Сохранить как .
Иномирье Алексей Витальевич Осадчук
        Андердог #4 После боя с гиенами Эрик получает оповещение об обнаружении некоего Места Силы. Это единственная зацепка, которая может помочь ему вернуться назад в родной мир.

        Но есть проблема. Для построения маршрута система потребовала ману, которой у Эрика попросту нет и неизвестно, когда появится. Ведь из-за странных законов, по которым живет этот мир, магический источник Эрика не пополняется. Но Великая Система здесь тоже присутствует. Правда, ее законы здесь функционируют частично.

        Оказавшийся в чужом и опасном мире, без магии и без поддержки верного Обжоры, Эрик понимает, что спасенный им Барсук в данный момент является единственным источником полезной информации, и это шанс - понять и получить знания о мире и, вероятнее всего, узнать способ, как раздобыть ману.
        Содержание
        Алексей Осадчук
        Иномирье
        Глава 1
        - Бездна! - рыкнул сквозь зубы я и пнул поросшую мхом кочку.
        Пнул зло, со всего размаху. Будто это она только что сообщила о необходимости «пожертвовать» десять единиц маны для построения маршрута.
        Тяжело дыша, я невидящим взглядом смотрел на разлетевшиеся по сторонам куски мха и на темно-бурые «внутренности» ни в чем не повинной кочки.
        Подумать только! Мне не хватает каких-то жалких шести единиц маны!
        Далекие многоголосые завывания, доносящиеся откуда-то из глубины мертвого города, заставили вздрогнуть. Они напомнили, где я нахожусь, и что сейчас не время для истерик. Да и опасливое шебуршание и нетерпеливое повизгивание с разных сторон сообщало, что некоторые падальщики уже пожаловали на запах крови. Благо это были лишь первые гости, самые слабые и самые осторожные. Пока их было мало и пока они воспринимали меня, как сильнейшего, надо было торопиться.
        Подбежав к трупу гиены, я схватился двумя руками за тесак и круговыми движениями расширил рану. Не обращая внимания на скрежет позвонков и чавкающие звуки еще не остывшей плоти, уперевшись ногой в косматый бок, с силой дернул рукоять на себя. Тесак нехотя вышел наружу. Кое-как обтерев клинок о шкуру зверя, я двинулся к другим телам. Думал вырезать стрелы, но не судьба. Древко первой было сломано, а вторая слишком глубоко засела в теле вожака. Заниматься разделкой и вырезкой не было времени - многоголосый вой приближался.
        Проверив состояние Барсука и убедившись, что зелье продолжает действовать, я взвалил парня к себе на спину и, постоянно озираясь, поспешил ко входу в здание, из которого мы вышли несколько минут назад.
        Мое отступление было встречено радостным верещанием. Мелкие падальщики ликовали - до прибытия более сильных тварей им удастся урвать самые лакомые и сочные куски. На бегу краем глаза я замечал стремительные визжащие тени, спешившие «к столу».
        Барсук, на удивление, оказался не таким уж и тяжелым. А ведь я еще тащил на себе его мешок и оружие. И довольно быстро тащил. Сам от себя не ожидал такой прыти. Что-то не так с этим миром. Что-то явно не так… Но врать не буду - мне понравилось быть сильнее! Впервые я не чувствовал себя вечно отстающим слабаком!
        Укрыться я решил на третьем этаже. Подниматься выше не было смысла, потому как последняя лестница между вторым и третьим этажом зияла широким провалом. Если бы не цепкие заросли, тянувшиеся от одного края к другому, мы бы и не прошли тут ранее.
        Шагая наверх по этому природному «веревочному» мостику, я, не переставая, молился всем известным мне богам. И пусть то и дело были слышны опасные потрескивания, мне все же удалось подняться наверх.
        Аккуратно уложив Барсука на землю, я отдышался. Затем, вернувшись к провалу, посидел некоторое время у его края с луком наизготовку. Вряд ли мои следы останутся незамеченными.
        Пока ждал «гостей», внимательно осматривал обросшие вездесущим плющом и мхом стены. Стебли плюща словно щупальца осьминога присосались к грязно-серой поверхности. Я подергал лиану толщиной с мое запястье и уважительно хмыкнул. Намертво.
        Затем я выглянул в окно и осмотрел стены с внешней стороны. Полотно из плюща тянулось до самой земли. А вот и еще один путь отхода.
        На мертвый город опустились сумерки, но по моим следам так никто и не пришел, хотя я прекрасно слышал рычание и визги где-то там внизу. Думаю, до утра падальщики будут заняты.
        Постояв немного на краю провала, я все-таки решился. Ухватив покрепче тесак, начал рубить «опоры» мостика, по которому только что поднялся. Мало верилось, что гиены смогут по нему передвигаться, но кто сказал, что здесь водятся только гиены?
        Когда дело было сделано, я облегченно выдохнул и пошел осматривать древние жилища, которые, к слову, своими размерами меня не особо впечатлили.
        Всюду мох, обгоревшие стены и запустение. Кто бы тут не жил раньше, эти места они покинули очень давно.
        Я побродил по этажам. Заглянул в каждый угол. Снова поднялся к порталу. Надежды найти что-нибудь еще, помимо дверей в мой мир, не оправдались. Ни меток охотников, ни алтаря не обнаружилось.
        Пока рыскал по этажам, краем уха прислушивался к рычанию и визгам снаружи. Шум постоянно усиливался. Видать на «праздник» все прибывали и прибывали новые гости.
        Мощный рык, внезапно прогремевший на всю округу, заставил меня присесть от неожиданности. А вот и хищники покрупнее пожаловали.
        Новый рык застал меня на лестнице между пятым и шестым этажами. Этот уже был немного другим. Слегка протяжным и хрипловатым.
        Не делая резких движений, я подобрался к окну и посмотрел вниз. В темноте разглядеть удалось немного, но того, что увидел хватило чтобы понять - я вовремя смылся. Твари, пожаловавшие на шум и запах крови, внушали страх своими размерами. Отстраненно подумал, с гиенами нам еще повезло. От зверюг, разогнавших одним своим рыком стаю падальщиков, мы бы вряд ли отбились.
        Пока я торчал в окне, появилось навязчивое чувство постороннего взгляда. Голодного и злого. По спине тут же пробежал холодок. Бездна! Похоже, меня все-таки заметили! Но кто?
        Сильнее сжав лук, я огляделся. Внизу продолжалась кровавая свалка. Вряд ли там сейчас есть кому-то дело до одинокой фигурки, застывшей в окне шестого этажа. Значит…
        Продолжая делать вид, что наблюдаю за происходящим внизу, я, не шевеля головой, насколько это было возможно поднял глаза. Из-под бровей стал рассматривать здания напротив. Будто услышав мои молитвы, туча, закрывавшая месяц, прорвалась словно истлевшая бумага. Мягкий лунный свет прикоснулся к покореженным бокам мертвых зданий. Именно в этот момент я и увидел следившее за мной существо. Черное, кудлатое. Размером с двух гиен. С длинными передними лапами и короткими ногами. Оно притаилось среди стеблей плюща, обвивших стену дома напротив.
        Каким-то образом тварь поняла, что я ее заметил. Коротко рыкнув, она, спешно перебирая лапами, ухнула вниз. Достигнув земли, ее черный силуэт мгновенно растворился среди листвы. Наивных иллюзий относительно того, что меня проигнорировали, я не питал, но и ломиться вниз не спешил.
        Стоя в окне, я выжидал, сосредоточенно всматриваясь в заросли. Виски заломило от напряжения. Ну же! Где ты?! Есть! Среди листьев что-то быстро мелькнуло. А спустя мгновение слегка качнулось небольшое деревце. Тварь торопилась к «нашему» дому.
        - Пора! - скомандовал я сам себе и бросился вниз к Барсуку.
        На бегу провел пальцами по оперению стрелы. Почему-то этот жест меня успокаивал. Отстраненно подумал, что не паникую. Да, Обжоры рядом не было, как и моей магии, но за последнее время я научился держать себя в руках. Кроме того, я приготовил сюрприз для «гостя» - свиток ярости.
        Спустившись на этаж, быстро выглянул в окно. Тварь уже карабкалась по стене нашего дома. Заметила меня и коротко рыкнула, показав желтые клыки. Наши взгляды встретились. В ее жутких черных глазах, я увидел ярость и нетерпение. Уже не скрываясь, она дернулась в мою сторону.
        Зло улыбнувшись, я нырнул вглубь здания и отбежал на десять шагов от окна. Встречу ее здесь. В узком коридоре.
        Подняв лук, я натянул тетиву к подбородку и приготовился активировать свиток. Мой преследователь не заставил себя долго ждать. Сутулый силуэт заслонил проем окна и в коридоре стало темнее. Но для меня это не было помехой. Тетива глухо бухнула, упругие плечи лука разогнулись, и стрела, напитавшись «яростью», отправилась в полет.
        Чего греха таить, я, конечно, ожидал, что этот мой выстрел будет отличаться от предыдущих, но чтобы настолько! Нужно отдать должное твари - с реакцией у нее все было в порядке. Будь на моем месте Барсук, она наверняка смогла бы увернуться. Но на ее беду стрелял не Барсук…
        Стрела, усиленная иномирной магией, вонзилась в левый бок, пытающейся развернуться твари. Хруст сминаемых костей, короткий болезненный выдох и темный силуэт исчез в проеме. Сперва я подумал, что монстр, получив стрелу в бок, решил ретироваться, но спустя несколько мгновений я услышал отчетливый звук упавшего тела где-то внизу.
        Наложив следующую стрелу на тетиву, я осторожно двинулся к окну. В трех шагах от проема присел на корточки. Нашарил рукой небольшой кусок обвалившейся стены и швырнул его в окно. Никакой реакции. Следом за первым обломком в проем отправились еще два. Ничего.
        Оставив лук на полу, я с тесаком наперевес приблизился к проему. Быстро выглянул наружу и завертел головой. На стенах никого. Посмотрел вниз. Мой противник лежал среди смятых кустов и не подавал признаков жизни.
        Я озадаченно почесал затылок. Нормально шарахнул! Заглянул в рюкзак и грустно вздохнул. Свитков «ярости» осталось семь штук.
        Свежее «угощение» без внимания не осталось. С разных сторон с нетерпеливым повизгиванием к свежему трупу уже торопились темные тени.
        Оглядевшись напоследок и ничего представляющего для меня опасность не обнаружив, я пошел назад.
        Ночью поспать так и не удалось. Мертвый город оказался не таким уж и мертвым. Со всех сторон доносилось визжание, рычание, уханье и мычание. После нападения лохматой твари я был постоянно начеку.
        Кроме того, где-то в середине ночи начал бредить Барсук. У парня начался жар. Все какую-то Ласку звал. Видать, невеста. Пришлось еще капнуть зелья.
        В рюкзаке Барсука я нашел несколько чистых белых тряпиц, аккуратно переложенных какими-то травами. Ими-то и перевязал рану своему новому знакомому, загодя промыв водой из фляги.
        Кроме тряпиц и всякой походной мелочи я обнаружил сверток с чем-то вкусно пахнущим. Разворачивать не стал. Отложил от греха подальше. Если сейчас увижу еду - не удержусь. Потом перед Барсуком будет неудобно. Я и так уже все его вещи перетряс. Не хватало еще всю его еду сожрать. Глотнул зелья - и голод тут же отступил.
        Ночью было время о многом поразмыслить. Пока рылся в чужом рюкзаке, ни одной вещи с уровнем не увидел. М-да… Интересная история… Конечно, в моих карманах тоже было немало предметов, у которых отсутствовал уровень. Та же пуговица, к примеру, или кристаллы маны. Но у моих артефактов имелись описания и характеристики. Чего не скажешь о девственно чистых вещах Барсука. Складывалось такое впечатление, будто Великая Система не имела власти над ними. Хм… А ведь я сам себе противоречу. Зелье насыщения действует? Действует. Свиток ярости сработал? Сработал. Значит, Великая Система, как бы это правильней сказать… Попросту еще не коснулась ни Барсука, ни его вещей.
        К слову, все его оружие и одежда были довольно приличного качества. У нас все это добро было бы уровня десятого не ниже. А лук - и того выше. Двадцатка минимум. Очень качественный лук. Тугой. Убойный.
        Барсук, кстати, с ним едва справлялся. Видно, что стрелять он умеет, просто, похоже, привык к другому луку. Менее мощному. А вот мне он будет в самый раз…
        Любопытно почему? У меня пока только одно объяснение. Все дело в моих характеристиках. Хоть я и нулевка, но по показателям соответствую максимально продвинутой единичке. А по некоторым позициям так и того выше. Видимо для этого мира - более чем достаточно.
        Если все люди здесь такие, как Барсук, боюсь даже представить, кем может стать в этом мире кто-нибудь навроде Стального короля. Повелителем всего и вся? Архимагом? Богом?
        Оставив в покое экипировку Барсука, я заново осмотрел все, что у меня было в рюкзаке.
        - ЭССЕНЦИЯ ОПЫТА (855 860 ШТ).
        - ЗОЛОТАЯ СКРИЖАЛЬ ИНТЕЛЛЕКТА. (2 ШТ)
        - АЛМАЗНАЯ СКРИЖАЛЬ ИНТЕЛЛЕКТА (1 ШТ)
        - ЗОЛОТАЯ СКРИЖАЛЬ (1ШТ)
        - АЛМАЗНАЯ СКРИЖАЛЬ (1 ШТ)
        - ЖЕТОН ОХОТНИКА НА ЧУДОВИЩ (33 600 ШТ).
        - СВИТОК «ЯРОСТЬ ОХОТНИКА» (7 ШТ)
        - АМУЛЕТ ПРИЗЫВА «СВИРЕПЫЙ ХАРН».
        - СЕРЕБРЯНАЯ СКРИЖАЛЬ (237 ШТ)
        - СРЕДНЕЕ ЗЕЛЬЕ НАСЫЩЕНИЯ (22 ШТ).
        - УСИЛЕННЫЙ КАПКАН «КЛЯКСА» (27 ШТ).
        - СФЕРА «КЛЕЩ» (26 ШТ).
        - МАЛЫЙ ФИАЛ «СУЩНОСТЬ ЧЕРНОГО ПАНЦИРНИКА» (11 ШТ).
        - БОЛЬШОЙ ОРБ ТЬМЫ (106 ШТ).
        - АМУЛЕТ-ВЕСТНИК (2 ШТ)
        - АМУЛЕТ СТРАННИКА
        - АМУЛЕТ «ДРУГ ТРОЛЛЕЙ»
        После боя в логове драков Великая Система щедро одарила меня эсками и серебряными скрижалями. Обжору можно смело переводить на следующий уровень. Вспомнив о друге, я тяжело вздохнул. Без особой надежды проверил источник маны, увидел четверку и загрустил еще больше…
        Рассвет я встречал хмурым и задумчивым. Выходило, что Барсук сейчас моя единственная надежда найти способ покинуть этот мир. Так что в тот момент, когда он, наконец, пришел в сознание, я уже знал, как буду себя с ним вести.
        - Где мы? - прохрипел Барсук и подслеповато огляделся.
        Я сидел напротив него на ступеньках и скрупулезно вытирал от крови клинок тесака.
        - На третьем этаже того дома, где мы с тобой встретились, - ответил я спокойно.
        - А…
        Барсук хотел было что-то спросить, но нечаянно пошевелил раненой ногой и поморщился от боли.
        - Когда ты потерял сознание, мне пришлось в одиночку добивать стаю гиен, а потом тащить тебя сюда. Подальше от сбежавшегося со всей округи зверья.
        - Ты меня спас? - удивился Барсук. - Но почему?!
        А потом он увидел все свое оружие у моих ног и тяжело выдохнул. В карих глазах мелькнуло понимание, а затем и тревога.
        - А как иначе? - удивленно ответил я вопросом на вопрос. - Мы сражались бок о бок. Не знаю, как у вас - в нашем племени не принято бросать соратников.
        - Но ведь я тебя взял в плен до этого…
        - Но потом-то ты дал мне свое оружие, - возразил я и, открыто улыбнувшись, добавил: - А насчет плена… Любой на твоем месте поступил бы также. Так что предлагаю забыть об этом недоразумении.
        Все, что происходило в черепушке Барсука, тут же отражалось на его лице. Я читал его, как открытую книгу. Отчего мне было слегка не по себе. В его карих глазах я увидел надежду. Его тонкие бледные губы несмело растянулись в улыбке. Дабы закрепить и произвести еще более положительное впечатление, я поднялся со своего места, собрал все оружие Барсука и сложил рядом с ним.
        - Хорошее оружие, - кивнул я просветлевшему лицом Барсуку. - Возвращаю в целости. Правда, минус пять стрел. Четыре утеряны в бою с гиенами, а пятой я угостил ночного гостя.
        - Какого еще гостя? - нахмурился Барсук.
        - В темноте не особо разглядел, - пожал плечами я. - Косматый такой. По стенам хорошо лазит.
        Система называла ночную тварь «ревуном», но об этом я, естественно, промолчал.
        - Так тебе что, удалось подстрелить уоша? - ошарашенно спросил Барсук.
        - Ага, - спокойно кивнул я. - Повезло, наверное.
        - А как добил?
        - Никак.
        - Хочешь сказать, что одной стрелой завалил уоша? - недоверчиво переспросил Барсук.
        - Наповал, - ответил я. - Если не веришь, можешь полюбоваться его тушкой внизу. Вернее тем, что от нее осталось. Уж больно у вас тут падальщики резвые.
        То, каким тоном Барсук поминал этого «ревуна-уоша», предполагало, что тварь из очень опасных. Эх, видел бы ты Королеву драков.
        - Кто ты такой? - лицо Барсука вытянулось. В глазах застыли непонимание и неверие. Но к оружию он не притронулся. Даже не дернулся. Отличный знак.
        - Мы ведь уже познакомились, - ответил я на давно ожидаемый вопрос. - О себе я уже рассказывал, а вот кто ты такой? И самое главное - что здесь делаешь?
        Барсук, услышав мои вопросы, смутился. А я решил продолжать ненавязчивое давление:
        - Мне как-то мало верится, что в вашем племени это в порядке вещей - разгуливать по мертвым городам в одиночку.
        Уши барсука неожиданно покраснели, и он опустил глаза.
        - Так ведь ты тоже здесь один… - буркнул он в свою защиту.
        - Так мне простительно, - развел руки в стороны я. - Все родные мне люди мертвы, как и соплеменники.
        Историю о путешествии в иной мир я решил попридержать. Еще неизвестно, как тут к этому относятся.
        - Один я на этом свете, - продолжил я. - Решил податься к родичам матери…
        Барсук тут же оживился.
        - А что у вас случилось? Мор? Война? Мутанты?
        Хм, снова эти мутанты…
        - Война, - выбрал я нейтральный ответ и тут же спросил: - А что, у вас мутанты нападают на поселения?
        Барсук завертел головой.
        - Нет. Нас много. Хотя старики рассказывали, что в их молодости бывали случаи. Слушай, мне бы до ветру…
        Я кивнул и помог ему подняться. Он взглянул на свою ногу, одобрительно хмыкнул, но ничего не сказал.
        Через несколько минут Барсук вернулся и, потирая живот, сказал:
        - Предлагаю пожрать. У меня там еще сестрёнкины пироги оставались…
        В ответ я усмехнулся, давая понять, что от пирогов не откажусь.
        Первые несколько минут ели молча. Я, пока жевал, неожиданно пришел к выводу, что в этом мире еда тоже не имеет уровней, следовательно - для меня теперь нет ограничений в этом вопросе. К примеру, пироги с грибами, которые я сейчас наворачивал за обе щеки, в моем мире имели бы уровень десятый не меньше.
        - Ну как? - понимающе улыбаясь, спросил Барсук.
        - Великолепно! - с набитым ртом ответил я. - Твоя сестра настоящий мастер! Жаль, не могу поблагодарить ее лично!
        - Так в чем же дело?! - радостно воскликнул Барсук. - Будь моим гостем, друг Эрик! Это меньшее, что я могу для тебя сделать, учитывая то, что ты спас мне жизнь! Ласка, моя сестренка, тоже будет очень рада!
        Громкое рычание откуда-то снизу заставило его вздрогнуть.
        - Осталось только как-то выбраться отсюда… - тут же добавил он, с надеждой глядя на меня.
        Глава 2
        Мы стояли у окна и следили за происходящим внизу. Судя по количеству тел, за мясо убитых нами гиен ночью разыгралось настоящее сражение с жертвами. Падальщики уже пожирали своих падших сородичей. И эта кровавая карусель обещала затянуться.
        Я украдкой взглянул на стоящего рядом Барсука. Мое зелье явно улучшило его состояние. Он уже почти не хромал и без боли мог ступать на раненую ногу, что его здорово удивляло. Все с благодарностью поминал свою сестрицу и ее травы. О том, что поил его своим эликсиром, я решил не упоминать. Незачем. Я и так уже ловлю на себе его задумчивые взгляды.
        - Эх, жаль нельзя собрать трофеи, - с досадой в голосе неожиданно прошептал Барсук.
        - Трофеи? - удивился я.
        Разве там были трофеи? Система умолчала, или Барсук обладает каким-то навыком сбора?
        - Да, - кивнул он. - Клыки, когти. По возможности шкура.
        Я озадаченно нахмурился. Точно помню, ничего из вышеперечисленного система не «подсвечивала».
        - Если бы я знал, что они настолько ценны, то…
        - Нет-нет! - тут же остановил меня Барсук и, открыто улыбаясь, сказал:
        - Хе-хе! Если бы ты только знал, как я рад тому, что ты в первую очередь бросился спасать мою шкуру, а не занялся трофеями! Да еще все оружие вынес! До сих пор не понимаю, как тебе удалось такое провернуть! Я ведь выше тебя и тяжелее.
        Пожав плечами, я, улыбаясь, ответил:
        - Чего не сделаешь с перепугу.
        Барсук приглушенно засмеялся, но по его взгляду я понял, что мы еще вернемся к разговору о моих способностях. Затем он посмотрел вниз и тяжело вздохнул.
        - Эти трофеи настолько ценны? - спросил я.
        Барсук почесал затылок и поморщился.
        - Врать не буду, паря - без них мне в поселение лучше не возвращаться.
        Я обеспокоенно спросил:
        - Ингредиенты для какого-то исцеляющего зелья?
        Барсук покачал головой.
        - Нет… Как бы тебе объяснить… Я должен принести в поселок доказательства моей победы над этими монстрами.
        Я озадаченно уставился на моего нового знакомого. То есть все эти грустные вздохи только из-за обычного желания прихвастнуть и покрасоваться трофеями перед соплеменниками? Или я чего-то не понимаю?
        - А зачем доказывать? - нейтральным тоном спросил я.
        Барсук моего состояния не заметил. Ответил покровительственно, как ребенку.
        - Много трофеев - уважение охотнику! У вас в горах разве не так?
        Хм… Этот вопрос застал меня врасплох и заставил на мгновение задуматься. У нас может кто и хвалится трофеями, но это не является каким-то обязательным действием. Разве что только для увеличения репутации с орденом, но это совершенно другое, это не какое-то там бахвальство. А что касается статуса… Уровень над головой и улучшенные характеристики говорят сами за себя.
        - Пожалуй, у нас есть что-то похожее, но в совершенно иной форме, - уклончиво ответил я после непродолжительного молчания.
        - Ну вот, - удовлетворенно кивнул Барсук.  - Значит, должен понимать…
        Знал бы ты, о чем я сейчас думаю.
        - Так значит, ты - охотник? - продолжил задавать вопросы я.
        - В том-то и дело, что нет, - грустно ответил Барсук. - Но я хочу им стать. Ну, в смысле не сразу охотником… Сперва - только младшим охотником.
        Хм…
        - И трофеи послужат неким знаком? - до меня, кажется, начало доходить.
        - Да, - кивнул Барсук. - Вождь и сильнейшие воины нашего племени, увидев мою добычу, решат, что я достоин нового звания!
        Вот оно что… Выходит, я все-таки поторопился с выводами.
        - Значит, клыки и когти тех тварей - знатные трофеи?
        - Еще бы! - глаза Барсука загорелись. - Гиены ведь водятся только здесь, в Городе Теней!
        - То есть этот город твои соплеменники считают опасным? - прищурился я.
        - Конечно! - воскликнул Барсук. - Здесь, если и охотятся, то только лишь сильным отрядом, состоящим из лучших охотников племени!
        - Тогда снова повторю свой вопрос, - сказал я. - Раз это такое опасное место даже для отряда сильных охотников… Что тогда, позволь поинтересоваться, здесь делаешь ты? Что-то подсказывает мне, чтобы стать младшим охотником, не обязательно тащиться в такое место, да еще и в одиночку.
        Барсук снова поник.
        - Не в моем случае, - буркнул он.
        - Это еще почему? - удивился я.
        - Отбор начнется до Испытаний, - мрачно сказал Барсук, выделив слово Испытания интонацией, и замолчал.
        Сказать, что я совсем запутался, значит, ничего не сказать. Трофеи, доказательства, испытания, посвящения и вот теперь еще какой-то отбор. Тут сам баг ногу сломит. Хотя, по большому счету, какое мне дело до всего этого? Мне бы маной источник заполнить и домой вернуться.
        Я уже было подумал, что продолжения больше не будет, но Барсук вдруг заговорил:
        - Каждый год наш князь посылает малую дружину собирать дань с племен. Дань платим деньгами, мехом, частью урожая и… людьми.
        - Людьми? - нахмурился я.
        Барсук кивнул.
        - Это называется Отбор. Сильные семьи племени неприкосновенны, поэтому вождь с их согласия отдает княжеским посланцам самых слабых либо самых бесправных.
        - Я так понимаю, воины и охотники относятся к сильным семьям?
        - Правильно понимаешь, - кивнул Барсук и на мгновение замолчал. Затем продолжил рассказывать: - Матушку мор унес, когда мы с Лаской еще маленькие были. Отец любил маму до беспамятства. Горевал долго. Так новую жену в дом и не привел. Хотя незамужние бабы из нашего племени пытались женить его на себе. Отец ведь наш сильнейшим охотником слыл. У него даже свой отряд был. Почти все и полегли в бою с мутантами…
        Барсук опустил голову. Каждое слово давалось ему с трудом. Удивительно, а ведь наши судьбы чем-то похожи… Он говорил путанно, будто захлебываясь. Видимо, наболело.
        - В этом году старейшины обратились к богам. Боги ответили, что самым благоприятным временем для проведения Испытания будет конец весны. Но для нас с Лаской это слишком поздно. Ежегодный Отбор начнется намного раньше. Я пришел сюда чтобы раздобыть редкие трофеи. Надеялся пройти посвящение до прибытия княжеских посланников.
        Я нахмурился. Дикие законы.
        - А почему ты так уверен, что отдадут именно вас с сестрой? Вы молодые. Сильные. Вы - будущее племени. Не может же твой вождь этого не понимать?
        Барсук сжал кулаки и сквозь зубы процедил.
        - О! Эта тварь все понимает! Потому и хочет поскорей избавиться от нас! Всю свою жизнь он ненавидел моего отца, а теперь его ненависть перешла и на нас!
        - А как же остальные? - спросил я. - За вас некому заступиться? Ты ведь говорил, что у твоего отца были друзья.
        Барсук снова посмотрел на меня, как на несмышленыша.
        - Все боятся, - коротко ответил он. - Никому не охота подставлять под удар свою семью из-за двух сирот.
        Я потер подбородок.
        - Хм… Тогда почему ты так уверен, что тебе позволят стать охотником?
        Барсук отмахнулся.
        - Пусть только попробуют пойти против древнего закона!
        Когда он отвернулся, чтобы снова выглянуть в окно, я, скривившись, почесал затылок. Этот парень наивней, чем я думал. Кроме того, есть все основания предполагать, что мое появление в поселке в компании Барсука, могжет иметь лично для меня негативные последствия. Да и с этим Отбором не все ясно. Раз они своих соплеменников готовы отдать в рабство, то, что уж говорить о каком-то чужаке. У меня нет желания становиться частью чьей-то дани. Скажу больше, после всего услышанного, я перехотел посещать его поселок. Вот расспрошу его о других племенах и пойду искать себе новый источник информации.
        Тем временем возня внизу постепенно затихала. Крупные хищники, насытившись, покидали место схватки. На кровавые ошметки, которыми они побрезговали, накинулась всякая мелюзга. Они шустрыми тенями выскакивали из кустов и подворотен.
        Будто прочитав мои мысли, Барсук кивнул на движение внизу и сказал:
        - Теперь понимаешь, почему это Город Теней?
        Я качнул непонимающе головой и спросил:
        - Кто здесь жил раньше?
        Барсук усмехнулся:
        - У тебя тоже от этого места мурашки по коже?
        Я уже бывал в мертвом городе, но был вынужден согласиться с Барсуком. Жуткое место.
        - Этот город когда-то принадлежал древним. Никто не знает, что за дерьмо здесь произошло, и куда делись местные жители. Скажу только, что случилось это очень и очень давно. Правда, Филин, наш ведун, иногда что-то лопочет про какой-то Алый Восход и Великое Пробуждение, но никто его старческий бубнеж не слушает.
        Я навострил уши.
        - А ты от него случайно о местах силы не слышал? - решился на вопрос я.
        - Места силы, говоришь? - Барсук задумался на некоторое время, а потом сказал, пожимая плечами: - Может и слышал… Старик горазд чесать языком. Всех уже достал. Если бы не умел лечить, его бы уже давно на Отбор выставили. А так терпят. Потому что все знают - только старик Филин может с того света вытащить.
        Слушая моего нового знакомого, я мысленно потирал ладони. Мне срочно необходимо поговорить с этим ведуном! Хех… Как бы ни хотелось отказаться, а все-таки придется воспользоваться приглашением Барсука.
        - Слушай, - начал я. - Все хотел спросить… А как тебе удалось так далеко зайти? Здесь же за каждым углом могут схарчить.
        Барсук почесал затылок.
        - На самом деле я не планировал так далеко уходить от реки. Просто увидел на одном из верхних этажей вспышку… Вот и решил проверить. Пересек два квартала, поднялся на двадцатый этаж и нашел тебя…
        Хм… Так значит, мой переход сопровождался вспышкой.
        - Видимо, это ты свет от моего костра заметил, - тут же соврал я.
        - Угу, - задумчиво глядя на меня, буркнул Барсук.
        Я, дабы отвлечь его от щекотливой темы, быстро спросил:
        - Ты что-то сказал о реке?..
        - Да, - кивнул он, указывая рукой на запад. - В двух кварталах отсюда на берегу реки я оставил свою лодку.
        - Так ведь это же отличные новости! - весело воскликнул я. - Наверняка намного безопасней путешествовать по воде?
        - Еще бы! - расцвел Барсук и, будто опомнившись, спросил: - Погоди… Значит ли это, что ты принимаешь мое приглашение?
        Я улыбнулся и развел руками.
        - Как я могу отказаться? Мне ведь обещали знатное угощение!
        Весь остаток дня, а за ним и всю следующую ночь мы провели в нашем временном убежище. Нам пришлось это сделать, потому что, несмотря на улучшения, рана Барсука все еще беспокоила. Дабы ускорить процесс выздоровления, я поил его зельем. Незаметно. Пока он спал.
        На утро Барсук был как новенький. Его рана почти полностью затянулась, чему он не переставал удивляться. Не забывая нахваливать лекарские способности своей младшей сестры Ласки, так предусмотрительно подготовившей ему травы и тряпицы, которыми я его перевязывал.
        Все его монологи о сестренке-целительнице я пропускал мимо ушей. Мне было плевать, во что Барсук верил. Главное, чтобы вывел меня к людям, где есть больше информации о происходящем вокруг.
        Что же касается Барсука как источника знаний, то он был еще тот «кладезь». Я вообще удивлен, насколько он был невежественен касаемо мироустройства и истории того края, где он родился и прожил семнадцать лет. Не скрою, сперва я подозревал его в намеренном замалчивании, но потом постепенно пришел к выводу, что Барсук самый настоящий профан в этом вопросе.
        Конечно, его нельзя было назвать полным неучем. Я бы сказал, что Барсук был таким, каким и должен быть сын охотника. Например, его знания о Городе Теней были, мягко говоря, очень поверхностными, но о флоре и фауне этого места он знал многое. О повадках гиен или того же уоша-ревуна Барсук мог рассуждать часами. Но на каждый сложный вопрос о древних и их мертвом городе мой новый знакомый давал примерно один и тот же ответ: «Спросишь об этом у Филина» или «Старый ведун больше знает».
        В общем, чем чаще он так отвечал, тем больше мне хотелось познакомиться с этим Филином. Очень надеюсь, что знания этого старика мне помогут.
        Уходить решили с самого утра. Барсук сообщил, что ночные хищники забились в свои логова и норы до следующей охоты. Так что более удобного момента, чтобы попытаться пробраться к реке, можно было и не дождаться.
        Откровенно говоря, меня здорово беспокоило, как пройдет спуск по лианам с третьего этажа, но Барсук, к моему облегчению, справился на отлично.
        Пока спускались я то и дело замечал грустные взгляды, бросаемые Барсуком в сторону вчерашнего побоища. Поэтому, когда мы оказались внизу, я тихо сказал, кивая вправо:
        - Давай заглянем туда. Может чего осталось.
        Лицо Барсука тут же расцвело в широкой улыбке.
        - Держи, - сказал он, передавая мне лук и принимая из моих рук тесак. - Прикроешь.
        Дождавшись, пока я наложу стрелу на тетиву и выберу позицию, Барсук рванул вперед. Короткими перебежками, плавно огибая заросли кустарника и поросшие мхом каменные глыбы, он добрался до места схватки и начал сосредоточенно осматривать кровавые ошметки на земле.
        Я же тем временем внимательно следил за округой.
        На удивление, Барсук очень быстро нашел то, что искал. Несколько рубящих ударов тесаком, сопровождаемых хрустом костей, и вот он уже торопится назад.
        Подбегая, он счастливо улыбнулся и потряс в руке каким-то грязно-бурым изогнутым предметом. Я сперва не сразу понял, что это там у него, но потом до меня дошло - это чья-то нижняя челюсть.
        - От гиен там ничего не осталось, - тяжело дыша, сказал Барсук и, показав мне кусок кости с ошметками плоти, добавил: - Но клыки бурого шакала тоже подойдут. Эти твари даже поопасней гиен будут.
        Я понимающе хмыкнул. Вон какие зубища.
        Надергав травы и плотно обмотав ею челюсть твари, Барсук забросил свой трофей к себе в рюкзак.
        Я отстраненно подумал, что, когда мы доберемся до поселка, этот рюкзак можно будет спокойно выбрасывать. Уже сейчас от «трофея» заметно попахивало.
        Тщательно обтерев руки травой, Барсук поднялся. Мы снова поменялись оружием.
        - Этого точно хватит? - спросил я, кивая на его рюкзак.
        - Надеюсь, - пожал плечами он и, самодовольно улыбаясь, продолжил: - По крайней мере, ни один из претендентов на звание не может похвастаться убийством такого зверя. Скажу больше - у нас посвящают и за меньшие подвиги.
        - Тогда набрал бы побольше, - сказал я. - Там этого добра хватает.
        - Нет, - неожиданно твердо ответил Барсук. - Я убил только одну тварь. Все остальное - твое. Теперь твоя очередь. Иди. Я тебя прикрою.
        Я представил, как копаюсь в начавших подгнивать останках, и чудом сдержался, чтобы не поморщиться. Не хотелось обижать моего нового товарища своим пренебрежением.
        - Мне не нужно ничего доказывать, - абсолютно честно ответил я. - Я уже прошел посвящение несколько месяцев назад.
        - Так ты младший охотник?! - восхитился Барсук.
        - Что-то вроде того, - ответил я, пожимая плечами.
        - Мне не терпится услышать все подробности!
        - Обязательно, - кивнул я. - Только давай сперва доберемся хотя бы до твоей лодки.
        Когда Барсук говорил о двух кварталах, которые нам предстояло пересечь, чтобы добраться до реки, мне представлялась короткая десятиминутная пробежка. Но все оказалось намного сложнее, чем я предполагал.
        Каждый квартал этого города-исполина можно было смело назвать городом в городе. Если улицы с высоты казались идеально прямыми, то внизу царили настоящие джунгли. Пробираться сквозь эти дебри было еще то удовольствие. В итоге предполагаемая десятиминутная пробежка растянулась до полудня. Откровенно говоря, если бы не Барсук, я, привыкший полагаться на чутье Обжоры, еще долго бы здесь плутал. За эти несколько часов мое отношение к новому знакомому заметно изменилось. Если бы от меня зависело присвоение этих глупых званий, я бы уже сейчас смело назвал Барсука охотником. Без всяких демонстраций полуподгнивших челюстей.
        Когда вышли на берег реки, я на мгновение замер, раскрыв рот. Широкое идеально прямое русло делило город на две части. Эта река явно дело рук тех, кто когда-то жил в этом месте. Страшно представить силу той магии, которую использовали для постройки этого канала.
        Пока я, разинув рот, таращился на это великолепие, Барсук занимался лодкой.
        - Эй, горец! - приглушенно крикнул он мне. - Пошевелись!
        Опомнившись, я спустился к воде и начал помогать освобождать лодку от веток цепкого кустарника.
        Краем глаза наблюдал за Барсуком. Он то и дело обеспокоенно оглядывался по сторонам. Его руки слегка подрагивали.
        - Что? - коротко спросил я.
        - Здесь вокруг полно следов, - быстро объяснил он. - Сам не видишь?
        Заметив мое озадаченное лицо, он вздохнул и молча стал показывать пальцем на отметины на земле. В одной из них я ошеломленно разобрал отпечаток здоровенной ступни по форме напоминающую человеческую.
        Предвосхищая мой вопрос, Барсук хмуро выдохнул:
        - Мутанты.
        Я почувствовал, как по спине пробежал отряд мурашей.
        - Лодка цела? - спросил я.
        - Да, - кивнул Барсук. - Слава богам!
        Быстро спустив лодку на воду, мы запрыгнули внутрь. Только оказавшись на середине реки, мы, наконец, облегченно выдохнули.
        Рот Барсука растянулся в широкой улыбке.
        - Обошлось! - радостно сообщил он. - Следы совсем свежие были.
        - Кто они? - решил спросить я.
        - Ты о ком? - не сразу понял Барсук.
        - О мутантах.
        Он нахмурился.
        - Не смотри на меня так, - пожал плечами я. - У нас о них ничего не знают. Если ты меня просветишь - буду благодарен. Или об этом тоже у Филина твоего надо спрашивать?
        - Ну ты даешь, горец! - поднял брови Барсук. - О мутантах у нас каждый ребенок знает!
        - Так ты расскажешь?
        Барсук хотел было что-то сказать, но потом, видимо, передумал и махнул рукой:
        - Ладно. Что тебя интересует?
        - Это звери?
        - В основном - да, - ответил он, налегая на весло и добавил:
        - Но есть среди них и те, кто когда-то были людьми. Правда, в некоторых из них все еще осталось что-то человеческое. Все зависит от того, насколько далеко зашли изменения.
        - Так значит этим мутантом может стать любой человек?
        Барсук снова нахмурился.
        - Понимаешь, горец, у нас об этом запрещено говорить, но тебе, раз ты не в курсе, объясню. Да, любой человек может попытаться стать мутантом, но не каждому дано пережить изменения. Старики говорят, есть племена далеко на востоке, научившиеся контролировать процесс трансформации. Но лично я считаю эти россказни - сказками. Мутацию невозможно контролировать. Рано или поздно вкусивший крови мутанта либо подыхает, либо превращается в безумного и кровожадного монстра.
        - Ты сказал кровь? - пораженно спросил я.
        - Верно… - подтвердил Барсук. Он хотел было еще что-то сказать, но неожиданно замер, вглядываясь вдаль.
        Я, последовав его примеру, повернул голову в ту же сторону. По правому берегу реку, там, где мы еще несколько минут назад спускали лодку на воду, неслось четыре крупных твари.
        - А вот и они, легки на помине, - дрожащим голосом произнес Барсук.
        Глава 3
        Монстры довольно быстро нагнали нас и продолжали бежать по суше параллельным курсом. То, что они явились по наши души, было ясно по их кровожадным взглядам, бросаемым в сторону лодки.
        На наше счастье попыток нагнать вплавь они не предпринимали. Правда, самый крупный из четырех монстров то и дело приближался к воде. Он словно пытался побороть самого себя и прыгнуть в реку, но после недолгих колебаний его инстинкт самосохранения снова брал свое.
        Видок этой твари вызывал двоякие чувства. С одной стороны, сказать, что она была мерзкая - это значит ничего не сказать. Жуткая помесь ящера с диким кабаном, гигантским ежом и еще баг знает чем. Клыкастое, шипастое и чешуйчатое нечто.
        Но, с другой стороны, я обратил внимание на то, что, глядя на этих уродцев, не испытываю страха. Да, мое сердце готово было вырваться из груди, но это не было испугом. Волнение, боевой азарт, но не страх. А ведь месяцев шесть назад увидь я такое, остался бы заикой.
        А вот Барсук явно был в ужасе. Весь побледнел. Глаза навыкате. Тело била крупная дрожь. Он с таким ожесточением налегал на весла, что жалобно попискивающие уключины, казалось, вот-вот будут вырваны «с мясом».
        - Ты должен взять себя в руки, - обратился я к нему, стараясь говорить спокойно. - Мы сейчас в безопасности. Посмотри, они боятся заходить в воду.
        - Ты не понимаешь! - паниковал Барсук. - Скоро река уйдет вправо, а там…
        На мгновение он прервался, чтобы глубоко вдохнуть.
        - Что там? - уже не так спокойно переспросил я.
        - Река сужается… Когда-то там был гигантский мост, который со временем рухнул… Но его древние опоры никуда не делись… Мы называем то место Пастью Дракона.
        - Хочешь сказать, что эти твари могут попытаться добраться до нас по тем опорам?
        Барсук часто закивал и еще сильнее налег на весла.
        - Тогда тем более возьми себя в руки, - сказал я.
        - Но они…
        - Они быстрее нас. Если там впереди все так, как ты говоришь, мы должны быть готовы к отражению атаки. И если ты сейчас отдашь все силы реке, в бою от тебя не будет проку.
        Все это я сказал, глядя на Барсука в упор, спокойно, с нажимом проговаривая каждое слово. И на удивление это помогло. Он заметно успокоился. Дабы отвлечь его еще больше, я решил сменить тему.
        - А что там? - кивнул я на противоположный берег.
        Барсук сперва несколько раз непонимающе моргнул, а затем повернул голову в указанную сторону.
        - Тот же город. Только на острове.
        - Значит без лодки никак?
        Барсук активно замотал башкой и набычился. В его глазах читалось возмущение. Дураку понятно, лодка - ценное имущество.
        Я усмехнулся. Еще секунду назад Барсук напоминал испуганного зайца. Но как только зашла речь о лодке - мутанты были тут же забыты. Он был готов защищать свое добро, пусть даже до последней капли крови.
        - Таким ты мне больше нравишься, - криво усмехнулся я…
        Спустя час русло реки действительно начало сужаться. Затем был плавный поворот и нашу лодку вынесло к тому опасному участку, которого так боялся Барсук.
        Место, где когда-то высился мост, соединяющий две части древнего города, назвать Пастью Дракона можно было лишь с очень большой натяжкой. Скорее беззубой пастью и ну очень старого дракона.
        Все это время мутанты следовали за нами словно привязанные незримой нитью. Ровно до того момента, как их вожак разглядел вдалеке торчащие из воды каменные глыбы, поросшие всякой растительностью, бывшие некогда опорами древнего моста. Когда он сопоставил увиденное с направлением нашего движения, то с радостным воем рванул вперед, увлекая за собой всю свою свору.
        Я взглянул на Барсука. Слава богам, он уже не паниковал. Страх никуда не делся. Это было видно по дрожащим рукам и постукивающим зубам, но это абсолютно нормально. А вот что касается меня… Первоначальный мандраж исчез. Даже сердцебиение нормализовалось. На удивление я чувствовал себя довольно уверенно. Нельзя было сказать, что я недооценивал ту опасность, с которой мы столкнулись. Скорее наоборот. Я прекрасно отдавал себе отчет в том, что нам предстоит сделать.
        Это были совершенно новые ощущения. Словно я уже привык к опасностям. Вернее сказать, был готов к ним. Да и, откровенно говоря, на фоне того же живоглота, четверка наших уродливых преследователей выглядела более чем скромно.
        Наблюдая за прыгающими по камням мутантами, Барсук облегченно выдохнул и повернулся ко мне. На его бледном лице впервые за последний час появилась улыбка.
        - Пронесло! - уверенно выпалил он и указал дрожащим пальцем в сторону тварей:
        - Посмотри! Эти жалкие уродцы боятся идти дальше!
        И действительно продвижение мутантов застопорилось. Они сбились в скулящую кучу на вершине одного из валунов, торчавшего из воды, словно гнилой зуб и не решались двигаться дальше. Следующий гигантский каменный осколок находился слишком далеко. Один неверный прыжок и можно упасть в воду. Твари панически боялись воды.
        Чем ближе мы подплывали, тем яростней бесновались наши преследователи. Они беспомощно подвывали, угрожающе скалились и царапали когтями камни. Но совершить тот самый победный прыжок никто из них так и не решался.
        Барсука их потуги очень забавляли. Он кричал в их сторону обидные ругательства, активно жестикулировал и хохотал. Сперва я подумал, что боги свели меня с сумасшедшим, но, когда увидел его холодный взгляд, все встало на свои места. Барсук мстил за свой испуг. Мстил за чувство беспомощности и неопределенности.
        Когда до каменных «зубов» было рукой подать, Барсук направил лодку чуть правее, в объезд того огромного осколка, на который не решались перепрыгнуть мутанты. Именно в этот момент произошло то, чего я внутренне ожидал. Вожак, наконец, решился! Грозно рыкнув, он прыгнул вперед и с громким неряшливым всплеском ушел под воду.
        На мгновение я уже было подумал, что вожак мутантов, спятив от голода и ярости, совершил самоубийство, но, когда его уродливая башка вынырнула из-под воды буквально в нескольких метрах от левого борта лодки, мое сердце снова забилось чаще.
        Не обращая внимание на испуганный всхлип Барсука, я, поудобней перехватив рукоять тесака, дернулся в сторону плывущей твари. Должен заметить мутанты не зря боялись воды. Их тела абсолютно не предназначены для плавания. Но потерявший инстинкт самосохранения вожак продолжал держаться на плаву.
        Барсук хотел было отплыть подальше от захлебывающегося монстра, но я его остановил. Меня привлекли надписи над его уродливой башкой.
        - МОРФ.
        - СТАДИЯ ТРАНСФОРМАЦИИ: 2 (54 %)
        Я сперва даже глаза протер. Неужели что-то большее, чем скупые названия? Новый отдельный вид иномирной твари?
        - Горец! - панический крик Барсука заставил меня вздрогнуть. - Он сейчас перевернет нам лодку!
        Башка мутанта уже была в метрах шести от борта.
        - Не дергайся! - осадил я Барсука. - Просто не подпускай его близко.
        - Что ты задумал? - паника Барсука мгновенно сменилась интересом.
        - Мне нужны твои лук и стрелы, - ответил я, хищно улыбаясь. - Надеюсь трофеи с мутантов у вас ценятся не меньше, чем зубы шакалов?
        Мой новый знакомый, недолго думая, быстро передал мне свое оружие и снова схватился за весла. Его глаза горели азартом. Щеки покраснели. Тело подрагивало. И куда подевался тот испуганный паренек?
        Быстро наложив стрелу на тетиву, я попытался встать, но не тут-то было. Оказалось, что стрелять с лодки, еще то удовольствие. В моей жизни это был бы четвертый выстрел из лука. И этот выстрел едва не закончился позорным купанием.
        Барсук на мои потуги никак не отреагировал. Он был полностью сосредоточен на плывущем мутанте. К слову, о нем… Мне показалось или тот немного освоился? Движения уже не такие неуклюжие. Да и его скорость выросла. Похоже, эта тварь живет и развивается по тем же законам, что и мой Обжора. Чем дольше он находится в воде, тем быстрее прокачивается его навык «плавание». Ему не надо распределять скрижали - Великая Система делает это за него. Баг побери этот странный мир!
        - Он стал быстрее! - возглас Барсука подтвердил мои худшие опасения. - Горец, ты это видел?! Он учится!
        Наша лодка тут же дернулась и поплыла быстрее.
        - Барсук, уймись! - прикрикнул я на парня. - Ты мне мешаешь!
        - Да стреляй ты уже! - воскликнул он, но наша скорость слегка упала.
        Я прицелился. Пришлось стрелять сидя, развернув плечи лука параллельно бортам лодки. Учитывая мой «богатый» опыт, как лучника, даже сами боги не могли бы предугадать, попаду я или нет. Но к моему удивлению я попал!
        Стрела, фыркнув, пронеслась несколько метров над водой и ее листовидный наконечник с глухим ударом отлетел от башки плывущего морфа. Ощущения словно в круглый булыжник попал. К слову, системных сообщений об атаке и количестве урона не было. Хотя, судя по длинному кровавому порезу на макушке у твари, урон я все-таки нанес.
        - По глазам бей! - кричал Барсук.
        Зло сопя и поминая зловредного Бага, я накладывал следующую стрелу на тетиву. Ага, по глазам… Мне хотя бы еще разок повторить предыдущий выстрел.
        Вожак мутантов, видя мои приготовления поднажал и еще больше ускорился. Видимо, показатели его «плавания» здорово приподнялись. Но на его беду, в моем рюкзаке еще оставались свитки «ярости». Пора было заканчивать этот балаган.
        Я снова прицелился. Вдохнул. Выдохнул. И отпустил тетиву.
        Хлопок и усиленная свитком «ярости» стрела вонзилась в костяную башку мутанта. В следующее мгновение произошло несколько событий…
        Голова монстра неожиданно раскололась, словно переспелый арбуз.
        Троица мутантов, все это время топтавшаяся на «зубе дракона», увидев гибель своего вожака, громко взвизгнула и рванула прочь.
        Барсук, ошарашенный таким результатом, выкрикнул какое-то ругательство.
        А перед моими глазами появилось несколько строчек странного сообщения:
        -???#????#?????#??!
        -??#????#????!


        И уже более знакомое:
        - ВНИМАНИЕ! УРОВНЯ ВАШЕГО РАЗУМА ДОСТАТОЧНО ДЛЯ АКТИВАЦИИ ВКЛАДКИ «ЯЗЫК ТАЛ-ЛИ»!
        - ЖЕЛАЕТЕ ПРОИЗВЕСТИ АКТИВАЦИЮ?
        Быстро дав согласие и не обращая внимание на возгласы Барсука, я перечитал предыдущее сообщение.
        - ТЫ УНИЧТОЖИЛ МОРФА (СТ: 2)
        - ТЫ ПОЛУЧАЕШЬ:
        - КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ПАНЦИРЬ КРОКА» (3 ШТ)
        - КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ШИПЫ ПРЫГУНА» (3 ШТ)
        - КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ГЛАЗ ЧЕРНОЙ РЫСИ» (5 ШТ)
        Следующие несколько часов мы плыли практически молча. Обмен односложными репликами не в счет. Барсук был мрачнее тучи. Мы «упустили» труп мутанта, а вместе с ним и такие важные для Барсука трофеи.
        Отчасти в этом была и моя вина. Системные сообщения отвлекли меня, и я замешкался.
        Я было попытался оправдаться. Но Барсук прервал меня, сказав, что все произошло слишком быстро и что у него даже в мыслях не было обвинять меня в чем-то. И он был прав - после выстрела тело твари пошло на дно словно мешок, набитый камнями.
        К слову, о выстреле… Я видел, что сцена с лопнувшей башкой мутанта здорово впечатлила Барсука, но на удивление его похвала была довольно скупой. Думаю, разговор об этом инциденте еще впереди. Похоже, скоро мне все-таки придется кое-что рассказать о себе.
        Несмотря на временное «затишье» в общении, мы продолжали оставаться соратниками в этом опасном путешествии. Все что касалось смены на веслах, дозора или отдыха - все это старательно выполнялось каждым из нас.
        В один из таких моментов, когда Барсук сменил меня на веслах, я, притворившись спящим, смог спокойно изучить трофеи, выпавшие мне из мутанта. В тот момент я дал себе слово, как только разберусь, что к чему, то обязательно поделюсь трофеями с Барсуком. Без него у меня бы ничего не получилось.
        Итак, кристаллы… Всего мне выпало одиннадцать штук. Не знай я, что держу в руках, подумал бы, что это искусно обработанное вулканическое стекло. Камни размером с мой мизинец. По форме они напоминали наконечники бронебойных стрел угольно-черного цвета.
        Положив на ладонь один из них, я присмотрелся.
        КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ПАНЦИРЬ КРОКА»
        - ТИП: МАГИЧЕСКИЙ КРИСТАЛЛ ТРАНСФОРМАЦИИ
        - КОНЦЕНТРАЦИЯ: НИЗКАЯ
        - ВИД: РЕДКИЙ
        - ОПИСАНИЕ:
        - КРИСТАЛЛ, СФОРМИРОВАВШИЙСЯ В НЕДРАХ ЧЕРНОГО ВУЛКАНА, КОТОРЫЙ НАХОДИТСЯ НА ДРАКОНЬЕМ ОСТРОВЕ. НЕСКОЛЬКО СОТЕН ЛЕТ ОН НАКАПЛИВАЛ МАГИЧЕСКУЮ ЭНЕРГИЮ, ИСТОЧАЕМУЮ ДРЕМЛЮЩИМ ВУЛКАНОМ. В ЭПОХУ ВЕЛИКОГО РАСКОЛА МАСТЕРА-АЛХИМИКИ НАУЧИЛИСЬ СМЕШИВАТЬ ЭТУ ЭНЕРГИЮ С ЭНЕРГИЕЙ СИЛЬНЕЙШИХ СУЩЕСТВ МИРА ТАЛ-ЛИ ДЛЯ СОЗДАНИЯ КРИСТАЛЛОВ ИЗМЕНЕННЫХ. РИСКНУВШИЙ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЭТОТ КРИСТАЛЛ, ПОЛУЧИТ ЗАТОЧЕННУЮ В НЕМ СИЛУ ОДНОГО ИЗ ОПАСНЕЙШИХ СУЩЕСТВ МИРА ТАЛ-ЛИ - КРОКА.
        - ЭФФЕКТ:
        ПАНЦИРЬ КРОКА
        ПОЛНОСТЬЮ ИЛИ ЧАСТИЧНО (В ЗАВИСИМОСТИ ОТ КОНЦЕНТРАЦИИ ЭНЕРГИИ В КРИСТАЛЛЕ) ПОСТЕПЕННО ПОКРЫВАЕТ ТЕЛО ТВЕРДЫМ ЗАЩИТНЫМ ОБРАЗОВАНИЕМ ИЗ ЧЕШУИ КРОКА.
        - ПОВЫШАЕТ ЗАЩИТУ.
        - ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        ВАЖНО ПОМНИТЬ, ЧТО ЧРЕЗМЕРНОЕ И БЕСКОНТРОЛЬНОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ КРИСТАЛЛОВ ИЗМЕНЁННЫХ ИМЕЕТ ПОСЛЕДСТВИЯ! КРОМЕ ТРАНСФОРМАЦИИ ВНЕШНЕГО ОБЛИКА, ЭНЕРГИЯ ДИКОГО ЗВЕРЯ, ЗАТОЧЕННАЯ В КРИСТАЛЛЕ, СПОСОБНА ЛИШИТЬ РАЗУМА!
        - ПОСЛЕ СРАБАТЫВАНИЯ, КРИСТАЛЛ ИСЧЕЗАЕТ.
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        Не хватало еще покрыться чешуей. О потере разума я вообще молчу. Правда, не будь я ущербным, восполнение утерянных единичек «разума» не было бы проблемой.
        А вот Обжоре эти кристаллы будут в самый раз.
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ПАНЦИРЬ КРОКА»?
        - ПРЕДПОЛАГАЕМЫЕ ПОТЕРИ ЕДИНИЦ РАЗУМА: 0.
        - ДА/НЕТ.
        Хм… Строчка о предполагаемых потерях обнадеживала. Выходит, я всегда смогу проконтролировать процесс. Осталось только понять на каком этапе я начну обрастать чешуей. Брр…
        Перечитав снова последнее оповещение, я выбрал «нет» и перешел к осмотру следующего кристалла.
        После прочтения его описания я поморщился. Жуть. Трансформировать волосы на своем теле в ядовитые «шипы» какого-то «прыгуна» я не собирался ни за какие коврижки. А вот последний вид кристаллов меня заинтересовал.
        КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ГЛАЗ ЧЕРНОЙ РЫСИ»
        - ТИП: МАГИЧЕСКИЙ КРИСТАЛЛ ТРАНСФОРМАЦИИ
        - КОНЦЕНТРАЦИЯ: ВЫСОКАЯ
        - ВИД: ЭПИЧЕСКИЙ
        - ОПИСАНИЕ:
        - КРИСТАЛЛ, СФОРМИРОВАВШИЙСЯ В НЕДРАХ ЧЕРНОГО ВУЛКАНА, КОТОРЫЙ НАХОДИТСЯ НА ДРАКОНЬЕМ ОСТРОВЕ. НЕСКОЛЬКО СОТЕН ЛЕТ ОН НАКАПЛИВАЛ МАГИЧЕСКУЮ ЭНЕРГИЮ, ИСТОЧАЕМУЮ ДРЕМЛЮЩИМ ВУЛКАНОМ. В ЭПОХУ ВЕЛИКОГО РАСКОЛА МАСТЕРА-АЛХИМИКИ НАУЧИЛИСЬ СМЕШИВАТЬ ЭТУ ЭНЕРГИЮ С ЭНЕРГИЕЙ СИЛЬНЕЙШИХ СУЩЕСТВ МИРА ТАЛ-ЛИ ДЛЯ СОЗДАНИЯ КРИСТАЛЛОВ ИЗМЕНЕННЫХ. РИСКНУВШИЙ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЭТОТ КРИСТАЛЛ, ПОЛУЧИТ ЗАТОЧЕННУЮ В НЕМ СИЛУ ОДНОГО ИЗ ОПАСНЕЙШИХ СУЩЕСТВ МИРА ТАЛ-ЛИ - ЧЕРНОЙ РЫСИ.
        - ЭФФЕКТ:
        ГЛАЗ ЧЕРНОЙ РЫСИ.
        ПОЛНОСТЬЮ ИЛИ ЧАСТИЧНО (В ЗАВИСИМОСТИ ОТ КОНЦЕНТРАЦИИ ЭНЕРГИИ В КРИСТАЛЛЕ) ПОСТЕПЕННО ИЗМЕНЯЕТ СТРОЕНИЕ ГЛАЗ.
        - УЛУЧШАЕТ НАБЛЮДАТЕЛЬНОСТЬ И НОЧНОЕ ЗРЕНИЕ.
        - ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        ВАЖНО ПОМНИТЬ, ЧТО ЧРЕЗМЕРНОЕ И БЕСКОНТРОЛЬНОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ КРИСТАЛЛОВ ИЗМЕНЁННЫХ ИМЕЕТ ПОСЛЕДСТВИЯ! КРОМЕ ТРАНСФОРМАЦИИ ВНЕШНЕГО ОБЛИКА, ЭНЕРГИЯ ДИКОГО ЗВЕРЯ, ЗАТОЧЕННАЯ В КРИСТАЛЛЕ, СПОСОБНА ЛИШИТЬ РАЗУМА!
        - ПОСЛЕ СРАБАТЫВАНИЯ, КРИСТАЛЛ ИСЧЕЗАЕТ.
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        Другими словами, в отличие от первых двух этот кристалл давал сразу два улучшения. Перспектива заиметь кошачьи глаза не так пугала, как покрыться чешуей или обрасти ядовитыми шипами. В любом случае не будем торопиться. Необходимо хорошо подумать, прежде чем предпринимать какие-либо действия.
        - Горец, спишь? - приглушенный голос Барсука отвлек от невеселых мыслей.
        - Уже нет, - ответил я, приподнимаясь со дна лодки и садясь на доску.
        - Ты… Это… - смущенно начал Барсук. - Зла на меня не держи… Просто обидно стало… Столько трофеев потеряли!
        - М-да-а, - протянул я. - И ты на меня зла не держи… Не ожидал я, что он так быстро на дно пойдет.
        Барсук махнул рукой, мол, забыли и продолжил грести. На некоторое время разговор прекратился.
        - Вот ты говорил, что есть люди, которые пьют кровь мутантов, - нарушил молчание я. - Как представлю, сразу мурашки по коже, и комок к горлу подкатывает.
        - Да они не только кровь пьют, - понимающе кивнул Барсук. - Некоторые готовы мутанта и целиком сожрать, чтобы получить его силу.
        - Хочешь сказать…
        - Именно, - перебил меня Барсук. - Но, как я уже говорил, у всего есть цена. Постепенно они теряют рассудок. Уже не совсем люди, но еще не звери.
        Хм… Выходит, имеется, как минимум, два способа трансформации. И в обоих случаях предусмотрен штраф на «разум».
        - Но есть и те, которые умеют вовремя остановиться, - продолжил Барсук. - Внешне они почти, как мы с тобой. Изменения почти не заметны.
        - Можно определить по конечностям? - спросил я.
        - Откуда знаешь? - нахмурился Барсук и даже перестал грести. - Ты же говорил, что о мутантах раньше ничего не слышал?!
        - Ну, ты даешь, Барсук! - качая головой, усмехнулся я. - Вспомни нашу встречу. Что ты первым делом заставил меня показать? Ну?!
        Я поднял руки вверх, словно сдаюсь, и повертел ладонями.
        - Точно! - хлопнул себя по лбу Барсук и расхохотался. - Совсем запамятовал!
        Подождав, пока он отсмеется, я осторожно спросил:
        - А у вас в племени есть такие? Недоизмененные?
        На удивление Барсук не рассердился.
        - А кто его знает? - ответил он. - Может и есть. Только их очень сложно вычислить. Мы в детстве, например, всегда думали, что наша соседка, старая Сорока, сожрала ни один десяток мутантов. До того страшная и скверная баба была. А если серьезно… Даже если и балуется кто кровушкой мутантов, делает он это очень осторожно. У нас за такое разговор короткий.
        Сказав это, Барсук многозначительно провел большим пальцем вдоль горла.
        Глава 4
        - Ну ты Барсук и учудил!
        - Мы уж все подумали, что ты сгинул!
        - Да, что с ним станется?!
        - Такое не тонет! Везде всплывет!
        - Мало того, так он еще и оборванца какого-то с собой притащил!
        Барсук шел быстрым шагом, почти бежал, периодически оборачиваясь, чтобы убедиться, не отстал ли я. На каждой улице или проулке, которые мы пересекали, из каждой подворотни доносились выкрики и подначки местных жителей. Казалось, каждый обитатель озерного поселка считал своим долгом высказаться по поводу бестолковости моего нового товарища.
        - А ты популярен, - прокомментировал я увиденное и услышанное.
        При этом я не забывал вертеть головой во все стороны, изучая новое место. Если в двух словах, Озерный мало чем отличался от поселков моего мира. Дома как дома. Люди как люди. Все как у нас. Кто побогаче, у того дом в два или три этажа поближе к центру поселения. Кто победнее - живет в одноэтажной избе у стены, которая отделяет поселок от внешнего мира.
        - Да ну их, этих бездельников! - небрежно отмахнулся Барсук, спеша к своему дому.
        На входе в поселок у главных ворот один из бойцов предупредил Барсука, что Ласка не находит себе места. Ждет пропавшего несколько суток назад брата. По нескольку раз в день приходит к воротам справляться, нет ли вестей. За сегодняшнее утро уже два раза приходила. Вот Барсук и торопился успокоить сестру.
        К слову, вопреки моим опасениям, местная стража отнеслась ко мне без агрессии, даже в какой-то степени дружелюбно. Моя байка о горах, о гибели «моего» племени, о матери, родившейся в озерном крае, была проглочена и переварена. Видимо, такие истории здесь были в порядке вещей. Кроме того, Барсук за меня поручился и назвал своим гостем.
        - Вон, видишь! - указал он пальцем куда-то вперед. - Третья крыша с желтым коньком! Это мой дом!
        Не успел я присмотреться, как из-за забора двухэтажного дома, вдоль которого мы шагали, выскочил светло-зеленый радостно визжащий вихрь. Этот вихрь, в мгновение ока преодолев десяток шагов, обрушился на Барсука, чуть было не сбив того с ног.
        Вихрем оказалась невысокая стройная девушка.
        - Как ты мог так поступить?! - обиженно выкрикивала она тонким мелодичным голоском. - Как?! А обо мне ты подумал? Где ты был?
        Упреки чередовались с несильными ударами маленьких кулачков по груди Барсука.
        - Тихо, тихо, сестренка, - успокаивающим тоном говорил он, поглаживая девушку по ее темно-русым длинным волосам.
        Узелок светло-зеленой ленты, сдерживающей толстую косу девушки, из-за быстрого бега вот-вот должен был развязаться. На мгновение представив, как эти волосы «освободятся» и водопадом рухнут на тонкие плечи и гибкую спину, я сглотнул пересохшим горлом. Впервые за долгие месяцы скитаний я оценивающе осмотрел себя и свою одежду, рука даже сама собой потянулась поправить колтуны на голове. М-да… Жалкое зрелище. Чувствую, как загорелись мои щеки. Изначально мне нравилось то, что местные воспринимают меня, как какого-то оборванца. Ровно до того момента, как появилась сестра Барсука.
        - Родная, - обнимая плачущую сестру, сказал Барсук. - Я пришел не один. Со мной друг.
        Девушка, все еще всхлипывая, ловко по-женски промокнула глаза платком и вытерла нос. Когда она обернулась, я потерял дар речи, а спустя несколько мгновений понял, что мне не хватает воздуха. Оказывается, все это время я не дышал.
        - Ласка, познакомься - это Горец, - представил меня Барсук.
        Мы заранее договорились представлять меня этим именем. Мое настоящее имя в поселке вызовет ненужные вопросы.
        Барсук заметил, что я под взглядом темно-голубых глаз Ласки постепенно превращаюсь в выброшенную на берег рыбу. Похоже, это зрелище его забавляло. Думаю, именно поэтому он решил подлить масла в огонь.
        - Он несколько раз спасал мою жизнь. Если бы не Горец, ты бы меня уже не увидела.
        Барсук продолжал еще что-то говорить… Кажется, он коротко перечислял мои подвиги… Но я его практически не слушал. Я тонул в голубых глазах Ласки. Наверное, это впервые, когда девушка смотрела на меня так… В ее взгляде не было ни капли надменности, ни тени презрения, ни намека на отвращение. Кажется, ей вообще было плевать, как я выгляжу. Она словно заглядывала ко мне в душу.
        Два легких движения и Ласка уже стояла в шаге от меня. Ее маленькая изящная ладошка легла мне на грудь. Мое сердце в этот момент готово было выпрыгнуть наружу.
        - Спасибо, - тихо произнесла она и отступила на два шага.
        - Кхм… - закашлялся и захрипел я, еще больше краснея. Хотя куда уже больше.
        Видя, что я постепенно превращаюсь в овощ, Барсук, наконец, решил прийти мне на помощь.
        - Сестренка, не поверишь. А ведь Горец здесь из-за тебя!
        Ласка повернула голову в мою сторону. Ее глаза стали еще больше.
        - Хе-хе! Вернее, из-за твоей стряпни! - Барсук наслаждался моментом. - Не попробуй он твой пирог с грибами, мне бы вряд ли удалось заманить его сюда!
        Ее смех… Этот смех я был готов слушать бесконечно… Неожиданно меня осенило… А ведь мои чувства естественны. Ласка если и воздействует на меня, то лишь только своей природной красотой и обаянием.
        - Ой! - воскликнула она. - Тогда чего же мы тут стоим! Вы наверняка голодны!
        Наши с Барсуком животы синхронно заурчали, чем еще больше развеселили девушку…
        В комнате, в которой меня поселили после ужина, пахло свежестью и чистотой. Я лежал на широкой кровати, разомлевший и довольный. Сегодня я мог есть все, что захочу. То, как я реагировал на новые вкусы, очень веселило и радовало Ласку. Она, как и всякая хорошая хозяйка, с удовольствием принимала мою похвалу. Впервые за последние несколько суток я не думал о родном мире. Мне здесь начинало нравиться.
        Я понимал, что рано или поздно здешние органы правопорядка заинтересуются моей особой. На воротах не сильно проверяли, потому что стражам не до меня было - в город прибыло несколько купеческих ладей. Но в то, что чужака, даже такого на вид безобидного, как я, не проверят, верилось с трудом. Поэтому я хоть и прибывал в состоянии легкости и неги, следить за обстановкой не забывал.
        Дом Барсука и Ласки мне понравился. Просторный. Теплый. Чистый. Ласка, несмотря на свой юный возраст, отлично справлялась с хозяйством.
        Снова вспомнился ужин. Вкусная еда. Смех и теплые взгляды девушки. Неуклюжие шутки Барсука. Мне нравилась эта семья. Жаль, что все это скоро будет разрушено. В то, что подгнившая челюсть шакала, которую Барсук собрался показывать здешнему вождю, как-то сможет изменить ситуацию, не верилось. Судя по взглядам Ласки, бросаемым на брата, я не был далек от истины.
        Повернувшись на правый бок, понял, что хочу пить. Тихо поднявшись с кровати и стараясь не шуметь, я двинулся к лестнице. Спустившись на несколько ступеней, я услышал приглушенные голоса, доносящиеся из кухни.
        - Кто он, брат? - это голос Ласки.
        - Хочешь правды? - взволнованный голос Барсука. - Я не знаю…
        - Ты ему веришь?
        - В то, что он горец? Скорее всего, нет. А в остальном… Сложно не доверять человеку, который тебя спас несколько раз. Я ведь не врал, сестренка. Только благодаря ему я вырвался из этой передряги.
        - Пусть Великая Мать благословит его! - искренний голос Ласки.
        - Вижу он пришелся тебе по нраву? - веселый голос Барсука.
        - Только как твой друг и спаситель, - приглушенно ответила девушка.
        - А почему бы и нет? - возразил Барсук. - Уж всяко лучше твоего бывшего женишка, который после смерти нашего отца тут же отвернулся от тебя. Ладно… Ладно… Сестренка, я не хотел тебя обидеть…
        Моим лицом сейчас можно было костер разжигать. Сердцем понимал, что подслушивать плохо, но «разум» подсказывал - остаться и дослушать разговор до конца.
        - Просто ты себе даже не представляешь, как твоему бывшему ухажеру далеко до Горца, - мне показалось или в голосе Барсука слышались нотки гордости.
        - Желтый Волк один из лучших охотников нашего племени, - в интонациях Ласки слышалась легкая обида.
        Я словил себя на мысли, что этот Волк, которого я никогда в жизни не видел, мне уже неприятен. Да что со мной, баг побери, происходит?
        Барсук самодовольно хохотнул.
        - Об этом все говорят. Только вот знаешь, о чем я никогда не слышал? Как Желтый Волк практически в одиночку расправляется со стаей гиен из Города Теней. Как одним выстрелом из лука убивает уоша. А потом уже на реке, будто предыдущих подвигов мало, пробивает одной стрелой башку вожаку мутантов!
        - Он измененный? - прозвучал ошарашенный шепот Ласки.
        - Нет, - Барсук был категоричен. - Но несмотря на свой щуплый вид, он силен, ловок и быстр. Скажу больше, у меня есть уверенность, что мало кто из старших охотников сможет справиться с Эриком.
        - Эриком?!
        - Да, это его настоящее имя. Горцем это я его так прозвал. Чтобы здесь не было вопросов.
        - Брат, ты пугаешь меня…
        - О сестренка! Это еще не все… - Барсука, похоже, понесло. - Посмотри на мою ногу. Что ты видишь?
        - Ничего…
        - А ведь еще несколько суток назад мне ее чуть было не отхватила гиена. Перед тем, как потерять сознание, я точно помню, как пасть твари сомкнулась вот в этом месте…
        - Но как такое возможно! - ошарашенно воскликнула Ласка. - Ты ведь должен был остаться навсегда инвалидом!
        - Он спас меня. Убив всех гиен, он перенес меня в безопасное место и перевязал мне рану. Сперва я думал, что мне легче от твоих трав, но, когда он снова делал мне перевязку на следующее утро, края раны уже затянулись.
        - От моих трав не могло быть такого эффекта, - снова прозвучал ошарашенный голос Ласки.
        - Вот именно, - подтвердил Барсук.
        - Тогда как?
        - Зелье! Он поил меня каким-то зельем! Думал, что я сплю и ничего не вижу.
        Я усмехнулся. Вот хитрюга. То-то я думал, почему ты так рьяно нахваливал травы сестры.
        - Уж не хочешь ли сказать…
        - Именно! Волшба!
        - Может просто сильное лекарство? - с надеждой в голосе произнесла Ласка.
        - Нет, - сказал, как отрезал Барсук. - После одного глотка я буквально ощущал прилив бодрости и здоровья. А еще я несколько часов ничего не хотел есть. И это не из-за отсутствия аппетита. Я каким-то волшебным образом был абсолютно сыт.
        Мне почему-то стало от этого больно.
        - И это еще не все. Видела бы ты, как лопнула башка мутанта, когда Горец засадил в нее стрелой!
        - Ты пугаешь меня!
        - Не бойся. Он не причинит нам зла. Если бы он хотел нас убить, то уже давно это сделал.
        - Тогда кто он и что ему нужно? - дрожь в голосе Ласки меня удручала. Она боялась меня, будто я какой-то монстр.
        - Кто он, это я тебе вряд ли скажу, а вот что ему нужно… У меня сложилось такое впечатление, будто он потерялся. Вскользь он упоминал о каком-то месте силы. Видимо, он пошел со мной только потому, что ему нужна информация. Ну ты и трусиха! Не бойся! Горец не причинит нам вреда. Он не такой человек. Уж поверь моему чутью.
        Судя по характерному вздоху Ласки, чутье брата - это было последнее, на что она могла положиться…
        Утром за завтраком чувствовалось напряжение. Ласка откровенно меня побаивалась. Барсук периодически бросал хмурые взгляды на сестру. Видимо, уже жалел о том, что сболтнул вчера лишнего. Ну, а я старался не обращать на них внимание и наслаждался вкуснейшими ватрушками.
        Совру если скажу, что я не чувствовал неловкости от того, что меня боится эта милая девушка, но с другой стороны - это лучше, чем презрение и отвращение, к которым я уже привык. Тем более, я очень надеялся на то, что скоро мне удастся развеять все страхи Ласки. А пока я был намерен держать язык за зубами.
        - Пойдешь сегодня к вождю? - решил нарушить я молчание.
        - Нет, - покачал головой Барсук. - Его нет в поселении.
        - А Филин…
        - Его тоже нет, - перебил меня Барсук. - Они вернутся через несколько дней.
        Я незаметно поморщился. Снова потеря времени. Хотя, кто мне мешает послоняться по поселку.
        Барсук, будто прочитав мои мысли, сказал:
        - Сегодня покажу тебе наш поселок. Познакомлю тебя с Тощим. Это мой друг. Единственный, кто продолжает дружить со мной…
        - А что так? - спросил я и мельком взглянул на Ласку.
        Услышав последнюю фразу брата, она заметно погрустнела.
        - Как отца не стало, так почти все и отвернулись от нас…
        Я видел, что им обоим неприятна эта тема, поэтому решил сменить ее.
        - Слушай, Барсук, все хотел спросить тебя, да момента подходящего не было…
        - Валяй.
        - Мне бы одежды прикупить. Сам видишь, в чем хожу. Да и оружие тоже… К вам ведь купцы приехали.
        Барсук понимающе улыбнулся и спросил:
        - А чем расплачиваться будешь?
        - А чем у вас расплачиваются? - ответил я вопросом на вопрос.
        - Известно, чем, - важно ответил Барсук. - Медью, серебром, золотом. Товарами всякими полезными.
        Последнюю фразу он произносил, многозначительно глядя на меня. Явно на мои зелья намекает.
        Я же, будто не замечая его намеков, сделал вид, что полез в карман штанов. Достал из эфемерного рюкзака горсть серебрушек и медяков и положил на столешницу перед Барсуком.
        - Такие сойдут?
        Тот, широко раскрыв глаза, уставился на кучку монет. Затем многозначительно переглянулся с сестрой. Ласке его взгляд явно не понравился. Отчего у меня на душе потеплело. К деньгам она отнеслась равнодушно.
        А вот Барсук светился, словно начищенный медный таз:
        - О, да ты у нас еще и богатей!
        Глава 5
        Несмотря на ранний час, рыночная площадь уже бурлила и кипела. Прибытие купцов, а соответственно и новых товаров заметно оживило Озерный.
        Местные жители, разодетые в праздничные одежды с довольными лицами и горящими глазами, расхаживали в проходах вдоль торговых прилавков.
        Физиономии здешних стражников были похожи на морды котов, обожравшихся сметаной. Несмотря на то, что у купцов были собственные охранники, руку даю на отсечение, с местными стражниками они тоже были щедры.
        - С чего начнем? - спросил Тощий, хозяйским взглядом окидывая торговые ряды.
        Сегодня утром Барсук представил нас друг другу. Еще до того, как я пожал потную ладонь Тощего, мне уже было понятно, почему тот продолжает дружить с Барсуком. Ласка… Вот кто истинная причина этой «дружбы».
        Я видел, как украдкой, чтобы Барсук не заметил, на нее бросал сальные взгляды Тощий и как буквально раздевал ее глазами. Ласка тоже это видела, но не подавала вида. Просто старалась держаться от него подальше. Видимо, научилась терпеть единственного друга брата.
        Жиденькие усики, слюнявые губы, мутные близко посаженные глазки - Тощий производил впечатление некой общей засаленности. Но это не мешало ему смотреть на Барсука свысока, причем как в переносном смысле, так и в прямом - Тощий был выше него на голову. Понаблюдав немного за этим типом, у меня сложилось впечатление, будто он делает одолжение Барсуку, общаясь с ним.
        Если бы не мое излишне крепкое рукопожатие, от которого у этого чучела чуть было не вылезли глаза из орбит, то меня бы он вовсе не заметил. Нужно отдать ему должное - сцен из-за моей невинной выходки он устраивать не стал, но обиду затаил. Вон как зыркает исподтишка, думает, что я не вижу. Ну-ну, уродец…
        - Начнем с одежды, - объявил Барсук и многозначительно осмотрел меня с ног до головы.
        - Тогда к старьевщикам, - кивнул Тощий, и его рот растянулся в издевательской усмешке.
        - Э, нет, дружище, - остановил Тощего Барсук. - Горец у нас не так прост. Поведем его к Гусю.
        - Барсук, ты умом тронулся? - брови Тощего взмыли вверх. - Товар у Гуся не для…
        - Оборванцев? - перебил я его.
        Моего спокойного пристального взгляда Тощий не выдержал. Опустил свои мутные глазенки. Откуда только у Ласки столько терпения? Липкий взгляд Тощего еще то «удовольствие».
        - Твой Гусь никуда не денется, - обратился я к Барсуку. - А вот приезжие купцы скоро двинутся дальше. Верно?
        - Это да, - кивнул он. - Но, боюсь, их цены тебя не обрадуют.
        - Это мы еще поглядим, - улыбнулся я ему и первым шагнул по направлению к широкому прилавку в центральном ряду. Там стоял крупный мужчина в длинной накидке темно-зеленого цвета. Я его хорошо вчера запомнил, когда мы были у ворот. Это один из пришлых купцов. Ладью его я тоже хорошо рассмотрел. Судя по ее размерам, этот торговец самый богатый из новоприбывших.
        - Ну, хозяин-барин, - весело ответил Барсук и последовал за мной. Я не смотрел назад, но то, что Тощий двинулся за нами, было понятно по его злому сопению.
        - А-а! Барсук! Уже отдохнул от тяжелого похода?
        Насмешливый возглас за нашими спинами заставил остановиться и обернуться. Я узнал этот бас. Вчерашний стражник на воротах. Кот, кажется… Да, Кот. А вот его коренастого напарника я еще не видел.
        - А чего бока отлеживать? - дружелюбно ответил Барсук.
        - Смотрю и твой новый дружок с тобой! - кивнул он на меня. - Ну, как нашли родичей твоей матери? Как там ее… Напомни…
        А чего напоминать-то? Ты вчера даже не спросил ее имя. Все дрожал от нетерпения при виде приближающихся купцов. Пропустил нас по-быстрому, чтоб под ногами не мешались. Решил сейчас в бдительного стража поиграть?
        - Сойка, - спокойно ответил я и внутренне усмехнулся.
        Кот нахмурился.
        - Сойка… - повторил он задумчиво. - А она не из тех, кто живет у затоки?
        - Без понятия, - пожал плечами я.
        - Так чего тогда не проверишь? - удивился стражник.
        - Да вот как раз этим и занят, - продолжал спокойно отвечать я.
        - Здесь?
        - А почему бы и нет? - ответил я вопросом на вопрос и обвел рукой прилавки и шатры торговцев. - Рынок, ведь. Тут скоро жители со всей округи соберутся.
        - И то верно, - помял бороду Кот. - Тогда иди. Как найдешь чего, дай знать. Для порядка…
        - Непременно, - кивнул я и двинулся к ранее намеченному прилавку.
        - Ловко ты его, - буркнул нагнавший меня Барсук. - А из меня будто все слова вылетели. Да и про мать ты свою мало говорил.
        Вроде как и оправдался, но по тону в голосе понятно: Барсук не верит в мою байку о горах. Вчерашний, подслушанный мной разговор с Лаской, его окончательно убедил в этом.
        - Я сказал то, что думал, - ответил я, как ни в чем не бывало. - Где, как не на рынке, можно собрать всю необходимую информацию?
        Мой пристальный чуть насмешливый взгляд смутил парня. Мельком посмотрел на Тощего. Этот явно затаился. Изучает.
        - Молодые охотники! - тут же взял нас в оборот один из помощников купца, когда мы приблизились к длинному широкому прилавку. - Обратите внимание на наши мечи. Настоящая синяя сталь. А ножны! Посмотрите на эти ножны. Это же произведение искусства! Например, на этих изображен фрагмент битвы в Черном лесу. Взгляните на клыки тварей. Произведение искусства, не правда ли? Таким смелым и доблестным охотникам, как вы, обязательно понадобится такое оружие. Только представьте взгляды юных дев, когда вы появитесь с таким клинком на поясе.
        Я бросил насмешливый взгляд на своих спутников. Поплыли. Если рожа Барсука меня веселила, то по мерзкой физиономии Тощего хотелось съездить хорошенько и от души. Я прекрасно понимал, кого он там себе представляет…
        Пока зазывала распинался перед моими спутниками, я, не обращая внимание на его треп, занялся осмотром оружия, лежащего на прилавке. Хм… Ничего особенного. Ни одной вещи с уровнем или характеристиками. К слову, некоторые экземпляры на вид были неплохого качества. Хотя я могу и ошибаться.
        Так осматривая каждую вещь, я перешел к соседнему прилавку, а затем к следующему, и еще к одному. Увлекшись, я обошел все ряды. И когда мне начало казаться, что моя задумка провалилась, я неожиданно замер у самого дальнего шатра. Старого. Невзрачного. В отличие от новеньких разноцветных палаток соседей, этот шатер напоминал барахолку. Вон там среди хлама, кажется, мелькнуло что-то знакомое!
        - Вот ты где!
        Запыхавшийся голос Барсука за моей спиной заставил вздрогнуть.
        - Я же говорил, что мы найдем его рядом со старьевщиком! - ехидный голос Тощего буквально сочился желчью. - И стоило тратить время?
        Я уже разворачивался, чтобы ответить, как вдруг меня опередил злой скрипучий голос.
        - Это ты кого здесь старьевщиком назвал, жалкий слизняк?
        За прилавком стоял мужчина, на вид лет семидесяти. Его старая потертая куртка из кожи темно-коричневого цвета, широкие серые штаны и заляпанный темными пятнами фартук здорово сочеталась с внешними видом шатра. Образ барахольщика дополняла седая неухоженная бороденка и дырявый берет, наполовину прикрывающий лысую голову.
        Он, словно старый нахохлившийся злой ворон, был готов броситься в бой, дабы отстоять честь своего грязного гнезда.
        - А ну пошли прочь! Пока я стражу не позвал! - прокаркал он. - Шляются тут всякие оборванцы!
        Барсук схватил меня за руку.
        - Уходим! - кивнул он в сторону быстро удаляющегося Тощего.
        - Почему? - удивился я.
        - Это Могильщик! - яростно зашептал мне на ухо Барсук. При этом не переставая тянуть меня за руку. - Скверный тип. Нам лучше уйти.
        - Почему? - повторил я, не двигаясь с места. На удивление мне было легко сопротивляться давлению Барсука. Он, кстати, тоже это заметил. Похоже, он только сейчас осознал, насколько я его сильнее физически.
        - Я тебе потом все объясню. Сейчас лучше уйти.
        - Нет, - я был непреклонен. И снова мазнул взглядом по прилавку вздорного старика.
        Тот, к слову, прищурив правый глаз, молча наблюдал за нами.
        - Мы хотя бы можем отойти подальше? - попросил Барсук.
        Я кивнул, и мы сделали несколько шагов в сторону от прилавка. Барсук, встав спиной к старику, начал быстро шептать.
        - Эрик, прошу тебя давай уйдем отсюда. Этот человек опасен.
        - Чем он опасен?
        Да будь он трижды опасен! Если в его помойке есть хотя бы один маленький кристалл маны, заполненный лишь на пять процентов, я готов рискнуть!
        Барсук начал быстро и довольно путанно говорить:
        - Его не зря называют Могильщиком… Он уже давно не появлялся в этих краях… Все роется в древних могильниках и руинах… Ходят слухи, что он якшается с измененными… Это те, о которых я тебе рассказывал… Помнишь? А еще говорят, что он сам измененный…
        Хм… Я взглянул из-за плеча Барсука на старика. Нет. Он обычный человек.
        - Слушай, - я положил ладонь на плечо Барсука. - Я благодарен тебе за заботу… Но я все-таки рискну. Кроме того, вспомни, где мы сейчас. Мы на рыночной площади. Здесь целая свора стражников…
        - Да пойми ты наконец! - взмолился Барсук. - Могут быть последствия! Ты ставишь под удар меня и Ласку!
        - Я не совсем понимаю, каким образом… Но если ты говоришь…
        Барсук быстро закивал, почуяв, что я начинаю давать слабину. Понял, шельмец, на что надо давить.
        - Давай поступим следующим образом, - начал я. - Я всего лишь посмотрю, что у него есть на прилавке. А затем мы уйдем. Договорились?
        Барсук тяжело вздохнул. Хмуро глянул мне в глаза и, наконец, сказал:
        - Договорились. Смотришь и уходим.
        Да что с тобой не так, парень? Вон как коленки дрожат. От Тощего, кстати, и след простыл. Вот это я понимаю, дружба! Прямо не разлей вода!
        К прилавку возвращались под молчаливым взглядом старика. Он, как будто понимая, что происходит, не произнес ни слова. Его мутно-серые глаза неотрывно следили за мной.
        Кстати, за все время к его прилавку не подошел ни один покупатель. Будто вокруг его шатра образовался гигантский невидимый мыльный пузырь.
        Я медленно двигался вдоль прилавка старика и рассматривал хлам, лежащий на нем. Старые куски ткани, выгоревшие на солнце настолько, что их первоначальный цвет было сложно определить. Пожелтевшие от времени костяные инструменты. Деревянные фигурки причудливой формы, покрытые пестрым орнаментом. Железное и бронзовое оружие сомнительного качества. Я не понимал, зачем все это. Неужели этот чокнутый думает, что найдутся дураки и купят этот мусор? Или за этим кроется что-то другое?
        Вот, наконец, мой «скучающий взор» остановился на куске темно-серой материи. Старик, тут же заметив мой взгляд, ловко извлек ее из-под остального хлама. Он продолжал молчать, что казалось довольно странным. А еще… Его руки дрожали. И это не было похоже на старческий недуг. Он волновался не меньше, чем тот же Барсук. Любопытно…
        Куском материи оказался дождевик, который следовало надевать через голову. Плотная, похожая на кожу ткань. Глубокий капюшон. Простая, но довольно добротная вещь. Правда, все это меня мало интересовало… Я был поглощен чтением описания этой вещи.
        Сперва перед глазами появилось уже привычное странное сообщение, состоящее из набора неизвестных символов. Затем Великая Система предложила мне активировать вкладку с языком каких-то Моа. И только тогда мне удалось прочитать описание.
        ПОХОДНЫЙ ПЛАЩ «МАРОДЕР».
        - ТИП: МАСКИРОВКА.
        - ВИД: РЕДКИЙ.
        - МАСКИРОВКА +30
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - УВЕЛИЧИВАЕТ ЗАЩИТУ ОТ ХОЛОДА НА 10 ЕДИНИЦ.
        - МИНИМАЛЬНЫЕ ТРЕБОВАНИЯ:
        - СИЛА: 8
        - ВЫНОСЛИВОСТЬ: 5
        - ПРОЧНОСТЬ: 11/20
        - Я смотрю, вам приглянулся этот плащ?
        Оторвавшись от описания, я взглянул на торговца. И куда подевался тот склочный старик? Передо мной будто по мановению волшебного пера возникла сама вежливость.
        Я постарался, чтобы мое лицо приняло скучающее выражение, добавил в голос брезгливости и произнес:
        - Не сам плащ, а скорее материал, из которого он пошит. А так вещь сама по себе очень старая и, как я погляжу, довольно поношенная. Что скажешь?
        Я обернулся к Барсуку.
        Бедняга. Побледнел будто стена. Как бы его удар не хватил. Думал, что Могильщик набросится и растерзает меня? А тот, видишь, оказался вежливым и приветливым.
        - Вы себе не можете представить, насколько она старая, - закивал Могильщик.
        Любопытно, а он понимает, что именно лежит на его прилавке? Наверняка только догадывается. Вряд ли он таскает этот хлам из города в город просто так. Продавец антиквариата? Не-ет. Он явно что-то знает. Вон как вежлив со мной. А ведь я на богатенького коллекционера древностей даже отдаленно не похож.
        - И сколько же вы хотите за этот дождевик?
        - О! - всплеснул руками старик. - Сущие пустяки! Пятьдесят золотых монет!
        Я услышал, как громко икнул Барсук. Снова обернулся. Бледное лицо моего товарища стремительно наливалось краской. Он чудом сдерживался, чтобы не закатить истерику.
        Пятьдесят золотых? Да за такую вещь - это считай даром! Даже боюсь представить сколько будет стоить этот плащ в моем мире!
        - Любопытно, - покачал головой я. - А у вас есть еще что-нибудь подобное?
        - Ну конечно же! - улыбнулся старик и сказал: - Прошу вас сюда.
        Слегка поклонившись, он указал рукой на проход, ведущий внутрь его шатра.
        Я вежливо поклонился в ответ и проследовал в указанную сторону.
        - Подожди меня здесь, - бросил я, так и не сдвинувшемуся с места Барсуку.
        Когда мы со стариком оказались внутри шатра, полог из плотной ткани отрезал нас от внешнего мира.
        - Да, кстати, - кивнул я на плащ в руках старого торговца. - Отложите его для меня. Нам еще предстоит торг.
        Кроме нас двоих, в шатре находился еще один мужчина. Высокий. Мощный. Широкие по-рыбьи вытаращенные глаза, толстые мясистые губы, квадратный подбородок и узкий лоб - судя по внешности, с «разумом» этот мужик был на «вы».
        - Как вам будет угодно, - еще раз поклонился торговец и сделал шаг по направлению к широкому сундуку в дальней части шатра.
        Приоткрыв массивную крышку, старик сделал приглашающий жест.
        - Взгляните на мою коллекцию.
        Я, внешне сохраняя невозмутимость, но внутренне дрожа от нетерпения, подошел к сундуку. Его внутренности были разделены на несколько секций. Здесь было на что посмотреть. Несколько десятков артефактов пестрили надписями, состоящими из незнакомых символов. Следующие минуты две, я был занят только тем, что давал согласия на активации вкладок новых языков.
        Особо меня заинтересовала центральная секция. Там не было ни одной вещи с описанием или уровнем. Какие-то колбы с темной жидкостью, куски высохшей плоти. Когти и клыки разных размеров и форм. Кажется, я понял, чем по-настоящему торговал старик.
        Пока я разглядывал содержимое сундука, здоровяк что-то удивленно буркнул старику.
        - ВНИМАНИЕ! УРОВНЯ ВАШЕГО РАЗУМА ДОСТАТОЧНО ДЛЯ АКТИВАЦИИ ВКЛАДКИ «ЯЗЫК ЖИТЕЛЕЙ ПУСТЫНЬ»!
        - ЖЕЛАЕТЕ ПРОИЗВЕСТИ АКТИВАЦИЮ?
        - Хозяин, кто этот оборванец? И почему ты разрешил ему осмотреть товар, предназначенный для вождя? Теперь придется прирезать этого заморыша.
        - Заткнись, Бизон! - прошипел ему в ответ Могильщик. - Если это тот, кто я думаю, ему ничего не стоит сровнять этот городишко с землей!
        Бизон озадаченно взглянул на меня. Затем повернул голову в сторону старика и спросил с подозрением в голосе:
        - Хозяин, ты снова перебрал с теми поганками?
        - Ты должен внимательно относиться к словам своего мудрого хозяина, - спокойно произнес я на их языке, при этом продолжая рассматривать артефакты.
        В шатре повисла гробовая тишина. Я медленно повернулся к Могильщику, таращившемуся на меня, как на привидение.
        - Ну что? Приступим к торгу?
        Глава 6
        - Бизон, стой!
        Это все, что успел выкрикнуть старик, двинувшемуся в мою сторону верзиле. Бизон шел, закатывая рукава, обнажая широкие, переплетенные узлами мышц, предплечья.
        - Похоже, кому-то давно уши не надирали! - пробасил тот, не обращая внимание на истерично трясущегося хозяина. - В следующий раз будешь знать, как надо разговаривать с уважаемыми людьми.
        - Нет, Бизон! Нет! - перешел на хрип старик. Сейчас его точно удар хватит.
        Бездна! Вот же идиот. Сила есть ума не надо. Придется поубавить твой пыл.
        В моей ладони, словно из воздуха, появилась полупрозрачная сфера мутно-бурого цвета. Этот фокус заставил старика заткнуться. Он стоял, широко раскрыв глаза и неотрывно следя за сферой в моей руке.
        Мгновение - и я бросил сферу под ноги верзиле, активируя капкан. По естественным причинам магическую кляксу видеть мог только я, так что вид разбившейся о землю сферы на Бизона ровным счетом никак не подействовал. Его это только развеселило и раззадорило.
        - Что?! - оскалился он, еще больше выкатывая свои рыбьи глаза. - Думал остановить меня какой-то стекляшкой?
        Он хотел было еще что-то сказать, но не успел. Его правая нога ступила в центр магического пятна. Судя по тому, как воздействовали свитки ярости на местную фауну, я примерно представлял, что произойдет с вляпавшимся в «кляксу» Бизоном, но результат превзошел все мои ожидания. Бизон, словно марионетка, отрезанная от ваги, рухнул на землю, безвольно раскинув конечности.
        Усиленная «клякса» мгновенно снимала тридцать пять процентов энергии, но это касалось обитателей моего мира. На местных, похоже, она воздействовала в разы эффективнее.
        Под ошарашенным взглядом Могильщика, я быстрым шагом приблизился к обездвиженному телу Бизона. В его рыбьих глазах я увидел животный ужас. Достав «Стрекозу», я присел на корточки рядом с его головой и спокойно произнес:
        - Ты хотел поучить меня уважению, но по какой-то неизвестной мне причине несколько раз проигнорировал слова человека, которого называешь хозяином. Кроме того, ты грозился сделать что-то с моими ушами, но сейчас твои собственные уши в моих руках. Ты атаковал меня и проиграл. Теперь я в праве забрать не только твои уши, но и твою жизнь.
        Краем глаза я заметил, что на серых штанах Бизона в районе паха появляется мокрое пятно. Обмочился. Жалости к нему я не испытывал, впрочем, как и ненависти. Я был абсолютно спокоен. Несмотря на то, что все те, кто последнее время пытались атаковать меня, мертвы, убивать Бизона я не собирался. Разве что только проучить.
        - Господин, прошу вас! - взмолился Могильщик. - Пощадите его!
        Не вставая, я повернул голову в его сторону:
        - С дисциплиной у вашего подчиненного не очень.
        - Поверьте! - дрожащим голосом начал оправдываться старик. - Он это не со зла… Он действительно иногда излишне опекает меня. Я нашел его мальчишкой на улице, вырастил, приставил к делу. Вот он и пытается проявить благодарность…
        - Тасканием за уши клиентов? - удивился я.
        Старик громко сглотнул пересохшим горлом.
        - Великая Мать наградила его силой и вспыльчивым нравом, но, увы, умом обделила. Обещаю, что накажу его со всей возможной строгостью!
        Я сделал вид, что задумался. Наши с Бизоном взгляды встретились. В его глазах легко читались страх и надежда. Ни злости, ни гнева я в них не увидел.
        - Хорошо, - согласился я.
        Старик, не скрывая облегчения, громко выдохнул. Глаза Бизона радостно загорелись.
        - Но, - опустил я их на землю. - Кое-что я все-таки отрежу от этого болвана.
        Старик было дернулся, но «Стрекоза» уже сделала свое дело. Я быстро поднялся и приблизился к тяжело дышавшему Могильщику.
        - Вот, - сказал я. - Каждый раз, когда ваш помощник будет выказывать неповиновение, показывайте ему это.
        Старик завороженно опустил глаза и уставился на локон темно-русых волос в моей ладони.
        - Возьмите, - повторил я.
        Старик медленно протянул руку к локону и машинально спрятал его в карман фартука. Перехватив его взволнованный взгляд, я сказал:
        - О вашем подопечном можете не беспокоится. Скоро оклемается. Предлагаю все-таки перейти к торгу. Мой товарищ снаружи уже наверняка весь извелся…
        - Да-да, конечно… - пробормотал Могильщик и потер горло дрожащей рукой.
        Я повернулся к сундуку и достал пять предметов.
        - Беру все это и дождевик.
        - И только? - в голосе старика промелькнуло разочарование. - Больше вас ничего не заинтересовало?
        Я склонил голову набок и пристально посмотрел на Могильщика. Под моим взглядом он снова будто скукожился. Дело в том, что, разобравшись со всеми языковыми вкладками, я бегло осмотрел все предметы из сундука. К сожалению, почти на каждом горела надпись, сообщающая, что артефакт либо «поврежден», либо «не подлежит восстановлению».
        Я мог бы промолчать. Купить выбранные артефакты и уйти. Но у меня есть вопросы, на которые этот старик может дать ответы.
        - Это такая попытка меня нагреть? - холодно спросил я.
        Могильщик вздрогнул и отшатнулся.
        - Что вы! - залепетал он. - Я не… Мне… И в мыслях не…
        Не врет. Вон как испугался. Вряд ли он знал о дефектах… Ни ему, ни его болвану помощнику не дано видеть суть предметов. Тем не менее, почти все артефакты в сундуке подобраны, так сказать, хм… правильно.
        - Тогда почему вы предлагаете мне купить у вас поломки?
        На старика было больно смотреть. Из него словно стержень вынули. Он, слегка покачиваясь, опустился на стул и положил тонкие руки на колени.
        - Давайте начистоту, - продолжил я. - Мне тут сказали, будто вы роетесь в древних руинах и могильниках. На мой взгляд, это чушь. Не удивлюсь, если узнаю, что вы сами распускаете эти слухи. Чтобы отвлечь людей от основной вашей деятельности.
        Старик обреченно опустил голову.
        - Ведь тому, кто торгует сушеными потрохами и кровью мутантов, незачем лазить по всяким помойкам.
        Мои слова заставили его вздрогнуть. Да, я сразу догадался что за склянки и куски вяленого мяса были в центральной секции сундука.
        Пора ослабить напор, иначе его так удар хватит.
        - А коллекция… - продолжил я. - Дайте угадаю… Вы приобрели все артефакты оптом у одного продавца, который оказался мошенником.
        - Подлец! Он уверял меня, что все в порядке…
        - Кто это был?
        - Я встретил его несколько лет назад, - начал говорить старик. - На севере. На ярмарке Нортхольма. Он называл себя странником.
        - В его облике было что-то необычное? - мне сложно было скрывать волнение в голосе.
        - Пожалуй, нет, - неуверенно ответил старик. - Человек, как человек. Хотя… Его глаза… Как два ледяных осколка лазурного цвета.
        Точно маг.
        - А еще форма его ушей, - вдруг добавил старик.
        - Ушей? - переспросил я.
        - Да, - кивнул Могильщик. - Он их постоянно прятал под волосами либо под шапкой. Но я успел разглядеть их. Такие вытянутые. Слегка заостренные на кончиках. Я сперва подумал, что он измененный, но он потом объяснил, что был таким с рождения.
        Эльфийский маг? А почему бы и нет? Любопытно, зачем он продал все эти артефакты старику.
        - Он казался таким приветливым и открытым, - продолжал говорить Могильщик. - С ним было очень легко вести беседу. Будто я знал его всю свою жизнь.
        Понятно. Эльф шарахнул по аборигену «харизмой» либо еще чем-то в этом роде, вот тот и поплыл.
        - Я сперва не хотел покупать его товар…
        - И он показал, как действует один из предметов?
        - Да, - ответил старик и кивнул на дождевик.
        - Понятно, - усмехнулся я. - И что же он попросил взамен? Вряд ли это было золото.
        - Вы правы, - Могильщик нахмурился. - Его заинтересовали мои рубины.
        Хм… Любопытно, что эльф в них увидел? Наверняка это было что-то очень ценное.
        Будто прочитав мои мысли, старик произнес:
        - Я тогда подумал, что же такого в этих камнях, раз такой человек заинтересовался ими, да еще и готов отдать за них все свои артефакты? Потому я решил попридержать один из рубинов… На всякий случай.
        Мне стоило труда не показать эмоций.
        - Полагаю, это тот самый случай, - сказал старик, доставая кулек из-за пазухи.
        Это оказался небольшой кисет из мягкой кожи. Аккуратно вытрусив его содержимое себе на ладонь, Могильщик произнес:
        - Вот взгляните.
        Это был кроваво-красный кристалл размером с ноготь большого пальца. Я завороженно прочитал короткое описание.
        - БОЛЬШОЙ КРИСТАЛЛ ЖИЗНИ:
        - ЖИЗНЬ: 0 / 2000
        - Много лет назад я купил эти рубины на юге, - продолжал говорить Могильщик. - Кто бы мог подумать, что эта случайная покупка принесет мне столько проблем. Как вы отнесетесь к тому, чтобы приобрести не шесть, а семь предметов?
        - Все зависит от того, сколько вы попросите за ваш товар, - пожал плечами я. Как бы я ни старался, но выглядеть непринужденно у меня не получалось.
        - Пять сотен золотых монет, - выпалил Могильщик.
        Вот он тот случай, когда инстинкт самосохранения полностью приглушается жаждой наживы. Я, конечно, понимал, что пятьсот золотых - это даже не цена. Ведь, только за один плащ любой торговец в моем мире с радостью отвалит несколько тысяч золотых. Я уже не говорю о кристалле жизни, о котором я, кстати, никогда не слышал. А ведь есть еще пять артефактов, с которыми я еще не разобрался. Но сейчас дело было не в деньгах, а в принципе. Старик явно пытался компенсировать свои потери за мой счет. Поэтому я приступил к торгу.
        А спустя несколько минут я уже отсчитывал две с половиной сотни золотых Могильщику.
        В этот самый момент из-за моей спины донеслось приглушенное мычание. Старик обеспокоенно посмотрел на приходящего в себя Бизона.
        - Видите, я же говорил, - сказал я и улыбнулся. - Ничего не случится с вашим подопечным.
        - Клянусь благословением Великой Матери, этот день он запомнит на всю жизнь, - усмехнулся в ответ Могильщик.
        Потом он бросил взгляд на открытый сундук и посерьёзнел.
        - Вы вот что, - успокаивающе начал я, видя его состояние. - Не убивайтесь так. Не все еще потеряно. Я помогу вам отделить поврежденные предметы от тех, что не подлежат восстановлению.
        Я не мог просто так уйти. Еще не все вопросы заданы.
        - А в чем между ними разница? - подняв голову, с надеждой в голосе спросил Могильщик.
        - Первые еще можно починить, - ответил я и предвосхищая вопрос готовый сорваться с губ старика, сказал: - Увы, но с починкой этих предметов я вам не помощник.
        Старик кивнул и тяжело поднялся со стула.
        - Я тронут вашим участием, - сказал он и протянул свою ладонь для рукопожатия.
        По глазам вижу: говорит искренне.
        Старик хотел было что-то сказать, но Бизон снова замычал и громко закашлялся.
        - Ваш защитник приходит в себя, - сказал я. - Помогите ему, а я пока переберу ваши артефакты.
        Пока старик с кряхтением пытался перевернуть Бизона на бок, я доставал оставшиеся предметы из сундука.
        - Если не ошибаюсь, промышлять этим товаром здесь запрещено законом, - сказал я, кивая на пузырьки с кровью мутантов. - Но как показывает мой опыт, законы пишутся только для простых людей. Как давно местный вождь является измененным?
        Видя замешательство старика, я добавил:
        - Послушайте, мне плевать на ваши дела с измененными. Я также, как и вы, избегаю излишнего внимания. Вероятнее всего, сегодня я покину это поселение, и мы никогда больше не встретимся. Но я спрашиваю не просто так. У меня есть на то веские причины. Обещаю, все сказанное вами я сохраню в секрете. Как и вы, надеюсь, тоже.
        Последнюю фразу я произнес с нажимом. Могильщик вздрогнул и понимающе кивнул.
        - Это его вторая фаза, - сказал он.
        - А когда была первая? - наобум спросил я.
        - Прошлой зимой, - Могильщик отвечал тихо, почти шепотом, постоянно косясь в сторону выхода. - Пришлось сделать перерыв на четыре месяца. Южане знают толк в подготовке ингредиентов, но даже они не всесильны. Зелья на крови должны настояться. Внутренности хорошо провялиться. Иначе изменение сложно будет проконтролировать.
        Понятно. Выходит, слухи, о которых говорил Барсук, были правдивыми. Люди на юге умеют обрабатывать плоть и кровь мутантов особым образом. Местные жители как будто отрезаны от Великой Системы. Но это не мешает им находить способы, как восполнить этот пробел.
        - А что произойдет, если человек употребит плоть или напьется крови только что убитого мутанта?
        - Все зависит от количества выпитого и съеденного, - ответил он. - А еще от вида мутанта. Мясо и кровь большинства из них ядовиты. В любом случае, процесс изменения должен быть контролируемым.
        - Мне сказали, что вы тоже измененный, - усмехнулся я.
        - И вы верите?
        - Нет, - ответил я. - Ни вы, ни ваш помощник не являетесь измененными. Я это прекрасно вижу.
        Могильщик слегка вздрогнул. Видимо, на какое-то мгновение он забыл, кто перед ним.
        Бизон, оправдывая свое прозвище, снова замычал. Он уже мог слабо шевелить конечностями. А неплохо его приложило. Жаль только, что пришлось использовать на него «кляксу». Хотя, без этой демонстрации силы, Могильщик не был бы таким разговорчивым.
        - Кстати, и как идет торговля? - спросил я, кивая на артефакты из сундука.
        - Буду откровенен, вы первый, кого заинтересовала моя коллекция, - дрожащим от волнения голосом ответил Могильщик.
        Даже так?
        - Эй, Горец! Ты еще долго там? - голос Барсука снаружи заставил меня вздрогнуть.
        Разочарованно выдохнув, я поднялся во весь рост.
        - Что ж, мне пора.
        На лицах Могильщика и Бизона застыли одинаковые выражения облегчения.
        - Жаль, мы не смогли пообщаться подольше, - с сожалением в голосе произнес я. - Как вы смотрите на то, чтобы встретиться сегодня вечером в местной таверне и выпить по кружечке?
        - Да, конечно, - излишне поспешно согласился старик.
        - Что ж, тогда до вечера! - хищно улыбаясь, сказал я и пошел на выход. - Да, кстати, чуть не забыл…
        Я остановился на полпути и развернулся. Могильщик и Бизон дружно напряглись.
        - Что вы знаете о так называемых местах силы? - спросил я, пристально глядя в глаза старику.
        - Ровным счетом ничего, - ответил тот. - Скажу больше, никогда о таких местах не слышал…
        Нет. Не знает. По глазам вижу, не врет. Жаль…
        Мрачно окинув напоследок внутренности шатра, я вышел на улицу. За спиной прозвучал дружный облегченный вздох.
        - Что так долго?! - возмущенно встретил меня Барсук.
        Обогнув прилавок, я подошел к моему новому товарищу.
        - Ну что, веди меня к своему Гусю! - улыбаясь, сказал я и двинулся вдоль прилавков на выход из рынка.
        Барсук поравнялся со мной спустя мгновение и, опасливо оглядываясь, спросил:
        - Как все прошло?
        - Знаешь, зря ты так говорил про этого Могильщика, - усмехнувшись, сказал я. - Оказался довольно милым стариканом. Жаль только, что сейчас уезжает. Я бы с ним еще пообщался. Чую, он мне еще многого не рассказал.
        - Так ведь он только приплыл вчера, - удивился Барсук.
        - Сказал, что у него какие-то срочные дела, - пожав плечами, ответил я и тоже обернулся.
        Словно в подтверждение моих слов, из шатра быстро появился Могильщик и стал спешно сгребать весь свой хлам.
        Я лишь усмехнулся. Видать не любит старик таверны.
        Глава 7
        После рынка мы с Барсуком парились в его бане. А хорошее хозяйство оставил ему отец. Настоящая усадьба почти в центре городка. Со всех сторон окружена добротными стенами. Двухэтажный бревенчатый дом, баня, конюшня с помещениями для скота. Правда, кроме десятка кур и старого брехливого пса, живности больше я не увидел. Похоже, дела у брата и сестры идут не очень. Видимо, проживают накопленное ранее родителями.
        Затем был ужин. Ласка, накрыв стол, а после сказавшись больной, ушла к себе. Что-то не так с девушкой. Меня боится, не иначе.
        За ужином Барсук болтал без умолку. Он был рад. Узнал, что вождь вернется раньше намеченного. Я, кажется, знал почему - спешит на встречу с Могильщиком. Вот будет ему сюрприз. Я своими глазами видел, как отчаливала ладья Могильщика от пристани спустя три часа после нашего с ним разговора. Старик в панике покидал Озерный. Чует мое сердце - мало мы с ним пообщались.
        После ужина, пожелав Барсуку спокойной ночи, я поднялся к себе. Наконец, я смогу спокойно изучить все мои покупки.
        Помимо артефактов Могильщика, я приобрел два комплекта дорожной одежды, рюкзак, две пары сапог, несколько рубах, лук, колчан со стрелами, топорик с узким лезвием и несколько тесаков. Причем тесаки покупал у разных мастеров. Эта моя покупка больше всего удивила Барсука. Он даже посмеялся надо мной, мол, зачем мне столько? Будто я их солить собрался. На его подтрунивания я лишь отшучивался и отнекивался - на самом деле у меня была одна задумка. Я планировал провести эксперимент.
        Оказавшись в своей комнате, я закрыл за собой дверь на засов. Затем, разложив на кровати все свои покупки, я сел поудобней на стул и приступил к тщательному осмотру.
        Кристалл жизни я уже определил в кристаллическую ячейку эфемерного пояса мага, и он, к моей великой радости, начал постепенно наполняться. В итоге, с двадцатипроцентным бонусом, мой источник жизни увеличился до двух тысяч пятисот десяти единиц! Мои шансы на выживание возросли в разы!
        По крайней мере я теперь понимаю эльфа, отдавшего за шесть таких кристаллов все свои артефакты. Правда, кое-что мне все-таки было непонятно. Если уж ты собрался обдурить торговца и подсунуть ему поломанные вещи, зачем тогда отдал исправные тоже? Могильщик ведь не может видеть сути предметов. Или все-таки может? Нет. Старик не обманул, а вот умолчать о чем-то важном еще как мог.
        Осмотрев еще раз плащ, я отложил его в сторону и взял в руки следующий артефакт.
        СФЕРА СКОРОСТИ
        - ТИП: УСКОРЕНИЕ.
        - ВИД: РЕДКОЕ.
        - ЭФФЕКТ:
        - УВЕЛИЧИВАЕТ СКОРОСТЬ НА 30 %.
        - ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ: 20 МИНУТ.
        - ПОСЛЕ СРАБАТЫВАНИЯ, СФЕРА ИСЧЕЗАЕТ.
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА
        Полезная штука, которая может выручить в сложный момент. Жаль, только одна. И без ограничений, что важно. Но подобные сферы, несмотря на описание, не редкость в моем мире. Тот эльф наверняка мог себе позволить много таких игрушек. Вот ведь мошенник ушастый.
        Следующим артефактом была фляга.
        ПОХОДНАЯ ФЛЯГА ЭЛЬФИЙСКОГО ЛАЗУТЧИКА.
        - ТИП: ПОХОДНЫЕ ПРИНАДЛЕЖНОСТИ.
        - ВИД: РЕДКИЙ.
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - В ТЕЧЕНИИ НЕСКОЛЬКИХ МИНУТ ОЧИЩАЕТ ВОДУ ОТ ГРЯЗИ И ДЕЛАЕТ ЕЕ ПРИГОДНОЙ ДЛЯ ПИТЬЯ.
        - РАСХОДУЕТ 300 ЕДИНИЦ МАНЫ (1 ДЕЙСТВИЕ).
        - ОБЪЕМ: 1 Л
        - МИНИМАЛЬНЫЕ ТРЕБОВАНИЯ:
        - РАЗУМ: 10
        - ИНТЕЛЛЕКТ: 5
        - ПРОЧНОСТЬ: 16/50
        А вот и еще одно косвенное доказательство того, что, надувший Могильщика странник, был эльфом.
        Радует, что нет ограничений по уровню. В походе, несомненно, нужный артефакт, несмотря даже на довольно высокий расход маны. За последних несколько месяцев какую только воду мне не приходилось пить. Иногда и вспоминать тошно.
        Бережно отложив флягу в сторону, я взял в руки следующий предмет. Продолговатый цилиндр размером с мой указательный палец. Матово-серого цвета. Сразу и не понять, что за материал. То ли металл, то ли идеально отполированный камень.
        Название артефакта было не менее странным.
        - ЭН-35
        Как только я захотел углубиться в чтение описания, перед глазами возникла уже знакомая надпись.
        - ВНИМАНИЕ! СБОЙ СИСТЕМЫ НОМЕР %?#!
        - ИДЕТ ПОИСК РЕШЕНИЯ…
        - ИДЕТ ПОИСК РЕШЕНИЯ…
        - ИДЕТ ПОИСК РЕШЕНИЯ…
        Я уж было подумал, что это надолго, но система довольно быстро выдала ответ:
        - ВНИМАНИЕ! ЗАДЕЙСТВОВАНЫ АЛЬТЕРНАТИВНЫЕ ПРОТОКОЛЫ! РЕШЕНИЕ НАЙДЕНО!
        - УРОВНЯ ВАШЕЙ ВОЛИ ДОСТАТОЧНО ЧТОБЫ ОСУЩЕСТВИТЬ СИНХРОНИЗАЦИЮ.
        - СИНХРОНИЗАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА.
        Несколько раз перечитав сообщение и не совсем понимая, что, собственно, произошло, я решил снова попытать удачу. В этот раз коротенькое описание странного цилиндра открылось без проблем.
        ЭН-35
        - ТИП: НАКОПИТЕЛЬ ЭНЕРГИИ.
        - ВИД: 3-Е ПОКОЛЕНИЕ.
        - ЭНЕРГИЯ: 0/3500
        - МИНИМАЛЬНЫЕ ТРЕБОВАНИЯ:
        - ВОЛЯ: 30
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        Дух перехватило, когда понял, что на самом деле держу в руках! Выходило, что теперь мой источник энергии увеличится до трех тысяч шестисот десяти единиц! Это же насколько я стал выносливей! Эх, мне бы этот артефакт хотя бы месяцем ранее…
        Любопытно, почему эльф с ним расстался? Хотя догадываюсь почему. Не прошел эту странную синхронизацию. Воли не хватило. Решил избавиться от нечитаемого артефакта. За что я ему безмерно благодарен.
        Попытка поместить цилиндр в кристаллическую ячейку пояса мага провалилась. Система явно давала понять, что моя новая игрушка не относится к кристаллам. Очень жаль… Семь сотен единиц - это был бы великолепный бонус.
        Перенеся цилиндр в эфемерную ячейку, я еще некоторое время с глупой улыбкой на лице наблюдал, как медленно, но уверенно начал заполняться мой увеличенный в разы энергетический источник.
        Затем проверил источник жизни, уже заполненный наполовину. Вспомнил, что могу ускорить процесс выпив зелье насыщения. Но тут же одернул себя. Тратить ценный эликсир на то, что может заполниться само собой - верх расточительности. Другое дело, если это происходит в экстренной ситуации.
        Дабы не искушать себя еще больше, приступил к осмотру следующей покупки. Это была небольшая штуковина по форме очень похожая на маленькие садовые грабельки. Только с полукруглым основанием и шершавой кожаной лентой вместо зубцов. Называлось это приспособление просто и без затей:
        СКРЕБОК
        - ТИП: МАГИЧЕСКИЕ ПРИСПОСОБЛЕНИЯ ДЛЯ УХОДА ЗА ЕЗДОВЫМИ ЖИВОТНЫМИ.
        - ВИД: РЕДКИЙ
        - ОПИСАНИЕ:
        - ПРАВИЛЬНЫЙ И ТЩАТЕЛЬНЫЙ УХОД ЗА ПИТОМЦЕМ ОЧЕНЬ ВАЖЕН. ПОЭТОМУ МАСТЕРА ВЕЛИКОГО ЛЕСА СОЗДАЛИ ЭТОТ СПЕЦИАЛЬНЫЙ АРТЕФАКТ СПОСОБНЫЙ КАК ОЧИСТИТЬ, ТАК И ЗАМЕТНО УЛУЧШИТЬ САМОЧУВСТВИЕ ВАШЕГО ВЕРНОГО ПИТОМЦА.
        - ЭФФЕКТ:
        - ОЧИСТИВ ВАШЕГО ПИТОМЦА СКРЕБКОМ, ВЫ МГНОВЕННО ВОССТАНАВЛИВАЕТЕ ЕГО ИСТОЧНИКИ ЖИЗНИ И ЭНЕРГИИ НА 20 %.
        - ПОСЛЕ ОЧИСТКИ УСКОРЯЕТ ЗАЖИВЛЕНИЕ МЕЛКИХ РАН И НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫХ ПОРЕЗОВ.
        - РАСХОД МАНЫ: 100 ЕДИНИЦ
        - НАЛОЖЕНИЕ ЭФФЕКТА ВОЗМОЖНО ЛИШЬ 1 РАЗ В СУТКИ.
        Прочитав описание, я не сдержался от улыбки. Несомненно, скребок теперь будет самым любимым артефактом Обжоры.
        Теперь последний артефакт. С ним произошло тоже самое, что и с энергонакопителем. Правда, пришлось подождать чуть дольше, но уже спустя несколько минут Великая Система объявила об удачной синхронизации. Опять-таки, как и в случае с накопителем, уровень моей Воли сыграл свою положительную роль.
        Это был амулет. Выполненный из темного металла, судя по мутно-желтым затёртостям, похоже на черную бронзу. Размером с крупную монету.
        Жутковатый на вид череп то ли птицы, то ли рептилии. Испещренный угловатым орнаментом.
        АМУЛЕТ «ЧЕРЕП ОСТРОКРЫЛА»
        - ТИП: ЗАЩИТА.
        - ВИД: АРТЕФАКТ ЭПОХИ ГРОМА
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ +30
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИЧЕСКОМУ УРОНУ +30
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ РАЗУМА +30
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - МИНИМАЛЬНЫЕ ТРЕБОВАНИЯ:
        - ВОЛЯ:50
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        Дрожащей рукой я почесал затылок. Узнай эльф, что он отдал старому барахольщику, руку даю на отсечение, удавился бы от злости. Как же замечательно, что ушастый не уделял внимание Воле!
        Быстро поместив амулет в перевязь, я облегченно выдохнул. Оказывается, все это время, я дышал через раз. Такое чувство, будто кто-то сейчас ворвется в комнату и все у меня отберет.
        Нервно усмехнувшись, я вытер ладонью вспотевший лоб и сделал несколько глубоких вдохов. Затем встал и подошел к окну. Приоткрыв створку, запустил внутрь свежего воздуха. Обвел взглядом крыши домов спящего города и снова усмехнулся. Нет. Времена моего бессилия уже давно прошли. Если сейчас кто-то захочет у меня что-то отобрать, ему придется очень постараться.
        Подышав немного ночным воздухом, я успокоился и вернулся к кровати. Пора приступать к эксперименту.
        Достав из нового рюкзака шесть тесаков, я вытащил каждый из ножен и положил перед собой. Солить я их не буду, как это предлагал Барсук, но кое-какие изменения с ними произойдут. Очень надеюсь, положительные изменения.
        - Приступим, - прошептал я себе под нос и достал из эфемерного кармана орб тьмы.
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ УМЕНИЕ «ОЧИЩЕНИЕ ТЬМЫ»?
        - Да.
        - ВНИМАНИЕ! ДЕЙСТВИЕ «ОЧИЩЕНИЕ ТЬМЫ» ПРОШЛО УСПЕШНО!
        - ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ:
        - ИСКРА ИНОМИРЬЯ (3 ШТ)
        - УНИЧТОЖЕНО ОРБОВ ТЬМЫ: 1 ШТ.
        Полюбовавшись на три огненно-желтых искорки у себя на ладони, я взял в руки первый тесак. На мой взгляд, этот экземпляр был самым качественным из всех. Да и мастер, который его выковал, был самым уважаемым в Озерном. По крайней мере так утверждал Барсук.
        Спрятав две искорки в рюкзак, третью я медленно приблизил к выбранному тесаку. Сперва ничего не происходило, но потом Система, видимо, догадавшись о моих намерениях, задала вопрос:
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ «УМЕНИЕ ЗАЧАРОВЫВАТЬ»?
        Я взглянул в последний раз на тесак и, мысленно попрощавшись с ним, дал согласие.
        Система, к моему удивлению, не стала сразу активировать умение. Перед моими глазами появилось уже знакомое предупреждение, но с двумя приписками. Которые по факту являлись крайне важными подсказками!
        - ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ! ТАК КАК ИСКРА ИНОМИРЬЯ ЯВЛЯЕТСЯ СУБСТАНЦИЕЙ НЕСТАБИЛЬНОЙ, ИСТРЕБИТЕЛЬ ДОЛЖЕН ТЩАТЕЛЬНО ПОДОЙТИ К ВЫБОРУ ОБЪЕКТА, КОТОРЫЙ ТРЕБУЕТСЯ ЗАЧАРОВАТЬ. ИНАЧЕ ПОСЛЕДСТВИЯ МОГУТ БЫТЬ КРАЙНЕ НЕПРЕДСКАЗУЕМЫМИ. ВПЛОТЬ ДО РАЗРУШЕНИЯ ОБЪЕКТА.
        - КОЛИЧЕСТВО ИСПОЛЬЗУЕМЫХ ИСКР ИНОМИРЬЯ: 1.
        - ВНИМАНИЕ! ШАНС НА ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ РЕЗУЛЬТАТ: МИНИМАЛЬНЫЙ!
        Так вот как это работает! Значит, меня никто не собирался бросать в омут, словно слепого котенка.
        Минимальный шанс на положительный результат - это, на мой взгляд, однозначная потеря тесака. Кроме того, как я понимаю, искра тоже будет уничтожена.
        А что если попробовать использовать сразу несколько искр, как об этом говорилось в описании умения?
        Достав две искры из рюкзака, я снова присоединил их к первой и приблизил к тесаку. Хм… Снова минимальный шанс.
        Я на мгновение задумался… А что если…
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ УМЕНИЕ «ОЧИЩЕНИЕ ТЬМЫ»?
        Да.
        - ВНИМАНИЕ! ДЕЙСТВИЕ «ОЧИЩЕНИЕ ТЬМЫ» ПРОШЛО УСПЕШНО!
        - ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ:
        - ИСКРА ИНОМИРЬЯ (28 ШТ)
        - УНИЧТОЖЕНО ОРБОВ ТЬМЫ: 10 ШТ.
        Итак, у меня тридцать одна искра. Пробуем. На вопрос о желании активации ответил утвердительно. На удивление, страха, как такового, нет. Есть волнение. Но это азарт. Если все получится так, как хочу, многое изменится.
        Когда моя рука с горстью из трех десятков искр приблизилась к тесаку, Система выдала очередное сообщение. Предупреждение о нестабильности искр я благополучно пропустил, остановившись на новой подсказке.
        - КОЛИЧЕСТВО ИСПОЛЬЗУЕМЫХ ИСКР ИНОМИРЬЯ: 31.
        - ВНИМАНИЕ! МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР ДЛЯ СОВЕРШЕНИЯ ДЕЙСТВИЯ: 10.
        - ВНИМАНИЕ! ШАНС НА ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ РЕЗУЛЬТАТ: МИНИМАЛЬНЫЙ!
        - Снова минимальный! - зло прошептал я и отбросил в сторону тесак.
        Следующие трое «испытуемых» показали тот же результат, что и первый. А вот двое последних удивили. Великая Система определила их шансы, как «низкие». Насколько я понимаю, это лучше, чем минимальные.
        Хм… А ведь последние изделия были объявлены Барсуком, как изделия худшего качества. Я купил эти два клинка у старого кузнеца по цене одного. Видимо, из-за жесткой конкуренции его кузня стояла на окраине города. Но старик не унывал. Работал себе потихоньку. Беднякам ведь тоже нужна помощь кузнеца.
        И смотри ж ты, оказалось, что его клинки получше будут, чем те хваленые. Может все дело в материале?
        Я внимательно присмотрелся, сравнивая самый дорогой тесак с самым дешевым. Наверняка между «минимальным» и «низким» разрыв невелик, но сам факт заслуживает особого внимания. Да и приглядевшись к оружию, я понял, почему дорогой клинок является таковым. Все дело в украшательстве. Блестящая кожа рукояти, навершие в виде головы волка, испещренная ловким орнаментом гарда. Одни ножны чего только стоят! Прямо произведение искусства. Отполированный и заточенный клинок.
        Хотя…. Клинок дешевого тесака тоже был в хорошем состоянии. А если верить оценке Системы, так и в лучшем. Если бы меня поставили перед выбором, я бы, не раздумывая, взял тот, что дешевле, но качественнее. Да, с ним не покрасуешься перед местными барышнями, но мне этого и не надо. Единственная девушка, мнение которой мне небезразлично, похоже, боится меня и избегает.
        Ладно… Не о том сейчас думаю.
        Стоп! А ведь у меня есть еще один клинок!
        Я торопливо достал из рюкзака «Стрекозу» и с замиранием сердца проверил реакцию Системы. И она не заставила себя долго ждать.
        - ВНИМАНИЕ! МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР ДЛЯ СОВЕРШЕНИЯ ДЕЙСТВИЯ: 10.
        - ВНИМАНИЕ! ШАНС НА ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ РЕЗУЛЬТАТ: МАКСИМАЛЬНЫЙ!
        Первые минуты я глупо пялился в текст, не веря своим глазам. Оказывается, все это время у меня под рукой было такое!
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ УМЕНИЕ, ИСПОЛЬЗОВАВ МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР?
        - Да, конечно! - громким шепотом воскликнул я.
        Мгновение и - десять искр моментально растворились, а рукоять «Стрекозы» слегка нагрелась. Это все?
        Сгорая от нетерпения, я открыл описание ножа.
        - СКЛАДНОЙ НОЖ «СТРЕКОЗА».
        - КАТЕГОРИЯ: ПРОСТОЙ.
        - УРОН +7
        - ОГРАНИЧЕНИЯ: НЕТ.
        - ПРОЧНОСТЬ - 65/65.
        Я держал в руках родительский подарок и медленно осознавал суть только что произошедшего. Мне удалось увеличить урон и прочность предмета!
        Следующие несколько минут я лихорадочно проверял каждый мой артефакт на наличие возможности улучшения. А когда закончил, то устало откинулся на спинку стула. Результаты оказались, мягко говоря, менее обнадеживающими, чем я на то рассчитывал.
        Выходило, что я могу зачаровать только три моих артефакта. Нож, кольцо и пуговицу. По остальным предметам я получил отказ. Причем почти все отказы были без объяснений. Великая Система отмахивалась сухой фразой «действие невозможно». Разве что в случае с именными артефактами она была многословней, но не так уж что бы.
        Но я не унывал. Решил сосредоточиться на том, что есть.

        «Стрекозу» пока отложил. Начну с пуговицы.
        Очередной десяток искр исчез, и я углубился в чтение.
        - ПУГОВИЦА ИЗ КОСТИ КАМЕННОГО ВАРАНА.
        - КАТЕГОРИЯ: ПРОСТОЙ.
        - ЛОВКОСТЬ +5.
        - СИЛА +1.
        - РАЗУМ +3
        - ОГРАНИЧЕНИЯ: НЕТ.
        - ПРОЧНОСТЬ - 35/35.
        Ловкость увеличилась на три единицы! Хотелось скакать и кричать от радости! На фоне этого восторга рост показателей прочности моей пуговицы прошел незамеченным.
        Следующие десять искр принесли мне прибавку в две единицы силы. Затем я уничтожил еще три десятка орбов, получив девяносто искр.
        Великая Система позволила мне воспользоваться максимальным шансом еще три раза. В итоге ловкость пуговицы поднялась до восьми, а сила - до девяти. Также она стала намного прочнее. Увы, но разум остался на той же позиции.
        Затем настала очередь кольца. Четыре активации умения и вот что получилось.
        - СТАЛЬНОЕ КОЛЬЦО.
        - КАТЕГОРИЯ: ПРОСТОЙ.
        - СИЛА +12
        - ОГРАНИЧЕНИЯ: НЕТ.
        - ПРОЧНОСТЬ - 70/70
        Оставшиеся искры я использовал на «Стрекозу». Ее урон вырос до семнадцати единиц.
        В итоге в рюкзаке у меня оставалось шестьдесят пять орбов тьмы. Если повезет, то из них можно добыть почти две сотни искр.
        Подумать только! Сегодня моя ловкость увеличилась почти в два раза, и я стал сильнее на двадцать единиц!
        Я взглянул свои показатели и довольно улыбнулся. То ли еще будет!
        От переизбытка чувств мне захотелось выйти на улицу и подышать свежим воздухом.
        Ступая как можно тише, я спустился по лестнице на первый этаж. Решив, что дальняя входная дверь, ведущая в кухню, не наделает столько шуму, как главная, я пересек столовую и оказался в царстве кастрюль, очагов и… еды. Стараясь не принюхиваться и не присматриваться, прошмыгнул к двери. Отодвинул засов, приоткрыл створку и буквально вывалился наружу.
        Не успел я отойти на несколько шагов от двери, как со стороны конюшни до меня донеслись чьи-то приглушенные голоса. Один из них я узнал. Это Ласка. И, кажется, она плакала!
        Глава 8
        Быстро, но при этом оставаясь в тени, отбрасываемой стеной дома, я двинулся на звуки голосов. Чем ближе подходил, тем яснее становилось, это действительно была Ласка, и она действительно плакала.
        Представив слезы девушки, я зло сжал зубы. Кровь ударила в голову. Я ускорился.
        Отстраненно осознал, что мое тело стало другим. Движения были более четкими. Но в тоже самое время - плавными. Я ловко перепрыгнул через невысокую поленницу, хотя еще час назад этот трюк вышел бы мне боком. Я будто стал легче. Такое ощущение, словно всю жизнь до этого момента носил на своих плечах тяжелый мешок, набитый булыжниками.
        Что со мной?!
        И вдруг до меня дошло. Кольцо и пуговица! Улучшения начали действовать!
        Да и энергия тоже. Оковы сброшены. Свобода от энергозависимости. Теперь не надо экономить каждую единичку.
        Стена быстро закончилась, и я выскочил из-за угла. Я оказался буквально в десяти шагах от всхлипывающей девушки и… В тусклом свете фонаря, который держала Ласка, я увидел, кто именно стоит в шаге от нее. Высокий, широкоплечий парень. Отлично экипирован. Мужественный профиль, светлые вьющиеся волосы. Я тут же вспомнил Хакона из моего класса. Именно такие парни завоевывают сердца красоток.
        Кто он? Охотник? Воин? Плевать. Кто бы он ни был, он сейчас ответит за слезы Ласки!
        Мое появление осталось незамеченным. Я хотел было окрикнуть обидчика, но ошарашенно замер, услышав голос Ласки.
        - Прошу, помоги ему! - взмолилась она и положила ладонь на плечо воина.
        - Прости, Ласка, - холодно ответил тот. - Я не могу спасти твоего брата. Скажи спасибо твоему мертвому папаше.
        - Но ведь сын не в ответе за отца!
        - Это так, но он нанес смертельное оскорбление Черному Быку. Вождь не остановится, пока не расправиться с сыном обидчика.
        - Столько времени прошло с тех пор! - с тоской в голосе воскликнула Ласка. - Ни меня, ни Барсука еще даже не было на свете.
        - Это ничего не меняет, - воин был неумолим. - Такая обида смывается только кровью. Твой брат слишком похож на твоего отца. Черный Бык видит в нем своего обидчика.
        - Но, Волк, а я? - вдруг спросила Ласка. - Что со мной? Я ведь тоже его дочь.
        Воин хмыкнул.
        - Ты женщина, - отрезал он. - Вождю плевать на тебя. Как только ты станешь частью новой семьи, он вообще забудет о тебе.
        Я сжал кулаки еще сильнее. Он говорит так, будто Ласка какая-то вещь. А еще я понял, кто этот воин. Это бывший жених Ласки. Желтый Волк, кажется…
        - Кстати, об этом, - воин приблизился к Ласке еще плотнее. - Твоему болвану братцу уже никто не сможет помочь, а вот тебе… Такой красавице…
        Я увидел, как нахмурилась Ласка. Отстранившись от Волка, она сделала шаг назад.
        - Ну, ты чего? - ухмыльнулся Волк. - Испугалась? Это же я. Не бойся. Я возьму тебя к себе в семью. Будешь прислуживать моей жене.
        - Жене? - вырвалось у Ласки.
        - Ах, да! Ты же не знаешь! Зарянка станет моей женой.
        Волк хохотнул.
        - Помнишь, она ведь всегда по мне сохла. Теперь ее заветная мечта исполнится. Об одном жалею… Что она не такая красавица, как ты. Но ее папаша богат, как князь. Мне, в первую очередь, нужно думать о будущем моего рода.
        Ласка побледнела, словно мраморная статуя. Ее высокая грудь вздымалась в частом глубоком дыхании. Я видел, как ее ранили слова ублюдка.
        Он, кстати, волнение девушки воспринял по-своему.
        - Ну-ну, что ты? - ласково зашептал Волк. - Будешь прислуживать Зарянке. Зато мы будем всегда вместе, как ты и хотела.
        Волк, самодовольно ухмыляясь, протянул руку к Ласке. Та резко дернулась и отступила еще на шаг. Ее бледное лицо мгновенно налилось краской.
        - Не трогай меня! - дрожащим от злости и обиды голосом выпалила она.
        - Я тут подумал, а может не будем ждать моей свадьбы? - ухмылка Волка стала еще шире. - Решим все прямо сейчас?
        - Нет! Убирайся!
        Ласка попыталась отмахнуться от рук Волка, но тот ловко поймал ее запястья.
        Одного мгновения мне хватило на то, чтобы оказаться рядом с подонком. Схватив его за ворот куртки, словно нашкодившего пса, я отбросил его в сторону.
        Волк, пролетев несколько шагов, рухнул на какие-то ящики у стены конюшни и затих.
        Ласка, испуганно всхлипнув, бросилась к нему. Сделав несколько шагов, я остановился за спиной упавшей на колени девушки и заглянул через ее плечо.
        - Дышит, - невозмутимо прокомментировал я увиденное. - Только башкой сильно приложился. Потому и без сознания.
        Крови, кстати, нет. В общем, жить будет. А жаль…
        Не подоспей я вовремя, подонок наверняка взял бы Ласку силой.
        Мой голос заставил Ласку вздрогнуть и повернуть голову.
        - Что ты наделал?! - яростно прошептала она.
        - Помог, - пожал плечами я. - А что? Не надо было?
        Глаза Ласки опасно сузились. Скулы заострились. Я отстраненно подумал, что она красива, даже когда злится.
        - Он родич вождя, - обреченно выдохнула она. - Теперь Барсуку точно конец!
        Ах, вот она о чем…
        - Посторонись, - кивнул я и потянулся к телу Волка.
        - Что ты собрался делать?! - задохнулась от испуга Ласка и попыталась прикрыть бывшего жениха собой.
        Меня ее поведение разозлило.
        - Сейчас освежую его, - сделав хищную рожу, ответил я и добавил: - А потом ты зажаришь нам его на ужин. Вот Барсук порадуется свежему мясцу!
        Ласка, раскрыв рот, ошарашенно вытаращила свои глазищи. Решив подлить масла в огонь, я выдал:
        - А ты думала, как мы с твоим братом выжили в Городе Теней?
        Плотоядно взглянув на лежавшего без сознания воина, я добавил с сожалением в голосе: - Эх, жаль нам такой жирненький там не попался. А то все вонючим зверьем да костлявыми мутантами пришлось питаться.
        На бледном лице Ласки застыло выражение страха и неверия. Прикрыв правой рукой рот, она замерла, не шевелясь.
        - А ты говоришь, родич вождя… - буркнул я, взваливая Волка к себе на плечи. - Твой брат не такой уж и беспомощный, как тебе кажется.
        С виду Волк был бугаем еще тем. Еще час назад я бы этого кабана с места не сдвинул. Но теперь, с тремя десятками единиц силы, все было намного проще.
        - Иди в дом и ложись спать, - сказал я Ласке и добавил: - Не волнуйся. Ничего с ним не случится. Незаметно отнесу его поближе к таверне. Поспит эту ночь на свежем воздухе. Завтра очнется как новенький.
        На удивление Ласка послушалась. Она поднялась с земли и медленно поплелась в дом. М-да… Как пить дать, всю ночь прорыдает.
        Я же, стараясь держаться в тени заборов и домов, двинулся в сторону таверны. Первым желанием было придушить поганца, но что-то мне подсказывало - Ласка никогда мне этого не простит. Потому я все сделал так, как и обещал.
        Вернувшись, я тщательно осмотрел задний двор. Ничего подозрительного не обнаружив, пошел в дом. Когда поднимался по лестнице, услышал из комнаты Ласки приглушенные всхлипывания. Ну вот, как и предполагал, будет плакать всю ночь. Мне хотелось как-то успокоить ее, но я понимал, что сейчас ее лучше оставить в покое. Да и что я знаю о том, как успокаивать девушек?
        Оказавшись у себя в комнате, я, чтобы как-то отвлечься, начал собирать все свои обновки. Получалось не очень. Чем дольше думал о случившемся, тем злее становился.
        Когда стало казаться, что вот-вот начну крушить все вокруг, в дверь несмело постучались.
        Открыв дверь, я на мгновение замер. На пороге стояла Ласка. Ее красные от слез глаза горели решимостью.
        - Мне нужна правда, - дрожащим голосом сказала она.
        Я, отступив на несколько шагов, молча указал на стул. Проводив ее задумчивым взглядом, прикрыл дверь. Щелчок закрываемой двери заставил девушку вздрогнуть. Но на стул она все-таки села, при этом обреченно выдохнув. И тут она заметила на кровати все мои тесаки. Ее и без того огромные глаза стали еще больше. Ну вот, еще одна монетка в копилочку с надписью «Эрик - монстр».
        - Спрашивай, - спокойно произнес я, садясь на край кровати.
        - Кто ты? - поборов последние сомнения, наконец, решилась она.
        - Мое имя Эрик Бергман, - ответил я.
        - Мой брат сказал, что ты спустился с гор. Это правда?
        - Нет, - покачал головой я.
        Мой короткий ответ ее явно не удовлетворил.
        - Но твои родичи из этих краев? - с надеждой в голосе спросила она.
        - Нет.
        - Но ты говоришь на нашем языке, будто вырос в доме по соседству!
        Я пожал плечами.
        - Мне легко даются языки.
        Ласка нахмурилась.
        - То есть, ты хочешь сказать, что выучил наш язык за те несколько дней, что путешествовал с моим братом?
        - Нет, - снова покачал головой я. - Намного быстрее. Мне понадобилось несколько секунд.
        В глазах Ласки читалось неверие и злая насмешка.
        - Не хочешь говорить правду?
        - Мне незачем врать, - ответил я. - Ты сама решаешь, во что тебе верить.
        Она задумчиво посмотрела мне в глаза.
        - Зачем ты спас моего брата? У тебя есть какие-то скрытые мотивы?
        Я ответил как можно убедительней:
        - Не в моих правилах бросать тех, кто сражается со мной плечом к плечу. А насчет мотивов… Ты права - они есть. Но это никак не связано со спасением твоего брата.
        - Ты что-то ищешь? - Ласка вся подобралась.
        - Да, - кивнул я и честно ответил: - Место Силы.
        - Место Силы? - переспросила она. - А что это?
        - Если б я знал… - буркнул я в ответ.
        Похоже, я запутал ее еще больше.
        - Как тебе удалось вылечить моего брата?
        В моей руке из воздуха появился пузырек с зельем. Рот Ласки забавно приоткрылся.
        - Это зелье насыщения, - объяснил я и протянул пузырек девушке. - Одного глотка достаточно чтобы значительно восстановить жизненные силы. Кроме того, оно утоляет жажду и голод.
        Ласка дрожащей рукой приняла пузырек. Зачарованно повертев его в пальцах, попыталась вернуть мне, но я поднял ладонь:
        - Возьми, это подарок.
        - Но… - нахмурилась она.
        - Возьми, - настоял я. - Не обижай меня. Может быть, когда-нибудь оно спасет тебе жизнь.
        Девушка кивнула и медленно спрятала зелье в кармашек.
        - Да, чуть не забыл, - хлопнув ладонью себя по лбу, сказал я. - В пузырьке ровно семь глотков, но не пей зелье больше трех раз в сутки.
        - Это волшба? - почти шепотом спросила Ласка. Ее глаза горели так, будто сейчас решался вопрос всей ее жизни.
        - Да, - спокойно ответил я.
        - Ты измененный? - сухими губами прошептала она.
        - Ну, что-то вроде того, - ответил я. - Но не такой, как ты думаешь. Я не пью кровь мутантов. Таких как я у нас называют магами.
        Девушка вздрогнула.
        - У вас это где?
        - В моем мире.
        На Ласку было больно смотреть. Вся побледнела. Губы дрожат. В глазах застыли слезы.
        - Ты… пришел… из… другого… мира? - дрожа словно осенний лист, медленно спросила она.
        - Да, - хмурясь, ответил я.
        - Ты - одержимый? - то ли утвердительно, то ли вопросительно произнесла Ласка. Кажется, сейчас она боялась меня еще больше, чем до того, как вошла в эту комнату.
        - Насколько я знаю - нет, - стараясь, чтобы мой голос звучал успокаивающе, ответил я. - Твой брат уже спрашивал у меня об этом. Ему я ответил тоже самое. Кто они, эти одержимые?
        - Кровожадные духи, приходящие из-за кромки… - словно боясь, что ее услышат, тихо заговорила Ласка. - Им нужна жертва, чтобы обрести тело в нашем мире. Только им подвластны волшба и артефакты Огненной Эпохи. До встречи с тобой я думала, что это сказки выжившего из ума старика…
        Лицо Ласки изменилось, будто ее внезапно озарила догадка.
        - Ты здесь, чтобы убить нас всех?! Ты ищешь себе новое тело!
        У девчонки, похоже, приступ паники.
        - Ну, во-первых, - усмехнувшись, начал я. - Раз уж на то пошло, этим вашим одержимым достаточно и одного перерождения. И, во-вторых, будь я действительно тем, за кого ты меня принимаешь, вы все уже давно были бы мертвы.
        Мой насмешливый тон сбил ее с толку. Видимо, не такой реакции она от меня ожидала.
        - И в-третьих, перестань дрожать. Чтобы путешествовать между мирами, мне не нужно никого убивать.
        - Это правда? - совершенно по-детски спросила Ласка.
        - Сама подумай, - предложил я. - Раз уж я такой, как ты себе там напредставляла, тогда зачем мне было спасать твоего братца недотепу? Лечить его редкими зельями? Все верно - без него я бы поплутал по Городу Теней, но рано или поздно я все равно вышел бы к людям.
        Ласка замолчала и уставилась в одну точку.
        - Я бы на твоем месте о другом подумал.
        Ласка вопросительно посмотрела мне в глаза. Ну вот. Так уже намного лучше.
        - О чем? - спросила она.
        - Например, о том, что ваш вождь не брезгует кровью и сушеными потрохами мутантов.
        Ласка нахмурилась.
        - Быть такого не может, - фыркнула она.
        - Еще как может, - усмехнулся я. - Собственными глазами видел привезенный специально для него товар.
        - Где ты его мог видеть?
        - На рынке. В палатке Могильщика.
        Услышав о Могильщике, Ласка громко икнула.
        - Но это еще не все, - продолжил я. - У меня есть основания предполагать, что большинство приближенных вашего вождя тоже измененные. У Могильщика слишком много было товара для одного человека.
        - Было? - переспросила Ласка.
        - После нашего знакомства Могильщик спешно покинул ваш гостеприимный городок. Теперь я, по крайней мере, догадываюсь почему.
        - Он, как и я, принял тебя за одержимого? - кивнула Ласка.
        - Верно, - усмехнулся я.
        - Значит, ты никого не убьешь? - будто на всякий случай переспросила Ласка. Но я уже видел, что она мне верит.
        - Нет.
        - Тогда, как ты смог попасть в наш мир? - страх постепенно покидал Ласку, на смену ему появлялось любопытство. Она, кажется, только сейчас начала осознавать, кто перед ней сидит. А вот мне было не до шуток. Я буквально только что «пережил» испуг девушки, но теперь мне предстояло ощутить в полной мере ее любопытство.
        Пришлось снова лезть в рюкзак. За амулетом странника, появившемся в моих руках словно из воздуха, Ласка следила, не отрываясь.
        - С помощью этого магического амулета, - ответил я, показывая ей артефакт. - Но это еще не все. Чтобы совершить переход нужно очень много маны.
        - А что это?
        - Это такая магическая энергия. Магическая сила. С ее помощью маги творят свои заклинания. Увы, но при переходе, я потратил всю свою ману и теперь не могу ее восстановить. В вашем мире, похоже, нет магии. Мой источник пуст.
        - Так вот почему ты ищешь то место! - воскликнула Ласка. - Тебе нужна магическая сила.
        - Это всего лишь предположение, но - да. Я надеюсь, что рядом с этим местом смогу пополнить мой источник.
        Не успел я ответить на один вопрос, как у Ласки уже был готов следующий.
        - Значит, в вашем мире тоже есть одержимые? И как вы их называете? И откуда они приходят?
        Я ошибся. У нее было сразу три вопроса.
        - Да, - терпеливо ответил я. - У нас они тоже есть. Я называю их иномирными тварями. Они приходят из других миров. Темных и жестоких.
        Следующий час я подробно отвечал на вопросы об иномирных тварях. Ласку интересовала каждая подробность. Когда я думал, что с вопросами покончено, она задала еще один:
        - Откуда ты так много знаешь о них?
        Я, кряхтя, словно дряхлый старик, поднялся с кровати, с удовольствием потянулся, а затем пристально посмотрел в бирюзовые глаза Ласки и ответил:
        - На самом деле все просто. Потому что я охотник на иномирных чудовищ.
        Глава 9
        Спал я крепко, но недолго. Всего несколько часов. Проснулся до рассвета, на удивление, полностью отдохнувшим. Проверил источники. Мана по-прежнему отсутствует. А вот «энергии» и «жизни» - под завязку. Красота! Таким энергичным и полным сил, я еще никогда себя не ощущал. Хотелось действовать!
        Вскочив с кровати, я начал быстро одеваться. Взглянул на сапоги. Нет. Босиком. Вперед!
        Счастливо улыбаясь, я выскочил из дома и рванул в сторону озера. Снаружи еще было темно. И влажно. Видимо, ночью прошел дождь.
        Я бежал по тропинке, наслаждаясь каждым глотком свежего утреннего воздуха. Темнота не мешала. Со вчерашнего вчера она стала моей союзницей.
        Я все-таки рискнул и активировал кристаллы изменения. К этому шагу меня, как ни странно, подтолкнул бывший ухажер Ласки. Когда я сказал ей, что уверен в том, что вождь и его ближайшее окружение ступили на путь изменения, это были не просто догадки. А частично подтвержденные факты. Когда я тащил на своем горбу Желтого Волка, мне не давала покоя одна мысль. Казалось, что я упустил что-то важное. Сбросив свою ношу в канаве недалеко от таверны, я было хотел уйти, но меня осенило. Как же я сразу не понял? Волк был измененным! Великая Система все это время давала мне подсказки, а я, ослеплённый гневом и ревностью, не замечал их.
        В описании говорилось, что Волк является морфом, находящимся на начальной стадии трансформации. Причем до следующей стадии или, как говорил Могильщик, фазы, Волку оставалось всего двадцать с лишним процентов.
        Перед тем, как уйти, я внимательно осмотрел кожу его рук, поднял веко, оттянул губу - человек как человек. Ни чешуи, ни звериных зрачков, когтей или клыков. Это значило только одно. Внешние изменения происходили на следующей фазе.
        Так что, когда Ласка покинула мою комнату, я активировал кристаллы «Панцирь Крока» и «Глаз Черной Рыси» и обзавелся двумя новыми одноименными параметрами.
        На бегу я краем глаза снова взглянул на свои показатели.
        - УРОВЕНЬ: 0.
        - РАЗУМ: 15.
        - СИЛА: 31.
        - ЛОВКОСТЬ: 18
        - ВЫНОСЛИВОСТЬ: 10
        - ЗДОРОВЬЕ: 10
        - ИНТЕЛЛЕКТ: 100
        - МУДРОСТЬ: 130
        - ВОЛЯ: 60
        - РЕГЕНЕРАЦИЯ: 10
        - ИСТОЧНИК ЖИЗНИ: 2510 / 2510
        - ИСТОЧНИК ЭНЕРГИИ: 3610 / 3610
        - ИСТОЧНИК МАНЫ: 4 / 11 690
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ +30
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИЧЕСКОМУ УРОНУ +30
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ РАЗУМА +30
        - ТРАНСФОРМАЦИИ:
        - ПАНЦИРЬ КРОКА: 1.5
        - ГЛАЗ ЧЕРНОЙ РЫСИ: 7.5
        Выходило, что кристаллы с низкой концентрацией давали половину единицы, а с высокой - полторы. Как я себя ни осматривал, каких-либо внешних изменений не заметил. Разум тоже не пострадал.
        Не знаю, насколько прочнее стала моя кожа, но вот ночному зрению я радовался, как ребенок.
        Использовать кристаллы «Шипы прыгуна» я так и не решился. Ядовитых волос мне только и не хватало. Предложу их Обжоре. Этот точно не откажется.
        Вспомнив о друге, я ускорился. Сегодня много дел. Очень надеюсь, что после разговора с Филином я уже буду знать, куда двигаться дальше.
        Оказавшись на берегу озера, я остановился и глубоко вдохнул свежего обжигающе-холодного воздуха. Огляделся. Красиво… И тихо.
        Но насладиться тишиной не удалось. За спиной я услышал грубые мужские голоса. Один из них мне был хорошо знаком.
        - Ха, братцы! А на ловца и зверь бежит!
        Я обернулся и быстро осмотрел новоприбывших. Четверо. Возраст от шестнадцати до девятнадцати. Самый крупный и старший стоит в центре. Явно лидер этой шайки. Я присмотрелся. Хм… Всю дорогу от Города Теней до Озерного Барсук талдычил мне, что жрать мутантов под запретом. И что я вижу в итоге? Куда ни плюнь, попадешь в измененного.
        Этот пока находился на начальной стадии трансформации, на самом старте, так сказать. Не удивлюсь, если узнаю, что первый глоток крови мутанта он сделал несколько дней назад.
        Любопытно, его дружки знают? Судя по тому, как они поглядывают на своего лидера, скорее всего, да.
        На меня они смотрят, как на добычу. Хм… А ведь я даже рад этой встрече. Тем более, что набить морду одному из них у меня уже давно руки чешутся.
        - Здорово, Тощий! - поднял руку я и ехидно улыбнулся. - Как-то ты быстро вчера удалился!
        Парень, которого наивный Барсук называет своим лучшим другом, мгновенно побагровел.
        - Тощий, о чем это он? - насмешливо спросил низкорослый паренек лет семнадцати. Его белобрысая копна волос была похожа на пучок выгоревшей на солнце соломы.
        - Умолчал о самом важном, - буркнул четвертый парень. Этот был пониже лидера, но в ширине плеч ему не уступал. Судя по объемному пузу и круглым щекам, любитель пожрать.
        - Как всегда, - насмешливо хмыкнул белобрысый.
        - Рыба, заткнись, - рыкнул лидер.
        - Кто ты? - требовательно спросил он у меня.
        - А ты? - склонив слегка голову вправо, ответил я вопросом на вопрос.
        - Наглый чужак, - зло пробубнил пузатый. - Глыба, дай я его проучу.
        Я усмехнулся и взглянул на Тощего. Тот буквально светился от счастья.
        - Глыба, это тот чужак, о котором я тебе рассказывал, - сказал он. - Ха-ха! Если верить Барсуку, так этот заморыш настоящий монстр!
        - Заткнулись все! - зло прорычал Глыба, обрывая начавшееся веселье. И снова обратился ко мне:
        - Я задал тебе вопрос.
        - А я тебе, - пожал плечами я и усмехнулся.
        - Боров, притащи этого засранца сюда, - сквозь зубы прошипел Глыба. - Если по пути сломаешь ему что-нибудь, я не обижусь.
        Пузатый хищно усмехнулся и, закатывая рукава, двинулся в мою сторону. Пока он шагал, я отстраненно подумал, что этот Боров с такой неповоротливостью вряд ли бы выжил в подземельях Кривых Гор.
        Когда Боров был уже в шаге от меня и тянул свои пухлые руки ко мне, я спросил:
        - Плавать умеешь?
        - Чего? - мой вопрос поставил толстяка в тупик.
        Больше не говоря ни слова, я на удивление легко (даже для самого себя) увернулся от Борова и шагнул ему навстречу. Схватив его за грудки обеими руками, сильно дернул на себя. Как грузчик, который пытается вытащить самый нижний мешок из-под ненужного хлама.
        Коротким шагом я сместился вправо. А ничего не понимающий и не успевший предпринять Боров полетел в озеро.
        Пока толстяк, барахтаясь в воде, ошарашенно пытался понять, куда он угодил, я спокойно двинулся в сторону троицы. Судя по вытянутым физиономиям всех троих, происходящее явно выбивалось из привычных им рамок.
        А еще я увидел, что на самом деле у меня остался всего лишь один противник. Белобрысый паренек и мутноглазый «лучший друг» Барсука выбыли из боя, еще даже не вступив в него.
        Глыба, нужно отдать ему должное, трусом не был. Недолго думая, он, рыча от злости, кинулся мне навстречу. Не знаю, плоть какого именно мутанта жрал Глыба, явно не самого ловкого. Я легко уклонился от всех его ударов и, подгадав момент, нанес один свой. Бил вполсилы, убивать или калечить не хотел. Но и этого хватило.
        Удар пришелся на левую скулу. Голова моего противника резко мотнулась в сторону. Глаза закатились, и он начал медленно оседать, словно здоровенная тряпичная кукла.
        - Он живой? - дрожащим голосом спросил белобрысый Рыба.
        - Твоему дружку повезло, - спокойно ответил я. - У него крепкая черепушка. Полежит на свежем воздухе. Ничего с ним не станется.
        Хех… За последние сутки я уже второй раз это говорю.
        Я поднял голову и осмотрелся. От Тощего и след простыл. Опять. У парня прямо талант.
        За спиной я услышал чавкающие шаги. Обернулся. Боров, наконец, справился с пучиной морской и вылез на берег.
        - Продолжим? - спросил я у него.
        Толстяк был похож на здоровенную болотную кочку. На плече водоросли, на голове какие-то листья. Штаны облеплены мокрым песком и чем-то черным и слизким.
        - Нет, - покачал он головой, неотрывно глядя на поверженного лидера. - Мне хватило.
        - Может, ты? - обернулся я к Рыбе.
        Тот быстро затряс головой.
        - Понятно, - сказал я и двинулся в сторону леса. - Тогда до встречи! И - привет Тощему! Да… И скажите ему, чтобы на глаза мне больше не попадался…
        Вернувшись домой после долгой пробежки, я застал Барсука и Ласку спорящими на кухне.
        - Это самоубийство! - восклицала она.
        - Ну и пусть! - возражал Барсук.
        Зло сопя и бурча проклятия себе под нос, он как попало забивал свой походный рюкзак какими-то вещами вперемешку с едой. Парня всего трясло. То ли от злости, то ли от обиды. Складывалось такое ощущение, что он сейчас сорвется.
        Заметив меня, Ласка оживилась. Сразу видно - ждала меня. И я понимал почему: ее братец снова решил поучаствовать в какой-то авантюре.
        - Эрик, ну хоть ты ему скажи! - с надеждой в голосе воскликнула она.
        Барсук вздрогнул и поднял голову.
        - С каких это пор он уже Эрик?
        - С тех самых, когда ты привел его в наш дом! - подбоченившись, Ласка и не думала смущаться. Она, кажется, даже была рада, что Барсук отвлекся от своего рюкзака.
        - Дай угадаю, - усмехнулся я. - Гнилые зубы шакала твоего вождя не впечатлили?
        Барсук зло выдохнул и плюхнулся на скамью.
        - Они только посмеялись надо мной.
        - А как же закон, о котором ты болтал без умолку? - спросил я.
        - Вождь сказал, что древние законы давно прогнили. Сказал, что я должен продемонстрировать что-то большее для получения звания вне очереди.
        - Что, например?
        Барсук насупился.
        - Этот болван собрался за головой мутанта! - не вытерпела Ласка.
        - А почему именно мутанта? - спросил я. - Притащи уж тогда башку одержимого! Я смотрю, у твоего вождя аппетиты будь здоров.
        При упоминании одержимого Ласка вздрогнула.
        - Всему виной мой длинный язык, - обреченно ответил Барсук. - Я не удержался и рассказал им о бое с мутантами.
        - Ставлю сотню золотых на то, что они не поверили.
        - Ты прав, - буркнул Барсук. - Тогда-то вождь и сказал, мол, раз уж я такой славный охотник, тогда мне ничего не стоит притащить башку мутанта.
        Ведь дураку понятно: ни Барсуку, ни Ласке житья в Озерном не будет. Не лучше ли уйти в другое место? Об этом я прямо и спросил.
        - Нет, не лучше, - покачал головой Барсук, а Ласка помрачнела. - Изгоям нигде не рады. За них некому поручиться. Они чужаки.
        На мгновение в кухне повисло молчание. Барсук, нахмурившись, таращился в одну точку. Ласка, опустив голову, кажется, собиралась разрыдаться.
        Баг бы побрал этого вождя! Похоже, мое путешествие придется отложить на несколько дней. Я уже не смогу просто бросить этих людей на произвол судьбы.
        - Понятно, - нарушил тишину я. - Ну, раз нет другого выхода, тогда мы должны хорошо подготовиться.
        - Мы? - Барсук поднял голову.
        - Ну да, - усмехнулся я. - Или ты думал, что я пропущу охоту на мутанта?
        Я мельком взглянул на Ласку и обомлел. О, Небеса! Ее взгляд… Так на меня еще никто и никогда не смотрел!

* * *
        - Этот придурок все-таки собрался идти!
        Это выкрикнул богато одетый воин, стоявший у прилавка с оружием. Рядом с ним терлось несколько бойцов в одежде попроще. Один из них чернобородый крепыш пробасил:
        - Барсук, не валяй дурака! Пожалей сестренку!
        Мой спутник был красный, как вареный рак. Отовсюду, со всех концов рынка, на него сыпались подначки и насмешки. Его уже успели прозвать «убийцей мутантов».
        Мы как раз выходили из лавки. Прикупили в дорогу вяленого мяса, сыра, специй, сушеных фруктов, сухарей и соли.
        Я взглянул на Барсука и спросил:
        - Ты чего?
        - Ты что ослеп и оглох?! - выпалил Барсук и обвел рынок рукой. - Они все смеются надо мной. Словно я шут с хвостом из перьев!
        Я огляделся.
        - Ну и что? Кстати, так даже лучше.
        Барсук внимательно уставился на меня. Небось решает, смеюсь я над ним или говорю серьезно.
        - Я серьезно, - примирительным тоном сказал я. - Сам подумай. Было бы намного хуже, если бы никто не знал о словах вождя.
        - Ты меня совсем запутал.
        - Свидетели, дружище, - похлопал я его по плечу. - Уверен, Черный Бык, или как там его, уже и не рад, что каждая собака знает о вашем уговоре.
        - Это еще почему? - удивился Барсук.
        - Ему придется сдержать свое слово, - ответил я. - Ты приносишь ему башку мутанта, а он посвящает тебя в охотники. Таким был уговор?
        - Да.
        - И это слышали многие, а затем еще и разнесли всем вокруг. Теперь ему не отвертеться. Его единственная надежда на то, что мутант сожрет тебя прежде, чем отрубишь ему голову.
        Барсук машинально прикоснулся правой рукой к горлу.
        Поправив лямки рюкзака, я кашлянул, привлекая внимание моего спутника. Когда наши взгляды встретились, я зло сказал:
        - Если ты сейчас думаешь, что я не понимаю тебя, ты ошибаешься. Я прекрасно знаю, что значит жить в шкуре изгоя. Поверь, мне в свое время пришлось несладко. Но я выжил назло всем и каждому. И тебе говорю - ты должен выжить. Назло всем этим уродам! А теперь вытри сопли и вперед, на пристань! Нам до темна еще нужно доплыть до места нашей последней ночевки.
        Уже сидя в лодке и наблюдая за удаляющимся берегом, я вдруг подумал, что начинаю привыкать к этому миру. И эти мысли разозлили меня. Я почувствовал себя предателем. Интересно, что чувствовал мой брат? Он ведь в свое время оказался в подобной ситуации. Без возможности увидеть родной дом, маму, отца. У меня было такое впечатление, будто его слова о нежелании навредить родным были ничем иным, как отговоркой. Ему нравилось то место, где он находился. Поэтому он и не возвращался домой. Все-таки он был еще тем засранцем. Оберегал он, как же! Я бы никогда не написал то письмо! Лучше сдохнуть, чем выдать местонахождение родных!
        Сжав кулаки, я дал себе обещание. Сперва помогу Барсуку и Ласке, а затем продолжу поиски. Надо сваливать из этого мира. У меня еще много незаконченных дел.
        Глава 10
        На ночлег устроились на небольшом островке посреди реки. Мы здесь останавливались, когда плыли в Озерный.
        После ужина отправил Барсука спать. У него сегодня был сложный день. Пусть отдохнет.
        Когда услышал его мерное сопение в палатке, я затушил костерок. Во-первых, ночи уже не такие холодные, а во-вторых, мне без света лучше. Я и раньше не особо часто разводил огонь, а сейчас он тем более мне ни к чему. Вижу в темноте без проблем. Плащ «мародер» отлично согревает, плюс маскирует от постороннего взгляда. Правда, откуда ему тут взяться на этом клочке суши?
        Устроившись поудобней, я решил продолжить прерванные эксперименты.
        - ВНИМАНИЕ! ДЕЙСТВИЕ «ОЧИЩЕНИЕ ТЬМЫ» ПРОШЛО УСПЕШНО!
        - ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ:
        - ИСКРА ИНОМИРЬЯ (180 ШТ)
        - УНИЧТОЖЕНО ОРБОВ ТЬМЫ: 60 ШТ.
        Пять орбов оставил на всякий случай. Вдруг еще пригодятся.
        Итак, у меня был выбор. Либо улучшить сразу три артефакта, потратив на каждый по шесть десятков искр. Либо все сто восемьдесят вбухать в какой-то один.
        Если в один, то лучше в пуговицу. Она у меня самая ценная. С тремя характеристиками.
        Прикинув все «за» и все «против», я решил все-таки начать с пуговицы. А там по ходу дела уже решу, как поступить дальше.
        - ВНИМАНИЕ! МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР ДЛЯ СОВЕРШЕНИЯ ДЕЙСТВИЯ: 10.
        - ВНИМАНИЕ! ШАНС НА ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ РЕЗУЛЬТАТ: ВЫСОКИЙ!
        Уже не максимальный, но все еще высокий. Это обнадеживает.
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ УМЕНИЕ, ИСПОЛЬЗОВАВ МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР?
        Давай попробуем.
        Спустя мгновение после того, как я дал согласие Великая Система «обрадовала» новым сообщением.
        - ВНИМАНИЕ! УЛУЧШЕНЫ СЛЕДУЮЩИЕ ПАРАМЕТРЫ:
        - СИЛА +1
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ПРЕДМЕТА: 10
        - ЛОВКОСТЬ +1
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ПРЕДМЕТА: 9
        - ВНИМАНИЕ! ПОТЕРИ ЕДИНИЦ ПРОЧНОСТИ: 150
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ПРЕДМЕТА: 42/63
        Так вот, как это работает. С каждым разом все меньше и меньше улучшений. И теперь я за них расплачиваюсь не только искрами, но и единицами прочности.
        Следующие четыре активации принесли мне три единицы ловкости, пять силы и одну разума. При этом пуговица больше не потеряла ни одной единицы прочности, но и не прибавила. Кроме того, появилось новое оповещение, в котором говорилось, что шанс на положительный результат «упал» до «среднего». Полагаю, если продолжу в том же духе, пуговица начнет терять прочность в более ускоренном темпе.
        Подумав немного, я пришел к выводу, что лучше пока оставить амулет в покое и перейти к кольцу. Еще минус пятьдесят искр, и в мою копилку прибавилось шесть единиц «силы». При этом кольцу повезло меньше, чем пуговице. Оно пережило две потери прочности на общую сумму в триста единиц.
        Осмотрев свои характеристики, я довольно улыбнулся. Сила - сорок три, ловкость - двадцать два. Пора бы озаботиться добычей новых орбов!
        Налюбовавшись вдоволь значительно подросшими показателями, я приступил к последнему этапу. У меня оставалось еще восемь десятков искр, которые я решил потратить на «Стрекозу». Если уж и экспериментировать, то лучше это делать с ножом. И это не потому, что мне его не так жалко, как кольцо или пуговицу. Это не так. Все три артефакта для меня одинаково ценны. Просто у «Стрекозы» показатели прочности выше, чем у остальных.
        Следующие несколько минут, я только и делал, что перечитывал сообщения и давал согласия на активацию умения. Пять десятков искр повысили урон «стрекозы» до двадцати семи единиц. Без потери прочности. Осталось тридцать искр.
        Приступим…
        - ВНИМАНИЕ! МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР ДЛЯ СОВЕРШЕНИЯ ДЕЙСТВИЯ: 10.
        - ВНИМАНИЕ! ШАНС НА ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ РЕЗУЛЬТАТ: СРЕДНИЙ!
        ДАВ СОГЛАСИЕ, Я ПОЛУЧИЛ СЛЕДУЮЩЕЕ ОПОВЕЩЕНИЕ:
        - ВНИМАНИЕ! УЛУЧШЕНЫ СЛЕДУЮЩИЕ ПАРАМЕТРЫ:
        - УРОН +2
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ПРЕДМЕТА: 29
        - ВНИМАНИЕ! ПОТЕРИ ЕДИНИЦ ПРОЧНОСТИ: 350
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ПРЕДМЕТА: 65/81
        Могло быть и хуже. Дальше… Предпоследний десяток искр и урон ножа преодолел отметку в тридцать единиц. Еще минус триста пятьдесят прочности.
        Не знаю, почему, но перед активацией последних десяти искр у меня начали дрожать руки. Будто сейчас должно было что-то произойти.
        - ЖЕЛАЕТЕ АКТИВИРОВАТЬ УМЕНИЕ, ИСПОЛЬЗОВАВ МАКСИМАЛЬНО ДОПУСТИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ИСКР?
        - ДАВАЙ УЖЕ ПОКОНЧИМ С ЭТИМ, - ПРОШЕПТАЛ Я И ДАЛ СОГЛАСИЕ.
        - ВНИМАНИЕ! ПОВЫШЕНА КАТЕГОРИЯ ПРЕДМЕТА ДО РЕДКИЙ!
        - УЛУЧШЕНЫ СЛЕДУЮЩИЕ ПАРАМЕТРЫ:
        - УРОН +100
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ ПРЕДМЕТА: 131
        Вот это да! Не веря своим глазам, я уставился на свой новый нож. Причем новый - в буквальном смысле слова!
        Моя «Стрекоза» изменилась. Клинок увеличился. Стал более хищным. Теперь его нельзя было сложить. Рукоять слегка изогнулась, лучше и удобнее ложилась в руку. Из обычного походного ножа «Стрекоза» превратилась в опасное оружие. Помнится, когда я нашел Обжору, минимальный урон, который он мог нанести ударом лапы, составлял меньше ста единиц.
        От переполнявших меня чувств, я глупо улыбнулся. Видели бы меня сейчас родители!
        Пока вертел обновку в руках, никак не мог избавиться от навязчивого чувства. Будто что-то происходит, но я не могу сосредоточиться, чтобы понять, что именно.
        Ну вот, снова… Что это?
        Спрятав нож в рюкзак, я настороженно замер. И прислушался.
        Точно. Вот оно! Всплеск на реке. Еле слышимый. Но знакомый. Вот еще один… И спустя определенный отрезок времени еще один. Наконец, до меня дошло, что происходит. В нашу сторону плыла лодка. Судя по сдвоенным всплескам - одна пара весел не больше. Уже совсем близко.
        Я уставился в темноту и, спустя мгновение, уже смог различить силуэт приближающейся лодки. Вон борта. А вон и головы гребцов. Первая… Вторая… Третья…
        Плывут молча. Со стороны Озерного. Ушлые. Знают, что звуки по воде далеко разносятся. Боятся спугнуть? Но кого?
        На мгновение я засомневался. А может я неправ? Может, те, кто плывут сюда, не желают нам зла? Может, они даже не догадываются о нашем присутствии. В любом случае надо будить Барсука.
        - А? Что? Где это мы? - проснувшийся Барсук засыпал меня вопросами. - Почему костер не горит?
        - Заткнись, - прошипел я. - И слушай.
        Нужно отдать ему должное. Хоть и сонный, отреагировал он мгновенно.
        - Со стороны Озерного к нам плывет лодка. Кажется, одна пара весел. Стараются не шуметь. Плывут, будто крадутся.
        - Фонарь на носу горит? - тут же спросил Барсук.
        - Нет, - ответил я. - Плывут в темноте.
        - Если не горит фонарь, значит замышляют недоброе. В этих водах, зажигая огонь, ты тем самым показываешь чистоту своих намерений. Ты не боишься, что тебя увидят. Тебе нечего скрывать.
        - Тогда готовься к бою, - сказал я.
        - Да я в этой темени даже своего носа не вижу! - прошипел в ответ Барсук.
        Бездна! Об этом я как-то не подумал.
        - Пошли, - схватив его под руку, скомандовал я. - Только тихо.
        - Куда ты меня тащишь?
        - Подальше от берега, - ответил я. - Пересидишь в кустах. С твоим зрением от тебя нет толку.
        - Так ты что, видишь в темноте? - ошарашенно прошептал Барсук.
        - Как и те, кто к нам плывет. Наверняка там будет несколько измененных.
        Барсук нахмурился.
        - Давай об этом потом поговорим, - сказал я и добавил:
        - Если переживем эту ночь.
        Дотащив спотыкающегося Барсука до края неглубокого оврага, я скомандовал:
        - Полезай вниз. Сиди тихо и не высовывайся. Жди меня.
        Убедившись, что Барсук выполнил приказ, я рванул назад. Встречать гостей.
        Дабы отмести всякие сомнения, я приблизился к берегу и громко выкрикнул в темноту:
        - Эй! Кто там?!
        Быстро перебежав на другую позицию, я стал ждать. Ответ последовал незамедлительно в виде нескольких стрел. Они упали точно в то место, где я только что сидел. На слух бьют.
        Что ж, теперь я полностью уверен в их намерениях.
        Натянув капюшон плаща, я затаился среди кустов. Надеюсь, пятидесяти единиц маскировки хватит, чтобы меня никто не заметил.
        Стрелявшие в меня, уже особо не таясь, налегли на весла. Через минуту лодка пристала к берегу, и из нее начали выпрыгивать воины.
        Я не ошибся. Их было трое. Но я ошибся в другом - лишь один из них были морфом. Остальные просто люди.
        Воины тут же молча рассыпались вдоль берега. Первым делом была осмотрена наша палатка, а также то место, куда попали стрелы. Похоже, им не нравилось то, что они видели. А мне - то, что видел я.
        Морф меня особенно напрягал. Он то и дело, словно пес, поднимал нос вверх и нюхал воздух. Самый опасный из них. Как только ночной ветерок подует сквозь меня в его сторону - пиши пропало.
        Как назло, нюхач медленно и неумолимо приближался к моему схрону. Еще шагов десять, и он меня учует. Ждать больше нельзя.
        Выхватив из рюкзака «кляксу», я швырнул ее ему под ноги.
        Шустрый. Успел среагировать на мое движение, но было уже поздно. Сфера высвободила капкан и нюхач, как до этого помощник Могильщика, рухнул на землю словно кукла, оставшаяся без поддержки нитей.
        Медленно, не делая резких движений, я приблизился к поверженному. Ну и рожа. И это, кстати, никакие не изменения. Он еще только на начальной стадии. Похоже, мужик с рождения такой.
        В считанные секунды в моей руке появилась «Стрекоза». Я склонился над морфом. В его глазах читалось недоумение и злость. Не я его, так он меня - это факт. Клинок легко пронзил сердце измененного и перед моими глазами тут же появилось оповещение:
        - ТЫ УНИЧТОЖИЛ МОРФА (НСТ)
        - ТЫ ПОЛУЧАЕШЬ:
        - КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ЧУТЬЁ ОГНЕННОЙ ЛИСИЦЫ» (5 ШТ)
        Название говорило само за себя. Закинув кристаллы в рюкзак до лучших времен, я сместился поближе к зарослям кустарника и замер. Осталось двое. С этими, надеюсь, будет попроще.
        Отсутствие морфа было замечено его товарищами спустя несколько минут. Двое бойцов, постоянно оглядываясь по сторонам, замерли возле трупа своего командира. Между ними состоялся разговор. Судя по злым интонациям, очень неприятный.
        Похоже, гибель нюхача их впечатлила. Они опасливо вертели головами по сторонам в надежде заметить невидимого противника. Добавлю-ка я немного паники.
        Наложив стрелу, я легко натянул тетиву. Вдох-выдох, и стрела с широким листовидным наконечником вонзилась в живот одного из прибывших по наши души убийц. А хотел чуть выше. От удара он потерял сознание, а вот его боевой товарищ решил время попусту не тратить. Рванул прямиком к своей лодке.
        Я израсходовал три стрелы, прежде чем попал в спину беглеца. Когда я к нему подбежал, он уже был мертв.
        Пока я шагал к единственному оставшемуся в живых, в моей голове роились противоречивые мысли. А что если они прибыли именно по наши души! Вождь решил перестраховаться и убрать Барсука? Что б уж наверняка? Должен заметить, если это так, то все довольно логично.
        Это же каким надо быть злопамятным, чтобы преследовать детей своего обидчика? А, может, не в обиде все дело? Может, этот Бык боится чего-то или кого-то? Но кого тогда? Кому, кроме себя самого, способен навредить Барсук?
        Не считая морфа, остальные бойцы меня как-то вовсе не впечатлили. Может, вождь решил, что убить таких как мы с Барсуком, это плевое дело? А вождя ли эти люди?
        Склонившись над неудавшимся убийцей, я похлопал того по щекам. Сперва воин никак не отреагировал, но потом, наконец, пришел в себя. И заорал от боли. Несколько секунд - и он, наконец, выдохся.
        Тучи рассеялись, и наш островок затопило мягким лунным светом. Я смог еще лучше рассмотреть подраненного мной бойца. Хм… Кажется я уже его видел где-то…
        - Ты кто? - спросил я. - Почему стреляли в нас? Кто тебя послал?
        Сперва мои вопросы были проигнорированы, но вплоть до того момента, пока я не схватился за стрелу, торчавшую из его брюха. Он снова заорал.
        - Оставь его, - услышал я справа голос Барсука. - Я его знаю. Это Карась. Один из людей вождя.
        - А другие?
        Барсук осмотрел тела и выдал вердикт.
        - Этот, - указал он на мертвого морфа. - Лис. Один из лучших разведчиков нашего племени. Мог учуять оленя за несколько километров. А тот со стрелой в спине - это Жук. Они все из одного отряда. Ты говорил, что среди них есть морф?
        - Да, вот он, - кивнул я на труп урода.
        - Значит, Лис, - то ли утвердительно, то ли вопросительно произнес Барсук. - А ведь он еще с отцом охотился.
        - А сегодня он, выходит, пришел поохотиться на тебя.
        - Тебе все равно не жить, мелкий засранец! - из последних сил неожиданно выпалил раненый и потерял сознание.
        Спустя несколько минут он умер, так и не придя в себя.
        - Слушай, а вы точно уверены, что хотите жить в Озерном? - снова поинтересовался я. - С такими соседями вы долго не протянете.
        Глава 11
        Той же ночью тела неудавшихся убийц мы сложили в их же лодку и отдали ее на милость реки. Оружие и личные вещи я решил не брать. Потом в Озерном, если их у нас кто-то увидит, могут появиться неприятные вопросы. Уверен, вождь, посылая своих людей убить нас, делал это в тайне. Пусть все так и останется.
        Осмотрев карманы убитых, денег тоже не нашли. Должен заметить, они вообще приплыли налегке. Видать рассчитывали быстро со всем управиться. Вон, в походных мешках даже еды, как таковой, не было. А зачем? Думали, прирежут нас, а затем пожрут нашей же еды.
        Следующую половину дня Барсук был хмур и молчалив. На мои вопросы отвечал нехотя и односложно. Я уже примерно представлял, что с ним происходит, потому особо с вопросами не лез. Пусть спокойно осознает произошедшее. У нас еще будет время поговорить.
        Пока сердце моего товарища находилось во власти Богини Апатии, я тем временем был полон негодования. Причиной тому была жестокая несправедливость. Вот уже несколько дней я только и делаю, что машу тесаком, стреляю из лука, сижу на веслах и совершаю ряд действий, за которые в моем мире гарантировано получал бы скрижали и эски. Но здесь почему-то Великая Система не замечала мои «подвиги». В чем причина?
        У меня была одна теория, заслуживающая быть истинной. Суть моего предположения в том, что Великая Система действительно не видит мои действия. Потому что, вопреки учениям наших жрецов о ее безмерной власти, этот мир не принадлежит ей, она здесь - всего лишь гостья. В вещах этого мира, которыми мне приходится пользоваться, нет ее души, равно, как и в том, на что я с их помощью воздействую.
        Неизвестно в какие дали я углубился бы в своих размышлениях, если бы не голос Барсука:
        - Что ты чувствуешь, когда убиваешь? - его вопрос застал меня врасплох. Но это не помешало мне ответить честно.
        - Страх.
        - Страх? - удивился он. Похоже, не такой ответ он ожидал услышать.
        - Да, страх быть убитым, - ответил я. - Буду с тобой честен. Увидь ты меня месяцев шесть назад - не узнал бы. За это время я понял одну простую вещь - я не хочу умирать.
        Барсук задумался.
        - Я знаю, что творится у тебя в голове, - продолжал я. - Этой ночью ты стал свидетелем смерти людей, которых ты знал с самого детства. Наверняка против тебя они ничего не имели. Даже неплохо относились к тебе, пока твой отец был жив.
        - Да, ты прав, - хмуро кивнул Барсук. - Лис был дружен с отцом. Несколько раз бывал у нас в доме. Да и Карась, и Жук. Никогда бы не подумал…
        - Зато сейчас у тебя есть прекрасная возможность хорошо обо всем подумать. Например, о том, что если бы победили они - твое тело сейчас обгладывали речные крабы. И твоя сестра осталась бы одна. Без защиты. Единственное, о чем ты сейчас должен думать, это о том, как бы поскорее убить мутанта и вернуться с его башкой домой…

* * *
        - Что-нибудь видишь? - шепотом спросил Барсук.
        Это уже, наверное, раз десятый, когда он задает мне один и тот же вопрос.
        - Ничего… - терпеливо ответил я и продолжил наблюдение.
        Несколько часов назад, после семидневного плавания, мы прибыли на окраину Города Теней. После той ночи нас больше никто не преследовал. Да и на реке никто не встретился. Мертвый город не самое популярное направление у озерных жителей.
        За последние сутки мы не увидели ни одного мутанта в округе мертвого города. Да что мутанты… Древние руины словно вымерли! А ведь я прекрасно помню, сколько живности здесь было в последний мой визит.
        Что-то странное происходило… Настолько странное, что по моей спине периодически пробегал холодок. Будто кто-то невидимый все это время наблюдал за мной. Кто-то очень злой и голодный.
        Мы обосновались на десятом этаже одного из домов. С этой точки открывался отличный обзор на реку и крайние кварталы. Кроме того, верхушка этого дома соединялась огромной перемычкой, похожей на гигантский желоб, с другим домом. Получалось, в случае опасности у нас было еще одно направление отхода.
        - Впервые такое вижу, - будто подслушав мои мрачные мысли, шепотом произнес Барсук. - Даже птиц не слышно.
        Незаметно для него я периодически принюхивался к потокам воздуха, как это делал в ту ночь поверженный мной Лис. Да, все верно. Подробно изучив кристаллы изменения, выпавшие мне после победы над морфом-убийцей, я произвел их активацию. Теперь я обладал «чутьем огненной лисицы». По половинке единицы с кристалла - две с половиной в общем.
        Должен заметить, что после трансформации этот мир для меня словно заново открылся. И это касалось не только обоняния, но и слуха, и зрения. Это было сродни тому, как если с моей головы сняли плотный пыльный мешок. И это только две с половиной единички. Что же будет, если поднять хотя бы до десятки? Повезло в свое время Лису с навыком. Видать сожрал правильного мутанта.
        Кроме того, я как бы получал со всех сторон усиленный поток информации, с которым я еще не знал, как обращаться. Запахи, звуки, предметы, которые ранее не замечал. Например, такие, как многочисленные следы зверей, более насыщенные цвета у растений.
        Среди множества запахов особо выделялся один. Самый стойкий из них и, почему-то, отдаленно мне знакомый. У меня вертелось что-то в голове, но я никак не мог выудить это что-то из глубин моей памяти.
        К слову, чем выше мы поднимались, тем сильнее проявлялся этот запах.
        - Звери ушли, потому что их что-то напугало, - озвучил я то, что было у нас обоих на уме.
        - Мутанты?
        - Ты видишь хотя бы одного из них?
        Барсук покачал головой.
        - И я не вижу… Боюсь, мы имеем дело с чем-то, что распугало даже мутантов. Думаю, чем раньше мы отсюда уберемся, тем лучше.
        Барсук был полностью со мной согласен.
        Сказано - сделано. Быстро собрав все наши вещи, мы двинулись вниз. Истошный звериный вопль вперемешку с многоголосым верещанием донесся снаружи как раз в тот момент, когда мы были на пятом этаже.
        Мы одновременно, не сговариваясь, прижались к стене и замерли. Грудь Барсука ходила ходуном. Пот лил градом. Лицо раскраснелось. Глаза словно блюдца.
        - Сиди тихо, - прошептал я и, пригнувшись, двинулся к огромной дыре в стене.
        Медленно вытянув шею, я выглянул наружу. То, что происходило внизу, заставило замереть меня каменной статуей. Ошарашенно таращась вниз, я ощущал, как мой рот наполнялся горькой слюной.
        Там, у кромки тянущихся к стенам древних домов зарослей, здоровенная крылатая тварь рвала на части крупную гиену. Ее товарки, испуганно завывая и вереща, разбегались кто куда.
        - Что это? - услышал я дрожащий шепот Барсука справа от меня.
        - Это? - зло переспросил я.  - Это темная иномирная тварь. Вы таких называете одержимыми.
        Барсука била крупная дрожь.
        - Это еще не все, взгляни вон туда, - кивнул я на небо. - Видишь, вон там, на горизонте несколько маленьких темных точек?
        Барсук прищурился, а затем кивнул.
        - Как ты уже понял, эта тварь здесь не одна.
        Барсук пораженно следил за тем, с какой легкостью монстр отрывает куски плоти от мертвой гиены. Похоже, у парня ступор. Этого мне только не хватало.
        Сильно сжав плечо Барсука, я переключил его внимание на себя.
        - Ты меня слышишь?
        Поморщившись и зашипев от боли, он кивнул.
        - Вот так-то лучше, - ободряюще прошептал я. - Мне сейчас нужен злой Барсук. Проверь лук и стрелы. Когда придет время, будешь прикрывать меня. Стреляй твари по глазам. Это самое уязвимое место.
        - Ты собрался сражаться с этим чудовищем?!
        - У тебя есть другие предложения? - спросил я.
        - Конечно! - Барсук смотрел на меня, как на умалишенного, не иначе.
        - Например? - поинтересовался я.
        - Например, не теряя времени на бесполезные разговоры, сбежать, пока тварь занята едой.
        Я кивнул и серьезно спросил:
        - А дальше?
        - А дальше бежим к реке, спускаем лодку и…
        Барсук вдруг замолчал на полуслове… Похоже, до него, наконец, дошло.
        - Представь, как эти чудовища обрадуются, увидев нас плывущих на лодке посреди реки, - сказал я и добавил: - До сих пор не понимаю, как нам удалось доплыть сюда без приключений. Они ведь уже не один день здесь хозяйничают.
        - А что тогда предлагаешь ты? - поинтересовался Барсук.
        - Взгляни на эту тварь, - охотно стал объяснять я. - Видишь, какой у нее размах крыльев? Как она складывает их за спиной. С ее размерами ей будет очень тесно в проходах этого дома. Ее преимущество - небо, наше - теснота этих коридоров.
        - Ты хочешь напасть на нее первым?! - до Барсука, наконец, стало доходить.
        - Да.
        - Ты еще больший псих, чем я думал!
        Проигнорировав его возглас, я продолжал:
        - Помни - делаешь все в точности, как я тебе скажу. И тогда у нас будет шанс выжить.
        Барсук молча кивнул. Его все еще потряхивало, но той паники, что я наблюдал ранее, уже не было.
        - Спускаемся на нижние этажи, - скомандовал я. - Там много растительности. Непролазная теснота - наша союзница.
        Пока спускались, я поспешно составлял план будущей обороны. Будем заманивать тварь в ловушку. Скажи я сейчас Барсуку, что радуюсь встрече с иномирным чудовищем, он бы меня точно в умалишенные записал.
        Я действительно был рад. Ему не понять, что значит заскочить в чужой мир, который живет по своим законам и из которого не понятно, как выбраться. Сам факт появления крылатого монстра обнадеживал. Значит, где-то есть еще порталы. А рядом с ними, чем Баг не шутит, и Места Силы?
        Кроме того, несмотря на кровожадный и отталкивающий вид, уровень чудовища, которое Великая Система называла чернокрылом, не был высоким. Всего лишь восьмой. С добычей опыта в этом мире большие проблемы. Уровни растут медленно. Зато есть мутанты, пожрав мяса которых иномирная тварь может трансформироваться во что-то более опасное, даже на восьмом уровне.
        Западню решили устроить на втором этаже. Все окна и дыры, а также внутренние помещения густо обросли вездесущими лианами. В этих тесных лабиринтах чудовищу не развернуться. Осталось только заманить его сюда. Но с этим проблем не должно возникнуть. Я ведь с некоторых пор, как Истребитель Тьмы, привлекаю таких монстров одним своим присутствием.
        Подобравшись поближе к широкому окну, я с помощью тесака стал рубить стебли лиан. Надо было расчистить немного проход, чтобы чернокрыл забрался именно туда, куда мне нужно.
        Делал я это демонстративно, не таясь, чем тут же привлек крылатую образину. Оторвавшись от трапезы, она повернула окровавленный клюв в мою сторону. Склонив плоскую башку набок, она по-птичьи уставилась на меня.
        Несколько секунд чернокрылу понадобилось на осознание того, кто именно находится перед ним. Встрепенувшись всем телом, он, вытянув вперед длинную шею, заверещал.
        - Давай, урод! - громко подбодрил я его. - Не тяни!
        Словно поняв каждое мое слово, тварь, сделав несколько неуклюжих прыжков, расправила крылья и рванула в мою сторону.
        Оставив в покое лианы, я кинулся назад. Вглубь дома.
        - Барсук, по моей команде! - крикнул я, на бегу разбрасывая «кляксы».
        Мой товарищ стоял у стены бледный, как мел, но лук держал наготове.
        Тем временем чернокрыл, разрывая лианы и царапая когтями камень, ворвался в дыру в стене.
        - Бей! - крикнул я и выпустил первую стрелу.
        Попасть с двадцати шагов в глаза монстру, сражающемуся с цепкими лианами, еще та задача. Не удивительно, что мы не попали. Зато ни одна из дюжины стрел, выпущенных нами, не прошла мимо тела чудовища. Правда, толку от этих попаданий было мало. Стрелы этого мира не наносили особого урона. Только еще больше раззадоривали монстра.
        Наконец, он вырвался из зеленых пут и начал протискиваться внутрь. Взгляд его черных глаз был направлен прямо на меня.
        - Почему так долго! - кричал я. - Давай!
        Чернокрыл сделал шаг, затем второй. Костяные шипы на его крыльях с отвратительным хрустом оставляли глубокие борозды на каменных стенах. Именно в этот момент он со всего маху угодил в первую кляксу, а затем и во вторую. Третью я уже бросил прямо под последний его шаг. Оставшись без энергии, чернокрыл покачнулся и, поднимая в воздух облако пыли и гнилого мусора, рухнул на пол.
        - Не стреляй! - крикнул я Барсуку и ринулся вперед.
        Доставая набегу «Стрекозу», я ворвался в пыльное облако. Ченокрыл лежал, не шевелясь, нелепо вытянув шею. Из его клюва торчал черный язык.
        Недолго думая, я подбежал к его башке и нанес первый удар ножом сперва в один глаз, затем в другой. Я продолжал бить даже после того, как перед моими глазами появилась системное оповещение о победе.
        - ВЫ УБИЛИ ЧЕРНОКРЫЛА (8).
        - ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ:
        - ЭССЕНЦИЯ ОПЫТА (1600 ШТ).
        - СЕРЕБРЯНАЯ СКРИЖАЛЬ (2 ШТ).
        - ЖЕТОН ОХОТНИКА НА ЧУДОВИЩ (10 ШТ).
        - БОЛЬШОЙ ОРБ ТЬМЫ (1 ШТ).
        Когда пыль осела, я увидел стоявшего с открытым ртом Барсука. Он таращился на поверженного монстра, на его башку, которая под моими ударами превратилась в сочащийся кровью кусок мяса.
        - Ты в порядке? - спросил я его.
        Ответить барсук не успел. Многоголосый звериный вопль откуда-то сверху заставил нас замолчать. Я прислушался. Вопли то удалялись, то приближались. Сородичи «нашего» чернокрыла пожаловали. Судя по звукам, кружат где-то в районе десятого этажа. Видимо, не могут понять, куда запропастился их товарищ. Вроде как только что жрал гиену, и вот его уже нет.
        Короткие сварливые вопли сменились на протяжные, нетерпеливые. А затем и вовсе стали удаляться.
        - Улетели, - сообщил я, дышавшему через раз Барсуку.
        Тот лишь судорожно кивнул, а потом его вывернуло наизнанку. Хорошенько проблевавшись, Барсук со стоном прислонился спиной к стене и медленно съехал на пол.
        - Это не первый одержимый, которого ты убил, верно? - тихо спросил он.
        - И не самый опасный, - кивнул я, хлопая по шее мертвого чернокрыла. - Правда, мне всегда помогал мой лучший друг.
        Вспомнив Обжору, я пригорюнился.
        - А где он сейчас? - участливо спросил Барсук. - Он погиб?
        Я машинально нащупал рукой амулет с фигуркой харна и покачал головой.
        - Нет-нет, с ним все в порядке. Просто мы пока не можем быть вместе. Но как только я решу один важный вопрос, ты с ним обязательно познакомишься. Уверен, он произведет на тебя неизгладимое впечатление.
        Сказав это, я усмехнулся. Могу себе представить. Обжора своим видом на кого хочешь впечатление произведет. Думаю, в Озерном будет паника.
        Кстати…
        Взглянув на товарища по оружию, я насмешливо спросил:
        - Как думаешь, если вместо головы мутанта мы притащим башку одержимого, твой вождь, наконец, оставит тебя и твою сестру в покое?
        Глава 12
        Отделить голову чернокрыла от его туловища оказалось не самым простым делом. Пришлось провозиться несколько часов. Местные тесаки были практически бесполезны. Даже с моими возросшими показателями «силы» и «ловкости».
        Только когда я додумался использовать «Стрекозу», дело пошло на лад.
        Ошарашенно наблюдая, как мой нож легко режет плоть и шкуру твари, до этого казавшейся деревянной, Барсук сказал:
        - Даже не представляю, сколько может стоить такое оружие. Его создали руки великого мастера.
        Я не знал, что ему ответить на это. Поэтому лишь неопределенно хмыкнул. О своих экспериментах говорить не хотелось. Правда, поговорить нам все-таки придется. Я буквально спиной ощущал нетерпеливый взгляд Барсука.
        А еще я был зол. Мало того, что Великая Система никак не отреагировала на мои потуги при разделке туши, так еще и сняла несколько единиц прочности с ножа. Видимо, это было мне маленьким предупреждением за то, что вздумал действовать без полагающихся навыков и инструментов. Безобразно срезанные куски шкуры, вырванные когти и шипы чернокрыла в моем мире не стоили бы и ломаного гроша, но здесь, со слов Барсука, все эти «трофеи» должны были произвести впечатление на его соплеменников.
        Разговор состоялся на следующий день, когда мы уже были на середине реки. Нужно отдать должное моему боевому товарищу - он терпел до последнего и с вопросами не лез. Мне пришлось самому начать:
        - Вижу, ты о многом хочешь меня спросить? Спрашивай…
        - Ты измененный? - сходу спросил Барсук.
        Признаться, меня удивил его вопрос. Значит, Ласка ничего ему не рассказала. Любопытно почему? Пока у меня только одно объяснение - оберегала брата.
        - Нет, - я покачал головой. - И сразу, чтобы все вопросы отпали, я - не злобный дух, но я не из этого мира. Чтобы путешествовать между мирами, мне нет необходимости пожирать чье-то тело. Так что я - не одержимый и не мутант.
        - Эта тварь из твоего мира? - Барсук кивнул на мешок с башкой чернокрыла.
        - Нет, - ответил я. - Скорее всего, она родилась уже тут. Она - потомок перерожденного духа, пришедшего в этот мир. И если это так, то называть ее одержимой тоже не совсем правильно.
        - Но ты все-таки ее так назвал, - напомнил Барсук. - Почему?
        - Да, - согласился я. - Потому что у каждого охотника на чудовищ есть дар чувствовать тьму.
        - Тьму?
        - Иномирный монстр, приходя из своего темного мира, несет в себе его частичку.
        По крайней мере, именно так я себе и объяснял суть темных тварей.
        - Так значит, ты охотник на одержимых? - глаза Барсука загорелись.
        Я молча кивнул.
        - Почему ты здесь?
        - Я попал в твой мир случайно, - коротко ответил я. - У меня просто не было другого выхода.
        - А почему не вернулся?
        - При переходе я потерял всю свою силу.
        Мой ответ развеселил Барсука.
        - Ты чего? - спросил я.
        - После того, что я наблюдаю последние дни, мне сложно назвать тебя слабым.
        Я усмехнулся в ответ.
        - Ах, вот ты о чем… Нет. Я говорил о другой силе.
        - Волшба? - догадался Барсук.
        - Именно, - кивнул я.
        - А те склянки? Твой нож? Зелье, которым ты меня отпаивал?
        Я лишь отмахнулся.
        - Это все не то…
        - То место силы, о котором ты постоянно спрашиваешь… - догадался Барсук. - Думаешь, там найдешь то, что ищешь?
        - Очень надеюсь. По крайней мере, это единственная зацепка, которая у меня есть. Теперь ты понимаешь, как важен для меня разговор с Филином?
        Лицо Барсука неожиданно помрачнело.
        - Что-то не так? - насторожился я.
        Он вздохнул и, хмурясь, произнес:
        - Тебе нельзя разговаривать с Филином. Тебе вообще лучше подальше от него держаться.
        - Это еще почему? - удивился я. - Еще седмицу назад ты только о нем и говорил…
        - Да, - кивнул Барсук. - Но тогда я не знал, кто ты.
        - И что это меняет?
        - Старик обладает особым чутьем. Он раскусит тебя на раз.
        - Любопытно, - хмыкнул я. - И что произойдет, когда он меня раскусит?
        Барсук взглянул на меня с недоумением.
        - Как что? Он сразу же расскажет о тебе вождю и всем жителям Озерного. Думаешь, как мы узнаём об измененных?
        Я закатил глаза и удрученно покачал головой. Этот парень неисправим.
        - А как же Лис? - задал я наводящий вопрос.
        - Видать, Филин его не почуял… - задумчиво произнес Барсук.
        - Как и вождя? И еще многих твоих соплеменников?
        Брови Барсука взметнулись вверх.
        - О чем ты говоришь?
        - О том, что в твоем племени полным-полно измененных, - спокойно ответил я. - Мне они попадались почти на каждом шагу. А Могильщик снабжал их кровью мутантов. Кстати, твой лучший друг в курсе происходящего.
        - Тощий?
        - Он самый, - кивнул я. - Натравил на меня своих дружков. Один из них, кстати, измененный. Он, правда, только начал свой «путь»…
        - Кто?! - буквально выпалил Барсук.
        - Хм… - нахмурился я, вспоминая имя.
        - Глыба? - севшим голосом подсказал мне Барсук.
        - Он самый.
        - И что произошло между вами? - с замиранием сердца спросил Барсук.
        - Ну, в принципе, все как обычно… - ответил я, потирая кулак. - Твой Тощий показал себя отличным бегуном. Снова…
        - А Глыба?
        - Получил по морде и успокоился, - пожал плечами я. Видя мрачную физиономию Барсука, я спросил: - Из-за меня у вас будут проблемы?
        - Ты чужак, атаковавший сына одного из влиятельнейших людей племени, - начал говорить он. - Чужак, за которого я поручился. За такое у нас по голове не погладят.
        - Думаешь, Глыба побежит жаловаться папаше?
        - Нет, - уверенно ответил Барсук. - А вот Тощий - может.
        Затем он, прищурив глаза, с подозрением в голосе спросил:
        - Есть еще кто-то, кому ты успел перейти дорогу?
        Я на мгновение задумался. Могильщик и его подручный уже далеко, а вот бывший ухажер Ласки… Но раз она ничего не рассказала брату о случившемся той ночью, значит, и я буду помалкивать.
        - Нет, - как можно увереннее ответил я.
        Барсук пристально посмотрел в мои «честные» глаза, затем кивнул каким-то своим мыслям и молча продолжил грести.
        Некоторое время мы не разговаривали. Тишину нарушил Барсук:
        - Хочешь сказать, что Филин обо всем знает?
        - Если он действительно обладает каким-то чутьем, как ты говоришь, тогда - да, - не задумываясь, ответил я.
        - Но почему он молчит?!
        Я пожал печами.
        - Сходу могу озвучить две причины. Во-первых, страх, а во-вторых, он не может не понимать всю выгоду для племени. Кроме того, раз уж он обладает каким-то чутьем, значит, и сам уже давно является не совсем обычным человеком. И еще… Подозреваю, все ваши старейшины и главные люди племени тоже в курсе происходящего.
        Судя по смятению в глазах Барсука, в данную минуту рушился весь мир, о котором он знал.
        - Рано или поздно - это должно было произойти, - добил его я. - Оглянись вокруг. Чтобы выжить в этом мире, вы должны стать сильнее. Только представь, что произойдет, если стая тех тварей вдруг пожалует в гости к вам в поселение. На ваше счастье, в мертвом городе у них достаточно пищи. А что касается крови и потрохов мутантов… Поверь, чтобы защитить своих близких, я бы выпил и сожрал все, что угодно…
        Из-за дождя, затянувшегося на двое суток, наше путешествие заняло десять дней. Барсука эта заминка особенно угнетала. Он постоянно жаловался на дурное предчувствие. Как ни странно, его нервозность перешла и на меня. Последние двое суток мы почти не спали и работали на износ. И когда показались знакомые очертания Озерного, облегченно выдохнули. Правда, радовались мы недолго. У причала нас ждал сюрприз…
        - Княжеская ладья, - обреченно выдохнул Барсук и указал пальцем на длинный хищный корабль, обвешанный по бортам разноцветными круглыми щитами.
        На пристани царило оживление. На княжескую ладью шла погрузка. По гибким мосткам туда-сюда сновали грузчики с разнообразным скарбом. А еще мы увидели другие мостки, по которым обреченно шагала вереница людей, облаченных в белые одежды.
        Знакомую гибкую фигурку я заметил сразу и судорожно вцепился в борта лодки.
        - Ласка! - раненым зверем взвыл Барсук и налег на весла.
        Мгновение - и девичий силуэт исчез за бортом княжеской ладьи.
        - Я на весла! - выкрикнул я, выталкивая Барсука вперед. - Успеем!
        Спустя несколько минут мы уже взбирались на пристань.
        - Вождя видишь?! - выкрикнул я.
        - Да! - на бегу ответил Барсук. - Вон он! Провожает княжеского посланника!
        Пока Барсук пробивался сквозь толпу, я вовсю вертел башкой, оценивая ситуацию. Княжеская ладья на фоне купеческих суденышек походила на хищную птицу, забравшуюся в курятник. В длину метров двадцать, в ширину - семь или восемь. Экипаж - человек тридцать-тридцать пять. Большинство морфы. Хорошо князь подготовился.
        Рожи у всех дружинников довольные. Смотрят на местных свысока. Тем, кстати, происходящее мало нравится. Это хорошо. Наверняка у нас появятся потенциальные союзники.
        Наконец, протолкавшись сквозь толпу, Барсук добрался до вождя и княжеского посланника. Народ расступился и притих. Все взоры были обращены на здоровенный мешок в руках парня.
        - Вождь! - громко выкрикнул Барсук. - Я выполнил твое задание!
        Сказав это, он демонстративно вспорол мешок, и под ноги толпе вывалилась башка темнокрыла. Люди шарахнулись назад.
        Я внимательно наблюдал за реакцией княжеских воинов. И мне она показалась подозрительной. Было видно, что для них зрелище головы одержимого не является какой-то диковинкой. Правда, то, что ее добыл какой-то мальчишка, явно порождало вопросы.
        Кроме того, я видел кислую рожу вождя. В его глазах я прочитал все. И удивление тому, что Барсук жив, и досаду, а также злость и ненависть. Здесь уже не получится отмахнуться от сына бывшего врага, как от надоедливой мошки.
        - Что это?! - наконец, вождь соизволил открыть рот.
        Я вчитался в надпись над его головой. Ему не хватало десятка процентов, чтобы перейти на новый уровень трансформации. Его имя полностью оправдывало его внешность. Бычья шея, черная грива волос, густая борода, маленькие, близко посаженные глазки.
        - Это башка одержимого, - неожиданно ответил стоявший рядом с вождем седовласый мужчина.
        Слова воина заставили толпу ахнуть.
        - Где ты добыл ее? - спросил седовласый.
        - В Городе Теней, - ответил Барсук и добавил: - Правда, с вождем был уговор на голову мутанта…
        - Неплохой размен, - хохотнул седовласый и легонько пнул башку чернокрыла.
        Княжеские воины заулыбались.
        Черный Бык покраснел, как вареный рак.
        - И что тебе было обещано? - поинтересовался седовласый.
        - Звание охотника, - шагнув вперед, сказал Барсук.
        - Понимаю… - качнул головой седой воин, и его серые, как сталь, глаза превратились в две щелки. - Почему не проходишь испытание со всеми?
        Барсук промолчал. Седой удивленно поднял правую бровь и взглянул на Черного Быка.
        - А-а! - протянул он. - Я понял! Слишком поздно. Тебя готовили к Отбору?
        - Меня и мою сестру, - кивнул Барсук.
        - И что, тебя так пугает служба князю, что ты был готов притащить своему вождю башку одержимого? - улыбаясь, спросил седой воин, правда, холод в его глазах мало напоминал веселость.
        Все разговоры и шепотки смолкли. Опасный вопрос.
        Барсук, на удивление, бесстрашно выпятил грудь вперед и произнес:
        - Я свободный человек из свободного рода. Я здесь родился и здесь мой дом. Здесь мое племя. Я сам выбираю, где жить и кому служить. Таков закон!
        Толпа неожиданно одобрительно загудела. Даже некоторым дружинникам князя понравился ответ Барсука. Я сейчас мало понимал, что происходит, но я был рад решительности моего боевого товарища.
        - Хороший ответ, охотник, - произнес седовласый и повернул голову к Черному Быку. - Не знаю, как ему удалось добыть башку твари, но он заслужил это звание. Согласен?
        Вождь хмуро кивнул, и толпа вокруг разразилась радостными криками. Глупо улыбающегося Барсука поздравляли со всех сторон, хлопали по плечам и спине.
        - Я - Клык Тигра, - сквозь шум толпы услышал я слова седовласого, обращенные лично к Барсуку. - Через год, если доживешь, мы продолжим этот разговор.
        Сказав это, посланник князя развернулся и в сопровождении дружинников направился в сторону ладьи. А вождь и его свита - в поселок.
        Я видел, что Барсуку приятна похвала. Он, счастливо улыбаясь, принимал поздравления, что-то отвечал невпопад, краснел, потирал затылок. И тут наши взгляды встретились. Мгновения ему хватило на то, чтобы прийти в себя.
        Он дернулся вслед за удаляющимся посланником.
        - Господин! - крикнул он. - Подождите, господин!
        Клык Тигра его услышал и развернулся. Скажу больше, он, похоже, ждал, что Барсук побежит за ним.
        - Что-то еще, охотник? - поинтересовался он.
        Барсук был явно в замешательстве. Он вертел головой в поисках поддержки. Жалобно смотрел в спину удаляющемуся вождю и его свите.
        - Но моя сестра…
        - Что с ней? - похоже, седовласый наслаждался моментом. Я видел в его серых глазах торжество. Он мстил Барсуку за его дерзость.
        - Она на вашей ладье… - похоже, Барсук и сам уже догадался, к чему все идет.
        - Уверен? - склонив голову набок, спросил Клык Тигра.
        - Я видел, как она поднималась на борт… - сказал Барсук и кивнул в сторону ладьи.
        - Хм… На борту Змея кроме экипажа и людей, прошедших Отбор, больше никого нет. Насколько я знаю в экипаже не было женщин… Значит, твоя сестра среди тех, кто предназначен нашему князю. Таков закон, помнишь?
        Развернувшись, Клык Тигра продолжил свой путь. Сопровождавшие его дружинники, весело гогоча последовали за ним.
        Барсук стоял, сжав кулаки, и бессильно наблюдал, как запрыгивают на ладью воины князя.
        Я остановился рядом с товарищем и спросил:
        - Ты знаешь, куда они плывут?
        - Да, - машинально ответил Барсук. - На запад.
        - На лодке мы их не догоним, - начал рассуждать я вслух. - Придется срезать путь по суше. Знаешь, как это сделать?
        Барсук медленно повернул ко мне голову. На мгновенье наши взгляды встретились. Видимо, прочитав в моих глазах решимость идти до конца, он коротко ответил:
        - Понадобятся лошади.
        - Деньги не проблема, - сказал я. - Покупай самых лучших.
        - Среди них много измененных? - спросил он.
        - Почти все, - кивнул я.
        Барсук мрачно кивнул и двинулся быстрым шагом в сторону поселка. Я шагал рядом с ним и на ходу просматривал свои запасы. Этот поход для меня был очень важен. И не только потому, что мы решили вызволить Ласку. Дело в том, что на шее у седовласого посланника князя я заметил очень знакомый мне кристалл. Кристалл маны.
        Глава 13
        Печь, которую еще утром растопила Ласка, не успела остыть, а в доме Барсука уже хозяйничали какие-то люди. Посреди двора стояла телега, доверху нагруженная добром моего товарища и его сестры. Внутри дома кипела «работа». Оттуда доносились перекрикивающиеся женские голоса, звон посуды и стук мебели. Происходящая картина тут же напомнила мне день, когда я покидал родительский дом. Хех… Падальщики во всех мирах одинаковы.
        Возница, худой мужичонка, увидев входящего в ворота злого Барсука, замер с открытым ртом. Его мелкие близко посаженные глазенки таращились с испугом и неверием.
        Решительно шагая в сторону своего дома, Барсук коротко рыкнул опешившему вознице:
        - Возвращай всё, где взял!
        Я обернулся. Оказывается, за нами увязалась толпа зевак. Видимо, уже знали, что произойдет дальше, вот и пришли насладиться зрелищем.
        - Ишь чего удумал!
        Звонкий наглый выкрик со стороны дома заставил меня повернуть голову.
        На крыльце стояла дородная тетка, широко расставив короткие ноги и уперев руки в боки. На ее раскрасневшемся пухлом лице застыла маска вызова и превосходства.
        - Ковыль! Даже не думай! - грозно добавила она, увидев, что возница схватился за один из коробов, заполненных посудой.
        Шагая мимо, я краем глаза заметил чашку в этом коробе, из которой еще две недели назад пил Ласкин ягодный отвар.
        Минуту спустя к тетке присоединились еще две бабы, такие же тучные и наглые, но помоложе. Судя по внешнему сходству, нетрудно догадаться о родстве этих женщин.
        - Бобриха! - гневно выкрикнул Барсук. - Ты, я смотрю, совсем страх потеряла!
        Тетка покраснела еще больше. Выдвинув подбородок и прищурив глаза, она звонко ответила:
        - Щенок! Это ты, похоже, забыл с кем разговариваешь! После Отбора все это теперь принадлежит мне и моему мужу! Равно как и этот дом! Мой муж внес плату вождю еще вчера!
        - А вот это он зря сделал! - поднимаясь по ступеням, ответил Барсук. - Это дом охотника!
        - Уже нет! - с вызовом выкрикнула Бобриха. - Твой отец давно погиб!
        Барсук, поднявшись по ступеням, навис над наглой теткой.
        - А кто сказал, что я говорю о моем отце? - холодно спросил Барсук и хищно улыбнулся.
        Затем он обернулся к застывшей в воротах и жадно наблюдающей за происходящим толпе и громко спросил:
        - Что ждет грабителя, забравшегося в чужой дом?!
        - Смерть!
        - Смерть!
        Из одобрительно гудящей толпы послышались десятки голосов. Я наблюдал за выражениями лиц этих людей и понимал, что Бобриха со своим муженьком и «бобрятами» не в чести у местного люда. Но судя по тому, как быстро этот Бобер все состряпал, он здесь человек не последний. Таких суетливых, как правило, нигде не любят, так что справедливое макание их наглых физиономий в дерьмо местным населением было поддержано в полной мере.
        - Ты гляди, что деется! - кричал женский голос из толпы. - Бобры совсем зажрались! Грабят посреди бела дня!
        - Не успел парень с охоты вернуться, а его добро уже растаскивают по закромам! - вторил ей хриплый мужской голос.
        - Добыл башку одержимого!..
        - Сам княжеский посланник Барсука охотником назвал!..
        - Опора и сила племени!..
        Выкрики уже доносились отовсюду. Бобриха сперва еще храбрилась, но, услышав об одержимом и посланнике князя, как-то враз попритихла и скукожилась.
        Ковыль под улюлюканье толпы торопливо сгружал все добро на землю. Вжав голову в сухие плечи, он периодически вздрагивал и пытался что-то ответить в свое оправдание. Мол, подневольный… Мол, ему сказали - он и едет…
        - Даю час на то, чтобы все вернули на место! - выкрикнул Барсук. - Иначе пеняйте на себя!
        Бобриха со своим выводком кинулась помогать вознице, а мы с Барсуком вошли в дом.
        - Кто они? - спросил я, кивая на суетящихся женщин.
        Барсук отмахнулся.
        - Жена и дочки Бобра. Прихвостня вождя. У него в этом году сын женится. Так этот жлоб ко мне уже несколько раз приходил с предложением купить наш дом.
        - Дай отгадаю… - усмехнулся я. - За бесценок?
        - А ты прозорливый, - усмехнулся мне в ответ Барсук.
        Внутри дома, на удивление, был относительный порядок. И это понятно - Бобриха, уже считая это жилище своим, грабила его аккуратно и с расстановкой.
        Пока неудавшиеся мародеры под пристальным вниманием зевак таскали вынесенные вещи назад в дом, мы с Барсуком поднялись на второй этаж и заперлись в его комнате.
        Приставив указательный палец к губам, Барсук кивнул мне на дверь, мол, приглядывай, а сам подпрыгнув, схватился за толстую потолочную балку и вскарабкался наверх.
        Отодвинув несколько досок в потолке, он ловко протиснулся в открывшейся лаз. Спустя несколько мгновений, его взъерошенная голова показалась из лаза. На лице играла довольная улыбка. Мне объяснять дважды не было нужды. Видимо, семейный тайник остался нетронутым.
        Спустившись, Барсук сообщил:
        - У меня почти пять золотых. Хранили с сестрой на черный день.
        Я кивнул и достал из кармана сотню золотых.
        - Вот… Нужно будет еще - скажешь.
        Увидев горку золотых, Барсук громко сглотнул.
        - Нам нужны как минимум четыре лошади, - сказал я. - Тебе, мне, Ласке и одна заводная. А лучше две, а то и три.
        - Да с такими деньжищами мы целый табун выкупить можем, - восхищенно произнес Барсук.
        - Кстати, - потер подбородок я. - А лошадей ты у кого покупать будешь?
        - У Айтыра, - не задумываясь, ответил Барсук. - Его ферма за поселком находится.
        - Интересное имя.
        - Да, - подтвердил Барсук. - Айтыр - табунщик с востока. Уже седьмой год, как пришел в наши края. Лошадей разводит. К нам особо не лезет. Вождю дань за семью платит. Его никто не трогает.
        - Это очень хорошо, что этот твой Айтыр не из поселка, - обрадовался я. - Как думаешь, припасами и кормом для лошадей у него разжиться можно?
        - Думаю, да, - ответил Барсук. - А почему хорошо, что он не из поселка?
        - Потому что как только ты начнешь искать лошадей, все твои соплеменники об этом узнают. Надеюсь, не надо объяснять, что они сразу же подумают?
        - Нет, - покачал головой Барсук. - Но разве наше отсутствие в поселке не наведет их на те же мысли?
        - Наведет, - ответил я. - Но если мы сделаем все правильно, то о нашем отсутствии, если и догадаются, то уже будет слишком поздно. Нам важно уйти тихо и незаметно. Твой вождь наверняка приставит людей следить за нами. Правда, не думаю, что он будет нам мешать.
        - Почему?
        - Он ведь понимает, что ты попытаешься вызволить Ласку. Кроме того, он уверен, что эта попытка - твое самоубийство. Двое мальчишек против трех десятков дружинников, да к тому же еще и измененных. Хе-хе! Это ли не самоубийство?
        Барсук потемнел лицом. Я видел, что все это время мой боевой товарищ отгонял от себя невеселые мысли. Видимо, старался думать только о сестре, а не о том, как мы ее будем вызволять.
        Хлопнув его по плечу, я сказал:
        - Не открывай свое сердце страхам. Если впустишь - они сожрут тебя раньше времени. У нас еще много дел. Лучше думай, как решить вопрос с лошадьми.
        Барсук кивнул и спросил:
        - А ты?
        - А я наведаюсь пока к одному мастеру.
        - Дался тебе этот старик, - вздохнул Барсук.
        Дело в том, что у меня было достаточно времени расспросить его о том мастере, тесакам которого Великая Система дала хоть и низкую, но на данный момент лучшую оценку.
        Со слов Барсука, Огрун, так звали старого кузнеца, уже давно не ковал оружие. Все больше всякой мелочевкой промышлял. Его клиентами были люди небогатые. Тащили к нему всякую железную утварь на починку. Старик-одиночка больше работал за еду, чем зарабатывал деньги. Но, похоже, его такой расклад устраивал.
        - Долго объяснять, - отмахнулся я и добавил: - Ты, кстати, вот что… Когда будешь возвращаться, прикупи бочонок хмельного… Да сделай это так, чтобы в момент покупки, тебя как можно больше народу видело.
        - Это еще зачем? - удивился Барсук.
        - Пусть думают, что мы пьянствовать собрались. А по какому поводу - пусть сами решают. Как притащишь, запремся в доме, а ночью тихо уйдем. Надеюсь, день выиграем.
        Кузня Огруна находилась в западной части поселка на самой ее окраине. Небольшая, но добротная. Видно, что мастер следил за рабочим местом. А еще у меня складывалось такое впечатление, будто этот старик не всегда жил в этой части города. Правда, видимых подтверждений тому не было, всего лишь догадки. Которые основывались лишь на оценке качества его изделий.
        В кузне было тихо. Я сперва даже подумал, что не застану хозяина. Приезд княжеского посланника все-таки событие. Наверняка старик сейчас на пристани или в портовой таверне. Уже подойдя к приоткрытым воротам, я понял, что ошибся. Огрун был на месте. Старик делал именно то, что мы только собирались изображать, он пил.
        Широкоплечий, кряжистый. Несмотря на седую голову и старческие морщины, я уверен, этот дед еще крепок и полон сил.
        - Сегодня не работаю, - буркнул он, разглядев меня в воротах.
        Кузнец сидел за широким столом, стоявшим у стены дома, и цедил что-то из деревянной кружки. На столешнице возвышался пузатый бочонок.
        - Вы меня не узнали? - спросил я. - Я недавно купил у вас два тесака.
        Кузнец нахмурился, а потом кивнул.
        - Помню. И что?
        - Вот, зашел поблагодарить вас за хорошую работу, - сказал я. - И принес деньги за второй тесак. Помнится, вы продали мне их по цене одного. Считаю это несправедливой платой за такие отличные изделия.
        - То, что ты там себе считаешь - это твое дело, - громко отрыгнув, ответил кузнец. - Я назначил справедливую цену за этот хлам.
        Ответ мастера заставил меня внутренне встрепенуться.
        - И все-таки, - продолжил я, взяв себя в руки. - Ваши тесаки, несмотря на озвученную цену, по качеству выше тех, что я приобрел у других мастеров.
        - Мастеров? - крякнул в бороду Огрун. - Каких еще мастеров? В этом поселке нет мастеров.
        Помнится, при первой встрече он не был таким разговорчивым. Похоже, хмель ударил в голову, вот язык и развязался.
        - А вы?
        - Жалкий недоучка, - отмахнулся старик. - А вот мой отец покойный… Вот он был Мастером! Для князей клинки ковал!
        Гордо отрыгнув, Огрун снова приложился к кружке.
        Дождавшись, когда старик допьет, я картинно вздохнул и с сожалением в голосе произнес:
        - Жаль.
        - Чего тебе жаль? - клюнул старик.
        - Что нет больше вашего батюшки. Вот бы увидеть хоть одним глазком княжеский меч!
        Старик прищурился и задумчиво засопел, как будто решался на что-то.
        - Эхх! - взмахнул он рукой и, шатаясь, поднялся со скамьи. - Идём!
        Мне повторять дважды не надо. Быстро подскочив к старику, я шагнул через порог внутрь дома следом за шатающейся широкой спиной кузнеца.
        - Садись! - указал он на табурет рядом с печью и скрылся в другой комнате.
        Следующие несколько минут из-за двери доносились грохот, лязг и пьяная ругань старика. Спустя некоторое время, шум стих и дверь открылась. На пороге появился Огрун с небольшим свертком в руках.
        Подойдя к столу, он положил сверток на столешницу и стал его разворачивать.
        - Вот! Хотел одним глазком? Можешь смотреть во все глаза! Можешь даже взять в руки. Только осторожно, не порежься!
        Я смотрел на клинок и не верил своим глазам. На столешнице лежал самый настоящий артефакт древних! Меч с длиной клинка в полтора моих локтя. Идеально прямой. Узкое лезвие. Удобная рукоять. Очень легкий. Я жадно вчитался в описание.
        - КОРОТКИЙ МЕЧ «ШИП».
        - Категория: Простой.
        - Урон +75
        - Ограничения: Нет.
        - Прочность - 115/145
        - Видал? - самодовольно поинтересовался кузнец.  - Вот это настоящее…
        - Сокровище, - перебил я его, завороженно разглядывая клинок.
        А еще я лихорадочно соображал, как такое возможно. Кем был отец Огруна?
        - Верно, - кивнул старик, протягивая руку к мечу. - Последняя работа отца. Аккурат перед своей гибелью закончил…
        - Гибелью? - спросил я.
        - Да… Я еще юнцом был. Он, когда закончил этот клинок, все радовался, как дитя. Говорил нам с матерью, что у него, наконец, получилось подобрать все материалы. Дар у него был - видеть правильный металл. Молотом работал - одно загляденье. Ни одного лишнего удара…
        Старик грустно вздохнул.
        - Как он погиб? - спросил я.
        - Ушел в Черный лес и не вернулся. Сказал, что нашел болото одно интересное, там и добыл особое железо для этого клинка…
        - А искать не пробовали?
        - В Черном лесу-то? - горько усмехнулся старик. - Сразу видно - не местный ты. Туда только моему отцу смелости хватало соваться. Он не только кузнецом, но и воином знатным был… Если бы захотел, не только вождем, но и князем мог бы стать. Но не лежала душа у него к этому. Мастерством болел да работой с металлами…
        Понятно. Похоже, такой же иномирец, как и я.
        Следя за тем, как бережно старик заворачивает в тряпицы меч своего отца, я спросил:
        - Он продается?
        Я приготовился, что кузнец на меня начнет орать, но тот удивил. Ответил спокойно и утвердительно:
        - Да, но с отцовской оговоркой.
        - Не понимаю.
        - Отец сказал мне и матери перед уходом, что если он не вернется, то меч этот можно продать, но только тому, кто с ним совладать способен.
        - Это как?
        - Сказал, что мы поймем, когда увидим. Еще сказал, что в мече этом больше силы, чем это кажется на первый взгляд. Вот смотри…
        Старик снова развернул клинок. Схватился за рукоять обратным хватом и со всей силы вонзил его в толстую столешницу. Острие глубоко вошло в дерево. Пробив столешницу примерно наполовину.
        - Видал?! - гордо сообщил Огрун. - А ведь это каменный дуб!
        Мне стоило труда не поморщиться. Только что меч потерял девять единиц прочности. Теперь понятно куда подевались остальные единички. Видать, старик уже не один раз выполнял такой трюк. А еще я понял, что имел ввиду отец Огруна. Местные жители не могут в полной мере воспользоваться всеми показателями вещей нашего мира. Да еще и штрафы дикие зарабатывают.
        - Хочешь попробовать? - усмехаясь в седые усы, спросил старик и протянул мне меч. - Только замахнись, как следует.
        Какое замахнись? Там урон семьдесят пять единиц! От этой столешницы одни щепки останутся.
        - Почему бы и нет? - улыбаясь, ответил я и насмешливо спросил: - А что, если у меня получится совладать с мечом вашего отца?
        Старик расхохотался, хлопнув при этом своей ручищей меня по плечу. Пришлось притвориться, что мне больно и слегка пошатнуться.
        - Ну ты, парень, даешь! - вытирая слезу рукавом, сказал старик.
        - И все-таки? - потирая плечо, спросил я.
        Сложив могучие ручищи на груди, Огрун пристально посмотрел на меня.
        - А денег-то у тебя хватит?
        Судя по насмешливому взгляду, он продолжал забавляться.
        Я почесал затылок и произнес:
        - Может и хватит. Все зависит от цены. Сколько надо?
        Огрун, изображая задумчивость, помял бороду. Потер лоб. Закатил несколько раз глаза. Пожевал губами и, наконец, выдал, махнув рукой, словно разрубая воздух:
        - Так и быть! За две сотни золотых отдам! Только сперва покажи, что может клинок в твоих руках. Держи!
        Сказав это, он уставился на меня, склонив голову к плечу. Старик явно наслаждался моим замешательством. Я же, старательно изображая разочарование и неуклюжесть, спросил:
        - То есть, если я сейчас разбужу силу клинка, вы продадите мне его за двести золотых монет?
        - Даю слово! - хохотнул старик и сам протянул мне руку.
        - Договорились! - сказал я.
        То, что происходит что-то неладное, Огрун почуял в тот момент, когда я не поморщился от его рукопожатия.
        А дальше произошло то, что заставило его громко икнуть.
        Взяв меч в руку обратным хватом, я медленно приставил его острие к столешнице и надавил. Моя сила плюс урон клинка сделали свое дело. «Шип» легко прошил столешницу, словно игла - шелковый платок, не потеряв ни одной единицы прочности. Гарда уперлась в деревянное полотно.
        Понаблюдав несколько мгновений за вытянутым лицом враз протрезвевшего кузнеца, я легко вытащил меч из толстой столешницы.
        - Кажется, у меня получилось, уважаемый мастер Огрун! - улыбаясь, произнес я и высыпал на стол двести золотых монет.
        Глава 14
        Я, честно признаться, был приятно удивлен реакцией мастера на мой трюк.
        Огрун первым делом выскочил во двор и стал судорожно оглядываться.
        Вернувшись в дом, он плюхнулся на скамью и облегченно выдохнул.
        - Никого.
        - Могли бы и у меня спросить, - сказал я.
        Старик поднял голову и понимающе кивнул.
        - И то верно… Совсем запамятовал я, на что вы способны. Батюшка мой покойный, что зверь дикий, чуял чужаков за версту.
        - Он рассказывал вам, откуда пришел?
        - Не он, - покачал головой Огрун. - Матушка. Говорила, мол, отец из дальних краев пришел. Где все такие, как он. В тех краях правит великая богиня. Ты тоже оттуда?
        - Похоже на то, - пожал плечами я.
        - Ясно, - помяв бороду, сказал кузнец. - Какими судьбами в этих краях?
        - Случайно, - честно ответил я.
        - Ты не думай, - стал уверять меня мастер. - О тебе ни слова не скажу. Можешь быть спокоен.
        Я снова пожал плечами. Мне на самом деле уже было плевать. Сегодня я уйду из этого поселка и уже никогда сюда не вернусь. Но сперва доберусь до кристалла маны, что висит на шее у посланника князя. О том, что придется расстаться с Лаской и Барсуком, старался не думать. У меня еще много незаконченных дел в моем мире.
        - Скажу больше, - продолжил старик. - Уходить я надумал из этих мест. На запад подамся. У меня там родня по матери. Уже давно хотел это сделать, да вот все думал, кому я там нужен… Ни кола, ни двора… Но сейчас, да с такими деньжищами!
        - А по отцу родня имеется?
        - Нет. Один он был.
        Затем Огрун тяжело вздохнул, будто бы на что-то решаясь, и, наконец, хмуро произнес:
        - Да и не родной я ему… Это уже мать перед смертью призналась… Мне год был, когда он матушку в жены взял. Но растил меня, как родного… Ремеслу обучал. Показывал, как выбирать руду. Какой уголь использовать. Многим хитростям обучил.
        Я понимающе кивнул. Теперь ясно, почему качество тесаков Огруна выше, чем у остальных мастеров в Озерном. Только не понятно, по какой причине этот человек не стал лучшим кузнецом. Ну, да это уже не мои проблемы. Причин, на самом деле, может быть много. Зависть коллег по ремеслу, пьянство, неумение правильно продать свои изделия…
        - А еще что-нибудь осталось из отцовских работ? - с надеждой в голосе спросил я.
        - Нет, - покачал головой старик. - Когда мне четырнадцать годков было, в этих краях голод случился. Так матушка продала все, чтобы нас прокормить. Да и там не было ничего похожего на этот меч.
        - Понятно, - сказал я. - Видать, он, наконец, смог подобрать все подходящие ингредиенты и создал «Шип».
        Услышав название меча, кузнец вздрогнул. По его выражению лица я понял, что мои слова окончательно отмели все его сомнения.
        - А о месте силы ваш отец ничего не говорил? - задал я главный вопрос.
        Когда старик утвердительно кивнул, по моей спине пробежал отряд мурашей.
        - Говорил, что всю жизнь искал какую-то силу, - сказал старик. - Помню, как он рассказывал о волшбе и чудесах. Говорил, что имей он эту силу, его клинки были бы намного лучше. Но, увы, он так и не нашел ее…
        Я разочарованно выдохнул. Выходит, не только у меня были проблемы с маной. А еще я понял, что у меня было преимущество - амулет. А ведь кто-то, оказывается, занимался поисками вслепую.
        Мы еще немного поговорили и, обменявшись крепким, почти дружеским рукопожатием, расстались. Скорее всего, уже навсегда.
        Возвращаясь домой, в одном из проулков я заметил знакомую фигуру. Тощий. Он меня не увидел. Урод был занят. Развлекал разговором миловидную барышню. Той, кстати, судя по заливистому смеху и горящим глазам, ухаживания «лучшего» друга Барсука были по душе. Появилось вдруг жгучее желание проткнуть подлеца новым мечом. Но я почему-то сдержался.
        Барсук вернулся за полночь. С небольшим бочонком на плече, злой, как собака.
        - Айтыр, сволочь! - первым делом прокомментировал он свои приключения за поселком.
        - Не продал лошадей? - спросил я.
        - С этим-то как раз все в порядке. Сбрую, припасы и корм тоже продал.
        - Тогда в чем дело? - удивился я.
        - Дорого взял, зараза! - объяснил Барсук. - Почти шестнадцать золотых за пять лошадей и все остальное! Чтоб у него уши отсохли! Хотя крайняя цена всему этому семь, ну, восемь золотых!
        - Похоже, табунщик быстро сориентировался, - усмехнулся я. - Ничего. Главное, ты лошадей добыл. Животина хоть не подведет?
        - А вот с этим как раз все отлично! - уверил меня Барсук. - Кони добрые. А как у тебя все прошло?
        - Вот, - вместо ответа показал я свое приобретение.
        Барсук, увидев меч, враз забыл о пройдохе табунщике. Его глаза загорелись.
        - Никогда бы не подумал, что старик Огрун умеет такие мечи ковать!
        - Это не его работа, - предупредил я. - Его отец ковал. Слышал о нем?
        - Нет, - покачал головой Барсук и спросил, кивая на клинок: - Сколько отдал?
        - Две сотни золотом.
        Мой товарищ был похож на рыбу, выброшенную на берег. Глаза выпучены. Рот пытается заглотнуть побольше воздуха.
        - Две! Сотни! Золотом! - прохрипел он и проговорил с укором в голосе: - Ладно у старика с годами голова не на месте… Но ты? Как ты на такое повелся?
        - Смотри, - сказал я и повторил трюк со столешницей.
        К тому моменту я уже использовал на меч все свои орбы, предварительно превратив их в искры. Удалось повысить урон клинка до ста пятнадцати единиц.
        Барсук враз затих. Он завороженно следил за каждым моим движением.
        - Это то, что я думаю? - прошептал он. - Оружие из твоего мира?
        - Не совсем так, - поправил я его. - У меня есть все основания полагать, что мой нож и еще несколько моих артефактов попали в мой мир именно отсюда.

* * *
        Прошло четыре дня с того момента, как мы покинули Озерный и остановились на ночлег на дне небольшого оврага. Там было достаточно места и для лошадей, и костер никто не заметит.
        - Как и предполагал, за нами никто не увязался, - сказал я, отхлебнув отвара из кружки. - Вряд ли причиной тому был наш неуклюжий трюк с бочонком пива.
        Я правильно просчитал вождя. То, что не смогли сделать его убийцы, в конце концов сделают дружинники князя. Уверен, именно на это он и надеялся.
        - На сколько мы опережаем ладью? - спросил я.
        Барсук ненадолго задумался.
        - Мы двигаемся напрямую, - начал он.  - Значит, опережаем их на два дня. К порогам выйдем завтра. Думаешь - получится?
        Первый раз Барсук задал мне этот вопрос. Он молчал, когда мы разрабатывали план. Молчал, когда отправлялись в дорогу. Молчал на протяжении всего пути. И вот, когда цель уже близко, не сдержался.
        - Наша цель - пороги, - начал говорить я. - Если нам и удастся каким-то образом вызволить Ласку, так только там. Дружинники, навозившись с ладьей, обязательно выбьются из сил. Будет привал. Ночью я проберусь на корабль и выкраду твою сестру.
        Либо погибну, пытаясь это сделать… Но вслух я этого не сказал.
        - Ты говорил они все измененные.
        - Да, - ответил я. - К тому же воины, умеющие сражаться в строю.
        Барсук нахмурился.
        - Среди них наверняка есть меткие лучники и искусные мечники, продолжил я. - Многие из них видят в темноте. Обладают острым слухом. Может так случиться, что нас они почуют раньше, чем мы что-то успеем сделать.
        Барсук совсем посмурнел.
        - Хочу задать тебе вопрос, - обратился я к нему.
        Он поднял голову.
        - Зная обо всем услышанном, ты бы изменил свое решение? Остался бы дома? Продолжил бы спокойно жить, зная, что твоя сестра проведет всю свою жизнь в неволе?
        На лице Барсука заиграли желваки. Руки сжались в кулаки.
        - Вижу, что нет, - глядя прямо в его глаза, сказал я и добавил: - Ты бы ни за что не бросил свою сестру. А раз так, то и нечего думать о том, что тебе и так не поможет. Скажу больше, когда начнется бой - думать вообще противопоказано.
        Барсук хотел было что-то ответить, но я остановил его, подняв руку в предупреждающем жесте. На немой вопрос товарища я еле слышно ответил:
        - В нашу сторону кто-то движется.
        Прикрыв глаза, я прислушался. Затем, отойдя подальше от костра, принюхался.
        - Люди и лошади, - сообщил я. - Сколько, не разобрать. Но много. Готовь оружие. Туши костер. Я на разведку.
        Огни костров неспешно разбивающегося лагеря «гостей» я увидел издалека. Неизвестные решили расположиться на опушке. Благодаря «мародеру», мне удалось подобраться к лагерю довольно близко и все тщательно рассмотреть.
        Уже спустя несколько минут, я сидел рядом с Барсуком и все ему подробно рассказывал.
        - Насчитал семьдесят два человека. Пять повозок. Три десятка конных. Остальные - кто пешком, кто на повозках.
        - Кочевники? - приглушенно спросил Барсук.
        - Не думаю. Одни мужчины. Ни женщин, ни детей. Очень похоже на военный поход.
        - Почти сотня бойцов?! - удивился мой товарищ.  - Это целая армия получается.
        Я скривился. Так как мы сидели в темноте, Барсук моего выражения лица не видел.
        - Армия - вряд ли. Больше похоже на ополчение. Воинов увидел только двоих. Остальные вооружены как попало. Но, как ни странно, настроены решительно.
        - Слушай, - сказал Барсук. - Ты думаешь о том же, о чем и я?
        - Если ты о том, что эти люди также, как и мы, собрались отбивать своих близких, тогда - да. Только откуда их столько?
        - Собрались из разных поселков, - пожав плечами, ответил Барсук. - Отбор ведь был не только у нас.
        - Если это так, то наши шансы на победу возрастают, - улыбаясь, ответил я. - Правда, среди них я не увидел ни одного измененного.
        - Зато есть один убийца одержимых и мутантов, - усмехнувшись, сказал Барсук. - Присоединимся к ним?
        - Зачем? - удивился я. - Там у них командир на командире и командиром погоняет. Нас, как самых молодых, сразу же возьмут в оборот. Начнется принеси-подай. Тебе это надо?
        - Что предлагаешь?
        - Пропускаем их вперед, - начал я. - Пока они будут ломать зубы о княжескую дружину, мы воспользуемся шумом и неразберихой.
        - Чужими руками жар загребать? - похоже, мой план Барсуку по душе не пришелся.
        - Ну почему же? - ответил я вопросом на вопрос. - Нам еще предстоит попотеть. Если ты думаешь, что тебе просто так отдадут твою сестру, глубоко ошибаешься.
        - Да, но… - начал было Барсук.
        - Сам подумай, - перебил я его. - Кого первым отправят в бой люди, командующие этим отрядом? Отвечаю - тебя и меня. А почему? Все просто - мы для них никто. Следовательно, им плевать на наши жизни. Так кто на самом деле загребает жар чужими руками?
        Все утро следующего дня Барсук был молчалив и хмур. Похоже, он обиделся на меня. Утром мы пропустили вперед отряд ополчения, а затем, выждав чуть дольше часа, двинулись следом. Все это время я буквально кожей ощущал бросаемые Барсуком в мою сторону взгляды.
        Я его отчасти понимал. По сути, большинство из тех людей были его знакомыми. Он их знал с самого детства. И, конечно, было бы абсолютно логичным присоединиться к ним ради общей цели.
        Только вот я был абсолютно уверен, что нас отправили бы в атаку в первых рядах. К слову, то, что все эти мужчины пришли сюда, чтобы освободить своих близких, сомнений уже не было. Я, когда снова ходил на разведку, подслушал краем уха, что отряд идет к порогам. Хм… Похоже, не только у меня появилась дельная мысль. Осознание этого факта заставило меня крепко задуматься. А что если…
        Додумать я не успел, услышал шум впереди. Крики боли, грохот, ржание лошадей, лязг стали. Все перемешалось в один вой.
        - Оставим лошадей в той роще! - крикнул я Барсуку и кивнул в сторону зарослей. - Посмотрим, что происходит!
        Пока мы бежали по лесу на шум боя, у меня было время все обдумать. Похоже, нас ждали. Вернее, не совсем нас, а вчерашний отряд. И не мудрено. Собрать тайно такое количество людей - просто невозможно. Выходит, Клык Тигра прознал о нападавших и решил ударить первым. Но как ему удалось?
        Этот вопрос я задал бегущему следом за мной Барсуку.
        - У меня только один вариант, - выдал он, тяжело дыша. - Они перенесли ладью по суше. Срезали путь. Скорее всего в районе Серого мыса.
        Похоже, так оно и есть. Если это действительно те, о ком мы думаем.
        Спустя несколько минут бега, мы поднялись на холм, с вершины которого было хорошо видно происходящее на берегу реки. Одного взгляда было достаточно, чтобы понять - наши худшие опасения подтвердились.
        - Там не одна, а две ладьи! - ошарашенно объявил Барсук и прищурился: - Погоди…
        - Да, - подтвердил я.  - Это Змей. Похоже, ты оказался прав. Они действительно перетащили ладью по суше. Второй корабль мне кажется смутно знакомым…
        - Это Катран, - подсказал Барсук. - Ладья нашего вождя.
        - Вот значит, как, - хмыкнул я. - Выходит, они все давно спланировали. Ваш вождь помогает посланнику князя. Пошел против соседей. Рискованно. Выбрал из двух зол. Хотя почему выбрал? Может его никто не заставлял. Он сам все решил. Надеется заслужить княжескую милость, предав соседей.
        Наблюдая за тем, как редеют ряды ополченцев, я краем глаза следил за Барсуком. Нужно отдать ему должное, вскакивать и бежать на помощь соседям он не спешил. Тем более, там и так уже все было ясно. Отлично подготовленные дружинники князя и бойцы вождя Озерного легко расправлялись с обычными рыбаками, охотниками, лесорубами, взявшими в руки оружие. Не прошло и получаса, как все было кончено.
        Люди бросали оружие и разбегались по лесу, а кто не успевал это сделать, сдавались на милость победителям.
        В этом году у князя прибавится рабов. Я насчитал около четырех десятков пленных.
        Дружинникам тоже досталось. Я видел раненых, а также несколько трупов.
        Когда с кораблей начали спускаться фигуры в белых одеждах, Барсук заметно напрягся.
        - Ласка, - прошептал он, увидев сестру, которая склонилась над одним из раненых.
        Наблюдая за девушкой, я облегченно выдохнул. Откровенно говоря, все это время я беспокоился о ней. Теперь вижу - она жива и здорова. Осталось только освободить ее.
        Спустя несколько минут к Ласке подошел воин. В его фигуре было что-то знакомое.
        - Желтый Волк, - сквозь зубы прошипел Барсук.
        Точно! Мой старый приятель. Я внимательней осмотрел воинов Черного Быка. Мой взгляд остановился на широкоплечем воине. А вот и Глыба. Указав на него Барсуку, я сказал:
        - Теперь понимаешь, почему меня никто не искал?
        - У них просто не было времени, - кивнул Барсук. - Что будем делать?
        - Сидим тихо до ночи, - сказал я. - Потом я иду на разведку.
        Время до вечера, как назло, тянулось очень медленно. Я уже привыкший ждать, а вот Барсук весь извелся.
        Вот, наконец, солнце, осветив напоследок землю огненно-красным закатом, исчезло за горизонтом. На небе появились первые звезды, а за ними и луна.
        Накинув на голову капюшон «мародера» и приготовив меч и нож, я короткими перебежками двинулся в сторону кораблей. Нашуметь не боялся. На берегу полным ходом шел пир. Дружинники праздновали победу.
        Ласки на берегу уже не было. И это к лучшему. Скоро хмель ударит в буйные головы и тогда быть беде.
        Несмотря на внушительное скопление измененных, меня никто не учуял. И не мудрено. Слишком много запахов и звуков вокруг. А увидеть меня с моими показателями «маскировки» вряд ли кому-то из присутствующих под силу.
        Стараясь держаться в тени, я взобрался на ладью и замер, прислушиваясь и принюхиваясь. В нескольких шагах от меня был вход в длинный шатер, занимавший половину палубы корабля.
        Несколько плавных шагов, и я аккуратно проскользнул внутрь. Я насчитал шесть белых пятен, сгрудившихся у дальней стены. Все - женщины. Не спят. Видимо, готовятся к вторжению пьяных вояк, которое, похоже, обязательно состоится.
        Ласку увидел сразу. Она сидела, крепко обняв кого-то щуплого. Я присмотрелся. Девчонка лет десяти. Прижалась к Ласке. Постоянно вздрагивает с каждым пьяным выкриком снаружи.
        - Ласка, - еле слышно позвал я.
        Девушка, услышав свое имя, дернулась.
        - Кто здесь? - с угрозой в дрожащем голосе спросила она. - Не подходи.
        Я сделал несколько шагов вперед и отбросил капюшон.
        - Узнаешь? - спросил я и улыбнулся.
        Ласка подслеповато присмотрелась, даже подалась вперед. Наконец, в ее глазах я увидел узнавание.
        - Эрик! - пискнула она и бросилась мне на шею. Затем, быстро отстранившись, спросила: - Барсук? Он жив?
        - И здоров, - усмехнулся я. - Он здесь, недалеко. Ждет нас. Он теперь охотник.
        - Да, - кивнула она. - Я слышала. О нем говорили дружинники. Вы добыли голову одержимого?
        - Совершенно случайно, - отмахнулся я. - Об этом потом. Надо уходить.
        Ласка уже собиралась что-то сказать, но я ее остановил. На палубе послышались звуки шагов.
        Я набросил на голову капюшон за мгновение до того, как полог шатра отодвинулся в сторону. Внутрь, пригнув голову и слегка пошатываясь, шагнул мужчина. Я его сразу узнал. Желтый Волк.
        - Ласка! - нетерпеливым голосом сообщил он.  - Это я! Мне надоело ждать, когда ты соизволишь дать мне то, чего я хочу! Поэтому я пришел взять это сам!
        - Ну что ж, ты сам напросился, - прошептал я себе под нос и сделал плавный прыжок в сторону врага.
        Должен заметить, несмотря на опьянение, Волк успел среагировать. Вот что значит тренированный воин, да еще и измененный. Он сделал короткий шаг вправо, прикрывая грудь левой рукой, обтянутой наручем. Его правая рука тем временем тянулась к рукояти меча, висящего на поясе. Этот маневр наверняка сработал бы в схватке с любым другим воином, но на беду Волка ему противостояло нечто иное.
        Резкий выпад. «Шип», легко проткнув наруч и предплечье Волка, вошел точнехонько в его сердце. Удар «Стрекозы» в правый висок подонка поставил точку в этой короткой схватке.
        Придержав враз обмякшее тело Волка, я положил его на пол. Затем, выдернув клинки из трупа, обернулся к молча застывшим женщинам.
        Я понимал, что скорее всего с этого момента Ласка отвернется от меня. Ведь только что я на ее глазах хладнокровно расправился с ее бывшим женихом, к которому она наверняка до сих пор испытывала какие-то чувства. Но Ласка удивила меня…
        Она, не сводя холодного взгляда с бледного лица Волка, приблизилась к его телу. Затем повернула голову в мою сторону. В ее глазах я прочитал немой вопрос. Я лишь кивнул в ответ, подтверждая, что тот мертв.
        Ласка стояла, вытянувшись словно струна и плотно прижав руки к бедрам. Приподнятый подбородок, бледные губы, в глазах презрение и удовлетворение. Я ожидал истерики несчастной влюбленной, но увидел гордую девушку, взирающую на поверженного воина, как на мерзкое насекомое. Сдается мне, Желтый Волк за последние недели, пока нас с Барсуком не было, успел поиздеваться над бедной девушкой.
        Пьяные выкрики пирующих дружинников заставили ее вздрогнуть. Словно очнувшись от страшного сна, Ласка взглянула на меня. Кивнув в сторону сгрудившихся в углу женщин, она с мольбой в голосе спросила:
        - Мы ведь не бросим их, правда?
        Глава 15
        Уходить девушкам пришлось вплавь. Благо проблем с этим не было. Выросшие в озерном крае, плавать они умели с малолетства.
        Подробно объясняя Ласке, где нас ждал Барсук, я помогал беглянкам тихо спускаться за борт. К слову, не считая десятилетней девчушки, остальные были примерно одного возраста с Лаской. Об этой странности я и спросил:
        - Нас отбирали не для князя, - сквозь зубы тихо ответила Ласка. - Мы предназначались дружинникам. Это негласное правило. Так князь благодарит своих воинов за верную службу.
        Я молчал. Мне нечего было сказать. Лишь взглянул на девчушку, державшуюся за рукав Ласки.
        Проследив за моим взглядом, она холодно сказала:
        - Синичке в этом году исполнилось девять… Теперь ты понимаешь, что их нельзя было оставлять здесь?
        Я мрачно кивнул и спросил:
        - Ты же понимаешь, что будут последствия?
        - Таких, как мы, называют «походным даром», - ответила Ласка. - Обычно девушки не доживают до конца путешествия. А если и доживают - дальнейшую их жизнь и жизнью-то назвать нельзя…
        - А где остальные?
        - Всех, кто прошел Отбор, уже отправили на двух ладьях в Нортхольм, - ответила она. - Здесь остались только воины. Ждать, когда прибудут родичи пленников. Об их прибытии Клык Тигра знал заранее.
        Значит было еще две ладьи. Посланник князя думает на два шага вперед. Хитрый. Чует мое сердце придется с ним повозиться.
        Спустив в воду хрупкую Синичку, я начал помогать Ласке. Уже перебравшись через борт, она вдруг опомнилась. Крепко вцепившись в мою правую руку, она испуганно зашептала:
        - Ты не идешь с нами?!
        - Нет, - покачал головой я. - У меня здесь еще одно незаконченное дело.
        - Прошу тебя, - неожиданно взмолилась Ласка.
        Я почувствовал, как к моему горлу подступил комок. Снова магия этих глаз!
        - Тебе пора, - пересохшим горлом сказал я. - Вы и так уже потеряли очень много времени. Скоро хватятся Волка. Как доберетесь до Барсука - сразу уходите, меня не ждите.
        Рывком подтянувшись на моей руке, Ласка ухватилась за мою шею и прижалась к моей щеке. Несмотря на прохладный ветерок, я чувствовал, как горит ее лицо.
        - Выживи, - горячо прошептала она мне на ухо и снова опустилась за борт.
        Я стоял еще несколько минут, наблюдая за тем, как в темноте постепенно исчезают белые фигурки. Я не совсем понимал, что со мной происходило. Несколько разных и даже противоположных эмоций разрывали мое сердце. Радость, грусть, страх и желание победить. Одно я знал точно - встреча с Лаской навсегда изменила мою жизнь.
        Пьяные крики с берега заставили вспомнить, где я нахожусь. Я приблизился к противоположному борту ладьи и взглянул на берег. Прямо в центре широкого пологого пляжа горел большой костер, вокруг которого выплясывали охмелевшие победители. Танец был явно особый. Боевой. Воины, раздевшись по пояс, выписывали замысловатые фигуры, размахивая обнаженными клинками. Несколько бойцов сидели поодаль и мерно молотили руками по барабанам. Зловещий темп постепенно нарастал, как и агрессия танцоров. В тот момент, когда казалось, что барабанный бой перерастет во что-то большее, все стихло. Бойцы замерли с поднятыми к небу клинками.
        У костра появился Клык Тигра. Он гордо осмотрел своих бойцов и бросил насмешливый взгляд в сторону отряда Черного Быка. Те стояли чуть поодаль, во все глаза наблюдая за происходящим. Сам вождь Озерного сидел на широком бревне, сложив руки на груди. Судя по кислой физиономии, представление княжеского посланника ему не нравилось.
        Спустя минуту я понял, почему…
        Клык Тигра с кровожадной усмешкой снова обвел взглядом свое воинство и поднял вверх правую руку. Это послужило сигналом к действию. Несколько дружинников кинулись в сторону загона для пленных.
        Решившихся вызволить своих родных и преданных, скорее всего, собственными вождями, держали недалеко от деревьев. В тени которых сидели часовые. Я прекрасно видел завистливые взгляды тех, кому выпал жребий сторожить пленных. Они всё больше таращились на происходящее на берегу, чем по сторонам. И это было мне только на руку.
        Победители бесновались вовсю. Праздник явно перешел в новую фазу.
        Уже примерно представляя, что произойдет дальше, я начал действовать.
        Прежде чем покинуть ладью, я активировал три кристалла измененных, выпавших мне за победу над Желтым Волком. Наспех осмотрел описание. Название «Ястребиный Глаз». Трансформация улучшала наблюдательность и меткость. Всего по пол единички каждый кристалл.
        Обогнув лагерь по широкой дуге, я вышел к тому месту, где содержались пленники. Двигался не спеша. Периодически останавливаясь и вертя головой во все стороны. Но все мои предосторожности оказались напрасны. Изменённые дружинники князя настолько уверовали в свои способности, что вели себя непростительно беспечно.
        Первый часовой, на которого я вышел, стоял во весь свой рост, повернувшись спиной к лесу и наблюдая, как его соратники вытаскивают из толпы пленников. Он прислонился плечом к дереву, держа в руке продолговатую флягу и что-то весело бурчал себе под нос.
        Мое приближение он даже не почувствовал. Мгновение и «Шип» пробил его затылок. Следующий часовой обнаружился в двадцати шагах от того места, где умер его боевой товарищ. Нужно отдать ему должное. Вел он себя менее беспечно. Притаился среди кустов. Сидел вполоборота, стараясь контролировать и лес, и пленников. Но спектакль, устроенный Клыком Тигра, сослужил ему плохую службу. Уже через несколько минут посланник князя остался без часовых.
        Собрав их оружие, я подполз к ближайшему пленнику и негромко окликнул его. Это был мужчина средних лет. Худой, как жердь. Его некогда светлая шевелюра из-за крови и налипшей грязи напоминала столетний колтун. Он сидел спиной ко мне, опустив голову на колени. При каждом выкрике он испуганно вздрагивал и, кажется, поскуливал.
        - Эй! - вполголоса позвал я его.
        Хм, ноль реакции… Похоже, накрыло страхом. Бывает. Поищу другого. Но этого не понадобилось. Меня услышал парень, на вид лет девятнадцати. Он полусидел полулежал недалеко от трясущегося мужика. На голове пропитавшаяся кровью тряпка, но руки и ноги, похоже, целы.
        Наши взгляды встретились. Он сперва не понял, что вообще происходит, но потом до него дошло. Особенно, когда я приподнял правую руку и показал ему два лука, принадлежавших часовым.
        Парень, не делая резких движений, подполз ко мне.
        - Ты кто? - дрожащим от волнения голосом прошептал он.
        - Горец, - ответил я. - А ты?
        - Ёж. Из Сосновки я. А ты?
        - Из Озерного.
        Парень тут же набычился.
        - Я не с этими уродами, - кивнул я на отряд Черного Быка. - Мы за сестрой моего друга пришли. А у вас вон уже что творится…
        - Ждали нас, - угрюмо произнес Ёж.
        - Да, это понятно, - отмахнулся я. - Видать, сдали вас ваши вожди князю.
        Парень с силой сжал кулаки и зло засопел разбитым носом.
        - Держи, - в знак мирных намерений я протянул ему оружие часовых.
        Парень, с опаской оглядываясь, принял оружие.
        - Стрелы еще вот, - добавил я и подтолкнул в его сторону два колчана.
        Ёж ловко наложил стрелу на тетиву и облегченно выдохнул. Оружие придало уверенности.
        - Теперь повоюем, - зло ощерился он.
        - Не спеши, - осадил я его. - Двумя луками мы много не навоюем. Кто еще из твоих готов сражаться?
        - Все, - уверенно ответил Ёж.
        - Это хорошо, - сказал я и кивнул на худого мужика. - А то вон с такими…
        - У Ерша сына на глазах обезглавили, - объяснил Ёж. - Вот он умом и тронулся.
        - Теперь ясно, - кивнул я и тут же сменил тему: - А ты случайно не знаешь, куда они все ваше оружие сложили?
        - Вон на тех телегах, - быстро ответил парень, кивая вправо. - Только там часовые…
        - Это моя забота, - перебил я его. - Ты же сейчас должен быстро предупредить всех, кто готов сражаться. По моему сигналу бегите в сторону телег.
        - Не подведешь? - спросил он у меня.
        - Сделаю все, что в моих силах, - ответил я и, набросив капюшон «мародера» на голову, пополз обратно в лес. Было приятно наблюдать вытянувшуюся физиономию Ежа. Похоже, для него я как будто в воздухе растворился.
        К телегам пробирался короткими перебежками. На ходу словил себя на мысли, что сложившаяся ситуация чем-то напоминает тот день, когда Баг дернул меня вызволять полуросликов. Только здесь, слава Фортуне, нет злых ящеров и гигантских змей.
        Телеги с оружием охранял всего один боец, к которому я подобрался со спины и, повторив опробованный на Волке удар, вонзил «Стрекозу» ему в висок.
        - ТЫ УНИЧТОЖИЛ МОРФА (НСТ)
        - ТЫ ПОЛУЧАЕШЬ:
        - КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ЧУТЬЕ ЗЕМЛЯНОЙ КРЫСЫ» (5 ШТ)
        Хм… Это уже третий часовой, за победу над которым мне выпадают одни и те же кристаллы. Все трое дружинники князя. Не ошибусь, если предположу, что их троих поили кровью одного и того же мутанта.
        КРИСТАЛЛ ИЗМЕНЕННЫХ «ЧУТЬЕ ЗЕМЛЯНОЙ КРЫСЫ»
        - ТИП: МАГИЧЕСКИЙ КРИСТАЛЛ ТРАНСФОРМАЦИИ
        - КОНЦЕНТРАЦИЯ: НИЗКАЯ
        - ВИД: РЕДКИЙ
        - ОПИСАНИЕ:
        - КРИСТАЛЛ, СФОРМИРОВАВШИЙСЯ В НЕДРАХ ЧЕРНОГО ВУЛКАНА, КОТОРЫЙ НАХОДИТСЯ НА ДРАКОНЬЕМ ОСТРОВЕ. НЕСКОЛЬКО СОТЕН ЛЕТ ОН НАКАПЛИВАЛ МАГИЧЕСКУЮ ЭНЕРГИЮ, ИСТОЧАЕМУЮ ДРЕМЛЮЩИМ ВУЛКАНОМ. В ЭПОХУ ВЕЛИКОГО РАСКОЛА МАСТЕРА-АЛХИМИКИ НАУЧИЛИСЬ СМЕШИВАТЬ ЭТУ ЭНЕРГИЮ С ЭНЕРГИЕЙ СИЛЬНЕЙШИХ СУЩЕСТВ МИРА ТАЛ-ЛИ ДЛЯ СОЗДАНИЯ КРИСТАЛЛОВ ИЗМЕНЕННЫХ. РИСКНУВШИЙ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЭТОТ КРИСТАЛЛ ПОЛУЧИТ ЗАТОЧЕННУЮ В НЕМ СИЛУ ОДНОГО ИЗ ОПАСНЕЙШИХ СУЩЕСТВ МИРА ТАЛ-ЛИ - ЗЕМЛЯНОЙ КРЫСЫ.
        - ЭФФЕКТ:
        ЧУТЬЕ ЗЕМЛЯНОЙ КРЫСЫ
        ПОЛНОСТЬЮ ИЛИ ЧАСТИЧНО (В ЗАВИСИМОСТИ ОТ КОНЦЕНТРАЦИИ ЭНЕРГИИ В КРИСТАЛЛЕ) ПОСТЕПЕННО ИЗМЕНЯЕТ СТРОЕНИЕ ОРГАНОВ ОБОНЯНИЯ.
        - УСИЛИВАЕТ ОБОНЯНИЕ.
        - ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        ВАЖНО ПОМНИТЬ, ЧТО ЧРЕЗМЕРНОЕ И БЕСКОНТРОЛЬНОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ КРИСТАЛЛОВ ИЗМЕНЁННЫХ ИМЕЕТ ПОСЛЕДСТВИЯ! КРОМЕ ТРАНСФОРМАЦИИ ВНЕШНЕГО ОБЛИКА, ЭНЕРГИЯ ДИКОГО ЗВЕРЯ, ЗАТОЧЕННАЯ В КРИСТАЛЛЕ, СПОСОБНА ЛИШИТЬ РАЗУМА!
        - ПОСЛЕ СРАБАТЫВАНИЯ, КРИСТАЛЛ ИСЧЕЗАЕТ.
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        Пятнадцать кристаллов принесли мне семь с половиной единиц нового навыка. Очень неплохо. Особо кардинальных изменений своего нового обоняния я не заметил. Видимо, потому что этот берег буквально пропитался запахом смерти, пота и крови.
        Осмотрев внутренности телег, я удовлетворенно кивнул. Откинув капюшон, я вышел из тени и помахал рукой пристально таращившемуся в мою сторону Ежу. Не сразу, но он меня все-таки заметил.
        Как только это произошло, пленники, сидевшие поближе к лесу, зашевелились. Ёж и еще один мужчина с луками в руках поползли к деревьям.
        Правильное решение. Будут прикрывать своих. Я, пожалуй, тоже так поступлю. Приготовив лук и наложив стрелу на тетиву, я неожиданно осознал, что теперь лучше понимаю, как и куда стрелять. Спасибо Волку и выпавшим из него кристаллам.
        Тем временем ничего не подозревающие дружинники устроили смертельные бои с пленниками. Они вручали тем мечи и заставляли сражаться. Не нужно объяснять, какие шансы у обычного человека против измененного.
        На моих глазах закололи одного из предводителей ополченцев. Нужно отдать ему должное - продержался он достаточно долго. Сам того не подозревая, подарив нам несколько очень важных минут. За это время к телегам уже пробралось чуть больше двух десятков бывших пленников.
        Они передвигались небольшими группами по два-три человека и спешно вооружались.
        Я уже было тешил себя надеждой, что у них все получится, но проблема пришла оттуда, откуда не ждали. Хотя я должен был об этом помнить.
        Разочарованный рык со стороны ладей, заставил всех встрепенуться.
        - Куда подевались девки?!
        Кричал бородатый воин, похожий на медведя. Он стоял на выходе из шатра и глупо озирался по сторонам.
        - Бык! - крикнул он вождю Озерного. - А ведь сюда поднялся один из твоих людей! А теперь здесь нет ни его, ни баб!
        - Смотрите! - крикнул худощавый дружинник, указывая на бегущих пленников в сторону телег с оружием.
        В следующее мгновение его грудь пробили две стрелы. Я удовлетворенно цокнул. Ёж и его напарник знают свое дело.
        - Бей, сволочей! - закричал один из ополченцев и почти четыре десятка вооруженных чем попало мужиков с криками ринулись на своих пленителей.
        - К бою! - в ответ зарычал Клык Тигра.
        Сформировать строй дружинники по понятным причинам не успели. Началась свалка. Я какое-то время еще пытался посылать стрелы в бездоспешных врагов, но потом, боясь задеть своих, сосредоточился на другом противнике. Моя цель - отряд из Озерного. Так получилось, что в их ряды затесался и посланник князя.
        Соплеменники Барсука, в отличие от своих союзников, доспех не снимали. Другими словами, в сложившейся ситуации их десяток являлся самой боеспособной единицей. Они легко, даже играючи расправлялись с плохо вооруженными ополченцами. На их счастливых рожах читалось превосходство. Ровно до того момента, как я послал первую стрелу, усиленную свитком «ярости».
        Моей жертвой стал Глыба. Тот самый, перед которым лебезил Тощий и которого мне пришлось проучить на берегу озера. Молодой измененный, срубив косым ударом худощавого мужичка, неуклюже махавшего копьем, торжествующе оскалился. Именно в этот момент моя стрела размозжила его щит, а вместе с ним и его левую руку, и плечо.
        Реакция на мой выстрел последовала незамедлительно. Крупный воин, похожий на медведя, яростно взревев, метнул в меня копье. Похоже, он вложил в бросок всю свою силу и гнев. Уклоняясь от копья, я буквально кожей почувствовал его вибрацию.
        Следующая моя стрела прошла мимо, а за ней и еще одна. И вот мне неожиданно досталось. Сильный толчок в левое плечо заставил пошатнуться и сделать несколько шагов вправо. Когда я скосил глаза, то увидел, что в моем левом плече торчит стрела.
        Боли, как таковой, я не почувствовал. Показатели «жизни» слегка просели, но регенерация тут же приступила к работе. Найдя глазами стрелка, я пустил в его сторону одну за другой сразу две стрелы. Обе нашли свою цель.
        В следующее мгновение пришлось отбросить лук в сторону и спешно выхватывать клинки. До меня добрался яростно ревущий здоровяк. Уклоняясь от его топора, я отстраненно подумал, что между этим гигантом и только что убитым мной Глыбой, есть внешнее сходство. Похоже, меня пытается зарубить его папаша.
        Уклонившись несколько раз от гудящего лезвия топора, я справился с первой растерянностью и перешел в контратаку. Поднырнув под правой ручищей гиганта, я нанес два тычка «Стрекозой» в его открывшийся бок. Почти двести семьдесят единиц урона наверняка превратили ребра моего противника в кровавое месиво. Броня вряд ли помогла. Несмотря на полученные раны, воин сделал еще один удар своим грозным оружием, отмахиваясь от меня вслепую. С моей «ловкостью» снова поднырнуть под его руку и нанести короткий рубящий удар острием «Шипа» по его горлу не составило труда.
        Уронив топор, громила схватился за горло и, покачнувшись, опустился на колени. Сквозь его дрожащие пальцы изо рта толчками лилась кровь. В его выпученных глазах я увидел непонимание и ужас.
        Наблюдать за агонией умирающего времени не было. Меня уже ждал следующий противник. А вернее двое. Они действовали слаженно. Удары наносили хитро, расчетливо. Несколько раз, несмотря на мою «ловкость» и «силу», им удалось меня подловить. Раны, полученные от их мечей, обычного человека уже отправили бы в могилу, но я, к удивлению и замешательству моих соперников, продолжал стоять на ногах. И не просто стоять, но еще и контратаковать. Несомненно, они превосходили меня в мастерстве, я-то, в силу сложившихся обстоятельств, меч взял в руки только в этом мире. Но на моей стороне были законы Великой Системы. Если их удары и достигали своей цели, то лишь для того, чтобы оставить неглубокие царапины, которые моя «регенерация» тут же начинала залечивать.
        Кроме того, они быстро выдохлись, а я, благодаря моему источнику энергии, был свеж и бодр. Уставшие и раздраженные, они начали делать ошибки. За что и поплатились.
        - Я помню тебя! - натужно выкрикнул Клык Тигра, наблюдая, как я добиваю последнего поверженного мной мечника. - Теперь понятно, как тому болвану удалось добыть голову одержимого!
        Посланник князя явно устал. Его мокрые седые волосы прилипли к вискам. Руки дрожали. Грудь часто вздымалась.
        - Тебе не стоило забирать его сестру, - спокойно сказал я, переступая через труп Черного Быка. Вождя Озерного атаковали сразу несколько человек. Для людей, пришедших вызволить своих близких, он был олицетворением предательства. Убивая его, они мстили своим вождям-предателям.
        - Я повинуюсь приказам князя, - пожал плечами Клык.
        - Именно поэтому ты не отправил девушек вместе со всеми? - спросил я.
        - Ты пришел за ней? - усмехнулся он. - Забирай! Но помни! Это ненадолго! Будут последствия!
        - Ну, во-первых, я не нуждаюсь в твоем разрешении, - ответил я. - А, во-вторых, тебя твой князь по голове тоже ведь не погладит? Так обгадиться еще нужно постараться.
        Я огляделся. Ярость ополченцев победила. Отряд княжеских дружинников перестал существовать.
        Я повернул голову. Клык молчал. На его лице застыла маска ненависти. Наши взгляды встретились.
        - Буду с тобой откровенен, - начал я. - Мне пришлось проделать этот путь не только из-за сестры моего друга. Я пришел забрать у тебя вот это.
        Договорив, я указал острием меча на кристалл маны, висевший на шее Клыка.
        Глава 16
        Глаза Клыка сперва расширились, но спустя мгновение я увидел в них понимание, а за ним и озарение. Его рот перекосило в безобразной улыбке. И в следующую секунду, он громко расхохотался, медленно, с презрением обводя взглядом собиравшихся вокруг нас ополченцев.
        Мужики пока не напирали, но по их мрачным лицам, перепачканным золой и кровью, было понятно - Клыку осталось жить считанные минуты.
        Оттянув большим пальцем кожаную тесемку на своей шее, тем самым показывая мне кристалл, Клык выкрикнул:
        - Мелкий ублюдок, ты хоть понимаешь, что это такое?! Ты даже не представляешь на кого ты вздумал оскалиться, щенок шелудивый!
        Я молчал, краем глаза следя за мужиками, окружавшими посланника со всех сторон. Этот кристалл маны я заберу в любом случае. А вот послушать проникновенный монолог Клыка, думаю, будет полезно.
        - Вы все! - рычал Клык, водя указательным пальцем по толпе. - Думаете, что вы победили?! Глупцы! Вы все трупы! Я вижу мертвецов!
        Толпа притихла. Но не от испуга. Будет буря.
        - Думаете, вы, изгои и отщепенцы в собственных племенах, сможете спасти своих близких?! Забудьте о них навсегда! Теперь они принадлежат другим хозяевам!
        Мужики начали переглядываться. Ропот постепенно перерастал в угрожающий гул. Видя реакцию на свои слова, Клык орал с удвоенной силой. Похоже, он все-таки надеется запугать этих людей.
        - Хозяевам? - перебил я его. - Разве людей отбирали не для князя?
        Клык снова расхохотался.
        - Князь? Этот старый, выживший из ума бурдюк с салом?! Ха-ха! Он уже давно ничего не решает! Он, как и я, принадлежит хозяевам!
        - Как это? - начал косить я под дурачка. - Разве у князя могут быть хозяева? Какой это тогда князь? Врешь ты все. Смерти боишься. Вот и хозяев каких-то приплел, чтобы пожить подольше.
        На чумазых лицах мужиков появились улыбки.
        Клык всем телом подался вперед, слегка расставив в стороны руки.
        - Заткнись, вшивый ублюдок! - выкрикнул он. - Как ты смеешь ставить под сомнение мои слова?!
        Ого! Еще чуть-чуть и кинется на меня. Любопытно, что это там за хозяева такие, что за них готовы голой грудью на копья кидаться? Такое яростное и явно нездоровое заступничество наводит на определенные мысли, а не воздействие ли это ментальной магии?
        - И что же это за силу надо иметь такую, чтобы с целым князем совладать? - продолжил подначивать его я.
        Клык презрительно обвел взглядом ухмыляющуюся толпу и сплюнул.
        - Жалкий корм, - бросил он. - Все до единого пойдете на корм, как и ваши никчемные родственнички.
        Мужики притихли и дружно подались вперед.
        - О чем это ты? - нахмурился я.
        - А ты разве еще не понял? - усмехнулся Клык. - Всем, кто приходит сюда, нужен корм. Разве не так?
        По моей спине пробежал холодок.
        - Думал, я не понял, кто ты? - продолжал улыбаться Клык. - Лихо ты того болвана со щитом прибил. Если бы не этот фокус, я бы подумал, что ты простой измененный. Но измененные так не умеют.
        Мельком заметил, как на меня смотрят мои союзники. Дураку понятно, что они тоже видели меня в деле. Покрошившего несколько дружинников парнишку сложно не заметить.
        - Только вот твои фокусы - жалкий пшик перед волшбой моего хозяина, - продолжал усмехаться Клык. - Один щелчок пальцев - и ты, как послушный телок, будешь выполнять все его приказы.
        Мои предположения о наличии в этом деле ментальной магии оправдывались с пугающей быстротой. Получается, в этом мире обосновались иномирцы. Причем, судя по всему, уже довольно давно.
        - Выходит, ты тоже по щелчку? - усмехнулся я. - И князь? И его дружина? Старейшины?
        - А как же иначе? - ответил он мне, улыбаясь. - Только вот приказы хозяев совпадают с нашими собственными желаниями.
        - Даже так?
        - Они - будущее! Рано или поздно они будут править этим миром! Спроси себя. Что ждет тех, кто помогал им с самого начала? Тех, кто выполнял все их приказы? Тех, кто был верен?
        Я молча склонил голову набок и пристально посмотрел в глаза Клыку. Тот, расценив мое молчание по-своему, продолжал говорить.
        - Таких, как ты, они привечают особо. Пойдем со мной! Поклонись моему хозяину и у тебя будет все, что пожелаешь! Золото! Юные девы! Почет!
        Я продолжал молчать, чувствуя, как меня буквально прожигают насквозь взгляды нескольких десятков пар глаз.
        - Ты ведь ищешь место силы?
        Меня словно ледяной водой окатили.
        - О! Вижу мои слова попали в цель!
        Клык ликовал.
        - Я могу показать тебе, где оно! Это там! Недалеко от Нортхольма! В крепости моего хозяина! Помоги мне, и я помогу тебе!
        Похоже, у иномирцев полный расклад. Они контролируют портал. Местное население используется для перерождения после перехода. И на закуску - им удалось отыскать место силы.
        Дураку ясно, соваться туда - самоубийство. Но место силы… Ми и Мая ждут меня. Мне нужна мана, чтобы вернуться назад. А еще, похоже, мне придется спасать этого ублюдка…
        Клык наблюдал за мной, и его лицо постепенно просветлялось. Видимо, понимал, гад, о чем я думал. Но его ошибка заключалась в том, что он совершенно не смотрел по сторонам. В отличие от меня…
        Народ жаждал крови. Это было видно по мрачным лицам, окруживших нас мужиков. Я вдруг понял, почему они до сих пор не прикончили человека, забравшего их близких, они давали мне время. Видимо, таким образом они благодарили меня за мой вклад в нашу победу. А еще я понял, что как только наш с Клыком разговор будет закончен, он умрет.
        Судя по тому, как изменилось выражение лица посланника князя или, баг его знает кого, он тоже все понял.
        - Он узнает! Он обязательно узна…
        Это все, что успел выкрикнуть Клык перед тем, как его тело пронзили несколько копий.
        Я, отступив на несколько шагов назад, молча стоял и слушал, как захлебывается кровью Клык. А ведь ему удалось победить. Почти… Кто же знал, что на его беду, там на пристани, я замечу кристалл маны на его груди. Так или иначе, я бы все равно пришел за Лаской. Но, освободив ее, не стал бы задерживаться, а ушел бы по воде вместе с девушками. Если бы не тот маленький кристаллик…
        Я непроизвольно потер затылок. Как порой маленькая и на первый взгляд незначительная деталь может повлиять на будущее.
        - Вот, держи, Горец. Это твой трофей.
        В шаге от меня остановился Ёж. На его ладони, протянутой в мою сторону, лежал кристалл маны.

* * *
        Я сидел у костра и краем уха слушал разговоры моих боевых товарищей. Половину ночи мы перетаскивали тела наших раненых и погибших на ладьи. Завтра их повезут домой.
        К трупам врагов не притронулись - этой ночью у падальщиков будет пир. Затем мы покинули злополучный пляж и спустились вниз по реке. Подальше от зверья.
        Я тоже поплыл. Потому что мне было по пути, но сегодня днем наши дороги разойдутся. Амулет указывал путь на юго-восток.
        Ночью мне все-таки удалось добраться до маны содержавшейся в кристалле. Оказалось, что камешек был частью какого-то хитрого амулета, созданного при помощи редкой и очень опасной магии - магии крови. По всему выходило, что этот амулет был чем-то вроде магического ошейника. Гордый Клык Тигра был чьим-то рабом. В описании артефакта имелась приписка, в которой говорилось, что как только раб умрет - его хозяин будет тут же осведомлен о его гибели.
        На самом деле мне от этой информации ни холодно, ни жарко. Баг с ней с припиской… Меня злило другое. В кристалле с объемом в три сотни было всего восемь единиц маны! Рандом как будто издевался надо мной! Еще бы столько же - и можно призвать Обжору, с которым мои шансы на выживание резко возрастали. Но нет! Рандом распорядился иначе…
        Помимо всего прочего, оказалось, что Место Силы, которое было найдено амулетом Гуннара, находилось в противоположной стороне от Нортхольма. По всему выходило, что Клык мне врал. Пытался спасти свою шкуру. А что, если не врал? Что если Место Силы, о котором он говорил, действительно существует?
        Тогда почему его не «видит» амулет? Почему упрямо указывает на юго-восток? Не могли же эти таинственные хозяева научиться прятать эти загадочные места силы? Хотя с магией все возможно… Так или иначе, даже если Клык говорил правду - я в какой-то степени рад, что у меня появилась альтернатива.
        Хотел было разобраться с кристаллами измененных, полученных за ночной бой, но меня отвлекли. Это был Жерех. Низкорослый жилистый мужик. Земляк Ежа.
        - Послушай, Горец, - обратился он ко мне. - Растолкуй ты нам, о чем это говорил Клык перед смертью?
        - Да, - вмешался в беседу Ёж. - Растолкуй! А то в голове каша какая-то… Князь уже и не князь вовсе. Хозяева какие-то…
        Народ одобрительно загудел. К нашему костру, как по команде стали подтягиваться остальные. Видать разговор намечался уже давно. Мужики выбрали удобный момент. Подловили, так сказать… Но со всем уважением.
        Я обвел их взглядом. Тяжело вздохнул и спросил:
        - Об одержимых все знают? Вижу, киваете… Значит, все. Так вот это все не сказки, как думают некоторые. Мы вон, с Барсуком в Городе Теней голову одного такого добыли.
        - Наслышаны!
        - Добрая охота!
        - Уж не хочешь ли ты сказать, что те хозяева и есть одержимые? - спросил Жерех севшим голосом.
        Над кострами повисла тишина. Почти все взгляды мужиков скрестились на мне.
        - Ты сам ответил на свой вопрос.
        - А мы, значит, для них корм, - зло сказал Ёж.
        - Да, - кивнул я. - Злому духу необходима жертва.
        - Так значит, князь…
        - Выходит, что так, - пожал плечами я. - Он, по сути, откупается вами и вашими близкими. Осталось понять, как долго это уже продолжается. Отбор ведь, как я понимаю, традиция давняя. Когда поползли слухи об исчезновении тех, кто прошел Отбор?
        - Аккурат в этом году, - ответил кто-то задумчиво.
        Его тут же поддержали. Кто-то слышал об исчезновении брата, кто-то двоюродного дядьки. У каждого была история, а то и несколько.
        - Выходит, у вас есть еще время, - сказал я, задумчиво глядя на огонь.
        - Время на что? - спросил Ёж.
        - На то, чтобы сбежать подальше из этих краев, - ответил я. - Пока не поздно…
        Судя по гулу, мои слова не понравились.
        - Это наша земля! - твердо заявил Ёж. - Мы должны за нее сражаться!
        В отличие от моего, призыв Ежа был встречен с воодушевлением. Но я видел, что есть и те, кто сомневаются.
        - Что скажешь? - спросил меня раскрасневшийся Ёж.
        - Я уже все сказал, - осадил я его. - Клык был прав - вы не понимаете, против кого хотите выступить. Вас слишком мало.
        - Тогда мы должны бросить клич по всем племенам! - выкрикнул Жерех.
        - Мы должны все рассказать людям! - крикнул кто-то. Его поддержали несколько десятков голосов.
        - Соберем армию и двинемся в Нортхольм!
        - Освободим родичей!
        Я слушал их пламенные речи и ловил себя на мысли, что уже слышал о подобной ситуации только у полуросликов. Там у них все кончилось плачевно. И это притом, что полурослики действительно собрали настоящую армию. Шли разорять змеиное кубло всем миром. Здесь же совершенно иная ситуация. Ежу и его соратникам сейчас придется столкнуться с противостоянием местных вождей. Даже если все получится. Есть еще князь с его дружиной. Ну, и на закуску - иномирцы, обладающие ментальной магией и магией крови.
        - Нам бы очень пригодился такой опытный воин, как ты, - неожиданно услышал я.
        Я поднял голову и увидел взгляды столпившихся у костра людей. Ни одного воина. Ни одного измененного. Землепашцы, рыбаки и работяги. Полягут ведь… Как пить дать полягут.
        Я постарался взглянуть в глаза каждому. А затем качая головой ответил.
        - Простите, друзья, но это не моя битва. Я должен выжить, чтобы спасти своих близких. Они ждут меня. Я просто не имею права погибнуть в чужой войне.

* * *
        С той ночной битвы прошло уже пять дней. Все это время амулет исправно вел меня на юго-восток. К слову, когда я рассказал Ежу и Жереху, куда направляюсь, они еще долго пытались отговорить меня от этого, с их слов, самоубийственного поступка. Оказалось, мой путь должен был пройти прямо через Черный лес. Здешнее гиблое место. Туда без нужды из местных никто не суется. Именно в том лесу пропал без вести отец Огруна, выковавший мой «Шип».
        Несмотря на уговоры Ежа взять несколько лошадей, в путешествие я отправился пешком. Во-первых, привык уже на своих двоих, а во-вторых, я выносливее и сильнее любой самой лучшей лошади этого мира. Ну и в-третьих, лошади нужны кормежка и постоянный уход. Как и регулярный отдых. При этом я на своих двоих почти в два раза большие расстояния преодолеваю.
        После новых трансформаций мои показатели ненамного, но подросли. Тело стало крепче. Улучшилась реакция. Движения стали более ловкими, плавными, хищными. Стал часто ловить себя на мысли, как вообще умудрялся выживать до того с теми мизерными показателями? Тайна за семью печатями…
        На удивление, путешествие проходило относительно спокойно. Хищники не беспокоили, а всякая мелочь сама старалась держаться подальше. Да и чем ближе приближался к Черному лесу, тем менее оживленными становились окрестности. А когда к полудню шестого дня я забрался на небольшой холм, у подножия которого раскинулась местная страшилка, у меня сложилось такое впечатление, будто вымерло все вокруг. Ни птиц, ни мышей. Даже вездесущие комары и те пропали.
        Спускаясь с холма, я буквально кожей ощущал напряжение вокруг. Волосы на голове от волнения встали дыбом. Несколько раз ловил себя на мысли, что было бы неплохо повернуть назад и поискать обходной путь. Но амулет Гуннара упрямо указывал направление.
        Спустившись с холма, я остановился в десяти шагах от густой стены деревьев. Вблизи вся их чернота бесследно исчезла, превратившись в обычный темно-зеленый.
        Пытаясь заглянуть за широкие стволы, я сделал еще несколько шагов вперед, и неожиданно перед моими глазами появилось уже буквально родное системное сообщение.
        - Внимание! Сбой системы номер %?#!
        - Идет поиск решения…
        - Идет поиск решения…
        - Идет поиск решения…
        Не успел я прочитать последнюю строку, как Великая Система выдала следующий блок информации:
        - Внимание! Задействованы альтернативные протоколы! Решение найдено!
        - Уровня вашей Воли достаточно чтобы осуществить синхронизацию.
        - Синхронизация завершена.
        Очередная синхронизация… Любопытно, что бы это значило?
        -Внимание, старший охотник! Ты пересек границу Аномалии «Черный лес»!
        - Будь бдителен! С этого момента обитатели Аномалии знают о вторжении чужака!
        Будто в подтверждение написанного, откуда-то из глубины леса послышался мощный звериный рев.
        Глава 17
        Рев повторился, но уже ближе. Что-то большое и явно очень злое неслось к границе леса.
        Я быстро огляделся. В отличие от меня, крупной твари будет сложно сражаться среди деревьев. Это если все-таки придется вступить в ближний бой. Подходящее место для будущей схватки находилось в двадцати шагах от опушки. Дюжина высоких деревьев с толстыми стволами выгодно выделялись на фоне остальных растений. Видимо, эта некогда небольшая, но разросшаяся за много лет рощица и дала жизнь местной молодой поросли.
        Нырнув между стволами моей временной «крепости», я завертел головой. Мгновенно оценив обстановку и найдя ее пригодной для отражения атаки, я достал лук из-за спины. Привычно пробежался взглядом по стрелам. Выбрал те, что подлиннее, и приготовился ждать.
        С использованием клякс и свитков ярости решил пока повременить. Постараюсь справиться собственными силами. Ценный ресурс надо экономить.
        К слову, благодаря новой трансформации, которой «одарили» меня Глыба и его папаша, я стал чаще критовать. Называлась она - «Сердце Болотного Вепря». Уверен, кровь этого мутанта довольно редкая. Отцу Глыбы как пить дать обошлась в копеечку. Усиление сразу двух ранее неизвестных мне характеристик - напора и беспощадности. Каждый выпавший кристалл давал плюс в одну единицу. В итоге, получилась шестерка.
        Подумав о трансформациях, я хмыкнул и взглянул на свои характеристики.
        - УРОВЕНЬ: 0.
        - РАЗУМ: 16.
        - СИЛА: 43.
        - ЛОВКОСТЬ: 22
        - ВЫНОСЛИВОСТЬ: 10
        - ЗДОРОВЬЕ: 10
        - ИНТЕЛЛЕКТ: 100
        - МУДРОСТЬ: 130
        - ВОЛЯ: 60
        - РЕГЕНЕРАЦИЯ: 10
        - ИСТОЧНИК ЖИЗНИ: 2510 / 2510
        - ИСТОЧНИК ЭНЕРГИИ: 3610 / 3610
        - ИСТОЧНИК МАНЫ: 4 / 11 690
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ ФИЗИЧЕСКОМУ УРОНУ +30
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИЧЕСКОМУ УРОНУ +30
        - СОПРОТИВЛЕНИЕ МАГИИ РАЗУМА +30
        - ТРАНСФОРМАЦИИ:
        - ПАНЦИРЬ КРОКА: 1.5
        - ГЛАЗ ЧЕРНОЙ РЫСИ: 5
        - ЧУТЬЕ ОГНЕННОЙ ЛИСИЦЫ: 2.5
        - ЯСТРЕБИНЫЙ ГЛАЗ: 1.5
        - ЧУТЬЕ ЗЕМЛЯНОЙ КРЫСЫ: 12.5
        - СЕРДЦЕ БОЛОТНОГО ВЕПРЯ: 6
        - ЛЁГКИЕ МОРСКОЙ ВЫДРЫ: 3
        - СУСТАВ ПЕСЧАНОГО ЯГУАРА: 3
        Больше всего удалось выбить кристаллов с «Чутьём Земляной Крысы». В основном это были трофеи за победу над княжескими дружинниками. А вот с отряда вождя Озерного удалось собрать более разнообразный урожай.
        Кроме сердца изменения коснулись суставов, что повлияло на гибкость тела. А еще немного увеличились легкие. В описании говорилось, что теперь смогу находиться долго под водой.
        Хм… Такими темпами в моем теле не останется ни одного «родного» органа. В разумных пределах - я только «за».
        Треск со стороны леса заставил поднять лук. Мгновение - и на опушку выскочило необычное и уродливое существо. Смесь паука, жабы и еще Баг знает кого.
        Оно подняло продолговатую башку вверх и хрипло втянуло воздух. Мое местоположение было определено практически мгновенно. Еще секунда - и чудовище, разрывая дерн и землю, кинулось в мою сторону.
        Когда до твари было примерно двадцать шагов, я начал посылать стрелы. Благодаря новообретённому чутью, мне было проще следить за направлением ветра. «Сила» помогала без труда справляться с тетивой. А ведь я купил самый тугой лук в Озерном. Даже среди трофейного оружия не было такого мощного.
        Мастер, продавший мне этот лук, сперва ехидно улыбался. От покупки не отговаривал. Мол, раз уж пацану вожжа под хвост ударила, чего тогда зря разговоры разговаривать. Парнишка накопил на боевое оружие и теперь хочет похвалиться перед сверстниками. Он мне так и сказал позднее. После того, как я на его глазах, под ошеломленные вздохи двух его подмастерий, легко натянул тетиву.
        Ни одна стрела не прошла мимо. Все три достигли цели. Мне бы такую меткость в том бою на пляже. Как пить дать, трофеев было бы больше раза в три.
        - ТЫ АТАКОВАЛ СТРАЖА АНОМАЛИИ!
        - ТЫ НАНЕС КРИТИЧЕСКИЙ УРОН 12!
        - ТЫ АТАКОВАЛ СТРАЖА АНОМАЛИИ!
        - ТЫ НАНЕС КРИТИЧЕСКИЙ УРОН 10!
        - ТЫ АТАКОВАЛ СТРАЖА АНОМАЛИИ!
        - ТЫ НАНЕС КРИТИЧЕСКИЙ УРОН 9!
        Ничего себе критический урон! Будто нежно по холке погладил, не иначе!
        Еще три стрелы. Тот же результат. Похоже, местное оружие в этой аномалии не имеет силы. Тратить свиток ярости, не вижу смысла.
        Значит, без клякс не обойтись.
        Я бросил бурую сферу прямо под ноги бегущей твари. И, спустя мгновение, ошарашенно наблюдал, как та спокойно, будто издеваясь, протопталась по моей ловушке и при этом даже не дернулась. Правда, я все-таки заметил кое-что в момент соприкосновения лап чудовища и кляксы. Практически невидимую вибрацию всего его тела. Это было похоже на рябь, которая появляется на поверхности воды во время несильного ветра.
        Выходит, я нарвался на магическую тварь. Что ж, у меня есть чем ее удивить.
        Первый «клещ» полетел уже в тот момент, когда монстр достиг ближайшего дерева моей «крепости». А за ним - второй и третий. И в отличие от клякс, они обеспечили первый результат.
        В следующее короткое мгновение произошло несколько молниеносных событий. Я практически в последний момент прыгнул спиной назад и, собирая одеждой все сухие ветки и перепрелые листья, покатился по земле. Тварь, самодовольно клокоча, со всего маху врезалась в ствол дерева и вдруг неожиданно громко завизжала.
        Я сперва не понял, в чем причина шума, но, когда увидел торчащий из груди монстра обломок толстой ветки, до меня дошло. Магический щит, на который она привыкла полагаться, исчез, и ее тело стало уязвимым. Значит, не в оружии дело.
        Быстро вскочив с земли, я поднял лук и прицелился. Меня и беснующуюся от боли тварь разделяли каких-то десять шагов. Вот она, не обращая на меня никакого внимания, мотнув несколько раз массивной башкой, попыталась зубами ухватиться за торчащий из груди сук. Тем самым оставив наполовину приоткрытым свое горло. Более удачного момента может и не представиться.
        Гулко бухнула тетива, и стрела, зло фыркнув, вонзилась точнехонько под широкую нижнюю челюсть монстра.
        В этот раз я стрелял, используя свиток ярости. И результат не заставил себя ждать.
        - ТЫ АТАКОВАЛ СТРАЖА АНОМАЛИИ!
        - ТЫ НАНЕС КРИТИЧЕСКИЙ УРОН 254!
        Спешно наложив следующую стрелу, я снова прицелился и замер. Предыдущий удар был настолько сильный, что в том месте, где еще секунду назад была нижняя челюсть и горло твари, образовалась широкая кровавая дыра.
        Тяжело дыша, я наблюдал за предсмертной агонией стража аномалии. Правда, перед этим сделав несколько шагов назад. Монстр, даже умирая, был смертельно опасен. Его когтистые лапы оставляли на стволе дерева глубокие борозды. А еще от него чем-то нестерпимо воняло. Я, поморщившись, пригляделся и, вздрогнув, отступил еще на несколько шагов назад. В тех местах, куда попадала черная кровь монстра, начинало шипеть и дымиться. Очень похоже на какую-то кислоту.
        Вот уродливая тварь, наконец, затихла, и перед моими глазами появился любопытный текст, заставивший сердце забиться в два раза быстрее.
        - ТЫ УНИЧТОЖИЛ СТРАЖА АНОМАЛИИ «ЧЕРНЫЙ ЛЕС».
        - ТВОЯ НАГРАДА:
        - КРИСТАЛЛ АНОМАЛИИ «АУРА РЕЙНДЖЕРА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА».
        - РУНА АНОМАЛИИ «КОНЦЕНТРАЦИЯ».
        - ЭЛИКСИР АНОМАЛИИ «СОСРЕДОТОЧЕНИЕ» (5 ШТ)
        Взволнованно дыша, я с трудом оторвался от чтения. Надо успокоиться и осмотреться. Кто сказал, что это единственный страж? Наверняка будут еще. Не время расслабляться.
        Следующие четверть часа я, притаившись в тени, спасших меня деревьев, наблюдал за округой. Никого. Тишина словно в склепе. Похоже, нападения временно отменяются. Взглянув мельком на поверженного монстра, я хмыкнул. Теперь ясно, почему сюда не ходят местные. Такую образину без магических уловок не победить.
        Я решил воспользоваться временным затишьем и внимательно изучить новые трофеи. Начал с ауры. Это был небольшой продолговатый кристалл мутно-серого цвета. Несмотря на размеры, он показался мне довольно увесистым. Кроме того, если приглядеться, то может показаться, что внутри кристалла что-то шевелилось. Больше всего это напоминало беспорядочные метания сгустков сизого дыма.
        Вдоволь насмотревшись на странное явление, я перешел непосредственно к описанию предмета.
        КРИСТАЛЛ АНОМАЛИИ «АУРА РЕЙНДЖЕРА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА».
        - ТИП: КРИСТАЛЛ ЗАТОЧЕНИЯ (ЖИЗНЬ).
        - ВИД: ЭПИЧЕСКИЙ.
        - ЭФФЕКТ:
        - СОДЕРЖИТ В СЕБЕ «АУРУ РЕЙНДЖЕРА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА».
        - АУРА РЕЙНДЖЕРА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА.
        - ОПИСАНИЕ:
        - ЧАСТИЧКА ДУШИ ЛЕГЕНДАРНОГО ВОИНА, СЛУЖИВШЕГО КНЯЗЮ ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА. РЕЙНДЖЕРЫ - ЭТО ЭЛИТНЫЕ БОЙЦЫ, ВЫПОЛНЯВШИЕ БОЕВЫЕ ЗАДАЧИ СПЕЦИАЛЬНОГО НАЗНАЧЕНИЯ, ВКЛЮЧАЯ РАЗВЕДКУ И ДИВЕРСИИ В ТЫЛАХ ПРОТИВНИКА.
        - ТИП: АУРЫ.
        - ВИД: ЭПИЧЕСКИЙ.
        - ЭФФЕКТ:
        - ПЕРЕДАЕТ ПОГЛОТИВШЕМУ АУРУ, 1 СЛУЧАЙНЫЙ НАВЫК РЕЙНДЖЕРА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА.
        - МИНИМАЛЬНЫЕ ТРЕБОВАНИЯ:
        - РАСХОДУЕТ 500 ЕДИНИЦ ЖИЗНИ.
        - ПОСЛЕ СРАБАТЫВАНИЯ, КРИСТАЛЛ ИСЧЕЗАЕТ.
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА
        Перечитав несколько раз описание кристалла, я еще раз, но только внимательней, присмотрелся к трупу твари. А что если…
        Снедаемый любопытством и внезапным озарением, я медленно приблизился к поверженному стражу. Остановившись в пяти шагах, я приступил к осмотру. Безобразная голова, длинные лапы, вытянутое туловище. Невероятно! А ведь если внимательно присмотреться, то в облике монстра просматриваются черты человекоподобного существа! Неужели я прав?! И как мне только в голову пришло сравнивать это с пауком или жабой?
        Я перевел взгляд на кристалл. Не знаю, что именно здесь происходит, но, похоже, этот страж когда-то был этим самым рейнджером.
        - Давай посмотрим, чем ты со мной поделишься,  - пробормотал я и достал на всякий случай зелье насыщения.
        - ЖЕЛАЕШЬ ПОГЛОТИТЬ АУРУ РЕЙНДЖЕРА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА?
        - ДА.
        - ВНИМАНИЕ! ДЕЙСТВИЕ ПОТРЕБУЕТ 500 ЕДИНИЦ ТВОЕЙ ЖИЗНИ!
        - АКТИВИРОВАТЬ?
        - ДА/НЕТ
        - ДА, - СНОВА ОТВЕТИЛ Я И ПРИГОТОВИЛСЯ ПИТЬ ЗЕЛЬЕ.
        Сперва ничего не происходило, но спустя несколько секунд перед моим враз помутневшим взором пробежала вереница оповещений, рапортующих об успешном поглощении ауры, изъятии из моего источника жизни пяти сотен единиц и об активации нового умения.
        Удивительно, но потерю «жизни», не считая кратковременного помутнения и сильного головокружения, я перенес относительно нормально. Хотел было все-таки выпить зелье, но, проверив источник, вернул колбу в рюкзак. Регенерация справлялась и без посторонней помощи.
        - ВНИМАНИЕ! ТЫ ПОЛУЧИЛ НАВЫК «СТРЕЛА ГНЕВА»!
        - СТРЕЛА ГНЕВА.
        - УРОВЕНЬ: 0. (0/20)
        - ТИП: АКТИВНЫЙ ФИЗИЧЕСКИЙ НАВЫК.
        - ВИД: ЭПИЧЕСКИЙ.
        - ОПИСАНИЕ:
        - ИСПОЛЬЗУЯ ЧИСТУЮ ЭНЕРГИЮ, РЕЙНДЖЕР ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА ОДНИМ ВЫСТРЕЛОМ ИЗ ЛУКА СПОСОБЕН НАНЕСТИ ОЩУТИМЫЙ УРОН ПО ПРОТИВНИКУ.
        - ЭФФЕКТ:
        - ВЫСТРЕЛ ИЗ ЛУКА:
        - ПРИ ПОПАДАНИИ ПОВЫШАЕТ ШАНС КРИТИЧЕСКОГО УРОНА +20 %
        - ПРИ ПОПАДАНИИ ИГНОРИРУЕТ 70 % ФИЗИЧЕСКОЙ ЗАЩИТЫ ЦЕЛИ.
        - РАСХОДУЕТ 200 ЕДИНИЦ ЭНЕРГИИ.
        Я почесал затылок. Эх… Отличное умение, но не с моими стрелами и луком. Мне бы такое под мой «Шип» или «Стрекозу». Остается только надеяться, что в дальнейшем мне удастся разжиться подходящим стрелковым оружием и снарядами для него. А еще жаль, что действие браслета Эйвы на этот навык не распространяется. Там все завязано на магические умения и заклинания.
        Следующим предметом из списка трофеев была руна. Плоский каменный шестиугольник размером с монету с угловатым символом на реверсе.
        - РУНА АНОМАЛИИ «КОНЦЕНТРАЦИЯ».
        - ТИП: АРТЕФАКТЫ АНОМАЛИЙ.
        - ВИД: ЭПИЧЕСКИЙ.
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - ПОСЛЕ СЛИЯНИЯ С ПРЕДМЕТОМ УВЕЛИЧИВАЕТ ОДНУ ИЗ ХАРАКТЕРИСТИК АРТЕФАКТА НА ВЫБОР НА 20 %.
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        Не веря своей удаче, я дрожащей рукой достал из эфемерной перевязи амулет Гуннара и дал добро системе на активацию руны. К моей великой радости проблем не возникло.
        - ВНИМАНИЕ! ХАРАКТЕРИСТИКА ПРЕДМЕТА «АМУЛЕТ ГУННАРА СОКРУШИТЕЛЯ» ВОЛЯУВЕЛИЧЕН НА 20 %!
        - ТЕКУЩЕЕ ЗНАЧЕНИЕ 60.
        Итого в общей сложности у меня уже семьдесят единиц «воли». Побывав в ментальных тисках мастера Чи, я дал себе обещание, что постараюсь сделать все от меня возможное, чтобы снова не попасть в подобную ситуацию. Учитывая то, как лихо меня пытались взять в оборот дознаватели канцелярии, сам король, а также его придворный маг, магия Разума - вот главное оружие во всех войнах.
        Кроме того, не стоит забывать и о том, что в этом мире только благодаря «воле» я смог пройти несколько синхронизаций. Перечитав еще разок описание амулета, я удовлетворенно хмыкнул и вернул артефакт в перевязь.
        В последней строке списка трофеев значились пять эликсиров.
        - ЭЛИКСИР АНОМАЛИИ «СОСРЕДОТОЧЕНИЕ»
        - ТИП: УСИЛЕНИЕ ВНИМАНИЯ.
        - ВИД: РЕДКОЕ.
        - ЭФФЕКТ:
        - МЕТКОСТЬ +15
        - НАБЛЮДАТЕЛЬНОСТЬ +15
        - ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ: 40 МИНУТ.
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА
        Подбросив несколько раз на ладони колбу с эликсиром, я улыбнулся. На сорок минут увеличить меткость и наблюдательность - отличный бонус. Тем более, в моем-то положении.
        - Ну что, нагляделся на свои трофеи?
        Сварливый старческий голос за спиной заставил меня резко развернуться и вскинуть лук. Но там никого не оказалось.
        - Ты это… Поаккуратней…
        Снова тот же голос и снова из-за спины. Я снова резко развернулся. На этот раз краем глаза мне удалось заметить движение среди деревьев. К слову, незнакомец разговаривал на языке жителей озерного края. Только слегка коверкая окончания некоторых слов.
        - Ты кто? - с угрозой в голосе спросил я, пристально вглядываясь в темноту. - Выходи!
        - Э, нет! - усмехнулся голос, но уже слева. - Я выйду, а ты меня стрелкой приголубишь!
        - Приголублю, - легко признался я.
        - Ух ты! - раздался голос сзади. - Честный!
        Незнакомец еще только договаривал последнее слово, как я уже развернулся. Должен признаться, такая скорость была моим пределом. Но этого хватило. В этот раз удалось разглядеть очертание фигуры пугливого собеседника.
        - Прыткий какой! - крякнул голос. - Совсем старика загонял!
        - Может хватит? - спросил я и опустил немного лук. - Давай поговорим спокойно?
        Судя по тому, с какой скоростью передвигался «старик», он уже несколько раз мог напасть на меня. Но он этого не сделал. Правда, это еще ничего не значило. Кто знает, может он, как тот кот, сперва хочет поиграть с пойманной мышью.
        - Эх, была не была! - выдал голос слева. - Выхожу! Только ты это… стрелку-то опусти от греха подальше.
        Я кивнул невидимому собеседнику и опустил лук, но стрелу на тетиве оставил.
        - Сойдет! - прокомментировал мои действия голос, и уже справа я заметил движение. Шустрый.
        Из-за деревьев медленно, не делая резких движений, показалась невысокая щуплая фигура.
        - Милок, ты главное не нервничай…
        - Я спокоен.
        Еще один шаг, и из тени деревьев на свет выступил невысокий косматый мужичок. Вернее, это я так сперва подумал. Моргнув несколько раз, я понял, что это даже не человек. Либо оно было когда-то человеком, но полностью заросло… травой. А еще - еловыми иголками, корой, мхом и тонкими ветками.
        Великая Система, на удивление, не дала никаких объяснений по поводу этого странного существа. Ни названия, ни уровня… Ничего… Что уже само по себе говорило о чрезвычайном случае.
        - По глазам вижу, морок мой не действует на тебя? - спросило существо и медленно погладило длинную бороду из мха. В его нечеловеческих глазах застыла усмешка.
        - Если ты хочешь, чтобы я видел тебя поросшим мхом и травой пеньком - тогда действует.
        Существо вдруг весело по-доброму расхохоталось, при этом роняя на землю травинки и еловые иголки.
        Отсмеявшись, незнакомец промокнул бородой глаза, по-человечески шмыгнул похожим на сучок носом и сказал:
        - Ты прости меня, милок, одичал я тут один.
        - Заметно, - буркнул я.
        Незнакомец сделал вид, что не расслышал, но я увидел в его глазах веселье. С чувством юмора. Это хорошо.
        - Давай знакомиться, - предложил он и представился: - Я - хранитель Изумрудного леса. Приглядываю за местным хозяйством. Люди меня еще Лешим кличут.
        - А я - Эрик, - представился я. - Простой путник. Смотрю, хозяйство твое совсем от рук отбилось?
        Сказав это, я кивнул на труп стража аномалии.
        Леший грустно вздохнул и ответил, кивая на убитого монстра:
        - А ведь он когда-то был хорошим пареньком… пока этот бардак не начался.
        Он еще что-то зло пробурчал на незнакомом языке. Я тут же навострил ухо, но меня ждал облом.
        - Внимание! Уровня вашего Разума недостаточно для активации вкладки «Язык Первородных»!
        Глава 18
        - Ты, милок, уж прости меня старика за эти прятки, - с раскаянием в голосе произнес Леший. - Времена нынче, сам понимаешь… Ко всем с опаской надо относиться…
        - А меня, значит, опасаться не стоит? - с усмешкой в голосе спросил я.
        Говорил спокойно, но мне стоило труда скрывать волнение. Шутка ли, живой Леший собственной персоной! Да и Великая Система, хоть и косвенно, но все-таки его опознала. Первородный, значит. Даже у нас о них байки и легенды ходят. Кто ж не слышал сказок о леших и водяных? Говорят, они появились на заре нашего мира. Встретить одного из Первородных большая удача. Старики говорили, мол, если один из них попросит тебя об услуге или о помощи, отказывать нельзя - беда случится. А вот если удастся подсобить сказочному существу, тогда можно рассчитывать на очень ценную и уникальную награду.
        - Почему же, - возразил старик. - Опасаться стоит. Вон как ты образину эту упокоил…
        - Что-то я тебя не пойму, - пряча волнение, сказал я. - То хороший паренек, то образина.
        - Ты к словам не цепляйся, - крякнул дед. - Пареньком он был хорошим до того, как она его превратила в монстра. Как и всех вокруг…
        Последнюю фразу он произнес с тоской в голосе, выделив слово «она».
        - Кто она? - навострил уши я.
        - Хозяйка Аномалии этой, забери ее холера! - потрясая кулаком в сторону леса, ответил Леший. - Овладела Сердцем Леса и давай всех в чудищ превращать. Теперь они ей все служат. Вот…
        - А ты? - спросил я.
        - А что я? Ей до меня не добраться. Пока…
        - Пока что?
        - Пока волю мою не переборет. Как только это случится - пиши пропало. Сильнее Аномалии во всем мире не сыщешь. Расти начнет, как гриб после дождя. Мы, хранители, для того и созданы были, чтобы лес растить.
        - А почему не уйдешь? - спросил я.
        - А кто ж тогда ее сдерживать будет? - вопросом на вопрос ответил старик. - Да и не могу я далеко от Сердца Леса уходить. Связаны мы на века. А вот ты, сынок, лучше уходи. Опомниться не успеешь, как служить ей начнешь… Ты ж наверняка уже ее зов почуял?
        - Да вроде как нет, - пожал плечами я. - Да и не могу я уйти. Дело у меня в той стороне.
        Сказав это, я кивнул в сторону Черного леса.
        Старик задумчиво проследил за указанным мной направлением и, нахмурившись, взглянул на меня.
        - Хм… Интересно, какое это такое дело у тебя там может быть?
        - К Месту Силы я иду, - честно ответил я. - Слыхал о таком?
        - Конечно, слыхал, - кивнул он в ответ. - Я ж тебе о нем уже битый час толкую!
        - Погоди, - нахмурился я. - Так получается Сердце Леса твое - это и есть Место Силы?
        - Оно самое, - с готовностью ответил Леший и понимающе спросил: - Без маны остался?
        - Без нее, - грустно ответил я.
        Старик хмыкнул и удрученно покачал головой.
        - Не выйдет у тебя ничего, милок. Хозяйка Аномалии всю силу себе заграбастала. Ни капельки не выпускает.
        Я почесал затылок и решительно рубанул воздух рукой.
        - А мне без маны никак нельзя.
        - И что, ты совсем ничего не чуешь? - наклонив голову вправо, спросил Леший. - Голос у этой твари сладкий. Звать она умеет. Причем каждого по-своему.
        Я прислушался к себе на мгновение, а потом покачал головой:
        - Нет. Ничего не чувствую. Думаешь, что она навязывает мне свою волю? Нет, старик. Место Силы я уже давно ищу, да и маршрут проложен седмицу назад. Я тогда далеко от твоей аномалии был.
        - Не моя она, - обиженно буркнул старик, а затем спросил: - Я так понимаю, мне тебя не отговорить?
        - Нет, старик.
        - Что ж, - сокрушенно вздохнул он. - Тогда бывай.
        Леший уже было собрался покинуть меня, но я остановил его:
        - Может подскажешь мне дорогу покороче к месту силы-то?
        - А какой в этом смысл? - спросил он. - Она все равно тебя рано или поздно приберет к своим лапам… Уходил бы ты подобру-поздорову, а? Вон, и другие стражи уже на подходе. Беги, парень, пока не поздно!
        В подтверждение его слов из леса послышался многоголосый вой. Я повернул голову на шум, а когда снова взглянул на Лешего, от того уже и след простыл. Правда, легкое шевеление куста все-таки удалось заметить. Нет, ты так просто от меня не отделаешься.
        Оставаться в рощице было опасно. Поэтому я, вопреки, на мой взгляд, абсолютно здравому совету Лешего, рванул в сторону стены деревьев. Туда, где только что скрылся легендарный старик.
        Черный лес встретил меня гнетущей тишиной и зловещими завываниями ветра. Пришлось немного уклониться от маршрута и двинуть на юго-запад. Именно туда, судя по легкому шелесту травы и двигался первородный. Вой, как по команде, сменил тональность. Кажется, я услышал счастливые нотки. Направление движения моих преследователей тоже изменилось. Складывалось впечатление, будто ими кто-то руководил. В любом случае они точно знали, где я нахожусь.
        С каждой минутой вой приближался. Кажется, число моих преследователей увеличилось. Если так дело дальше пойдет - придется покинуть аномалию.
        Я бежал быстро, но экономя энергию. Все это время деревья, кусты и даже трава будто пытались задержать меня. То и дело цепкие ветки хватали меня за одежду. Плотно переплетенные между собой и торчащие в самых неудобных местах корни ставили мне подножки. Если бы не улучшенные характеристики, я бы здесь не прошел.
        Спустя несколько минут, я уже различал силуэты преследовавших меня тварей среди деревьев. Меня загоняли словно дикого зверя. В подтверждение этой догадки впереди раздалось рычание. Ему радостно ответили несколько десяток глоток со всех сторон.
        Я резко остановился и огляделся. Пора выбрать место для боя. Когда вертел головой краем глаза заметил что-то знакомое. Задержав взгляд на том месте, я смог разглядеть торчащую из-под земли голову Лешего. Он, бешено вытаращив глаза, пытался мне что-то сказать.
        Не теряя ни секунды, я рванул в его сторону. Леший, перед тем, как исчезнуть под землей, кивком пригласил следовать за ним. Длинный прыжок - и я нырнул в темный лаз. В нос тут же ударил запах влажной земли и прелых листьев.
        Проем над моей головой мгновенно закрылся, и я, быстро работая локтями, пополз на свет в конце лаза.
        Шумно вывалившись из дыры, я, не медля ни секунды, вскочил на ноги. В руках по клинку. Готов к бою. А когда, наконец, понял, где нахожусь, захотелось немедленно протереть глаза. Ожидал увидеть все, что угодно, но не маленькую уютную полянку, окруженную вековыми дубами. Посреди поляны стоял Леший и со злым прищуром смотрел на меня.
        - Ну и что это было? - спросил он. - Я же тебе сказал - уходить! А ты кинулся прямо в лес, считай прямо в ее лапы! Тебя в детстве случаем головой об пол не роняли? Или она все-таки тебя позвала?
        - Будь это так, стал бы я убегать от ее стражей? - ответил я, мельком оглядываясь. - Нет у нее надо мной власти.
        - Тогда вопрос о голове в силе, - хмыкнул дед, но уже без злости.
        - Нет, не роняли меня, - усмехнулся я. - Просто без маны мне нет ходу назад. Только вперед.
        Старик тяжело вздохнул и покачал головой.
        - Ну и что мне с тобой делать?
        - Предлагаю объединить усилия, - тут же ответил я.
        - Это каким же образом? - хмыкнул Леший.
        - Ты поможешь мне добыть ману, а я тебе - избавиться от твари, что захватила сердце твоего леса.
        Леший хотел было возразить, но запнулся и надолго задумался.
        - Что скажешь? - поторопил я его.
        - Идея хороша, - ответил старик задумчиво. - Да только, хлипковат ты для такого дела. Тебе ведь в одиночку придется с ней сражаться. Я тебе в этом деле не помощник. Она ведь с Сердцем Леса, почитай, как одно целое…
        Я кивнул и спросил:
        - Понимаю. Но научить-то, как правильно все сделать, ты можешь?
        Дедок, задумавшись, начал торопливо мерять полянку шагами. А я за это время смог спокойно оглядеться. Неплохо он тут устроился. Видать, еще не всю силу растерял, раз смог под носом у той твари себе гнездышко свить.
        Наконец, он остановился и внимательно посмотрел на меня.
        - Знаешь, парень, а ведь может получиться… Только придется сделать несколько приготовлений. Иначе к Паучихе нечего соваться…
        - Я готов, - твердо сказал я и спросил: - Что для этого надо?
        - Зелье Сопротивления, - осадил мой пыл старик.
        - Но… - хотел было возразить я, но Леший перебил меня:
        - Зелье сварю я, а на тебе добыча ингредиентов. Десять сердец стражей аномалии, тридцать огневиков и двадцать камней забвения. Берешься?
        Сказав это, старик, прищурив правый глаз, посмотрел на меня. В тот же момент перед моими глазами появилась необычная надпись:
        - ВНИМАНИЕ! ПЕРВОРОДНЫЙ ПРЕДЛАГАЕТ ТЕБЕ ДОБЫТЬ СЛЕДУЮЩИЕ ИНГРЕДИЕНТЫ ДЛЯ ПРИГОТОВЛЕНИЯ ЗЕЛЬЯ СОПРОТИВЛЕНИЯ:
        - СЕРДЦЕ СТРАЖА АНОМАЛИИ (10 ШТ)
        - ОГНЕВИК (30 ШТ)
        - КАМЕНЬ ЗАБВЕНИЯ (20 ШТ)
        НАГРАДА ЗА ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ:
        - ЗЕЛЬЕ СОПРОТИВЛЕНИЯ.
        - ТЫ СОГЛАСЕН?
        Так вот, значит, какие эти задания! Рассказать кому, что самому Лешему буду помогать, не поверят!
        - Эй, милок, ты чего замер? - насмешливо спросил старик. - Аль испугался напоследок?
        Я торопливо замотал головой и утвердительно ответил на запрос системы.
        - Нет! Я готов!
        Как только я согласился, старик довольно кивнул и вдруг серьезно добавил:
        - С этого момента, малец, мы с тобой в одной упряжке. Риск, надеюсь, осознаешь? Дороги назад нет. Теперь либо она нас, либо мы ее…
        - Если бы не осознавал - меня бы тут сейчас не было, - ответил я не менее серьезно.
        - И то верно, - легко согласился старик.
        - Так что там с этим зельем? - задал я мучавший меня вопрос. - Каким образом оно нам поможет?
        Леший почесал бороду. Достал из нее какой-то острый сучок и отбросил его в сторону.
        - Есть у меня один старый рецепт… Давно по нему не варил. Но не беспокойся - все обязательно получится. Главное - ингредиенты мне добудь… Так вот, если все правильно сделать, будет у тебя отличная защита от магии Хозяйки Аномалии. Правда, продержится она недолго. Придется выложиться по полной. Потому и говорил я, что ты больно хлипкий.
        - Ну, какой есть… - пожал плечами я.
        - И то верно… - крякнул старик. - Раньше до тебя мало кто так долго мог противостоять ее Зову. Скажу больше - ты первый на моей памяти.
        Я снова пожал плечами и стал торопливо оглядываться.
        - Ты чего это, милок? - удивился дед.
        - Так это - выход из твоего убежища ищу, - ответил я. - Ингредиенты сами к нам в руки не прибегут.
        Старик хохотнул.
        - Так вот ты о чем. Э нет, малец. Не торопись. Не готов ты за добычей отправляться. Садись. Завтра поутру выйдешь. А я тебе пока несколько вещиц дам.
        Заметив непонимание на моем лице, он начал объяснять:
        - Вот смотри. Тебя еще несколько мгновений назад чуть было не загнали, как пугливого оленя. Все потому, что она помогает своим стражам чуять пришлого.
        Я понимающе кивнул. Мои предположения подтвердились.
        - Далее, - продолжил Леший, напряженно перебирая еловые иголки и траву в своей шубе. - Даже если тебе удастся обмануть Чутье этой твари, как ты собираешься добывать ингредиенты?
        Заметив, что я нахмурился, Леший сказал:
        - Огневики, например, не просто так зовутся. Это ж магические цветки! Дотронулся и поминай, как звали. Одна горка пепла от тебя и останется.
        По моей спине пробежался холодок.
        - А камни забвения? - продолжал напирать старик. - Враз усыпят. Не зря говорят - камешки те среди костяков искать надобно. Всех рискнувших коснуться их - ждет смерть.
        Я непроизвольно потер горло.
        - Вижу пробрало тебя? - усмехнулся Леший. - А ведь это еще не все. Остаются сердца стражей. Ты ж одного убил. Так?
        Я кивнул.
        - Вот, - старик наставительно поднял указательный палец вверх. - Но сердце его еще достать нужно. А кровь у них ты сам видел… Капля такого яда - и ты покойник. Да! И вот еще что… Все эти ингредиенты могут добывать только те, у кого есть специальные навыки уровня плюс триста.
        Я медленно опустился на траву. А не поспешил ли я? Может, то место силы, о котором говорил Клык Тигра, является более доступным?
        - Что, милок? - хохотнул Леший. - Небось, не ожидал такого?
        Я машинально покачал головой.
        - Не боись! - отмахнулся Леший. - По сути, это все пустяки. С этим я помогу управиться. Только дай время до утра. А пока… Возьми вот, на время… Разбирайся… Как сделаешь дело - вернешь.
        Сказав это, он протянул мне горсть каких-то предметов. Молча приняв предложенные вещи, я понял, что предметов на самом деле было пять. Две перчатки из тонкой ткани темно-зеленого цвета, деревянное кольцо искусной работы. Резчик постарался на славу. Маленькие побеги и листики были как настоящие. Серебряный амулет в виде маленькой кирки. И браслет из клыков и когтей разного размера. Видимо, в нем собраны кости всех местных хищников.
        Открыв описание артефактов, я ошарашенно поднял глаза на улыбающегося старика.
        - Нравится? - усмехнулся он.
        Я лишь громко закашлялся в ответ. Осмотр начал с кольца.
        КОЛЬЦО ТАИРИЭЛЯ ЛОВКАЧА
        - ТИП: ОДИН ИЗ ЧЕТЫРЕХ ВЕЛИКИХ ИМЕННЫХ АРТЕФАКТОВ, ОТНОСЯЩИХСЯ К КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА».
        - ВИД: ЛЕГЕНДАРНЫЙ.
        - ТРАВНИЧЕСТВО +350
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - НАВЫК ВЛАДЕНИЯ СПЕЦИАЛЬНЫМИ ИНСТРУМЕНТАМИ ТРАВНИКА +250.
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        - ВНИМАНИЕ! СОБЕРИТЕ ВСЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗ КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА» И ПОЛУЧИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ БОНУС!
        Я, дрожа от волнения, перекатывал колечко на ладони. Заметив мое состояние, старик отвлекся от своей работы и сказал:
        - Не робей, милок. Можешь смело пользоваться.
        Оказывается, все это время Леший что-то мастерил из куска своей шубы и периодически бросал на меня насмешливые взгляды.
        Не откладывая в долгий ящик, я закинул колечко в одну из ячеек моей эфемерной перевязи. И с нетерпением приступил к осмотру остальных артефактов.
        БРАСЛЕТ ДИАНЫ СМЕРТОНОСНОЙ
        - ТИП: ОДИН ИЗ ЧЕТЫРЕХ ВЕЛИКИХ ИМЕННЫХ АРТЕФАКТОВ, ОТНОСЯЩИХСЯ К КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА».
        - ВИД: ЛЕГЕНДАРНЫЙ.
        - ОХОТНИК +350
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - РАЗДЕЛКА ДОБЫЧИ +250.
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        - ВНИМАНИЕ! СОБЕРИТЕ ВСЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗ КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА» И ПОЛУЧИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ БОНУС!
        АМУЛЕТ РЕЙКА КАМНЕЛОБА
        - ТИП: ОДИН ИЗ ЧЕТЫРЕХ ВЕЛИКИХ ИМЕННЫХ АРТЕФАКТОВ, ОТНОСЯЩИХСЯ К КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА».
        - ВИД: ЛЕГЕНДАРНЫЙ.
        - РУДОКОП +350
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - НАВЫК ВЛАДЕНИЯ СПЕЦИАЛЬНЫМИ ИНСТРУМЕНТАМИ РУДОКОПА +250.
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        - ВНИМАНИЕ! СОБЕРИТЕ ВСЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗ КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА» И ПОЛУЧИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ БОНУС!
        ПЕРЧАТКИ МАГНУСА ПЛАМЕННОЕ СЕРДЦЕ
        - ТИП: ОДИН ИЗ ЧЕТЫРЕХ ВЕЛИКИХ ИМЕННЫХ АРТЕФАКТОВ, ОТНОСЯЩИХСЯ К КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА».
        - ВИД: ЛЕГЕНДАРНЫЙ.
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - ПОЛНОСТЬЮ НЕЙТРАЛИЗУЕТ ВСЕ НЕГАТИВНЫЕ ЭФФЕКТЫ ДОБЫВАЕМОГО РЕСУРСА.
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        - ВНИМАНИЕ! СОБЕРИТЕ ВСЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗ КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА» И ПОЛУЧИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ БОНУС!
        В тот момент, когда я натянул обе перчатки перед глазами появилось новое сообщение.
        - ВНИМАНИЕ! ВЫ СОБРАЛИ ВСЕ ПРЕДМЕТЫ ИЗ КОЛЛЕКЦИИ «УДАЧА ДОБЫТЧИКА»!
        - ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ БОНУС!
        - ШАНС ДОБЫТЬ БОНУСНЫЙ УНИКАЛЬНЫЙ РЕСУРС 20 %!
        - Ну как? - улыбнулся Леший. - Разобрался?
        Я ошеломленно кивнул.
        - Молодец, - похвалил меня старик. - На вот еще одну игрушку. Это последняя. Думаю, на некоторое время она сбережет тебя от взора Твари. Только будь с ним осторожен.
        В руке старика был небольшой пучок хитро перевязанных между собой еловых иголок, кусочков мха и травинок.
        ОБЕРЕГ ХРАНИТЕЛЯ ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА
        - ТИП: ИМЕННОЙ АРТЕФАКТ СИЛЫ ЛЕСА.
        - ВИД: ЛЕГЕНДАРНЫЙ.
        - ОСОБЫЙ ЭФФЕКТ:
        - АРТЕФАКТ, СОЗДАННЫЙ ИЗ ЛЕГЕНДАРНОЙ МАНТИИ ХРАНИТЕЛЯ ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА, ПОЗВОЛЯЕТ НОСИТЕЛЮ АКТИВИРОВАТЬ СПОСОБНОСТЬ «ПОКРОВ ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА».
        ПОКРОВ ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА
        - ТИП: АКТИВНОЕ УМЕНИЕ.
        - ВИД: ЛЕГЕНДАРНОЕ
        - ОПИСАНИЕ:
        - ИСПОЛЬЗУЯ ЭНЕРГИЮ, НОСИТЕЛЬ СПОСОБЕН НАКРЫТЬ СЕБЯ ПОКРОВОМ НЕВИДИМОСТИ. ПОД ПОКРОВОМ ОН СТАНОВИТЬСЯ ПОЛНОСТЬЮ НЕВИДИМЫМ ДЛЯ ЛЮБОГО ВЗОРА/ЧУТЬЯ.
        - ПОСЛЕ АКТИВАЦИИ УМЕНИЯ, РАСХОДУЕТ 20 ЕДИНИЦ ЭНЕРГИИ В МИНУТУ.
        - ПРИМЕЧАНИЕ:
        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА.
        - Вот и все, - помяв бороду, сказал Леший. - Подготовил тебя, как смог. Дальше уже дело за тобой. А сейчас отдыхай. Утро вечера мудренее.
        Глава 19
        - Что, милок, не весел? - медленно пережевывая кусочек лепешки, спросил Леший. - Али страх в твоем сердце поселился?
        Ночь, учитывая мое местонахождение, на удивление, прошла спокойно. Я даже почти выспался. Это притом, что мне с моими новыми объемами источников много и не надо. Часа три-четыре - и я уже свеж и бодр. Почему почти? Потому что спал, как говорят, вполглаза. Ежеминутно ждал каверзы от старика, но все обошлось. Леший оказался гостеприимным хозяином.
        Мы сидели у небольшого ручейка под ивой и завтракали. Я угощал Лешего своими скудными припасами. На предложение угоститься, старик ответил радостным согласием. Оказывается, здесь, в аномалии, с едой не очень. Да и та, что есть, считай, уже давно отравлена таинственной Хозяйкой.
        Хлебные лепешки и сушеные фрукты старик ел с удовольствием, а вот от вяленого мяса и козьего сыра наотрез отказался. Сказал, что такого в пищу не употребляет и мне не советует.
        Дабы не смущать старика, пришлось завтракать хлебом и водой. Фрукты отдал все старику. Уж больно счастливое лицо у него было, когда он их ел. К слову, воду пили тоже мою. Леший предостерег пить из ручья. Моя чудо фляга не справлялась с ядом Паучихи. Да что говорить. Леший, вон, и то раз в несколько дней ее пьет, да по несколько глотков. Не более.
        - Страх - это само собой, - вздохнул я. - Мне вообще подозрителен тот, кто ничего не боится.
        - И то верно, - охотно согласился старик. - Тогда в чем причина твоей мрачности?
        - Беспокоюсь о близких, - честно ответил я.
        - А что с ними? - интерес Лешего был неподделен.
        Я на мгновение задумался. Стоит ли делиться с незнакомцем наболевшим? А почему бы и нет? Незнакомец для такого дела самый что ни на есть лучший вариант. Просто выслушает - и то хорошо. А если уж и суждение какое выскажет - так оно будет беспристрастным.
        И я начал говорить. Сперва, запинаясь. Долго обдумывая каждое слово. О жизни моей, о смерти родителей. А потом меня словно прорвало. Все вспомнил. И подземелья, и мастера Чи. Иномирные порталы. Короля. Пленение Ми и Маи. Плаванье на Темный континент. Переход в этот мир. Барсука. И Ласку…
        - Вот и не знаю… Смогли они добраться до дома. Не приключилось ли чего с ними по дороге…
        - М-да, милок, - почесал бороду Леший. - Натерпелся ты за последние месяцы-то. И что, хороша девица-то?
        Я тяжело вздохнул. А старик по-доброму усмехнулся.
        - Ты вот что, парень, - начал он. - О плохом не думай. Авось, все образуется. Главное - верь и надейся. А вот ежели себя начнешь изнутри выедать, да мыслям черным волю давать - долго не протянешь. А о том, что тебя сильные на крючок насадили - так то не беда. Из этого выход есть.
        - Какой же? - поднял голову я.
        - Неужто сам об этом не думал еще?
        - Думал, - ответил я. - Да может мы с тобой по-разному думаем.
        - Это вряд ли, - хмыкнул старик и беззаботно закинул в рот еще один кусочек лепешки.
        - И все-таки… - настоял я.
        - Ну, что ж, изволь, - пожал плечами он и стал говорить: - Если повстречал на пути своем сильного и понимаешь, что добром с ним не разойтись, есть два выхода. Покориться или дать бой. Если выбрал первое - будь готов, что это навсегда. Сильные они такие. Распробовав на вкус власть, уже не отпустят. Власть дурманит. Сводит с ума.
        - А если второе? То смерть?
        - Зачем же? - усмехнулся старик и легонько хлопнул меня по плечу. - Умереть ты всегда успеешь. Есть и другой выход.
        - Какой же?
        - Ты ведь тоже можешь стать сильным. Да таким, чтоб сильнее твоего врага в несколько раз. Чтоб мог его, как муху надоедливую, прихлопнуть.
        Сказав это, старик хлопнул в ладоши. Его лицо враз изменилось. В нем появилась жесткость. Звериные глаза смотрели на меня, как на добычу.
        - Понимаешь? - хрипнул он.
        Этот хрип был похож на приглушенный рык.
        - Прихлопнуть так, чтоб мокрого места не осталось и чтоб другим неповадно было! Чтоб, прежде чем тебя тронуть, трижды подумали!
        Мгновение - и передо мной снова сидит улыбчивый лесной старичок.
        - На лице твоем, милок, вижу вопрос, - усмехнулся он. - Как же тебе столько силы-то набрать? И выйдет ли? Отвечу. Жить захочешь, да жить так, чтоб ни одна тварь не тронула - выйдет! Кроме того, судя по твоему рассказу, еще недавно ты передвигался-то с трудом. А вчера стража аномалии победил, чего я уже давно не видел.
        Леший, забросив последний кусочек лепешки себе в рот, начал подниматься с земли.
        - Я давно живу на этом свете, - продолжал говорить он. - Уж и не упомнить сколько. Видел многое. Рождение, а за ним и гибель царств и миров. Много мог бы рассказать об увиденном, но охоты нет. Скажу только одно… Выживают сильнейшие. Так что, парень, выбор за тобой. Что-то заговорились мы с тобой… Пора. Готов?
        Я задумчиво кивнул. Слова старика разбередили что-то в моей душе. Что-то потаенное. То, от чего я подсознательно отмахивался. Пытался запихнуть куда-то подальше. Спрятать. Усыпить. Но первородному удалось разбудить это во мне. Встряхнуть.
        Легкое прикосновение к моему плечу заставило вынырнуть из задумчивости.
        - Парень, думы думать потом будешь, - серьезно сказал Леший. - Если уж решился дело делать - сосредоточься. Сейчас я тебя выведу на поляну потаенную. Где огневики цветут. А сам Взор твари на себя обращу. Надолго меня не хватит, но ты, я думаю, управишься. Как закончишь - возвращайся. Готов? Если да - набрось на себя покров.
        Я вдохнул-выдохнул и утвердительно кивнул.
        - Внимание! Вы активировали способность «Покров Изумрудного леса».
        - Предупреждение! Расход энергии 20 единиц в минуту!
        - Готов.
        - Храни нас Великий лес, - буркнул старик и шмыгнул в раскрывшийся проход между стволами деревьев.
        К поляне шли недолго. На этот раз ни деревья, ни кусты меня не пытались остановить. «Покров» делал свое дело. Этот невзрачный пучок из иголок и травы - настоящее сокровище. Жаль, что придется его вернуть, как и остальные артефакты. Эта коллекция в моем мире не имеет цены. Боюсь даже представить, на что пойдут заинтересованные лица за возможность добывать уникальные артефакты.
        На поляну с огневиками вышли неожиданно. Вот был лес, и вот уже широкое плато. Вокруг оплавленный камень и ни одного кустика. Из многочисленных трещин в черном камне струился черный дым. В некоторых местах я заметил еще не погасшие лепестки огня.
        Старик тронул меня за плечо и молча кивнул на один из огоньков. И тут до меня дошло. Это и были те цветки. Огневики.
        Кивнув в ответ, я шагнул вперед. Затем обернулся, чтобы пожелать удачи старику, но его уже не было. Шустрый.
        Осторожно шагая по черной обугленной земле, я краем уха услышал далекий вой. Стражи. Я сперва напрягся, но потом понял. Вой удалялся. Леший, значит, сдержал слово - отвлек Взор Хозяйки аномалии на себя.
        Что ж, надо торопиться.
        Сказать, что на плато было жарко, значит, ничего не сказать. Но что-то мне подсказывало, сними я сейчас чудесные перчатки и от меня в миг останется один пепел.
        Чем ближе подходил к первому лепестку пламени, тем нестерпимей становился жар. Казалось вот-вот, и я вспыхну, как факел.
        Ветра не было, но огневик слегка колыхался из стороны в сторону. Медленно. Мирно. Успокаивающий мягкий свет манил, обещая тепло и защиту.
        Быстро вытерев рукавом вспотевшее лицо, я встряхнул головой. Странное наваждение тут же спало. Надо торопиться.
        Затаив дыхание, я аккуратно протянул руку к огненному цветку. Секунду подумал. И решил все-таки дотронуться. И ничего не произошло. Ощутил лишь легкое тепло. Словно кружку с горячим отваром взял в руки.
        - Огневик (350)
        Я прокашлялся пересохшим горлом. Как и предупреждал Леший. Уровень триста плюс. Даже с бонусом кольца, моя «Стрекоза» здесь бесполезна. Придется срывать руками. Раз Леший сказал, что получится, значит, получится.
        Неожиданно огневик легко поддался, и я уже читал появившееся перед глазами сообщение:
        - Вы добыли Огневик.
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (50 000 шт).
        - Алмазная скрижаль «Травничество».
        - Алмазная скрижаль Ловкости.
        - Алмазная скрижаль «Сопротивление магии огня».
        - Алмазная скрижаль Интеллекта
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Таириэля Ловкача! Вы добыли магическое растение с уровнем, превышающим ваш на 350!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (100 000 шт).
        - Радужная скрижаль «Испепеление» (1 шт).
        Дрожащей рукой я достал из рюкзака перламутровую пластину, на реверсе которой был изображен цветок, который я только что сорвал.
        - Радужная скрижаль «Испепеление».
        - Эффект:
        - Открывает заклинание «Испепеление».
        - +10 к любой характеристике/навыку/профессии/заклинанию
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Странная скрижаль. Я быстро произвел активацию и открыл описание заклинания.
        - ИСПЕПЕЛЕНИЕ.
        - Уровень: 0+5. (0/30)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Легендарное
        - Описание:
        - Маг, используя магию огня, одним прикосновением способен испепелить противника/предмет.
        - Эффект:
        - Наносит 30 000 единиц урона
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 80.
        - Расходует 1500 маны.
        - Примечание:
        - Время на перезарядку 12 часов.
        - Дальность: Действует в момент прикосновения.
        Далекий вой заставил меня вздрогнуть и прийти в себя. Надо торопиться. Недолго думая, я двинулся к следующему огненному лепестку.
        Где-то через полчаса в моем рюкзаке уже было три десятка огневиков. А еще сто двадцать алмазных скрижалей и несколько десятков тысяч эссенций опыта. Кроме того, сработал бонус коллекции. Под одним из огневиков я обнаружил брошенную кладку огненного полоза, в которой лежали два небольших яйца размером с перепелиные. Яйца не были одинаковыми. Одно было угольно-черного цвета, а второе - огненно-рыжее. Мне показалось, будто оно даже слегка искрилось. Система не обманула - действительно уникальные.
        Вой тем временем постепенно усиливался. Он приближался. Пора уходить. Я напоследок с сожалением взглянул на поляну с огневиками и двинулся в сторону стены леса. Внутренний голос подсказывал мне, если поддамся азарту быть беде.

* * *
        - Давненько я так не бегал, - тяжело дыша, произнес Леший.
        Он сидел на поросшем мхом пне и уже привычными моему глазу движением перебирал свою бороду.
        - Получилось? - с надеждой в голосе спросил он.
        - Сделано, - кивнул я и хотел было достать огневики из рюкзака, но старик остановил меня.
        - Погоди. Отдашь, когда будут собраны все ингредиенты.
        - Договорились.
        - Смотрю, ты прямо лицом просветлел. Добыл чего интересненького?
        В голосе Лешего слышались нотки интереса, но и только. Не думаю, что он претендовал на мою добычу. Видать старику действительно любопытно.
        О скрижалях и эсках я решил не упоминать, а вот о кладке полоза надо сказать. Кто знает, может я нарушил какие-то лесные законы. Леший вроде как хранитель этого места. Пусть лес уже находится под властью другого существа, но все-таки… Да и кладка была брошена. Об этом в системном оповещении так и говорилось.
        - Вот, - наконец, решился я и достал яйца из рюкзака. - Нашел брошенную кладку. Не знаю, правильно ли поступил.
        Старик, взглянув на мою находку, понимающе кивнул.
        - Ты все правильно сделал, - развеял все мои опасения он.  - Это тебе награда от Леса за твои старания. Тем более, что отложившая эти яйца змея, стараниями паучихи уже давно превратилась в одно из ее чудовищ. А вот яйца, видишь, остались нетронутыми. Они под огневиком были?
        - Да.
        - Ну, тогда ясно.
        Что именно ему было ясно, я так и не понял. Спрашивать не стал, и так уже злоупотребляю.
        - А тебе, кстати, действительно повезло, - хитро прищурившись, сказал старик. - Огненный полоз редкий помощник, а у тебя их еще и два. Да к тому же, судя по окрасу, уникальные. Я бы на твоем месте оставил их себе.
        - Помощники? - удивился я.
        - Ну, пока еще нет. Но когда вылупятся, будут тебе служить верой и правдой.
        Я озадаченно взглянул на яйца. В описании ничего не говорилось. Система их распознавала, как «яйца огненного полоза», и все. Ни уровня, ни характеристик.
        - А когда они вылупятся?
        - Очень хороший вопрос, - похвалил меня старик.  - Это произойдет только тогда, когда ты сам этого захочешь. Правда, тебе предстоит выполнить одно условие. Дело в том, что огненный полоз - существо магическое. Его стихия, как ты уже понял, огонь. Так вот, чтобы дать жизнь малышам, придется положить яйца в огонь и произвести активацию привязки.
        - Обычный костер тоже подойдет?
        - Да, - кивнул старик. - Но я тебе не рекомендую этого делать.
        - Хм… Но ты же сказал…
        - Да, - перебил меня Леший. - Огонь костра подойдет, но сила этого огня даст жизнь, хоть и магическому, но слабому существу. Вернее, не так… Правильнее будет сказать - эти существа никогда не получат той силы, что в них изначально была заложена. Понимаешь?
        - Это как если из дорогого и редкого материала изготовить что-то простое и незначительное?
        - Верно, парень, ты все правильно понимаешь.
        - Если не костер, тогда что? - задал я резонный вопрос.
        - Да вот хотя бы магическое пламя огневиков, - быстро ответил старик и добавил: - Мамаша не зря там кладку устроила.
        - Значит, мне придется вернуться туда еще раз… - решительно сказал я и спросил: - Это возможно?
        Два уникальных магических питомца! Какой дурак откажется от такого!
        - Возможно, - задумчиво кивнул Леший. - Только вот…
        - Что-то не так?  - взволнованно спросил я?
        Перспектива заиметь двух огненных змей с каждой минутой прельщала все больше и больше.
        - Тут вот какое дело, - начал издалека старик, периодически задумчиво поглядывая на меня. - Все из головы не выходит наш с тобой утренний разговор… Уж больно задела меня твоя история. Можешь мне не верить, но захотелось тебе помочь. Пусть всего лишь советом… Лишь это мне и остается в моем-то положении… Но как у вас говорят: хороший совет - на вес золота. Верно?
        - Мой отец так говорил, - сказал я.
        - Мудрый человек, - сказал Леший и задумался, нахмурив в буквальном смысле кустистые брови.
        Молчание слегка затянулось, и я решил подать голос первым.
        - Так какой же совет ты хотел мне дать?
        Старик глубоко вздохнул, очнувшись от только ему ведомых дум, и взглянул на меня.
        - Понимаешь, парень, то, что я посоветую сделать, может оказаться тебе не по плечу. Скажу больше, не всякому герою такое под силу. Но!
        Он поднял указательный палец вверх.
        - Но, если вдруг тебе удастся совершить задуманное - получишь в свое распоряжение по истине могущественных помощников!
        Я понимал, что старик не воздействует на меня ментально. Система молчала на этот счет. Но его слова и голос… Что-то было в тембре его голоса. Ощущения, будто я снова слушаю перед сном мамину сказку о первородных.
        - Не спорю, - тем временем Леший продолжал говорить. - Огневик напитает детенышей своей магией, и из них обязательно получатся поистине сильные существа. Таким помощникам впору охранять царские чертоги! О таких питомцах можно только мечтать…
        Я уже было подумал, что старик пойдет по второму кругу, но он перешел к сути.
        - Я предлагаю тебе не торопиться. Я расскажу, как из редкого материала создать поистине шедевр!
        - Я весь внимание.
        - При первой нашей встрече, когда я назвался тебе. Мне показалось, что ты слышал о таких как я.
        Я усмехнулся.
        - Ни одна сказка о дремучем лесе, рассказанная на ночь мне матушкой, не обходилась без упоминания Лешего. Хозяина леса.
        Старик по-доброму улыбнулся в моховую бороду.
        - Потом расскажешь, что у вас говорят о таких как я. Раз слышал обо мне, значит, должен был слышать и о Грамнере Четырехруком. Хранителе подземелий. Великом кузнеце.
        Я озадаченно пожал плечами.
        - Впервые слышу…
        Старик нахмурился.
        - Странно. Он не менее известен, чем я. А может даже и более. Все-таки моя стихия - это лес, а Грамнер должен был больше контактировать с такими, как ты…
        Я снова пожал плечами.
        - Хорошо, - кивнул старик. - Я все равно расскажу тебе то, что хотел, а ты уже сам решишь, как поступить. Как ты уже наверно догадался все дело в его кузнечном горне. Он назвал его Горнилом Истинного Пламени. Как ты понимаешь, огонь там непростой. Скажу больше, есть предположение, что магия огня зародилась именно в этом горне. Не знаю, так ли это. Хе-хе, у Грамнера язык подвешен будь здоров. Любит байки травить. Но в силе пламени того горна я не сомневаюсь. Понимаешь, о чем толкую?
        - Да, - без энтузиазма ответил я.
        Мой отец любил повторять одну присказку, мол, синица в руке - это лучше, чем журавль в небе. Поляна огневиков - это и есть та синица. А легендарная кузница с ее горном и болтливым кузнецом - это журавль, летающий баг знает где. Но мой внутренний голос настойчиво предлагал дослушать старика.
        - Вижу ты сомневаешься, - усмехнулся Леший. - Да я и сам бы сомневался. Шутка ли, такие сложности. Но только представь, если у тебя все получится! Мне страшно представить, что за существа могут родиться в том горниле! С такими помощниками и от врагов отбиваться будет проще. Ну да ладно, тебе решать…
        После слов старика перед моими глазами появилось длинное сообщение.
        - Внимание! Первородный предлагает тебе найти Грамнера Четырехрукого и уговорить того разрешить провести обряд рождения в Горниле Истинного Пламени!
        Награда за выполнение задания:
        - Амулет призыва уникального питомца «Антрацитовый полоз».
        - Амулет призыва уникального питомца «Искристый полоз».
        - Ты согласен?
        Я понимал, что место, в которое я попал, и существо, с котором так мирно беседую, сами по себе уникальны. Такая встреча, если она случается, то лишь раз в жизни. Только сегодня, собрав тридцать огневиков, я заработал целое состояние, при этом приобрел новое атакующее заклинание огромной силы, плюс повысил волю еще на десяток единиц. И все благодаря этому старику. Я понимаю, скоро мне придется заплатить по счетам. Меня ждет бой с местной хозяйкой. Но все же…
        - А что я, собственно, теряю? - улыбнулся я и дал согласие на выполнение задания.
        - Поверь, ты не пожалеешь, - усмехнулся старик и как-то странно на меня посмотрел. Без злобы. Такой взгляд иногда был у моего отца, когда тот точно знал, что со мной произойдет в следующую минуту. Например, когда я ступал на скользкий лёд. Только вот в отличие от моего отца, Леший вряд ли схватит меня за шкирку чтобы предотвратить падение.
        - Поживем - увидим, - ответил я и поудобней устроился на ковре из мха.
        Завтра меня ждет новая вылазка.
        Глава 20
        На следующий день все повторилось. Правда, к пещере, где по словам Лешего можно было найти камни забвения, пришлось шагать немного дольше. Что в свою очередь обязывало меня собирать ресурсы быстрее, дабы не остаться без защиты «покрова».
        Уже на входе в пещеру я учуял запах мертвечины. Обычно молчаливый во время вылазок Леший, поморщившись, пробубнил:
        - Снова камешки кого-то упокоили…
        Внутри не было темно. Сквозь отверстия в каменном потолке внутрь проникали лучи света.
        Первое, что бросилось в глаза, так это пол, усеянный костями, как довольно крупных, так и мелких существ.
        - Ну вот, я же говорил, - Леший кивнул на свежий труп стража, лежавшего в нескольких шагах от входа. - Еще б чуток и выбрался бы…
        Странное место. Равно, как и то плато, где росли огневики. Складывалось такое впечатление, будто у Хозяйки аномалии здесь нет власти.
        Об этом я прямо и спросил старика. На что он дал короткий ответ:
        - Она же не всесильная. - Заметив мой взгляд, Леший встрепенулся. - Ты чего это удумал?
        Я почесал затылок. Оглядел внутренности пещеры. Довольно вместительная. Посмотрел в сторону выхода.
        - А что будет, если этим камнем забвения в монстра запустить?
        Старик усмехнулся.
        - Вона ты о чем… Ничего не будет. Разве что урон, как от обычного камня.
        - Тогда как же… - я недоуменно кивнул на могильник в пещере.
        - А вот так, - ответил Леший. - Пока он лежит, где лежал - его магия действует. И не спрашивай. Сам не понимаю…
        - А зелье? - решился я на последний вопрос.
        - То другое, - нетерпеливо отмахнулся старик. - Там иные законы действуют. Так что ты удумал?
        Я задумчиво почесал затылок. Как пить дать, старик чего-то не договаривает. Не понимает он, как же… Так я тебе и поверил. А вслух я сказал:
        - Ты вот что, дедушка, сегодня долго хозяйку эту не отвлекай. Сегодня пусть ко мне бегут.
        - Уверен? - спросил старик, но в его голосе я услышал нотки понимания и одобрения.
        - Да, - уверенно ответил я. - Поводи ее за нос и уходи. Дальше уже моя забота.
        Леший пристально посмотрел на меня. Будто смотрит в последний раз. Слегка склонив голову набок, он спросил:
        - Дорогу назад помнишь?
        Я кивнул и, не говоря ни слова, двинулся в сторону трупа стража.
        - Как знаешь, - буркнул старик мне вдогонку.
        Я оборачиваться не стал. Все равно тот уже исчез.
        От мертвяка смердело нещадно. Пришлось обмотать лицо запасной рубахой. Достав «Стрекозу», я склонился над телом твари. Пока вскрывал грудину, меня несколько раз вывернуло. Откровенно говоря, я сомневался в успехе, но до сердца, вернее до того, что от него осталось, все-таки удалось добраться. Сердце стража, как и предполагалось превратилось в гнилой ошметок плоти. А ведь старик видел, что я хочу сделать. И не остановил. Хотя с другой стороны, с чего бы это ему меня останавливать? Кто я ему?
        Бросив последний взгляд на полуразложившиеся внутренности твари, я разочарованно хмыкнул и поспешил убраться подальше от смердящей туши.
        Первый камень забвения обнаружился недалеко от туши погибшего, вернее уснувшего вечным сном стража аномалии. Видать, тварь заскочила сюда случайно и каким-то образом коснулась опасного камешка. А дальше произошло то, что должно было произойти - сработала магия забвения.
        Гладкая округлая форма и ничем непримечательный серый цвет камешка удивили. Такими окатышами усеяны морские пляжи. Если бы не прочитал описание, прошел бы мимо и даже не заметил. Вот и страж аномалии, да и остальные «уснувшие» в этой пещере существа, не заметили. За что и поплатились. Любопытно, что приманило их сюда? Перчатки, слава богам, блокируют все негативные эффекты. А может все дело в моей воле? Второе больше похоже на правду.
        Радовало то, что для сбора камней не было необходимости использовать инструмент. Знай себе, подбирай с земли да прячь в рюкзак.
        - Вы добыли Камень Забвения.
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (50 000 шт).
        - Алмазная скрижаль «Рудокоп».
        - Алмазная скрижаль Ловкости.
        - Алмазная скрижаль «Сопротивление ментальной магии».
        - Алмазная скрижаль Интеллекта.
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Рейка Камнелоба! Вы добыли магический камень с уровнем, превышающим ваш на 350!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (100 000 шт).
        - Радужная скрижаль «Забвение» (1 шт).
        Врать не буду, в душе я надеялся на подобный исход, но всячески отгонял эти мысли. И вот когда это снова случилось - мне было сложно сдержать счастливую улыбку.
        Время позволяло, и я достал из рюкзака полученную скрижаль.
        - Радужная скрижаль «Забвение».
        - Эффект:
        - Открывает заклинание «Забвение».
        - +10 к любой характеристике/навыку/профессии/заклинанию
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Десять единиц я снова вложил в «волю». Тем самым повысив ее до девяти десятков. С каждым вливанием в эту характеристику, я усложнял задачу моим врагам. Кроме того, за последнее время, я убедился в том, что «воля» чуть ли не самая важная характеристика. Хотя раньше думал, что пределом мечтаний было найти скрижаль интеллекта. Все мои заблуждения на этот счет были развеяны после знакомства с мастером Чи.
        - ЗАБВЕНИЕ.
        - Уровень: 0+5. (0/30)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Легендарное
        - Описание:
        - Маг, используя ментальную магию, одним прикосновением способен усыпить противника.
        - Эффект:
        - Погружает в глубокий сон на 3 часа, в течение которого противник ежеминутно теряет:
        - 50 единиц маны.
        - 100 единиц энергии.
        - 200 единиц жизни.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 80.
        - Воля - 70
        - Расходует 2500 маны.
        - Примечание:
        - Время на перезарядку 24 часа.
        - Дальность: Действует в момент прикосновения.
        Камни я собрал быстро. Когда поднимал последний двадцатый, заметил, что под ним что-то блестит. Оказалось, это был небольшой кристаллик, мутно-зеленого цвета. Очередной бонус коллекции. Внутренне ликуя, бережно положил находку в рюкзак. Захотелось побыстрее вернуться к Лешему. Послушать, что он скажет о новой находке.
        В пещере оставалось еще десятка четыре камешков, и я хотел было собрать и остальные, но снова мой внутренний голос буквально завопил о том, что этого делать не стоит. А еще все то время, что я находился в пещере, складывалось такое впечатление, будто следит за мной кто-то. Наблюдает. Оценивает. Сейчас припоминаю. На плато с огневиками также было. Просто тогда не придал особого значения. Был занят сбором ресурсов. Теперь же ощущение постороннего взгляда было намного явственнее. Может, потому что я находился в закрытом пространстве? А может от того, что увеличились показатели воли?
        Мда, непростые мне Леший места показал. Ой, непростые…
        Бросив последний взгляд на камешек, что лежал в шаге от меня, я разочарованно вздохнул. Нет, судьбу испытывать не буду. А вот против осмотра всех скелетов в пещере мой внутренний голос не возражал.
        Обойдя пещеру по кругу и заглянув в каждый темный уголок, я собрал богатую жатву. Благодаря бонусам легендарного браслета, забил рюкзак клыками, когтями и прочими рогами. Причем не ниже эпического. Даже зажмурился, когда представил сколько удастся выручить за все это богатство.
        Но предаваться мечтаниям не было времени. Пришел момент привести в действие задуманное. План был прост. Заманить в сонную пещеру, как я ее про себя уже прозвал, побольше стражей и расправиться с ними при помощи магии камней.
        Забравшись на торчавший из противоположной входу стены уступ, я осмотрелся. Высота примерно два моих роста. Вход в пещеру простреливается замечательно. Кто бы ни решился добраться до меня, обязательно угодит в россыпь камней забвения у стены. Правда, уступ довольно узенький. В случае чего стрелять из лука будет неудобно.
        - Надеюсь, сюда не сбежится зверье со всего леса, - буркнул я и деактивировал «покров».
        Реакция последовала мгновенно. Извне в пещеру проник многоголосый вой. Хозяйка аномалии сразу же учуяла меня и, похоже, действительно направила сюда тварей со всех своих владений.
        Первый страж ворвался в пещеру, спустя буквально минуту после того, как я убрал «покров». На мгновение он замешкался. Шумно втянул воздух широкими ноздрями. Его продолговатая башка безошибочно повернулась в мою сторону. Царапая кривыми когтями каменный пол, он рванул к стене, на уступе которой я стоял.
        Я уже было приготовился метнуть первую стрелу, но страж, как раз в это же мгновение, не разбирая дороги, угодил в ближайшую россыпь камней забвения.
        Я снова наблюдал, как пошел рябью его невидимый магический щит. Но его эффект продлился буквально считанные секунды. Монстр, сделав по инерции несколько шагов, рухнул на землю, как подрубленное дерево. Судя по описанию, доставшегося мне сегодня заклинания, тварь уже не встанет. Для спокойствия души, я решил ускорить процесс.
        Спрыгнуть с уступа было делом одной секунды. Обнажив «Шип», я аккуратно подобрался к застывшей твари и вонзил клинок ей в глаз. А затем еще раз и еще раз. Пока перед глазами не появилось оповещение о победе.
        - Ты уничтожил Стража Аномалии «Черный лес».
        - Твоя награда:
        - Кристалл Аномалии «Аура Гвардейца Изумрудного леса».
        - Руна Аномалии «Концентрация».
        - Эликсир Аномалии «Сосредоточение» (5 шт)
        Удовлетворенно кивнув, я поспешил назад. Сердце стража извлечь не успел, со стороны входа послышалось угрожающее рычание, а затем и скрежет когтей. В пещеру одна за другой пожаловали еще три твари.
        Судя по радостному завыванию, меня заметили. Залезть на уступ я не успевал. Пришлось встречать «гостей» внизу.
        - Внимание! Вы использовали эликсир Аномалии «Сосредоточение»!
        Отлично! На сорок минут повышены «меткость» и «наблюдательность»!
        С «гостями» мне повезло частично. Первых две твари, протоптавшись по камням забвения, остались лежать в центре пещеры. А вот с третьей мне пришлось повозиться. Потратил на нее двух «клещей» и столько же клякс. Бил стрелами издалека. Используя новый навык.
        - Ты уничтожил Стража Аномалии «Черный лес».
        - Твоя награда:
        - Кристалл Аномалии «Аура Рейнджера Изумрудного леса».
        - Руна Аномалии «Концентрация».
        - Эликсир Аномалии «Сосредоточение» (5 шт)
        Не теряя времени, добил первых двух и кинулся к стене. В пещеру повалили новые твари…

* * *
        - Ты уничтожил Стража Аномалии «Черный лес».
        - Твоя награда:
        - Кристалл Аномалии «Аура Рейнджера Изумрудного леса».
        - Руна Аномалии «Концентрация».
        - Эликсир Аномалии «Сосредоточение» (5 шт)
        Это уже семнадцатый убитый мной страж. До этого, убив десятого монстра, я активировал «полог», но они все равно продолжали рваться внутрь пещеры. В итоге, я слегка перевыполнил намеченный план.
        В режиме невидимости, убивал стражей словно слепых котят. Попав внутрь пещеры, они, если им удавалось избежать воздействия магии камней, не видя и не чувствуя меня, замирали словно бездушные куклы. Этим я и пользовался. Подбирался поближе, бросал двух «клещей» и разил «Шипом» в незащищенные места.
        Вырезав первое сердце, я снова получил радужную скрижаль с новым заклинанием, которое называлось «Щит хаоса». Судя по всему, именно такими магическими щитами были закрыты все стражи аномалии. Детально разбираться не было времени. Так что я произвел активацию, закинул десяток единиц в «волю» и приступил к разделке следующей туши.
        Из-за разницы в уровнях, мой нож «потерял» больше двух десятков единиц прочности. Это пока не катастрофа, но, если так дело пойдет и дальше, глядишь, и без ножа останусь. Чего допустить никак нельзя.
        К слову, за разделку одиннадцатого монстра система мне ничего не дала. Хотя до этого она была щедра ко мне. Даже бонус коллекции удалось отхватить в виде небольшой странной сферы.
        В итоге, мои догадки и предположения нашли свое подтверждение. Награды каким-то непонятным образом были связаны с заданием Лешего.
        Напоследок оглядев пещеру, я устало вздохнул. После моего посещения костяков тут прибавится. Куда ни брось взгляд - лежат туши тварей с развороченными грудинами. Я прямо в мясника превратился. Первые туши кромсал кое-как, но на следующих уже приноровился, насколько это было позволено системой.
        Я хотел было уже двинуться на выход, но краем глаза заметил быстрое движение справа. За лук хвататься было уже поздно. «Шип» в правой руке, «Стрекоза» в левой.
        Стараясь не задеть ничего на земле, я плавным движением переместился влево. Поднял голову и ахнул. На стене, в метре от выхода из пещеры сидел здоровенный паук.
        Мое сердце замерло. Первым делом подумал, что за мной явилась сама Хозяйка, но, приглядевшись, я прочитал надпись над уродливой башкой монстра.
        - Старший страж аномалии.
        Тварь, в отличие от обычных стражей, без дела не сидела. Я сперва не понял, чем она там занята, а когда до меня дошло - по спине пробежал холодок. Паук начал плести паутину. Похоже, он хочет перекрыть мне выход.
        Спешно подавив так и не начавшийся приступ паники, я уже внимательней осмотрел монстра, явившегося по мою душу. Он меня не видел - это факт, но каким-то образом он понимал, что я все еще нахожусь в пещере. Иначе зачем ему нужна эта паутина поперек входа?
        Вниз он тоже не спускается - знает, чем это может обернуться для него. Вернее, не он, а та, которая его сюда прислала.
        Пока выход не перекрыт - надо действовать быстро.
        Сперва нужно попробовать отвлечь его от входа. Если у меня получится это сделать - уйду без боя.
        Переместившись в центр пещеры. Туда, где было больше всего камней забвения, я достал лук и метнул несколько стрел в излишне трудолюбивого паука. Вон, уже сколько узоров успел наплести.
        Как и ожидалось, урон был поглощен знакомым магическим щитом. На удивление, тварь никак не отреагировала на мои стрелы. Вернее, реакция все-таки была - паук ускорился. Паутина появлялась словно из воздуха. Ее нити слегка светились. Видать тоже какая-то магическая гадость.
        Осознав, наконец, что отвлечь монстра от его работы - это бессмысленная трата времени, я решил действовать по-другому. Придется драться. Эх, жаль… Клякс осталось шесть штук, клещей восемь. А ведь мне еще предстоит схватка с главной паучихой. Вся надежда на эликсир Лешего. Правда, мне еще нужно дожить до этой схватки…
        Приблизившись на расстояние броска, я прицелился и метнул сферу. Как только первый клещ «вцепился» в спину паука, ответная реакция последовала незамедлительно. Тварь, бросив паутину, резким движением переместилась на потолок, а затем, широко расставив лапы, прыгнула вниз. Прямо мне на голову. Если бы не улучшенные характеристики, тут бы я и остался. Но мне удалось увернуться и длинным перекатом отскочить в сторону. Там, где я только что стоял, судорожно перебирая толстыми лапами топталась взбешенная тварь.
        Еще один клещ - и снова резкий скачек паука в мою сторону. До ближайшего камня забвения было далеко, так что пришлось разбить сразу три кляксы у себя под ногами.
        Третий клещ высосал последнюю ману из источника твари, и она, снова бросившись в мою сторону, угодила прямо в энерголовушку. Тяжело дыша, я подбежал к замершему на месте монстру и принялся кромсать его голову клинками.
        - Ты уничтожил Старшего Стража Аномалии «Черный лес».
        - Твоя награда:
        - Кристалл Аномалии «Аура Мага Изумрудного леса».
        - Большая руна Аномалии «Концентрация».
        - Эликсир Аномалии «Стремительность» (5 шт)
        Несмотря на то, что в моем источнике оставалось достаточно энергии, я чувствовал себя полностью разбитым. Сперва хотел было выпить зелья насыщения, но, проверив работу регенерации, решил сэкономить.
        Копаться во внутренностях паука не стал. Во-первых, в задании Лешего ясно говорилось - сердца только обычных стражей. А во-вторых, пока пробьюсь сквозь броню твари, пройдет много времени. Да и риск сломать нож есть. Нет уж… Как любил повторять мой отец: «Жадный платит дважды». Сердец добыл ровно столько сколько просили. Пора и честь знать.
        Оглядев пещеру напоследок еще раз, я двинулся на выход. Ингредиенты я собрал, теперь ход за Лешим.
        Глава 21
        Леший меня уже ждал. Он сидел на своем любимом пне под развесистой ивой и задумчиво наблюдал за шевелением гибких водорослей на дне прозрачного ручейка.
        В траве у его ног стояли три довольно примечательных лукошка. Первым двум явно требовался ремонт. Хотя, будь я хозяином этих вещей, уже давно бы выбросил их на помойку. Края первого были обуглены. Стенки покрыты копотью. Складывалось впечатление, будто Леший в этой корзинке горящие угли переносил.
        Второе лукошко было повреждено не меньше. Всё в пятнах черной плесени, которая уже проела берестяные волокна в нескольких местах до сквозных дыр.
        Последнее лукошко казалось внешне относительно целым, но только на первый взгляд. Если хорошо присмотреться, можно заметить ослабленные плетения и некую общую «вялость» этого изделия. Если не брать во внимание то место, где я нахожусь, подумал бы, что эту корзинку сплел ребенок. Причем, это наверняка была его первая работа.
        Стоп. А что если?..
        - Вижу ты уже понял, в какое из лукошек нужно положить добытые тобой ингредиенты? - будто прочитав мои мысли, насмешливо спросил старик.
        Я молча кивнул и стал выкладывать добычу. Огневики сложил в обугленную корзину, сердца стражей в заплесневелую, а камни забытья - в последнюю.
        М-да… Боюсь даже представить цену этим, на вид неказистым, но способным выдержать мощь магии собранных мною ингредиентов, артефактам…
        Когда последний камень «нырнул» в чрево корзины, Леший удовлетворенно крякнул.
        - Как тебе моя коллекция, милок? - прищурившись, спросил он. - Должен признаться, мне стоило труда собрать ее воедино.
        Я, поняв недвусмысленный намек, стал доставать из перевязи артефакты и складывать их на пень. Последним я отдал оберег. При этом не удержался от тяжелого вздоха.
        - Вижу по нраву пришлась, - кивнул Леший, сгребая артефакты. - Ты уж прости, милок… Отдал бы тебе их насовсем, да не могу. Они мне еще пригодятся и не один раз. Да и ты, насколько я понимаю, в убытке не остался.
        - Не остался, - согласился я. - За что тебе низкий поклон, дедушка.
        Я склонился в низком поклоне. Было за что. Несколько десятков ценнейших скрижалей, три из них радужные. Об эсках и луте с костяков даже не говорю. Плюс бонусные награды коллекции. Было за что кланяться.
        - Полно, полно, милок! - взмахнул руками явно растроганный моим поведением Леший. - Совсем засмущал старика.
        - Кстати, - вспомнил я о бонусах. - Не мог бы ты, дедушка, объяснить мне, что это такое.
        Я достал из рюкзака небольшую сферу и кристаллик мутно-зеленого цвета. Старик, внимательно осмотрев предметы, выдал свой вердикт:
        - Значит так… Кристалл, который скорее всего ты нашел под камнем забвения, можно использовать в ювелирном деле. При должном умении мастера может получиться мощный артефакт из ветки ментальной магии. Ну, а сфера… Это уже магия хаоса. Лучше всего отнести ее алхимику, да не абы какому. А что уже у него из нее получится одним небесам известно.
        - Спасибо за науку, дедушка.
        - Пустое, - отмахнулся старик. - Ты вот что… Пока отдохни. А я, пожалуй, займусь приготовлением зелья.
        Сказав это, Леший поднялся с пня и двинулся в сторону стены деревьев. Все три лукошка при этом будто по мановению магического пера растворились в воздухе.
        Проводив взглядом торопящегося в лес старика, я опустился на землю, на мягкую подушку из мха.
        Любопытно, что Леший имел в виду, когда говорил о коллекции? О том, что она ему еще может понадобиться. Вероятно, все, что угодно. Да только к чему было говорить это мне? Уж не хотел ли он намекнуть на то, что не особо верит в мою победу? А коллекция нужна для следующего претендента. Правда, ресурсов на плато и в пещере осталось ну максимум на три зелья…
        Помотав головой, отгоняя непрошенные мысли, я решил заняться разбором трофеев. Уже давно замечено - это занятие меня успокаивает.
        В первую очередь решил начать с кристаллов, в которых покоились ауры. За восемнадцать побед, включая и победу над пауком, мне удалось выбить пять таких кристаллов. Три из них - это были ауры рейнджеров изумрудного леса, одна - гвардейца и последняя, выбитая из паука, принадлежала магу.
        Я подсчитал, что для активации всех пяти кристаллов, мне понадобятся две с половиной тысячи единиц жизни. Получалось, без малого, все запасы моего источника. Без зелья насыщения здесь не обойтись.
        - Желаешь поглотить Ауру Рейнджера Изумрудного леса?
        - Внимание! Действие потребует 500 единиц твоей жизни!
        - Активировать?
        - Да/Нет
        Как и в первый раз особого дискомфорта я не почувствовал. Лишь легкое головокружение. Зелье пить не стал. Решил попридержать для следующих активаций.
        - Внимание! Ты получил навык «Стрела гнева»!
        - Внимание! В связи с тем, что этот навык у тебя уже имеется, уровень твоего навыка повышен на 1!
        - Текущее значение 1.
        Потирая руки, я быстро открыл описание. Шанс нанести критический урон повысился до двадцати пяти процентов. Вырос расход энергии. А вот в строке об игнорировании физической защиты изменений не произошло.
        Следующие две активации прошли без сюрпризов. Все та же «Стрела гнева». Похоже, это единственный навык, которым обладали рейнджеры изумрудного леса. В итоге удалось повысить его до третьего уровня.
        - СТРЕЛА ГНЕВА.
        - Уровень: 3. (0/50)
        - Тип: Активный физический навык.
        - Вид: Эпический.
        - Описание:
        - Используя чистую энергию, рейнджер Изумрудного леса одним выстрелом из лука способен нанести ощутимый урон по противнику.
        - Эффект:
        - Выстрел из лука:
        - При попадании повышает шанс критического урона +35 %
        - При попадании игнорирует 75 % физической защиты цели.
        - Расходует 260 единиц энергии.
        Глотнув зелья насыщения, я удовлетворенно наблюдал, как заполнился мой источник жизни. Думаю, этого мне хватит на активацию еще двух кристаллов.
        - Посмотрим, что там у нас…
        Судя по описанию, гвардейцы были элитными мечниками и выполняли роль телохранителей царственной особы и членов его семьи. Мои глаза загорелись. Это именно то, что мне было нужно. Оставалось только надеяться, что навык не подведет. Расставшись с пятью десятками «жизни», я с надеждой уставился в появившееся перед моими глазами сообщение.
        - Внимание! Ты получил навык «Клинок возмездия»!
        Название навыка многообещающее.
        - КЛИНОК ВОЗМЕЗДИЯ.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Активный физический навык.
        - Вид: Эпический.
        - Описание:
        - Используя чистую энергию, гвардеец Изумрудного леса одним ударом клинкового оружия способен нанести ощутимый урон по противнику.
        - Эффект:
        - Дополнительный урон +30 %
        - Шанс критического урона +40 %
        - Расходует 150 единиц энергии
        Я машинально перевел взгляд на рукоять «Шипа», висящего на моем поясе, и улыбнулся. Вот теперь повоюем.
        Остался последний кристалл, выпавший мне из паука. Судя по названию ауры, бывшего когда-то магом.
        КРИСТАЛЛ АНОМАЛИИ «АУРА МАГА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА».
        - Тип: Кристалл заточения (жизнь).
        - Вид: Легендарный.
        - Эффект:
        - Содержит в себе «Ауру Мага Изумрудного леса».
        - АУРА МАГА ИЗУМРУДНОГО ЛЕСА.
        - Описание:
        - Частичка души одного из легендарных магов, служившего Князю Изумрудного леса.
        - Тип: Ауры.
        - Вид: Легендарный.
        - Эффект:
        - Передает поглотившему Ауру, 1 случайное заклинание Мага Изумрудного леса.
        - Минимальные требования:
        - Расходует 700 единиц жизни.
        - После срабатывания, кристалл исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места
        Расход «жизни» вырос на две сотни единиц. Надеюсь, там что-нибудь стоящее.
        - Внимание! Ты получил навык «Благодать Леса»!
        - БЛАГОДАТЬ ЛЕСА.
        - Уровень: 0+5. (0/20)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Легендарное
        - Описание:
        - Маг, обращаясь к силе Леса, способен восстановить свои жизненные силы, а также жизненные силы пятерых союзников.
        - Эффект:

+150 регенерации
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 90.
        - Расходует 700 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия эффекта Регенерации: 3 часа.
        А вот за это отдельное спасибо! Я даже неосознанно начал оглядываться, в поисках кого-нибудь, с кем можно было разделить радость. Боги видят, сколько раз я жалел, что рядом со мной нет Ми с его волной исцеления. И вот у меня теперь есть свое заклинание!
        Да, расход маны впечатлял, но и полторы сотни регенерации - это не шутки, да еще и на три часа. Уже в который раз поблагодарил капризного Рандома за браслет Эйвы. Хотя, думается мне, что и на нулевом уровне это заклинание выглядело бы впечатляюще. Вот что значит найти легендарку!
        Немного успокоившись, я приступил к осмотру рун. Всего удалось добыть двенадцать штук, включая ту, что упала с паука. С нее и начал осмотр.
        - БОЛЬШАЯ РУНА АНОМАЛИИ «КОНЦЕНТРАЦИЯ».
        - Тип: Артефакты аномалий.
        - Вид: Эпический.
        - Особый эффект:
        - После слияния с предметом увеличивает одну из характеристик артефакта на выбор на 40 %.
        - Примечание:
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Недолго думая, я достал амулет Гуннара Сокрушителя. Когда активировал руну, Великая Система предупредила меня, что использовать руну «Концентарция» на один артефакт можно только один раз и только на одну из характеристик. Но так как эта руна была «большой» - активация прошла без проблем. Логично было предположить, что в следующий раз, если я снова захочу улучшить предмет подобным способом, мне придется искать руну более высокой категории.
        В итоге, показатели моей «воли» выросли до ста двадцати четырех единиц. И это не было пределом! Я серьезно рассчитывал, не останавливаться на достигнутом. Больше ни одна тварь не получит власть над моим разумом!
        Оставшиеся руны я «разбросал» по другим моим артефактам. Первым делом я попытался увеличить объемы моих кристаллов маны и жизни, а также энергонакопителя. Но, увы, Великая Система без каких-либо объяснений не позволила мне этого сделать. Таким образом, удалось активировать только четыре руны. В браслете Эйвы и перстне Пируса я увеличил «мудрость». По шесть единиц в каждой вещи. В колечке и пуговице - силу и ловкость соответственно. Кроме того, сделал попытку повысить урон «Шипа» и «Стрекозы». Но получил от ворот-поворот от Системы.
        - Ну, посмотрим, что там получилось, - пробурчал я, пряча оставшиеся семь рун в рюкзак и открывая свои характеристики.
        - Уровень: 0.
        - Разум: 16.
        - Сила: 46.6
        - Ловкость: 24.4
        - Выносливость: 10
        - Здоровье: 10
        - Интеллект: 100
        - Мудрость: 142
        - Воля: 124
        - Регенерация: 10
        - Источник жизни: 2510 / 2510
        - Источник энергии: 3610 / 3610
        - Источник маны: 4 / 11 690
        - Сопротивление физическому урону +30
        - Сопротивление магическому урону +30
        - Сопротивление магии Разума +30
        - Трансформации:
        - Панцирь Крока: 1.5
        - Глаз Черной Рыси: 5
        - Чутье Огненной Лисицы: 2.5
        - Ястребиный Глаз: 1.5
        - Чутье Земляной Крысы: 12.5
        - Сердце Болотного Вепря: 6
        - Лёгкие Морской Выдры: 3
        - Сустав Песчаного Ягуара: 3
        На данный момент самые высокие показатели у меня были в мудрости. Это значило, что если я все-таки доберусь до Места Силы, то мана в мой источник будет вливаться со скоростью бурного горного потока. Эх, мне бы добраться только…
        - Ну что, милок, отдохнул? - Леший появился, как всегда неожиданно.
        На лице играет довольная улыбка, но в звериных глазах холодная сосредоточенность.
        Я лишь кивнул в ответ.
        - Готов сразиться с тварью поганой? - спросил он серьезно. - Али передумал?
        - Не передумал, - ответил я. - Мне без маны назад ходу нет.
        - Ну, раз так, тогда вот…
        Сказав это, старик протянул мне небольшую берестяную плошку.
        - Внимание! Ты выполнил задание Первородного!
        - Твоя награда:
        - Зелье Сопротивления.
        Я аккуратно, чтобы не разлить, принял плошку из рук Лешего и жадно вчитался в описание.
        ЗЕЛЬЕ СОПРОТИВЛЕНИЯ.
        - Тип: Магические эликсиры.
        - Вид: Уникальное.
        - Эффект:
        - Увеличивает значение всех характеристик на 50 %.
        - Полностью блокирует Магию Хаоса.
        - Время действия: 2 часа.
        - Пей до дна, - сказал старик. - И шагай за мной. Выведу тебя прямо к Сердцу Леса.
        Я одним глотком осушил содержимое плошки и шагнул следом за Лешим. Тот обернулся. Как-то странно взглянул на меня и пробурчал:
        - Эх, жаль… Зря только продукт перевели.
        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык Первородных»!
        - Желаете произвести активацию?
        Конечно!
        - В каком смысле? - спросил я у старика на его языке.
        Старик, абсолютно не удивившись моей новой способности, лишь отмахнулся.
        - Нет смысла объяснять, - сказал он. - Поторопись…
        Спустя минуту, мы остановились у поросшего мхом камня, и Леший, закрыв глаза, прошептал какую-то скороговорку. Сперва ничего не происходило, но уже через несколько мгновений камень, расколовшись на две части, приоткрыл тайный ход. Из которого тут же дохнуло сыростью и холодом.
        - Дальше пойдешь один, - серьезно сказал Леший. - Мне туда нельзя…
        - Понимаю…
        - Ничего ты не понимаешь… - беззлобно перебил меня старик. - Есть еще время отказаться. Слова в упрек не скажу. Может, подумаешь, а?
        - Нет, - решительно ответил я.
        - Ну, тогда пусть хранит тебя Лес. Убей эту гадину и возвращайся с победой!
        - Внимание! Первородный предлагает тебе победить Хозяйку Аномалии.
        Награда за выполнение задания:
        - Неизвестно.
        Дав согласие, я, более не медля ни секунды, шагнул в темноту.
        Думал, что придется плутать в темном и холодном лабиринте, но оказалось, что это был портал. Так что, сделав всего лишь шаг, я оказался на широкой поляне, окруженной стеной высоких тысячелетних дубов.
        На мое появление окружающая меня растительность, будто встрепенувшись, отреагировала мгновенно. Лес словно ожил. Угрожающий шелест листьев, натужный злой скрежет корней и веток, многоголосый вой тварей со всех сторон. Сердце Леса приветствовало чужака, так неожиданно вторгшегося в его владения.
        К слову, о самом Сердце Леса. В центре поляны высилось дерево поистине исполинских размеров, именно оно и было конечной точкой проложенного амулетом маршрута.
        Уверен, забравшись на верхушку этого великана, можно увидеть край мира. Несмотря на ужасающие размеры и поистине колоссальную мощь, исходившую от Древа, я ощутил его усталость. Оно умирало… Чуждая ему магия корежила и подавляла его. Неожиданно до меня дошло. Какой силы должно быть существо, покорившее этого исполина?
        Мне стоило труда сдержаться и не отступить на шаг назад. У меня был план. Главное - добраться до маны. Кстати, о ней родимой… Я быстро проверил источник и ахнул! Медленно, но уверенно, он заполнялся! Значит все-таки Хозяйка Аномалии не всю ману блокирует. С другой стороны, а чего ей переживать? Кто сюда сунется? Ну, кроме глупца навроде меня.
        Я начал оглядываться. Мелькнула крамольная мысль. Заполнить источник под завязку и рвануть обратно. Мне ж по сути, плевать на противостояние первородных.
        Вот и первых два десятка маны. Можно вызывать Обжору. Только вот делать это я не собираюсь… Он беззащитен перед ментальной магией паучихи.
        А вот накапало маны и на молнию. Сразу же стало как-то спокойней…
        Тем временем вой приближался. Между деревьев я заметил движение. На поляну стали выскакивать твари, одна краше другой. Несколько десятков обычных стражей. За ними пяток пауков, подобных тому, который хотел перекрыть мне выход из «сонной» пещеры.
        Меня окружали со всех сторон. Неожиданно мана потекла быстрее. Будто кто-то приоткрыл невидимый кран. «Мудрость», словно почуявшая кровь пиявка, впилась в этот поток. Несколько мгновений - и мой источник был заполнен наполовину.
        - Ну, пожалуй, и хватит, - услышал я вкрадчивый женский голос, и в этот же момент невидимый поток маны иссяк.
        Я обернулся на голос. В двадцати шагах от меня стояла молодая женщина необычайной красоты. Черные вьющиеся волосы. Тонкая шея. Большие чуть раскосые глаза цвета темной сирени внимательно изучали меня. Маленький рот слегка растянут в довольной улыбке.
        - Наконец-то ты пришел ко мне, древний! - ее улыбка стала еще шире, и я увидел два тонких клыка. - Хочу поглядеть, на что ты способен.
        Женщина взмахнула тонкой ладошкой, и в мою сторону кинулся здоровенный паук.
        Глава 22
        Мохнатая шестилапая тварь передвигалась рывками. Кривые хитиновые жвала пощелкивали от нетерпения. Готовясь встретить монстра, я краем глаза следил за поведением Хозяйки Аномалии. То, что эта женщина и есть та, на убийство которой подрядил меня Леший, уже не было сомнений. Любопытно, что имел в виду старик, называя ее паучихой?
        Вела она себя довольно расслабленно. Вон даже присела на камешек. На лице скучающее выражение. Неужели у меня действительно нет шансов?
        Хотя я сам так не считал. Несколько козырей в моем рукаве все-таки присутствовало. Уверен, я еще смогу ее удивить. А удивлять надо и уже прямо сейчас. Иначе действие зелья Лешего быстро закончится, и Хозяйка Аномалии возьмет меня тепленьким. Значит, надо атаковать первым.
        Но сперва разберемся с пауком.
        Для начала, я активировал «чутье сколопендры». Я должен знать с кем имею дело. Как и ожидалось, разглядеть источник маны Хозяйки не удалось, а вот паук был у меня как на ладони. Хм… Откровенно говоря, я ожидал чего-то большего.
        Когда монстр преодолел барьер в десять шагов, с моей руки сорвалась лиловая волна, и, припечатанный «тараном», он отлетел на несколько шагов назад. И под действием заклинания замер на спине, растопырив мохнатые лапы.
        - Ты атаковал Старшего Стража Аномалии!
        - Ты нанес критический урон 1398!
        Внутренне я ликовал! Как же это чудесно снова получить контроль над своими заклинаниями! И как мне удавалось обходиться без них все последние недели?
        Магический щит паука здорово просел. Оставались крохи. Которые я тут же пробил несколькими ледяными стрелами.
        - Ты уничтожил Старшего Стража Аномалии «Черный лес».
        - Твоя награда:
        - Кристалл Аномалии «Аура Мага Изумрудного леса».
        - Большая руна Аномалии «Концентрация».
        - Эликсир Аномалии «Стремительность» (5 шт)
        На удивление, остальные монстры, бесстрастно наблюдавшие за быстрой кончиной своего собрата, остались на месте.
        - Браво, древний! - крикнула Хозяйка Аномалии и захлопала в ладоши. - Ловко ты его!
        Черноволосая красавица заметно оживилась. Видимо, моя победа стала для нее неожиданностью.
        - Любопытная магия, - заинтересованно произнесла она. - Самоучка?
        Неожиданно для самого себя я кивнул. Спокойный и даже в какой-то степени обыденный тон женщины сбивал с толку. Будто мы встретились во время прогулки по парку, а не в сердце самого опасного места этого мира.
        - Небось, нахватался заклинаний из разных школ, да?

        «Паучиха» будто в воду глядела. Я же молча готовился к атаке.
        - Только вот не пойму, как тебе удалось их добыть… - задумчиво произнесла она и легонько постучала кончиком указательного пальца по точеному подбородку.
        Я, тем временем, как мне казалось незаметно сделал осторожный шаг вперед.
        - Что-то вертится в голове, но никак не могу вспомнить… - теперь ее палец сделал несколько круговых движений возле виска. - Ну да ладно…
        Я шагнул еще раз.
        - Знаешь, - склонив голову вправо и лукаво глядя на меня, сказала она. - А ведь ты можешь стать жемчужиной моей коллекции.
        Она плавно обвела рукой свое воинство.
        - Взгляни на них… Слишком слабые. Они не выдержали слияния с моей магией. А ведь из некоторых могли получиться довольно любопытные экземпляры. Но с тобой может и сработает…
        Сказав это, «Паучиха» резко вытянула руку вперед, и с ее пальцев сорвался бешенный лилово-серый вихрь. Это было проделано настолько молниеносно, что я только и смог неуклюже отпрыгнуть в сторону. Увы, но я был недостаточно быстр. Магический вихрь настиг меня еще до того, как мое тело коснулось земли.
        Кроткий перекат - и я снова на ногах. Озадаченно оглядев себя, поднял голову. Ничего не произошло.
        - Старый сморчок все-таки снабдил тебя зельем, - сквозь зубы зло прошипела Хозяйка Аномалии.  - Это было понятно с самого начала, но все равно я должна была попытаться.
        Медлить больше нельзя. Я рванул вперед. Паучиха отреагировала мгновенно.
        - Хочешь поиграть? - усмехнулась она, показав острые клыки. - Давай поиграем!
        Мне навстречу кинулось сразу четыре твари. Таран разбросал их в разные стороны словно соломенных болванчиков. Появление Ыша, обвившего мое тело, Хозяйка Аномалии встретила аплодисментами. Она будто издевалась надо мной. Подначивала. Провоцировала.
        - Отличный экземпляр! - звонко выкрикнула она из-за спин новой волны монстров, несущихся в мою сторону.
        Я сцепил зубы. Меня уже когда-то называли экземпляром. Сейчас тот коллекционер кормит червей.
        Молния обездвижила и этих. Активировав дыхание ледяного голема, я создал на десять шагов вокруг себя сизое облако, замедляющее всех противников на семьдесят процентов и лишающее их маны.
        - Браво! - слышал я выкрики Паучихи сквозь морозную пелену.
        - Моя очередь, - буркнул я сквозь зубы и призвал сущность черного панцирника.
        Три тысячи единиц урона - это в лучшем случае. А если повезет критануть… Посмотрим, что ты скажешь на это. Тень гигантского жука понеслась в сторону Паучихи.
        - О! А это-то у тебя откуда?! - весело выкрикнула Хозяйка Аномалии.
        Судя по непринужденным ноткам в ее голосе, сущность панцирника, если и нанесла урон, то явно недостаточный. Сложилась странная ситуация. Ни она, ни я не можем нанести друг другу достаточный урон. Но я все равно в минусе. Теряю ману и время, а также сильные заклинания. А она в это время свободно и даже играючи посылает в бой своих слуг. Да еще и веселится, тварь!
        Ничего… Ничего… Мне бы подобраться поближе.
        Я двигался на пределе сил. Подныривал под мохнатыми лапами, уклонялся от сочащихся ядом жвал, разбрасывая по сторонам ледяные стрелы. «Шип» уже несколько раз вкусил крови монстров. Перед глазами несколько раз мигнули сообщения о победе и полученных трофеях.
        Ыш уже исчез, отдав мне всю свою защиту, равно как и аура болотника. На всякий случай, я активировал «благодать леса». Полторы сотни регенерации вмиг ускорили пополнение источника энергии.
        Щит хаоса решил не активировать. Что-то мне подсказывает, он не поможет против магии Паучихи. Жаль не осталось больше орбов. Думается мне, темная магия не пришлась бы ей по вкусу.
        Тем временем натиск тварей усилился.
        - Ты неплохо справляешься, древний! - слышал я подбадривающий женский голос. - Намного лучше, чем некоторые хваленые маги! Но давай-ка усложним задачу!
        Голос слышался издалека откуда-то слева, но благодаря «чутью сколопендры» я точно знал в какой стороне находилась моя цель. Паучиха была буквально в нескольких шагах от меня.
        - Пора, - рыкнул я, и, увернувшись от когтистой лапы стража, активировал полог невидимости Матери Чернокровов. И спустя мгновение призвал сущность Крушителя, создавшего вокруг меня магический непроглядный туман.
        - Хитро! - услышал я шипящий голос откуда-то справа, но Тварь была буквально в шаге от меня.
        На пределе своих возможностей я рванул вперед, огибая тела и конечности дезориентированных монстров.
        И неожиданно оказался рядом с Ней… Она стояла спиной ко мне и делала замысловатые пассы руками перед собой. Оставалось вытянуть руку и…
        Тварь резко обернулась. От красивой мордашки не осталось и следа. На меня смотрело что-то отвратительное. Многоглазое. Шевелящее кривыми жвалами. Вот значит ты какая! Старик был прав - Паучиха.
        Она, кажется, еще что-то сказала, но слов я не разобрал. Из ее уродливой пасти доносилось шипение и отрывистое пощелкивание.
        В моем источнике оставалось без малого две тысячи единиц маны. Как раз хватит на задуманное.
        Короткий шаг вперед. Касание.
        - Вы активировали заклинание «Испепеление»!
        - Вы атаковали Хозяйку Аномалии!
        - Вы нанесли критический урон 106 429!
        В следующий момент произошло несколько молниеносных событий. Тело Паучихи обуяло красно-рыжее пламя. На несколько коротких мгновений она превратилась в один гигантский огневик. Еще тогда, на плато, а потом и в «сонной» пещере я понял, почему у Хозяйки Аномалии нет там власти. Просто потому, что ее магия там бессильна.
        Шум гудящего пламени перемешивался с оглушительным яростным шипением. Легкий толчок - и меня словно невесомое перышко отбросило на несколько шагов от горящей твари. Этот полет, а за ним и приземление обошлись мне в полторы тысячи единиц жизни. В глазах на короткий миг потемнело. Грудь словно тисками сдавило. Яростно мотая головой, словно сбитый с ног кулачный боец, я приподнялся на локте и взглянул на Паучиху.
        Пламя, окутывавшее ее тело, уже исчезло, оставив после себя взбешенную и слегка обгоревшую тварь. Гневно шипя и стрекоча, она неслась сейчас на меня.
        Молнию, а за ней и таран, она проигнорировала. Равно, как и ледяную стрелу. Обычными стрелами можно даже не пытаться. В моем арсенале оставался последний козырь. Призвав сущность снежного упыря, я отстраненно подумал, что может быть все-таки надо было с самого сначала «зайти» с Дрожи Земли, создав тут локальное землетрясение. У меня ведь было достаточно маны тогда… Но землетрясение, да еще и в центре древнего леса… Где под моими ногами столетиями формировался слой из переплетенных между собой мощных корней… Нет. Вряд ли этот козырь «сыграл» бы так эффективно, как, например, в центре какой-нибудь горы или города. Думаю, я все сделал правильно. Хм… Правильно. Здесь это слово неуместно. Я сделал все, что мог. Наблюдая за тем, как сущность упыря серой тенью несется навстречу взбешённой паучихе, я лихорадочно соображал, что делать дальше.
        Может, действительно дать деру? В источнике еще осталось две сотни маны. Как раз чтобы призвать Обжору и активировать несколько раз молнию или таран. Даже с таким мизерным запасом я смогу попытаться сунуться к Месту Силы, о котором говорил Клык Тигра. И с чего я вдруг себе возомнил, что смогу тягаться с Первородной тварью?
        Стоп! Не время и не место давать волю сомнениям! Бой еще не закончен.
        Вопреки моим страхам, снежный упырь беспрепятственно, словно раскаленный нож в масло, вонзился в грудь Паучихи. Он мгновенно отнял тридцать пять процентов жизненных сил твари и заполнил мой источник жизни под завязку.
        Неожиданная атака на несколько секунд дезориентировала Хозяйку Аномалии, заставив ее покачнуться, чем я тут же воспользовался. Молния отвлекла ее внимание от удачно брошенных клещей. Но, увы, мои безотказные помощники в этот раз дали сбой… Правда, произошло кое-что другое.
        У меня появился неожиданный союзник. Сердце Леса.
        Видимо, я смог отвлечь на себя Паучиху настолько, что она на коротенький миг потеряла контроль над истинным хозяином этого места. Исполинское Древо атаковало мгновенно и беспощадно. Толстые корни, словно гигантские змеи, вырвались из-под земли и обвили тело своей мучительницы. Не обращая внимание на жалобный визг и шипение, они буквально в считаные мгновения разорвали ненавистную тварь.
        Отмахнувшись от сообщений о победе и наградах, я ошеломленно огляделся. Вокруг, куда ни глянь, из-под земли, выныривали хищные корни и набрасывались на бестолково метавшихся по поляне стражей аномалии. Спустя несколько минут, армия паучихи перестала существовать. Месть Сердца Леса свершилась. Наказание последовало незамедлительно.
        От увиденного на моем теле, кажется, каждый волосок встал дыбом. На фоне гнева древнего существа я ощутил себя махонькой и незначительной песчинкой. Куда там моим прежним врагам… Но, несмотря на это, благодаря именно этой маленькой песчинке, Сердце Леса снова обрело свободу.
        А в следующую минуту я понял, что оно может быть не только убийственно беспощадным, но и поистине щедрым.
        - Ликуйте!
        - Сердце Леса свободно от оков чужой воли!
        - Сердце Леса благодарит вас за помощь!
        Древо-исполин величественно качнулось, и в мою сторону медленно поползла огромная лиана. Неимоверным усилием воли я заставил себя остаться на месте. Пока лиана, словно гигантская змея, извиваясь, ползла в мою сторону, перед моими глазами пробежала вся моя жизнь.
        Наконец, она замерла в шаге от меня, и на камне, где еще меньше часа назад восседала бывшая хозяйка аномалии, появилось несколько предметов. Сделав несколько торопливых шагов, я склонился над камнем.
        - Поздравляем! Ваша награда:
        - Амулет «Друг Леса»
        - Семя «Сердце Леса» (3 шт).
        Описание артефактов прочитать не успел, за спиной кто-то кашлянул, явно стараясь привлечь мое внимание.
        Я обернулся. Леший. Цветет и пахнет. Причем цветет в буквальном смысле слова. В его бороде и в копне зеленых волос распустились десятки ярких цветов.
        - У тебя-таки получилось! - радостно провозгласил он.
        - Выходит, что так, - ошалело пожал плечами я. - Правда, если бы не…
        - Знаю, знаю, - перебил меня старик. - Для того ты и послан был сюда, милок.
        - Внимание отвлечь?
        - Именно, - не стал отпираться старик. - В одиночку с той поганью ты бы не справился.
        Я, хмурясь, почесал затылок.
        - А то, что в темную тебя использовал, так ты не серчай, - успокаивающе заговорил Леший. - Видит Великий Лес, я тебя много раз пытался отговорить…
        Я вздохнул и почесал затылок. Что есть, то есть. А предупредить о союзнике сложно было?
        Будто прочитав мои мысли, старик сказал:
        - Что уж вспоминать. Главное - жив остался! И с прибытком! Да еще и каким!
        Леший кивнул на камень, на котором лежали семена. Снова на лице улыбка, а в звериных глазах холод. У меня сложилось впечатление, что старик сам не ожидал, что Сердце Леса так отдарится.
        - Думаю, понимаешь, какая честь тебе оказана? - с металлом в голосе спросил он. - Такого на моей памяти еще не случалось.
        - Может быть это от того, что я особенный? - с насмешкой в голосе спросил я. - Вон та меня древним называла.
        - Да какой ты древний, - беззаботно отмахнулся старик. - Так, седьмая вода на киселе… Ты лучше скажи, что с семенами будешь делать?
        Как бы мне ни хотелось продолжить беседу о древних, я уже знал, что если Леший меняет тему разговора, значит, больше из него и слова не вытянешь.
        - Что-нибудь придумаю, - уклончиво ответил я. - Тебе-то какое дело?
        - Придумает он! - Леший был возмущен настолько, что с его бороды начали осыпаться недавно распустившиеся цветки.
        Вертясь вокруг камня с моей наградой, он был похож на всполошившуюся курицу-наседку. Я нарочно не прятал семена в рюкзак, хотел посмотреть на поведение этого хитрого перворожденного. Нужно отдать ему должное. Вертелся, кудахтал, но руками не трогал. Значит, не может отобрать у меня этот дар. Думаю, не последнюю роль в этом играет амулет дружбы.
        - Слушай меня внимательно! - торопливо стал говорить старик. - Великое Древо удостоило тебя небывалой чести - владеть его семенами! Если по твоей милости они попадут в руки недостойного, берегись! Скажу так, от леса тебе тогда лучше держаться подальше!
        Судя по стальным ноткам в голосе старика, все, что он говорил, было очень серьезно. Я уже и сам был не рад такой ответственности.
        - Владеть этим сокровищем, как великая ответственность, так и великое благо, - продолжал наставлять меня Леший. - Потом поймешь, о чем тебе сейчас толкую. Просто помни, рано или поздно семя должно попасть в землю и дать начало новому лесу. Сперва оно, как дитя неразумное, и набедокурить способно, и вред самому себе сотворить. Для этого и нужны хранители. Желательно мудрые и опытные.
        Говоря о качествах, которыми должны обладать хранители, Леший приосанился. Грудь колесом. Нижнюю губу оттопырил.
        - Потому и говорю тебе, что абы кому семя в руки не отдавай, - уже заметно успокоившись, сказал старик и напоследок наставительно добавил, глядя на меня из-под кустистых бровей:
        - Лес тебя упаси сделать семена предметом торга. Обиду нанесешь смертную.
        Кому именно, он не уточнил, но и ежу понятно - всему Лесу и его обитателям, как минимум.
        Странное дело, старик явно считал, что я не достоин такой награды, но попыток выманить у меня эти артефакты не предпринимал.
        Грустно наблюдая, как я прячу семена в рюкзак, Леший тяжело вздохнул и сказал уставшим голосом:
        - Ладно, иди за мной. Выдам тебе причитающуюся от меня награду. Да поторопись - у меня еще вон сколько дел… Наворотила она тут - будь здоров! А мне разгребать…
        Глава 23
        - Долго думал, чем тебя наградить, - приглушенный бубнеж Лешего вперемешку с каким-то шерудением и шелестом доносился из широкого дупла старого дерева.
        Ага, судя по твоему тону, никого ты награждать не собирался. Не рассчитывал ты, что я выживу.
        - Думал, думал и, вот видишь, Сердце Леса решило все за меня, - сказал старик, вылезая из дупла и отряхиваясь от прелых листьев и сухих веток. - Вот, держи. Твоя награда.
        На его ладони лежала обычная еловая шишка.
        - Внимание! Ты выполнил задание перворожденного!
        - Твоя награда:
        - Амулет призыва Хранителя леса.
        Я взял шишку двумя пальцами, словно это какая-то диковинка. За что тут же удостоился насмешки старика.
        - Ты чего, милок? - улыбаясь, спросил он. - Никогда шишек не видал?
        - Видал, - повторил я за ним. - Только эта ведь непростая.
        - А что, если бы была простая? - продолжал подначивать меня старик. - Что, если за твой подвиг мне бы вздумалось отдариться простой шишкой? На память, так сказать.
        Я промолчал. Старик явно сегодня не в себе. Злится. Вроде как и победа, а все равно не в духе. Думается мне, всему виной подарок Сердца Леса. Не может дед спокойно принять волю Древа. Отчасти я его понимаю. Я ведь, как ни крути, человек посторонний. Пусть уже друг, но от законов Леса далекий. А мне - бац! И такой подарок. Я было хотел показать старику Обжору, но, видя его настроение, передумал. Успею еще призвать братишку.
        И вижу, не от жадности старик бесится. Действительно о судьбе семян переживает. Они для него - существа живые. Сам сказал - малые дети.
        - Не переживай ты так, - проговорил я.
        Видимо, не такого ответа ожидал старик. Вон, как лицо вытянулось. Но он понял, о чем я. У него был такой взгляд, о котором еще говорят, мол, проникает в самую душу.
        Вдоволь наигравшись в гляделки, Леший устало махнул рукой.
        - Чему быть, того не миновать. Раз уж Древо отдало тебе семена, значит, разглядело в тебе что-то… И как сподобилось-то? От тебя ведь за версту Хаосом разит.
        - Не понял, - поперхнулся я.
        - Потом поймешь… - уклончиво ответил старик. - Сейчас о другом поговорим. Времени мало осталось. Скоро начнется…
        Я нахмурился. Совсем меня запутал, пень старый.
        - Сам можешь разглядеть, что я тебе дал? - поинтересовался Леший.
        - Вижу только то, что это амулет призыва Хранителя леса.
        - И все?
        Я кивнул.
        - Видать «разума» не хватило, - буркнул он себе под нос и уже мне: - Тогда слушай… Да на ус мотай. Когда найдешь подходящий лес, где можно посадить семечко. Либо тебе покажется, что ты нашел такой лес - сразу не торопись! Осмотрись. Принюхайся. Поброди по нему немного. К деревьям приглядись. К зверью… Чем старше лес - тем лучше. Он на первых порах поможет молодой поросли.
        - А причем здесь амулет?
        - Не перебивай, - буркнул старик. - Понравился лес? Не нашел ты в нем погани? Тогда можешь призывать хранителя. Только смотри, чтоб лес чистый был! Ты это сразу поймешь. У тебя амулет имеется. Он тебе поможет разобраться, что к чему.
        Я снова кивнул, давая понять старику, что внимательно его слушаю.
        - Так вот, - продолжил он. - Каков лес, таков и хозяин. Понимаешь?
        - Да.
        - Леший на твой зов вряд ли откликнется, - с сожалением в голосе произнес старик. - Мало нас осталось на этом свете. Но ежели Энт выйдет или Древолюд - тоже ничего. На худой конец - Боровик. Он, конечно, самый слабый из нашего брата, но должен справиться. Да и со временем рядом с будущим Сердцем Леса силенок поднаберется. Ну как? Понял что-нибудь?
        - Все понял, - заверил я его.
        - Ну, тогда давай прощаться, - тяжело вздохнул Леший. - Тебе здесь оставаться опасно. Да и не для твоих глаз тайны Леса-то. Сейчас начнется процесс обновления. Можешь под горячую руку попасть. Амулет не спасет. Иди с миром, милок.
        - Спасибо, дедушка, - поклонился я старику, а когда поднял голову, то увидел, что нахожусь уже на опушке Леса. Именно там, где мы впервые встретились с Лешим. А его самого и след простыл.
        Я видел, что лес меняется буквально на глазах. Деревья ходили ходуном. Кусты и трава мелко вибрировали. Из глубины чащи слышались душераздирающие вопли. Истинный хозяин вернулся. Пришло время наводить порядок.
        Я же в свою очередь поспешил прочь. Загостился - пора и честь знать. Пока бежал, вопли повторялись несколько раз. Жуткие звуки подстегивали бежать быстрее и быстрее.
        Остановился на берегу реки. Там, где делал последний привал несколько дней назад. Остановился и задумался. Что же это такое произошло? Страшно было так, будто меня преследовало несколько тысяч темных духов. Сердце бешено колотилось, вот-вот вырвется из груди. Несмотря на бег, весь покрылся холодным потом. Не иначе либо Леший, либо само Сердце Леса чем-то ментальным приложили. Хотя оповещений об атаке не было.
        Кстати, что там с источниками… Порядок. Маны под завязку.
        Пора сделать то, что уже давно собирался.
        - Хрн?!!
        - Братишка!
        Сказать, что Обжора был возмущен - это ничего не сказать. Он то и дело обиженно порыкивал и одновременно урчал от удовольствия.
        Я крепко вцепился в его шею и зажмурился. Кажется, на моих щеках появились слезы.
        - Хрн?
        - Удивлен? - хохотнул сквозь слезы я. - Да, я стал сильнее… Эх, братишка, мне ведь столько нужно тебе рассказать… Представляешь в этом мире нет маны! Источник можно пополнить только рядом с так называемыми местами силы. Пришлось постараться, чтобы тебя вернуть…
        Харн озадаченно рыкнул.
        - Конечно у тебя есть мана. Когда я тебя отозвал, твой источник был почти полон…
        - Хрн, - настойчиво рыкнул Обжора.
        - В каком смысле она продолжает пополнятся?
        Я ошеломленно открыл характеристики Обжоры и увидел, что его источник действительно постепенно пополняется.
        - Как такое возможно? - прошептал я и заглянул к себе. - Мой снова полон…
        Я задумчиво взглянул в ту сторону, где когда-то был Черный лес и почесал затылок.
        - Нет… - покачал головой я. - Мы уже слишком далеко от Древа. Если бы мы находились в самом лесу, еще куда не шло. Но сейчас… Здесь… Что-то не вяжется.
        Обжора ободряюще боднул меня своим бронированным лбом.
        - Погоди-ка, - до меня вдруг дошло.
        Дрожащей рукой я полез в рюкзак и достал семена Сердца Леса.
        - Не может быть, - прошептал я. - Получается у меня сейчас в кармане целых три места силы? Бред какой-то…
        Обжора фыркнул.
        - Это легко проверить, - уверенно сказал я и подошел к небольшому камню поросшему коричневым мхом. - Смотри!
        Сказав это, я положил все семена на булыжник, а сам отошел в сторону на десять шагов.
        Амулет Гуннара исправно отрапортовал, что обнаружены сразу три места силы. Я, все еще не веря своим глазам, дабы окончательно убедиться, скомандовал проложить маршрут. Появившаяся перед глазами стрелка тут же указала на камень с семенами.
        Когда первый шок прошел, и я снова начал соображать более или менее адекватно, мне пришло в голову снова заглянуть в наши с Обжорой источники. Ни в его, ни в мой маны более не поступало.
        - Что из этого следует? - пробормотал я, пряча семена в рюкзак и наблюдая, как поступление маны возобновилось. - У меня теперь не будет перебоев с маной.
        У Обжоры, кстати, тоже, и это вполне логично. Мы с ним связаны магической связью. Осталось узнать радиус действия этого эффекта. Эх! Жаль «разума» не хватает чтобы прочесть описание семян. Уверен, я бы там много интересного вычитал. Правда, не стоит забывать слова Лешего о том, что рано или поздно семена должны упасть в землю. Использовать их таким образом, значит, злоупотреблять их природой. Старик дал мне ясно понять, что меня ждет, если угроблю дар леса.
        Следующий час я подробно рассказывал Обжоре о своих приключениях. Бой с паучихой пришлось пересказывать несколько раз. Обжоре была интересна каждая деталь. Он сперва изобразил обиду из-за того, что я не призвал его раньше. Но мои объяснения о ментальной магии Хозяйки Аномалии быстро охладили его пыл.
        Пока говорил, отстраненно думал о своем питомце. Странное явление эти амулеты призыва. Несмотря на то, что прошло больше месяца с того дня, как я отозвал харна, сегодня он появился будто прошла минута с момента нашего расставания. Правда, несмотря на достаточное количество энергии в источнике, Обжора, впрочем, как и всегда, был голоден. Поэтому, закончив свой рассказ, я отпустил его на охоту. Пусть разомнется, а я пока обустрою временный лагерь.
        Спустя некоторое время, уже сидя на самодельном лежаке из пушистых веток, я разбирался с оповещениями системы, которые буквально сыпались на меня во время и после боя с Паучихой.
        Количество убитых мной стражей удивило. Всего девятнадцать. Хотя в горячке боя казалось, что я сражаюсь как минимум с тысячей врагов! Мда… Как любила говаривать моя матушка: «У страха глаза велики».
        В итоге, получилось добыть девятнадцать рун, несколько десятков эликсиров аномалии и шесть аур. Увы, но ауры выпадали неравномерно. А те, что когда-то принадлежали магам, так и вовсе ни одной. И это несмотря на то, что на моем счету было три убитых паука.
        Правда, мне повезло в другом. Удалось повысить умение «Клинок возмездия» до шестого уровня. Все убитые мной стражи были когда-то гвардейцами Изумрудного леса.
        После повышения уровня умения, дополнительный урон клинковым оружием вырос до пятидесяти пяти процентов, а крит до шестидесяти пяти. Теперь моя «Стрекоза» не безобидный складной нож, которым резать можно было только серый мох да «обозначать» урон после атак Обжоры. Теперь она и сама уже может дел натворить. Эх, жаль родители не дожили… Вот бы порадовались за меня сейчас…
        Разобравшись с аурами, я приступил к изучению самого интересного. К наградам за победу над Паучихой. Начиная чтение первого оповещения, я примерно догадывался, чем порадует меня капризный Рандом, но все мои предположения и в какой-то степени ожидания пошли прахом. Богу случая удалось меня удивить.
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Теназира Сиятельного! Вы победили Первородное существо!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Капля крови Первородного (5 шт).
        - Сердце Первородного (1 шт).
        Жадно вчитываясь в описание новых трофеев, я чувствовал, как начинают потеть мои ладони. Хотя, готов поклясться чем угодно, ранее за собой такой неприятной особенности не замечал.
        Уставившись на небольшой хрустальный флакончик с темно-фиолетовой жидкостью, я глупо улыбался. Сейчас в моих руках было настоящее сокровище, в описании которого говорилось, что одна капля этого вещества способна полностью исцелить любую неизлечимую болезнь. Другими словами, одна эта капля может сделать меня не просто состоятельным человеком, нет… Она способна сделать меня сказочно богатым. Все зависит от того, кто будет покупателем.
        Вдоволь намечтавшись о будущей безбедной жизни, я приступил к осмотрю следующего артефакта. Увы, но здесь меня ждало разочарование. Уровня моего «разума» явно не хватало для прочтения его описания. Повертев в руках небольшой кристалл лилового цвета, я со вздохом сожаления вернул его в рюкзак. Наверняка что-то очень ценное. Шутка ли, настоящее сердце Перворожденного! Непростой артефакт. Ох, непростой…
        - Продолжим…
        - Внимание! Небеса благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Шема Забияки! Вы победили Высшего Хаосита!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Манускрипт «Единение с Хаосом».
        - Внимание! Небеса благоволят вам! Вы совершили легендарный подвиг! Вы победили Дзёре-гумо!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Маска Дзёре-гумо (частично повреждена).
        Так вот значит, кто была Хозяйка Аномалии. Дзёре-гумо… Древнее чудовище. Паучиха-оборотень, являющаяся в облике прекрасной девы и пожирающая людей. То-то у меня было странное чувство, будто я уже когда-то слышал о кровожадной паучихе в облике женщины.
        Впервые я услышал о ней от одноглазого Хатри, старика, жившего на соседней улице в доме своего сына Торва. Хатри имел слабость к элю. Мог в одно горло осушить не один десяток пинт.
        Когда он напивался, в отличие от большинства своих собутыльников, становился очень добрым и разговорчивым. О нем разное говорили… И каторжником называли, и висельником. Но нам больше нравилась история в его собственном исполнении. Где Хатри представал перед нами, публикой карапузов, где самому старшему было лет восемь, бывалым пиратом. Старик знал много историй и легенд. Некоторые из них, самые страшные, были о Дзёре-гумо. Кто бы мог подумать, что калека Эрик Бергман когда-то сойдется со сказочной тварью в бою. И самое главное - не только выживет, но и выйдет из этого боя победителем.
        Осмотр я начал с маски. Ожидал снова увидеть жуткую морду паучихи, но на удивление, маска олицетворяла другую ипостась Твари. Ее, так сказать, человеческий облик. А если быть точным, то часть облика. По какой-то неведомой мне причине, маска была небрежно расколота. Та часть, что досталась мне закрывала большую часть лба, левый глаз и соответственно левый висок. Нос, рот, подбородок, обе щеки и почти вся правая часть лица оставались свободными. Откровенно говоря, эту штуковину и маской-то не назовешь. Внешне артефакт, скажем честно, не впечатлял. А вот описание заставило поволноваться…
        МАСКА ДЗЁРЕ-ГУМО (ЧАСТИЧНО ПОВРЕЖДЕНА).
        - Тип: Именной магический артефакт.
        - Вид: Уникальный.
        - Описание:
        - Малая часть древнего уникального артефакта, созданного Зоги Одноглазым. Большая часть маски считается утерянной во время Битвы Стихий. Но даже в малой части маски содержится сила древнего существа.
        - Особый эффект:
        - Надев маску, носитель способен временно взять под свой полный контроль сразу пять неразумных существ.
        - Минимальные требования к носителю:
        - Воля: 100
        - Интеллект: 80
        - Разум: 20
        - Условия успешного действия:
        - Разум цели: 0.
        - Воля цели: Не выше половины от показателей характеристики «Воля» носителя. Важно помнить, что Воля нескольких целей суммируется. Сумма не должна превышать половину от показателей характеристики «Воля» носителя.
        - Расходует 2000 единиц маны (на каждое существо).
        - Примечание:
        - Время действия 30 минут.
        - Радиус активации 20 метров.
        - Артефакт можно использовать не чаще, чем 1 раз в 10 суток.
        - Примечание:
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Так вот, значит, как это работает. Смущает только «ноль» в ограничениях по «разуму». Не ошибусь, если предположу, что будь артефакт целым, меня бы ожидало больше интересных сюрпризов. Но даже в таком виде - это по-настоящему мощное оружие.
        Дальнейший осмотр трофеев пришлось отложить на потом. Обжора вернулся с охоты. Судя по довольной морде - поохотился удачно. Не удивлен. Харн с его показателями смело может претендовать на роль царя местного зверья. Эх, ему бы еще как-то волю бы поднять…
        Должен заметить, приближение Обжоры я почуял только потому, что у нас с ним неразрывная связь. Все эти трансформации, которыми я обзавелся за последние недели, харну на один зуб. Кстати, об этом… Перед уходом надо немного уменьшить поголовье мутантов вокруг Озерного.
        Вспомнив о Ласке, я тяжело вздохнул. Обжора, пивший воду на берегу реки, почуяв мое настроение, поднял чешуйчатую голову и вопросительно заурчал.
        - Я не смогу просто так уйти… Мне необходимо знать, что у них все в порядке. Понимаешь?
        Обжора фыркнул в ответ и опустил башку к воде.
        - Кроме того, я не знаю, добрались ли они…
        Харн, утолив жажду, сыто зевнул. Затем приблизился к моей лежанке и окинул ее оценивающим взглядом.
        - Даже не думай, - усмехнулся я.  - Это мое место. Чуть глаза себе не выколол, пока собрал все эти ветки. Так что ложись где-нибудь в другом месте.
        Обжора почти по-человечески вздохнул. Он улегся прямо у моих ног и начал вылизываться.
        - О! - я хлопнул себя по лбу. - Как я сразу не вспомнил. Смотри, что я для тебя купил.
        Сказав это, я достал из рюкзака скребок. Харн на мгновение отвлекся и недоверчиво посмотрел на незнакомый предмет.
        - Не боись, - улыбнулся я. - Сейчас испытаем.
        В следующие несколько минут я превратился в раба одного хитрого кошака. Он с удовольствием подставлял бронированные бока, а я обреченно очищал с его чешуи весь тот мусор, что он умудрился собрать во время охоты. Но результат стоил того. Обжора был счастлив. Его источники жизни и энергии восстановились на двадцать процентов. Плюс скребок действительно отлично очищал чешую от грязи. Спустя несколько мгновений, он уже спал мирным сном.
        - Спи, братишка, - прошептал я и легонько похлопал его по массивной шее. - Хех… Представляю глаза Ласки, когда она тебя увидит.
        Глава 24
        На следующий день, прежде чем двинуться в путь, я занялся усилением Обжоры. Чем, естественно, его очень обрадовал. Не пойму, почему не додумался сделать это еще вчера вечером. Видимо, всему виной эмоции. Долгая разлука, долгожданная встреча…
        Решил начать с алмазных скрижалей. А именно скрижалей сопротивления. Еще по школьным урокам знаю - это довольно редкие и ценные артефакты. Суть сопротивления сводится к тому, что оно влияет на шанс успешно противостоять физическим или магическим атакам соперника. «Сопротивление» - характеристика многогранная и малоизученная. По крайней мере, моя преподавательница, мадам Эталия, знала о ней немного. Единственная лекция, которую она нам прочитала по этой теме, сводилась к тому, что всякое сопротивление без должной прокачки и при высоких показателях определенных характеристик противника может быть сломлено. В этом я уже успел убедиться на своей шкуре.
        С ментальной магией все понятно. Там правит балом «воля». А вот, к примеру, магия хаоса здорово пострадала от магии огня. Вон как я шарахнул по Паучихе испепелением. Огонь, в свою очередь, подавляется водой… Зато магия Сердца Леса и Лешего, видимо, как раз страдает от хаоса. Не зря старик предупредил меня о хаосе. Вероятно, он имел в виду тот манускрипт, полученный мной за победу над Паучихой, и который мне так и не удалось прочитать по причине низких показателей «разума». Кстати, эта характеристика, следующая в очереди на повышение.
        Что касается Обжоры… Ему удалось открыть три ветки сопротивления. Магии огня, хаоса и ментальной магии. Открывал алмазными скрижалями, которые давали по пять единиц, и уже добивал, так сказать, серебряными. По единичке за каждый уровень, кстати, поднятый до восемнадцатого.
        Решение поднять сразу три уровня Обжоре пришло само собой. Благо серебрушек, которые мы добыли в змеином логове для этого, было достаточно.
        Первым делом, что уже превратилось в некий ритуал, я повысил все характеристики, влияющие на выживаемость харна. А сам Обжора затребовал максимальной прокачки атакующих умений. Расход энергии, естественно, вырос, но это стоило того. Укус с «силой» в двести тридцать единиц выдавал урон в почти три с половиной тысячи. И это без крита. Обжора, не без моей помощи, постепенно превращался в опаснейшего монстра, справиться с которым будет ой как непросто. Чему я был безмерно рад!
        К слову, я уже предупредил его о слабости местных жителей. С его показателями силы неровен час пришибет кого-нибудь случайно. А потом объясняй, что это не со зла. Со мной ведь у него как-то получалось контролировать свою силу. Значит, и с другими получится. Но только с теми, кто этого заслуживал.
        К перспективе заиметь себе ядовитые шипы какого-то прыгучего мутанта, Обжора отнесся с интересом. Ему вообще нравилось все, что касалось нанесения урона. Таким образом, харн обзавелся своей первой трансформацией.
        Правда, после активации кристаллов, как и ожидалось, ничего не произошло. Всего-то полторы единицы. Как минимум понадобятся несколько десятков этих камней, чтобы проявился эффект. Но Обжора был рад и этому. После рассказа о Городе Теней, где находился наш портал, глаза харна еще долго блестели. Хех… Этот взгляд мне знаком. Ничего хорошего тамошних обитателей не ждет. Хотя, кто знает, что за монстры водятся в том городе? Мы с Барсуком, считай, побывали только на его окраине.

* * *
        К стенам Озерного мы вышли к вечеру шестого дня. Расположились на опушке небольшой рощицы и принялись наблюдать. В поселение я решил зайти ночью. Можно было идти прямо сейчас. Под пологом невидимости меня там никто бы не заметил, но, справедливо рассудив, что не будет лишним сперва осмотреться, остались ждать у леса.
        Всю дорогу Обжора только и делал, что восхищался этим миром. Делал он это по-своему, по-звериному. Грозно рычал и метил территорию, давая понять местным хищникам, что в этих краях появился новый царь зверей.
        Должен заметить, все его посягательства на местный звериный «трон» были абсолютно обоснованными. Не считая стражей аномалии, самыми опасными тварями, виденными мной здесь, были чернокрылы из Города Теней. Но раз уж я на пару с Барсуком справился с одним из них, при этом практически не используя магию, то для Обжоры те летуны, что та стая пугливых голубей.
        Могущество пьянило моего питомца. Да чего греха таить, я и сам был счастлив снова обрести доступ к моим заклинаниям.
        - Вроде бы тихо, - прошептал я, бесшумно появившемуся сбоку Обжоре. Харн, только что вернувшийся из разведки, утвердительно рыкнул.
        Воины на стенах начали зажигать факелы.
        Любопытно, они там уже знают, что их вождь и все его приближенные погибли? Если да, то кто сейчас управляет племенем? Кажется, Барсук упоминал о старшем брате Быка. Говорил, мол, тот всегда был в тени своего младшего брата. Кстати, такие люди для меня всегда были загадкой. Никогда не знаешь, чего от них ждать. О таких мой отец говорил: «В тихом омуте зловредный баг проживает».
        О том, что Барсук сумел вывести девушек из-под удара, мы уже знали еще несколько дней назад. В моем рюкзаке было несколько вещей из дома моего друга. По их запаху Обжоре не стоило труда взять след беглецов.
        Как я и предполагал, Барсук вернулся домой, его следы привели нас точнехонько к Озерному. Правда, где-то на третий день пути следы копыт двух лошадей из тех, что мы купили у табунщика, отделились от основного следа и ушли на северо-восток. Похоже, некоторые, а именно, как позднее выяснилось по следам, четыре девушки отправились в родные поселения.
        Девятилетняя девчушка, если не ошибаюсь, Ласка называла ее Синичкой, продолжила путь в Озерный. Следы ее маленьких ступней почти всегда были рядом со следами Ласки. Видать, девочку в ее родном племени уже никто не ждал.
        Если честно, я мог бы и не соблюдать все эти предосторожности. Войти в поселение в открытую. Сейчас, с моими магическими щитами, мне вряд ли угрожает опасность. Аура Болотника и сущность Ыша в сумме обеспечивали меня без малого тридцатью тысячами «защиты». И это без учета поистине жемчужины моей коллекции - Щита Хаоса.
        На пятом уровне это заклинание создавало вокруг меня магический щит в восемь десятков тысяч единиц. Кроме того, я мог поделиться этой защитой с пятью союзниками. Правда, союзники получали всего по пять процентов, но это немного-немало по четыре тысячи единиц. Имелась и ложка дегтя. Как без неё. Вернее, даже две…
        Атакующие заклинания магии огня били по такому щиту в три раза сильнее. Плюс удвоенный шанс критического урона. Кроме того, грабительский расход маны. Пять тысяч единиц с перезарядкой в сутки. При объемах моего источника это не смертельно, но больно…
        Так что, закрывшись хотя бы одним из таких щитов, я, не рискуя, мог бы войти в поселение. Вот только была одна загвоздка. Известна ли моя роль в случившемся в ту ночь на берегу нынешним хозяевам Озерного? Если да, тогда, кто я для них сейчас?
        Если враг, тогда я бы не хотел усложнять жизнь моим друзьям своим присутствием. Она у них сейчас наверняка не сахар. Барсук и Ласка, по сути, нарушители закона. Они пошли против воли князя. Плевать, что в том побоище участвовали не только они. Вряд ли следующий посланник князя, которой, несомненно, придет уже с отрядом многочисленнее будет разбираться. Он придет карать преступников.
        Собственно, это главная причина, по которой я решил задержаться в этом мире. Я не мог бросить моих друзей на произвол судьбы… Не мог бросить Ласку…
        Когда, наконец, уже достаточно стемнело я отозвал Обжору, набросил на себя полог невидимости и двинулся к воротам. Залезть на стену с моей ловкостью не составило особого труда. Стоявший неподалеку стражник даже ухом не повел, хотя я точно видел, что он морф. Не с его чутьем с пологом тягаться.
        Шагая по знакомым улочкам, ныряя в переулки, я ощущал некую напряженность. Некогда многоголосый и живой Озерный превратился в молчаливый и пустынный город. Словно вымерли все. Хотя я точно знал, что все живы. Просто попрятались по домам. Вижу, вон ставни наглухо заколотили. Народ будто готовится к чему-то. Патрули повсюду. Знают, значит… Да и глупо было бы думать, что за это время никто не сообщил о случившемся. Правда, остается под вопросом отношение к участию Черного Быка и его своры в прошлом конфликте. Поддерживают ли своего вождя местные или же наоборот считают предателем, выступившим против соседей.
        Тут ведь как… Насколько я понял из разговоров моих союзников, с которыми мы плечом к плечу сражались в ту ночь, в озерном крае обитают несколько крупных племен. И все они живут друг с другом в мире и согласии. Бывают разногласия. Но они решаются на специальных сходах. В общем, кое-какие договоренности о ненападении соблюдаются. Немаловажную роль в этом играет тот факт, что у каждого обитателя озерного края имеются родичи в разных племенах. Барсук с Лаской, можно сказать, исключения.
        В разговорах с Барсуком я искренне недоумевал, почему при таком высоком уровне сплоченности племена безропотно терпели княжеские поборы. Правда, это скорее напоминало грабеж. По-другому это никак не назовешь. А об этом варварском Отборе я вообще молчу. Хотя в моем мире и не такое случается…
        Барсук на это если и возражал, то очень вяло. Он вообще не ожидал, что члены его семьи будут участвовать во всем этом. Зажиточный и уважаемый в племени охотник-отец… О каком Отборе могла идти речь?
        Вот и конек крыши знакомого дома. Уже на подходе к жилищу моих друзей, я понял, что здесь что-то произошло. Повсюду валялись какие-то доски, рваное тряпье, пучки грязной соломы… Вон, кажется, обломок стрелы. Мое сердце похолодело… Ладони сами собой сжались в кулаки. В следующую секунду мои внутренности будто обожгло огнем. Я был готов прямо сейчас уничтожить весь этот жалкий городишко!
        Я ускорился. Приблизившись к воротам дома, остановился. Закрыты на засов. Дом внешне тоже цел. Это обнадеживало. Ярость, охватившая мое сердце, постепенно отпускала.
        Заглянув в щель между бревен забора, я увидел на крыльце здоровенный завал из мебели, бочек и ящиков. С любопытством рассматривая нелепую конструкцию, я, наконец, заметил знакомую вихрастую шевелюру. Голова Барсука торчала из-за массивного кухонного стола, треснувшего практически пополам.
        Облегченно улыбнувшись, я аккуратно перелез через забор. Сделав несколько шагов в направлении этой несуразной крепости, я намеренно задел носком сапога старое корыто, которое сиротливо валялось у самых ворот.
        Нужно отдать должное Барсуку, на шум он отреагировал моментально. Зло вжикнувшая стрела пронеслась буквально в дюйме от моего виска. Бил на звук. Отличный выстрел. Вот что значит - сын охотника.
        - Я уже все сказал! - зло произнес он из-за завала.  - Это мой дом! Это моя земля! Я никуда не уйду! Каждого, кто попытается напасть, ждет смерть!
        Сместившись вправо, под прикрытие столба, который придерживал навес рядом с курятником, я демонстративно прокашлялся и, улыбаясь, произнес:
        - Дружище, а ведь я тебе уже говорил, что с такими соседями и врагов не нужно!
        Вопреки моим опасениям, Барсук стрелять не стал.
        - Эрик?! - ошарашенно выкрикнул он.  - Это правда ты?
        Выйдя из-за столба, я сделал несколько шагов вперед и убрал полог невидимости. М-да, вид вытянувшегося лица друга я запомню надолго.
        - Это правда ты? - все еще не веря своим глазам, повторил Барсук.
        - Эрик! - радостный крик выскочившей из двери Ласки привел ее брата в чувство.
        Ловко перебравшись через завал, девушка уже бежала в мою сторону. Как всегда, легкая и свежая. Сделав несколько порывистых шагов навстречу, я замер на месте. Во рту враз пересохло. Сердце рвалось из груди. Я снова вижу ее лицо. Ее глаза…
        - Жив! - выдохнула она, остановившись буквально в шаге от меня.
        Всего одно слово… Но этот взгляд! Как много он сказал мне. В нем было все! И радость, и облегчение, и мольба… Было и еще кое-что в ее взгляде, но, увы, мне так и не удавалось распознать, что же это… Это было что-то новое. Оно заставляло сердце колотиться быстрее. Заполняло душу чем-то теплым, мягким. Но в тоже самое время щемящим и ноющим. На меня еще никто и никогда так не смотрел.
        - Хвала небесам - жив, - приглушенно прошептала она и несмело коснулась своей горячей ладошкой моей щеки.
        Я, боясь пошевелиться, впитывал волны тепла, наслаждаясь каждым мгновением нового неизведанного доселе чувства. Окружающий мир перестал существовать. Будто и не было его вовсе. А была только она…
        Я бы хотел, чтобы этот миг длился вечность, но, увы, магия была разрушена.
        - Ну-ка, сестренка, посторонись! - радостно провозгласил Барсук и крепко обнял меня. - Выжил-таки! А мы, видишь, в осаде…
        Я, слегка сбитый с толку его напором, рассеяно оглядел двор и кивнул. Краем глаза заметил, что Ласка тоже смущена.
        - А где Синичка? - спросил я первое, что взбрело мне в голову в этот момент.
        - Так спит, - кивнул Барсук на верхние окна дома.
        А потом, прищурившись, спросил:
        - А откуда ты знаешь, что она с нами? И почему о других девушках не спрашиваешь?
        - А зачем мне спрашивать? - постепенно беря себя в руки, уточнил я. - Мне и так известно, что вы с ними разделились еще на полпути.
        - Никак следы научился читать? - усмехнулся Барсук.
        Он прекрасно помнил, что следопыт из меня никакой.
        И, не дав мне ответить, продолжил:
        - Пришлось отпустить их. Да еще и лошадей дать. Ты уж не серчай…
        Я небрежно отмахнулся. Уже как-то подзабыл, что у меня здесь кое-какое имущество есть.
        - Они сказали, что родичи потом лошадей пригонят, - продолжал оправдываться Барсук. - Хотя, думается мне, что им сейчас не до лошадей будет. Видишь, как нас тут встретили…
        - А ты думал, что будет как-то по-другому? Ты ж поперек воли князя пошел.
        Барсук хмыкнул и покачал головой.
        - Удивлен, что вы еще на свободе, - продолжил я.
        - Так пытались, - надулся от важности Барсук. - Но я в своем праве. Да и без вождя и его ближников такие дела не решаются. А его братец, как был мямлей, таким и остался. Пришел тут пару дней назад… Все грозился, что воинам приказ отдаст.
        - И что?
        - А то… Народ на мою сторону встал. До смертоубийства не дошло, но шуму было будь здоров. Теперь все вождя ждут. Правда, что-то его долго нет…
        - И не будет, - сказал я. - И ближников его тоже не ждите. Полегли они все на том берегу.
        - Уверен? - серьезно спросил Барсук.
        - Да, - коротко ответил я и многозначительно посмотрел на друга.
        Я видел, что Ласка тоже все поняла, но отторжения в ее взгляде не заметил.
        - Туда им и дорога, - хмуро буркнул Барсук. - А посланник князя?
        - Мертв.
        - Значит, жди беды, - почесал затылок Барсук. - Такой обиды князь не спустит.
        - Там все намного сложнее, - ответил я.
        Барсук хотел было еще что-то спросить, но Ласка остановила его.
        - Ты так и будешь гостя на пороге держать? - уперев руки в боки, заявила она. - Может, сперва в дом пригласишь, накормишь, а потом и продолжишь расспрашивать?
        Барсук виновато крякнул и, хлопнув ладонью себя по лбу, сказал:
        - Не серчай, Горец! Я тут совсем одичал! Проходи в дом, гость дорогой! Сейчас тебя Ласка покормит, а поговорить мы и завтра можем. Мне еще вахту ночную нести…
        - Благодарю за приглашение, - кивнул я. - Но хочу предупредить - я не один.
        - А кто с тобой? - начал озираться Барсук.
        - Помните, я как-то рассказывал о моем помощнике? - улыбаясь, спросил я.
        Барсук медленно кивнул.
        - Это тот, который помогал тебе монстров убивать?
        Ласка замерла. В ее глазах читались интерес, нетерпение и, кажется, предвкушение.
        - Он самый, - ответил я и активировал амулет призыва. - Вы только не бойтесь. Он очень умный и преданный. Мои друзья - его друзья. Братишка, выходи, только потихоньку…
        Харн, выполняя мою просьбу, сделал медленный шаг из тени. По мере того, как его бронированная туша появлялась из темноты, выражения на лицах Барсука и Ласки менялись с пугающей скоростью. Как по заказу, туча, закрывавшая луну, отползла немного в сторону, и на землю полился мягкий серебряный свет. Мрак рассеялся, и огромный чешуйчатый зверь предстал во всей своей первобытной красе. Я на короткое мгновение даже сам невольно залюбовался.
        - Знакомьтесь, - сказал я, остолбеневшим от изумления друзьям.  - Это Обжора!
        Глава 25
        Когда мы, наконец, вошли в дом, Ласка улизнула на кухню готовить ужин, а мы с Барсуком остались в столовой. Между нами чувствовалась некая неловкость. Мой товарищ то и дело с опаской поглядывал в сторону входных дверей, где пожелал остаться Обжора. При этом Барсук не очень удачно пытался подобрать тему для разговора. Что-то говорил невпопад, смущенно улыбался, затем, злясь на самого себя за свою растерянность, хмурился.
        Пока друг пытался прийти в себя после увиденного, я молча сидел на скамье и тактично улыбался.
        Фигурка Ласки то и дело мелькала в проходе. Из кухни доносился звон и грохот посуды. Похоже, девушка растеряна не меньше, чем ее брат. Иногда я замечал ее взгляды, брошенные на меня тайком. Всякий раз они были разные. Страх… Неверие… Интерес… Иногда она смотрела на меня так, будто видела впервые. А иногда - будто знала всю жизнь.
        Я понимал моих друзей. Они, увидев Обжору, наконец, осознали, с кем имеют дело. Правда, частично. Но эти пробелы я намеревался восполнить прямо сейчас.
        Наконец, стол был накрыт, и мы приступили к еде.
        - Как всегда великолепно! - восхищался я пирогом с грибами.
        Еда - моя слабость. Только здесь, в этом мире я смог в полной мере насладиться всеми вкусами.
        - Кстати, - обвел я взглядом богатый стол. - Несмотря на осаду, вы неплохо питаетесь.
        Барсук хохотнул и переглянулся с сестрой. К другу постепенно возвращалось самообладание.
        - Осада осадой, а серебро все любят, - хмыкнул он.
        - Значит вам продают еду тайком?
        - Ага, - усмехнулся Барсук и потряс кошелем, который тут же отозвался характерным позвякиванием. - Причем наперегонки.
        - Узнаю Озерный, - хмыкнул я.
        - Только долго мы так не протянем, - вступила в разговор Ласка.
        Барсук отмахнулся.
        - Скоро им будет не до нас. Как узнают о смерти вождя, тут такое начнется…
        - А потом? - возразила Ласка. - Кто бы ни пришел к власти, нам с тобой жизни не дадут. Мы пошли против воли князя. Никто не захочет ссориться с князем. Да еще из-за жалких сирот. Кроме того, родичи погибших воинов, ушедших с вождем, будут считать нас врагами.
        - Все намного сложнее, чем кажется, - сказал я.
        - Что ты имеешь в виду? - спросил Барсук.
        - Я не знаю, чем был ваш Отбор раньше, но сейчас отобранные являются кормом.
        - Как это?! - выдохнул Барсук.
        Пришлось отложить наколотый на вилку овощной рулетик и пересказывать разговор с посланником князя.
        - Я слышала обрывки разговоров, там, на ладье, но не верила… - Ласка побледнела. - Думала, нас специально запугивают. Значит, это все правда…
        - Вы сейчас должны четко осознать простую истину, - добавив твердости в голос, сказал я. - Вы не преступники. Подозреваю, что раньше Отбор был нужен для того, чтобы пополнять ряды княжеской дружины, а также его челяди. Скажу больше, наверняка есть сотни примеров того, как отправленные из родных племен люди возвращались потом домой разбогатевшими. Но сейчас все по-другому. Ваш князь давно предал вас. Он отдает своих подданных пришельцам из другого мира.
        - Что им нужно в нашем мире? - дрожащим голосом спросила Ласка.
        - Посмотри на него, - сказал Барсук, указывая правой рукой в мою сторону. - Даже без доступа к своей силе он мог на равных сражаться с сильнейшими воинами нашего племени. И непростыми воинами, а измененными…
        Ласка машинально повиновалась и наши взгляды встретились.
        - Ты видела его зверюгу?! - продолжал тем временем Барсук. - Его ручной монстр может с легкостью вырезать весь наш город. Они здесь, чтобы править нашим миром. Признайся, Эрик, ведь я прав?
        Я, не отводя глаз от лица девушки, спокойно произнес:
        - Ты прав. А по поводу моего зверя… Я уже думал об этом. Если дать приказ Обжоре, утром не останется ни одного врага вашей семьи.
        Ласка слегка вздрогнула.
        - Я слышал возглас Могильщика, там на рынке. Когда ты зашел в его шатер… - Барсука прорвало. - Он крикнул, что такому, как ты, ничего не стоит сровнять этот городишко с землей! Я вру?
        - Нет, не врешь, - ответил я.
        - Ты можешь? - бледнея, тихо переспросила Ласка.
        - Могу, - кивнул я.
        Страх, копившийся в сердцах моих друзей, начал прорываться наружу. Я знаю, каково это, быть беззащитным.
        - Но так было не всегда, - взглянул я на Барсука. - Еще несколько месяцев назад я мог умереть от одного неосторожного удара. Излишне сильного хлопка по плечу или крепких отцовских объятий. У меня не было друзей. Меня считали уродцем и калекой. Проклятым… - Кивнув на стол, я продолжил: - А о такой еде я мог только мечтать.
        Затем я начал рассказывать. Сперва медленно, подбирая слова. О себе, о родителях, о детстве. Я видел, как меняются выражения лиц друзей с каждым сказанным мной словом. Когда рассказывал о гибели Кроша и Весельчака, Ласка плакала, а Барсук хмурился и тяжело вздыхал. Подземелья Кривых гор, встреча с Обжорой, плен у мастера Чи, освобождение Ми, Каменный лес… Я рассказывал, иногда доставая из рюкзака некоторые предметы. Барсук сперва с опаской, но потом, осмелев, уже подолгу всматривался в артефакты. Видимо, пытался разглядеть невидимые ему числа и описания.
        О моих приключениях в Черном лесу они слушали с особым интересом, буквально проглатывая каждое слово. И это понятно. Одно дело - слушать о далеком незнакомом мире, но совсем другое - о том, что происходит буквально у тебя под носом. Тем более о местной страшилке.
        Так за разговором мы не заметили, как начало светать.
        - Значит, Черный лес уже более не черный? - уточнил Барсук.
        - Верно, - кивнул я. - Теперь можешь смело называть его Изумрудным. Только от походов в те места я бы на твоем месте воздержался еще на какое-то время.
        - Да я и не собирался… - отмахнулся Барсук. - Мне и так проблем хватает.
        - Кстати, о них… - сказал я. - Как вы смотрите на то, чтобы перебраться в другое племя? Ласка права - здесь вам жизни не будет.
        - Это куда, например?
        - Например, к островитянам… В Сосновку… Большая часть восставших были именно оттуда. Наверняка они уже разобрались со своим вождем и взяли власть в свои руки. Там нас хорошо встретят.
        Барсук повернулся к сестре.
        - Что скажешь? - спросил он.
        Но Ласка не успела ответить. Я был вынужден ее прервать:
        - Обжора говорит, что в городе что-то происходит.
        Барсук выругался:
        - Не успели! Видать, по наши души.
        - Нет, - возразил я. - Жители бегут в сторону главных ворот.
        Спустя несколько минут, оставив Ласку и Синичку дома под охраной Обжоры, мы с Барсуком поспешили к воротам. Мой товарищ, набросив на голову капюшон своей куртки, повел меня кратчайшим путем через проулки.
        На главной улице мы нырнули в общий поток толпы. Ни на Барсука, ни на меня никто даже внимания не обратил, все обсуждали главную новость - прибытие нескольких ладей из соседних племен.
        Когда до ворот оставалось несколько десятков шагов, барсук потянул меня вправо. Мы прошмыгнули в проулок, затем еще в один и вышли прямо к сторожевой башне.
        Недолго думая, Барсук потянул меня к двери.
        - Сегодня Сыч на посту. Старый товарищ моего отца. Он нам разрешит подняться наверх.
        На входе нам преградили дорогу двое парней, направив на нас луки.
        - Скажи отцу, что мы хотим подняться наверх. Это важно, - сказал Барсук, сбрасывая капюшон.
        Один из них кивнул и поспешил наверх, а второй, опустив лук, обеспокоенно произнес:
        - Одна из ладей - наша. На ней вождь с дружиной уплыл. А сейчас там чужие воины. Много островитян. И из других племен тоже…
        - Чего хотят? - спросил Барсук.
        - Еще не знаем, - пожал плечами парень. - Крот пошел разговаривать. Силища собралась будь здоров. Больше двух десятков ладей…
        Услышав о Кроте, так звали брата вождя, Барсук сплюнул.
        - Этот много наговорит. Как бы беды не вышло.
        Судя по выражению лица паренька, он был полностью согласен.
        - Тебе чего, Барсук?! - послышался хриплый крик сверху.
        Мы подняли головы. Из-за парапета торчала усатая физиономия.
        - Дядя Сыч, позволь подняться! - попросил Барсук. - На пришлых взглянуть! Там, глядишь, и тебе чего-нибудь объясним, а?
        Сыч помял длинные усы и ответил:
        - Ладно, поднимайся! Но чтоб мне тише воды и ниже травы!
        - Конечно, вы же меня знаете! - обрадовался Барсук и первым шагнул в проход.
        Он этого услышать не мог, но мне с моим улучшенным чутьем разобрать последнюю фразу Сыча не составило труда.
        - Знаю-знаю, - проворчал он. - Потому и говорю, что знаю…
        Наверху нас встретили трое. Сам Сыч и еще двое лучников. На меня поглядели без приязни, но не прогнали. А вообще я в который раз удостоверился в том, что Барсук даже на четверть не подозревает о происходящем в своем племени. Все стражники были морфами. Не удивлюсь, если узнаю, что отец моего товарища тоже не брезговал кровью и потрохами мутантов.
        - Ну, смотри, - кивнул Сыч в сторону пристани. - А потом, как ты и обещал, жду объяснений. Никто тебя за язык не тянул.
        Барсук кивнул, и мы приблизились к парапету. Река пестрила разнообразием парусов. Пока я «прохлаждался» в Черном лесу, повстанцы времени не теряли. Внизу была настоящая армия.
        А дальше произошло то, что сняло с моего товарища всякие обязательства.
        Делегация от прибывших, видимо, не договорившись с делегацией встречающих, обогнув последних, двинулась в сторону ворот. Те, кстати, опешив стояли в растерянности, хотя должны были преградить дорогу чужакам. Сыч прокомментировал действия брата вождя смачным матюгом.
        Тем временем, опередив своих товарищей на несколько шагов, вперед вырвался один воин. Его я узнал сразу.
        - Это Ёж, - сообщил я. - Он из Сосновки.
        Краем глаза я заметил хмурые взгляды Сыча и его товарищей, бросаемые в мою сторону.
        - Жители Озерного! - громко крикнул Ёж. - Ваш вождь и его ближние люди предали наш союз! Они пошли против своих соседей и родичей!
        За стеной начался ропот. Такие обвинения - прямое оскорбление всех членов племени.
        - Но предал не только он! - продолжал перекрикивать толпу Ёж. И у него, кстати, неплохо получалось. - Наши вожди и некогда уважаемые люди наших племен тоже были в сговоре!
        После этих слов толпа за стеной попритихла.
        - Взгляните на те копья! - Ёж махнул рукой в сторону кораблей. - На остриях вы увидите их головы! Головы предателей!
        Над пристанью повисла гнетущая тишина.
        - Отныне наши племена не будут участвовать в Отборе! - слова парламентера падали на слушателей, словно камни с обрыва. - Ни князь, ни его хозяева больше не получат наших родичей!
        - Какие еще хозяева… - пробормотал Сыч. - О чем говорит этот сумасшедший?
        Многоголосый шепот за стеной вторил его вопросу.
        Объяснения последовали незамедлительно.
        - Долгое время нас обманывали! - Ёж был явно в ударе. - Правитель Нортхольма уже давно не принадлежит самому себе! Он словно бездушная кукла выполняет приказы своих хозяев! Об этом нам рассказал сам его посланник! Кстати, его голова насажена вон на то копье!
        Ёж, зло улыбаясь, поднял руку и указал на ладью, принадлежавшую когда-то вождю Озерного.
        - Вижу, вы поняли чьи головы покоятся на соседних копьях?!
        За стеной громко заголосили. Это кричали жены и матери убитых. Сыч и его бойцы громко и зло выругались. До Крота и его ближников тоже, видимо, дошло, но было уже поздно. Их уже давно окружили несколько десятков бойцов пришлых. Ежу всего лишь надо было отдать команду.
        - Предатели понесли заслуженное наказание! - крикнул он. - Мы могли бы предать огню ваш город, но подозреваю, что многие из вас тоже пострадали от рук этих подонков! Поэтому мы уходим!
        - Глупцы! - прошипел сквозь зубы Сыч. - Князь сотрет вас в порошок.
        Словно услышав его слова, Ёж грозно выкрикнул:
        - Как вы уже поняли, началась война! Взгляните на ваших соседей! Среди них наверняка есть и ваши родичи! Все они очень скоро будут сражаться за свою свободу! Я обращаюсь к тем из вас, кто еще не растерял остатки мужества! Присоединяйтесь к нашей армии! Сразитесь с подонками, отдававшими ваших родичей на корм одержимым! Эту ночь мы проведем здесь! А завтра выдвинемся на север!
        Мы с Барсуком переглянулись.
        - Все разрешилось само собой, - произнес мой товарищ.
        Я кивнул и улыбнулся. Мы было хотели покинуть смотровую площадку, но нам попытались помешать.
        - Дядя Сыч, ты чего это? - удивленно спросил Барсук у преградившего нам путь стражника. Двое бойцов замерли за его спиной, натянув луки.
        - Предатель! - зло рыкнул Сыч. - Хочешь присоединиться к этому отребью? Подло убившему твоего вождя и твоих соплеменников?!
        Дабы не рисковать, я активировал вокруг нас логово живоглота. Двух с половиной тысяч единиц защиты хватит с лихвой, чтобы отбить не один десяток стрел. Барсук слегка вздрогнул. Я заметил, как его предплечья покрылись гусиной кожей. Видимо, почуял действие заклинания, но списал все на сложившуюся ситуацию.
        - Дядя Сыч, - удивился Барсук. - Черный Бык и его зажравшиеся дружки перестали быть моими соплеменниками именно в тот момент, когда отдали мою сестру на корм одержимым.
        - Ты веришь во всю эту чушь? - зло усмехнулся усатый стражник. - Хорошо, пускай… А как же закон?!
        - Дядя Сыч, - начал было Барсук, но тут же поправился: - Хотя, какой ты мне дядя? Как только отец умер, ты и остальные быстренько позабыли о дружбе! А о законе я тебе вот что скажу… Здесь уже давно правил только один закон - воля Черного Быка. Эта сволочь всех вас к ногтю прижала…
        - Да что ты знаешь?! - рыкнул Сыч.
        - Многое! - выкрикнул в ответ Барсук. - Например то, что все вы уже давно жрете потроха мутантов. По глазам вижу, что тоже не брезгуешь. А ведь это запрещено древним законом!
        - Глупый мальчишка! - оскалился Сыч. - Думаешь, твой папаша был лучше и чище нас?! О, не-е-ет. Он захотел власти! Сила мутантов манила его! Он начал жрать слишком много плоти этих тварей, за что и поплатился своим разумом.
        - Не верю! - ошарашенно воскликнул Барсук.
        - Спроси у кого угодно! - продолжал усмехаться Сыч. - В любой момент он мог превратиться в бешенного зверя!
        - Так значит, он погиб не на охоте? - догадался Барсук. - Черный Бык убил его!
        - Наконец-то, дошло, - хмыкнул Сыч.
        Барсук было дернулся вперед, но я его остановил, положив ладонь на плечо.
        - У нас мало времени. - И добавил уже Сычу: - Если пропустите - не пострадаете.
        - Бейте не насмерть, - проигнорировав мои слова, скомандовал Сыч. - По ногам, чтобы не убежали.
        Барсук снова дернулся, но я сжал ладонью его плечо.
        Бухнули обе тетивы, хищно вжикнули стрелы, а в следующее мгновение мы наблюдали вытянутые рожи Сыча и его бойцов. Стрелы, нарвавшись на невидимую преграду магического щита, отлетели в стороны. Я проверил урон. Ерунда.
        - Моя очередь, - усмехнулся я, и с моей ладони сорвалась ветвистая молния. Трое наших противников мгновенно осели на землю, словно тряпичные куклы.
        Барсук стоял, вытаращив глаза на обмякших воинов и на обломки их стрел.
        - Идем, - тряхнул я его за плечо и первым нырнул в темный проход, ведущий на лестницу.
        Внизу нас уже ждали.
        - Ну, что там? - спросил сын Сыча.
        - Бардак, - непринужденно отмахнулся я. - Твой отец сказал, чтобы вы тут смотрели в оба. Наверх пока не поднимайтесь, дабы не ослаблять позицию.
        - Ага, - кивнул парень, имени которого я так и не узнал.
        Увидев Барсука, он приветливо ему подмигнул.
        - Барсук, ты держись. Батя сказывал, что с вас скоро снимут эту осаду.
        - Угу, - растерянно кивнул мой товарищ и последовал за мной.
        Дома ждала обеспокоенная нашим долгим отсутствием Ласка. Синичка встретила меня широкой улыбкой. Обжора искусно прятался на крыше дома. Хотя прятался не совсем корректное определение. Он просто грелся на солнышке. Удивляюсь, как у него так получается - никто из соседей его так и не заметил. По глазам Синички я понял, что она знает о моем звере и, похоже, Ласка уже провела с ней объяснительную беседу.
        - Что там? - обеспокоенно спросила Ласка, когда мы вошли внутрь двора.
        - Уходим! - коротко сообщил я. - Бери только самое необходимое!
        - А что с ним? - кивнула она на брата.
        - Он все еще находится под впечатлением от моих фокусов.
        Девушка медленно кивнула и побежала в дом.
        - Ты их убил? - хрипло спросил Барсук, когда девушки скрылись в доме.
        - Нет, - покачал головой я. - Только обездвижил.
        - А их стрелы?
        - Их остановил один из моих магических щитов. Кстати, самый слабенький из них.
        Барсук почесал затылок и буркнул:
        - Представляю, какой самый сильный. Надеюсь, нам он не понадобится.
        Я промолчал. Думаю, скоро мне понадобится весь мой арсенал.
        На удивление Ласка собралась очень быстро. Все отобранные ей вещи уместились в пять небольших рюкзаков.
        Заметив мое недоумение, она сказала.
        - Собрала походные принадлежности, сменную обувь и одежду. И еду. Остальное придется оставить здесь. Все равно не сможем унести с собой.
        Сказав это, она окинула взглядом свой дом. Я заметил слезы у нее в глазах. Похоже, она понимает, что больше никогда не вернётся сюда. Я тяжело вздохнул. А ведь ее еще ждет разговор с Барсуком об отце.
        Перед тем, как выйти за ворота, Барсук и Ласка дружно поклонились дому и прошептали какой-то древний наговор, а я отозвал Обжору.
        Затем мы снова двигались по узким улочкам. Ныряли в темные проулки. Широкие улицы старались перебегать быстро. Я понимал, что мы могли спокойно выйти и через главные ворота, но тогда не обошлось бы без жертв.
        Когда впереди замаячил край стены, отделявший городок от внешнего мира, я было подумал, что у нас получилось.
        Барсук вел нас к секретному выходу из города, который показал ему отец. Надеялся, что все стражники будут у главных ворот, но он просчитался. Десяток бойцов преградили нам дорогу. С ними был наш старый знакомец - Тощий.
        - Я же говорил, что они придут именно сюда! - радостно взвизгнул он и потряс луком в правой руке.
        Воины ответили ему хищными улыбками.
        - Здесь только родичи вождя и некоторых его ближников, - вполголоса прокомментировала Ласка.
        - Помните уговор?! - продолжал визжать Тощий. - Я буду первый!
        Нетрудно догадаться, что он имел ввиду. Щеки Ласки побледнели, в глазах проступила ненависть.
        Недолго думая, я шарахнул по отребью тараном и призвал Обжору. Бил так, чтобы не задеть Тощего. С этой скотиной хотелось поговорить отдельно.
        - Лови гаденыша, - сказал я харну, указывая на давшего стрекача Тощего.
        Крит, а за ним и мощный удар об стену - действие заклинания пережили только двое. Оба начинающие морфы. Несколько мгновений на то, чтобы без сожаления добить раненых - и бой закончен.
        Когда поднял голову, встретился взглядами с моими спутниками. Если Синичка и Барсук были ошарашены скорой расправой, то во взгляде Ласки я прочитал удовлетворение и торжество.
        Появившийся из-за дома Обжора разочаровано рыкнул.
        - Ну, значит, так было нужно… - буркнул я.
        - Что? - спросил Барсук.
        - Твой лучший друг, прыгнув в какой-то погреб, свернул себе шею.
        - Туда ему и дорога, - зло произнесла Ласка и, сделав несколько шагов по направлению к харну, смело погладила того по чешуйчатому боку.
        - Хрн, - проурчал в ответ Обжора и подставил бронированную башку под тонкую ладошку.
        Спустя несколько минут, мы покинули город и, обойдя его по широкой дуге, вышли к лагерю повстанцев, расположившемуся на берегу озера.
        - Горец! - улыбаясь, встретил меня Ёж, когда часовые провели нас внутрь лагеря. - Я знал, что ты придешь. Скоро нам понадобятся все, кто может держать оружие в руках! Нам сообщили, что из Нортхольма по наши души отправлен карательный отряд. Отгадай, кто стоит во главе этого отряда?
        - Один из хозяев?
        - Не один, Горец, - улыбнулся Ёж. - А сразу трое!
        Глава 26
        Началась третья неделя нашего похода. Десять дней назад мы преодолели пороги, где произошла та памятная битва с отрядом Клыка Тигра. А позавчера мы достигли русла Таны, широкой северной реки, в устье которой и находится сама столица северян - Нортхольм. Но до столицы еще далеко. Кроме того, скоро нам предстоит сразиться с карательным отрядом, посланным наказать восставших против власти князя, а вернее, против власти так называемых хозяев.
        Откровенно говоря, наш поход подзатянулся. Всему виной частые остановки, но в этом есть своя необходимость. Каждый привал - это новые поселения, которые разбросаны вдоль обоих берегов реки, а это, в свою очередь, значит, что в нашу армию вливаются новые воины. Правда, чем ближе северная столица, тем меньше людей к нам выходит. Народ запуган. Но те, кто все-таки решаются идти с нами отличаются особым рвением. Видать, натерпелись лиха под властью князя.
        Чтобы как-то занять себя, мы с Обжорой начали проводить тренировочные бои. Уходим подальше в лес и устраиваем битвы понарошку. Раньше с моим хилым телом, такое я себе позволить не мог. Один неосторожный взмах когтистой лапы, и - я труп. Но сейчас другое дело. Обжора продолжает щадить меня, но напор слегка усилил. Правда, без магических щитов вряд ли я бы решился на что-то подобное.
        Великая Система, увы, никак на нас не реагирует. Хотя я выкладываюсь на полную. Источник энергии опустошаю буквально в ноль. Да и маны трачу будь здоров. Но ни скрижалей, ни эсок не падает.
        Думаю, причин «слепоты» системы несколько. Самая явная - Обжора поддается. Не нападает в полную силу. Плюс является моим питомцем.
        Кроме того, у меня есть все основания полагать, что для нашей всевидящей богини важен явный результат действия. Прогресс. Думаю, смерть Обжоры от моей руки ее бы устроила… Вот тогда бы отвалила мне скрижалей. Хотя тоже не факт.
        После тренировок Обжора уходит на разведку, а я иду к реке либо ищу ближайшие водоемы. Дело в том, что я пристрастился к купаниям. Вернее, к особенным купаниям. Мною было обнаружено, что одна из моих трансформаций, а именно «легкие морской выдры» позволяет мне находиться под водой довольно приличное количество времени. Но это еще не все… Когда я нахожусь под водой и активирую «водяную регенерацию Болотника», эффект заметно усиливается. Ощутимый плюс в виде восьмидесяти единиц регенерации на три часа приводит мое тело в тонус и заполняет все мои источники. Кроме того, мне нравилось подолгу находиться под водой. Раньше я был лишен этого. В жаркие летние дни, пока школьные товарищи вовсю наслаждались купанием в реке, мне приходилось сидеть на берегу и завистливо наблюдать за тем, как они раз за разом прыгают с пристани.
        Сегодня это довольно широкое озеро у подножия холма. Кристально чистое и глубокое. А еще ободряюще холодное. Думаю, где-то на его дне бьет подземный источник.
        Наплававшись вдоволь, я нырнул под воду и, зацепившись ногами за огромную корягу, чтобы не всплыть, активировал «регенерацию Болотника», а за ней и полог невидимости. Под водой время будто замедляется. Привычные звуки исчезают. Тело становится невесомым. Мысли текут спокойно и свободно. Под водой мне легче думается.
        До этого попрятавшиеся озерные обитатели выползают из своих нор и убежищ. Чужак, потревоживший их размеренную жизнь, исчез, можно продолжать заниматься своими делами. Мне нравится наблюдать за ними. Это успокаивает.
        Неожиданно небольшой косяк из вертких маленьких рыбок рванул прочь. Крупный зеленый рак, до этого деловито шевеливший усами, попятился под корягу. Я поднял голову. На поверхности, на берегу кто-то появился.
        Вода притупляла мое чутье, но и того, что было, мне хватило на распознание неожиданного гостя. Это была Ласка. Она, равно как и Барсук, знала, где меня искать в случае надобности. Видимо, такая надобность появилась.
        Отцепившись от коряги, я поплыл к берегу. Когда пальцы моих ног коснулись пологого дна, я деактивировал заклинания. Несмотря на то, что Ласка следила за поверхностью воды, мое появление она все равно прозевала. Вон как вздрогнула.
        Пока выбирался из воды заметил ее странный взгляд. Изучающий, оценивающий. Я опустил глаза. Заклинание «регенерации» уже не действовало, но моя кожа по-прежнему слегка мерцала темно-зеленым светом. Выбравшись по пояс, я остановился.
        Ласка, увидев, что я заметил ее взгляд, слегка зарделась. На ее щеках появился румянец. Дыхание участилось. Но взгляда она так и не отвела. Любопытно, что с ней происходит? Может заболела?
        - Вот, - произнесла она слегка охрипшим голосом и положила на траву полотенце. - Я отвернусь.
        Я, поблагодарив, быстро обтерся и начал одеваться. Она сказала, что отвернется, но я спиной чувствовал, что она подглядывает. Произойди это несколько месяцев назад, мне было бы очень неудобно. И стыдно. Тощий торс, впалая грудь, ноги и руки, словно тростинки, нездоровый цвет кожи - в те времена я мало отличался от мертвеца. Скажу прямо, вряд ли бы такая, как Ласка, захотела бы смотреть на меня. Да что говорить! Моя родная мать не могла смотреть на меня без слез. Но теперь… Внешне я здорово изменился. До мускулов того же Хакона мне было далеко, но и тот полумертвый хлюпик исчез навсегда.
        За последнее время мое тело заметно обросло мясом. Окрепло. Мышцы, словно гибкие ивовые корни, оплели кости. Мертвенно-серый оттенок кожи сменился легким загаром. Общую картину портили многочисленные белые полоски шрамов. Увы, но регенерация так и не смогла вернуть моей коже первозданный вид.
        - Не понимаю, как ты можешь так долго находиться в этой ледяной воде? - поежившись, сказала Ласка, когда мы сидели на берегу озера и наслаждались теплом полуденного солнца.
        Ее плечо как бы невзначай касалось моего, отчего у меня перехватывало дыхание.
        - Не знаю, - пожал плечами я. - Мне нравится…
        - Это твоя магия?
        - Может быть…
        - Кстати, о магии, - повернулась она ко мне. - Почему ты до сих пор никому не сказал о своих способностях? Обжору прячешь. Нам тоже запретил рассказывать… Ты обещал объяснить. Но прошло время, а ты молчишь…
        Хм… Пора исправляться.
        - Мне нужно было проверить кое-что.
        - Проверил? - заинтересованно спросила Ласка.
        - Да, - кивнул я. - Мои опасения подтвердились.
        - Ты о чем? - напряглась она.
        - Вернее о ком, - поправил я ее. - О шпионах.
        Девушка нахмурилась.
        - В тот день, когда мы выбрались из Озерного и пришли в лагерь повстанцев, Ёж сообщил нам о карательном отряде и, что меня смутило больше всего, о точном количестве этих таинственных хозяев, возглавляющих этот отряд.
        - Ёж шпионит для князя?! - ошарашенно произнесла Ласка.
        - Нет, - покачал головой я. - Хотя не скрою, первое время я его подозревал.
        - Что убедило тебя в обратном?
        - Пришлось поговорить с ним по душам, - я хищно оскалился. - Он, кстати, уже знает об Обжоре.
        - Представляю этот разговор, - усмехнулась Ласка.
        - Ёж держался молодцом, насколько это было возможно в той ситуации. Но сейчас не об этом… Об отряде он узнал от одного из старейшин своего племени, который поддержал свержение вождя. И который в свою очередь получил весточку почтовой птицей от своего двоюродного брата, живущего уже много лет в Нортхольме.
        - Хочешь сказать…
        - Да, - кивнул я. - Этому старейшине плевать на повстанцев. Думаю, что, когда запахло жареным, он, предав вождя своего племени, быстренько переметнулся на сторону сильных. Но в то же самое время продолжил служить северянам. Так что сообщение о карательном отряде могло быть и не от его брата, которого может быть и вовсе не существует. Думаю, нас пытаются кормить ложью. При этом наши враги постоянно получают сообщения о нашем местоположении и о численности нашей армии.
        - Ты уверен?! - Ласка была темнее тучи.
        - Абсолютно, - кивнул я. - Мы с Обжорой перехватили несколько почтовых птиц. Это дело рук Налима.
        - Старика Налима?! - Ласка даже вскочила. - Не может быть!
        Я лишь тяжело вздохнул в ответ. Налим - весьма приветливый старикан. Он был добр к Ласке, Барсуку и Синичке во время похода. Но вся его участливая доброта была всего лишь ширмой. Через моих друзей он пытался втереться в доверие ко мне. Я единственный, кого он так и не смог просчитать.
        - Ты точно уверен? - с надеждой в голосе спросила Ласка. Похоже, она уже успела прикипеть к старику.
        - Мне жаль… Ты ведь знаешь, какой нюх у Обжоры. Ему достаточно было понюхать клочок бумажки, на котором было написано послание.
        - Как давно ты знаешь?
        - Мне стало известно обо всем на третий день после того, как мы присоединились к армии.
        Ласка была возмущена.
        - Ты знал и продолжал общаться с предателем?! Мало того, ты ничего не сказал нам! Ты…
        Девушка хотела сказать еще что-то, но осеклась… Она молча опустилась на траву и задумчиво уставилась на озеро.
        - И все? - улыбнулся я. - Мне эта сцена как-то по-другому представлялась…
        - Ты все сделал правильно, - зло перебила меня Ласка. - И то, что никому не рассказал о себе, и что Обжору прятал. Насколько я понимаю, раз Налим все еще жив, вы позволили ему продолжать шпионить и посылать сообщения?
        - Все верно, - кивнул я.
        - Если бы ты рассказал все нам, старик почуял бы подвох. Я понимаю. Я зла. Но я понимаю…
        На некоторое время мы оба замолчали.
        - Выходит, враги знают все о нашей армии? - нарушила молчание Ласка. - А мы о них - ничего…
        - Ну, почему же, - усмехнулся я. - Мы тоже о них знаем все.
        Ласка резко повернулась.
        - Как?!
        - Обжора проследил, куда летают птицы. Их отряд находится в дне пути от нашего лагеря. Северяне надеются взять нас врасплох. Но все наши командиры предупреждены. Неприятеля ждет сюрприз. И да… Налим не соврал. Там есть иномирцы. Такие же, как я. Их действительно трое. Думаю, они намеренно сообщили нам правду, чтобы запугать. И это, кстати, сработало. Иначе наша армия была бы многочисленнее.
        Увидев, как побледнело лицо Ласки, я неосознанно взял ее за руку.
        - Я много раз спрашивал себя, правильно ли поступил, что привел вас сюда. И пришел к выводу, что самое безопасное место для вас… для тебя - это находиться рядом со мной.
        - Зачем тебе это? - не убирая руки, почти шепотом спросила Ласка. - Ты ведь нашел свое место силы. Можешь вернуться в свой мир… Зачем ты ввязался в чужую войну?
        Она смотрела мне прямо в глаза. Этот взгляд… Он проникал до глубины души.
        Я уже как-то пытался рассказать одной девушке о своих чувствах. Там тоже было озеро с кристально чистой водой. Только вот та девушка даже в подметки не годится Ласке. Да и паренька, которому хотел открыться, тоже больше нет. Он погиб под завалом, устроенным самкой живоглота, где-то в подземельях Кривых гор.
        - Я понимаю, что задумали так называемые хозяева. Они ведь действительно пришли сюда, чтобы стать полноправными хозяевами этого мира. Но то, что это восстание встало им поперек горла, говорит об их слабости. Им нужны жертвы и, похоже, много жертв. Пока они слабы, я должен попытаться остановить их. Я не могу уйти просто так, зная, что вам грозит опасность…
        Я видел, что Ласка хотела что-то сказать, но ей помешали. На берегу озера появился взволнованный Обжора.
        - Что случилось? - волнение зверя тут же передалось и Ласке.
        - Скоро у нас будут гости, - мрачно ответил я, поднимаясь с земли и помогая подняться девушке. - Видимо, хозяевам стало скучно, и они решили ускорить процесс.

* * *
        - Птица улетела? - спросил я у Ежа.
        Тот стоял у входа в шатер и лениво ковырялся в зубах.
        - Да, - кивнул он и сообщил: - Старика взяли. Даже пикнуть не успел.
        - Хорошо, - кивнул я, откидывая полог в сторону. - Объявляй общий сбор. Действуй строго по плану. К нам едут дорогие гости.
        Ёж хищно улыбнулся и поторопился поднимать бойцов. Мы долго ждали этого момента.
        Когда я оказался внутри шатра, в нос тут же ударил едкий запах стариковской мочи, крови и страха. Я тут же поморщился.
        - Кто здесь? - послышался испуганный хриплый голос из темноты.
        Я присмотрелся. Старик лежал в дальнем углу шатра, связанный словно барашек перед закланием.
        - Здравствуй, Налим.
        - Ты? - бывший старейшина меня сразу узнал.
        Нужно ему отдать должное, юлить он не стал.
        - Это все ты, - в голосе старика не было злости, скорее обреченность. - Я знал… Я чувствовал… Как только ты появился, все изменилось. Но я отгонял от себя эти мысли… Старый дурак… Я должен был прислушаться к своему чутью!
        К слову, несмотря на почтенную должность в своем клане, Налим не был морфом. Хотя наверняка мог себе позволить дорогие ингредиенты.
        - Вы не понимаете! - говорил он дрожащим голосом. - Вы все обречены! Они не простят вам измены. Ваша армия для них ничто!
        Старик явно был напуган. Он трясся, словно осенний лист на ветру, заикаясь и выплевывая сгустки крови. Видать, Ёж и его парни не особо церемонились с бывшим соплеменником. Повредили внутренние органы не иначе. Даже на возраст не посмотрели. Налим явно доживал последние минуты.
        Пришлось активировать «логово живоглота». Первые бонусные единицы жизни и энергии благотворно повлияли на самочувствие старика. Его дыхание выровнялось. Кровотечение прекратилось. Уже в который раз я поражаюсь тому, насколько мощно воздействуют на местных жителей мои заклинания и зелья.
        Через некоторое время я увидел в глазах старика удивление. Похоже, он, наконец, почувствовал, что с ним происходит что-то необычное.
        - Смотрю, тебе полегчало, старик, - улыбаясь произнес я и, приблизившись, легко разорвал голыми руками веревку, туго опутывающую тело Налима.
        Старик, недоумевая, медленно приподнялся сперва на локте, а потом сел.
        - Но как… - прошептал он.
        - Ты был прав, старик, - спокойно сказал я. - Те, о ком ты сейчас говорил, очень опасны. Скажу больше, ты даже представить себе не можешь, насколько мы опасны.
        Сделав ударение на слове «мы», я многозначительно посмотрел на пленника и поднял правую руку. Мою ладонь окутало лиловое пламя.
        - Так значит, нет никакого двоюродного брата? - быстро спросил я.
        Налим громко сглотнул. В его испуганных глазах отражались лиловые магические сгустки.
        - Я, кажется, задал вопрос, - с нажимом в голосе произнес я.
        - Есть! - старик вздрогнул и начал торопливо отвечать: - А у него есть семья… Дети… Внуки… Как я мог пойти против воли хозяев? Иначе моих родичей казнят.
        - И давно ты им служишь?
        - Уже несколько лет… С того самого момента, как они появились в нашем мире и взяли под контроль Нортхольм.
        - Их было много сначала?
        - Нет, - помотал лысой головой старик. - Никто не знает, сколько их на самом деле, но в первые годы их было очень мало.
        - Что изменилось?
        - Не знаю, - пожал плечами Налим. - Но в последние Отборы они требовали много жертв.
        - Значит, готовится вторжение, - пробормотал я себе под нос, но Налим меня услышал.
        - К-какое вторжение? - заикаясь, спросил он.
        - Самое что ни на есть массовое, - прямо ответил я, при этом наблюдая ужас на лице старика. - А ты как думал? Раз в год отдал калек и бедолаг на съедение, и всё? Свободен? Нет уж… Они здесь для того, чтобы стать хозяевами этого мира. А вы для них корм. По-другому никак. И в том, что они здесь расплодились, виноваты вы сами. И даже не думай перекладывать ответственность на князя. Один человек, отданный в столицу, это плюс одна иномирная тварь. Кстати, ты их видел? Как они выглядят?
        Старик снова вздрогнул. Видать задумался, представив «веселую» жизнь под управлением иномирцев.
        - Видел, - ответил он. - Ликом похожи на людей, но очень изменившихся.
        - В каком смысле?
        - По-звериному вытянуты кончики ушей, - Налим начал перечислять приметы моих будущих противников. - Клыки. Бледные лица. На головах ни одного волоса…
        - Хм… - крякнул я. - Старые знакомые.
        - Кто они? - старик жадно впился в меня взглядом.
        - Если ты ничего не напутал - это сумеречные вампиры. Теперь, по крайней мере, понятно, зачем им столько людей. Они не только используют вас в качестве жертв для перерождения после перехода, но еще и употребляют в пищу.
        Тело старика била крупная дрожь.
        - К-кто ты? - заикаясь, спросил он.
        Я пристально посмотрел на старика, отчего тот весь скукожился.
        - Я охочусь на таких, как они.
        В этот момент полог шатра приоткрылся, и в проеме появилась здоровенная клыкастая башка Обжоры.
        - Хрн! - нетерпеливо рыкнул он.
        Я кивнул другу и, поднявшись во весь рост, отряхнул колени. Затем взглянул на испуганно таращившегося в сторону харна старика и насмешливо произнес:
        - Похоже, моя добыча сама торопится ко мне в руки.
        Глава 27
        - Что сказал твой зверь? - Ёж ждал меня у входа в шатер. - Они уже высадились и идут в обход мыса, как я и говорил?
        Мы долго ломали голову, думая, как поступит противник. Ежом и остальными командирами выдвигались разные теории. Одна заковыристее другой. В них было все. И то, что нас захотят окружить, а потом под покровом ночи ударить со всех сторон. И то, что хозяева сперва шарахнут по нашему лагерю мощнейшими заклинаниями, а княжеские дружинники уже будут добивать оставшихся в живых. Но враг преподнес нам сюрприз…
        - Нет, - покачал я головой. - Высадки не было.
        - То есть как? - удивился Ёж.
        - А вот так, - ответил я. - Они обогнули мыс на кораблях.
        - Хочешь сказать, они плывут прямо сюда?! - Ёж, мягко говоря, был озадачен.
        - Все верно, - усмехнулся я. - Похоже, они решили атаковать нас просто и без затей. Так сказать, прямо в лоб. Наша уловка сработала. Не зря изображали разброд и шатание.
        - Но ведь они знают, что нас больше! - Еж, несмотря на то, что собственнолично руководил этим самым «разбродом и шатанием», видимо, все никак не мог смириться с мыслью, что нашим врагам плевать на численность нашей армии. - Старик ведь сказал мне, что в последнем послании он написал о точном количестве наших бойцов!
        - Это очень хорошо, что они нас недооценивают, - успокоил его я. Похоже, самолюбие моего соратника действительно уязвлено. Надо слегка потушить это пламя негодования. На Еже много завязано. Мне он нужен с холодной головой.
        - Ты должен верить мне, - начал объяснять я. - Один сильный маг, имея в своем арсенале мощные заклинания, способен в одиночку уничтожить всю нашу армию. И я правильно сделал, что не открылся всем раньше времени. Они не ждут серьезного сопротивления. А оно будет… Я хищно усмехнулся. - Скоро ты увидишь в деле Обжору. Поверь - это незабываемое зрелище.
        - Да он и сам по себе - незабываемое зрелище, - хмыкнул Ёж и мельком взглянул на сидящего рядом харна. - Знал бы ты скольких усилий мне стоило успокоить народ! М-да… Своим появлением он устроил знатный переполох! Хех… Зато теперь, когда люди поняли, что эта зверюга за нас, враг уже не кажется таким страшным! - Ёж разочарованно вздохнул и пробурчал: - Зря только весь лес перекопали.
        - Почему зря, - возразил я. - Ловчие ямы и ловушки, с какой бы стороны к ним не подойти, остаются таковыми. Ну, разве что ограды из кольев придется развернуть и замаскировать по новой.
        - Уже отдал приказ, - со вздохом произнес Ёж. - Хотя люди устали. Перед боем лучше бы отдохнуть.
        - Успеют и отдохнуть. А пока работают, меньше мыслей дурных в голову лезет.
        - Тоже верно… Кстати, о мыслях… Уверен, что справишься с ними?
        Это Ёж о хозяевах. Я его понимаю. Часто ловлю на себе его задумчивые взгляды. Раньше, до того, как я рассказал ему о себе, он шел воевать за свободу с махонькой искоркой надежды. Теперь же многое изменилось. Эта искорка разрослась в пламя уверенности.
        Это пламя постепенно усиливалось после донесений Обжоры о немногочисленности наших противников. Точного количества харн назвать не мог по причине недостаточного уровня «разума», но примерное количество он обозначил ёмким: «Нас больше!». Надеюсь, на двадцатом уровне мы сможем сделать Обжору еще более разумным.
        Информация начала подтверждаться, когда к нам стали приходить новые бойцы, бежавшие к нам с самого севера. Оказалось, что усмирять восстание было отправлено всего пять ладей. Практически пятикратный перевес в нашу пользу. Немудрено, что повстанцы воспряли духом. Некоторые, чересчур самоуверенные, считали нашу победу делом решенным. Плохо то, что большинство командиров не подпали под всеобщую эйфорию. Пришлось показать им пару трюков.
        Предложил им попытаться пробить щит логова. Надо было видеть их рожи, когда их мечи и стрелы отскакивали от невидимой преграды. А когда я шарахнул тараном по деревьям, проделав тем самым небольшую просеку, на меня некоторое время даже боялись смотреть. Правда, потом, когда первый испуг прошел, их взгляды немного изменились. Страх не исчез, но и той паники уже не было. Но я кое-что понял в тот день. Для этих людей я никогда не стану своим. Сейчас, во время войны, союзник навроде меня - это полезно для дела. Но в мирное время… Меня всегда будут бояться. И это при том, что я продемонстрировал лишь самые простые мои заклинания. Хотя, может быть, во мне говорит тот старый Эрик, привыкший к человеческой злобе и нетерпимости.
        - Ну, так как? - терпеливо напомнил о себе Ёж.
        Я взглянул на него. Подумать только, еще недавно его держали в загоне для пленных, как какого-то дикого зверя, а сейчас он - командир целой армии. Довольно приличной для этих краев. Если он выживет, его ждет многообещающее будущее. А если я ему помогу победить в этой войне - Ласка, Барсук и Синичка рядом с Ежом будут в безопасности.
        Я понимал, что он хотел услышать. Я, конечно, мог объяснить ему, что усмирять восставших прибыли иномирцы с довольно скромными уровнями. Из донесений Обжоры я знал, что самый сильный из вампиров был примерно уровня самого харна. Который, кстати, магом-то и не являлся. Мог бы рассказать, что магов было двое. Обоих Обжора охарактеризовал, как молодых особей.
        Я бы мог все это объяснить ему, но предпочел этого не делать. Не хотел, чтобы Ёж расслаблялся. Но и надежды лишать человека не следует.
        - Скажу так, - ответил я. - У меня есть, чем удивить этих уродов. Главная наша задача - не наделать много ошибок.
        - Скажешь тоже, - хохотнул Ёж. - Много ошибок… Куда уж больше.

* * *
        К полудню следующего дня мои слова подтвердились - каратели решили ударить в лоб. Пять княжеских ладей, словно пять хищных рыб, быстро неслись в сторону берега, где был расположен наш лагерь.
        Дабы нападающие заранее не почуяли подвоха, в лагере были оставлены добровольцы, которые должны были изобразить панику. Что, собственно, у них прекрасно и получилось. Несколько десятков бойцов, одетых как попало, завидев паруса приближающихся кораблей, начали бестолково метаться по лагерю и что-то испуганно кричать. Некоторые увлеклись настолько, что Ежу пришлось грозить им кулаком из кустов и строить злые многообещающие рожи.
        - Ну, погодите! - бурчал он в сторону наших «комедиантов». - Уж я до вас доберусь!
        При этом схоронившийся за кустом Жерех периодически прыскал в кулак. Да и остальные бойцы, наблюдавшие за театральным представлением на берегу, тоже то и дело приглушенно похохатывали.
        Да и было над чем. Особенно отличился толстый Лещ. Он, видимо, хлебнул вина для храбрости и, похоже, перестарался. Сперва он еще пытался как-то бегать и кричать. Но потом выдохся и, не справившись с собственным телом, рухнул на одну из палаток. Долго выбирался из завала, громко вспоминая всех родичей своей тещи, а заодно и ее саму. Попытки встать на ноги ни к чему не привели, и Лещ, уже не совсем понимая, что он здесь делает, продолжил изображать панику, но уже ползком.
        - Если выживет - придушу собственными руками, - буркнул Ёж, наблюдая потуги Леща.
        Несмотря на хмурое выражение лица, я заметил, что Ёжу стоило труда самому не расхохотаться. Странные они… Смерть рядом, а они веселятся.
        Тем временем корабли были уже близко. Я уже мог разглядеть тех, с кем мне предстоит померяться силами. А вернее магией.
        Обжора оказался прав. Трое не самых сильных иномирцев. Налим дал точное описание. Я снова встретился с сумеречными вампирами.
        Уровень самого старшего - девятнадцатый. Стоит особняком от всех, опираясь на рукоять длинного двуручного меча. Я однажды видел такой меч. В так называемый день правосудия, другими словами - день казни. Таким мечом орхуский палач отрубил голову аристократу, который был обвинен в каком-то преступлении и приговорен к смертной казни. Я еще тогда удивился, с какой легкостью меч перерубил шею, и человек перестал существовать. Мне было лет семь или восемь в ту пору. Не мудрено, что голова казненного еще долго являлась ко мне во сне.
        Молодые вампиры стояли на носу корабля и о чем-то оживленно разговаривали. Судя по вычурной одежде, прямым спинам и царственным жестам, к нам пожаловали молодые отпрыски дворянских семей. Я таких за версту узнаю.
        Любопытно, что заставило этих напыщенных франтов покинуть зону комфорта? Стало скучно и решили поохотиться на корм? Вполне вероятно.
        - Что? - отвлек меня Ёж.
        - В смысле? - не понял я.
        - Видел бы ты сейчас свою рожу, Горец, - усмехнулся он.
        - А что с ней не так?
        - Ну, ты на этих уродов смотришь, словно кот на сметану.
        - Точно, - подтвердил из-за куста Жерех.
        - По виду богатенькие, - усмехнулся Ёж. - Из знати, не иначе. Рассчитываешь поживиться?
        Я усмехнулся в ответ и пожал плечами. Мол, разгадали. Откровенно говоря, отчасти они были правы. Двое магов далеко от места силы. Это означало только одно - на каждом из этих пижонов навешано по несколько кристаллов маны. О том, что у них есть артефакты наподобие моих, речи даже не шло. Откуда у магов четырнадцатого и пятнадцатого уровней могут появится семена сердца леса?
        Наконец, корабли достигли берега и с их бортов, словно желуди в ветренную погоду, посыпались дружинники. Наши «актеры» спешно покинули лагерь и с воплями растворились среди деревьев. Леща, кстати, не забыли. Его под руки тащили двое бойцов. Толстяк пытался упираться и рвался в бой. Уже на опушке, перед тем, как скрыться из виду, он затянул какой-то бравый военный марш. По кустам, где прятались наши бойцы, полетели смешки.
        Преследовать беглецов, похоже, никто не собирался. Хотя я видел, как один из людей, судя по дорогому доспеху, кто-то из приближенных князя, пытался объяснить что-то одному из магов. Тому, что повыше и пошире в плечах. Видимо, именно он здесь главный. Второй маг, скорее всего, друг семьи или приятель. А тот, со здоровенным мечом, который в его руках кажется легким, словно лебединое перышко, явно телохранитель. Следует за магами неотрывно. Словно тень.
        Молодой вампир что-то небрежно ответил представителю князя, словно от мухи отмахнулся, и обвел рукой лагерь. Затем указал на наши корабли. Семь ладей, самых плохоньких, нам пришлось оставить для достоверности. Остальные ушли вниз по реке. На борту одной из них были и Ласка с Синичкой. Они и еще примерно полторы сотни простолюдинов были отправлены подальше от военных действий.
        Я, вытянув шею, взглянул вправо. Где-то там за деревьями находятся наши лучники. Барсук тоже с ними. Надеюсь, с ним ничего не случится. На всякий случай я снабдил его зельем насыщения. Если сразу не убьют, сможет протянуть до моего прихода.
        Я снова взглянул на пляж. Дружинник в богатом доспехе перестал препираться с магом и уже бегал как ошпаренный возле самой большой ладьи. Там шла спешная разгрузка.
        - Что это у них? - напрягая зрение спросил Ёж.
        - Похоже на здоровенные клетки, - отозвался более глазастый Жерех.
        Действительно клетки. Пять штук.
        - Ты видишь, что там в них? - спросил Жерех.
        - Нет, - ответил Ёж. - Но сейчас посмотрим. Снимают парусину…
        - У меня плохое предчувствие, - сообщил напряженным голосом Жерех.
        - Ждем, пока все спустятся на берег, - напомнил я. - Чтобы никто не ушел.
        - Это же мутанты! - возбужденно произнес Жерех. - Они что собрались натравить на нас мутантов?
        Когда парусина, полностью закрывавшая содержимое одной из клеток, была сброшена, я действительно увидел мутанта. Здоровенная мохнатая тварь, похожая на медведя, только тело слегка вытянуто, как у кошки. Мутант вел себя довольно спокойно. Все это время его морда была обращена в сторону второго мага. Мастер ментальной магии? Это плохо. Это очень плохо.
        В других клетках тоже были мутанты. Один другого краше. Все, как по команде таращились на молодого мага, который в этот момент, улыбаясь, что-то рассказывал своему приятелю.
        Я повернулся к Ежу.
        - Готов? - спросил я его.
        - Но еще не все спустились на берег, - возразил он.
        - Надо атаковать сейчас. Пока мутантов не спустили с поводка. Потом будет поздно. Пока они не натворили дел - их надо ликвидировать.
        Ёж понимающе кивнул и передал по цепочке команду лучникам.
        Тем временем разгрузка на пляже шла полным ходом. Но без суеты и нервов. Это было похоже на то, как графский сынок с приятелем прибыли на свежий воздух поохотиться. Рядом с магами появился худощавый человек с подносом, на котором стояли два бокала с темно-красной жидкостью. Вино? Или кровь?
        Именно в этот момент пляж накрыла волна из сотен стрел. А за ней еще одна, и еще. В короткий миг мутанты, так и не выбравшиеся из клеток, и большинство дружинников превратились в мертвых ежей.
        Шесть залпов. Почти тысяча стрел. Думаю, попади я под такой ливень, щит болотника или защита логова вряд ли выдержали бы. Но магические щиты магов и их телохранителя выдержали. А вот человек с подносом погиб уже после первой волны стрел.
        Карательный отряд перестал существовать. Но вампиры выжили, равно, как и полтора десятка дружинников. Сыпавшиеся стрелы уже не наносили им вреда. Видимо, у одного из магов было заклинание массового щита.
        - Прекращай стрельбу, - сказал я Ежу. - Поберегите стрелы.
        По рядам бойцов прокатилась команда отбой стрельбе.
        - Теперь наша очередь, - сказал я и первым шагнул из укрытия.
        Шелест листвы со всех сторон дал понять, что за мной последовала вся наша армия.
        Нас заметили сразу. Хотя несколько сотен бойцов, готовых к бою, трудно не заметить.
        Ускорившись, я опередил первую шеренгу на почти два десятка шагов.
        - Люди севера, сдавайтесь! - крикнул я оставшимся в живых дружинникам князя. - Если вы сложите оружие - вас не тронут!
        Я видел лица воинов. Может быть впервые они оказались в такой ситуации. Еще несколько минут назад они были уверены, что следуют за непобедимыми хозяевами. Новыми хозяевами этого мира. Дружинники неуверенно стали переглядываться.
        - Ваши хозяева - всего лишь мелкие паразиты! - продолжал я, шагая вперед. Мой рот уже давно наполнился горькой слюной с привкусом гнили. - И они умрут, как подобает мелким паразитам!
        Я провоцировал тварей на действие. Мой план был прост. Расправа над вампирами должна была стать показательной, как для северян, так и для моих соратников. Нам нужно больше воинов. Того количества бойцов, что имелось у нас сейчас, было недостаточно.
        - Ук-хан! - взвизгнул молодой маг. - Вырви язык у этого наглеца, а его голову принеси мне!
        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык Сумеречных вампиров»!
        - Желаете произвести активацию?
        Дав добро на активацию, я нагло усмехнулся. Провокация сработала.
        Обнажать клинки смысла не было. Воин девятнадцатого уровня, да еще и с таким необычным мечом - мне не выстоять против такого бойца. Поэтому я направил правую руку в сторону бегущего прямо на меня вампира и активировал таран. Крит пробил магический щит врага и отбросил его на несколько шагов назад. Видать, стрелы заметно истощили защиту, поставленную одним из магов.
        - Он твой, - сказал я призванному из амулета Обжоре, кивая на обездвиженное тело сумеречного воина.
        Секунда - и система отрапортовала о победе и полученной награде. Громкий победный рык Обжоры прогремел над пляжем. Ему вторили сотни криков наших воинов. Собственно, именно этого я и добивался. Но это еще не все.
        Молодые вампиры, ошеломленные быстрой расправой над их телохранителем, которого они, видимо, считали непобедимым, ошалело смотрели на меня и огромного чешуйчатого монстра, обходившего их по правому флангу.
        Первым пришел в себя маг-ментат. Он выставил вперед свою правую руку и уверенно произнес:
        - Замри, червь!
        Его бледное лицо выражало высшую степень напряжения. Заостренные уши, лысый череп, узкие черные глаза. Бескровные тонкие губы нетерпеливо сомкнуты.
        Я мельком взглянул на второго мага. В черных глазах страх и надежда. Он явно очень хотел, чтобы у его товарища все получилось. Похоже, он впервые оказался так близко от собственной смерти.
        - Замри! - повторил маг-ментат.
        Система лениво сообщила, что кто-то там пытается меня атаковать ментальной магией. Отмахнувшись от сообщения, я, сделав несколько шагов, замер буквально на расстоянии вытянутой руки от вампира.
        Пляж накрыла вязкая тишина. Только Обжора насмешливо фыркнул и продолжил обходить врагов с фланга.
        Судорожно вытерев рукавом пот со лба, ментат, не веря своим глазам, уставился на меня.
        - Получилось! - радостно выкрикнул он. - У меня получилось остановить этого червя! Земм, ты видел это?!
        Второй маг, названый Земмом, готовясь отражать атаку харна, выкрикнул:
        - Тай, что-то не так! Ты уверен?!
        - Конечно, уверен! - фыркнул ментат и снова повернул голову в мою сторону.
        И наши взгляды встретились. Я хищно усмехнулся и подмигнул потерявшему дар речи магу.
        - Заклинанием обзавелся, а волю прокачать забыл? - насмешливо спросил я на его языке и сделал быстрый шаг вперед. - Моя очередь. Спи!
        Прикоснувшись к плечу мага, я активировал заклинание «Забвение», и тело неудавшегося ментата рухнуло на землю. Можно было шарахнуть «испепелением», но после его активации от мага вряд ли бы что-то осталось. А ведь я еще планировал разжиться кристаллами маны.
        - Ты! - взвыл оставшийся в живых маг. Технически его друг был еще жив, но ненадолго. Ему оставалось несколько минут. Не более.
        - Ты ответишь за это, червь! - взвизгнул вампир и начал делать какие-то пассы руками.
        - Это вряд ли, - буркнул я и шарахнул его молнией.
        Перешагнув через тело ментата и приблизившись к только что обездвиженному молнией магу, я присел на корточки и положил на его грудь двух клещей, мгновенно высосавших всю его ману.
        - Сегодня отвечать придется тебе, - сказал я, глядя в его серые расширенные от ужаса глаза. - И ты ответишь на все мои вопросы. Очень подробно и очень честно.
        В воздухе противно завоняло дерьмом.
        Поморщившись, я отстранился от обгадившегося вампира. Затем поднял голову и взглянул на оставшихся в живых дружинников князя. Те уже давно побросали свое оружие и молча стояли, мрачно наблюдая за скорой расправой над их некогда могущественными хозяевами.
        Обведя их тяжелым взглядом, я произнес, кивая на поверженного:
        - Как я и сказал - они всего лишь мелкие паразиты.
        Глава 28
        Увы, но как следует разговорить, а если быть точным, то допросить ни плененного мной вампира, ни оставшихся в живых дружинников князя, не удалось. По причине их скорой кончины.
        Если с вампиром все было ясно с самого начала, то сдавшимся в плен бывшим карателям я, как-никак, обещал помилование. Это не было клятвой, всего лишь обещание, но оно было мной дано. Правда, если говорить начистоту, мне не было жаль этих людей.
        Все произошло в считанные минуты. Не успел я обмолвиться и двумя словами с магом, как со стороны ладьи, на которой он приплыл, послышались гневные возгласы. Эти крики переросли в многоголосый шум полный ярости и ненависти.
        Поглощенный разговором с пленником, я не сразу понял, что происходит. Пришлось вставать и идти разбираться. Когда я приблизился к воде и разглядел причину переполоха, по моей спине пробежал холодок. Из роскошного шатра, установленного на палубе корабля, в котором, по всей видимости, ночевали вампиры во время путешествия, наши бойцы очень бережно выносили окровавленные тела. Это были мертвые дети. Самому старшему на вид лет семь или восемь. Всего четыре тела.
        Растолкать зевак и взобраться на палубу заняло несколько мгновений. Детей положили на пестрый ковер. Трое мальчиков и одна девочка. Мертвенно бледные. Изможденные. Заостренные черты лиц, впавшие глаза. Складывалось впечатление, будто их долго морили голодом и при этом заставляли тяжело работать.
        И кровь. Много крови.
        - Это мы их стрелами? - спросил я у воина, угрюмо взиравшего на несчастных.
        За него ответил русволосый парень. Ненависть, которую я увидел в его голубых глазах, буквально обжигала.
        - Нет, - возразил он и кивнул в сторону берега.  - Это сделали те твари.
        Справа от меня появился запыхавшийся Ёж. Сходу разобравшись, о чем идет речь, он выдал свое суждение:
        - Похоже, на подносе у того мужика было не вино.
        Весть о мертвых детях, из которых «хозяева» выпили всю кровь, разнеслась по рядам наших бойцов в мгновение ока. И уже в следующую минуту произошло то, что должно было произойти. Разъяренная вооруженная толпа накинулась на единственного оставшегося в живых вампира. Его, пусть и усиленное скрижалями, тело очень быстро превратилось в кровавый ошметок. Пленных дружинников постигла участь их хозяина. Их рубили, резали и кололи с еще большим ожесточением. Все это время они знали о творящемся злодеянии, но продолжали служить тварям. Судя по качеству их экипировки - служение иномирцам было дело прибыльным.
        Через несколько минут все было кончено.
        Мне было плевать на их жизни. Но я сожалел об упущенной возможности разузнать больше о наших врагах.
        От кровавого зрелища меня отвлек Обжора. Он легонько коснулся своим мокрым носом моей ладони.
        - Хрн!
        Я вздрогнул и шагнул в сторону мертвых детей.
        - Уверен? - спросил я, склоняясь над одним из мальчишек. Самым маленьким из всех.
        Харн презрительно фыркнул, мол, сам проверь.
        - Что случилось? - заволновался Ёж.
        - Этот еще жив, - ответил я, спешно активируя «Благодать леса» и доставая пузырек с зельем насыщения.
        Наблюдавшие за мной воины молча расступились. Откупорив пузырек, я поднес его горлышко к бледным обескровленным губам мальчика. Крохотная капля магического эликсира, поднимавшего на ноги даже троллей из Каменного леса, буквально в считаные мгновения впиталась в тонкую кожу.
        Взяв ребенка на руки, оказавшегося легким, как пушинка, я перенес его подальше от мертвецов и положил на мешки, а затем для верности активировал еще и логово.
        На ладье повисло молчание. Народ замер в ожидании чуда. И оно произошло. Не могло не произойти. Два заклинания плюс зелье - такое поднимет на ноги кого угодно, не говоря уже о человеке этого мира. Малец был практически за гранью, и мне удалось его вытащить.
        Цвет лица мальчика менялся буквально на глазах. Держа его за руку, я чувствовал, как участилось его сердцебиение. Первый глубокий вздох «мертвеца» был встречен дружным вздохом всех обступивших нас воинов.
        Наконец, глаза мальчишки открылись. Мутным, ничего непонимающим взглядом зеленых глаз он посмотрел на меня.
        - Где я? - тихо спросил он.
        - Не беспокойся, - улыбаясь, ответил я. - Ты в безопасности. Больше тебя никто не обидит. Спи.
        Мальчишка мне как-то сразу поверил и, облегченно вздохнув, закрыл глаза. В следующее мгновение он крепко спал.
        Я поднял голову и взглянул на завороженно уставившегося на меня Ежа.
        - С ним все будет в порядке, - сказал я. - Когда проснется, надо его накормить. Эти твари высосали все его силы.
        Затем я обвел взглядом всех присутствовавших здесь воинов. Их глаза. Что-то изменилось. На меня смотрели по-иному. Будто на совершенно другого человека. Кажется, я понимал, что произошло. Эти люди увидели меня с другой стороны. Оказалось, что я способен не только убивать, но и исцелять.

* * *
        Наша победа словно запустила какой-то невидимый механизм. Результат моей задумки превзошел все ожидания. Весть о поражении «хозяев» разнеслась по округе со скоростью ветра. Она достигла даже самых дальних уголков. С юга, запада, востока и севера к нам потекли ручейки из отрядов, готовых сбросить с себя ярмо княжеской власти.
        Жизнь в этом крае стремительно менялась. Старые княжеские законы переставали действовать. Люди получили свободу. И - надежду. В лице меня.
        Обо мне и моей силе поползли слухи и всякие небылицы. Кстати, которые распускал никто иной, как Ёж и его приближенные. Все эти байки о великом маге и воине постепенно обрастали всякими невероятными подробностями. И чем дальше они «доползали» тем неправдоподобней и грандиозней становились. Доходило до того, что к нам приходили люди из дальних поселений с одним лишь только желанием посмотреть на армию великанов, которую ведет великий волшебник.
        Первое время я пытался возмущаться, но потом просто махнул рукой на это так называемое творчество Ежа. Наша армия росла - и это главное. Кроме того, из столицы доходили интересные слухи. Мол, там в любой момент могло вспыхнуть народное восстание. Правда, я не понимал, как они там собирались воевать против иномирцев.
        Скорее всего, такими сообщениями нам давали понять, что в Нортхольме не все так однозначно. Что властью марионеточного князя большинство горожан сыто по горло. И что, возможно, нас готовы поддержать. Так или иначе нынешняя ситуация кардинально отличалась от той, что была несколько недель назад. Оставалось понять, правдивы ли слухи или это был такой хитрый ход со стороны неприятеля.
        В общем, наша победа наделала много шуму. К слову, в легендах о той битве, кроме меня и Обжоры, был еще один герой - Лещ. Он, кстати, единственный из наших бойцов, кто умудрился получить травму в тот день. Его так называемое ранение было не менее грандиозным, чем сам герой - упав на палатку, он подвернул лодыжку.
        Новоприбывшим в красках и мельчайших подробностях рассказывали о том, как Лещ, выпив немалый бочонок вина и вызвавшись добровольцем, героически отвлекал внимание врага. У костров то и дело слышался заливистый хохот и ржание. Лещ мгновенно превратился в народного героя. Он стал символом. Насмешкой над ужасными хозяевами.
        Все понимали, что без меня и Обжоры смех закончился бы кровавыми слезами, но людям был нужен такой герой. Которому удалось после многих лет страха заставить воинов смеяться в лицо опасности.
        Нужно ли говорить, что Лещ не просыхал все это время. Сбылась его мечта, все хотели угостить его выпивкой. Он превратился в желанного гостя. На привалах его передавали от костра к костру, где он рассказывал о той битве и пел свой знаменитый военный марш, который с его легкой руки стал главной застольной песней.
        Я смотрел на это все и понимал, что именно так и рождаются легенды. Потом кто-то из менестрелей придумает незамысловатую мелодию и меткие слова для песни - и вот уже готово народное сказание.
        Что же касается Нортхольма… Все это время усиленно муссируемые слухи о восстании в столице в конечном итоге оказались правдой. Этакой правдой с двойным дном. Дело в том, что за три дня до нашего прибытия к стенам города, к нам прибыл гонец от лидеров восстания с сообщением о том, что Нортхольм свободен от княжеской власти.
        В качестве доказательства серьезных намерений и будущего союза нам продемонстрировали отрубленные головы князя и всех его ближников. Кроме того, нас уверили, что все члены княжеской семьи истреблены и отныне городом будет управлять некий совет, в который войдут представители древнейших родов княжества, а также командиры восставших горожан.
        Также в сообщении говорилось, что все пособники так называемых хозяев, а также причастные к совершенным зверствам в отношении родичей жителей княжества - казнены. Сами же «хозяева» несколько дней назад позорно покинули Нортхольм и трусливо спрятались в своем замке на Холме Четырех Ветров. Таким образом нас уверяли, что отныне врагов в северной столице у нас нет, и что новообразованный совет Нортхольма полностью поддерживает наше правое дело.
        Когда посланник вышел из шатра и отправился восвояси, все взоры присутствовавших в тот момент на совете скрестились на мне. Так как я не торопился что-то говорить, слово взял Ёж.
        - Как вам наши новые друзья? - с усмешкой в голосе спросил он. - Тихонечко, как мышки сидели под лавкой, но как только хозяева покинули город, начали свое великое восстание.
        Словосочетание «великое восстание» Ёж произнес, картинно скривив губы. Видимо, именно такими ему виделись столичные аристократы.
        Его слова остальные командиры поддержали презрительными смешками.
        - Жадные твари! - выкрикнул Лось. - Пока мы собирали армию, они уже все там поделили!
        Его слова были встречены злым ропотом. Похоже, не все себя считают оставленными в дураках.
        Я мельком взглянул на Ежа. Мой боевой товарищ презрительно ухмылялся. Ну, хоть кто-то не забыл, ради чего мы все тут собрались.
        Когда все вдоволь выговорились и покинули шатер, мы с Ежом остались одни.
        - Что скажешь? - тяжело вздохнув, спросил он. - Почему вампиры ушли?
        Я пожал плечами.
        - Это же очевидно. Место Силы далеко от Нортхольма.
        - Точно! - хлопнув себя по лбу, воскликнул Ёж. - А я все голову ломаю. Что-то тут не так…
        - Оставшись без маны - они потеряют все свое преимущество, - сказал я.
        - А те кристаллы, о которых ты говорил?
        - Кристаллы маны?
        - Да.
        - Судя по тому, что у тех магов было всего пять малых кристаллов на двоих, они не такие уж и богатые, как мы с тобой думали. А ведь их отправили в поход. По идее их должны были снабдить большим количеством кристаллов.
        - Думали, что и так справятся, - усмехнулся Ёж. - Но вышел облом.
        - Несомненно они были уверены в своей победе, но здесь есть что-то еще, - потер подбородок я. - Относительно невысокие уровни, малое количество кристаллов… Есть что-то еще…
        - Так или иначе, одной проблемой меньше, - сказал Ёж. - Не придется брать город штурмом. Пойдем прямиком на логово вампиров.
        - Надеюсь, твои люди понимают, что это необходимо сделать? - спросил я. - Мне показалось, что некоторые из них не прочь сперва заскочить в Нортхольм.
        - Большинство понимает, - кивнул Ёж. - Но будут и непонятливые. С такими будем прощаться.
        - С их стороны это абсолютно логичное поведение. Ведь многие пришли к нам не только чтобы сразиться за свободу. Здесь есть много тех, кто ждет удобного случая, чтобы пограбить. В Нортхольме это понимают. Уверен, если мы появимся под стенами города, ворот нам не откроют. Они боятся и сделали все, чтобы мы прошли мимо. А что касается восстания. Мой отец как-то сказал, что пока один человек борется за свою свободу, всегда будет еще тот, кто обязательно попытается нажиться на его борьбе. В Нортхольме произошла смена элит руками простых горожан. И сейчас эти элиты дают нам понять, что нам не рады. Скажу больше, некоторые из них, самые ушлые, собирают сейчас награбленное и бегут подальше от этих мест.
        Ёж после моих слов задумчиво уставился в одну точку. Затем встрепенулся, будто только что проснулся, и спросил:
        - Как думаешь… ну, когда все закончится… Стоит мне попытаться взять власть в Нортхольме?
        Я видел решимость в его глазах. А еще - некое стеснение. Вчерашний охотник, ныне, по сути, командующий самой огромной армией в этом крае и вот теперь трон Нортхольма - Ёж, похоже, понимал, что при таком взлете падение может стать смертельным. А еще он слегка улыбался. Но, несмотря на это, я был полностью уверен, что насмешливый тон с моей стороны обидит его. Поэтому я постарался, чтобы мой голос звучал как можно серьезней.
        Я не стал говорить о том, что нам еще предстоит бой, в котором мы оба можем погибнуть. Ёж и без меня об этом знал. В этот момент он не нуждался в нотациях. Ему нужен был совет.
        - Заманчивые перспективы, - кивнул я. - Подозреваю, в столице сейчас бардак. Они не кинулись грабить друг друга только потому, что знают - мы близко. Повторюсь, они сделали все, чтобы мы прошли мимо. Несомненно, даже имея половину того войска, что собралось под твоим командованием, и без моей помощи ты без труда захватишь этот город. А ты уверен, что тебе это нужно?
        - А почему бы и нет?
        Похоже, Ёж задавал мне те вопросы, на которые пытался ответить сам и не единожды.
        - Тебе придется измениться.
        - В каком смысле? Стать мутантом?
        - И это тоже, - кивнул я. - Ты должен стать сильнее в любом случае. Но я о другом. Будь готов к тому, что аристократы и знатные горожане никогда не примут тебя. Простой охотник им не ровня. Чтобы взять власть в таком старом городе, как Нортхольм, тебе придется пролить много крови. Если хочешь нырнуть в банку с пауками и остаться там жить - рано или поздно ты должен будешь стать одним из них. Самым сильным и самым ядовитым. Будь готов к тому, что тебя ежесекундно будут испытывать на прочность. Иногда это будут делать и твои же соратники. Власть и деньги меняют людей до неузнаваемости. Готовься жестко отвечать на предательство. Видел, как они поступили с князем и его семьей? Они понимают только такой язык. Если не хочешь, чтобы однажды твою голову и головы твоих детей вот также преподнесли кому-то, ты должен измениться.
        Ёж слушал меня внимательно. Он был хмур и сосредоточен. Я понимал, что идея подмять под себя столицу пришла в голову не только ему. Уверен даже самый ленивый из окружения Ежа уже высказался ему по этому поводу. Я не глухой. Я слышу разговоры простых бойцов у костров. Все ждут, когда можно будет войти в Нортхольм и поживиться его богатствами. По сути, Еж стал заложником желаний его же собственных сторонников и солдат. Так что, вероятнее всего, я единственный, кто сейчас говорил с ним в такой манере.
        - А как бы ты поступил на моем месте? - неожиданно спросил он.
        Я задумчиво потер подбородок. Хороший вопрос.
        - Ты, скорее всего, мне не поверишь, но я никогда не примерял на себя роль правителя. Я всегда мечтал о спокойной жизни в маленьком городке в уютном доме. И чтобы по соседству жили друзья, с которыми мы могли бы собираться на праздники. Все эти войны за власть и влияние - не для меня.
        Лицо Ежа просветлело, и он по-доброму улыбнулся.
        - Подумать только, и это говорит тот, кто способен убить одним прикосновением.
        - Я не всегда был таким. Мне пришлось стать сильнее, чтобы выжить.
        - Но сейчас-то ты не защищаешься, - усмехнулся Ёж. - Сейчас ты нападаешь. Хотя я знаю почему. Ты хочешь устранить угрозу. Чтобы твоя возлюбленная была в безопасности. Хе-хе! Да не смотри ты на меня так. Все уже знают о твоих чувствах к ней. Только вот…
        - Что? - нахмурился я.
        - Думается мне, что ничего у вас не выйдет.
        Видя мой напряженный взгляд, Ёж тяжело вздохнул. Видимо, уже не рад, что завел этот разговор.
        - Поверь, - торопливо продолжил он. - Я бы был самым счастливым человеком на свете, если бы у вас все получилось. Я бы обязательно переехал в тот маленький городок и построил дом по соседству с твоим! И мы бы устраивали праздники! Но это всего лишь мечты… Потому что ты - это ты. Может быть, ты и был когда-то другим. Но сейчас… Ты же видишь, как смотрят на тебя люди. Как смотрит на тебя она… Ты необычный человек в наших глазах. Да что говорить! Многие тебя даже за человека не принимают!
        - А за кого же они меня принимают?
        Ёж смущенно пожал плечами.
        - Большинство из нас - за могущественное существо. А некоторые так и вовсе - за молодого бога…
        Я криво усмехнулся. Это уже перебор.
        - Тебе смешно, - продолжал Ёж. - Но многие, кто был на той ладье и видели, как ты вернул к жизни Лисенка, мне так прямо и сказали. Я понимаю, что для твоего мира, это все обычные вещи, но для нас - это настоящее чудо. Кроме того, подумай вот еще о чем. Ты ведь с этой силой еще не скоро постареешь. Еще долго будешь оставаться молодым. Представь, каково будет твоей Ласке стареть рядом с тобой, вечно молодым?
        Я бы мог возразить Ежу, что рядом со мной Ласка еще не скоро постареет. Чего только стоит одна активация «Благодати леса». Достаточно взглянуть на спасенного мной мальчишку. Да и последнее время я достаточно часто стал применять это заклинание на всех, кто обращался ко мне с просьбами помочь. Результаты воздействия трехчасовой регенерации на местных жителей поражали. После чудесного выздоровления Лисенка ко мне образовалась очередь из больных. Даже сейчас, во время нашего разговора я знал, что меня уже ждут люди.
        Так что я бы мог многое возразить Ежу, но не стал этого делать. Но я был благодарен ему за то, что открыл глаза. Ведь до этого, у меня складывалось иное представление о моем месте среди этих людей.
        Мы на некоторое время замолчали, думая каждый о своем. Первым молчание нарушил Ёж.
        - Итак, каков наш план?
        Поднявшись с табурета, я поправил пояс и висевший на нем «Шип» и сказал:
        - Мы разделимся. Ты продолжишь неторопливо плыть в сторону логова вампиров, тем самым отвлекая все их внимание на себя. А мы с Обжорой тем временем нанесем им неожиданный визит.
        Ёж тоже поднялся со своего места и хохотнул:
        - Вы там хоть оставьте немного врагов и для нас. Иначе Лещ так и останется единственным тяжелораненым в этой войне.
        Глава 29
        К стенам Нортхольма мы с Обжорой вышли спустя два дня после разговора с послом горожан. Откровенно говоря, вид столицы меня не впечатлил. Крепостные стены моего родного Орхуса, который являлся обычным городом, и то смотрелись внушительней.
        До этого никто так и не смог мне внятно сказать, какова же численность населения северной столицы. Говорили, что князь в лучшие времена мог выставить около двух тысяч воинов. В таком случае, правда, по меркам моего мира, в подобном городе должно было проживать около двенадцати тысяч человек. Не думаю, что в своих расчетах я был далек от истины.
        Осмотрев издалека стены и защитные сооружения, я пришел к выводу, что Ежу не составит труда расколоть этот «орешек». Тем более, что его «скорлупа», откровенно говоря, уже была треснувшей в нескольких местах. Находясь под многолетней властью вампиров, а равно - и под их протекторатом, князь расслабился. Перестал бояться соседей. Укрепления уже давно не ремонтировались и не обновлялись.
        Из рассказов примкнувших к нам северян мы узнали, что прошлый, а ныне обезглавленный правитель Нортхольма предавался отнюдь не государственным делам. Его больше интересовали пиры, охота и многочисленные любовницы. Управлением княжества занимались ставленники иномирцев. Кстати, аппетиты хозяев в последнее время, а особенно последний год, выросли на порядок. И, судя по всему, сдерживаться и умерять их они не собирались. Как следствие - получили восстание.
        Когда стемнело, закрывшись пологом, я пробрался за стены и пробежался по городским улицам. Посланники не соврали. Вампиров в Нортхольме не было. Иначе я бы их сразу же учуял. Зато повсюду ощущались эманации смерти. Жуткая смесь запахов крови, дерьма, мертвечины и дыма погребальных костров буквально забивала ноздри. От вони перехватывало дыхание. Похоже, здесь действительно было восстание. Горожане с упоением резали друг друга последние несколько дней. Сейчас было относительно тихо, но я то и дело замечал в проулках группы каких-то темных личностей, спешащих куда-то с толстыми баулами на спинах.
        Выбравшись из города и оказавшись в лесу, я вдохнул полные легкие воздуха. Фух! Уверен, когда Ёж увидит тот гадюшник, его желание осесть там слегка поубавится. По крайней мере, я туда без надобности больше не сунусь. Кстати, я оказался прав - на стенах много бойцов. Ворота нашей армии никто открывать не собирается. Но если все-таки Ёж решится - я, на всякий случай, присмотрел несколько слабых мест в обороне.
        Появившийся из темноты Обжора заинтересованно обнюхал меня с ног до головы, затем презрительно фыркнул и сообщил, что в округе относительно тихо.
        Несмотря на то, что амулет ясно указывал мне направление к ближайшему месту силы, я решил двигаться вдоль реки. Уверен, вампиры просто так не оставят реку без внимания. Уже спустя несколько часов быстрого бега, моя уверенность получила подтверждение. Мы обнаружили первый сторожевой пост отступивших.
        Это были люди. Пятеро бойцов. Все измененные. Видимо, из тех, кто навсегда запятнал себя службой хозяевам. Представляю, что они вытворяли, раз даже в Нортхольме им не нашлось места. Любопытно, кто больший монстр - вампиры, убивающие людей вследствие своей природы, или люди, помогающие этим вампирам убивать своих соплеменников? Для меня ответ на этот вопрос был очевиден. Разведчики вампиров умерли быстро. По сути, они даже не успели пикнуть. Легкая смерть - это награда для предателей. Причем, когда я их убивал, внутри даже не ёкнуло.
        В течении двух часов, нами было обнаружено еще два таких секрета. Чтобы обезвредить последний пост, пришлось переплывать на противоположный берег.
        Судя по количеству стрел, обнаруженных у убитых, нашим кораблям готовилась теплая встреча. Я сперва удивлялся, почему до сих пор не увидел ни одного вампира, пока не достиг излучины реки.
        В месте, где русло плавно изгибалось, на каменистом берегу высилась невысокая башня. С первого взгляда на нее было ясно - это строение из эпохи тех, кто когда-то жил в Городе Теней.
        Обжора почуял иномирцев задолго до того, как мой рот наполнился горькой слюной. Кроме того, он сообщил мне кое-что странное. Выбивающееся из логики происходящего. В башне сейчас находилось пять или шесть вампиров. При этом следы и запахи говорили о том, что здесь должно было быть еще как минимум два десятка измененных людей. Но Обжора настаивал, что все эти люди уже мертвы. И мертвы они еще со вчерашнего дня.
        Подобравшись поближе, я удостоверился в правоте харна. Первый труп обнаружился на опушке. Стараясь не обращать внимания на противное гудение мух и сладковатый запах гниения, я осмотрел убитого. То, что этого человека именно убили, сомнений не было. Маска ужаса на застывшем лице. Развороченная грудная клетка. Словно дикий зверь порвал.
        Выбравшись из рощи, я увидел, что весь берег усеян трупами. Оторванные конечности, вывернутые на песок кишки, некоторые тела были обезглавлены.
        Обжора приглушенно рыкнул.
        - И в мыслях не было сомневаться в твоем чутье, братишка, - успокаивающе прошептал я. - Просто это очень странно. Эти уроды явно находятся в башне. Даже я слышу их голоса. Разговаривают. Смеются. А здесь весь берег усеян трупами их слуг. И ни одного противника. Что-то не сходится… Как-то безмятежно они себя ведут, не находишь?
        Обжора в ответ лишь фыркнул.
        - Согласен, - кивнул я. - Разницы никакой. Так даже проще. Ну что, старый трюк с приманкой?
        Харн согласно рыкнул и плавно исчез в ближайших зарослях, а я, состроив, как можно более испуганный вид медленно побрел в сторону пляжа. То, что меня заметят, я не сомневался. Вампиры - существа, обладающие ночным зрением. Темнота для таких существ не помеха. Уж мне ли не знать.
        Судя по тому, как оживились голоса в башне, я оказался прав. Меня заметили. Все мои уловки, как то: испуганный вид, порывистое дыхание и всхлипывание оказались ни к чему. Выманить тварей не составило особого труда.
        Они выскочили из башни впятером и побежали в мою сторону, радостно шипя. Наперегонки. Я сперва опешил от такого поведения, но потом, когда разглядел приближающихся ко мне вампиров, все встало на свои места. Это были мои одногодки. Четверо парней и одна девушка. Они бежали, подначивая друг друга и споря, кто первый настигнет добычу. То есть меня.
        В моей голове промелькнула догадка. Я заново внимательно осмотрел берег и до меня, наконец, дошло. Все эти люди погибли не одновременно. Вампиры выпускали их по одному из башни и приказывали убегать. А затем устраивали погоню за жертвой. Догадка настолько поразила меня, что я стоял на одном месте и озадаченно разглядывал бегущих в мою сторону идиотов. Как-то не верилось в то, что эти болваны и есть те страшные хозяева. Наверняка есть кто-то умный среди них. Тот, кто руководил целым княжеством все эти годы. Как ни странно, эта мысль привела меня в чувство. Меня тоже постоянно все недооценивали. Вследствие чего я до сих пор жив.
        Подпустив поближе бегунов, я выпустил в их сторону таран. Относительно невысокие уровни от тринадцатого до шестнадцатого - у вампиров не было шансов против заклинания шестого уровня, останавливавшего и не таких противников.
        Ни одного мага, слабенькие защитные амулеты - странные иномирцы. Прибавить к этому низкие уровни и юный возраст. Очень странно…
        Пока самым взрослым вампиром, которого я видел в этом мире, был тот мечник.
        Странности на этом не заканчивались. Самыми ценными трофеями, не считая системных, были те пять малых кристаллов маны, которые я взял в бою с магами. Касаемо же двуручного меча и экипировки вампиров - качество и уровни меня не впечатлили. Обычные предметы. А некоторые из них так и вообще были изготовлены уже в этом мире.
        Убивать сразу не стал. Решил рассмотреть своих противников поближе. Дабы продлить эффект оцепенения пришлось активировать молнию. Больше всего меня заинтересовали их глаза. Эти взгляды… Практически одинаковые. Смесь бешенства, злости, безумия и азарта. Справедливо рассудив, что с такими разговор не получится, я дал отмашку Обжоре.
        Несколько минут ушло на изучение скудных трофеев и распределение выпавших скрижалей харну. Орбы решил пока не применять. Оставил на потом.
        Осмотр башни ни к чему не привел. Нашел косвенное доказательство моей догадке - оружие и доспехи дружинников, сваленные в одну кучу, а также - небольшой зал без окон, в котором нестерпимо воняло дерьмом и мочой. Видимо, тут вампиры держали своих бывших слуг.
        Покидал то место с двояким чувством. С одной стороны, в голове не укладывалось увиденное. Два десятка человек, пусть не самых лучших и наверняка заслуживших такой участи, были уничтожены просто так, ради забавы?
        А с другой… Сейчас я, как никогда, был уверен в том, что необходимо истребить этих тварей как можно скорее. По своей сути они являлись кровожадными людоедами. Тут либо мы их, либо они нас.

* * *
        - ВЫ УБИЛИ СУМЕРЕЧНОГО ВАМПИРА (17).
        - ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ:
        - ЭССЕНЦИЯ ОПЫТА (3400 ШТ).
        - СЕРЕБРЯНАЯ СКРИЖАЛЬ (5 ШТ).
        - ЖЕТОН ОХОТНИКА НА ЧУДОВИЩ (40 ШТ).
        - БОЛЬШОЙ ОРБ ТЬМЫ (3 ШТ).
        - Вот и все, - буркнул я, наклоняясь над телом поверженного мной вампира. - Осталось посмотреть, что там у вас на дне шахты.
        К холму, у подножия которого высился замок вампиров, я вышел за несколько минут до рассвета. По пути уже не было ни одного сторожевого поста. Выходило, что, уничтожив тех тварей из башни, я убрал всех, кто мог предупредить защитников замка.
        Сам замок таковым можно назвать с большой натяжкой. По правде сказать, я бы его и замком-то не назвал. Древнее, полуразвалившееся строение, по виду чем-то напоминающее гигантскую бочку, было облюбовано иномирцами только потому, что, судя по указателям амулета, внутри этой громадины находилось место силы.
        Любопытно, а где находится портал? На протяжении всего пути я ни разу не почувствовал его. Значит ли это, что он открывается не так часто, как те, которые мне довелось видеть раньше? В любом случае я надеялся, что скоро получу ответы на все свои вопросы.
        Нас не ждали. И это, по сути, стало тем преимуществом, которое уже с самого начала увеличило наши шансы на победу в несколько раз. А когда в результате неожиданного нападения одним из первых был убит, как я уже потом понял, самый сильный из вампиров - поражение последних было делом решенным.
        Мы ворвались в логово тварей словно беспощадный ураган, сметающий все на своем пути. Но действовали слаженно и хладнокровно. Не прошло и получаса, как все было кончено. Вернее, почти кончено. Один из последних защитников оказался довольно шустрым и ему удалось сбежать. Обжора бросился за ним, а я решил спуститься на самый нижний этаж «бочки», оказавшейся лишь верхушкой айсберга.
        Людей среди защитников логова не оказалось. Только вампиры. Я насчитал двадцать шесть особей. В основном молодняк. Взрослых было всего четверо. Уровни не выше двадцатого. Только самый главный был магом, остальные - обычные воины.
        Слишком быстрая и легкая победа настораживала.
        Спускаясь по стальным ступеням, уходящим спиралью вниз, я все сильнее ощущал новые эманации тьмы. Обжора уже разобрался с беглецом и спешил ко мне.
        Последняя ступень - и я очутился в довольно широком коридоре, освещенном какими-то странными светильниками. Некоторые из них горели тускло, другие часто помигивали, третьи необычно потрескивали.
        На серых стенах, выложенных из какого-то пористого идеально ровного камня, красовались полустертые надписи на незнакомом языке. Великая Система их гордо игнорировала, давая понять, что эти письмена не являются чем-то важным.
        Несмотря на то, что я был под пологом, по коридору шагал не спеша, осторожно подбирая место для каждого шага. Чутье сколопендры «ощупывало» все вокруг на наличие магических ловушек.
        Наконец, коридор вывел меня в широкий круглый зал, заставленный какими-то странными коробками и ящиками. На стенках некоторых из них светились и мигали разноцветные огоньки. При моем появлении огоньки словно сошли с ума.
        Горечь во рту стала нестерпимой. Я завертел головой и, наконец, увидел ее. Тварь стояла среди тех странных ящиков и презрительно улыбалась, обнажив небольшие, но острые клыки. Каким-то образом она меня чувствовала.
        Продолжая ехидно улыбаться, она прикоснулась указательным пальцем правой руки к зеленому огоньку на одном из ящиков. Огонек тут же сменил цвет на красный, и я неожиданно очутился в объемной мерцающей голубым светом сфере.
        Система незамедлительно оповестила меня, что уровень маны в моем источнике начал стремительно падать. Невидимость тотчас слетела. Я зло выругался и активировал таран. Когда ничего не произошло, метнул ледяную стрелу, за ней молнию… Бил стенку огненной лапой… В общем, перепробовал все. Но ничего не помогло. Единственное, что я понял - рядом со стенками сферы мана покидала мой источник в три раза быстрее. Обойдя сферу по кругу, я остановился в центре. Здесь моей «мудрости» удавалось сохранять баланс. Отток маны прекратился. Источник снова начал наполнятся.
        - А ты забавный, - произнесла, улыбаясь, вампирша.
        Все это время она стояла в шаге от сферы и завороженно наблюдала за моими метаниями. В ее глазах я прочитал интерес и восхищение. Но этот взгляд был, скорее, взглядом естествоиспытателя, получившего в свое распоряжение забавный экземпляр.
        - Я - Атари, - неожиданно назвалась она. - А ты кто?
        Я нахмурился и промолчал.
        - Фи! - забавно скривила рожицу она. - Как грубо!
        Странная какая-то. И от этой ее странности становилось как-то зябко. Она вообще заметно отличалась от своих сородичей. Одета по-человечески в платье голубого цвета, обшитого вычурным орнаментом. Капюшон накидки скрывает ее лысый череп и заостренные на кончиках уши. Если бы не мертвенная бледность и клыки - можно подумать, что со мной пытается завести знакомство местная девушка. Только тринадцатого уровня.
        - Великолепная штука, да? - вампирша кивнула на сферу и затараторила, вываливая на меня куски информации: - Полностью блокирует подачу маны из места силы. Кроме того, высасывает всю ману из тебя, затем энергию и уже в конце принимается за источник жизни. Можешь мне поверить, именно так все и происходит. Сама видела. Когда мы спустились сюда в первый раз, мой кузен попал в эту ловушку. Так она его высосала буквально за минуту. Я смышленая. Смогла подчинить ее. А ты, я смотрю, сильный! Держишься! Кстати, о моих сородичах… Раз ты спустился сюда, значит, они все мертвы?
        Я снова промолчал. Но мой взгляд был красноречивей любых слов. Что, собственно, тут же и прокомментировала разговорчивая вампирша:
        - Значит, все мертвы? Отлично! Так даже лучше!
        Врать не буду, ее возглас меня удивил.
        - Если бы ты знал, молчун, как они все меня достали! Мой братец! Его лакеи! Все эти кузены и кузины!
        Пока она говорила, краем глаза я заметил движение слева. Обжора. Готов к прыжку. Вовремя остановил его. У нас тут разговорчивая особа попалась.
        - А чего так? - спросил я.
        Атари от неожиданности вздрогнула, а затем улыбнулась, демонстрируя острые клыки:
        - Ты заговорил! Только давай договоримся сразу - не проси меня отпустить тебя. Все равно не отпущу. Это дело решенное. Хорошо?
        Задав вопрос, она мило улыбнулась и просительно посмотрела мне в глаза.
        Я кивнул:
        - Договорились. Так почему ты так рада смерти твоих сородичей?
        Атари фыркнула.
        - Разве ты их не видел? Они стали превращаться в животных. Кроме того, мой братец пристрастил их к одному дурман-зелью. Ему понравилось быть центром власти! Болван… Говорила ему, что сперва надо набраться силы, а уж потом покорять местные племена. Первое время мы так и делали, но потом… Да что говорить.
        - А портал?
        - Какой портал? - спросила она.
        - В ваш мир. Вам ведь жертвы нужны для того, чтобы обрели тело ваши сородичи после перехода?
        - Нет здесь никакого портала, - покачала головой Атари. - Портал в наш мир находится на другом материке. Там, на юге. За Белым морем. В аномалии. А жертвы… Это все идея моего кузена Тира.
        - То есть просто корм?
        - Верно, - подтвердила она. - Идиоты, правда? Им вздумалось поиграть в богов. Не спорю, идея хороша, но она не ко времени!
        - Хочешь сказать, большинство из вас родились здесь? - решил сменить я тему, иначе могу и не сдержаться.
        - Нет, - покачала головой она. - Мы все пришли из другого мира. Просто мы были еще детьми, когда патриархи нашего клана нашли проход сюда. Если бы не аномалия, убившая всех сильных воинов и магов, - тебе бы пришлось туго. Патриархи погибли, но смогли спасти несколько десятков детей глав клана. С их слугами. А также несколько коконов. Будущее клана!
        Атари тяжело вздохнула.
        - Мы долго скитались по южному материку, напичканному разными аномалиями. Пока не вышли к портовому городу людей. Там мы сели на корабль и приплыли сюда. Найти место силы было настоящей удачей! Это было знаком для нас!
        - Пройти столько испытаний вместе, но ты все равно рада их смерти? - решил подначить я ее.
        - Конечно! - с готовностью ответила она. - Они изменились. Из защитников они превратились в угрозу. Но это еще не конец нашего рода!
        Она посторонилась и кивнула в сторону двери в дальней стене.
        - Там наше будущее! Мне никто не будет мешать! Я воспитаю их по-своему! Отчасти, ты мне поможешь в этом.
        - Снова? - усмехнулся я. - Разве я недостаточно помог?
        - Еще нет, - ответила она мне улыбкой. - После твоей смерти наверняка останется много артефактов. Ведь так? Вижу по лицу, что так. А еще я постараюсь воскресить механизмы ушедших!
        Ее лицо буквально светилось. На короткое мгновение исчез даже ее звериный оскал.
        - За время скитаний я услышала много историй и легенд о тех, кто правил этим миром раньше. Они были великими механиками! Представляешь они создали машину, которая смогла пробудить Великую Систему в этом мире! Многие из механиков приняли ее власть.
        - А что с ними всеми сталось? - мне действительно было интересно.
        - Началась страшная война, в которой не было победителей. Я видела последствия той войны. Никогда не думала, что жалкие людишки могли обладать такой мощью! Но ничего я постараюсь разобраться. И мне теперь никто не помешает!
        Атари торжествовала.
        - Слушай, - вдруг встрепенулась она. - А почему это ты так долго держишься? По идее ты уже должен был начать корчиться в муках. Тебе пора умирать!
        Наконец, сквозь миленькое личико проступила ее истинная гримаса. Звериный оскал. Удлинившиеся клыки. Черные как ночь глаза.
        Я усмехнулся и достал из рюкзака зернышко сердца леса.
        - Ты очень умная, но ты не учла несколько моментов. А в данном случае - их всего два.
        - О чем ты?! - лицо вампирши вытянулось.
        - Первый момент, - продолжил я, легонько покачав на ладони зернышко. - Мне плевать на твое место силы. У меня есть свое. Скажу больше - у меня их целых три.
        Атари ошарашенно дернулась и сделала шаг назад.
        - И второй момент, - хищный оскал на моем лице заставил ее сделать еще одни шаг назад. - Я пришел сюда не один!
        Мои слова вампирша встретила яростным шипением. Собственно, это все что она успела сделать прежде, чем когтистая лапа Обжоры раскроила ей череп.
        - Хрн! - пожаловался он.
        - Ну извини, - пожал плечами я. - Хотелось ее послушать. А теперь сделай тоже самое своей лапой, только вон с той коробкой. Пора выбираться отсюда.
        Наблюдая, как Обжора крушит древние механизмы, я вспомнил наш разговор с Ежом. А ведь он словно в воду глядел. Получается, Лещ действительно остался единственным тяжелораненым в этой войне.
        Глава 30
        - Надеюсь, у тебя все получится, - Ёж, улыбаясь, протянул мне руку.
        Я кивнул и ответил на рукопожатие.
        - И возвращайся поскорей, - уже в который раз напомнил он. - У нас тут много дел. Боюсь без тебя не получится.
        - Насколько я понимаю, вы в надежных руках, - усмехнулся я. - С вами остается ваш главный герой.
        - Этот забулдыга Лещ? - Ёж обреченно покачал головой. - Надеюсь, его печень не отвалится до твоего возвращения. Знаю, ты его здорово обновил своими магическими штуками, только вот теперь он налег на вино с еще большим рвением.
        К слову, Лещ оказался не таким уж бесполезным, как его воспринимали первое время. Будучи центральной фигурой на всех попойках, он успевал не только опустошать все предложенное хмельное, но и внимательно слушать и запоминать все разговоры пирующих. А затем пересказывать услышанное Ежу.
        Таким образом, Ёж всегда знал о происходящем в его войске. Именно благодаря Лещу мы уже знали, что большая половина нашей армии останется у стен Нортхольма и попытается взять северную столицу штурмом. В основном, это были люди, примкнувшие к нам после первого боя с вампирами. Другими словами, вторая половина армии, состоящая из воинов, сопровождавших Ежа с самого начала восстания, осталась верной своему предводителю.
        Что же касается планов… Ёж прислушался к моим словам. Он решил выбросить из головы идею о троне Нортхольма, от которого смердело кровью и смертью. В его голове родилась новая идея - на месте родной Сосновки возвести собственный город, который в последствии обязательно стал бы новой столицей озерного края. Он был счастлив, когда понял, что его идею поддерживают все его соратники. И уж тем более его счастью не было предела, когда я изъявил желание вернуться в этот мир, чтобы исполнить свою мечту об уютном доме и спокойной жизни. Я видел, как он потирал руки в тот день. Что-то мне подсказывало - покой мне будет только сниться.
        Но самой главной неожиданностью для всех стала новость о том, что Лещ решил вернуться в родную Сосновку вместе со всеми. Особенно негодовали его вчерашние собутыльники, планировавшие знатно поживиться в павшем городе. Ведь Лещ превратился в некий символ, талисман, приносящий удачу. И вот этот талисман уходит назад, в озерный край. Многие в тот день задумались, а стоит ли вообще пытаться брать власть в Нортхольме? Ведь никто из значимых фигур восстания не желает этого делать. Должен заметить, лидеры раскольников набрались наглости и обратились ко мне за помощью, но были выпроважены восвояси ни с чем.
        После того, как мы с Обжорой разорили гнездо вампиров, уничтожив все коконы, о которых с такой надеждой говорила Атари, мою миссию можно было считать выполненной. Пора возвращаться назад.
        О том, что я ухожу в родной мир, знали только лишь близкие друзья: Ёж, Барсук и Ласка. Они меня и провожали. Для остальных была придумана байка о том, что я отправляюсь в поход, чтобы обезвредить портал, через который сюда проникли вампиры. И что мое возвращение - это дело нескольких месяцев. Так все недоброжелатели Ежа, как явные, так и тайные, коих за эти месяцы появилось немало, будут знать, что мое возвращение не за горами. Лучше сидеть тише воды и ниже травы. Этого времени Ежу хватит, чтобы укрепить свои позиции, как в войске, так и в самом поселении.
        С Барсуком мы обнялись по-братски.
        - Не беспокойся, - успел шепнуть он мне на ухо. - Все сделаю, как и планировали. К твоему возвращению уже будет все готово.
        Это он о строительстве наших с ним домов в Сосновке, на которое я выделил несколько сотен золотых. Со слов Барсука на эти деньги можно было выкупить половину домов поселения. Судя по задумчивой физиономии моего друга, к моему возращению меня будут ждать много сюрпризов.
        Когда Барсук и Ёж ушли, мы с Лаской остались наедине. Солнце только-только показалось из-за горизонта, мягко осветив обеспокоенное лицо любимой.
        - Я боюсь, - прошептала она.
        - Тебе ничего не угрожает, - поспешил успокоить ее я. - Барсук и Ёж позаботятся о тебе в мое отсутствие.
        - Я боюсь не за себя… А за тебя. Твои враги могущественны. Вот…
        Она слегка отстранилась и сняла со своей шеи свой амулет. Фигурка маленького и юркого зверька, искусно вырезанная из темного дерева. Она приблизилась ко мне и повесила амулет мне на шею. Затем, накрыв его ладошкой, произнесла:
        - Этот оберег вырезал для меня отец. В нем нет ни капли магии, к которой ты привык, но он обязательно будет хранить тебя. И напоминать обо мне…
        В тот миг мне хотелось многое сказать. О нежности, о надежде, о страхе, о своей любви, но Ласка остановила меня. В ее глазах я прочитал все то, о чем хотел сказать сам. Приподнявшись на носочках, она обвила руками мою шею и поцеловала.
        Я еще долго помнил запах ее волос и сладкий вкус этого поцелуя.

* * *
        - ЖЕЛАЕТЕ СОВЕРШИТЬ ПЕРЕХОД?
        - СТОИМОСТЬ УСЛУГИ 10 000 ЕДИНИЦ МАНЫ.
        - Готов? - дрожа от волнения, спросил я у Обжоры.
        Харн уверенно рыкнул в ответ.
        До Города Теней добирались по суше. Напрямик. Во-первых, так быстрее, чем плыть по реке, а во-вторых, мы рассчитывали хорошо поохотиться на мутантов. За время похода на север Обжоре удалось убить несколько морфов и обзавестись парочкой новых трансформаций, так что перспектива заиметь еще несколько его здорово воодушевляла.
        Добрались мы действительно быстро, но вот с удачной охотой вышел облом. Как назло, ничего серьезного нам, как по пути, так и в самом древнем городе не попалось.
        Проверив еще раз все свои приготовления на случай внезапного нападения, я отозвал Обжору. Поправил лямки рюкзака полного разных вещей из этого мира. Ощупал тетиву на луке. Пробежался взглядом по стрелам.
        Порядок.
        Благодаря новым кристаллам маны, добытым в бою с вампирами, объем моего источника вырос практически вдвое. Тяжело вздохнув, я на всякий случай активировал невидимость и защитную ауру болотника. Там, с той стороны логово драков никуда не делось. Нам еще придется как-то выбираться на поверхность.
        Повернув голову вправо, я напоследок взглянул на огромную пробоину в стене, за которой виднелись темные крыши домов-великанов мертвого города. Скоро, очень скоро этот мир станет моим. Осталось только раздать долги. Кивнув самому себе, я дал согласие на активацию и шагнул в портал.
        Короткий миг тьмы - и я снова в подземельях драков.
        Несмотря на то, что я знал, где окажусь, и до перехода старался вспомнить каждую деталь того места, увиденное мной превзошло всякие ожидания. В мою сторону с мерзким шипением неслась гигантская башка королевы драков! От смерти меня спасло только то, что портал вышвырнул меня в нескольких шагах от того места куда уткнулся квадратный змеиный нос.
        Тварь все эти месяцы ждала меня на одном месте? И точно знала, когда я вернусь назад? Но как такое возможно?! Я быстро огляделся. Драки, как и в тот день продолжали прятаться среди камней. Все также потрескивал каменный свод. Даже пыль не успела осесть. Страшная догадка, словно укол раскаленной иглы, пронзила мозг. Не может быть!
        Неожиданный промах слегка озадачил змею. Она непонимающе замотала башкой и обиженно зашипела. Эта заминка дала мне время сделать длинный прыжок в сторону твари и коснуться кончика ее хвоста.
        Несмотря на полог невидимости, змея почуяла меня мгновенно. Яростное шипение накрыло пещеру. Но было уже поздно. Я стал заметно шустрее с момента последней нашей встречи.
        Обвить всем телом здоровенный кусок скалы было непростительной ошибкой с ее стороны. Этой ошибкой я и воспользовался.
        - ВЫ АКТИВИРОВАЛИ ЗАКЛИНАНИЕ «ИСПЕПЕЛЕНИЕ»!
        - ВЫ АТАКОВАЛИ КОРОЛЕВА ДРАКОВ (80)!
        - ВЫ НАНЕСЛИ КРИТИЧЕСКИЙ УРОН 129 521!
        Ого! Как же вовремя я заглянул на ту полянку с огневиками!
        Белоснежное змеиное тело в один миг охватило рыжее пламя. Шипение сменилось громким хрипом. Полутемная пещера в мгновение ока наполнилась светом и нестерпимым жаром. В нос ударил запах паленой плоти.
        Бешено извиваясь, королева драков крушила все на своем пути. Змеиная кожа трещала и лопалась. Тут и там валялись обугленные куски плоти. Я, забившись в щель между камней, завороженно наблюдал за смертельной агонией некогда непобедимой хозяйки этого логова.
        К слову, все это время с момента перехода, перед глазами постоянно выскакивало какое-то странное системное оповещение, касающееся манускрипта хаоса, но я от него отмахивался, как от назойливой мухи. Не до того было…
        Предсмертный хрип королевы сменил тональность. Как только это произошло, все драки, находившиеся в пещере, встрепенулись, и как один одновременно повернули свои уродливые головы в мою сторону. Даже в последние мгновения своей жизни королева попыталась отомстить своему обидчику.
        Недолго думая, я выскочил из своего укрытия и ринулся в сторону портала. Десяти тысяч единиц маны для перехода у меня, увы, не было, но имелось кое-что другое.
        - ЖЕЛАЕТЕ ВЫСВОБОДИТЬ ЗАКЛИНАНИЕ «ДРОЖЬ ЗЕМЛИ»?
        - ВНИМАНИЕ! ДЛЯ ЭТОГО ДЕЙСТВИЯ ВАМ ПОНАДОБИТСЯ:
        - 5000 ЕДИНИЦ МАНЫ.
        Зло сжав зубы, я дал согласие.
        - УКАЖИТЕ ТОЧКУ АКТИВАЦИИ.
        - ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ! ПРИЗВАННАЯ СТИХИЯ НЕ ЗНАЕТ ПОЩАДЫ! ОЗАБОТЬТЕСЬ ПРИЕМЛЕМОЙ ЗАЩИТОЙ ЛИБО ПОСТАРАЙТЕСЬ ДЕРЖАТЬСЯ ПОДАЛЬШЕ ОТ ЭПИЦЕНТРА БУРИ.
        - ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ! РАДИУС ПОРАЖЕНИЯ ЗАКЛИНАНИЯ 50 МЕТРОВ.
        Пятьдесят метров - это всего лишь начало. Как только все вокруг начнет рушиться, радиус увеличится в разы. Выбрав точку подальше от портала, я дал добро на активацию.
        Маны на щит хаоса уже не было. Подбежав к порталу, я призвал Ыша и поставил вокруг себя логово живоглота. Вместе с аурой болотника получилось чуть больше тридцати тысяч единиц защиты.
        Прижавшись всем телом к каменному постаменту, я приготовился к самому худшему.
        Первый подземный толчок окружавшие меня твари проигнорировали, но за ним последовал еще один - на порядок сильнее. А за ним еще, и еще… Многострадальные опоры портального зала не выдержали такого издевательства и с оглушительным хрустом начали рушиться одна за другой, погребая под собой волны атакующих драков. Острые камни перемалывали и давили их тела, словно жалких беззащитных насекомых.
        Я помнил еще с прошлого раза, что вокруг портала имелась некая защитная зона. По сути, она меня и спасла. Огромные куски породы, летевшие с потолка, плавно огибали древнее строение и падали на землю, разлетаясь миллионами острых осколков.
        В считанные мгновения все вокруг заволокло непроглядной стеной пыли. Мои щиты таяли на глазах. Сперва логово, затем аура болотника. Только Ыш все еще держался. Мелкие осколки, словно злые осы, жалили его полупрозрачное тело, пробуя на прочность. Защита портала на них никак не реагировала.
        Я завороженно следил за прогрессом заполнения источника маны, моля всех богов о спасении. До отметки в пять тысяч оставалось всего ничего. «Мудрость» все-таки справилась! Щит хаоса накрыл меня за несколько секунд до исчезновения Ыша.
        Пещеру в буквальном смысле слова лихорадило. Собственно, как и всю скалу. Перед глазами мелькали системные оповещения о смертях местных обитателей. Невероятно, но королева драков все еще была жива. По крайней мере, о ее смерти сообщений не было. Вот же живучая тварь!
        Несмотря на то, что отпущенные пять минут действия заклинания уже давно истекли, скала продолжала дрожать и шевелиться. Защитная зона портала сделал свое дело, вокруг постамента образовалась небольшая сфера, которую сдавливали со всех сторон каменные обломки. Это я увидел, когда пыль уже немного осела. С опаской оглядывая получившуюся конструкцию, я боялся сделать лишний вздох. Ведь в любой момент, все это могло обрушиться вниз. Мне было страшно даже представить, сколько слоев камней сейчас над моей головой.
        Наконец, толчки прекратились и скалу, превратившуюся в гигантский могильник, накрыла гробовая тишина. Именно такая, которая воцаряется перед страшной бурей. Я замер, жадно вслушиваясь в происходящее вокруг.
        В голове лихорадочно мелькали мысли. Что делать дальше? Я примерно догадывался, что заклинание будет разрушительным, но не ожидал, что настолько. Я оказался в ловушке, созданной своими же руками. Но не жалел о содеянном. Это было единственно правильное решение в сложившейся ситуации.
        Дышать становилось тяжелее. Камни вокруг меня угрожающе потрескивали. Вот-вот случится обвал. Как назло, источник заполнялся недостаточно быстро. Придется снова возвращаться в мир Ласки, и уже оттуда искать новые порталы… Потому что отсюда выбраться на поверхность не стоит даже мечтать.
        Я уже было стал обдумывать то, каким образом буду добираться до соседнего материка в другом мире, как неожиданно до меня, наконец, дошло, что случилось на самом деле.
        Королева драков не ждала меня здесь несколько месяцев. Она даже не заметила моего отсутствия! Для нее мои несколько месяцев в другом мире прошли, как одно мгновение. Одна секунда! А если это так, то… Я почувствовал, как что-то кольнуло в моей груди. Я было дернулся к порталу. Но замер, осознавая бессмысленность своего порыва. Хотелось выть от отчаяния и бессилия. Я закрыл глаза и почувствовал, как по щекам потекли горячие слезы. Рука нащупала маленький амулет на груди. Ласка… Прости меня…
        Сердце требовало отдаться апатии и горю, но мозг постоянно зло напоминал, что у меня остались еще те, кому нужна моя помощь. Именно он заставил меня прочитать, наконец, то надоедливое сообщение.
        Не обращая внимание на треск над моей головой, я постарался сосредоточиться на красных буквах перед глазами. Вытирая слезы и сопли, после третьей или четвертой попытки я, наконец, понял, чего хочет от меня Великая Система.
        - Внимание! Вам доступна одна попытка участия в испытании «Единение с Хаосом»!
        - Инструкция для претендентов:
        - Найдите ближайший портал и активируйте манускрипт «Единение с Хаосом». Вы тотчас будете доставлены в Цитадель Хаоса.
        - Важно! Для активации вам потребуется 1000 единиц маны!
        - Удачи тебе, будущий адепт Хаоса!
        Я взглянул на показатели источника маны. Мало для перехода в другой мир, но достаточно для участия в этом странном испытании. То, что манускрипт не проявлял себя рядом с порталом в иномирье ясно давало понять - Цитадель Хаоса, куда меня приглашали находится в моем мире.
        Треск над головой повторился, будто подталкивая меня к очевидному решению.
        Ожесточенно вытерев слезы и зло сжав зубы, я заставил себя дотронуться до портала.
        - Внимание! Вы активировали манускрипт «Единение с Хаосом»!
        За мгновение до переноса я получил еще одно сообщение, заставившее меня злобно оскалиться. Королева драков, наконец, издохла.
        Манускрипт перенес меня на широкую смотровую площадку высокой башни. Относительно высокой. Бывало, забирались и повыше. Я огляделся. Вокруг, куда ни посмотри, высятся серые скалы. Интересно, где я?
        После пыльного удушья подземелья свежий горный воздух бодрил и освежал. Я сделал глубокий вдох и поднял голову. Хмурые тучи закрыли своими рваными телами все небо. Далеко на горизонте мерцали корявые лапы молний. Сюда шла гроза.
        Я проверил источник маны, затем откаты всех своих заклинаний. Из щитов доступно только логово. В случае чего придется повертеться. Из сильных атакующих в запасе есть «Забвение».
        Запоздало вспомнил, что мой рюкзак полон скрижалей. За королеву драков должна была упасть «радуга». Но изучать содержимое рюкзака уже было поздно. На смотровой площадке появился громадный воин, с ног до головы закованный в черную броню. Уровень незнакомца не определялся. Над рогатым шлемом гиганта висела надпись: «Привратник».
        Обжору решил пока не призывать - пусть будет сюрпризом.
        Стальной верзила, гремя доспехами, сделал несколько размеренных шагов и остановился. Тяжеленная на вид секира в его ручищах казалась легким лебединым перышком.
        - Если явился новый претендент - значит, один из наших братьев пал от его руки! - без предисловий и приветствий начал здоровяк.
        Его приглушенный массивным забралом голос походил на рычание.
        - Что скажешь в свое оправдание?
        - Ничего, - бесцветным голосом ответил я. - Я не собираюсь оправдываться. И маленькая поправка… Это был не брат, а сестра.
        Из-под забрала послышался шумный выдох.
        - И раз уж на то пошло, - начал заводиться я. - Эту тварь давно следовало прикончить! Я рад, что был одним из тех, кто сражался против нее!
        Последние слова я буквально прорычал. Боль и горечь от утраты любимой искали выход. Апатия сменилась яростью.
        - Кто она? - спросил привратник.
        - В том мире ее называли Хозяйкой Аномалии, но Великая Система открыла мне ее истинное имя - Дзёре-гумо.
        Гигант на мгновение замолчал. Я не видел его лица, но, судя по громкому сопению из недр шлема, мне удалось его озадачить.
        - Хочешь сказать, - начал он, медленно выговаривая каждое слово. - Что ты убил одну из первородных?!
        - Скажем так. Я был одним из тех, кто приложил к этому руку.
        - У тебя были помощники?
        - Скорее наоборот, - искреннее любопытство гиганта слегка сбивало с боевого настроя.
        - Кто еще был противником первородной?
        - Существо, называемое Сердцем Леса.
        Из шлема донеслись приглушенные ругательства на смутно знакомом языке. Я подозрительно прищурился.
        - Врешь ведь, небось, - как-то уж совсем по-человечески произнес привратник.
        - Верить или нет - твое право, - пожал плечами я.
        Мне не стоило труда продемонстрировать доказательства, но у меня было не то настроение, чтобы оправдываться.
        - Зачем ты активировал манускрипт? - неожиданно спросил привратник.
        - Либо перенос сюда, либо смерть, - честно ответил я. - Если уж быть откровенным до конца - я бы с удовольствием по-тихому покинул это место.
        - Ты дал согласие на участие в испытании, - услышал я угрозу из-под забрала. - Ты не можешь просто так уйти отсюда.
        - И в чем же оно заключается?
        - Не торопись, - осадил меня гигант. - Сперва я должен проверить, достоин ли ты получить допуск к нашим тайнам.
        Сказав это, гигант многозначительно помахал своей секирой и двинулся на меня.
        Моя израненная душа требовала битвы. Но мой мозг снова настоял на своем. Стальной верзила уже был на середине смотровой площадки, когда я обратился к нему:
        - Прежде, чем начнем, позволь задать тебе последний вопрос.
        Привратник остановился.
        - Валяй!
        Я уже давно догадался, с кем имею дело, поэтому перешел на язык троллей:
        - Как думаешь, наличие у меня вот этого артефакта может повлиять на результаты твоей проверки?
        Сказав это, я достал из рюкзака тот самый клык, испещренный замысловатыми письменами, который вручил мне Фархас после битвы с иномирными тварями. Гигант замер. Я не видел его глаз, но был уверен, что он уставился на амулет в моей руке.
        Наконец, привратник пришел в себя. Ловко повесив секиру себе за спину, он стянул с головы свой рогатый шлем, и на меня уставилась грозная физиономия тролля. Не ошибусь, если скажу, что он скорее всего был одногодкой здоровяка Эрга. Только выглядел привратник намного опаснее. Вся его морда была испещрена угловатыми татуировками и шрамами. А кончик правого клыка отсутствовал.
        Кивнув на амулет «Друг троллей» в моей руке, он рыкнул:
        - Считай, что ты прошел мою проверку! Добро пожаловать в Цитадель Хаоса!
        Конец книги.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к