Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Осадчук Алексей / Андердог: " №03 Тёмный Континент " - читать онлайн

Сохранить как .
Тёмный континент Алексей Витальевич Осадчук
        Андердог #3 Раньше к Эрику Бергману относились, как к изгою, калеке и уродцу. Кто-то его жалел, кто-то брезговал находиться в его присутствии, а кто-то откровенно, не скрываясь, издевался. Да и он сам считал, что родился проклятым богами. Но постепенно все изменилось. То, что когда-то считалось недостатком или уродством, превратилось в преимущество. Которым Эрик постепенно учится пользоваться.
        Побег из Улья мастера Чи, поход через степи орков и Каменный лес закаляют и делают Эрика и его друзей немного сильнее.
        За время своего путешествия Эрик узнает, что его старший брат никогда не был в Пустошах, и что родителям врали о его дальнейшей судьбе. Эрик дает себе обещание узнать правду о брате.
        Кроме того, чем чаще парень сталкивается с наследием Ордена охотников на чудовищ, тем больше осознает в насколько опасную игру втянул его лисолюд.
        Двигаясь по приграничным землям в сторону родного города, Эрик еще не догадывается, что его путешествие только начинается.
        ГЛАВА 1
        Я всегда любил зиму. Какой ребенок не любит снег, ледяные горки или праздничные ярмарки? Помнится, наигравшись вдоволь во дворе, я прибегал домой и отогревался у камина. Пока за окном бушевала вьюга, я сидел в широком отцовском кресле, вытянув ноги к огню. В руках глиняная кружка, из которой я медленно, наслаждаясь каждым глотком, цедил мамин медовый отвар. Любуясь красно-рыжими язычками пламени, мерно подрагивавшими в очаге и дарившими покой и защиту.
        Но, увы, все это было в другой жизни.
        За последние несколько дней мое отношение к зиме кардинально изменилось. Собачий холод, глубокие сугробы, пробирающий до мозга кости ветер ? я ненавидел зиму.
        Ближе к полудню мы спустились в долину и уже по мелколесью продолжили путь на запад. Каждые два-три часа мне приходилось объявлять привал. Сугробы выше колена и сильный ветер довольно быстро опустошали мой источник энергии.
        На первом привале хотел было глотнуть зелья насыщения, но, понаблюдав за работой «регенерации», пришел к выводу, что тело само прекрасно справляется.
        Пока я, словно старая черепаха, медленно, от дерева к дереву, ковылял вперед, Ми верхом на харне выполнял роль разведчика. Обжора, казалось, сугробы даже не замечал. Видя, как он длинными прыжками передвигается среди деревьев, я проверил его источник и обзавидовался. На все про все харн тратил чуть меньше пятнадцати процентов энергии. Причем улучшенная до максимума звериная регенерация довольно быстро восстанавливала потраченное.
        Солнце уже клонилось к закату, когда Ми принес весть об интересной находке.
        ? Я нашел место для ночевки! ? сообщил он, когда харн остановился в двух шагах от меня.
        ? Далеко? ? с надеждой в голосе спросил я.
        ? Совсем близко, ? ответил гремлин и, улыбаясь, добавил:
        ? Поторапливайся! Тебе там понравится!
        Его «совсем близко» затянулось на два с лишним часа, часть из которых я проплелся, из последних сил держась за стремя. Обжора в буквальном смысле слова дотянул меня до того места, где по словам Ми мне должно было понравиться. Правда, откровенно говоря, в ту секунду мне было уже плевать. Все, о чем я мог думать, это где бы просто прилечь и закрыть глаза. М-да… Этот снегопад ясно дал понять, насколько я слаб физически. Необходимо повышать «силу» и «выносливость», если, конечно, мне еще выпадет такая возможность.
        Кое-как все-таки доковыляв до опушки, я, наконец, самостоятельно смог оценить место, выбранное Ми для ночевки. И, Баг побери, гремлин оказался прав! Мне оно понравилось!
        Мои потрескавшиеся на морозе губы непроизвольно растянулись в счастливой улыбке. Сегодня впервые за много дней, я буду спать под крышей.

***
        Это была небольшая бревенчатая избушка, около семи шагов в длину и пяти в ширину. Невысокая, но довольно просторная на вид. Маленькие двери были наглухо заколочены старыми досками.
        ? Видимо, здесь уже давно никто не появлялся, ? устало прокомментировал я увиденное.
        ? Хрн, ? подтвердил мои слова Обжора, легко, словно листы бумаги, отрывая правой лапой серые доски.
        ? Любопытно, кто может жить в такой глуши? ? пробормотал Ми.
        Я покачал головой.

        - Это временное жилье. Здесь останавливаются охотники, когда выходят на промысел.
        Когда последняя доска была сорвана, а дверь открыта, мы вошли внутрь. Ми поджог лучину и поднял ее над головой. Тусклого света было достаточно, чтобы рассмотреть внутренности избушки.
        Ни одного окна. В шаге от входной двери, у правой стены, небольшая печка. Чуть дальше стол и два стула. Слева ? грубо сколоченный широкий лежак, застеленный старым тряпьем и шкурами. На стенах несколько пустых полок. Видимо, неизвестный хозяин уже давно забросил эту хижину и забрал все полезные вещи с собой. Привычно активировав «чутье», я ничего магического не обнаружил. Хех… Кто бы сомневался…
        Обживались недолго. Перво-наперво избавились от стола и стульев ? подросшему Обжоре необходимо больше места. Пока я, кряхтя будто столетний старик, вытаскивал старое тряпье и полуразложившиеся шкуры наружу, Ми занимался разведением огня в печурке, благо неизвестный хозяин оставил немного дров у стены. За что ему низкий поклон.
        С устройством печи гремлин разобрался довольно быстро. Правда, ему пришлось лезть на крышу избы, чтобы пробить засорившийся дымоход, но уже вскоре в топке весело горел огонь.
        Поужинав остатками оленя, добытого Обжорой накануне, мы, наконец, легли спать. И вот тут со мной приключился очередной облом. Несмотря на тяжелый день и сытный ужин, сон все никак не шел. Такое со мной случалось очень редко. Вроде бы готов умереть от усталости, но мозг продолжает работать.
        Вот и сейчас в моей голове вертелись тревожные мысли о будущем. Я думал о клятве долга, висевшей надо мной тяжелым грузом. Беспокоился о Ми, которого, как Обжору, увы, в амулет не спрячешь. Размышлял о странном исчезновении брата и всех его боевых товарищей. Не обязательно иметь пятнадцать единиц в «разуме», чтобы понять - это дело скверно пахнет. Что-то подсказывает мне, если начну его искать ? обязательно вляпаюсь в неприятности.
        От мрачных мыслей отвлек тихий голос Ми. Гремлину похоже тоже не спится.
        ? Рик? Ты не спишь?
        ? Нет.
        Ми на мгновение замолчал, будто собираясь с мыслями, а потом продолжил:
        ? Последние дни мне не дают покоя мысли о том портале. Как думаешь, что случилось с охотниками, следившими за Древом? Почему похоронившие Эрра Холодного бросили форт? Ведь они должны были продолжить дело павшего товарища?
        Я слегка нахмурился и помял подбородок. Откровенно говоря, не ожидал, что Ми заговорит об этом. Хотя чему я удивляюсь? Четырнадцать единиц «разума» здорово изменили моего фамильяра. Он теперь часто затрагивает сложные темы.
        ? Я ведь тоже охотник на чудовищ, но, как видишь, не горю желанием «продолжить дело павшего товарища».
        ? У тебя другой случай, ? возразил Ми. ? Ты прошел посвящение, можно сказать, не по своей воле. Останься ты защищать форт в одиночку - это было бы настоящей глупостью. И самоубийством, конечно.
        ? К чему ты клонишь? ? заинтересованно спросил я.
        ? А что, если похоронившие Эрра не были ему друзьями?
        ? Любопытно. А пафосная надпись над дверью в гробницу?
        ? Дань уважения сильному врагу, ? легко парировал Ми. ? Либо издевка. Я вообще склоняюсь к мысли, что они не были охотниками вовсе и похоронили Эрра заживо.
        После слов Ми я еще больше оживился. Признаться, мне тоже приходили подобные мысли в голову, но я отмахивался от них, как от бесполезных и назойливых мух. Откровенно говоря, мне было плевать на события, произошедшие еще задолго до моего рождения и никак не влияющие на мою судьбу. Но раз Ми пришел к тому же выводу, стоит послушать его соображения по этому поводу.
        ? Насчет похорон, пожалуй, соглашусь, ? ответил я. ? Эрра положили в гроб еще живым. Кто бы это ни был, он не мог просто так оставить ценнейший артефакт. Эфемерный пояс явно из таких. Интересно, как им удалось справиться с одним из могущественных магов? Вряд ли Великая Система будет упоминать кого попало в сообщениях о достижениях.
        ? Наверняка маг был не слабее Эрра, а может их было несколько, ? поделился своими соображениями гремлин. ? Использовали какое-то мощное заклинание, с которым Эрр не смог совладать. А может тот склеп и не гробница вовсе, а какой-то сложный вид магической клетки? Кстати, отсюда и мое второе предположение. Они не принадлежали твоему ордену.
        ? Почему ты так думаешь?
        ? Оружейная осталась нетронутой.
        ? Может они настолько могущественные, что «кляксы» и «клещи» не стоят их внимания?
        ? Вряд ли, ? с сомнением в голосе сказал Ми. ? Ты ведь сам понимаешь ? эти эликсиры довольно редкие и эффективные. На самом деле вся проблема в репутации. Вернее, в ее отсутствии. Да и в оружейной были не только «кляксы»…
        ? Согласен сильный маг-охотник с репутацией меньше пяти сотен ? бред, ? задумчиво потирая лоб, сказал я. ? Нехватка жетонов ? тоже бред.
        ? У Эрра, наверняка, их было предостаточно, ? добавил Ми.
        ? Может орки?
        ? Вряд ли, ? отмахнулся Ми. ? Они падальщики. Пользовались порталом, не до конца понимая, с чем имели дело. Я помню, как сбежал Сархаат, когда ты высвободил то заклинание. А он, как я уже говорил, один из сильнейших шаманов в степи. Уверен, Эрр Холодный с легкостью справился бы с таким, как Сархаат. Да, что говорить… Со всей пятеркой Избранных тоже. Нет. Мы говорим о ком-то покруче.
        Я вспомнил жуткую гибель мастера Чи, и по моей спине непроизвольно замаршировала толпа мурашей.
        Ми, будто угадав, о чем я сейчас подумал, произнес:
        ? Знаешь, Рик, думаю, тебе не стоит светить своими артефактами там, куда мы идем. Да и о твоей принадлежности к ордену лучше помалкивать. Если вспомнить все, что ты рассказывал мне о призраке из подземелий, и прибавить к этому наши догадки по поводу Эрра, получается, помимо чудовищ из иных миров охотники здесь воевали с кем-то еще. А если учесть тот факт, что об этом конфликте никто ничего не слышал, выходит, твой орден проиграл эту войну и уже очень давно.
        Выслушав гремлина, я крепко задумался. Он, несомненно, прав. Лисолюд единственный охотник, которого я знал, да и тот был призраком. Хитр упоминал лишь о зарождающемся конфликте ордена с власть имущими, но это было очень давно. Настолько давно, что в те времена Мертвый океан называли Лиловым, а Темный Континент ? Янтарными землями.
        Несомненно, форт «Смелый» более поздняя постройка, значит конфликт не погас, но наоборот ? постепенно перерос в войну, победители в которой сделали так, чтобы об охотниках никто никогда не узнал.
        ? Кстати, ? отвлек меня от тяжелых дум гремлин. ? Все хотел тебя спросить. Как ты думаешь, человек пославший тебя в подземелья, знает о древнем городе?
        ? Скоркс? Вряд ли… Он уверен, что ищет храм ушедших. А вот Бардану, его хозяину, вероятно что-то известно. Хех… Я сперва был уверен, что Меченый действует самостоятельно. Наивный. Сейчас-то я понимаю, что Бардан полностью контролирует поиски. Да, что говорить… Как пить дать, он и был их инициатором.
        ? Наверняка очень опасный человек, ? то ли утвердительно, то ли вопросительно произнес Ми.
        ? И влиятельный, ? добавил я. ? От него нам лучше держаться подальше.

        - Тогда, как ты намерен избавляться от клятвы? ? удивился Ми.
        ? Не знаю, ? задумчиво ответил я и добавил, старясь чтобы мой голос звучал увереннее: ? Но мы обязательно что-то придумаем. Главное добраться до Орхуса.
        ГЛАВА 2
        Несмотря на вчерашнюю усталость, я проснулся еще до рассвета и отлично отдохнувшим.  Плотный ужин, здоровый сон в теплом помещении, плюс «регенерация» и активированное на ночь «логово» шестого уровня сделали свое дело.
        Я проверил оставшееся время действия заклинания. Без малого пять часов.
        Сверился с описанием умения.

*/ - Создание логова Живоглота/*

/ - Уровень: 1(+5). (0/30)/

/ - Тип: Активное умение./

/ - Вид: Обычное/

/ - Описание:/

/ - Выбрав подходящее место в укромной пещере или среди камней, Живоглот создает временное убежище. Используя магию, он опутывает его сигнальными и защитными нитями./

/ - Эффект:/

/ - Поглощает 2500 единиц урона/

/ - Сигнализирует о вторжении./

/ - +35 жизни каждые 10 минут (находящемуся внутри логова)/

/ - +35 маны каждые 10 минут (находящемуся внутри логова)/

/ - +35 энергии каждые 10 минут (находящемуся внутри логова)/

/ - Минимальные требования:/

/ - Интеллект - 6./

/ - Расходует 60 единиц маны./

/-- Примечание:/

/ - Время действия 11 часов/

/ - Радиус 8 метров/
        Браслет Эйвы творит чудеса! Выходит, останься мы здесь еще на пять часов, в каждый источник накапает примерно по тысяче единиц. Правда, все мои источники, равно как и кристаллы маны, полны под завязку. Полагаю, у Обжоры и Ми такая же картина. Кстати, где они? Оторвавшись от чтения, я приподнял голову. Внутри избушки никого не было. Видать, рванули на охоту. Дверь открылась в тот момент, когда я, сидя на краю лежака и широко зевая, натягивал второй ботинок. На пороге стоял Ми. Взглянув на его хмурую физиономию, я быстро вскочил:
        ? Что?
        ? Тебе это не понравится, ? ответил гремлин и тяжело вздохнул.

***
        ? Думал, что мы от них оторвались, ? раздраженно буркнул я. - Это Черные Лисы, ? тихо сообщил стоявший рядом Ми. ? Я не видел их шатров с основным войском.
        ? Намекаешь на то, что эти орки уже давно хозяйничают в долине? Мы стояли на опушке рощи и наблюдали, как в ста шагах от нас, на довольно широкой поляне занимались своими делами двое степняков. Ми накрыл нас троих куполом невидимости, так что мы могли спокойно, особо не прячась, рассмотреть происходящее. Это был походный лагерь, состоящий из нескольких палаток и шатров. Судя по изрядной загаженности округи, эти уроды уже давно здесь обосновались. Откровенно говоря, купол не особо был и нужен. Орки, видимо, считая, что эти земли уже подконтрольны орде, вели себя, на мой взгляд, крайне беспечно. Часовых мы не заметили. Похоже, надеются на чутье двоих варгов, дрыхнувших без задних ног рядом с самым большим шатром, который находился в противоположном конце лагеря. Правда, кое-что меня все-таки беспокоило. Все происходило буквально в нескольких часах ходьбы от нашей избушки. Для варгов это даже не расстояние. Нам повезло, что всю ночь ветер дул в нашу сторону, иначе на запах дыма уже пожаловали бы гости. Я посмотрел в ту сторону откуда мы пришли. Дыма вроде не видно. Перед уходом я проверял топку. За
ночь пять сухих бревен прогорели очень быстро. К утру оставались лишь маленькие серые угольки.
        ? Именно об этом нас предупреждали Рэн и Бруни, говоря о скаутах орков, ? сказал Ми и недоуменно спросил: ? Не могу понять, почему бездействуют ваши правители? А те воины, которые бросили тебя? Мне казалось, здесь таких отрядов должно быть много.
        ? Нет, братишка, ? покачал головой я. ? Чует мое сердце, мы еще не скоро увидим солдат местного правителя. Да и простых людей, собственно, тоже.
        Не ошибусь, если скажу, что все они ушли дальше на запад. Ближе к крупным и хорошо укрепленным городам. А что касается того отряда. Я видел реакцию Тома и остальных, когда они услышали, кто перед ними. Те бойцы ? рейнджеры. И были они здесь, скорее всего, с конкретным заданием. Такие подставляться просто так не будут.

        - Это я уже понял, ? зло согласился Ми. ? Тебя, вон, без раздумий бросили.
        В ответ я лишь отмахнулся, мол, это уже в прошлом. Все мои мысли были сейчас о другом. Прислонившись правым плечом к ближайшему дереву, я задумчиво спросил:
        ? Шатры шаманов как-то отличаются?
        ? Да, ? ответил Ми. ? И здесь их нет.
        ? Уже легче, ? пробормотал я.
        Кажется, до гремлина, наконец, дошло. Он резко обернулся и посмотрел мне в глаза.
        ? Что ты задумал?
        ? А разве это не очевидно? ? ответил я вопросом на вопрос. ? Будем атаковать.
        Услышав мои слова, Обжора одобрительно заворчал и нетерпеливо переступил с лапы на лапу.
        ? Ты, ведь понимаешь, что, судя по количеству шатров, орков должно быть намного больше, ? хмурясь возразил Ми. ? Раза в три не меньше. Они все всадники. Ни одного воина меньше двадцатого уровня. Остальные могут вернуться в любую минуту.
        Я тяжело вздохнул.
        ? На самом деле я не хочу сражаться. И мне страшно также, как и тебе. Но с этими орками нам уже не разминуться. Ты ведь и сам это понимаешь.
        Ми хмуро посмотрел на снег. Проследил задумчивым взглядом цепочку наших следов, тянущуюся в сторону избушки, и тяжело вздохнул.
        ? Ты прав, ? буркнул он. ? Рано или поздно они обнаружат наши следы.
        Выманим этих двоих или проберемся в лагерь под «куполом», как в тот раз?
        ? Лучше выманить, ? ответил я. ? Кто знает, какие сюрпризы они оставили вокруг лагеря. Не могут же они быть настолько беспечны?
        Ми кивнул и впервые улыбнулся:
        ? Потом по их же следам зайдем в лагерь. Наверняка, там найдется, чем поживиться.

***
        Все произошло довольно просто и даже обыденно. Стоило мне только показаться на глаза оркам и, изображая испуг, скрыться среди деревьев, как те, громко вереща и радостно улюлюкая, запрыгнули на спины варгов и рванули за мной.
        Заманив их поглубже в рощу, я остановился. Продолжая изображать растерянность и испуг, я, тяжело дыша, опустился на колени. Орки заверещали еще громче и ускорились. Похоже, они соревнуются друг с другом. Оружия в руках нет. Хотят взять меня живьем. Кто первый ? того и раб.
        Проверил «таран». Расстояние оптимальное ? можно бить. Подпустив крикунов поближе, я активировал заклинание.

*/ - Вы атаковали орк-всадник (20)./*

/ - Вы нанесли урон 243!/

*/ - Вы атаковали орк-всадник (20)./*

/ - Вы нанесли урон 278!/

*/ - Вы атаковали степной варг (18)./*

/ - Вы нанесли урон 215!/

*/ - Вы атаковали степной варг (18)./*

/ - Вы нанесли урон 207!/
        Амулетов ни на орках, ни на варгах не было. Видимо по истрепались за последнее время. Лиловая волна заклинания легко, словно соломенные чучела, отбросила всадников на несколько метров назад и заставила всех замереть, нелепо разбросав конечности.
        Появившиеся из невидимости Обжора и Ми торопливо бросились вперед.
        Благодаря амулету Эйвы, «таран» здорово преобразился.

*/ - Сокрушительный таран Живоглота./*

/ - Уровень: 1+5. (0/30)/

/ - Тип: Заклинание./

/ - Вид: Обычное/

/ - Описание:/

/ - Живоглот при помощи магии, наносит мощный таранный удар по цели./

/ - Эффект:/

/ - Наносит 345 урона/

/ - Отбрасывает противника на несколько метров, оглушая его на 40 секунд./

/ - Минимальные требования:/

/ - Интеллект - 4./

/ - Расходует 40 маны./

/ - Примечание:/

/ - Время на перезарядку 5 сек./

/ - Дальность 13 м./

/ - Радиус поражения 3 м./
        Сорок секунд оглушения - это вечность по сравнению с тем, что было!
        Обжора привык справляться и за более короткий срок, о чем тут же сообщила Великая Система.

*/ - Вы убили орк-всадник (20)./*

/ - Поздравляем! Вы получаете:/

/ - Эссенция опыта (4000 шт)./

/ - Серебряная скрижаль//(10 шт)./

*/ - Вы убили Степной варг (18)./*

/ - Поздравляем! Вы получаете:/

/ - Эссенция опыта (3600 шт)./

/ - Серебряная скрижаль (10 шт)./

*/ - Вы убили Степной варг (18)./*

/ - Поздравляем! Вы получаете:/

/ - Эссенция опыта (3600 шт)./

/ - Серебряная скрижаль (10 шт)./

*/ - Вы убили орк-всадник (20)./*

/ - Поздравляем! Вы получаете:/

/ - Эссенция опыта (4000 шт)./

/ - Серебряная скрижаль//(10 шт)./
        Пока Ми торопливо обыскивал трупы, Обжора немедля ни секунды, припустил в сторону лагеря. Разведать обстановку. Спустя минуту, мы услышали его рык. Все чисто.
        Временное поселение орков встретило нас ужасной вонью. У меня даже глаза заслезились. А я переживал, что кто-то учует запах дыма от нашей печурки.
        Я брезгливо огляделся. Настоящая помойка. Взглянул на Ми. Тот пожал плечами и коротко объяснил:
        ? Они здесь без рабов ? некому заниматься уборкой. А потом, улыбаясь, добавил, обведя рукой лагерь: ? Захвати они тебя в плен, у тебя было бы много работы.
        Хмыкнув в ответ, я активировал «чутье». Улучшенное умение тут же показало три места, где присутствовали магические эманации.
        ? Первая точка и самая жирная, в большом шатре, ? начал перечислять я, внимательно слушавшему меня гремлину. ? Вторая точка ? вон та палатка. И третья ? на краю лагеря. С чего начнем?
        Одновременно улыбнувшись, мы, не сговариваясь, торопливо двинулись в сторону самого большого шатра. Обжора, обследовав лагерь, предупреждающе рыкнул и рванул в сторону рощи. Мол, там много мяса пропадет.
        Зайдя внутрь шатра, я поморщился и закрыл нос. Ну и вонь здесь! Как можно жить в таком дерьме?!
        Ми даже носом не повел, привык за столько лет.
        Сверившись с мини-схемой, я указал на дальнюю стену шатра.
        ? Там. Под землей.
        Гремлин, достав нож, быстро подскочил к указанному месту и начал торопливо копать. Я подошел поближе и выглянул из-за его плеча. Не прошло и двух минут, как Великая Система порадовала меня сообщением:

/? Внимание! Вы обнаружили простой тайник!/

/? Поздравляем! Вы получаете:/

/ - Эссенция опыта (15 шт)./

/ - Глиняная скрижаль Разума./

/ - Глиняная скрижаль «Разоритель тайников»./

/ - Глиняная скрижаль Наблюдательности./
        Судя по тому, как на мгновение замер Ми, сообщение пришло не только мне.
        Спустя мгновение гремлин опустил руку внутрь тайника и достал небольшой кожаный мешочек. Поднявшись с колен, он протянул его мне.
        Я, недолго думая, развязал тесемку и заглянул внутрь. По мере того, как я перечитывал описание содержимого, на моем лице расползалась улыбка.
        Взглянул на Ми. Тот тоже радостно улыбался.

/? Малый кристалл маны (1 шт)/

/? Золотая скрижаль (1 шт)/

/? Костяное кольцо ловкости (1 шт)/

/? Глиняная скрижаль Силы (158 шт)/

/? Глиняная скрижаль Ловкости (246 шт)/

/? Каменная скрижаль Силы (24 шт)/

/? Каменная скрижаль Скорости (38 шт)/
        Кроме вышеуказанного там было несколько золотых и серебряных монет. Содержимое мешочка перекочевало в мой рюкзак. Не теряя времени, мы выбрались из шатра и двинулись к следующей точке. В палатке тайника не было. То, что источало магическую энергию было ничем иным, как защитным амулетом. Он лежал на ложе из шкур, прикрытый грязным тряпьем. Судя по тусклому свечению, маны в нем почти не осталось.
        Взяв в руки костяную побрякушку и не читая описание, я забросил ее в рюкзак. У нас мало времени. С трофеями будем разбираться потом.
        Третья точка, увы, разочаровала. Находившаяся на краю лагеря, магическая метка была похожа на кляксу, от которой в разные стороны тянулись магические нити. Похоже на какую-то ловушку или сигналку. О чем я и сообщил стоявшему рядом гремлину.
        ? Тогда уходим, ? предложил он. ? Знаю, мы не проверили остальные палатки, но я предпочитаю убраться отсюда поскорее.
        Я лишь молча кивнул, соглашаясь, и мы побежали в сторону рощи, где Обжора набивал брюхо мясом варгов.

***
        Следующие семь часов я прошагал без остановок и привалов. Зелье насыщения не экономил ? мы должны были подальше убраться от лагеря орков. Кроме того, каждый час Ми «окатывал» меня своей «волной исцеления», увеличивая мою «регенерацию» на тридцать единиц.
        Моя скорость, увы, не увеличилась, но источник энергии был постоянно полон. Не знаю, чем для меня выльется такое варварское отношение к организму, уверен, завтра все мои мышцы дадут о себе знать.
        Изначально я хотел продолжать путь и всю ночь, потому как усталости особо не чувствовал, но на закате свинцовое небо разразилось обильным снегопадом. А спустя час, следом за снегопадом подул сильный ветер и началась буря.
        Нам повезло ? непогода застала нас в тот момент, когда Обжора нашел удобный овраг для ночлега. Несмотря на обжигающий кожу морозный ветер и снегопад, превратившийся в сплошную стену, я счастливо улыбался.Буря уничтожит все наши следы.
        Установить палатку не представлялось возможным. Так что мы втроем влезли в нее, как в большой мешок и, прижавшись к друг другу, замерли, слушая бушующую снаружи непогоду.

/? Вы создали Логово Живоглота!/
        Так как последняя «волна» Ми все еще действовала, спать не хотелось. И я решил заняться осмотром наших трофеев. Решил начать с кристалла маны.
        Описание камня порадовало. Целых восемь сотен единиц. Залит почти наполовину. Кстати, благодаря этой мане, мы и обнаружили тайник.
        Дальше.

/ - Золотая скрижаль./

/ - Уровень: 1./

/ - Категория: Характеристика./

/ - Эффект: +3 к текущему прогрессу любой характеристики./

/ - Вес: Не имеет веса. Не занимает места./
        Читая описание, я мысленно потер ладони. Отличная скрижаль. Не менее ценная, чем скрижаль интеллекта. Не привязана к характеристике. Даже не представляю, сколько она может стоить.
        Повертев в руках золотую пластинку, я бережно вернул ее в рюкзак и открыл описание следующего предмета.

*/ - Костяное кольцо ловкости./*

/ - Уровень: 6/

/ - Категория: Простой./

/ - Ловкость +5./

/ - Прочность - 52./
        О! А вот и колечко для Ми. Я было повернулся, чтобы обрадовать братишку, но, услышав его мерное сопение, понял, что сделаю это завтра утром. Отложив колечко, я взял костяную побрякушку, найденную во второй палатке.

*/Магический амулет Защиты/*

/? Уровень: 7/

/? Категория: Редкий/

/? Источник маны: 3/1000/

/? Магический щит: 3/1000/

/? Внимание! Как только магический источник опустеет до 0, амулет исчезнет!/

/? Прочность: 3./
        Хм, в принципе, что-то в таком роде я и представлял. Для общего понимания не хватало лишь некоторых деталей. Выходит, этот предмет магическим образом преобразует одну единицу маны в единицу защиты. Любопытно, зачем орк хранил эту бесполезную штуковину? Три единички защиты - это ведь ни о чем. Думаю, даже от обычного укола иглы не убережет.
        Ответом на мой вопрос было короткое сообщение Системы, которое я пропустил, увлекшись описанием амулета.

/? Хотите восполнить источник маны амулета?/
        Так вот в чем дело! Бывший хозяин оказался довольно практичным. Видимо, отложил артефакт до следующей встречи с шаманом. Наверняка такая услуга платная. И стоит, скорее всего, недешево. Кстати, это еще один способ зарабатывать себе на жизнь. Как вернусь домой, надо будет изучить этот момент детальней.
        Вернувшись к вопросу Системы, я дал согласие и перед глазами появилось новое сообщение:

/? Хотите восполнить источник маны амулета мгновенно?/

/? Хотите восполнить источник маны амулета постепенно?/
        Судя по второму вопросу, восполнять источник «до краев» не обязательно.
        Но желательно. Последняя строчка «прочность» явно там неспроста.
        Ну что? Маны у меня достаточно. Выберу «мгновенно» ? будет для Ми защита. Дав согласие, я тут же получил оповещение об успешном действии.
        ? Посмотрим, что там получилось, ? прошептал я и открыл описание амулета.

*/Магический амулет Защиты/*

/? Уровень: 7/

/? Категория: Редкий/

/? Источник маны: 1000/1000/

/? Магический щит: 1000/1000/

/? Внимание! Как только магический источник опустеет до 0, амулет исчезнет!/

/? Прочность: 2./
        В принципе, все так, как и предполагал. В артефакте осталось еще два заряда.
        Широко зевнув, я закрыл оповещения Системы и повернул голову в сторону друзей. Хе-хе… В отличие от дрыхнувшего без задних ног Ми, Обжора терпеливо ждал своей порции скрижалей. Я улыбнулся и положил ладонь на чешуйчатую башку. Верный друг ответил урчанием.
        Открыв характеристики питомца, я некоторое время внимательно изучал их, а потом, повернув голову к Обжоре, спросил:
        ? Как ты смотришь на то, чтобы поднять тебе уровень?
        Харн согласно фыркнул в ответ, мол, давно пора.
        ? Тогда договорились.

/ - Внимание! Ваш питомец перешел на 12 уровень!/

/ - Количество свободных характеристик: 3./
        ГЛАВА 3 
        Получив оповещение, первым делом я заглянул в раздел магических умений Обжоры. Увы, но «потолок» не изменился. Максимум - второй уровень. Похоже, мои предположения верны ? придется ждать, когда Харн станет пятнадцатым. Для него Великая Система установила другие законы ? одно повышение заклинания каждые пять уровней. Но перепроверять я все-таки буду. Дело в том, что по незнанию, да и чего греха таить, моему недосмотру, мы в свое время уже прошляпили одно повышение для Ми.
        Это было в тот день, когда я отдал радужную скрижаль гремлину. После ее активации мы попытались повысить «волну исцеления» до второго уровня, но получили отказ. В оповещении рекомендовалось поднять общий уровень до пяти. Что мы, собственно, сразу и сделали. Но допустили оплошность в расчетах. Нам обоим почему-то показалось, что система повышения навыков у гремлина была такой же, как и у харна. А ведь всего-то стоило провести испытание, благо эсок и «серебрушек» было достаточно.
        В итоге, много позднее, ошибку обнаружил Ми, а уже после памятного боя у Сухой Балки мы восполнили этот пробел. В общем, методом проб и ошибок нами было установлено, что для гремлинов повышение магических умений возможно, начиная с третьего уровня. С периодичностью в два уровня. Другими словами, следующее повышение заклинания Ми ждало на девятом, а не на десятом, как мы ошибочно предполагали ранее.
        Мне катастрофически не хватает знаний. Да, опыт уже кое-какой имеется, но, знай я наперед схему развития заклинаний, не делал бы таких глупых ошибок. Да что говорить! С того момента, как моя жизнь перевернулась с ног на голову, я понял, что практически ничего не знаю о мире, в котором живу.
        Увы, но в школе нам мало говорили о магии. Практически ничего. Да и дома не особо поднимались эти темы. Единственное, что я знал о том, как стать магом - это добыть скрижаль интеллекта. Что само по себе являлось практически невозможным, а следственно и говорить об этом было нечего. Хотя, кто в детстве не играл в «убей дракона»? Кто не представлял себя великим героем, чаще братом-воином, реже братом-охотником, убивающим магическое чудовище в славном поединке и получающим скрижаль интеллекта? Стать магом мечтал каждый мальчишка в моем классе. Любопытно, чтобы они сказали, узнай о том, что это удалось их однокласснику, калеке и уродцу Эрику Бергману. Я невольно улыбнулся. Хотелось бы посмотреть на их глупые рожи в момент оглашение этой новости.
        Из задумчивости вырвало нетерпеливое ворчание Обжоры.
        ? Прости, братец.
        Я снова открыл характеристики харна и, сосредоточившись, спросил:
        ? Ну что? Как всегда, сперва атака, потом защита? И не забывай о Ми. Его тоже надо усилить.
        Под пристальным вниманием Обжоры, я привычно разбросал часть серебряных скрижалей и три бонусные единички по его атакующим навыкам. Затем поднял до максимума «защиту», «интуицию», «мудрость», «звериный инстинкт и регенерацию» и, наконец, полюбовался на то, что получилось.
        ? Свирепый харн.
        ? Имя: Обжора.
        ? Уровень: 12 (0 / 86 000)
        ? Статус: Преданность хозяину(неизменно)
        ? Разум: 1 / 1.
        ? Сила: 159 / 180
        ? Ловкость:158 / 180
        ? Меткость:5.8 / 180
        ? Интуиция: 12 / 12
        ? Мудрость:24 / 24
        ? Звериный инстинкт:24 / 24
        ? Скорость:155 / 180
        ? Гибкость:58 / 180
        ? Интеллект: 110 / 120
        ? Здоровье:110 / 120
        ? Выносливость:110 / 120
        ? Источник маны:1150 / 1150
        ? Источник жизни:1150 / 1150
        ? Источник энергии:1150 / 1150
        ? Чешуйчатая броня: 60 / 60
        ? Защита:600 / 600
        ? Урон: +497.2…+1585.1
        ? Укус: 60 / 60
        ? Удар когтистой лапой: 60 / 60
        ? Прыжок 12 / 12.
        ? Звериная регенерация: 24 / 24
        ? Охотник: 39 / 60.
        ? Рыболов: 17.8 / 60.
        ? Противодействие яду Шестилапа - 7 / 60
        ? Прыжок Шипохвоста.
        ? Уровень: 2. (0/60)

«Меткость» и «Противодействие яду Шестилапа» здорово отставали от остальных характеристик. Но мы посовещались и решили, что первая понадобится, когда Обжора обзаведется дистанционным атакующим заклинанием, а вторая так и вообще на данный момент не актуальна.
        Обжора от избытка чувств несколько раз приглушенно рыкнул, чем естественно разбудил Ми.
        ? Уже утро? ? зевая, спросил гремлин.
        ? Нет, ? буркнул я. ? Просто тут одному пещерному коту перепало несколько десятков скрижалей. Вот он и радуется.
        ? Хрн, ? тут же подтвердил мои слова Обжора.
        ? О! ? воскликнул Ми. ? Уже двенадцатый! Поздравляю, брат!
        Ответом гремлину было довольное урчание.
        ? Раз уж ты проснулся, ? обратился я к Ми. ? Принимай подарки.
        Я протянул ему кольцо, амулет и оставшиеся скрижали. Ми счастливо хрюкнул и тут же примерил обновки.
        ? Почитай описание амулета, ? предупредил я. ? Там есть нюансы.
        ? Да-да, я знаю, ? отозвался Ми. ? Я видел, как орки относятся к таким амулетам.
        ? Хорошо, ? кивнул в темноту я. ? Когда останется процентов тридцать, дашь его мне на заполнение.
        После того, как мы обсудили оптимальное распределение скрижалей, Ми активировал на себя «исцеление» и приступил к «поглощению». Когда последняя серебрушка растворилась в воздухе, гремлин отрубился. К утру оклемается. Благодаря «регенерации» процесс его адаптации теперь проходит намного быстрее и безболезненнее.
        Я взглянул на то, что получилось.
        ? Степной гремлин
        ? Имя: Ми
        ? Уровень: 7 (0 / 35 000)
        ? Статус: Преданность старшему члену семьи (неизменно)
        ? Разум: 14 / 14.
        ? Мудрость: 14 / 14
        ? Сила:70 / 70
        ? Ловкость: 72.6 / 70
        ? Здоровье: 70 / 70
        ? Меткость: 17.8 / 70
        ? Скорость: 41.4 / 70
        ? Интеллект: 70 / 70
        ? Наблюдательность: 15.9 / 70
        ? Выносливость:70 / 70
        ? Источник жизни:720 / 720
        ? Источник энергии:720 / 720
        ? Источник маны:720 / 720
        ? Навыки и умения:
        ? Разделка добычи:50 / 70
        ? Владение ножом: 17.5 / 70
        ? Травничество: 13.3 / 70
        ? Охотник:2 / 70
        ? Рыбак:2 / 70
        ? Наездник: 21 / 70
        ? Создатель тайников: 0.3 / 70
        ? Разоритель тайников: 0.2 / 70
        ? Волна исцеления.
        ? Уровень: 3. (0/50)
        ? Купол невидимости.
        ? Уровень: 3. (0/50)
        ? Зельеварение.
        ? Уровень: 0. (0/20)
        ?Выстрел из пращи: 7 / 7
        ? Магическая защита: 1000/1000
        В принципе, все основные показатели Ми достигли максимума и, по большому счету, можно было переходить на следующий уровень. «Ловкость» так вообще за счет кольца на две с лишним единицы выше «потолка» поднялась. Но Ми решил еще на некоторое время остаться на седьмом и поработать над остальными характеристиками.
        Я еще раз, на всякий случай, перепроверил свой рюкзак, затем перечитал показатели друзей и с чистой совестью завалился спать.

***
        С того момента, как мы ограбили лагерь орков, прошло семь дней. Первое время я постоянно с опаской оглядывался, ожидая в любой момент увидеть среди деревьев знакомые сгорбленные силуэты или услышать вой варгов. Но уже к исходу седьмого дня, после третьего снегопада за эту неделю, я окончательно уверился, что нам удалось скрыться.
        На одном из привалов Ми высказал предположение, что основной отряд орков скорее всего до сих пор не вернулся в лагерь. Другими словами, хозяева тайников просто еще не знают, что их обчистили. А когда узнают ? будет уже поздно. Снегопад в этот раз сыграл на нашей стороне.
        Чем дальше на запад мы уходили, тем чаще нам попадались следы людей. Первые дни это были сгоревшие дотла лесные хутора. Нетрудно догадаться, кто приложил к этому руку. Но уже на пятый день мы вышли к деревне. И что примечательно ? дома были целые. Небольшие, посеревшие от времени, брошенные своими хозяевами, но целые.
        Когда я увидел эти убогие избушки, то неожиданно для себя очень обрадовался. Видимо оттого, что это означало только одно ? мы перешли незримую границу. Мы на территории условно подконтрольной людям.
        Я знал, что это не надолго. Я видел Орду. Вернее, ее малую часть, да и то состоящую в большинстве из рабов, которых пригнали в авангарде для обустройства лагеря основного войска, размер которого даже страшно представить.
        Скажу без преувеличения: местный барон еще до окончания зимы станет безземельным. Да и его ближайший сосед, скорее всего, тоже. Орда поглотит эти земли и не поперхнется.
        Любопытно, каким образом Стальной король собирается останавливать орков? Обратится к ордену магов?
        Если я что и понял касательно магов, так это то, что они своенравные, заносчивые и расчетливые уроды. Орден предпочитает влиять на политику в государстве, находясь в столице, а не где-то на краю Пустошей. Хотя наверняка у них есть ученики, которым боевые действия пойдут на пользу. Правда, это всего лишь мои догадки и ничего более.
        Следующие два дня показали, что этот край довольно густо заселен, и это несмотря на опасное соседство. Судя по брошенным деревням, а мы их уже даже не считали, народ здесь жил небогато. Но и бедняками их не назовешь. Избы все небольшие, но крепкие и добротные.
        Сегодня в середине дня мы, наконец, увидели местных жителей. Человек двадцать не меньше. Они, словно муравьи, торопливо сновали по деревушке, вытаскивая из домов свои пожитки и складывая их на сани. Я насчитал пять саней и две телеги.
        Посовещавшись, мы решили под «куполом невидимости» покинуть мелколесье и подобраться поближе к деревне. Чем ближе мы подходили, тем подозрительней мне казались эти люди. Я сперва не мог понять, в чем дело, а потом до меня, наконец, дошло. Нет ни женщин, ни детей. Только мужчины. Это ? не местные. Это мародеры!
        Они выносили из домов все, что не смогли взять с собой хозяева. Тащили все. Скамьи, табуретки, столы, какое-то тряпье, посуду.
        Наблюдая за этими падальщиками, я слегка опешил. А потом разозлился. Мои руки до боли сжались в кулаки. На щеках заиграли желваки. Я вдруг отчетливо, будто это было вчера, вспомнил, как из моего дома так же выносили вещи нашей семьи. Любимые чашки и салфетки мамы, отцовское кресло и куртку. Мои игрушки и одежду.
        Внезапно я ощутил легкое прикосновение к моей руке. Опустив глаза, увидел обеспокоенное лицо Ми.
        ? Что случилось? ? хмурясь, спросил он.
        Обжора поддержал его приглушенным рыком.
        Я на мгновение зажмурился. Мотнул головой, отгоняя злые мысли. Затем развернулся в сторону леса и отрешенно бросил:
        ? Все в порядке. Просто вспомнилось кое-что. Уходим.

***
        Следующие четыре дня снегопады и бури прекратились. Выглянуло солнце и ударили сильные морозы. Зима окончательно вступила в свои права.
        В детстве я очень любил сказки о Господине Морозе, которые рассказывала перед сном мне мама. Оказывается, это он рисовал белые узоры на стеклах окон и подмешивал в снег волшебную алмазную пыль, которая потом так чудесно блестела на солнце. Это от его дыхания сковывало реки и озера льдом. Плотнее кутаясь в накидку из шкур, пряча нос и щеки, я ворчливо поминал вымышленного персонажа из детства. Ух, холодина!
        Ночевать останавливались в брошенных деревнях и хуторах, выбирая дома на отшибе, поближе к лесу. В то, что орки нагонят нас, уже не верилось. А людей мы не боялись.
        Сегодня один из таких вечеров. Мы как раз облюбовали себе небольшую избу для ночлега. Ми уже разжег огонь в печи и скоро должен быть готов ужин. Как вдруг дремавший у печи Обжора настороженно поднял голову и прислушался. Спустя мгновение, мы уже знали, что в деревню пожаловали непрошенные гости.
        Мы тут же погасили излучину. Хотя в этом не было необходимости. Окна мы заранее закрыли плотными покрывалами, так что вряд ли пришлые заметили свет. А вот запах дыма из печной трубы наверняка учуяли.
        Медленно пробравшись в сени, я аккуратно приоткрыл входную дверь и выглянул в образовавшийся проем.
        Сперва было сложно понять, кто там пожаловал. Из-за домов не разглядеть. Ясно было только то, что это люди. Довольно много людей. Слышно ржание лошадей.
        Может беженцы?
        Ситуация прояснилась, когда новоприбывшие, разбившись на пары и тройки, с ярко горящими факелами в руках начали обход деревни.
        Одна такая троица целенаправленно двигалась в нашу сторону. Судя по тому, как они непринужденно о чем-то беседовали ? дым в печной трубе никто до сих пор не заметил.
        Оказавшись в шаге от невысокой деревянной изгороди, опоясывавшей внешний дворик перед «нашим» домом, один из троицы резко остановился и принюхался. Его товарищи поступили также. Вертя головами из стороны в сторону, мужчины быстро определили источник дыма.
        Присмотревшись повнимательней, я, наконец, понял с кем мы имеем дело. Наши старые знакомые. Мародеры.
        Судя по одежде ? крестьяне. Уровни от восьмого до десятого. Из оружия: деревянные рогатины и ножи. Нам не противники.
        Подходить к дому они не спешили. Недолго думая, одного отправили назад. Видимо, за подмогой. Не прошло и нескольких минут, как у изгороди образовалось столпотворение из двух десятков мужиков. От обилия факелов стало намного светлее. Так что мы прекрасно видели все, что происходило снаружи.
        По всему было понятно, единого командования у мужиков не было. Хотя один крепыш все-таки выделялся. Он и уровнем был повыше ? одиннадцатый. Да и по ширине плеч и объему пуза превосходил всех своих подельников. По крайней мере к его словам прислушивались.
        Люди вели себя довольно бестолково. Сразу видно, в армии никто не служил. Продолжают толпиться и спорить. А тем временем можно было бы отправить несколько человек в обход дома. Да и самим рассредоточиться вдоль ограды. А вдруг в избе засели стрелки? Толпа совещающихся деревенских увальней отличная мишень. Не удивлен, почему у орков столько рабов.
        Наблюдая за «гостями», я обдумывал, как, собственно, поступить. Убивать или калечить людей не хотелось. Просто припугнуть магией? Не вариант. Весть о мальчишке-маге быстро разнесется по округе.
        А что если…
        Взглянув на Обжору, сидевшего рядом со мной и наблюдавшего за бестолковыми двуногими, я произнес:
        ? Хочешь повеселиться?
        Глаза харна заинтересованно блеснули. Отойдя от двери, я повел рукой в приглашающем жесте:
        ? Напугай их. Заставь побегать. Но никого не трогай.
        До Обжоры, наконец, дошло, чего от него хотят. Нетерпеливо рыкнув, он бесшумной тенью выскользнул сквозь дверь и растворился в темноте.
        А через несколько секунд, мы услышали его грозный рык, доносившийся откуда-то справа. Мы с гремлином невольно вздрогнули от неожиданности. По спине пробежал холодок. Шерсть на голове Ми встала дыбом.
        Мой план сработал на все сто процентов. Мужики, толпившиеся у изгороди, услышав страшный рев, замерли на мгновение, а потом, словно стайка испуганных мышей, рванули в противоположную сторону. Причем впереди, как это ни странно бежал именно тот пузатый дядька, опережая остальных на добрых пять шагов. По всей видимости, сражение с неведомым чудовищем в его планы не входило.
        Рык Обжоры, испуганные крики людей и паническое ржание лошадей, мы слушали еще несколько минут. Но потом шум постепенно начал удаляться. И деревушку снова накрыла тишина.
        Я чувствовал озорное настроение моего питомца. Он, по сути являясь еще довольно юным представителем своего вида, нуждался в веселье. Другими словами, в ближайшие несколько часов его можно было не ждать. Пока не наиграется ? не придет.
        Наш с Ми ужин прошел в веселой обстановке. Мы еще долго вспоминали испуганные физиономии горе-мародеров. Смеялись, пересказывая и показывая, кто и как бежал, а также кто и что кричал. Думаю, именно этого нам и не хватало последние недели. Обычного и открытого смеха.
        Уже засыпая, я думал о том, что еще несколько месяцев назад, толпа из двух десятков взрослых мужиков здорово напугала бы меня. А буквально часом ранее я смотрел на них и понимал, что мог лишить их жизней всего лишь одним своим приказом, отданным Обжоре. В то, что эти люди могли что-то противопоставить харну, мне мало верилось.
        ГЛАВА 4
        С того момента, как мы спустились в долину, прошло больше двух недель. Сегодня последний день месяца Снежника. Как назло, в этом году он полностью оправдал свое название. В некоторых местах сугробы выше пояса. Если бы не Обжора, торивший мне путь, вряд ли бы я смог продвинуться так далеко.
        Ближе к полудню мы вышли к широкому озеру, на берегу которого расположился поселок. Скорее даже небольшой городок, обнесенный посеревшим от времени частоколом из заостренных сверху бревен. Имелась даже надвратная башня и несколько вышек для лучников.
        Именно сюда тянулся санный путь, параллельно которому мы двигались все это время. А когда мы достигли опушки леса, то увидели, что таких путей было несколько. Они тянулись с разных направлений и упирались в один огромный палаточный лагерь, образовавшийся на пустыре у стен городка. Да тут, похоже, собрались беженцы со всего приграничья! И люди все прибывали и прибывали.
        Над городком и лагерем поднимался дым от сотен костров, образовывая одно громадное темное облако. К слову, прекрасный ориентир для орочьих скаутов.
        Крики людей, ржание лошадей, лай собак, мычание коров и блеяние овец ? все перемешалось в один громкий гул.
        ? Почему эти люди еще здесь? ? удивленно спросил Ми, во все глаза таращась на происходящее у озера. ? Почему не идут дальше? Неужели они надеются на то, что эти хлипкие стены остановят Орду?
        ? Хорошие вопросы, ответы на которые мы получим только когда войдем в город, ? задумчиво пробормотал я и добавил: ? Вернее войду я. А ты и Обжора подождете меня здесь.
        ? Ты уверен, что тебе там ничего не грозит? ? обеспокоенно спросил Ми.
        ? Абсолютно, ? улыбаясь, ответил я. ? Посмотри на этот бардак. Новые беженцы постоянно прибывают и их никто не досматривает. Я вообще не вижу представителей местных властей. Такое ощущение, что люди в этом поселке предоставлены сами себе. Так что появление еще одного паренька вряд ли кого-то заинтересует.
        ? Тебе обязательно туда идти? ? Ми сделал последнюю попытку отговорить меня.
        ? Информация лишней не будет, ? ответил я успокаивающим тоном. ? Кроме того, нам надо пополнить припасы. Да, благодаря Обжоре, у нас достаточно мяса, но хотелось бы разнообразить наш рацион.
        А затем, улыбнувшись, я добавил:
        ? Куплю тебе леденцов. Ты обязательно их должен попробовать.
        ? Хрн!
        ? И ты тоже. Куда без тебя?
        В конце концов, выслушав все мои доводы, Ми сдался. А вот Обжору успокаивать не было необходимости. Как только харн услышал о каких-то леденцах, которые «обязательно надо попробовать», то стал меня даже поторапливать.
        Как и ожидалось, влиться в общий поток беженцев не составило особого труда. Бредущих по дороге людей, мое появление из леса абсолютно не удивило. Скажу больше, на меня даже внимания никто не обратил. Несколько отстраненных мимолетных взглядов не в счет. Уверен, таких как я, внезапно появившихся из леса, здесь было больше половины. Просто еще один лесной житель, бегущий подальше от Орды.
        Когда шагал по дороге, меня охватило странное и неожиданно приятное чувство ? я снова был среди людей!
        Кто верхом, кто на санях, а кто, как и я, пешком ? люди торопились добраться до поселка. При виде лагеря народ оживился. На усталых лицах появились улыбки ? скоро долгожданный отдых.
        В основном люди молчали, но были и те, кто не прочь почесать языками.
        ? Как думаешь лед уже толстый? ? спросил щуплый мужичек, идущий впереди меня, у своего более крупного товарища.
        В его писклявом голосе слышалась обеспокоенность.
        Крепыш, поправив меховую шапку, уверенно объявил:
        ? Конечно! Слава богам, в этом году Снежник выдался на редкость морозным! В три или даже четыре ладони точно будет.
        Я заметил, как щуплый посмотрел на свои руки, прикидывая примерную толщину льда. На что крепыш расхохотался, выпустив облако пара:
        ? Не боись, дружище! Где наша не пропадала! И раз уж на то пошло, я говорил о своих ладонях, а не твоих! Ха-ха!
        Как ни странно, щуплый на шутку не обиделся. Мне показалось, что я даже услышал его облегченный вздох. Я его понимаю ? размер клешней крепыша впечатлял. Не ладони, а совковые лопаты.
        ? Тогда почему они все еще здесь? ? в голосе щуплого снова появились обеспокоенные нотки.
        Хм, похоже не только нас смущает этот факт.
        ? А баг его знает, ? озадаченно потирая затылок, ответил здоровяк. ? Может решают, кто возглавит караван?
        ? Так воевода и возглавит, ? недоуменно высказался щуплый.
        ? Э нет, брат. Мне племяш сказывал, что воевода еще по осени на своей ладье вместе с дружиной в Борг отплыл. А вместо себя оставил старшего десятника. Но тот, сучье племя, получив какое-то дюже важное донесение, собрал семью и весь свой скарб да и двинул на север.
        ? Дела-а…
        На некоторое время мужики замолчали.
        А я начал лихорадочно вспоминать уроки географии… Борг… Борг… Что-то знакомое… Точно! Вспомнил! Выходит, все это время мы находились на землях барона Ортгара. А Борг - это столица баронства.
        Подтверждая мои догадки, щуплый сказал:
        ? Выходит Ортгар решил встречать орков в Борге.
        ? И правильно! ? воинственно потрясая своей лапищей, воскликнул здоровяк. ? Там-то свинорылым клыки-то и пообломают!
        Мне стоило труда не скривиться. Наивные глупцы. Похоже они даже близко не представляют, какая силища на них движется. И что самое грустное, даже если я сейчас им расскажу об этом, мне все равно никто не поверит. Мальчишка, нулёвка. Откуда ему знать, что там происходит на границе? В лучшем случае меня просто поднимут на смех. Мол, мальцу от страха уже полчища орков мерещатся. А ведь и воевода, и его трусливый десятник, по всей видимости, поняли, что дело пахнет жареным и свалили от греха подальше.
        В общем, когда я добрался до первого ряда палаток, мне уже примерно было ясно, что тут происходит. Для себя я назвал этих беженцев: второй волной. Хотя может быть даже и третьей. Первая, самая зажиточная и, само собой, самая информированная давно свалила вглубь страны. Еще до того, как лед сковал озеро и впадающую в него реку.
        Оставшиеся здесь люди ждали, когда лед будет достаточно толстым, чтобы продолжить путь по реке. Ведь это лучшая дорога, как зимой, так и летом.
        Перспектива прорываться лесами, утопая по грудь в сугробах, мягко говоря, меня не очень радовала. Куда удобней и быстрее было бы путешествовать на санях. Только вот появление здесь гремлина мгновенно станет событием номер один. А нам такой славы не надо.
        Эх, я до последнего откладывал решение проблемы легализации Ми и до сих пор даже примерно не представляю, как поступить дальше. Конечно, мы всегда можем продолжить путь по лесу вдоль реки. Но это всего лишь отсрочка.
        Так, обуреваемый тяжелыми думами, я зашел внутрь поселения, которое местные называли Торжком. Мимолетное чувство, возникшее у меня после воссоединения с соплеменниками, мгновенно улетучилось, когда я добрался до первых палаток лагеря. Снег вперемешку с мусором, коровьим дерьмом, рыбьей чешуёй и потрохами и еще баг знает чем, превратился в отвратительную бурую корку. Вонища на территории стояла невообразимая. Не хочу даже представлять, что здесь будет твориться, когда снег и лед начнут таять.
        Изначально я оказался не прав, представители местной власти здесь все-таки присутствовали. Только вот на блюстителей порядка они мало походили. Рожи бандитские. Уровни ? от девятого по одиннадцатый. Экипировка и вооружение оставляют желать лучшего. Один в один те мародеры из деревни.
        Хотя какая мне разница? Пропустили внутрь поселения и то ладно.
        За стеной грязи было не меньше. Люди, сновавшие туда-сюда не особо беспокоились, что у них под ногами.
        Я остановился и огляделся. Я определенно поспешил, назвав это место городком. Всего лишь крупное поселение на три десятка одноэтажных домов. Хотя для местных, живущих в небольших деревеньках и лесных хуторах, это уже город. И не просто город. Характерное название, удобное расположение, до недавнего времени присутствие представителей барона, частокол, башни ? похоже это некий центр торговли этого края.
        Люди, на удивление, вели себя мирно. Если и возникали ссоры, то они быстро прекращались. Похоже, я зря плохо думал о местных властях.
        Вскоре, когда оказался, в центре поселка, я понял в чем причина. Вдоль довольно широкой площади стояли высокие столбы ? дюжина, не более. А на столбах по двое и по трое висели трупы. На шее у каждого мертвеца была прикреплена табличка с коротким описанием того, за что он был казнен. В основном убийцы, насильники и воры. Было и несколько возмутителей порядка, видимо, вздумавших бунтовать против местной власти. По крайней мере, другого объяснения у меня не было.
        На последнем столбе висели три тела без табличек, вернее то, что от них осталось. Подойдя поближе, я, наконец, понял причину отсутствия каких-либо надписей ? эти куски замерзшего мяса, когда-то были орками.
        Я огляделся. Похоже вид висящих мертвецов никого не смущает. Ну, кроме новоприбывших. Мужики, которые шагали передо мной, тоже ненадолго задержались, разглядывая казненных. Потом крепыш смачно сплюнул, почему-то под столб, где висели возмутители порядка и потянул своего товарища в сторону широкого дома с выразительной вывеской с наколотым на вертел поросенком.
        В центре площади образовался стихийный рынок. Здесь в основном продавались всякие, по сути, никому сейчас не нужные вещи. Старая мебель, одежда, посуда. В общем все то, что люди собрали с собой в дорогу, но после нескольких дней пути осознали, что весь этот хлам только замедляет движение. Вот и стояли сейчас ряды горе-продавцов, предлагая бесполезное барахло за бесценок.
        Правда, были и те, к прилавкам которых тянулись длинные очереди. Здесь втридорога торговали мясом, мукой, крупами, хлебом. Помня обещание, данное друзьям, потолкался вдоль прилавков, но леденцов, увы, не нашел. Видимо, не до сладостей сейчас людям.
        Но с пустыми руками я не ушел. Удалось купить горшочек меда, пять хлебных лепешек, шесть луковиц, четыре зимних яблока, полголовки козьего сыра и три небольших витка чесночной колбасы.
        За всю эту нехитрую снедь с меня содрали почти десять серебряных монет! Грабеж среди бела дня! Но люди, стоявшие со мной в очереди, платили ту же цену, так что пришлось подавить в себе зарождающуюся бурю негодования.
        К слову, дабы не плодить лишних вопросов, я заранее подобрал монеты с профилем Стального короля. Благо у орков их нашлось предостаточно. Но, увидев, чем рассчитывается народ, понял, что предосторожность была излишней. Тут были в ходу монеты со всего материка.
        Демонстративно спрятав кошель и покупки в котомку, я двинулся в сторону пристани. Пока шагал, перенес все предметы в эфемерный рюкзак. Котомка опустела, и неприятное давление на плечо тут же пропало.
        Когда я оказался на пристани и наблюдал, как вдалеке, почти на середине озера, несколько мужчин сверлят широким буром лед, то заметил, что за мной с самого рынка увязался невысокий худой паренек. А в отдалении ? еще двое постарше.
        Хм... Понятно. Засветил серебро ? получай сопровождение в виде местных карманников. Ну что же, будет им сюрприз.
        Радостные возгласы с середины озера сообщили, что толщина льда безопасна для путешествия. Думаю, в течении двух дней караван отправится в путь. Эх, как бы и нам к нему присоединиться? Но, увы, похоже, не судьба.
        Задумчиво шагая через центральную площадь на выход из поселения, я почувствовал, как в сутолоке лямка на плече слегка дернулась. Ага, воришки все-таки дождались удобного момента и запустили свои нахальные лапы в мою котомку.
        Медленно обернувшись и пробежавшись взглядом по толпе, увидел ту троицу с пристани. Вид неудавшихся воришек развеселил. Самый мелкий смотрел на меня в упор, на его лице читалось примерно следующее: «Я же сам своими глазами видел, как ты положил еду и кошель в котомку! И больше из нее ничего не доставал!»
        Когда наши взгляды встретились, я улыбнулся и подмигнул ему, а потом кивнул вправо. Паренек, еще больше нахмурившись, медленно повернул голову в указанную сторону и вздрогнул. Так получилось, что он как раз стоял в шаге от столба с висельником, на груди которого болталась табличка с надписью «ВОР».
        Развернувшись, я двинулся дальше. До надвратной башни оставалось шагов сто, когда слева краем глаза я заметил то, что заставило меня остановиться посреди дороги и замереть, как вкопанного.
        Мое резкое торможение оказалось сюрпризом для идущей сзади меня тетки. Сильный толчок в спину, и я растянулся во весь рост на грязном снегу. Благо успел выставить перед собой руки. Иначе наглотался бы нечистот.
        ? Ты, что же это, оглоед этакий, вытворяешь?! ? гневно напустилась на меня она, тряся обвислыми щеками. ? Чуть было не убилась из-за тебя, дикаря лесного!
        Демонстративно переступив через меня и продолжая браниться, тетка двинулась дальше.
        Я же, не обращая внимание на оскорбление и ругань, медленно поднялся на ноги. Ошарашенно раскрыв рот, я уставился на стоявшего рядом с большой кибиткой верзилу, чужеродный вид которого и привлек мое внимание до падения.
        Пришлось даже протереть глаза и оглядеться. Ничего не изменилось. Люди вокруг продолжали заниматься своими делами. Часовые у надвратной башни травили байки. Лучники на вышках следили за округой. Мимо меня пронеслась, весело гомоня, стайка детворы.
        Помотав головой, я снова уставился на необычного верзилу. Хотелось громко крикнуть: «Это что же только я сейчас вижу посреди человеческого поселения здоровенного синего орка?!»
        ГЛАВА 5
        В тот момент, когда я уже подумал, что сложное путешествие по пустошам здорово повлияло на мою психику, полог кибитки приподнялся. В проеме показалась девушка миниатюрного телосложения и, махнув рукой, подозвала верзилу к себе.
        Фух! Я облегченно выдохнул и вытер рукавом испарину со лба. Слава богам! А то уже подумал, что скворечник тю-тю…
        Стараясь не привлекать внимание, я медленно поплелся в сторону странной парочки. Когда до кибитки оставалось шагов десять, я остановился и, делая вид, что поправляю ботинок, опустился на правое колено. При этом искоса следя за верзилой.
        Синий орк был настоящим гигантом. Но не из-за меховой одежды. Нет. Он реально был в несколько раз крупнее своих сородичей. Это как если сравнивать матерого волкодава и мелкую дворнягу.
        Бычья шея, широкая грудная клетка, длинные лапы, массивные ноги ? со спины он сошел бы за тролля среднего роста.
        Его черные, как смоль, волосы были заплетены в десятки узких косичек и стянуты на затылке в тугой хвост. Узкий покатый лоб пересекал уродливый косой шрам. Из-под его тяжелых надбровных дуг блестели угольно-черные, близко посаженные, глаза. Квадратный подбородок, похожий на каменный блок, упрямо выдвинулся вперед. Из-за нижней губы торчали два желтых клыка.
        Несомненно, вид странного орка впечатлял. Встреть я его месяца четыре назад, наверняка перепугался бы до икоты. Но не сегодня. Уже довелось увидеть морды и пострашнее. Чего только стоит оскал чернокрова!
        Меня изумляло кое-что другое. Почему, баг побери, этот орк до сих пор жив?! Почему его изрубленное на куски тело до сих пор не висит на столбе рядом с тушками его соплеменников?!
        Ответ один. Нелюдь каким-то неизвестным мне способом умудрился легализоваться среди людей. Мне срочно необходимо узнать, как ему это удалось.
        Наконец, девушка закончила говорить и растворилась в проеме. Вот еще одна странность, судя по настойчивым интонациям ее голоса, она не только не боялась орка, но и умудрилась, перед тем как исчезнуть, выдать ему какое-то поручение. Признаюсь, со стороны было очень странно наблюдать, как хрупкая девчушка руководит свирепым чудовищем.
        Орк лишь покорно кивнул и молча побрел по улице в сторону рынка. Видимо, выполнять задание.
        Недолго думая, я решил за ним проследить. Пока шагал, наблюдал за реакцией местных жителей на синего верзилу. Эмоций на лицах прохожих было хоть отбавляй. Я видел страх и отвращение. Интерес и любопытство, особенно у детворы. Видел и безразличие. Но не заметил ни одного лица, на котором бы читалось удивление. Вывод только один ? этот орк уже давно тут ошивается. Настолько давно, что местные даже успели привыкнуть к нему. И раз они не возражают, по крайней мере открыто, против присутствия гигантского орка в поселении, то уж мелкий гремлин им точно помехой не будет.
        Мысленно я потирал руки. Неужели нам удастся прописаться в караване и продолжить путешествие на санях? То, что мы поедем именно на санях, я не сомневался. У нас было чем заплатить за проезд. Осталось только раскрыть тайну орка.
        Пока я ломал голову над способами добычи информации, орк неожиданно, сам того не подозревая, дал мне подсказку. Вернее, указал направление. Верзила, словно гигантский корабль, пересек людское море, толпившееся на площади, и целенаправленно устремился к уже знакомому мне дому с характерной «свиной» вывеской.
        Ни секунды не мешкая, будто делал это каждый день, орк открыл входную дверь в таверну и, пригнувшись, протиснулся в открывшийся проем. А спустя несколько мгновений в этот же проем нырнул и я.
        Местное злачное заведение встретило меня многоголосым шумом, кислым пивным запахом и тусклым освещением. Сделав несколько шагов, я остановился и подслеповато огляделся.
        Внутри было довольно многолюдно. Народ толпился у длинной деревянной стойки в центре зала и сидел за широкими столами на грубо сколоченных деревянных скамьях. Под потолком клубился дым, тянувшийся из здоровенного очага у противоположной стены.
        Шум и гам, издаваемые разгоряченными спиртным глотками, стоял такой, что у меня сперва заложило уши. Пообвыкшись, я понял, что люди радостно обсуждают одну единственную новость ? лёд достаточно толстый. Можно отправляться в путь.
        На меня никто не обратил внимание. И не мудрено ? легко остаться незамеченным после появления клыкастого синего великана. Тот как раз облюбовал себе стол в самом дальнем и самом темном углу зала.
        Воспользовавшись временной «невидимостью», я двинулся вдоль стены прямо в облюбованный нелюдью угол. И когда был в шаге от стола орка, там уже стояла пышнотелая подавальщица.
        Судя по хмурой и злой физиономии, ее абсолютно не пугал свирепый вид нового посетителя. Скорее наоборот, это орк, слегка вжав здоровенную башку в плечи, смиренно выслушивал гневный словесный поток, который обрушила на него женщина.
        ? Клык! ? распалялась она. ? Здесь тебе не бесплатный разлив эля! И я не святая покровительница всех страждущих! Ты и так уже задолжал нам за прошлый раз! Если надеешься смыться с караваном, не заплатив долг, ты глубоко ошибаешься!
        ? Эльза! ? с мольбой в голосе прорычал орк. ? Одну кружку! Я отдам монеты завтра!

        - Ты мне это уже говорил! ? стояла на своем Эльза. ? Запоминай! Нет денег ? нет эля! ? А потом уже добавила более спокойным тоном: ? Уходи, Клык, подобру-поздорову. От греха подальше. Люди и так на взводе. Им только повод дай. Вмиг подвесят тебя рядом с твоими сородичами.
        ? Степные падальщики не мои сородичи! ? нахмурив тяжелые брови, оскорбленно пророкотал орк.
        ? Уходи, Клык, ? проигнорировав его слова, сказала Эльза. ? Мне с тобой лясы точить некогда. Последний день перед закрытием. Народ все прибывает и прибывает, а ты тут только место занимаешь и меня отвлекаешь.
        Пробурчав что-то нечленораздельное, орк нехотя начал подниматься.
        Именно в этот момент Великая Система решила порадовать меня сообщением:

        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык скальных огров»!

        - Желаете произвести активацию?
        Вот оно, значит, как! Получается, ты вовсе не орк.
        Быстро дав согласие на активацию нового языка, я решил вмешаться в подслушанный разговор. Ведь более удобного момента, чтобы разговорить синего верзилу, сложно представить.
        Шагнув вперед и разведя руки в стороны, я произнес:
        ? Клык! Дружище! Так вот куда ты запропастился!
        Глядя в упор на замершего от удивления огра, я незаметно ему подмигнул. Затем повернулся к подозрительно нахмурившейся подавальщице и растянул губы в самой широкой улыбке, на которою был способен:
        ? Дорогая хозяйка, накормите уставшего путника вашим самым вкусным блюдом! И, конечно, примите заказ у моего друга. Я сегодня угощаю!
        Должен отметить, огр сориентировался довольно быстро. Плюхнулся на жалобно пискнувшую скамью, громко сглотнул и с надеждой посмотрел на Эльзу. Та, продолжая хмуриться, не спеша, оглядела меня с ног до головы и с полным скепсиса голосом произнесла:
        ? На твой уровень есть тушеная капуста с грибами. Из напитков ? хлебный эль. Плюс его кружка эля. Выходит ? две серебрушки. Деньги вперед.
        Сказав это, Эльза победно сложила руки на объемной груди и уже насмешливо посмотрела на меня. Я же, внешне беззаботно улыбаясь, а внутренне проклиная эту тетку, эту забегаловку и эти драконовские цены, спокойно выложил на стол две серебряных монеты. Мне кровь из носа нужна информация и, судя по счастливой физиономии огра, я узнаю все, что мне нужно.
        Увидев два кругляша, тетка здорово удивилась, но быстро справившись с эмоциями, молча двинулась выполнять заказ. Когда Эльза удалилась достаточно, я огляделся. Вроде бы на нас никто не обращал внимание.
        Затем я повернул голову к огру, и наши взгляды встретились. Из-под кустистых черных бровей на меня заинтересованно и чуть насмешливо смотрели два черных глаза.
        ? Я, конечно, не прочь выпить эля за чужой счет, но не помню, чтобы называл тебя другом, ? пророкотал огр. ? Кто ты?
        ? Скажем так, ? дружелюбно улыбаясь, ответил я. ? Я тебе не враг.
        Здоровенная башка огра склонилась набок. Видимо, его заинтересовал странный двуногий.
        ? Почему ты заплатил за мой эль?
        ? Ну, не разговаривать же нам на сухую? ? Я снова улыбнулся и отстраненно подумал, что только что использовал отцовскую фразу. Он любил так говорить, когда к нам в дом приходили его друзья.
        Именно в этот момент у нашего стола нарисовалась Эльза и начала сноровисто разгружать поднос. Тарелка с капустой. Небольшая кружка с моим хлебным элем и… Увидев заказ огра, я удивленно хмыкнул. Это не кружка! Это скорее небольшое ведро литра на три или даже четыре! Теперь понимаю, почему Эльза, оглашая заказ, сделала ударение на словосочетании «его кружка».
        Огр тут же присосался к напитку. Его крупный кадык заходил ходуном, жадно поглощая содержимое «ведра». Эльза, бросив осуждающий взгляд на синего верзилу и покачав головой, двинулась вглубь зала. Похоже, веселье там только начиналось.
        Осушив свою «кружку» примерно на четверть, огр, довольно оскалившись, вытер пасть рукавом.
        ? Выкладывай.
        Я сделал небольшой глоток из своей кружки. Хм, неплохой хлебный эль, кстати. Хотя, скорее всего, я себя просто успокаиваю. Так бывает. Когда здорово переплатил за что-то, хотя оно того не стоило, и чтобы не выглядеть глупо в собственных глазах, начинаешь перехваливать неудачную покупку.
        Отставив в сторону эль, я взглянул на огра и спросил:
        ? Как так вышло, что скальный огр абсолютно свободно шатается по поселку людей? Почему ты до сих пор жив? В чем твой секрет?
        Последний вопрос я задал на языке скальных огров, чем привел своего собеседника в замешательство. К слову, его язык чем-то напоминал орочий. Так что, когда Эльза упоминала о родстве Клыка и степняков, то, похоже, отчасти была права.
        ? Ты знаешь мой язык? ? озадаченно пророкотал Клык.
        ? Один из даров Великой Системы, ? уклончиво ответил я.
        Огр понимающе кивнул, и его клыкастая пасть вдруг растянулась в довольной усмешке.
        ? Если бы ты знал, человек, как давно я не говорил на родном языке! За это стоит выпить!
        Он поднял свое «ведро», отсалютовал мне и сделал несколько глотков. Вытерев рукавом пену с подбородка, Клык, прищурившись, произнес:
        ? Почему тебя так беспокоит, прикончат меня твои соплеменники или нет?
        Я покачал головой и спокойно ответил:
        ? Разве я говорил, что меня беспокоит именно это? Мне плевать убьют они тебя или нет. Я хочу понять по какой причине они до сих пор этого не сделали. Скажи в чем твой секрет?
        Огр оскалился.
        ? Зачем тебе это?
        ? Я хочу продолжить путь с караваном, но есть проблема. Со мной путешествует нелюдь.
        Я решил говорить открыто. Сейчас юлить нельзя. Иначе огру это может не понравится. Хочешь получить ответы на свои вопросы? Будь добр, поступай также.
        ? Кто? ? Правая бровь огра поползла вверх.
        ? Гремлин, ? коротко ответил я и увидел, как скривилась его морда.
        ? Гремлины. ? В голосе огра слышались нотки презрения и неприязни. ? Прихвостни орков.
        Хм, и этот туда же. Ощутив накрывающую меня волну раздражения, я поспешил взять себя в руки. Не время и не место. Главное ? информация.
        В тот момент, когда я собирался уже в третий раз задать огру один и тот же вопрос, двери в таверну громко распахнулись, и на пороге появился худой, как жердь, рыжебородый мужчина. Он сделал два шага вперед и подслеповато огляделся. Следом за ним внутрь ввалились еще двое мужчин. За их спинами снаружи маячили еще несколько голов. Но все они терпеливо ждали, пока рыжий не осмотрится.
        Появление худого посетители таверны встретили молчанием. И уже в следующую секунду зал разразился приветственными тостами, здравицами и улюлюканьем.
        ? Шершень со своей кодлой пожаловал, ? мрачно прокомментировал представление Клык.
        ? Кто он? ? спросил я.
        ? Глава местной гильдии охотников. С того дня, как воевода с дружиной покинули Торжок, Шершень за главного.
        ? Его назначил воевода?
        ? Нет, ? усмехнулся огр. ? Воевода, как и его дружинники не местные. Узнав об орках, они поспешили убраться в Борг, бросив это поселение на произвол судьбы. Говорят, после их отплытия здесь начался хаос. А спустя несколько дней пришел Шершень со своими парнями и навел здесь порядок.
        ? Угу… Виселицы я уже видел, ? сказал я, отстраненно наблюдая за происходящим в таверне.
        Шершню и его людям быстренько освободили несколько столов в центре зала. Я видел, как торопливо забегала, слащаво и подобострастно улыбающаяся Эльза. Столешницы в мгновения ока были заставлены здоровенными тарелками с жареным мясом и кружками пенящегося эля.
        Огр фыркнул и отмахнулся.
        ? Виселицы - это так. Показуха. Чтобы другим неповадно было. На самом деле трупов было намного больше.
        ? То ли еще будет… ? качая головой, сказал я.
        ? Ты про набег степняков? ? ухмыльнулся Клык. ? Людишки, как всегда, отсидятся за высокими стенами своих городов.
        ? В этот раз, боюсь, не получится, ? покачал головой я.

        - Это еще почему? ? Клык по-прежнему улыбался.
        ? Потому что это баронство очень скоро превратиться в пустоши.
        ? Малец, ? в голосе огра слышались нотки снисхождения. - Поверь мне. Я, как никто другой, знаю повадки степных ублюдков.
        Сказав это, Клык непроизвольно провел правой лапой по глубокому шраму у себя на лбу. Хм, видимо, у огра старые счеты с повелителями Пустошей.

        - Это обычный набег, ? продолжал он. ? Орки пограбят чуток округу, наберут рабов и снова уберутся в степь. Будь ты местным, наверняка бы знал об этом.
        Последнюю фразу Клык произнес, подавшись вперед и вперив в меня тяжелый звериный взгляд.
        Врать не буду, Клык выглядел угрожающе. Скажу больше, месяца три назад он довел бы меня до истерики. Но те времена давно прошли.
        Спокойно выдержав хищный взгляд огра, я зачерпнул ложкой капусту из моей тарелки и с удовольствием начал жевать. Несмотря на внешнее спокойствие, этот здоровяк начал меня раздражать. Теряю время.
        ? Хм, неплохо, ? прокомментировал я с набитым ртом. ? И грибов не пожалели.
        Мое поведение слегка озадачило огра. Я его понимаю. Видимо, такие приемы давления на других людей действуют безотказно.
        Дожевав, я сделал глоток из своей кружки и сказал:
        ? Скальный огр называет меня чужаком. Сам же при этом находится в центре человеческого поселения. Ты не находишь это странным?
        Клык откинулся спиной к стене и ответил:
        ? Знаешь, что я нахожу странным? Подозрительного мальца, швыряющегося серебром и пытающегося выведать, как провести гремлина в это человеческое поселение. А не шпион ли ты часом? А? Представляешь, что с тобой сделают твои соплеменники, когда я им сообщу о своих подозрениях?
        ? М-да, ? усмехнулся я. ? Было бы неприятно, но ты проиграешь. Скажу больше ? ты загонишь себя в ловушку.

        - Это еще почему? ? удивленно рыкнул огр.
        ? Все просто, ? начал объяснять я. ? Ты забываешь об одном важном моменте. Великая Система снабдила нас очень важным инструментом.
        ? О чем это ты?
        ? Я о клятве, конечно, ? мои губы растянулись в улыбке. ? Стоит мне дать клятву этим людям, как все вопросы отпадут. Скажу больше, как только они узнают с кем имеют дело ? меня тут же оставят в покое. А вот тебе придется несладко.
        Сказав это, я легонько постучал ложкой по тарелке. Огр хмуро опустил глаза. А в следующее мгновение его тяжелые брови поползли вверх. Вид лиловой дымки, мягко окутавшей мою ладонь, заставили великана непроизвольно отодвинуться от стола и громко сглотнуть.
        ? Спрошу еще раз, огр. И, очень надеюсь, последний. В чем твой секрет?
        ГЛАВА 6
        Рисковал ли я в этот момент? Несомненно. Но я был готов рискнуть. «Защитная аура Болотника» шестого уровня в случае активации обеспечивала меня щитом на восемь тысяч единиц. Даже Обжоре с его улучшенными показателями не сразу прорваться сквозь такую преграду. Что уж говорить об огре с его девятым уровнем? Да и не успеет он ничего сделать. «Таран» почти активирован. «Молния» наготове. В общем, как бы это странно не звучало, у огромного скального огра не было ни единого шанса против нулевого подростка.
        Будь он магом, тогда другое дело. Но огр не имел ни магического источника, ни даже защитного амулета.
        Я заранее проверил его «чутьем». Как, собственно, и весь этот городок. Ни одного мага поблизости. Правда, я обнаружил несколько интересных, фонящих маной, мест. Но как с этим разобраться, я подумаю позднее.
        Откровенно говоря, несмотря на все предосторожности, я не верил в то, что Клык на меня набросится. На самоубийцу он вроде бы не похож. И дело не в том, что я маг. Ведь для всех присутствующих я всего лишь безобидный мальчуган.
        Эльза сказала правду ? народ на взводе. Я уже несколько раз замечал мрачные взгляды изрядно подвыпивших мужчин, бросаемые на огра. Этим только дай повод. Сперва прикончат, а потом уже будут разбираться из-за чего все началось. Хотя в случае с огром, никто даже разбираться не будет.
        ? Я фамильяр человека, ? коротко буркнул Клык и уточнил: ? Довольно уважаемого в этих местах человека.
        Судя по слегка взволнованному, но миролюбивому тону, огр пошел на попятную.
        Услышав новость о фамильяре, я слегка опешил. Помню, как отец рассказывал мне одну поучительную историю о том, как старый опытный механик пытался открыть ларец. Вертел его в руках, ковырялся в стенках. В общем, потратил несколько часов, выискивая секретный механизм, но так и не смог разобраться. Пока случайно не откинул крышку. Оказалось, что никакого секретного механизма не было ? ларчик просто открывался.
        Прямо сейчас я ощущал себя тем старым опытным механиком, перебравшим все теории и способы разгадки тайны. Хотя ответ лежал на поверхности.
        ? Этот человек ? маг? ? спросил я.
        ? Папаша Джино? ? огр насмешливо хмыкнул, похоже, к нему снова возвращалось самообладание. ? Будь он магом, мы бы не мерзли в этой дыре. Все маги сейчас в своих теплых замках, равно как и их фамильяры, слуги и даже рабы.
        Огр мечтательно улыбнулся. Но потом его взгляд остановился на мне.
        ? Хм… Почти все маги…
        ? Так ты говоришь, что этот твой папаша ? местная шишка? ? спросил я, игнорируя последнюю фразу огра.
        ? Нет, ? покачал головой Клык. ? Я такого не говорил. Он вовсе не местный, но его тут уважают. Сам он из Айронвилля.
        ? Ого! ? удивился я. ? Из самой столицы королевства! И в этом захолустье?
        Похоже, я «наступил» на больную мозоль огра. Вон как скривился. И сразу к элю потянулся. Похоже, Клык не в восторге от местных красот. Кто бы мог подумать? Скальному огру по душе столичная жизнь!
        Опрокинув в себя остатки содержимого «ведра-кружки» и громко отрыгнув, Клык начал говорить о наболевшем.
        ? Папаша Джино ? ланиста. Держит маленькую гладиаторскую школу в пригороде Айронвилля. Последнее время у старика дела идут из рук вон плохо. На прошлогодних играх он потерял сразу двоих лучших своих бойцов. А ведь мы целых два года только и делали, что добывали скрижали для них!
        ? Могу себе представить, ? кивнул я и непроизвольно сжал кулаки. Вспомнилась морда Лютого. Я обязательно доберусь до этой твари и отомщу за Кроша и Весельчака!
        Тем временем огр продолжал, абсолютно не замечая моего состояния.
        ? А ведь я ему говорил, не ставить их в групповой бой! Они ? индивидуальные бойцы. Так нет же! Старому дураку на старости лет вздумалось рискнуть! Хотя, что в лоб, что по лбу ? все едино.
        ? В смысле?
        Огр тяжело вздохнул и бросил жалобный взгляд на свою пустую кружку.
        Вот же пройдоха!
        Я покачал головой и обреченно махнул рукой:
        ? Зови уж…
        На роже огра расцвела счастливая клыкастая улыбка.
        ? Сам же говорил, что на сухую разговоры не клеятся.
        ? На самом деле, это мой отец так говорил, ? зачем-то сказал я.
        Махнув лапищей, пробегавшей в соседнем проходе Эльзе, огр, обернувшись ко мне, сказал:
        ? Правильный у тебя батя.
        ? Погиб он, ? буркнул я. ? И мама тоже…
        Ну вот, опять! Что-то я разоткровенничался. Да еще и с первым встречным. А ведь еще минуту назад я просчитывал нашу будущую схватку. Пора с этим завязывать. И вдруг до меня дошло:
        ? Слушай, я так понимаю ты какой-то навык активировал? ? с подозрением в голосе обратился я к огру. ? Что-то вроде харизмы? Верно?
        Клык от неожиданности икнул. Затем шутливо поднял лапы вверх и обезоруживающе оскалился:
        ? Все-все! Был неправ! Больше не буду!
        В этот момент появилась Эльза и водрузила на стол еще одно «ведро» с элем. Взяла оплату, «прошлась» по нам изучающим взглядом и, видимо, удовлетворившись осмотром, двинулась в центр зала.
        Проводив ее взглядом, я спросил у присосавшегося к элю огра:
        ? А почему не использовал навык на ней, когда выпрашивал эль в долг?
        Клык, отставив кружку, крякнул:
        ? Бесполезно. Баба-кремень! Видать за столько лет в этой забегаловке успела поднять иммунитет к внушению до небес. Да и твое выступление она вмиг просекла. Вранье чует за версту! Ей не в кабаке, ей бы в столичном магистрате работать. Цены бы ей там не было.
        М-да, неприятно. Но кто ж знал? Впредь буду вести себя осмотрительней.
        ? Так что ты там про гладиаторов говорил? ? Я вернул наш разговор в прежнее русло. ? Мол, все напрасно было.
        ? В тот день на трибунах, в своей ложе присутствовала дочь князя Ренарда, ? хмуро произнес Клык.
        Ренард… Ренард… Что-то знакомое… Ах, да! Князь Ренард ? канцлер Фрадии. Знаменит не менее, чем его царственный сюзерен. Правая рука Стального короля.
        ? После принцессы, дочурка старого лиса самая желанная невеста в королевстве, ? продолжал Клык. ? Ну и как полагается, вокруг нее не протолкнуться от ухажеров. В тот день одному из них, богатенькому графчику, вдруг показалось, что молодой княжне стало скучно. Забери его бездна!
        С недавних пор я заметил, что стал соображать быстрее, да и память заметно улучшилась. Кстати, со слов Ми, с ним происходило тоже самое. Пока огр говорил, мой улучшенный «разум» жадно впитывал всю, казалось бы, бесполезную ранее информацию. Он, словно скрупулезный архивариус, раскладывал все услышанное по полочкам, дабы потом я смог все проанализировать в спокойной обстановке.
        ? Видимо, подонок заранее готовил сюрприз, ? зло продолжал Клык. ? Подкупил устроителя игр, который и выпустил на арену дартанского пещерного медведя. В итоге, от двух десятков легковооруженных бойцов остались кровавые ошметки.
        Я непроизвольно поежился. Дарта. Страна на севере нашего континента. Край вечной мерзлоты и свирепых воинов. Говорят, в жилах дартанцев течет кровь ледяных великанов. Представляю, что за твари там водятся.
        ? А другие погибшие воины? ? спросил я. ? Тоже из небольших провинциальных школ?
        ? Да, ? кивнул Клык и зло сказал: ? Тут и дураку ясно, что это подстава. Устроитель заранее собрал всех ланист с окраин. Тех, у кого нет могущественных покровителей. Которые не смогут потом дать сдачи. Да и Папаша Джино сам виноват. Пожадничал. Заглотил наживку. Мог бы отказаться от предложения. Хотя откуда ему было знать, что вместо заявленного группового боя, его бойцов отдадут на растерзание северной твари? Небось, с бойцами Лукта или того же Бардана так не поступили бы.
        Услышав знакомое имя, я навострил уши.
        ? А у этих есть могущественные покровители? ? Я постарался придать своему голосу самый беспристрастный тон.
        ? Да они и сами по себе заметные фигуры. В их гладиаторских школах растят чемпионов. Они элита. Высшая лига. Им не надо рыскать по окраинам в поисках новых бойцов. Для этого у таких ланист есть свои скауты.
        Последние фразы Клык произнес, грустно вздыхая.
        Я, наконец, понял, что Папаша Джино забыл в Торжке. А еще я придумал, что буду делать дальше.
        ? Да, уж… ? задумчиво буркнул огр. ? Этот год для нас явно не счастливый… Хотя я уж было подумал, что нам здесь улыбнулась удача, но, похоже, старик прогневил чем-то богиню Фортуну.
        ? Я всегда думал, что такие места, как это, Фортуна обходит стороной, ? легонько подначил я огра.
        ? Не скажи! ? тут же оживился он. ? Она повсюду! Никогда не знаешь, где она решит подарить тебе свою прекрасную улыбку!
        Сделав несколько торопливых глотков из своей кружки, Клык продолжил:
        ? Расчет старика был верен. На границе с Пустошами всегда было неспокойно. Особенно в этом году. Все знают, что в Торжке приторговывают рабами. Иногда здесь можно купить орков, а если очень повезет, то и тролля.
        Услышав о рынке рабов, я нахмурился.
        Не замечая моего состояния, огр продолжал:
        ? Нам повезло! Купили у лесных рейнджеров троих пленных орков. Двое из них материал так себе. Простые погонщики. А вот третий ? орочий всадник! Без своих варгов ? бойцы они так себе, но для боев на окраинах сгодился бы.

        - Значит вам все-таки повезло?
        ? Сперва да, но потом… После того, как рейнджеры покинули Торжок, следующие два дня было еще тихо. Но на третий день люди словно взбесились. Мы сперва не понимали, в чем дело. А потом к Папаше заявился Шершень со своей кодлой и потребовал отдать им пленных орков. Джино сперва возмутился. Мол, за них деньги плачены, орки его собственность. Но Шершень ясно дал понять, что в Торжке сейчас закон - это он. И что, если не отдать ему орков сейчас, потом будет поздно. Народ на пределе. Из-за набега им пришлось бросить свои дома. Раз люди требуют крови, пусть это будет кровь орков.

        - Значит на той виселице… ? начал было я, но огр меня перебил.
        ? Да, ? хмуро кивнул он. ? Джино пришлось отдать орков Шершню. Их казнили в центре поселка. Сперва вырвали клыки и языки. Затем отрезали носы и уши. А после ? четвертовали.
        На мгновение я прислушался к себе. Было ли мне жалко казненных? Хм… Они получили по заслугам. Люди выплеснули на этих троих всю свою ненависть к орочьему народу. Да и огр грустно вздыхает лишь потому, что его хозяин лишился прибыли. Насколько я понял, Шершень вряд ли компенсировал ланисте его потери. В живых оставил, и на том спасибо.
        ? Теперь придется возвращаться с пустыми руками, ? подвел невеселый итог огр. ? Да еще и эта хворь…
        ? Хворь?
        ? Старая болячка Джино обострилась, ? судя по тону, огр беспокоился искренне. ? Старик сейчас крайне раздражителен. Если бы не настойки Мидори, не знаю, что бы мы делали…
        Клык, отвлекшись от тягостных мыслей, взглянул на меня и спросил:
        ? Ну что? Я удовлетворил твое любопытство, маг? Или у тебя есть еще вопросы?
        ? Как я могу встретиться с твоим хозяином?
        На удивление, Клык не стал юлить или снова клянчить выпивку. Сказал, что он должен сперва сообщить хозяину о моем желании встретиться. Так, мол, положено в обществе. Старик должен подготовиться к встрече с магом. Привести себя в приемлемый вид. Из-за болезни тот почти все время находится в постели. Джино будет в бешенстве, если Клык приведет важного гостя без предупреждения. В итоге, договорились, что на закате огр будет ждать меня у центральных ворот.
        Кроме того, мой намек на то, что я не хотел бы распространяться о себе местным жителям, огр воспринял с пониманием. И к моему облегчению, он самолично и без принуждения дал клятву о неразглашении. Исключение ? его хозяин.
        Должен заметить, Клык оказался довольно понятливым и расторопным. Откровенно говоря, не ожидал такого от огра. Не зря говорят, что внешность обманчива. Если я правильно понял, Клык для старого ланисты был и слугой, и телохранителем.
        К слову, у меня сложилось впечатление, что огр даже обрадовался, когда я изъявил желание встретиться с его хозяином. Любопытно, почему?
        Закончив с огром, я вышел из таверны и быстрым шагом направился к воротам. До заката нужно успеть добраться до нашей стоянки и объяснить свой план Ми. Одна голова хорошо, но две ? лучше.
        Народу в поселке прибавилось. По лицам многих я смог определить новоприбывших. Они на некоторое время застывали у виселиц, пораженно разглядывая застывших на морозе мертвяков.
        Хм, странное дело, я вроде бы провел здесь всего лишь несколько часов, но на фоне этих зевак чувствую себя в некоторой степени старожилом.
        Ворота, несмотря на начинающееся столпотворение, миновал без проблем. Краем уха услышал, что на ночь их никто не собирается закрывать. Похоже, в последний день перед отбытием каравана людям Шершня не охота мерзнуть всю ночь на посту. М-да, нагрянь сюда этой ночью орки, в степной армии рабов было бы крупное пополнение. Я буквально кожей ощущал, что времени осталось в обрез. Пора двигаться дальше, на запад. Осталось только решить вопрос с Папашей Джино.
        Уже за стеной, шагая вдоль палаток, я глядел больше под ноги, чем по сторонам. Боялся не вступить в свежее коровье дерьмо. Именно в этот момент, справа, из крайней палатки, больше похожей на жалкий навес из старой накидки, я, краем глаза, заметил движение. А затем и услышал очень знакомый голос:
        ? Мастер Эрик! Слава богам ? вы живы!
        ГЛАВА 7
        ? Когда вы спрыгнули с лошади, чтобы спасти нас, мы до последнего верили в ваше возвращение. Но потом пришли дети и рассказали о вашей гибели.
        Мы с Ми переглянулись.
        ? Ты думаешь о том же? ? спросил я у него на гремлинском.
        ? Ты о хитром капитане, который решил не разубеждать людей в том, что они видели?
        ? Ты, кстати, с детьми поступил также.
        ? А кто спорит?
        Женщина, не обращая внимания на наш диалог, продолжала судорожно поглощать разложенную перед ней еду.
        Когда она позвала меня, еще там в лагере, мне стоило труда узнать в исхудавшем полуживом существе Маю. Одну из тех женщин, что мы спасли из рабства.
        Острые скулы, впалые, сверкающие голодным блеском, глаза. Потрескавшиеся на морозе губы. Руки, покрывшиеся язвами из-за обморожения. Женщина уже была почти за гранью. Обряженная в какие-то лохмотья, она походила на старое, давно забытое хозяевами, пугало.
        По впалым щекам Маи катились слезы. Такой взгляд сложно подделать. Я видел и чувствовал ? эта умирающая несчастная женщина по-настоящему была счастлива моему «воскрешению».
        Напоив ее зельем насыщения, я привел Маю в лес. В наш маленький лагерь, где меня уже с нетерпением ждали друзья.
        Пока женщина ела, мы старались не беспокоить ее вопросами. Несмотря на дозу улучшенного зелья, Мая жадно запихивала в рот все, что попадалось под руку. Похоже, бедняга уже давно голодает.
        Кроме того, после «волны исцеления» Ми, ее организм требовал материал для «регенерации». Уже спустя несколько минут, я удовлетворенно наблюдал, как на руках женщины медленно, но верно затягивались те безобразные язвы. И как на истощенном лице появлялся легкий румянец.
        ? Почему ты одна? Где все остальные? Где дети? - Это первые вопросы, которые посыпались на Маю, когда та перестала есть.
        Сделав из фляги с водой один глоток и поплотнее укутавшись в шкуру, она отсутствующим взглядом уставилась на огонь.
        ? Их больше нет, ? наконец, тихо ответила она. ? Все погибли. Это случилось на десятый день после нашего с вами расставания. Мы расположились на ночлег. А под утро напали орки из клана Черных Лис.
        Мы с Ми снова переглянулись.
        ? Я хорошо помню их родовые знаки. Год назад сын их вождя брал в жены дочь шамана из клана, где я жила.
        ? А как же рейнджеры? ? спросил я.
        ? Дали бой и победили, ? ответила Мая. ? Даже в плен троих орков взяли. Но пока они сражались, оставшиеся без наездников варги…
        Недоговорив, Мая закрыла лицо руками. Я мрачно следил за судорожно вздрагивающими плечами женщины и вспоминал лица людей, которых мы отбили у орков и умудрились провести через Каменный лес.
        Наконец, Мая подняла голову.
        ? Я видела, как варги разрывали их на куски, но ничего не смогла сделать… Из всего отряда остались в живых капитан и пятеро рейнджеров. И я…
        ? Мне жаль, ? тихо сказал я.
        Мая вздохнула, и мы замолчали, думая каждый о своем. Новость о гибели детей меня потрясла.
        Это неправильно! Так не должно было произойти! Неужели все было напрасно? Неужели богиня Судьба уже давно распределила наши роли, и нам остается лишь безропотно отыгрывать ее сценарий?
        ? Что было потом? ? нарушил молчание я.
        ? Рейнджеры привезли меня сюда, продали пленных орков старому ланисте и поехали дальше, ? ответила Мая и, криво усмехнувшись, добавила: ? Так я снова вернулась в мир людей. В котором, как оказалось, я никому не нужна. В первый же день, после отбытия капитана и его бойцов, меня ограбили. Забрали все накопленные эссенции и скрижали. Там было немного, но продав их, на пропитание и на место в караване хватило бы.
        ? А как же те виселицы с поучительными табличками на шеях у мертвецов? ? спросил я.
        Женщина горько усмехнулась и махнула тонкой рукой.
        ? Я пыталась пожаловаться, но Шершень наказывает только тех, кто мешает ему. Кроме того, как выяснилось позднее, ограбившие меня ? его люди.
        ? Как же ты продержалась столько времени?
        ? Выменяла на еду все, чем побрезговали грабители. Бралась за любую работу. Пока не заболела. Здесь таких бедолаг, как я, хватает. Вмиг занимают твое место. Теперь, благодаря вашей помощи и лечению, я смогу заработать на место в караване.
        ? А караван, я так понимаю, поведет Шершень со своими парнями? ? спросил я.
        ? Верно, ? ответила Мая.
        ? И какие расценки у господина караванщика?
        ? Пеший платит серебрушку. Конный ? пять. За сани или телегу ? десять. Выгодней всего тем, у кого есть сани или телеги.
        ? За отдельную плату, они могут взять пассажиров?
        ? Да, ? кивнула Мая. ? Но только тех, кто сперва оплатил место в караване. Сейчас сани на вес золота.
        ? А разве нельзя пойти с караваном, не оплачивая место? ? поинтересовался я.
        ? Многие так и сделают, ? ответила Мая. ? Будут шагать следом. Только их никто не будет защищать. На ночных стоянках, их не будут впускать в лагерь. В общем, они сами по себе.
        Хм, а вот и еще один аргумент в будущем разговоре с Папашей Джино.
        Мы с Ми переглянулись. Дождавшись утвердительного кивка от гремлина, я обратился к Мае:
        ? Как ты смотришь на то, чтобы объединить наши усилия?
        Лицо женщины слегка вытянулось, и она недоуменно уставилась на меня.
        ? Что вы хотите сказать?
        ? Мы тебе предлагаем идти дальше вместе, ? ответил я и, улыбнувшись, добавил: ? Так сказать, возобновить прерванное совместное путешествие.
        Мая громко сглотнула и на ее глазах выступили слёзы. Но спустя мгновение она взяла себя в руки и дрожащим от волнения голосом спросила:
        ? Что от меня требуется?
        ? Собственно, условия те же, что и были раньше, ? серьезно ответил я. ? Пока находимся в пути, мои приказы выполнять беспрекословно. Мы заботимся о тебе, ты заботишься о нас. Чтобы не было проблем в будущем, ты дашь клятву о неразглашении. Текст потом согласуем. Как ты уже поняла, мне не хочется, чтобы все вокруг знали кто я. И последнее. Ты вольна покинуть нас в любой момент.
        И прежде, чем я успел еще что-то сказать, Мая быстро произнесла:
        ? Я согласна!
        ? Отлично! ? улыбнулся я. ? Рад, что ты с нами!
        ? И я, ? откликнулся Ми.
        ? Хрн!
        На бледном изнеможденном лице Маи расцвела счастливая улыбка.
        Следующие полчаса мы обсуждали текст клятвы. Затем Мая проговорила его, и когда Великая Система подтвердила, что все в порядке, мы начали собирать наш маленький лагерь.
        Спустя два часа мы уже были у входных ворот в поселок. Обжору я отозвал, активировав амулет призыва, а Ми, дабы избежать ненужных вопросов, передвигался под «куполом невидимости».
        Оказавшись внутри поселка, мы разделились. Мая двинулась в сторону рынка, с заданием прикупить нам всем теплой одежды и еды в дорогу. Когда выдавал ей деньги, предупредил ? смотреть в оба, похоже, у карманников сегодня последний хлебный день.
        До заката оставалось еще несколько часов, но к моему удивлению Клык уже был у ворот. Видимо, Папаша Джино, узнав о маге, погнал своего фамильяра сторожить важного гостя заранее. Похоже, дела у старика совсем плохи. Но это нам только на руку.
        ? Слава богам, ты пришел раньше! ? радостно рыкнул огр. ? Я уж думал, что придется мерзнуть здесь до заката.
        ? Ты ошибаешься, ? я решил опустить его на землю. ? У меня есть еще дела в поселке. Хотел закончить их до заката.
        Рожа огра озадаченно вытянулась. Тяжелые брови жалобно поползли вверх.
        ? Но Папаша Джино приказал…
        ? Приказал? ? я нахмурился.
        ? Мне! Приказал мне! ? скороговоркой заговорил огр. ? Приказал, ждать тебя здесь и, как только появишься, пригласить к нему на ужин! Вот!
        Я, делая вид, что напряженно думаю, потер подбородок. Клык тем временем замер, не дыша. Кажется, я услышал приглушенный смешок из пустоты.
        Наконец, я поднял голову и сказал:
        ? Хм… Так и быть. Займусь делами после ужина. Веди!
        На роже Клыка расцвела довольная улыбка и он, потирая лапы, чуть ли не вприпрыжку повел меня в ту сторону, где я первый раз его увидел.
        Первое, что бросалось в глаза, когда мы оказались рядом с домиком, где обитал старый ланиста, обилие бельевых веревок, на которых висели замерзшими гирляндами бинты. Судя по серо-бурому цвету, перевязочный материал использовался уже много раз.
        Тут же обнаружилась и большая кибитка, переделанная под сани. Крыша состояла из нескольких дуг, обтянутых темно-серой плотной парусиной. Тут и там виднелись как старые, так и новые заплатки.
        Я тут же прикинул ? места на всех хватит с лихвой. Это, конечно при условии, если Джино не набрал уже пассажиров.
        В сенях мы натолкнулись на две пузатых кадки, доверху заполненных болотного цвета водой, в которой были замочены еще бинты. Несмотря на неприглядный и даже отталкивающий вид, из кадок неожиданно приятно пахло травами.
        В сенях огр любезно подал мне веник для очистки обуви от снега, а сам, открыв двери ведущие вглубь дома, кашлянул и громко произнес:
        ? Мастер Эрик пожаловал!
        К запахам трав тут же примешался запах еды, старого дерева и еще с десяток незнакомых ароматов.
        Прекрасно помню, как отвратительно пахло в доме нашей соседки, госпожи Зоры, когда ее муж заболел. Здесь же, откровенно говоря, я был приятно удивлен. Из-за большого количества увиденных мной бинтов, приготовился к другим запахам. Надо отдать должное тому, кто следит за чистотой в этом доме ? этот кто-то справляется на отлично.
        И уже спустя несколько секунд, переступив порог, я понял, кто здесь отвечал за чистоту. Это была та девушка, которую я видел разговаривавшей с огром. Она замерла в реверансе в двух шагах от меня, слегка склонив голову вперед. Худенькая, но не тощая. Я бы сказал, миниатюрная. Ее бледная тонкая кожа, казалось, имела слабый, еле заметный зеленоватый оттенок. На ее тонких пальцах были видны покраснения. Бедняга, похоже, занята стиркой без остановки.
        Из-за плотно обвившей голову косынки, цвета ее волос я не разглядел. И тут она, слегка подняв голову, взглянула на меня.
        О боги! Ее красота была поразительной! Тонкие черты лица, маленький нос, бескровные бледно-розовые губы и глаза… Большие, слегка раскосые, цвета изумруда. Казалось, они проникали в душу, исследуя ее самые темные и закрытые уголки.
        Когда наши взгляды встретились, ее тонкие брови, словно крылья птиц, удивленно взметнулись вверх. В глазах читалось непонимание. Она быстро перевела взгляд на огра, будто спрашивая: «Что происходит?»
        ? Не смотри на меня так, Мидори, ? буркнул огр. ? И не сомневайся ? он маг. Очень юный маг с обычными глазами.
        Ах, вот оно что! Теперь понятна причина ее удивления. После обретения магического источника мои глаза так и не сменили цвет, как это обычно происходило у остальных магов. Сперва я думал, что проблема в радужных скрижалях, но ровно до того момента, пока мастер Чи не «скормил» мне несколько сотен «глины». Сейчас я не знаю, что и думать. Хотя, если честно, мне плевать. Так даже лучше. Меньше вопросов у окружающих.
        ? Я приношу свои извинения, мастер Эрик, ? девушка сделала глубокий книксен и несмело улыбнулась.
        Ее голос был мягким и завораживающим.
        ? Пустое, ? неуклюже отмахнулся я, все еще находясь под впечатлением от необычной красоты девушки. ? Мидори? Верно?
        ? Да, мастер, ? снова поклонилась она.
        ? Очень приятно, ? улыбнулся я и добавил: ? Прошу, зовите меня Эриком.
        Девушка, продолжая учтиво улыбаться, прикрыла глаза на миг, соглашаясь, и грациозным взмахом руки указала на кресло у окна:
        ? Прошу вас, Эрик. Располагайтесь. Мой хозяин сейчас выйдет к вам. Могу я предложить вам вина?
        ? Благодарю, но я выпил бы чего-нибудь попроще, ? ответил я, намекая на свой уровень и усаживаясь в указанное кресло.
        ? Да, конечно, ? учтиво кивнула Мидори и спросила: ? Хлебный эль подойдет?
        ? В самый раз.
        ? А мне обычного эля! ? тут же пророкотал огр. Но девушка, думая, что я не вижу, окатила его таким взглядом, от которого по моей спине непроизвольно пробежался холодок. Кроме того, мне показалось или боковые жемчужно-белые зубки Мидори похожи на небольшие клыки? Я присмотрелся. Нет. Обычные зубы. Значит, показалось.
        ? Да ладно тебе, Дори! ? фамильярно пробурчал Клык, полностью разрушая эффект светского приема, так тщательно создаваемый Мидори.
        ? Я несколько часов мерз у ворот, дожидаясь мальчишку, ? продолжал жаловаться огр, старательно не замечая тех молний, что сверкали в изумрудных глазах девушки.
        Я, деликатно сделав вид, что ничего не замечаю, принялся рассматривать внутреннюю обстановку дома. Небольшой, грубо сколоченный стол в центре комнаты, две лавки, два табурета и два стула. Сразу видно ? мебель собиралась с миру по нитке. На рынке сейчас этого добра хватает. Собственно, вот и вся обстановка.
        У противоположной стены я заметил небольшую дверь, видимо, именно за ней и находится сейчас хозяин дома. Любопытно, почему он до сих пор не вышел? Клык ведь ясно дал понять, что старику очень важна эта встреча.
        Пока я размышлял, не заметил, как у моего кресла появилась Мидори с подносом в руках.
        ? Прошу вас, Эрик, ? учтиво улыбаясь, произнесла она.
        Я осмотрелся. Огра в комнате уже не было, но, судя по характерному бубнежу, он находился где-то за стеной. Видимо, в подсобном помещении или кухне. Точно. Вон, справа еще один дверной проем, закрытый плотной занавеской.
        ? Благодарю, ? кивнул я, принимая небольшую глиняную кружку, наполненную до краев темно-коричневой пенящейся жидкостью.
        ? Мой хозяин с минуту на минуту присоединится к вам.
        Сказав это, девушка упорхнула в сторону дальней двери, обдав меня по-весеннему пьянящим запахом трав. Интересно, она пользуется каким-то умением или я просто подпал под обычное девичье очарование?
        На всякий случай я снова активировал «чутье», но ничего магического не обнаружил. Кроме Ми, застывшего в «невидимости» в шаге от меня.
        Наконец, когда кружка была почти пуста, а я стал подумывать о том, что ожидание слегка затянулось, дверь за моей спиной скрипнула. Я поднялся на ноги и развернулся. На пороге стояла Мидори, а рядом, опираясь на ее руку, замер невысокий старик. По всей видимости, это и был Папаша Джино. Несмотря на его открытую улыбку, было видно, что он испытывает сильную боль. Я вдруг понял, что даже сам факт того, что Джино появился в этой комнате ? уже является подвигом для него.
        Торопливо сделав несколько шагов вперед, я хотел было поприветствовать хозяина дома, но неожиданно замер, как вкопанный. По спине непроизвольно пробежал холодок. Мой рот мгновенно наполнился горькой слюной со знакомым привкусом гнили.
        ГЛАВА 8
        Три быстрых шага назад и мое тело окутала «аура болотника», а ладонь правой руки обволокла лиловая дымка «тарана». В левой материализовался амулет призыва. В тот момент, когда я уже был готов его активировать, мой взгляд упал на стоявших напротив меня людей.
        Сказать, что они были ошарашены, значит ничего не сказать. В глазах Мидори испуг и непонимание. Морщинистое лицо Джино слегка вытянулось. Но нужно отдать ему должное ? несмотря на явную слабость во всем теле, он попытался прикрыть девушку собой.
        Откровенно говоря, я сбит с толку. Почему никто не нападает? Ведь ясно, как день ? Тьма дала о себе знать с появлением в комнате старого ланисты.
        Повисшее в комнате напряжение слегка развеял появившийся из-за занавески огр. Согнувшись в три погибели, он протиснулся в проем и замер, уставившись на нас. В его правой руке я заметил глиняный бутыль.
        ? А что у вас тут происходит? ? озадаченно подняв брови, поинтересовался он. При этом пряча бутыль за спину.
        ? Мне тоже хотелось бы услышать ответ на этот вопрос! ? хриплым голосом произнес Джино. Жесткий взгляд его выцветших серых глаз остановился на мне. ? Полагаю, вам следует объясниться, молодой человек!
        Быстро активировав «чутье», я осмотрел комнату и всех присутствовавших. Ничего! Но ведь явно что-то есть!
        ? Как такое возможно?! ? озадаченно произнес я.
        Огр и люди непонимающе переглянулись.
        ? В комнате явно ощущаются эманации Тьмы, ? продолжил я, пристально всматриваясь в каждого из присутствующих. ? Очень слабые, но они есть.
        Мой взгляд остановился на Джино. Помнится, Шен мастерски перевоплощался в человека. Его зубастую рожу мне уже не забыть никогда. У Джино семнадцатый уровень и он явно очень болен, но я прекрасно себе представляю, на что может быть способен чернокров.
        Седые брови старика поползли вверх. В глазах изумление. Не ожидал, что я смогу вычислить?
        А вот реакция Клыка и Мидори удивила. Они понимающе переглянулись, чем выдали себя с потрохами.
        Переместившись чуть левее, так чтобы «таран» мог зацепить и огра, я с угрозой в голосе произнес:
        ? Говорите!
        Случись такое в Пустошах или в Каменном лесу ? я бы уже атаковал, не раздумывая. Но сейчас, баг побери, мне нужен этот старик!
        ? Господин маг! ? твердым голосом произнес Джино. ? Клянусь, что ни я, ни мои фамильяры никак не связаны с Тьмой! Мы не замышляем против вас зла! А то, что вы ощутили, ни что иное, как моя проклятая хворь.
        Сказав это, Джино медленно наклонился и приподнял правую штанину.

        - Вот… ? указал он на бинты, плотно обвившие его худую голень.
        Быстро прочитав системное сообщение, подтверждающее клятву Джино, я, все еще недоверчиво хмурясь, произнес:
        ? То есть вы хотите сказать…
        ? Молодой человек, ? мягко перебил меня старик, при этом болезненно поморщившись. ? Давайте мы сейчас все успокоимся и мирно продолжим нашу беседу за столом, как, собственно, и планировалось ранее. Мои ноги могут подвести меня в любой момент.
        Дождавшись моего кивка, Джино, усмехнувшись, добавил:
        ? Я все еще не рухнул на пол только потому, что очень сильно испугался.
        Говоря это, он тепло посмотрел на стоявшую рядом Мидори.
        Мне знаком этот взгляд. Так на меня иногда смотрели мои родители. Похоже, Джино беспокоился не так о себе, как о девушке.
        Та, кстати, отвечала ему тем же. Бережно придерживая под локоть, она помогла ему дохромать до стола.
        Кряхтя и морщась, Джино опустился в кресло и, наконец, взглянул на меня.
        ? Ну, что же вы стоите? ? спросил он и дрожащей рукой указал на стул напротив. ? Присаживайтесь! Чует мое сердце, нам предстоит долгий разговор.
        Несмотря на клятвы и уверения, я был начеку. Стараясь двигаться так, чтобы все присутствующие в комнате находились в поле моего зрения, я приблизился к стулу и присел на его край.
        ? Предлагаю забыть о произошедшем инциденте, как о досадном недоразумении и начать наше знакомство с чистого листа, ? старик попытался открыто улыбнуться. ? Что скажете?
        Забудешь тут… Но вслух я буркнул:
        ? Давайте попробуем.
        ? Отлично, ? не скрывая облегчения, произнес Джино.
        Хм… У меня сложилось стойкое ощущение, что я ему нужен не меньше, чем он мне.
        Затем Джино сделал повелительный взмах рукой, и Мидори, а за ней и огр, послушно покинули комнату.
        ? Итак, ? продолжил он, когда мы остались одни (не считая Ми, конечно). ? В цивилизованном обществе при знакомстве принято представляться…
        ? Эрик, ? коротко сообщил я.
        ? Эрик… ? повторил за мной Джино и, слегка прищурившись, спросил: ? А дальше?
        ? Мое родовое имя вам ничего не скажет.
        ? Понимаю-понимаю! ? поспешно взмахнул руками он. ? Можете не продолжать, мастер Эрик! Секретные дела ордена…
        Я лишь молча пожал плечами, мол, думай, что хочешь.
        ? Мое имя ? Джино Лерой, ? представился старик и, поведя подбородком в сторону, насмешливо добавил: ? Хотя, наверняка, один синий болван уже успел назвать мое прозвище.
        Несмотря на попытки шутить и говорить непринужденно, Джино страдал от боли. Бледная кожа лица, темные круги под глазами ? похоже, он уже давно нормально не спал. И, судя по его впалым щекам и худощавой фигуре, с аппетитом у него тоже проблемы. Странная хворь высасывала из него всю жизненную силу.
        Сложно представить, что передо мной сидит хозяин гладиаторской школы. Мне всегда казалось, что все ланисты жесткие ребята. Ведь, держать в узде гладиаторов ? та еще работенка. Хотя еще не вечер ? кажущаяся слабость Джино может оказаться ширмой.
        ? Что ж, ? осторожно помяв колени, произнес Джино. ? Короткое знакомство состоялось. Предлагаю перейти сразу к делу. Клык сообщил, что вы искали встречи со мной? Чем могу быть полезен?
        Сложив сухие ладони в замок, Джино приготовился слушать.
        Думаю, он уже знает причину моего визита. Так что буду краток, но сперва…
        ? Прежде, чем перейти к делу, я должен быть уверен…
        Не договорив, я многозначительно кивнул на его ногу.
        Джино понял меня с полуслова и без лишних церемоний и препирательств произнес:
        ? Эта хворь со мной уже давно. Она, как тень, следует за мной повсюду. Не знаю как, но вам удалось распознать ее природу. Должен заметить, очень немногие из ваших коллег способны чувствовать Тьму.
        ? Хотите сказать, что власти не в курсе?
        ? Нет, что вы! Из-за этой дряни, я даже стою на специальном учете в тайной канцелярии его величества.
        Мои брови поползли вверх. Мое удивление не укрылось от внимания старика.
        ? Таковы законы Фрадии, ? пожал плечами он. ? Разве у вас по-другому?
        ? У нас?
        ? Да, ? кивнул он. ? Вы же, если не ошибаюсь, тариец?

        - Это так заметно? ? удивился я.
        ? Ваш акцент выдает вас, ? многозначительно улыбнулся Джино. ? Да и моя «наблюдательность» не дремлет. Кстати, вы далеко от дома.
        ? Ну, вы же сами сказали: «секретные дела ордена», ? спокойно парировал я намеком на намек.
        Джино перестал улыбаться. Думал, припугнуть меня упоминанием королевской канцелярии. Не вышло. Орден магов повлиятельней будет. Надо бы поменьше упоминать его в разговорах. Сегодня прокатило, но завтра могу и нарваться.

        - Это произошло, когда мне было двадцать, ? похоже, Джино решил все-таки не тянуть с объяснениями. ? Я был помощником Арно Гвидиче ? айронвилльского ланисты, хозяина одной из столичных школ. Должен заметить, что в те времена королевского декрета «О темных тварях» еще в помине не было. На арену можно было выпускать что угодно и кого угодно. Поэтому ланисты, дабы развлечь искушенную публику, частенько приобретали тварей, привезенных из-за Мертвого океана. Арно не был исключением. У недавно прибывших искателей, он купил ночного гуля. Мерзкого трупоеда. Сильную и опасную тварь.
        При упоминании темной твари лицо Джино скривилось в злой гримасе.
        ? Несколько дней Арно держал трупоеда впроголодь, как и советовали ему искатели. Все это время из клетки твари были слышны мерзкие завывания и бормотания. А в ночь перед боем гуль пришел за Арно… Потом нам объяснили, что у трупоеда есть какое-то хитрое умение. Голод делает его сильнее. Он согнул толстые стальные прутья клетки, будто они были сделаны из сырой глины.
        Старик грустно вздохнул.
        ? Той ночью погибли многие. Гуль устроил настоящий кровавый пир. Мне, как видите, тоже досталось… Удар его когтистой лапы прошел вскользь. Но этого оказалось достаточно, чтобы отравить меня своим ядом на долгие-долгие годы.
        ? А целители?
        Джино горько усмехнулся.
        ? Помощь целителей ? удовольствие не из дешевых. Кроме того, их время расписано на много дней вперед. Это как-то связано с источником маны и временем использования заклинаний. Да вы и сами знаете.
        Я сделал вид, что знаю и понимающе кивнул.
        ? Но мне повезло, ? продолжил Джино. ? В ночь трагедии, когда тварь силами городской стражи удалось прикончить, в школу пришел дежурный маг.
        Я удивленно поднял бровь. Маги дежурят вместе с городской стражей? Заметив мою реакцию, старик усмехнулся:
        ? Да, молодой человек, в те времена Орден еще как-то пытался помогать простым людям. Ученики магов патрулировали ночные улицы. Хех… Расскажи кому сейчас ? не поверят… Не удивлен, что вы не слышали об этом. Так вот, один из таких учеников и пришел в ту ночь в школу Арно. Мне повезло ? у него с собой было несколько лечебных зелий. Он же и объяснил мне, что темный яд из моего тела может вывести только очень сильный целитель. Например, такой, как Цериус Моро, главный королевский лекарь.
        Не удержавшись, я хмыкнул. Разумеется, я никогда не слышал ни о каком Цериусе. Просто представил уровень заклинаний у такого мага.
        ? Вот-вот, ? поддержал меня Джино. ? Где я, а где главный королевский целитель.
        ? И как же вы спасались все эти годы? ? искренне поинтересовался я.
        ? Лечебные зелья, повышение «регенерации», но, увы, все это лишь полумеры. Хворь надо удалить одним махом. Вырвать с корнем. Сейчас она словно паразит питается из моих источников. Все это время мне удавалось балансировать между жизнью и смертью, но в этой глуши негде пополнить запасы магических зелий. А моя «регенерация» не справляется.
        Теперь я понимаю, почему он оживился, узнав о маге. Да, и его терпению можно позавидовать. Надеется разжиться у меня лечебными зельями.
        ? Думаю, я удовлетворил ваше любопытство? ? спросил Джино.
        ? Вполне, ? кивнул я, откидываясь на спинку стула.
        ? Итак… ? Джино дал понять, что теперь моя очередь говорить.
        ? Наверняка ваш фамильяр уже доложил вам, что со мной путешествует нелюдь? ? спросил я.
        ? Да, ? не стал лукавить Джино. - Он сказал мне о гремлине. Если я не ошибаюсь, он не нарушил данную вам клятву.
        ? Иначе Великая Система покарала бы его.
        ? И то верно… Продолжайте.
        ? Буду с вами откровенен, я уже много дней ломал голову, как легализовать моего спутника в мире людей, при этом не привлекая лишнего внимания.
        Понизив голос, я слегка наклонился вперед и произнес:
        ? Особенности моей хм… миссии таковы, что для всех я должен оставаться обычным пареньком.
        Старик понимающе кивнул и, улыбаясь, сказал:
        ? И когда вы увидели огра, свободно разгуливающего по поселку людей, а затем, угостив его выпивкой, поняли в чем дело…
        ? Я подумал, что парень и гремлин, обязательно обратят на себя ненужное внимание. Но если этот парень и этот гремлин будут путешествовать, как слуги столичного ланисты…
        ? То это будет выглядеть довольно естественно, ? закончил за меня Джино. И, помяв подбородок, произнес, глядя на меня в упор:
        ? Осталось только понять ? зачем это нужно ланисте?
        Спокойно выдержав его взгляд, я ответил:
        ? Уверен, у вас было достаточно времени чтобы определиться. И раз уж я все-таки получил ваше приглашение, значит, мы сможем договориться.
        По глазам Джино было понятно, что я попал в точку. Но его ответ меня обескуражил.
        ? Увы, но я не смогу вам помочь, ? Джино, слегка сжав зубы, покачал головой.
        Мои брови поползли вверх. Откровенно говоря, я никак не ожидал услышать такое. Видя мою реакцию, старик приподнял правую руку в успокаивающем жесте:
        ? Не могу - это не значит, что не хочу. Просто по ряду веских причин, у меня нет возможности присоединиться к каравану.
        Сказав это, Джино испытывающее взглянул на меня.
        ? Давайте уточним, ? медленно начал я. ? Правильно ли я понимаю, что вы не против совместного путешествия?
        ? Все верно, ? кивнул Джино.
        ? Тогда, если вас не затруднит, не могли бы вы озвучить те самые причины?
        ? Как вы уже знаете со слов моего помощника, ? охотно заговорил Джино. ? Я лишился очень важного вложения.
        ? Вы о казнённых орках?
        ? О!
        Спокойствие Джино дало трещину.
        ? Я бы не называл это жестокое происшествие казнью. Моих рабов под веселое улюлюканье и радостные вопли толпы буквально разорвали на части!
        Мне сложно было понять чувства этого человека. Я не оправдываю жестокость, с которой были умерщвлены орки, но прекрасно осознаю ее причины. И мне вдвойне не понять, как человек, который в будущем хотел отправить этих орков на арену, где им грозила такая же смерть, может рассуждать о жестокости.
        ? Кроме того, ? не унимался старик, все больше распаляясь. ? По законам Фрадии, против меня и моего имущества было совершено противоправное действие! Шершень, предводитель местных уголовников, меня попросту ограбил! О чем я, несомненно, сообщу куда следует!
        Он хотел еще что-то сказать, но мне пришлось его прервать:
        ? Позвольте узнать, каким образом произошедшее повлияло на ваше положение?
        ? Самым непосредственным! ? возмущенно воскликнул Джино. ? Эти варвары, убив моих рабов, заставили меня задержаться здесь еще на некоторое время. Я не мог вернуться домой с пустыми руками. Грядут Большие игры! И мне нужны бойцы!
        ? Понимаю, ? кивнул я. ? Вы надеялись, что вам удастся приобрести еще кого-то.
        ? Верно, ?ответил он. ? Но, увы, ожидание продлилось дольше, чем было запланировано, а деньги, как вы понимаете, имеют неприятное свойство - они быстро заканчиваются. Кто бы мог подумать, что в каком-то захолустье цены на еду будут выше, чем на столичных рынках.
        ? Другими словами, вы остались без средств? ? спросил я. ? И вам нечем заплатить за место в караване?
        Джино устало потер глаза.
        ? Все намного хуже, ? сказал он. ? Чтобы прокормиться, мне пришлось продать всех наших лошадей и один из моих фургонов. И сейчас, как вы понимаете, цены на лошадей заоблачные, да и то я не уверен, что кто-то захочет продать нам даже самую старую и больную клячу. А для моего фургона этих кляч необходимо две.
        Я озадачено почесал затылок. Выходит, я потратил время зря.
        ? И даже если удастся решить проблему с лошадьми и с местом в караване, остаётся последняя проблема.
        Я заинтересовано взглянул на старика.
        Джино тяжело вздохнул и начал тихо объяснять:
        ? Дело в том, что хворь побеждает меня. Простенькие зелья, что варит Мидори, не справляются. Я умираю. Не ошибусь, если скажу, что мне осталось от силы несколько дней. Теперь вы понимаете, о чем я говорил?
        Уставившись в одну точку, я на некоторое время задумался. Ну, допустим, заплачу я за места в караване, куплю лошадей, а Ми займется стариком. Стоит ли овчинка выделки?
        Будто угадав мои мысли, Джино, усмехнувшись, сказал:
        ? Не могу не признать, что идея путешествовать со мной была удачной. Здесь, на окраине, законов нет, но как только вы окажетесь в местах, где ситуацию контролируют королевские дружинники, к вам и вашему гремлину появятся вопросы. Клык уверил меня, что вы не являетесь шпионом. Но ради сохранения инкогнито, путешествие с ланистой и его нелюдями, в вашем случае, является идеальным решением.
        Я понимал к чему подталкивал меня хитрый старик. И решил подыграть.
        ? Давайте на секунду представим, ? сказал я. ? Что я располагаю некими средствами. И я смогу в качестве оплаты, выше указанной услуги, приобрести для нас всех места в караване. Возможно ли купить сейчас лошадей? Уверен, вы задавались таким вопросом.
        Я увидел улыбку на лице старика.
        ? Да, мастер Эрик. Такая возможность все еще есть. Правда, лошади вам обойдутся в целое состояние. Но, как я уже сказал, мое здоровье…
        Я перебил его:
        ? С этим, думаю, мы сможем вам помочь.
        ? Мы? ? правая бровь старика поползла вверх.
        Так получилось, что время «купола невидимости» Ми истекло и он, повторно не обновляя заклинание, картинно возник из пустоты, в шаге от моего стула. Излишняя картинность, как ни странно, произвела эффект. Нижняя челюсть Джино поползла вниз.
        ? Господин Лерой, ? вставая со стула произнес я. ? Позвольте представить моего спутника, мастера Ми.
        ? Вы хотите сказать… ? ошарашено пролепетал Джино.
        ? Верно, ? кивнул я. ? Мастер Ми - маг-целитель.
        ГЛАВА 9
        Я хотел было продолжить разговор, но меня прервали. Дверь, ведущая в сени, скрипнула, и в проеме показалась голова огра.
        ? Хозяин, ? буркнул он. ? Там это… Какая-то женщина. Говорит, что ее зовут Мая, и что у нее важные вести…
        Клык быстро обвел нас взглядом и удивленно остановился на Ми.
        Заметив, как лицо Джино начало наливаться краской, я поспешил вмешаться.
        ? Эта женщина со мной. Я сейчас.
        ? Погодите, ? остановил меня Джино и обратился к огру: ? Зови её сюда!
        Через несколько секунд, тяжело дышавшая Мая переступила порог и взволнованно посмотрела на меня.
        ? Говори, ? кивнул я.
        ? В поселке начинается паника, ? скороговоркой произнесла она.
        Я почувствовал, как по спине пробежал холодок.
        ? Говорят, вернулись разведчики Шершня, ходившие в дальний дозор две седмицы назад. Дела плохи… Шершень и его люди уходят прямо сейчас!
        ? Исключено! ? уверенно перебил ее Джино. - Это какая-то глупость! Караван так быстро не собрать! Люди еще не готовы!
        Мая покачала головой.
        ? Не будет никакого каравана. Шершень никого не собирается ждать.
        Лицо Джино побледнело и вытянулось.

        - Это невозможно! ? не унимался он. Но было видно, что до него тоже начало доходить очевидное.
        ? Началось, ? пробормотал я, понимающе переглянувшись с Ми, а затем повернулся к старику. ? Господин Лерой, времени для размеренных бесед не осталось. Решать нужно быстро. Мы вместе или порознь?
        Джино громко сглотнул и, не раздумывая, ответил:
        ? Вместе!
        Я кивнул.
        ? Раз с этим разобрались, предлагаю разделиться. Пока женщины будут грузить необходимые вещи в фургон, мастер Ми займется вашим здоровьем. А мы с Клыком попытаемся раздобыть лошадей. Кажется, вы говорили, что знаете, где их можно приобрести…
        ? Мы можем попытаться выкупить наших, ? вмешался в разговор огр. ? Я знаю, что трактирщик их еще не продал.
        Джино кивнул, подтверждая слова огра.
        ? Тогда поторопимся! ? сказал я и двинулся на выход.
        Когда мы оказались на улице, сразу же стало понятно, что Мая была права. Ситуация в Торжке изменилась. Со всех сторон слышались крики людей. Нос уловил слабый запах гари. Мимо нас на полной скорости пронеслась дюжина всадников с факелами в руках. Я заметил несколько темных силуэтов, скрывшихся за соседним домом.
        Мы с Клыком переглянулись. В свете луны гигант выглядел угрожающе.
        ? Я пойду один, ? коротко рыкнул он, сжимая в лапе колун. ? Тебе лучше остаться здесь и защитить остальных.
        ? Нет, ? покачал головой я. ? Вдвоем у нас больше шансов.
        И, видя, что огр хочет возразить, остановил его взмахом руки.
        ? Поверь, без защиты наши близкие не останутся, ? сказав это, я хищно оскалился и активировал амулет призыва.
        Появившегося из пустоты Обжору Клык встретил громким вздохом. Замерев на месте, он завороженно уставился на плавно приближающегося к нему харна. М-да… Рядом с моим котом огр уже не казался таким гигантом.

        - Это Обжора, ? представил я друга. ? Он присмотрит за домом.
        ? Ты повелеваешь харном? ? одними губами спросил Клык.
        Обжора насмешливо фыркнул и плавно обойдя по кругу застывшего на месте огра, повернул башку в мою сторону.
        ? Мы скоро, ? сказал я харну. ? Без надобности никого не убивай. Просто припугни.
        ? Хрн, ? ответил кот и нырнул в темноту между домом и сараем.

***
        К центру Торжка мы пробирались окольными путями.
        Поселок постепенно оживал и это оживление мне нравилось все меньше и меньше. Женские крики, детский плачь, мужская ругань, тревожное мычание, испуганное ржание, визгливый лай ? злая какофония звуков постепенно поглощала все вокруг. Казалось, вот-вот произойдет что-то непоправимое. Я буквально кожей ощущал опасность со всех сторон.
        Чем ближе был центр, тем громче становился шум.
        Петляя между домов, мы то и дело сталкивались с испуганными людьми. Нагруженные своим скарбом, они торопились в сторону озера. Надо ли упоминать, какой эффект производил на бедняг выныривающий из тьмы огр?
        Несколько раз я замечал и тех, по чьим рожам было понятно, они пока не торопятся уходить из поселка. Словно шакалы, почуявшие отсутствие более сильного хищника, они уже начинали рыскать в поисках поживы. Завидев издалека фигуру грозного огра, они, поджав хвосты, исчезали в темноте. Но это ненадолго. Скоро они собьются в крупные стаи, и тогда захотят попробовать на зуб более сильную добычу.
        Все это время я шагал, зло стиснув зубы. Неужели это и есть мир людей?! Наверняка Шершень и до середины озера не добрался, а здесь уже все готовы вцепиться друг другу в глотки.
        Приблизившись к последнему дому, за которым начиналась рыночная площадь, мы остановились. Огр жестом попросил подождать и выглянул за угол. После короткого осмотра он повернулся ко мне.
        ? Трактирщик не продаст нам лошадей, ? коротко сообщил он.
        ? Почему?
        ? Его труп лежит на крыльце трактира.
        ? Точно?
        ? Точнее не бывает. Сам посмотри.
        Я подобрался к углу и аккуратно выглянул. Огр не соврал. В пятнадцати метрах от нашего укрытия на крыльце трактира лежал труп крупного мужчины. Голова расколота надвое. Мозги разбросаны по ступеням. Руки связаны за спиной. Видимо, перед тем как убить, его пытали.
        В данной ситуации вполне ожидаемо. Трактирщик по местным меркам человек богатый. Наверняка успел нажиться на беженцах. К слову, один из источников магических эманаций, которые я ранее засек «чутьем», был именно где-то в подвале трактира. Активировав заклинание снова, я ничего не увидел. Похоже неизвестные мучители добились своего, и хозяин трактира указал на свой схрон. Остается догадываться, почему он не ушел вместе с Шершнем. Помнится, предводителя местного ополчения в трактире встречали как родного. Хотя не удивлюсь, если узнаю, что грабителем был сам Шершень.
        Осмотревшись, я заметил на площади еще несколько мертвых тел. В основном мужчины, но были и женщины. Некоторые, будто в насмешку, лежали под столбами с висельниками.
        ? Людишек хлебом не корми, дай только покромсать себе подобных, ? презрительно хмыкнул огр и насмешливо добавил: ? Ну, хоть так оркам насолите ? степнякам меньше рабов достанется.
        Проигнорировав язвительные комментарии, я спросил:
        ? Что дальше? Есть идеи, где раздобыть лошадей?
        Огр осмотрелся и демонстративно задержал свой взгляд на несущихся к озеру санях.
        ? Даже не думай, ? твердо сказал я, глядя вслед удаляющимся людям. ? Иначе наши пути разойдутся.
        Огр пожал плечами.
        ? Других идей у меня нет.
        ? Тогда возвращаемся, ? сообщил я и двинулся назад.
        ? И? ? шагнув за мной следом, спросил Клык.
        ? Возьмем самое необходимое и выдвинемся на своих двоих.
        ? Старик умрет, ? возразил он. ? Даже если я его понесу на руках.
        ? Об этом не беспокойся, ? сказал я. ? Мой друг ? маг-целитель. Он позаботится о твоем хозяине.
        ? Гремлин ? маг?! Да еще и целитель?! ? морда огра вытянулась. ? Сказать кому ? не поверят…
        ? А что не так с гремлинами? ? зло спросил я.
        Не замечая моего тона, Клык неопределенно взмахнул рукой.
        ? Если орки падальщики, то гремлины те, кто подбирает за падальщиками.
        ? Хочешь сказать, огры лучше гремлинов или людей? ? с насмешкой в голосе спросил я.
        Клык то ли намеренно проигнорировав, то ли вовсе не поняв моего сарказма, пожал плечами и ответил:
        ? А мне откуда знать?
        ? В смысле? ? Ответ здоровяка сбил меня с толку.
        Огр тяжело вздохнул.
        ? Я вырос в Пустошах и плохо помню, какими были мои сородичи.
        ? То есть…
        ? Да, ? перебил меня Клык и потер уродливый шрам на лбу. ? Я был рабом орков. Затем Папаша Джино выкупил меня.
        ? Ты сражался на арене?
        ? Несколько раз, но потом Джино предложил мне стать его фамильяром.
        Я молча кивнул. Вспомнилась та ночь, когда мы с Обжорой встретили Ми.
        ? А Мидори? ? стараясь чтобы мой голос звучал ровно, спросил я.
        ? Фамильяр, как и я, ? ошарашил меня ответом огр. В памяти тут же всплыли слова старика о нескольких фамильярах. Так вот кого он имел в виду!
        ? Папаша Джино выкупил девчонку в Атрии, ? продолжил Клык, абсолютно не замечая моего замешательства. ? На южных рынках иногда есть чем поживиться. Хех… Старик вывалил за нее целое состояние. И не удивительно ? дриады всегда были в цене.
        ? Дриады?! ? ухватился я за последнее слово. Чувствую, как мои глаза полезли на лоб.
        ? Ну да, ? кивнул огр и удивленно спросил: ? А ты что не понял, кто она? Или никогда дриад не видел?
        Я молча помотал головой. Значит зеленоватый оттенок ее кожи и небольшие клыки ? не были плодом моего воображения?
        ? Ну, тогда понятно, ? легко согласился Клык и объяснил: ? Дриады существа редкие. Из своих джунглей без нужды не показываются. Людей сторонятся. И правильно делают.
        Сказав последнюю фразу, огр обвел происходящее вокруг рукой.
        ? Мидори не повезло, ? после недолгого молчания Клык решил продолжить. ? Люди срубили ее древо.
        ? Древо?
        ? Да, ? кивнул огр. ? Но это тебе не какой-нибудь клён или береза. Древо дриады - это ее магический источник. Лишившись его, взрослые дриады умирают, но Мидори была еще ребенком. Потому и выжила.
        Когда Клык говорил о девушке, его голос стал мягче. Да и Джино в момент опасности, не задумываясь, машинально постарался прикрыть ее своим телом. Словно подслушав мои мысли, огр сказал:
        ? Все эти годы Папаша Джино воспитывал ее, как собственную дочь. И она сама, по своей воле захотела стать его фамильяром.
        М-да… А я думал, что это наша компания странная.
        Пока мы шагали назад, у меня было время обдумать происходящее. Значит, Орда уже выступила. Раньше я не понимал, почему вождь орков не торопится. Но когда я попал в Торжок, все встало на свои места ? не только люди ждали, когда замерзнут все реки.
        Очень скоро передовые отряды волчьих всадников появятся у стен Торжка. Думаю, это они так напугали разведчиков Шершня.
        Враг близко, а мы все еще ни на шаг не продвинулись. Я прекрасно понимал, что своим ходом далеко нам не уйти, но и убивать невинных людей ради лошадей не стану!
        Так обуреваемый невеселыми мыслями, я чуть было не врезался в спину застывшего на месте огра. Я быстро осмотрелся. До нашего дома оставалось шагов тридцать.
        ? Слышишь? ? тихо спросил у меня Клык. ? У нас гости.
        Я сперва не понял, о чем это он, но потом отчетливо разобрал испуганное ржание, доносившееся из-за дома.
        ? Лошади, ? быстро ответил я.
        ? Несколько, ? подтвердил огр и добавил: ? Пять или шесть.
        ? Вперед! ? коротко скомандовал я и сорвался с места.
        В то, что кто-то из местных сможет пройти мимо такого сторожа, как Обжора, мне мало верилось. Однако это не означало, что происходящее меня не встревожило.
        Появление из темноты гибкого кошачьего силуэта мгновенно рассеяло все мои страхи. Спустя несколько секунд, я уже знал, что произошло, а, оказавшись во дворе перед домом, увидел все собственными глазами.
        Первое, что бросилось в глаза - это фургон Джино, запряженный двумя мохнатыми лошадками. Еще три таких же коняги были привязаны к забору.
        Я хотел было протереть глаза, вдруг померещилось, как справа раздалось жалобное мычание. Я быстро обернулся. Вдоль стены, в двух шагах от входной двери, сидели пятеро мужчин. Все со связанными руками и ногами. У каждого ? тряпичный кляп во рту. Я присмотрелся. Бандитские рожи двоих из них показались мне смутно знакомыми.
        Наше появление мужики встретили мычанием, но, когда на свет, источаемый окном, выпрыгнул рыкнувший Обжора, они тут же заткнулись. Глаза словно чайные блюдца. Тела била крупная дрожь.
        Дверь дома резко отворилась, и на пороге показался Ми с пращей в руке.
        ? Рик? Это ты?
        ? Да, ? отозвался я.
        ? Слава богам, вы живы! ? воскликнула, появившаяся за его спиной Мидори.
        ? Где вас так долго носит?! ? вторил ей из сеней командный голос Джино. ? Все готово к выезду! Ждем только вас!
        Мы с огром недоуменно переглянулись.
        ? Клык, не стой истуканом! ? выходя из двери, продолжал командовать старик. ? За оградой их сани! Я видел в них несколько мешков овса!
        Огру два раза повторять не надо. Он, на удивление, быстро отреагировал и поторопился в указанную сторону.
        ? И сена прихвати! ? крикнул ему вдогонку Джино и уже мне, кивая на Обжору: ? Ты полон сюрпризов.
        Пока Клык перетаскивал мешки с овсом, а женщины устраивались в фургоне, старик начал рассказывать:
        ? Не прошло и получаса после вашего ухода, как за окном мы услышали звериный рык, а за ним и вопли этих болванов. Если бы мастер Ми нас не успокоил, меня бы хватил удар! Раз уж мы на какое-то время действуем сообща, в следующий раз прошу сообщать заранее о таких вещах!
        Я лишь неопределенно пожал плечами, мол, вышло, как вышло.
        Затем последовал короткий пересказ, как Обжора одного за другим вырубил нападавших, а потом Ми и женщины их связали.
        ? Но не могу не признать ? рад, что этот зверь был здесь. Неизвестно, чем бы все закончилось. Эти ублюдки пришли к нам, не только чтобы пограбить.
        Джино демонстративно провел большим пальцем по шее.
        ? Старые знакомцы, ? услышал я за спиной насмешливый голос Клыка.
        ? Вы их знаете? ? спросил я.

        - Это люди Шершня. ? Старик мрачно кивнул на неудавшихся убийц и произнес: ? Их главарь решил не оставлять меня в живых. Тот случай с орками… Твоя женщина тоже там была… Я во всеуслышание пообещал Шершню, что о произошедших здесь событиях узнают мои высокопоставленные друзья. Похоже, он уже тогда задумал от меня избавиться.
        ? Почему не сделал раньше? ? спросил Клык. ? Мог бы все обставить по-тихому.
        ? Не важно ? люди все-равно подумали бы на Шершня, ? ответил я за старика. ? Сейчас другой случай… Кстати, уверен в караване для вас места тоже не нашлось бы.
        Судя по красноречивому взгляду самого старшего из пленников, который слышал весь наш разговор, я был прав.
        ? Добьем их? ? мрачно спросил Клык.
        ? Оставим их здесь, ? неожиданно удивил Джино. ? Будет подарок оркам. Уходим!
        ГЛАВА 10
        Утро следующего дня выдалось пасмурным и холодным. Как раз под стать моему настроению.
        Я сидел в задней части несущегося вперед фургона и хмуро наблюдал, как последние упряжки беженцев исчезали за очередным поворотом реки. Только что мы обогнали тех, кто покинул Торжок почти следом за Шершнем. По нашим расчетам, благодаря такой скорости, мы уже к полудню нагоним и самого виновника ночного переполоха.
        Главной причиной нашего высокого темпа движения ? была смена фургона. В отличие от меня, находясь рядом с трактиром, огр смотрел не только на трупы. За забором, который тянулся справа от стены трактира, он заметил знакомый тент. Когда он рассказал о своей находке, лица Джино и Мидори растянулись почти в одинаковых улыбках. Нам с Ми их радость, равно как и желание, срочно сменить уже готовый к путешествию фургон, была не понятна, ровно до того момента, как мы сами не увидели, о чем идет речь.
        М-да… Фургон, который Джино продал вместе со всеми лошадьми трактирщику отличался от нынешнего, как королевская яхта отличается от мелкого рыбацкого суденышка. Из-за странной формы тента, длинных полозьев и выпуклых стенок кузова он действительно чем-то напоминал парусник.
        В самом фургоне и вокруг него царил настоящий хаос из множества следов, разнообразного мусора и бурых пятен крови. Не ошибусь, если предположу, что новый хозяин планировал покинуть поселок именно на этом транспортном средстве. И скорее всего, уже заранее подготовился к путешествию. Но, увы, пришли грабители, убили его самого, увели лошадей и забрали весь его скарб. Правда, для меня оставалось непонятным: почему они бросили уже готовый к путешествию фургон? Но потом Джино объяснил мне истинную причину. Оказалось, что управлять таким фургоном без высоких показателей в определенных умениях невозможно. А вот у самого старика, огра и даже у Мидори с этим как раз было все в порядке. Из-за довольно частых путешествий на дальние расстояния, Джино озаботился приобретением комфортного транспортного средства, а также повышением особых характеристик и навыков для себя и своих фамильяров.
        К великой радости Джино и Клыка, вся упряжь оказалась целой. И когда под моим ошарашенным взглядом огр одну за другой запряг всех наших лошадей в один фургон, я понял, что эта остановка стоила того.
        Вырвавшись из поселка к озеру и встав на санный путь, проложенный десятками повозок, наш «корабль» рванул вперед.
        На протяжении всей ночи нашими глазами был Обжора. Он заранее предупреждал нас о неудобных преградах и бредущих впереди беженцах. Судя по эмоциям, которыми он со мной делился ? эта гонка для него была приятной прогулкой. И не удивительно, с его-то показателями «скорости» и «выносливости».
        Лошадок без магической поддержки мы тоже не оставили. Мое зелье насыщения, плюс волна исцеления Ми здорово взбодрили наших скакунов.
        К слову об исцелении, лечение гремлина давало чудесные результаты. За ночь периодическая прибавка из трех десятков единиц «регенерации» явно преобразила Джино. Его взгляд постепенно прояснился. На впалых щеках появился румянец. Пропала одышка. С каждым часом, старику становилось все лучше и лучше. Это было видно даже по тому, с каким аппетитом он поглощал всю еду, которую подносила ему счастливо улыбающаяся Мидори.
        Джино преображался не только внешне. Из его голоса пропала вялость и дрожь, их сменили властные и жесткие нотки. Я наблюдал, как больного старика постепенно вытесняет столичный ланиста ? настоящий Джино Лерой. Понятное дело ? заклинанием третьего уровня темную хворь до конца не вывести, но отсрочку с нашей помощью старик все-таки получил.
        А вот и он ? легок на помине. Хриплый голос Джино вывел меня из задумчивости.
        ? Вы хмуритесь, ? полуутвердительно-полувопросительно произнес он, поплотнее кутаясь в толстое одеяло. Должен заметить, что внутри фургона было довольно прохладно. Из всех щелей дул морозный ветер. Боюсь даже представить, каково сейчас Клыку, правящему лошадьми.
        ? Люди, оставшиеся в поселке, ? без особого желания заговорил я, ? очень скоро станут рабами орков.
        ? А что вас удивляет? ? хмыкнул Джино, выпустив облачко пара. ? Слабый погибает, сильный выживает - это один из главных законов нашего мира. А рабство - это еще не конец жизни. Всегда есть шанс освободиться.
        ? А ведь эти люди всего лишь хотели жить спокойно. Без войн.
        ? Не смешите меня, ? крякнул старик. ? Жить спокойно на границе с Пустошами? В вас говорит неопытность.
        ? Хотите сказать, люди переселились сюда ради войны?
        ? Все эти люди сбежали в эти края от налогов и пошлин. Захотели свободы. Но за свободу надо платить. Они знали на что шли, перетаскивая свои семьи на окраину одного из самых опасных баронств. И раз уж на то пошло… Думаете, тем, кому удалось вырваться из Торжка, удастся избежать военных действий?
        ? Разве нет?
        ? Конечно нет. Как только спасшиеся доберутся до ближайшего города, там их тут же возьмут в оборот местные власти. Мужчин определят в ополчение, женщин и детей ? на общие работы. В городах, готовящихся к осаде, дело найдется каждому. Хотя, кто знает? Может набег закончится грабежом Торжка? Думаю, барон этих земель на это и надеется.
        Я покачал головой.
        ? Не думаю, что барон надеется именно на это.
        Старик усмехнулся.
        ? Вы тоже уже успели наслушаться россказней об орде орков, которые распространяли всякие болваны.
        ? Так значит люди уже были предупреждены о Великой Орде? ? удивился я. ? Как давно ведутся эти разговоры?
        Насмешливая и самоуверенная улыбка постепенно начала сползать с физиономии старика. Видимо, тому поспособствовали мой тон и выражение лица.
        ? Великой Орде? ? переспросил он.
        ? Сюда идет Великая Орда, ? начал говорить я. ? Тысячи волчьих всадников. Под предводительством Великого Вождя орков, а также Пяти Избранных. Сархаата, одного из Великих Шаманов я видел собственными глазами на границе с Пустошами.
        ? О боги! ? громко сглотнул Джино. ? Так значит, это все правда?!
        ? Мастер Эрик не просто его видел, ? неожиданно из глубины фургона подала голос Мая. Оказывается, женщины не спали, а внимательно слушали наш разговор. ? Спасая наши жизни, он отважно вступил в бой с колдуном орков и победил его.
        После этих слов я скривился, словно съел зеленую сливу. Этот эпизод мы как-то не подумали внести в текст клятвы о неразглашении, данной мне Маей. Не имело смысла ? в тот день было слишком много свидетелей.
        Джино и Мидори ошарашенно уставились на меня.
        ? Вы победили Великого Шамана? ? почти шепотом произнесла дриада. Врать не буду, восхищение, в ее глазах тешило мое самолюбие, но и врать мне не хотелось.
        ? Нет, ? покачал головой я. ? Он отступил. И, по правде говоря, это меня спасло.
        ? А вот трем десяткам волчьих всадников не повезло, - это уже подлил масла в огонь Ми.
        На мой вопросительный взгляд, мол, «Зачем?!» Он, лишь улыбаясь, пожал плечами.
        ? Бездна меня поглоти! ? восхищенно воскликнул Джино. ? Хотите сказать, что вам удалось обратить в бегство Великого шамана орков?!
        ? Я и сам был на волосок от смерти, ? скромно ответил я и добавил: ? Но меня спас Обжора, а мастер Ми выходил.
        ? Погодите-ка, ? нахмурился возбудившийся не на шутку старик. ? Мая, тебя ведь привез капитан Серых куниц, верно?
        Дождавшись кивка женщины, он продолжил, обращаясь уже ко мне:

        - Значит, вы из одного отряда?
        ? Нет. Мы встретились с рейнджерами после того, как вышли из Каменного леса.
        ? Откуда?! ? почти хором выкрикнули Джино и Мидори.

        - Это долгая история, ? уклонился от ответа я. После чего, старик и дриада одновременно повернули головы в сторону Маи. Та лишь молча пожала плечами, потому как, в отличие от предыдущего эпизода, о подробностях путешествия по Каменному лесу она поклялась молчать.
        Джино, похоже, обо всем догадался, потому решил зайти с другой стороны.
        ? Не могу понять одного… Кое-что не сходится. Насколько мне стало ясно из рассказанного вами, вы сразились с шаманом, а также с несколькими десятками волчьих всадников в одиночку. Верно?
        ? Так и есть, ? ответил я, при этом умолчав о том, что орков было много больше трех десятков.
        ? И Серые куницы тоже были там?
        ? Да.
        ? И не вступили в бой? Как такое возможно?! ? недоуменно воскликнул Джино.
        Мы переглянулись с Ми. Хех… Помнится гремлина мучал тот же вопрос.
        ? Они ускакали, спасая гражданских, ? ответил я, кивнув на Маю.
        ? Вы остались чтобы задержать орков! ? Снова восхищенный голос Мидори. От светящегося взгляда дриады по моей коже пробежали мурашки. В тот момент мне очень хотелось рассказать все, как было на самом деле. Что я вовсе не герой и не спаситель. Что я, также как и остальные, очень испугался. И сражаться мне пришлось только потому, что меня бросили. И что выжил я, лишь благодаря случайности и моим друзьям.
        Но я промолчал. Ранее мы с Ми пришли к выводу, что людям незачем знать правду о поступке капитана Серых куниц.
        ? Юноша! ? провозгласил Джино, выдвинув подбородок вперед. ? О вашем героическом подвиге должны узнать в столице!
        Последняя фраза старика заставила меня вздрогнуть. Пора заканчивать этот разговор.
        ? Не хочу вас разочаровывать, но в столице об этом никто не должен знать, ? возразил я, качая головой. ? Равно, как и в других местах. Скажу больше, капитан Серых куниц до сих пор, не без нашей помощи, думает, что я мертв. Поверьте, ради моей и вашей безопасности, вам лучше забыть об этом разговоре.
        Улыбка сошла с губ Джино, он нахмурился.
        ? Вы же понимаете, что вам придется объясниться?
        ? Извольте, ? пожав плечами, произнес я. ? Вы, ведь, уже задали себе вопрос, что привело такую важную фигуру, как Верховный шаман, в приграничные земли? По вашему взгляду вижу ? я прав.
        ? И что же туда его привело? ? не стал отпираться Джино.
        ? Его клятва, ? ответил я и продолжил, глядя в упор на старика: ? Он поклялся отомстить убийце своего внука.
        Джино нахмурился еще больше и непроизвольно потер горло правой рукой.
        ? Вы хотите сказать, что убийца…
        ? Да - это я убил внука Сархаата, который тоже был шаманом. В той схватке погибли два наших товарища, оба королевские рейнджеры.
        ? Теперь я понимаю, ? неожиданно произнес Джино и потер лоб. ? Ни для кого не секрет, что у орков есть свои осведомители из числа людей. Да-да… Вы удивитесь, узнав, каких влиятельных людей иногда ловят за руку. Бароны и графы среди них тоже попадаются. Степняки не такие уж и дикари, какими их привыкли изображать. Золота они не жалеют. Наверняка Сархаату скоро доложат о вашей «гибели». Так что «воскресать» не в ваших интересах. Нанять через посредника ассасина, такому как Сархаат, ничего не стоит. Хех… А ведь мы теперь тоже под ударом!
        ? Только в том случае, если будете болтать об этом, ? поправил его я.
        На задумчивом лице Джино Лероя ясно читалось ? он уже был не рад, что связался с такими опасными попутчиками.
        Несомненно, можно было промолчать и об орде, и о Великом шамане, но я решил поступить честно. Судя по задумчивому взгляду, брошенному на меня Джино, скоро нам предстоит серьезный разговор наедине.
        После недолгого молчания он хотел было еще что-то сказать, но не успел, фургон начал сбавлять скорость.
        В этот же момент я получил предупреждение от Обжоры.
        ? Впереди твой зверь! ? крикнул мне огр.
        ? Следуй за ним! ? приказал я.
        Быстро поднявшись на ноги, я на полусогнутых двинулся в сторону нашего возницы. Фургон ощутимо повело вправо.
        ? Что происходит?! ? выкрикнул Джино, судорожно вцепившись в борт повозки.
        ? Обжора ведет нас к лесу, ? быстро ответил я. ? При? Обжора ведет нас к лесу, ? быстро ответил я. ? Приготовьтесь ? впереди засада.
        ГЛАВА 11
        Положа руку на сердце, даже при всем моем отвращении к людям, решившим нажиться на горе других, нельзя не признать: место для засады выбрано грамотно.
        Река, извивающаяся будто гигантская змея, как раз делала крутой поворот. Огибая небольшой скалистый мыс, ее устье сужалось почти втрое. Левый крутой берег густо порос деревьями, ветви некоторых устало свисали под весом снега, почти касаясь льда. В общем, лучшего места для засады трудно найти.
        Лошади несли нас к правому берегу, более пологому ? там среди деревьев удастся спрятать и фургон, и упряжку.
        ? Что сказал твой зверь? ? спросил Клык, когда я умостился рядом с ним.
        ? Там, за поворотом большое скопление людей, ? одними глазами указал я на мыс. ? Обжора учуял много запахов.
        Огр, не отвлекаясь от дороги, дернул поводья.
        ? Может беженцы устроили стоянку? ? предположил он.
        ? Нет, ? уверенно ответил я. ? Ветер принес запах свежей человеческой крови. Много крови. Кроме того, на вершине скалы засел наблюдатель. Обжора сказал, что их сперва было двое. Второй, видимо, побежал предупредить остальных.
        Огр хмыкнул и уважительно покосился на скачущего рядом с фургоном Обжору.
        ? Убедил, ? коротко буркнул он и спросил: ? Что дальше?
        ? Они поняли, что мы их заметили, ? уверенно ответил я. - Значит, очень скоро сюда пожалуют остальные. Столкновения нам не избежать, поэтому…
        ? Лучше их встретить под прикрытием деревьев, а не в чистом поле, ? закончил за меня огр и, оскалившись, спросил: ? У тебя есть чем их порадовать?
        Я понимал, что Клыку отнюдь не до смеха, и что он таким образом настраивался на схватку, поэтому мне показалось, что будет правильным подыграть ему.
        ? Уверен, им будет весело, ? улыбнулся я в ответ.
        Мы еще не достигли правого берега, как, в подтверждение моих слов, из-за мыса, громко улюлюкая и завывая, выскочило несколько всадников.
        Издалека мне было сложно понять, с кем имеем дело ? ни уровней, ни экипировки преследователей не разглядеть. Единственное, что было понятно ? миром мы вряд ли с ними разойдемся.
        У берега обнаружилась широкая затока, поросшая серым высоким тростником. Недолго думая, Клык направил лошадей в этот природный карман.
        Едва мы исчезли из поля зрения преследователей, как Обжора, повинуясь моему приказу, затаился среди серых стеблей, густо торчащих из-подо льда. Будет сюрприз бандитам.
        Прорвавшись сквозь камыши, фургон выскочил на берег и, проехав еще несколько метров, остановился, зажатый с двух сторон деревьями. Все. Дальше дороги нет.
        Спрыгнув в сугроб, я, высоко поднимая колени, пробрался к задней части фургона, откуда уже довольно проворно вылезал Джино. Безрукавка из толстой черной кожи, обшитая стальными пластинами, небольшой арбалет, висящий на плече, на поясе короткий меч с широким лезвием ? старик был готов к бою. От неожиданности я замер с открытым ртом.
        Заметив мое замешательство, Джино молодцевато крякнул и улыбнулся в седую бороду.
        ? Я так понимаю, меня вы заведомо сбросили со счетов? Хе-хе! Можете не отвечать, по глазам вижу, что прав!
        За стариком в проеме показалась гибкая фигурка Мидори. В правой руке длинный резной лук, за спиной пухлый колчан, полный стрел. Я невольно залюбовался грациозными движениями дриады.
        Спрыгнув на землю, она, не говоря ни слова, растворилась среди деревьев. От неожиданности я непроизвольно протер рукавом глаза и завертел головой в надежде разглядеть, куда подевалась девушка.
        ? Даже не пытайся, ? услышал я насмешливый рык огра за моей спиной. ? Лес - ее стихия.
        ? У нас мало времени, ? отвлек меня Джино. ? На что мы можем рассчитывать?
        ? Несколько атакующих заклинаний, ? быстро ответил я. ? И вот это…
        Сообщение о создании «логова» Джино и Клык встретили дружным вздохом.
        ? Щит слабенький, ? прокомментировал старик. ? Но в нашем положении будет полезна любая мелочь. Хех… А вот для длительных путешествий это умение просто великолепно! Вы еще говорили об атакующих заклинаниях? Какова дистанция?
        ? Начиная с семнадцати метров, ? ответил я.
        Огр и старик тяжело вздохнули.
        ? Придется подпускать их очень близко, ? без энтузиазма произнес Клык. ? Дай угадаю ? уровень заклинаний пятый или шестой?
        Я смущенно кивнул.
        Откровенно говоря, я слегка опешил от того, как непринужденно они отреагировали на мои слова. Это, кстати, говорило о многом. Например, о том, что мои спутники, не являясь магами, о самой магии знают не понаслышке. Наверняка сейчас думают, каким это образом мне удалось обратить в бегство Великого шамана, да еще прибить три десятка волчьих всадников в придачу.

***
        Не прошло и нескольких минут, как из-за поворота в протоке появились первые всадники.
        ? Знакомые все лица, ? буркнул, засевший за повозкой огр. Из-за его широкой спины показалась голова Джино.
        ? Бездна! ? выругался старик. ? Этот шакал одурел от собственной безнаказанности!
        Мы с Ми стояли за широким стволом старого дерева в пяти метрах от фургона и прекрасно видели, о ком именно говорили сейчас Клык и Джино. Отряд из дюжины всадников возглавлял никто иной, как Шершень.
        Я нахмурился.
        Нет. Появление бывшего «наместника» Торжка меня нисколько не удивило. Скажу больше, внутренне я был готов к чему-то подобному. Меня смущало другое ? кажется, раньше всадников было намного больше. Не исключено, что Шершень послал часть своих людей в обход. Как на зло, ветер дует не в нашу сторону, и замерший в тростнике Обжора пока ничего не чувствует.
        Тем временем всадники перешли с галопа на рысь, а затем и вовсе остановились примерно в тридцати метрах от нашей засады. Прямо перед стеной тростника.
        ? Эй, старина Джино! Ты все еще жив?!
        Хриплый голос Шершня был одновременно и насмешливым, и злым.
        ? Вижу, ты вернул свой фургон! Похоже, предыдущему владельцу он не понадобился?!
        Последнюю фразу бойцы Шершня встретили диким гоготом. За все это время ни один из них не сделал больше ни одного шага вперед. Поведение этих людей мне нравилось все меньше и меньше. Складывалось впечатление, что они тянут время.
        Судя по гримасам, которые делал Джино ? не только я пришел к такому выводу.
        ? Ты ведь понимаешь, что как только барон узнает о твоих делишках, вас всех передавят, как бешенных собак?! ? неожиданно выкрикнул Джино.
        Я сперва не понял, зачем он выдает свое местоположение, но потом до меня дошло. Старик провоцирует Шершня на атаку.
        ? Старый дурак! ? улыбаясь выкрикнул Шершень. ? С чего ты взял, что барону есть до нас дело?! Он и его дружинники, как стая трусливых крыс, спрятались в Борге! Ха-ха! Идиоты! Думают, пересидеть набег Орды!
        Я вздрогнул. Шершень знал о Великой орде и понимал, что Боргу не выстоять.
        Тем временем Джино, не обращая внимание на слова бандита, продолжал гнуть свою линию.
        ? Я много раз видел, как казнят таких как вы! ? кричал старик. ? Сначала вам всем отрежут носы, языки, губы, уши и члены! Но от потери крови вы не умрете! Целитель, помощник палача, залечит ваши раны! Глаза выжигать не будут! Вас заставят смотреть на мучения ваших товарищей!
        ? Старый дурак! ? рычал в ответ Шершень. ? Уже к концу зимы это баронство перестанет существовать! О нем забудут, как когда-то забыли об Арунделе!
        ? Потом вам вырвут все ногти на руках и ногах! ? не сдавался Джино. Судя по тому, как бесился Шершень и примолкли его люди ? у старика начинало получаться. ? Пальцы будут отрывать здоровенными клещами!
        ? Глупец! ? ярился Шершень. ? Ты ведь понимаешь, что все это сегодня же сам испытаешь на себе?! А затем настанет черед твоих нелюдей!
        ? Пока палач будет обедать, его неумелые помощники примутся дробить ваши суставы! Маг же будет зорко следить чтобы никто из вас не окочурился раньше времени! А затем они примутся за ваших близких! На ваших глазах начнут пытать ваших жен, детей, родителей! Так наказывают мародеров! Такова воля Стального короля!
        Я невольно вздрогнул. Если старик не врет ? правитель этих земель еще более жестокий, чем о нем говорят.
        Джино хотел еще что-то сказать, но с той стороны, где исчезла дриада послышался громкий крик боли. Судя по тембру, явно не женский. Значит, все-таки часть отряда пошла в обход, через лес.
        Крик боли из леса послужил сигналом. Шершень с громким воплем дернул поводья и его отряд сорвался с места. Одновременно с этим я отдал мысленный приказ Обжоре, помочь Мидори, а сам приготовился активировать «таран».
        Громко бухнула тетива арбалета, и в сторону несущихся всадников полетел первый болт. Джино явно целился в Шершня, но, увы, промахнулся.
        После выстрела всадники рассредоточились, образуя некий полукруг и, спустя несколько мгновений, влетели в заросли тростника.
        Первым на берег выскочил бородач в буро-черном полушубке на низенькой мохнатой лошадке. Он зло скалился и бешено вращал глазами. К слову, почти у каждого из бойцов Шершня висел за спиной охотничий лук, но ни один из них не пользовался этим оружием. Объяснение только одно ? хотят взять нас живьем.
        Бородач находился на дистанции семнадцати метров, как раз приемлемой для активации «ледяной стрелы».

        - Вы убили разбойника (8).

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (1600 шт).

        - Серебряная скрижаль (2 шт).
        От неожиданности я встрепенулся. «Ледяная стрела», удачно попавшая в голову бородача, снесла тому часть черепушки. И все? Вот так быстро и просто? Результат меня ошеломил. Я и раньше убивал. Но чтобы вот так, с одного удара… То, что я сейчас убил человека, даже не так - бездушного врага, меня не смущало. Если не я его, так он меня. Наверняка разбойники нас бы еще и пытали, прежде чем убить.
        Обезглавленное тело рухнуло на землю, густо орошая снег бурой кровью. А лошадь, не обращая внимание на отсутствие седока, продолжила свой галоп и скрылась среди деревьев.
        Спустя несколько мгновений, из зарослей начали появляться остальные всадники. Некоторых я встретил ледяными стрелами, а тех, кто прорвался дальше, накрыли «таран» и «молния». Арбалет старика тоже успел бухнуть еще разок. Все это время из леса доносились страшные вопли - это Обжора добрался-таки до нападавших.
        Спустя несколько минут, все было кончено. Ни Шершень, ни его бойцы так и не успели добраться до нас. Двоим разбойникам удалось скрыться. Бить им в спину я не стал, не хотел попусту тратить ману на «стрелы». Как оказалось, то первое удачное попадание было случайным. Из десяти «ледышек» только три попали в цель. Остальные «выстрелы» я промазал. А это, считай четыреста девяносто единиц маны на ветер. Срочно нужна «меткость»! Да и не только она…
        А вот Джино все-таки добился своего и смог подстрелить Шершня. Предводитель разбойников лежал в снегу в луже своей крови. Из его правой груди торчал толстый арбалетный болт.
        Когда я подошел к нему, он был все еще жив. Внимательный взгляд серых глаз остановился на моем лице. Я видел, что ему осталось недолго, поэтому наклонился чтобы добить.
        ? Ты маг? ? еле слышно прохрипел Шершень. Из его рта хлынула кровь. Он стиснул зубы, но кровь просачивалась сквозь желтые зубы и текла по бороде.
        ? Да, ? кивнул я.
        Его рот растянулся в кровавой усмешке.
        ? Этого я не учел.
        Затем его улыбка превратилась в оскал.
        ? Зря ты помог старику… Он не тот, кем кажется… Как только появится возможность, он обязательно предаст.
        ? А ты, получается, лучше его? ? насмешливо спросил я. ? Узнал о передовом отряде орков и, не предупредив людей, сбежал.
        Стекленеющие глаза Шершня впились в меня, и он из последних сил зло выплюнул.
        ? Я никому ничего не должен!
        Видимо в этот выкрик, он вложил последние силы. Его тело как-то сразу обмякло, черты лица заострились. На последнем выдохе Шершень вдруг криво усмехнулся и перед тем, как навсегда замолкнуть, еле слышно произнес:
        ? И с чего ты взял, что я бежал именно от орков?
        ГЛАВА 12
        Когда Шершень испустил дух, я быстро огляделся. Из леса как раз появился Обжора, а за ним и Мидори. Мы встретились с харном взглядами, а через мгновение он, понимающе рыкнув, метнулся в сторону мыса.
        Внимательно следившая за нами дриада, удивленно проводила взглядом исчезнувшего среди деревьев зверя.
        ? Куда он? ? не удержалась она от вопроса.
        ? Там, на скалах оставался наблюдатель бандитов, ? ответил я. ? Мне срочно нужно с ним пообщаться.
        В наш разговор тут же вклинился подошедший Джино.
        ? Что происходит?
        ? Они бежали не от орков, ? коротко сообщил я, кивнув на труп Шершня. ? Их напугало что-то другое.
        Старик и дриада переглянулись.

        - Это он вам сказал? ? задал вопрос Джино. В его голосе я услышал явную насмешку.
        Я лишь молча кивнул в ответ.
        ? Больше он ничего не говорил?
        ? Только это, ? ответил я.
        О том, что погибший главарь мародеров предупреждал меня не доверять Джино, я промолчал. Потому как, откровенно говоря, я не отнесся к этим словам серьезно. А вот по поводу угрозы…
        ? Бред умирающего, ? непринужденно отмахнулся старик. ? Захотел напоследок нагадить.
        ? А если все-таки предположить, что его разведчики натолкнулись на что-то еще? Или кого-то?
        ? Я так понимаю, у вас есть какие-то догадки? ? с уже большим вниманием спросил Джино.
        Я тяжело вздохнул и задумчиво проговорил:
        ? Об этом еще рано говорить. Дождемся моего зверя. Надеюсь, его охота будет удачной.
        В том, что Обжора притащит мне наблюдателя бандитов, я не сомневался. Просто мне было необходимо сперва поделиться своими соображениями с друзьями, а уж потом сообщать что-то нашим союзникам.
        После короткого разговора с Ми, мы пришли к выводу, что мои предположения скорее всего верны. Оставалось дождаться харна.
        Спустя час, когда все трофеи были собраны, а не сбежавшие лошади пойманы, мы двинулись дальше. Теперь, не считая тех лошадей, которые у нас уже были наш табун увеличился на одиннадцать голов. Что же касается отряда Шершня… Из атаковавших нас двух десятков бойцов, уйти удалось только двоим. Наблюдателя я не считаю. Его судьба предрешена. Обжора его не упустит.
        Должен заметить, после боя я то и дело ловил на себе задумчивые взгляды, как Джино, так и его фамильяров. Мои «ледяные стрелы» и уж тем более та «меткость», с которой я их метал, ни Джино, ни Клыка, мягко говоря, не особо впечатлили. Чего не скажешь о «таране» и «молнии». Действия этих заклинаний моих союзников буквально шокировали. В их взглядах читалось явное понимание того, что без моей магии и без моего питомца ? победы не было бы.
        Добравшись до зауженной части русла и обогнув мыс, мы выехали прямо к пустому лагерю погибших мародеров. Если до этого момента в глубине души у меня еще были сомнения из-за причастности к гибели почти двух десятков людей, то после увиденного в лагере, всякие сомнения отпали.
        Шершень и его свора получили по заслугам. Судя по количеству саней и повозок, подонки успели ограбить и убить несколько десятков беженцев. Это их кровь учуял Обжора. Мы молча ходили среди палаток и саней, тут и там замечая характерные бурые пятна на снегу. Но трупов нигде не было видно.
        ? Сюда! ? взволнованный крик Мидори донёсся не из лагеря, а со стороны реки.
        Спустя несколько мгновений мы уже стояли рядом с дриадой, которая замерла почти на середине реки у довольно широкой полыньи. К слову, от полыньи к лагерю вела хорошо протоптанная в снегу «красная» тропинка. Судя по характерным следам волочения, люди Шершня сбрасывали трупы своих жертв именно сюда.
        ? Зачем? ? задал я вполне резонный вопрос.
        ? Скорее всего, не хотели приманивать местных хищников, ? ответил, стоявший рядом Клык. - Вот и сбрасывали трупы в воду.
        ? Течение здесь сильное, ? зачем-то добавил Джино. ? Река быстро уносила тела в сторону озера.
        ? Твари! ? сквозь зубы выругалась Мая. В глазах женщины застыли слезы.
        Я напряжено вглядывался в черное пятно воды, уже покрывшееся тонкой коркой льда, и невольно ощущал холод и одиночество, рвущиеся из глубины. Я понимал, что это всего лишь плод моего воображения, разыгравшегося после пережитого и увиденного. Я будто осязал всю боль погибших здесь людей. На мгновение подняв голову, я огляделся. Судя по выражениям лиц моих спутников, они ощущали примерно тоже самое.
        Из странного омута чувств вырвало чье-то требовательное подергивание моего рукава.
        ? Рик, ? услышал я голос Ми. ? Обжора вернулся.

***
        ? Ты смотри! Поймал все-таки! ? восхищенно прокомментировал Клык появление харна, легко тащившего за шиворот мелкого мужичка. ? А я уж грешным делом начал сомневаться.
        В отличие от огра я был абсолютно уверен в том, что Обжора справится с поручением. С его-то показателями и не догнать какого-то оборванца десятого уровня? Быть такого не может.
        ? Между прочим - это один из лучших разведчиков Шершня, ? сообщил Клык, указывая на лежавшего у наших ног человека. ? Ежом кличут.
        Обжора лишь насмешливо фыркнул и, оставив свою добычу мне, двинулся изучать лагерь.
        ? Все никак не могу привыкнуть, что он у тебя разумный, ? огр поскреб затылок. ? От его взгляда иногда оторопь берет.
        Я лишь неопределенно пожал плечами в ответ.
        Тем временем добыча харна очнулась и начала дико озираться.
        ? Ёж, хорош башкой вертеть! ? рыкнул на мужика Клык. ? Сюда смотри!
        Тот испуганно вздрогнул, громко сглотнул и поднял глаза на нас.
        ? Что, душегуб, думал сможешь сбежать? ? продолжил давить огр. ? От нас не убежишь.
        Мне стоило труда не усмехнуться.
        ? Где я? ? дрожащим голосом спросил Ёж.
        ? А ты приглядись, ? зло сощурившись, предложил огр. ? Сразу вспомнишь!
        Мужик снова, только уже внимательней осмотрелся и, судя по кислой мине, то, что он увидел, ему не очень понравилось.
        ? Вижу, дошло, ? злорадно рыкнул огр. ? Ну, а раз до тебя дошло, тогда рассказывай!
        ? Ч-что рассказывать?
        ? Как до жизни такой докатился? ? спросил огр и, обведя лапой лагерь и часть реки, сказал: ? Вы же раньше, насколько я знаю, таким не промышляли.

        - Это все Шершень! ? вскинулся Ёж. - Это он предложил остановиться на день и…
        ? А ты прям невинный ягненок?! ? улыбаясь перебил его Клык. ? Еще скажи, что пытался всех отговорить, но тебя никто не послушал.
        Ёж, тупо уставившись на огра, неуверенно кивнул. Видать сарказма не уловил.
        ? Сколько людей под лед пустили? ? вклинился в допрос Джино.
        Мужик хотел было отмолчаться, но над ним угрожающе навис Клык.
        ? Четыре семьи, ? поспешил с ответом Ёж. ? Они из одной деревни были. Промысловики. В достатке жили.
        ? Они с вами из Торжка вышли?
        ? Нет, ? покачал головой Ёж. ? Просились, но Шершень отказал. Плелись за нами всю дорогу. Потом Шершень на привале предложил пощипать промысловиков. Сказал, что закона в баронстве больше нет и не будет. Вот и…
        ? И детишек тоже под лед?
        Ёж молча опустил голову.
        ? И это меня называют нелюдью? ? зло сплюнул огр.
        Он хотел было еще что-то сказать, но я его остановил.
        ? Почему в такой спешке покинули Торжок? ? задал я вопрос мужчине.
        Он вздрогнул и жалобно посмотрел на меня. В его глазах я прочитал смертельный испуг.
        ? Ты был одним из тех, кто ходил в разведку? ? догадался я.
        ? Да, ? наконец, ответил Ёж. ? Шершень отправил наш десяток две седмицы назад, разведать, насколько близко подошли орки. Приказал, как только увидим первый передовой отряд ? сразу возвращаться в Торжок.
        ? И насколько близко подошли орки? ? задал вопрос Джино.
        ? Не знаю, ? пожал плечами Ёж.
        ? То есть как? ? удивился старик.
        ? Орков мы так и не увидели, ? ответ бывшего разведчика Шершня заставил Джино нахмуриться.
        ? Мы увидели кое-что другое, ? быстро начал объяснять Ёж. ? На восьмой день мы добрались до Серого пика. Решили сделать там привал. А ночью на нас напало чудовище. Пока оно жрало остальных, мне, Вуксу и Сэму удалось сбежать. Первых три дня мы думали, что оторвались. Но потом поняли, что оно гонится за нами.
        Сказав это, Ёж замолчал. Его руки и губы тряслись, в глазах появились слезы.
        ? Что было дальше? ? с угрозой в голосе спросил Клык.
        ? Мы остановились передохнуть на несколько часов. Я был измотан настолько, что заснул там, где упал. Посреди ночи я проснулся от вопля. Это кричал Сэм. Пока он спал, Вукс перерезал ему сухожилия на ногах.
        ? Оставили боевого товарища, как приманку, ? снова сплюнул огр.
        Чем дольше я слушал, тем неприятней мне было находиться рядом с этим человеком. Но я сдержался и задал следующий вопрос:
        ? Ты видел, что за тварь на вас нападала?
        ? Видел, ? кивнул Ёж. ? Но ни уровня, ни названия не разглядел. Уж больно стремительной она была.
        ? Сможешь ее описать?
        ? Погоди, ? остановил его Джино и повернулся к дриаде: ? Мидори, детка, будь добра, принеси мой бестиарий.
        Та молча кивнула и побежала в сторону фургона. Через минуту в руках старого ланисты была большая старая книга в темно-коричневом кожаном переплете. Ух ты! В тот момент мне стоило труда сдерживать распирающее меня любопытство.
        ? Сколько лап было у этой твари? ? спросил Джино, открывая книгу на первой странице. Судя по строчкам и номерам страниц напротив каждой - это было содержание книги.
        ? Ни одной, ? коротко ответил Ёж.
        Джино понимающе хмыкнул и спросил:
        ? Что-то змееподобное?
        ? Кажется, да.
        ? Ясно, ? сказал старик, раскрывая книгу почти на середине и протягивая ее Ежу. - Вот, посмотри внимательно на эти картинки. Есть ли среди них что-то похожее на то, что ты видел?
        Ёж дрожащими руками взял фолиант и стал внимательно разглядывать изображения. Я, сгорая от любопытства, не смог отказать себе в удовольствии и тоже склонился над книгой. Я помню наш школьный бестиарий. Тоненькая книжечка с семью десятками наименований, по большей части окрестных зверей и птиц.
        Ничего общего с тем, что я наблюдал сейчас. Никаких тебе волков и воробьев! Настоящий бестиарий! С прекрасно выполненными картинками и подробным описаниями каждого монстра! У меня даже руки затряслись.
        Тем временем Ёж перелистнул уже пятую страницу. Хотел было перевернуть следующую, как вдруг его руки задрожали, и он медленно поднял голову.

        - В-вот оно, ? заикаясь произнес он.
        Джино взял книгу и посмотрел на картинку. Тварь, которая таращилась оттуда на нас, была, скорее, похожа на безлапую ящерицу, чем на змею. Слишком короткое туловище. Да и эти плавники и рыбья башка…
        ? Скорее всего, ты ошибся, ? уверенно произнес старик. ? Ты не мог видеть именно эту тварь.
        ? Но это она! ? не менее уверенно ответил Ёж. Его зрачки расширились, руки сжались в кулаки. Похоже, мужчина твердо убежден в своей правоте.
        ? Но как такое возможно?! ? воскликнул Джино.
        ? А что не так с этим чудовищем? ? поинтересовался я.
        ? Да все не так! ? горячился он. ? Во-первых, оно очень редкое. Настолько, что многие знатоки считают его вымершим видом. А, во-вторых, в этих местах оно просто не могло появиться.
        ? Почему?
        ? Потому что это дартанский полоз! Ареалом обитания этих тварей было когда-то Ледяное море и его окрестности! Это же самая северная точка нашего материка! Откуда ему здесь взяться?!
        Я тяжело вздохнул и потер затылок. Мое состояние не укрылось от острого взгляда старика.
        ? Что-то не так? ? взволнованно спросил он.
        ? Вряд ли этот человек ошибается, ? ответил я. ? Похоже, я знаю каким образом эта тварь оказалась в этих краях.
        ? Мы вас очень внимательно слушаем, мастер Эрик, ? произнес Джино.
        Взгляды всех моих спутников скрестились на мне. Ёж тоже навострил уши.
        Если Ми и Мая знали, о чем сейчас пойдет речь, то для остальных придется сочинять правдоподобную сказку. Недолго думая, за основу я решил взять одну из баек орков и внести несколько незначительных дополнений.
        ? Там, далеко на востоке, в глубине Пустошей, есть место, которое орки называют Страшной скалой, ? начал я, и краем глаза поймал одобрительный взгляд Ми. Друг посчитал мой ход правильным.
        ? Наслышаны, ? неожиданно удивил Клык и понимающе переглянулся с Джино. ? И какое отношение страшилка орков имеет к твари, схарчившей разведчиков Шершня?
        ? Полагаю, самое непосредственное, ? ответил я.
        ? То есть вы хотите сказать, что россказни о том месте правдивы, и та скала действительно существует? ? нахмурился Джино.
        ? Верно, ? кивнул я. ? Скажу больше, «страшной» ее прозвали не просто так.
        Старик переступил с ноги на ногу и, уперев руки в бока, недоверчиво сказал:
        ? Вы уж простите меня, мастер Эрик, но чем больше я вас слушаю, тем меньше понимаю, к чему вы клоните.
        ? Та скала долгое время была тюрьмой для самых опасных и редких тварей со всего мира, ? быстро ответил я.
        Мои слова заставили Джино и его фамильяров вздрогнуть. Сидевший на снегу Ёж громко икнул.
        ? Вы хотите сказать… ? начал было старик.
        ? Да, ? перебил я его. ? «Заключенные» вырвались на волю и разбрелись по степи.
        ? Но откуда вам это известно?! ? не выдержала Мидори. Глаза девушки широко распахнулись. Руки слегка подрагивали. Похоже, новость о звериной тюрьме ее здорово взволновала.
        Я был готов к такому вопросу, потому быстро и без зазрения совести соврал:
        ? Мне сообщили об этом наши спутники. Я упоминал о них ранее.
        Сказав это, я многозначительно кивнул на сидящего в снегу Ежа, мол, все объяснения потом, без посторонних ушей. Джино понятливо качнул головой и, переводя разговор в другое русло, задумчиво произнес:
        ? Хм… Редкие и опасные твари, собранные со всего мира и заточенные в одном месте. Такое под силу только магам. Скажу больше, могущественным магам, специализирующимся именно на контроле.
        Я невольно вздрогнул ? мерзкую магию мастера Чи мне никогда не забыть. Быстро оглядев лица собеседников, я облегченно выдохнул ? никто не заметил моего состояния.
        Тем временем обсуждение продолжалось.
        ? Без орков там тоже не обошлось, ? вставил свои три медяка огр.

        - Насколько я слышала, орки боятся тех мест, ? возразила Мая.
        ? Соглашусь с Клыком, ? сказал Джино. ? Без орков прокормить такой зверинец было бы нереально. Выходит, хозяева той скалы имели договоренности с местными вождями. М-да… Темное дельце… Боюсь даже представить, что послужило причиной побега всех тварей.
        Старик, нахмурив брови, искоса поглядел на меня. Чует мое сердце, у него накопилось много вопросов. Надо подготовиться.
        ? Меня смущает другое, ? задумчиво сказал Клык. ? Каким образом одна из тварей оказалась так близко от Торжка? Я понимаю, что среди монстров наверняка были и летуны…
        Огр прервался и испытующе взглянул на меня. Скажу «да» ? появятся новые вопросы, скажу «нет» ? та же история. Лучше промолчать. Поэтому я лишь неопределенно пожал плечами ? понимайте, как хотите.
        ? Тут говорится, что дартанский полоз живет в воде, ? задумчиво произнесла Мидори. Дриада раскрыла бестиарий и внимательно вчитывалась в описание северного монстра. ? На берег он выползает очень редко. Разве что ради охоты, да и то далеко от воды не удаляется. Добычу утаскивает на дно, но сразу не сжирает. Ждет несколько дней пока та не подпортится.
        ? Любитель гнили, ? поморщился огр и спросил: ? Но я по-прежнему не понимаю, как он оказался в этих краях?
        ? Странно, ? задумчиво произнес Джино. ? Насколько я знаю, ни одна степная река не соединяется с местными водоемами.
        ? Может он переползал от водоема к водоему? ? предположил я. ? Например, от Змейки, степной реки, до какого-нибудь болота, от болота к следующей реке и так далее…
        ? Возможно, ? согласился старик. ? Тогда возникает закономерный вопрос. Зачем ему это? От Пустошей до этих мест путь неблизкий.
        ? Нехватка еды? ? предположил огр.
        ? Вряд ли, ? отмахнулся Джино. ? В степи есть на кого поохотиться.
        ? А может он сам стал объектом охоты? ? неожиданно в разговор вмешался Ми. ? Наверняка в той скале содержались водоплавающие твари и поопасней дартанского полоза.
        ? Браво, мастер Ми! ? воскликнул Джино. ? Ваше предположение многое объясняет!
        Уши Ми слегка потемнели. Наблюдая за смущением гремлина, я усмехнулся. Последние сутки старик не скупился на похвалу моего фамильяра. Еще бы! Постоянное присутствие целителя, буквально оживляло старика.
        ? Мастер Ми в какой-то мере действительно прав, ? произнесла Мидори, закрывая бестиарий. ? Есть еще одна причина, по которой дартанский полоз надолго покидает воду и выбирается на берег.
        ? Какая же? ? спросил за нас всех Клык.
        ? Этот полоз, скорее всего, самка. Перед тем, как отложить яйца, она очень долго и скрупулезно выбирает место кладки. Мастер Ми, похоже, прав ? на свободу вырвалось много хищников, представляющих угрозу ее будущему потомству. Вот она и двинулась подальше от опасных мест. В книге говорится, что самка полоза откладывает яйца один раз в несколько лет и что в кладке обычно бывает всего по два-три яйца. До появления детенышей самка постоянно находиться гнезде. Покидает его очень редко. Только чтобы поохотиться…
        Дриада прервалась и резко повернулась в сторону Ежа. А затем снова продолжила, буравя взглядом нашего пленника:
        ? Похоже, нас пытаются обвести вокруг пальца.
        Огр, грозно рыкнув, сделал шаг вперед. Схватив скукожившегося Ежа за шиворот, он приподнял того и с силой встряхнул. Я отчетливо услышал треск одежды и стук зубов.
        ? Ты что же это, поганец, шутки с нами шутить вздумал! ? прорычал прямо в лицо пленнику Клык.
        Ёж жалобно заскулил. На его губах появилась кровь. Видать, треснула не только одежда.
        ? Говори!
        И Ёж, заикаясь, начал говорить. По сути, он на самом деле рассказал нам всю правду. И про атаку на их отряд, и про то как он и еще двое выживших спаслись бегством. Только вот он опустил несколько важных деталей.
        ? Пока остальные обустраивали лагерь, ? жалобно лепетал Ёж. ? Мы с Вуксом пошли за водой к озеру. Там, среди камней, мы нашли здоровенное кубло. Каких костей там только не было! Мы даже нашли несколько медвежьих черепов. Мы сразу смекнули, что тварь там обосновалась непростая. Пришлось покопаться в этом дерьме. И не зря…
        ? Что вы там нашли? ? подавшись всем телом вперед, взволнованно спросил Джино.

        - Вот это, ? кривясь от боли, Ёж запустил дрожащую руку к себе в котомку. И через секунду в его ладонях лежала жемчужина мутно-серого цвета, размером с собачью голову.
        В этот момент я ощутил слабый еле заметный привкус гнили у себя на языке. Хмуро всмотревшись в описание жемчужины, я тяжело вздохнул. Активировав «чутье», я увидел, крохотный темный пульсирующий сгусток в центре жемчужины. А еще, приглядевшись, я заметил тонкую темную нить, тянущуюся на восток. От увиденного по моей спине пробежали мурашки.
        ? Эти двое разорили кладку самки полоза и стащили самое ценное ? ее яйцо, ? сообщил я. ? Более того, от яйца в сторону Торжка тянется тонкая магическая нить. Полагаю, все понимают, о чем идет речь?
        ? Скоро сюда пожалует разъяренная мамаша! ? воскликнул огр. Радостные нотки в его голосе, откровенно говоря, меня озадачили. О чем я тут же и сказал.
        ? Ничего ты не понимаешь! ? небрежно отмахнулся огр. На его клыкастой роже застыла мечтательная улыбка. ? Отловить бы нам одну такую зверушку! Враз бы все проблемы решили!
        Я и мои друзья недоуменно уставились на огра. Видя наши лица, Джино и Мидори улыбнулись.
        ? За любую тварь из этой книжицы, ? Джино указал пальцем на бестиарий в руках Мидори. ? Устроители игр отвалили бы приличную сумму.
        ? Вы сейчас серьезно? ? недоуменно переспросил я.
        ? Абсолютно, ? кивнул старик. ? Чем опасней и страшнее монстр, тем зрелищней бои с его участием. Соответственно и цена на такой товар высокая. Клык прав ? изловив северного змея, мы поправили бы наше финансовое положение. Это уже совершенно другой уровень! А не какие-то там полуживые орки…
        ? Они продолжают смотреть на нас, как на психов, ? усмехнулся Клык и весело подмигнул.
        ? Я прекрасно понимаю, о чем вы могли подумать, ? спокойным голосом обратился ко мне Джино. ? Но, уверяю вас, это лишь от того, что вы не знакомы со спецификой нашей профессии. Но об этом потом. Сейчас, пока есть время на подготовку, мы должны решить один деликатный вопрос.
        ? Какой же?
        Старик, прищурившись, весело оскалился.
        ? Не хотите поучаствовать в охоте на дартанского полоза?
        ГЛАВА 13
        Сперва, после того как ланиста озвучил свое предложение, я решительно и, не задумываясь, отказался. Причем выдал пространную и гневную речь о безрассудстве самого ланисты, а также его фамильяров. Старик же спокойно выждал, пока я выпущу пар, а затем стал излагать свой план.
        ? Мы заманим тварь в ловушку! ? возбужденно говорил он. ? Будем ждать ее вон на том склоне, подальше от воды.
        Я хмуро взглянул в указанную сторону. Согласен. Хорошее место для засады. Крутой склон, густо поросший деревьями.
        ? Разместим яйцо в труднодоступном месте, ? продолжил старик. ? Водоплавающая тварь, ползущая в гору, среди деревьев ? отличная цель!
        ? А дальше?
        ? Пока счастливая мамаша будет занята яйцом, вы обездвижите ее своим заклинанием, ? охотно сообщил Джино и, подмигнув, добавил: ? Я видел, как замирали головорезы Шершня, словно каменные статуи. Если не секрет, как долго вы можете держать свою жертву под контролем?
        Хм… Похоже, старик подумал, что я владею магией контроля.
        ? Сорок пять секунд, ? решил сказать правду я. ? Только есть проблема.
        ? Я внимательно слушаю.
        ? Мое заклинание может и не подействовать.
        Джино отмахнулся.
        ? Судя по описанию в моем бестиарии, дартанский полоз ? обычная тварь без каких-либо магических способностей и специальных умений.

        - Значит тот, кто писал эту книгу, недостаточно осведомлен, ? возразил я.
        ? Эта книга ? ценнейший артефакт! ? с обидой в голосе произнес старик и тут же поправился: ? Вернее, это копия Полного бестиария, составленного лучшими умами королевской академии наук!
        ? Но там нет ни единого слова о магической связи матери с яйцом.
        ? Скорее, это исключение, ? не сдавался старик.
        ? Где есть одно исключение ? там может быть и больше! ? парировал я.
        Джино помял лоб и, успокаиваясь, несколько раз выдохнул.
        ? Хорошо, ? уже более спокойным тоном сказал он. ? Не могу не согласиться с вашими доводами. Несомненно то, что я вам предлагаю ? рискованная авантюра. Но есть одно «но»! Награда, которая нас ждет в случае успеха нашего предприятия, стоит того риска!
        ? Вы о деньгах?
        Видя, что его слова меня заинтересовали, Джино заговорщицки усмехнулся.
        ? Нет, ? покачал головой он. ? Не о деньгах. А о больших деньгах! Как я уже говорил, за любую тварь из бестиария, устроители игр готовы хорошо заплатить. По моим прикидкам мы можем смело рассчитывать на сумму в две тысячи золотых монет! А то и больше! И не забывайте о яйце! Оно тоже стоит немало!
        По моей спине непроизвольно пробежали мурашки. Не сдержавшись, я громко присвистнул и озадаченно поскреб затылок.
        ? Вижу, вас впечатлили мои слова, ? самодовольно усмехнулся старый ланиста.
        ? Но почему так дорого? ? озадаченно проговорил я. - Это потому, что тварь «темная»?
        Теперь настала моя очередь наблюдать за вытянувшейся физиономией старика.
        ? Вы в этом уверены? ? ошарашенно пролепетал он.
        ? На счет мамаши ? не до конца, ? ответил я. ? А вот что касается яйца ? ошибки быть не может. Что с вами? Вам плохо?
        Старик слегка вздрогнул и покачнулся. Его лицо побледнело.
        ? Нет-нет, ? быстро заговорил он. ? Со мной все в порядке… Просто новость, знаете ли… Если самка окажется «темной», ее цена в разы возрастет! О такой удаче я и помыслить не мог! Вы представляете, что это за деньжищи?! Вы ведь понимаете, что теперь просто не можете отказаться?!
        Откровенно говоря, я был обескуражен таким напором. С одной стороны, я проклинал свой длинный язык, но с другой ? перспектива получить баснословную сумму манила и соблазняла. В какой-то момент я уже почти согласился. Потому как кроме «тарана» и «молнии» у меня имелись и другие козыри. Например, «кляксы» и «клещи». Другими словами, обездвижить тварь мне удастся. Но была одна важная деталь. Обездвижить-то монстра я обездвижу, но что делать дальше? Нам предстоит долгий путь до столицы, как все это время Джино собирается удерживать тварь?
        Об этом я тут же и спросил.
        ? О! ? всплеснул руками старик, его рот растянулся в довольной улыбке. Видимо, понял, что я почти согласился. ? Кроме восстанавливающих снадобий, Мидори умеет варить сон-зелье. Довольно мощное. Много раз испытанное на монстрах. На протяжении всего пути будем поить этим зельем пойманную тварь. Ну, что скажете?
        Я хмуро взглянул на протянувшего мне руку ланисту. Посмотрел на стоявших поодаль друзей и задумался. Если старик говорит правду, а судя по его возбужденному состоянию ? это скорее всего так, то мы можем заработать много денег. По правде говоря, уже сейчас, продав все наши трофеи, с деньгами проблем у нас не будет, но как бы в этой ситуации сказал Крош: «Много денег не бывает». Но риски…
        ? Соглашайтесь, мастер Эрик! ? подбодрил меня Джино. ? У меня есть хорошее предчувствие, что у нас все получится! Задумайтесь! Огромные деньги сами «плывут» к нам в руки! Хе-хе… Поверьте, такой шанс выпадает один раз в жизни!
        Знал бы ты, сколько тварей мне уже довелось увидеть ? ты бы так не говорил.
        ? Эх! ? мотнул я головой и, протягивая руку для рукопожатия, произнес: ? Надеюсь, я не пожалею о том, что ввязался в эту авантюру!

***
        Ночь выдалась лунная и ясная. Ни ветерка, ни снежинки. Небеса, будто зная о нашем несомненно глупом поступке, притаились в предвкушении кровавого действа.
        Я засел среди деревьев, густо растущих на покатом склоне правого берега, ожидая появления «жертвы». В пятнадцати шагах от моей засады на старом пне лежало яйцо самки дартанского полоза.
        Сна ни в одном глазу. Каждый час активирую «чутье». В двадцати шагах позади меня притаился Ми. Его источник учащенно пульсирует. Гремлин взволнован. Но это не страх. Скорее, охотничий азарт. Когда я рассказал друзьям о предложении ланисты и о награде, то к моему удивлению эту новость они восприняли с воодушевлением. Особенно удивил Ми, который почти дословно повторил слова Джино о хорошем предчувствии. Хм… А ведь еще недавно гремлин боялся собственной тени.
        Мая, услышав о сумме, буквально потеряла дар речи. Потом, правда, высказала опасение по поводу наших союзников. Как бы они, когда доберемся до столицы, в последний момент не обманули нас.
        О харне и говорить нечего. Обжора всегда был за хорошую охоту. Последние часы, чувствуя мое состояние, он щедро делился со мной уверенностью. И это, несомненно, помогало.
        Кот не сидел на месте. Его яркий пульсирующий источник перемещался из стороны в сторону.
        Каждый раз, активируя «чутье», я проверял, функционируют ли «кляксы», щедро разбросанные вокруг яйца. К слову, теперь понимал, почему энергетические ловушки названы именно так.
        Старался активировать их незаметно, но у Джино как будто глаза на затылке. Очень внимательный старикан. Кажется, он все-таки успел прочитать название одной из сфер. Потом я еще некоторое время ловил на себе его задумчивые взгляды.
        Клык отогнал фургон немного дальше по реке и оставил с лошадьми Ежа. Посвящать пленника в наши планы не стали, в намечающейся схватке он нам не помощник ? пусть лучше следит за повозкой. Убежать он вряд ли сможет. Фургоном он управлять не умеет. А верхом на одной из лошадей ? не посмеет. Обжора ему уже наглядно продемонстрировал, что от него не скрыться. Кроме того, Клык пригрозил, что если Ёж все-таки решиться на побег, то у зверя мага будет только один приказ ? убить беглеца. Бывшего подчиненного Шершня, похоже, проняло. Каждый раз при появлении харна, его заметно потряхивало.
        Джино с заряженным арбалетом сидел рядом с Ми, Маей и Клыком, а Мидори, вооружившись луком, повторив прежний фокус, растворилась среди деревьев. Правда, в этот раз, благодаря чутью Обжоры, я точно знал, где пряталась дриада. Она облюбовала себе наблюдательный пункт на дереве, в десяти шагах левее от меня. Может быть, это моя паранойя, но несколько раз я чувствовал ее внимательный взгляд на себе. И это изрядно нервировало.
        Сперва я сильно сомневался, что тварь появится этой ночью, но потом, когда в очередной раз активировал «чутье» и заметил, как магическая нить, связующая яйцо с матерью, начала постепенно утолщаться, мне стало ясно ? самка полоза уже близко. Причем, судя по изменениям нити, она развила приличную скорость. Похоже, добралась до воды.
        Предупредив остальных, я уже в который раз перепроверил готовность все своих заклинаний. Источник маны полон под завязку. Почти пять тысяч семьсот единиц. Было бы больше шести тысяч, но найденный в лагере орков кристалл маны отдал Ми. Наш целитель не должен испытывать нехватку маны.

***
        О том, что самка дартанского полоза уже здесь, мне, как ни странно, сообщило ее яйцо. Темное пятно внутри жемчужины, видимо, почуяв мать, начало пульсировать. Магическая нить, за ночь здорово изменившись, уже больше походила на толстый угольно-черный канат.
        Раздавшийся громкий треск со стороны реки, а за ним и мощный всплеск заставили меня вздрогнуть. По спине пробежала свора бешенных мурашей, а во рту появился горько-гнилостный привкус.
        ? Я ее вижу! ? крикнула сверху дриада. ? Двадцать девятый уровень! Размером с быка! Шустрая!
        Пока все шло по плану.
        Громкий треск и покачивание деревьев вдалеке были для меня сигналом. Мое тело окутала зеленая дымка «защитной ауры болотника».
        Когда качнулось очередное дерево, я, наконец, смог рассмотреть несущуюся в мою сторону тварь.
        Картинка из бестиария не врала, неизвестный художник сумел мастерски «переместить» на бумагу северное чудовище. Видимо, ему доводилось видеть его вживую.
        Плоская рыбья башка. Широкая пасть с тремя рядами острых крючкообразных зубов. Гибкое змееобразное тело, густо покрытое слизью. Все как на картинке.
        Когда тварь, наконец, увидела меня, то заметно ускорилась. На ее спине вырос шипастый гребень. Зубастая пасть приоткрылась и по ушам ударило отвратительное шипение.
        Спустя мгновение, монстр попал в поле действия «чутья», и я ошарашенно замер. Я почувствовал, как на моей голове каждый волос встал дыбом. Бестиарий Джино врал! Эта тварь магическая! В угольно-черном источнике было почти две тысячи единиц маны! Баг побери этого старика вместе с его уверениями!
        ? Ми! ? громко крикнул я. ? Бей ее «клещами»!
        Не оборачиваясь, благодаря «чутью», я увидел, как источники Обжоры и Ми соединились и понеслись в мою сторону. Приглушенный хлопок пращи гремлина за моей спиной сообщил, что первый «клещ» полетел в тварь. Сфера, лишающая противника тридцати процентов маны, впилась в склизкий бок твари и… Ничего не произошло!
        Хотя нет. Кое-что все-таки я заметил. Небольшую энергетическую вспышку.
        ? Побереги сферы! ? истошно заорал я гремлину. ? У нее магический щит!
        Тем временем разъяренная самка преподнесла нам новый сюрприз. Достигнув ближайшей «кляксы», она как ни в чем не бывало продолжила движение. Ее щит без особых проблем поглотил действие энергетической ловушки.
        Пока тварь перла напролом, легко преодолевая каждую «кляксу», я лихорадочно перебирал варианты действий. В то, что нам удастся ее пленить, я уже не верил. Даже если я смогу ее обездвижить, кто даст гарантии, что зелья Мидори сдержат тварь, обладающую магическим щитом?
        Плевать на награду! Главное выжить!
        Наконец, разъяренная самка оказалась на отметке пятнадцати метров, и я активировал «молнию». На осознание того факта, что заклинание не подействовало, ушло несколько секунд. Бездна! Вдобавок к магическому щиту у этой твари есть защита от парализующей магии!
        Не тратя ману на бесполезный сейчас «таран», я первым делом призвал сущность Длиннохвостого Ыша. Полупрозрачная гигантская змея мгновенно обвила мое тело, даря защиту и спокойствие.
        В следующую секунду, в сторону несущегося на меня чудовища, метнулась темная тень сущности Черного Панцирника.
        Все еще находясь под действием «чутья», я увидел, как дернулась всем телом самка полоза и, как ярко вспыхнув, исчез ее магический щит. Но эта короткая заминка не помешала ей рвануть в мою сторону с новой силой. К счастью на пути гигантской туши была последняя клякса, которая беспрепятственно лишила ту тридцати пяти процентов энергии, чем выиграла мне еще несколько секунд.
        Сущности Крушителя и Снежного упыря я призвал практически одновременно. Первая окутала меня непроглядным черным туманом, а вторая со всего маху вонзилась в тело дезориентированной твари. Громкое шипение, будто тяжелый вздох, разнеслось вокруг. Источник жизни чудовища мгновенно просел на тридцать пять процентов.
        Туман, созданный вокруг меня сущностью Крушителя, абсолютно не мешал наблюдать за тем, как мечется из стороны в сторону изрядно уменьшившееся угольно-черное пятно. Раненая самка не видела меня.
        ? Ми! ? крикнул я. ? Сейчас!
        Несколько быстрых хлопков и «клещи», беспрепятственно впившись в бок твари, за считанные секунды осушили источник маны чудовища.
        А вот теперь пришло время второй «молнии».
        ? Внимание! Вы активировали Цепную молнию Искристого угря!
        ? Ваш противник Самка дартанского полоза (29) обездвижена на 45 секунд!
        Слева, краем уха я услышал шорох. Это Мидори, не теряя времени, рванула в сторону замершей твари. Я, недолго думая, последовал за ней. Видя, как дриада, откупорив продолговатую колбу, начала вливать содержимое в пасть монстра, я хотел было крикнуть, что его лучше прикончить пока есть возможность, но резко остановился, как вкопанный.
        Перед глазами появилась необычная надпись.

        - Внимание Охотник! За проявленную доблесть в пленении темной твари твоя репутация с Орденом Охотников на Чудовищ повышается на 1000 единиц!

        - Текущая репутация: 10930.

        - Внимание! Текущей репутации ордена достаточно для первого повышения!

        - Поздравляем! Отныне твое звание ? Старший Охотник!

        - Отныне все доступные товары в любом из арсеналов ордена будут стоить тебе на 60% дешевле!

        - Отныне все охотники на чудовищ, которые ниже тебя по званию обязаны подчиняться тебе!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Жетон Охотника на Чудовищ (5000 шт).

        - Внимание Старший Охотник! Высшие Силы благоволят тебе! Ты повторил первое достижение Основателя Ордена Охотников на Чудовищ Гуннара Сокрушителя! Ты первый, кто за последние 500 лет достиг звания Старший Охотник!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Жетон Охотника на Чудовищ (30 000 шт)

        - Амулет Гуннара Сокрушителя (1 шт)

        - Внимание, Старший Охотник! Текущей репутации ордена достаточно для возможности выбора Пути!

        - Желаешь выбрать Путь?
        ГЛАВА 14
        Мое замешательство, вызванное необычными сообщениями, продлилось недолго. Нехотя смахнув их в закладки, подбежал к замершей твари. Как раз в этот момент Мидори заливала в широкую пасть следующую порцию зелья. Несмотря на отвратительный запах, который источала слизь самки полоза, мой нос уловил резкий травяной аромат.
        ? Надо добить ее, пока есть возможность! ? сообщил я, тяжело дыша. ? Остались считанные секунды!
        На всякий случай я приготовился снова шарахнуть монстра «молнией».
        Дриада успокаивающе положила руку на мое запястье.
        ? В этом нет необходимости, ? улыбнулась она и, кивнув на змееподобную тушу, предложила: ? Присмотритесь. Я знаю, вы умеете видеть.
        Я сперва не сразу понял, что она имеет в виду, но потом сообразил.
        ? Внимание! Вы активировали Чутье Рыжей сколопендры!
        А ведь Мидори права! Источник маны твари исчез!
        Я недоуменно взглянул на дриаду. К слову, ничего магического в ней я тоже не заметил.
        Видимо, догадавшись, о чем я подумал, Мидори грустно произнесла:
        ? Когда-то, я тоже могла видеть и прекрасно знаю, как действуют мои зелья.
        ? Ты каким-то образом блокировала поступление маны в ее источник?!
        ? Да, ? кивнула дриада. ? А вторым зельем усыпила. Эффект первого продлится три часа, а второго ? четыре.
        ? Ого! ? искренне восхитился я.
        Мидори довольно улыбнулась.
        ? Мое «зельеварение» уже давно обогнало мой уровень.
        К слову, над головой дриады висела цифра двенадцать. Любопытно, а что если… Будто прочитав мои мысли, Мидори, покачав головой, сказала:
        ? Увы, но я не смогу поделиться рецептами моего народа. Мастеру Ми я уже сказала то же самое.
        Вот же тихушник. А меня предупреждать не надо? Я, нахмурившись, обернулся. Обжора и сидящий на его спине Ми замерли в нескольких шагах от меня. По опустившимся ушам гремлина я понял, что он слышал наш разговор.
        Заметив мое состояние, Мидори восприняла его иначе, и поспешила объяснить:
        ? Дело не в моем нежелании поделиться с вами знаниями! После того, что вы только что совершили - это было бы меньшим, что я могла бы дать вам.
        Ее рука снова коснулась моего запястья, отчего в горле тут же пересохло. Во взгляде изумрудных глаз читалось неподдельное восхищение.
        ? Вы практически в одиночку справились с разъяренным монстром двадцать девятого уровня!
        Я чувствовал, как горели мои щеки и уши. Благо из-за темноты мое смущение не было заметно.
        Тем временем Мидори, тяжело вздохнув, продолжила:
        ? Увы, но знания моего народа только для дриад. Таков закон Великой Системы. Вот, взгляните.
        Она протянула мне одну из своих колб. Быстро прочитав описание, я понял, что она не врала. В характеристиках сон-зелья двадцать второго уровня была строка с ограничением его использования только дриадами.
        ? С рецептами тоже самое, ? добавила она.
        ? Благодарю за объяснение, ? кивнул я. ? Позволишь еще один вопрос?
        ? Конечно.
        ? Как тебе удается варить магические зелья без источника маны?
        ? А кто сказал, что эти зелья магические? ? хитро улыбнулась Мидори.
        Заметив мое вытянувшееся лицо, она хохотнула:
        ? Правильное сочетание особых трав ? только и всего!
        Наша короткая беседа, продлившаяся не больше двух минут, была прервана появлением остальных «участников» охоты.
        Следующий час мы занимались погрузкой здоровенной туши на самые большие сани из «каравана» Шершня. Вернее сказать, этим занимались Клык, Ёж и Обжора. А вокруг них, словно курица наседка бегал Джино, то давая советы, то прикрикивая на своего фамильяра и нашего пленника. К Обжоре, по вполне понятным причинам, старик относился с опаской и уважением.
        Я, Мидори, Мая и Ми времени тоже не теряли. Мы обошли все сани и палатки разбойников и собрали все самое необходимое и ценное. В итоге, когда погрузка самки полоза и сбор трофеев были закончены, наш небольшой караван состоял из фургона, двух больших саней и дюжины лошадей, навьюченных всякими мешками и коробами. Кроме провианта и корма для лошадей, в палатках мы обнаружили приличное количество простеньких серебряных и золотых украшений, а также монет разного достоинства на сумму почти пять сотен золотых. Добавить к этому оружие и кошели погибших разбойников, получалась круглая сумма. Клык, найдя несколько бочонков с элем, радовался, словно малое дитя, и постоянно повторял, что маг в отряде - это всегда к прибыли.

***
        Остановку до следующего утра решили сделать дальше по реке уже ближе к полудню. К слову, в нашем отряде, кроме меня и Ми, навык «возница» имели все. Даже Мая. Я из-за моего уровня, эти, несомненно, важные и полезные скрижали получать не мог, а вот гремлин решил восполнить пробел. Они с Маей поочередно управляли замыкающими наш санный поезд упряжкой.
        В санях с обездвиженной самкой полоза сидела Мидори и Ёж. А мы с Джино лежали в кузове фургона, управляемого Клыком.
        Пока старик дремал, я, плотно укутавшись в старый тулуп, решил незаметно изучить выпавший мне амулет. Аккуратно, дрожащими руками, я достал артефакт из котомки и с замиранием сердца приступил к осмотру.
        Хех… знакомая форма… Все те же два рыболовных крючка. Причем в отличие от изящного браслета Эйвы, амулет великого Гуннара Сокрушителя, легендарного основателя ордена охотников на чудовищ, был сделан из простого железа, на вид довольно плохонького качества. В некоторых местах даже были видны пятна ржавчины. Судя по обычной кожаной нити, продетой в погнутое ушко, амулет следовало носить на шее.
        Я усмехнулся. Как это похоже на настоящего Гуннара, обычного рыбака, потерявшего семью и взявшего когда-то оружие в руки, чтобы защитить город от иномирных тварей. Что же, внешний вид, мягко говоря, не впечатлил, посмотрим, что там внутри.
        Амулет Гуннара Сокрушителя.
        ? Тип: Один из семи Великих именных артефактов, относящихся к коллекции «Истинный Доспех Основателя».
        ? Вид: Легендарный.
        ? Воля +50
        ? Мудрость +40
        ? Особый эффект:
        ? Осуществляет поиск Мест Силы (не активен).
        ? Минимальные требования:
        ? Звание: Старший охотник и выше.
        ? Разум: 15.
        ? Примечание:
        ? Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        ? Внимание! Соберите все предметы из коллекции «Истинный Доспех основателя» и получите дополнительную награду!
        Несколько раз внимательно перечитав описание артефакта, я аккуратно повесил его на шею. С первых строк стало ясно, что мне в руки попал немыслимо редкий предмет. Правда, уже в середине описания я совершенно растерялся. Если с «мудростью» все было понятно, то на счет характеристики «воля» я не был уверен. Требовалась консультация. И, кажется, я знал у кого ее получить. Уверен, если аккуратно расспрошу Мидори ? она мне все объяснит. По крайней мере, я надеялся, что дриада, пусть и потерявшая свой магический источник, знает побольше моего.
        Когда дело дошло до строки «особые эффекты», я откровенно впал в ступор. Что еще за «места силы» такие?! Никогда не слышал ни о чем подобном. И почему этот эффект не активируется?! Думал, что это из-за того, что амулет был в руке, но нет ? повесив его на шею, я ничего не добился.
        Может все дело в минимальных требованиях?
        Хм… Нет… Все требования выполнены. Поломав еще некоторое время голову, я пришел к выводу, что уже ради сорока единиц «мудрости» стоило получить этот амулет. Хотя, положа руку на сердце, «великий именной артефакт» не впечатлил. Может другие предметы из этой коллекции будут более полезными? Я криво усмехнулся. Осталось дело за малым ? добыть их все.
        Оставив в покое амулет, я решил открыть ранее закрытые закладки с сообщениями. Перечитав все еще разок, я остановился на последней фразе и дал согласие.
        ? Внимание, Охотник! Выбери Путь, которому ты должен следовать:
        ? Свирепый Зверобой.
        ? Зоркий Следопыт.
        ? Умелый Укротитель.
        ? Удачливый Ловчий.
        ? Истребитель Тьмы.
        Несмотря на ледяной ветер, прорывающийся из всех щелей, я почувствовал, как вспотел мой лоб и ладони. Я понимал, что оказался на очередном витке своих злоключений, и что от сделанного выбора будет зависеть дальнейшая моя судьба.
        Чтобы унять дрожь во всем теле и максимально сконцентрироваться, я сделал несколько глубоких вдохов и выдохов. Итак, приступим…
        Начну по порядку. Со зверобоя.
        ? Свирепый Зверобой - это путь сильного охотника. С высокими показателями здоровья и выносливости. Он мастерски владеет оружием ближнего боя. Благодаря свирепости, урон от его атак многократно увеличен. Защита зверобоя крепка и практически несокрушима!
        Изучив описание бонусов, активных и пассивных умений зверобоя я пришел к выводу, что этот путь мне не подходит. Да, там предлагались отличные плюсы к силе, здоровью и выносливости. Два активных умения давали ощутимый прирост к урону в ближнем бою. А постоянная защита от физических и магических атак была выше всяких похвал. Но, увы, там не было ни слова о магии.
        Далее я ознакомился с описанием следопыта.
        ? Зоркий Следопыт - это путь ловкого охотника. С высокими показателями выносливости и скорости. Он меткий стрелок, а также мастер метательного оружия. Благодаря наблюдательности, он прекрасно читает следы.
        Хм… Снова не то. Нет магии.
        Следующим был укротитель. Это уже был явно магический путь, с крупными прибавками к мудрости и интеллекту. И все бы ничего, но меня смущало то, что по сути, его роль сводилась к одному ? укрощению питомца, а затем усилению оного двумя активными и одним пассивным умением. Для нас с Обжорой этот путь был бы привлекательным, если бы не одно «но». Уж больно ограниченным он был. Мне бы не хотелось выполнять роль некоего придатка моего питомца.
        В моем арсенале уже присутствовало много независимых от питомца заклинаний. Несомненно, предложи мне Великая Система выбор пути в тот момент, когда я только-только приручил харна ? уверен, согласился бы, не раздумывая. Но теперь ? совершенно другое дело.
        Примерно та же история с ловчим. Слишком узкое направление. Этакий маг, охотящийся на чудовищ с помощью обычных и магических ловушек. Отличное дополнение к моему набору заклинаний. Я даже задумался на некоторое время. Уверен, охотники именно этого пути занимались созданием ловушек вокруг Камнеграда и форта «Смелый». Поставил себе заметку: если не понравится истребитель, скорее всего выберу ловчего. На данный момент он для меня самый привлекательный.
        Оставался последний путь…
        ? Истребитель Тьмы - это путь охотника с высокими показателями мудрости и интеллекта. Благодаря непоколебимой воле он способен отразить любую ментальную атаку.
        ? Эффект:
        ? Мудрость +20
        ? Интеллект +20
        Пассивные умения:
        ? Щит Воли.
        ? Эффект:
        ? Постоянно защищает охотника от ментальных атак.
        ? Расход маны 1 к 1.
        В сравнении с описаниями остальных направлений развития, этот путь был самым странным. Как по мне, название абсолютно не соответствовало содержанию. Кроме того, он был довольно куцым по своей наполненности ? повышал значения всего лишь двух характеристик. Кроме того, в отличие от остальных в наличие было только одно умение, да и то пассивное. Но зато какое! Когда я, наконец, осознал, что мне только что предложила Великая Система, горло враз пересохло. Получается, имей я такое умение при встрече с мастером Чи, все бы могло быть иначе. Только ради этого пассивного, скромно описанного умения, стоило выловить ту редкую северную змею!
        Больше не думая ни секунды, я с довольной улыбкой на лице сделал свой выбор в пользу Истребителя Тьмы. А еще я, кажется, понял, за что отвечает характеристика «воля».
        ГЛАВА 15
        После подтверждения выбора, на меня посыпались новые оповещения, суть которых сводилась к тому, что путь истребителя тьмы «тернист и опасен», и что с этого момента для «порождений Тьмы» я становлюсь главным врагом.
        М-да… Неприятная перспектива. Теперь каждая темная тварь будет пытаться убить в первую очередь именно меня. Дочитав этот кусок сообщения, я почувствовал, как неприятно засосало под ложечкой. Чует мое сердце, мне еще аукнется вся эта история с охотниками на чудовищ. Уже в который раз пожелал «всего хорошего» на том свете хитрому лисолюду.
        Но были и хорошие новости ? у меня появилась возможность открыть сразу три активных умения!
        ? Внимание, Охотник! Высшие Силы благоволят тебе! Ты первый, кто за последние 700 лет избрал путь Истребителя Тьмы!
        ? Поздравляем! Вы получаете:
        ? Возможность внеочередной активации способности «Поглощение Тьмы»!
        ? Возможность внеочередной активации способности «Очищение Тьмы»!
        ? Возможность внеочередной активации способности «Зачаровывать»!
        Правда, Великая Система не смогла обойтись без ложки дёгтя. Когда я, окрыленный неимоверной удачей, решил не мешкать и тут же активировать предложенные умения, меня ждал неприятный сюрприз. Открывая поочередно каждую вкладку с описанием новых способностей, везде значилась следующая приписка.
        ? Внимание! Чтобы активировать способность, обратитесь к вышестоящему командиру ордена охотников на чудовищ (от приора и выше).
        Когда до меня, наконец, дошло, о чем идет речь, хотелось громко от всей души выругаться. Но ценой неимоверных усилий, я все-таки сдержался. Другими словами, Великая Система предлагала мне, похоже, единственному представителю мертвого ордена, обратиться к какому-то приору. Которого, скорее всего, не существует в природе уже много сотен лет.
        Я уже было хотел смахнуть все оповещения в закладки и завалиться спать, как вдруг перед глазами появилось странное сообщение, а за ним еще одно, и еще…
        ? Внимание! Сбой системы номер %?#!
        ? Идет поиск решения…
        ? Идет поиск решения…
        ? Идет поиск решения…
        Несмотря на жуткий мороз, меня бросило в жар. Сказать, что я был напуган, это значит, ничего не сказать. Я сам, того не желая, стал причиной сбоя Великой Системы! Мало того, что своим рождением навлек беду на всю семью, так теперь еще и это!
        Я зажмурился, но перед глазами продолжала висеть последняя короткая фраза. Я чувствовал себя подсудимым, которому с минуты на минуту беспощадный судья вынесет смертный приговор. Тем неожиданней для меня было получить следующее оповещение:
        ? ВНИМАНИЕ! ЗАДЕЙСТВОВАНЫ АЛЬТЕРНАТИВНЫЕ ПРОТОКОЛЫ! РЕШЕНИЕ НАЙДЕНО!
        ? Так как в этом мире вы являетесь единственным представителем ордена охотников на чудовищ, вам позволено сейчас и в дальнейшем активировать закрытые способности самостоятельно.
        Складывалось такое впечатление, что все то время, пока я читал сообщение, мое сердце не билось. В горле пересохло. Руки и ноги онемели. На мое состояние тут же отреагировал появившийся Обжора. Взволнованный вопросительный рык из-за тента дал понять, что харн готов в любой момент кинуться в бой. Пришлось мысленно успокоить бегущего рядом с фургоном друга и отправить его на прерванную охоту.
        Забота друга привела в чувство. Замерший вокруг меня мир снова ожил. Сделав глубокий глоток обжигающего горло и легкие морозного воздуха, я снова углубился в чтение.
        ? Внимание! Стоимость активации магического умения «Поглощение Тьмы» с учетом скидки 60% составляет: 2000 жетонов Охотника на Чудовищ.
        ? Внимание! Стоимость активации магического умения «Очищения Тьмы» с учетом скидки 60% составляет: 2000 жетонов Охотника на Чудовищ.
        ? Внимание! Стоимость активации магического умения «Зачаровывать» с учетом скидки 60% составляет: 2000 жетонов Охотника на Чудовищ.
        Я почувствовал, как мои губы растянулись в улыбке. Моя неожиданная веселость объяснялась тем, что Великая система снова заговорила со мной понятным языком. И это здорово успокаивало. В другой раз я бы обязательно возмутился баснословным ценам, но сейчас, продолжая счастливо улыбаться, легко дал добро на списание шести тысяч жетонов.
        Великая Система тут же поздравила меня с активацией новых умений и сообщила о тридцати трех с лишним тысячах оставшихся в моем рюкзаке жетонах. А я приступил к изучению этих самых умений.
        Поглощение Тьмы
        ? Эффект:
        ? Поглощение Темной энергии.
        ? Описание:
        ? Охотник на чудовищ избравший путь Истребителя, убив темное существо способен поглотить часть его энергии путем создания Орба Тьмы.
        Я слегка поежился, непроизвольно ощутив несуществующий привкус гнили на языке. Далее давалось описание самого орба.
        Орб Тьмы
        ? Описание:
        ? Магическая сфера, в которую заточен сгусток темной энергии.
        ? В зависимости от уровня убитого темного существа орбы подразделяются на малый, средний, большой и концентрированный.
        ? Эффект:
        ? В крайних случаях используется охотниками на чудовищ для усиления своих заклинаний и умений.
        ? Используются Истребителями Тьмы для создания Искр Иномирья.
        ? Минимальные требования:
        ? Звание: Старший охотник на чудовищ и выше.
        ? Примечание:
        ? Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        ? Предупреждение! Частое использование Орбов Тьмы для усиления заклинаний и умений влечет за собой потерю репутации с орденом охотников на чудовищ!
        Дрожа от волнения, быстро перешел к описанию следующего умения.
        Очищение Тьмы
        ? Эффект:
        ? Очищение Темной энергии.
        ? Описание:
        ? Охотник на чудовищ, избравший путь Истребителя, посредством очищения темной энергии, заточенной в Орбе Тьмы, способен добыть Искру Иномирья.
        Искра Иномирья
        ? Описание:
        ? Магическая субстанция, крайне редкая и крайне нестабильная, извлекаемая Истребителем Тьмы из Орба Тьмы.
        ? Количество добытых Искр Иномирья напрямую зависит от насыщенности Орба Тьмы соответствующей энергией.
        ? Эффект:
        ? Используются Истребителями Тьмы для проведения обряда, активирующего умение Зачаровывать.
        ? Минимальные требования:
        ? Звание: Старший охотник на чудовищ и выше.
        ? Путь: Истребитель Тьмы.
        ? Примечание:
        ? Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        ? Предупреждение! Так как Искра Иномирья, является субстанцией нестабильной, Истребитель должен тщательно подойти к выбору объекта, который необходимо зачаровать. Иначе последствия могут быть крайне непредсказуемыми. Вплоть до разрушения объекта.
        Умение Зачаровывать
        ? Описание:
        ? Охотник на чудовищ, избравший путь Истребителя, посредством использования одной и более Искры Иномирья, способен провести обряд, активирующие умение Зачаровывать. Объектом применения умения может стать любой предмет. Например, одежда, украшение или оружие.
        ? Эффект:
        ? Наделяет объект случайной характеристикой либо заметно увеличивает уже существующую. В очень редких случаях наделяет объект особым магическим эффектом.
        ? Предупреждение! Так как Искра Иномирья, является субстанцией нестабильной, Истребитель должен тщательно подойти к выбору объекта, который требуется зачаровать. Иначе последствия могут быть крайне непредсказуемыми. Вплоть до разрушения объекта.
        Я еще долго переваривал свалившуюся на меня информацию, но события вчерашнего вечера, а также бессонная ночь дали о себе знать. Под мерное покачивание, плавно несущегося вперед фургона, я уснул.

***
        События следующих двух седмиц пролетели словно один день. Чем дальше мы уходили на запад, тем больше беженцев появлялось на реке. Если первые ночи мы проводили с опаской, то чем ближе был Борг, тем больше встречалось патрулей местного барона.
        По причине разношерстности нашей команды, а также наличие опасного и необычного груза, патрули часто останавливали нас для досмотра. В такие моменты я благодарил богов за то, что ниспослали на моем пути Джино Лероя. Старому ланисте хватало нескольких минут общения с местными представителями власти и нас беспрепятственно отпускали. Щедрые взятки и статус столичного ланисты творили чудеса!
        К слову, одному такому патрульному разъезду мы и сдали Ежа. Его мольбы и стенания нас не разжалобили. Ту черную полынью и кровавую тропу, ведущую к ней, каждый из нас запомнил на всю жизнь.
        О том, что бывший разведчик Шершня может взболтнуть лишнего, например, о бое с темной тварью или о моих необычных талантах, я не беспокоился. На следующую ночь, после схватки с монстром, когда все спали, я в сопровождении Обжоры отвел напуганного до икоты Ежа поглубже в лес и приказал дать клятву о молчании.
        Той же ночью произошло еще кое-что. Харн сообщил мне, что наша ночная прогулка не осталась без внимания. Из темноты за нами следила Мидори. Мысленно успокоив друга, я предложил сделать вид, что дриада осталась незамеченной. Пусть думает, что перехитрила нас. На самом деле я ее понимал. Более того, остался доволен бдительностью девушки.
        Правда, постепенно, с каждым новым днем, мое отношение изменилось. Все дело в том, что Обжора периодически сообщал, что Мидори следить за мной так и не прекратила. А это уже начинало настораживать. Слежка по ночам, открытое и доброжелательное отношение днем. У меня было только одно объяснение такому поведению ? приказ Джино.

***
        ? А в Борг обязательно заходить? ? с сомнением в голосе произнес я.
        Мы расположились на ночевку, недалеко от небольшой рыбацкой деревушки и сидели сейчас у костра, обсуждая дальнейшие планы. Жители деревни, узнав о нашем грузе, подослали старосту, который в категоричной форме запретил нам заезжать внутрь их поселения.
        Джино для порядка повозмущался, но в конце концов сдался.
        К слову, последние три дня я наблюдал странную картину ? многие жители деревенек и поселков, встречавшихся нам по пути, не спешили покидать свои дома. Лишь некоторые, видимо, самые «разумные», увозили свои семьи и скарб подальше от надвигающееся беды. Оставшиеся просто не верили, что орки смогут зайти так далеко вглубь баронства.
        Сперва меня ошеломила беспечность местного населения, но уже ближе к столице баронства, я перестал обращать внимание на этих глупцов.
        ? Обязательно, ? громко ответил Джино. ? У нас там много дел.
        ? У меня заканчиваются травы, ? выложила свой аргумент Мидори. ? А в Борге я знаю одну лавку, которую держит дриада. Уверена там будет все необходимое.
        ? Надо продать лишних лошадей, - это уже Клык. ? И прикупить сена и корма.
        ? А что с едой? ? обратился Джино к Мае. Она у нас заведовала припасами.
        ? На седмицу еще хватит, ? уверено ответила женщина.

        - Вот! ? наставительно поднял указательный палец вверх Джино. ? Еды на всех до Айронвилля не хватит. Нам еще минимум три-четыре седмицы трястись.
        Хм… Похоже, пришла пора сообщить нашим спутникам одну важную новость.
        ? Понимаете ли уважаемый Джино, ? начал я, медленно подбирая слова помягче. ? Есть одна очень веская причина, по которой мы не поедем в Айронвилль. Где-то рядом с Эйствиком нам придется расстаться. В связи с чем, я прошу вас приберечь у себя наши доли от продажи самки полоза и яйца.
        ? Но почему?! ? удивился старик. Равно, как и его фамильяры. ? Вы ведь говорили, что вам надо посетить таверну Желтый Краб?! А если мне не изменяет память, Клык прекрасно знает, где она находится! Он бы мог отвести вас туда.
        Огр со знанием дела утвердительно качнул головой.
        Несколько дней назад, а именно на следующий день после боя с самкой дартанского полоза, я рассказал о Рэне и Бруни. Это был сокращенный рассказ о нашем совместном путешествии, о бое с шаманом и о гибели наших товарищей. Также мне пришлось продемонстрировать амулет-вестник, при этом приврав о некой важной миссии. Кроме того, я упомянул таверну Желтый Краб, которую я должен обязательно посетить. Правда, об истинных причинах я решил не распространяться.
        Должен заметить, получилось довольно складно. Правда, судя по физиономии Джино, не все в том моем рассказе он принял за чистую монету.
        ? И куда вы направитесь, если не секрет? ? спросил он. В его голосе я услышал знакомые веселые нотки.
        Откровенно говоря, я уже успел немного изучить старого ланисту. Если он говорил в таком тоне, значит, у него уже имеется какой-то весомый контраргумент.
        Я осторожно начал говорить.
        ? Как вы справедливо заметили, еще при нашей первой встрече, я ? тариец. Моя родина ? Орхус. Именно туда я и направляюсь.
        И чтобы мои слова выглядели весомей, я добавил:
        ? Клятва долга.
        Казалось, что этот аргумент должен был внести ясность и убедить старика не продолжать настаивать на своем, но я ошибся.
        ? То есть, причина только в этом? ? продолжил Джино в том же духе.
        ? А этого мало? ? ответил я вопросом на вопрос.
        ? Что вы, мастер Эрик, ? поспешил заверить меня старик. ? Клятва долга - это серьезная причина, только вот, как вы собираетесь проходить южную границу? Из-за объявленного военного положения она сейчас на замке. Другими словами, пока орки хозяйничают на землях Фрадии, вы никуда не попадете. Если вы думали проскочить через Телонский лес, который на днях так внимательно изучали на моей карте, можете забыть об этом самоубийственном поступке.
        ? Почему же? ? спросил я, чувствуя, как наливаются краской мои щеки.
        ? Потому что это направление будут контролировать рейнджеры вашего короля. И при всем уважении к вашим способностям, если вы все-таки решитесь прорываться с боем, с рейнджерами вам не справиться. Да и сам прорыв будет настоящим безумием. Зачем по глупости записывать себя во враги короны?
        Чувствую, как жар со щек перекинулся уже на уши. Согласен ? глупый план.
        Видя мое состояние, Джино поспешил успокоить.
        ? Вы уж простите старику прямолинейность, но вы не можете не согласиться, что я прав. Сами посудите. Вместо того, чтобы спокойно, под моим прикрытием добраться до Айронвилля и, там наняв поверенного, решить вопрос с клятвой долга, как цивилизованный человек, вы вдруг решаете с боем прорываться в свой Орхус. Где логика?
        ? Поверенного? ? озадаченно переспросил я.
        ? Ну да, ? спокойно кивнул старик. ? В столице огромное количество стряпчих, которые за определенный процент от суммы долга легко решат вашу проблему. Думал, вы знаете?
        ? Признаться, никогда не имел дел с поверенными.

        - Это довольно распространенная практика, ? отмахнулся Джино. ? Как правило, такие вопросы решаются стряпчими без присутствия сторон. Если это, конечно, не какая-то сделка века.
        ? Чуть больше ста золотых, ? решил признаться я.
        Джино громко рассмеялся.
        ? И из-за таких мелочей вы хотели объявлять войну пограничникам вашего короля?!
        Сотня золотых… Мне почему-то вспомнился тот день, когда старик Рипей забрал меня из родного дома. Сотня золотых! Я думал, что моя кабала на всю жизнь, и что мне, уродцу и задохлику, вовек не расплатиться с Барданом. Кажется, все те события происходили не со мной…
        Тем временем Джино уверенным голосом еще что-то говорил о продвинутости Айронвилля и всех удобствах столичной жизни. Но я его не слушал. Я прекрасно понимал, почему он так рьяно меня уговаривает. Я ему нужен, а точнее ? моя магия. Чтобы доставить темную тварь в столицу без эксцессов. И самое важное ? он не хочет лишиться целителя, к которому так привык за эти дни, и которого в тайне от меня уже не один раз пытался переманить к себе, обещая золотые горы и покровительство.
        Хм… Перспектива избежать встречи с Барданом и его людьми уже сама по себе привлекательна. Мы с Ми переглянулись. Совсем недавно мы как раз это обсуждали. Судя по красноречивому взгляду и еле заметному кивку, друг все прекрасно помнит.
        Кроме того, в столице Фрадии у нас больше шансов хорошо распродать все трофеи и прикупить много полезного. Уверен, у старого хитреца Джино есть нужные знакомства. И, наконец, мне действительно необходимо попасть в ту таверну, где Рэн шестнадцать лет назад видел моего без вести пропавшего брата.
        ? Ну, что скажете, мастер Эрик? ? спросил Джино, весело прищурившись.
        Я еще раз взглянул на гремлина, затем на Маю. В их глазах было написано дружное: «соглашайся». В ответ я лишь коротко кивнул и обратился к Джино:
        ? Если все обстоит именно так, как вы говорите ? мы согласны.
        ГЛАВА 16
        Несмотря на предположения Джино о том, что наш путь до столицы Фрадии займет около четырех седмиц, нам удалось уложиться в три. Сопутствующих факторов было много: хорошо накатанная дорога, сухой из-за сильных морозов снег, частые смены лошадей и короткие ночевки. В итоге, путь от Торжка до Айронвилля занял чуть больше месяца.
        Мы пересекли два баронства и «задели» край одного графства. За все это время видели много солдат, боевых машин, всадников ? Стальной король не собирался оставлять восточные границы без защиты.
        Баронские ополчения, собранные из крестьян, охотников и разных оборванцев производили впечатление, откровенно говоря, удручающее. А вот Стальные легионы, королевские регулярные войска, где каждый воин имел минимум двадцатый уровень, произвели на нас с Ми неизгладимое впечатление.
        Глядя на ровные ряды закованных в броню пехотинцев и всадников, я уже не совсем был уверен в победе орков. Правда, меня смущал один момент. Я не увидел ни одного мага. Смею предположить, они прибудут на границу другим путем. Иначе, без магической поддержки, всем этим бравым воинам ничего не светит. Шаманы орков от них мокрого места не оставят.
        До Айронвилля мы добрались ближе к полудню. Ранее я как-то заикнулся о ценах в гостиницах, но Джино, состроив обиженную мину, в ультимативной форме сообщил, что не позволит своим боевым товарищам жить в каком-то клоповнике.
        Так мы получили приглашение остановиться в доме ланисты с формулировкой: «живите столько, сколько хотите ? места на всех хватит!»
        К слову, чем ближе мы подъезжали к столице, тем плотнее становилась опека Мидори. Откровенно говоря, я не до конца понимал причину такого внимания, но недовольства не выказывал ? пусть думает, что ничего не вижу.
        Сказать, что столица Фрадии меня впечатлила ? ничего не сказать! Город, раскинувшийся на гигантском холме, омываемый с западной стороны Белым морем, издалека напоминал исполинскую круглую пирамиду и поражал своим величием.
        Каждый круг этой «пирамиды» имел четкие границы в виде высоких стен. Джино охотно объяснил мне, что Айронвилль действительно разделен на круги-районы, где нижний, самый большой, был заселен бедняками, средний, чуть поменьше, ? ремесленниками и торговцами, а верхний, соответственно, ? знатью. На самом пике «пирамиды» располагался королевский дворец.
        Дом же Джино, равно, как и его гладиаторская школа, находились в среднем круге. На самой его окраине, почти на границе этих районов.
        Судя по огромному количеству лачуг, домишек и хижин, возведенных вокруг самого города, места желающим жить в Айронвилле явно не хватало. Старик, брезгливо кривясь, называл этот гигантский загородный район черным кругом. А людей, живущих тут, соответственно, ? чернью.
        Широкая дорога, пронзающая черный круг, вела к огромным восточным воротам. Ланиста сообщил, что таких ворот есть несколько. Морские, ведущие в столичный порт, северные и золотые. Последние располагались на южной стороне крепостной стены и через них могли пройти только дворяне.
        Чтобы попасть в город, пришлось выстоять длинную очередь из разнообразных повозок, саней и телег. Правда, благодаря коррумпированности стражников, время ожидания удалось заметно сократить. Кроме того, Джино Лерой оказался личностью довольно популярной среди стражников. Равно как и Клык. Огр и старый ланиста вполне дружелюбно обменивались сальными шутками с блюстителями закона, обещая последним проставиться за хорошую добычу.
        Самка полоза, неподвижно лежавшая на санях, которыми правил Ми, особого впечатления на стражников не произвела. Сказывалась искушенность местных жителей. Столица все-таки. Чего тут только не увидишь! Да и сам гремлин, вопреки моим страхам, интереса не вызвал.
        Скажу больше, на фоне многочисленности разнообразной нелюди, находившейся в очереди, да и, похоже, в самой столице, мой фамильяр, к моему облегчению, абсолютно не выделялся. За последний час я увидел синекожих огров, массивных троллей, зеленых и белых орков, серокожих гоблинов, низкорослых гномов и дварфов. Впервые увидел светловолосых эльфов, а также зеленоволосых дриад и миниатюрных нимф. Глаза просто разбегались. Судя по тому, как спокойно по отношению друг к другу вели себя люди и нелюди, Стальной король создал благоприятную обстановку для их совместного проживания.
        Дом Джино мне понравился. Двухэтажный. С широкими окнами и красной черепицей, а также небольшим садиком. Рядом с домом ланисты находилась его школа гладиаторов, которая за отсутствием оных в данный момент была закрыта. К слову, спящую самку дартанского полоза поместили в один из загонов, находившийся в самой школе. Внутрь здания нас не пустили, аргументируя тем, что туда могут войти либо сам ланиста и его надсмотрщики, либо гладиаторы.
        Дом Джино встретил нас теплом и умопомрачительными запахами выпечки, что слегка сбило меня с толку. Откровенно говоря, я ожидал увидеть холодное, оставленное на много месяцев пустое жилище. Уже спустя несколько минут, я понял, в чем причина ? Клык и Мидори были не единственными фамильярами Джино.
        Хозяина дома встречал старый ворчливый гоблин четырнадцатого уровня. Его морщинистое лицо было похоже на высохшую сливу.
        ? Наконец-то изволили заявиться! ? проскрипел он вместо приветствия. ? Они себе поехали, а нам значит выживай, как знаешь!
        К моему удивлению, Джино не рассердился, даже наоборот ? весело воскликнул:
        ? Если бы ты только знал, как мне не хватало всего этого, старый ты брюзга!
        ? И не говори! ? поддакнул Клык и легонько хлопнул гоблина по сухому плечу.
        ? Жувес! ? счастливо воскликнула Мидори и нежно обняла ворчуна.
        Тот, несмотря на свой явно неприветливый нрав, тоже был рад всех видеть. А потом взгляд его серых маленьких глаз остановился на нас.
        ? А это что еще за оборванцы!
        Джино, повернувшись ко мне, весело подмигнул.
        ? Мастер Эрик! Мастер Ми! Мая! Добро пожаловать! Хе-хе… Не обращайте внимания на этого брюзгу. Будьте как дома!
        ? Только не забывайте, что в гостях! ? тут же отозвался гоблин.
        Он хотел еще что-то добавить, но из-за массивных дверей, ведущих вглубь дома, послышались торопливые шаги. Затем двери распахнулись, и на пороге появилась низкорослая пухлая женщина лет пятидесяти. Большие добрые глаза. Розовые пухлые щеки. Широкая улыбка. Женщина являлась полной противоположностью гоблина ворчуна.
        ? Слава богам, вы живы! ? воскликнула она.
        ? Леония! ? радостно взвизгнула Мидори и повисла на шее у женщины. Та в ответ крепко прижала к себе миниатюрную дриаду и несколько раз громко чмокнула ее в лоб и щеки.
        Вместе с Леонией в широкую прихожую ворвался тот умопомрачительный запах выпечки.
        После знакомства, взаимных приветствий и радостных возгласов, так ожививших дом, нам показали наши комнаты. Маю поселили в женской части дома, а нам с Ми выделили большую комнату на двоих.
        Затем был вкусный праздничный обед, плавно перетекший в ужин, во время которого Джино, с дополнениями Клыка и Мидори, красочно поведал своим домочадцам об их злоключениях, о нашей своевременной и по сути спасительной встрече, о бое с разбойниками и пленении темной твари, и о путешествии в столицу.
        Леония, широко раскрыв глаза, слушала хозяина дома, стараясь не пропустить ни одного слова. В тех моментах, где упоминалось наше участие, она благодарно смотрела то на меня, то на Ми. К слову, когда было объявлено, что гремлин является магом-целителем, даже на лице нахохлившегося Жувеса на считаные мгновения проявилось выражение уважения.
        Когда Джино закончил, пришла очередь говорить Леонии. Та, иногда с язвительными дополнениями немногословного Жувеса, поведала нам о последних столичных сплетнях и новостях.
        К слову, новостью номер один была размолвка Его величества Эгберта Седьмого, прозванного Стальным, с орденом магов.
        После озвученной новости все присутствующие посмотрели на меня и на Ми. М-да… В этот момент я почувствовал себя ответственным за все прегрешения ордена магов.
        ? Не смотрите вы на них так! ? пришел нам на помощь Джино. ? Мастер Эрик и мастер Ми здесь не при чем! Разве простые маги в ответе за решения великих магистров ордена?
        О том, что мы не являемся членами ордена магов, я благополучно продолжал умалчивать.
        ? Но, если маги не помогут, как войска справятся с шаманами орды?! ? воскликнула Мидори.
        ? Ну, еще не все потеряно, ? принялся успокаивать всех Джино. ? Его величество обязательно что-то придумает! В конце концов, он сам и большинство дворян из его окружения тоже маги! Одни из самых сильнейших на нашем континенте!
        ? Да, ? язвительно проскрипел Жувес. ? Только вот ни его величество, ни его лизоблюды что-то не торопятся на передовую.
        Джино, бросив гневный взгляд на излишне болтливого фамильяра, обратился ко мне:
        ? Не обращайте на него внимание. Старик слегка помутился рассудком.
        ? Не беспокойтесь, ? ответил я. ? Можете говорить прямо. Все сказанное сегодня за этим столом останется тайной. Тем более ни я, ни мастер Ми не являемся подданными вашего короля.
        ? Кстати, Тария тоже не придет на помощь, ? буркнул старый гоблин.
        ? А это еще почему? ? удивился Джино.
        Да и мне было странно такое слышать, особенно в свете будущей помолвки нашего принца Альбера и дочери Стального короля, принцессы Анны.
        Хотя… Помнится, как легко мастер Чи со своим дружком Тингом обсуждали то, как орден влияет на правителей баронств. Что мешает великим магистрам ордена делать тоже самое с правителями уровня «король», а то и «император»?
        Мои мысли абсолютно ожидаемо озвучил гоблин.
        ? Все знают, что Стефан Второй уже давно под колпаком у магистра Шитанга. Эх, не зря правителя Тарии в народе Мягкотелым кличут.
        Кажется, этого вездесущего магистра мастер Чи тоже упоминал.
        ? А что же император? ? спросил я.
        Все сидящие за столом, кроме меня, Ми и Маи, усмехнулись.
        Видя непонимание на наших лицах, Джино объяснил:
        ? Императору эта ситуация только на руку.
        ? Не понимаю, как потеря одного или даже двух баронств, может быть на руку императору? ? недоуменно спросил я.
        ? Так ведь бароны эти, вассалы нашего короля, ? просто ответил Джино.
        ? Но ваш король, в свою очередь, вассал императора, ? возразил я.
        ? А еще претендент на императорскую корону, ? вставил гоблин. ? По дедовой линии в его жилах течет императорская кровь.
        ? А как же дети императора, его наследники? ? удивился я.
        Джино отмахнулся и сказал:
        ? По сравнению со Стальным королем, они слабаки.
        Все дружно закивали. Я видел, как они гордятся своим правителем.
        ? А еще новость о помолвке… - это Мидори. ? Союз с Тарией укрепил бы позиции его величества.
        ? Подозреваю, маги взъелись именно из-за этого, ? задумчиво сказал Джино. ? Поговаривают, что Великий Магистр прочил в женихи принцессе Анне своего младшего сынка.
        ? Мало того, что сам из мелких дворянчиков, так еще и не наследника рода подсовывает! ? возмутилась Леония. - Это прямое оскорбление!
        Все важно закивали, а я подумал, что сегодняшние посиделки очень похожи на те, что случались у нас дома. К отцу приходили друзья и они, разгоряченные элем или чем покрепче, бывало, спорили до хрипоты обо всем на свете. Начиная с политики, заканчивая ценами на уголь в зимний сезон.
        Отогнав грустные мысли, я прислушался к тому, о чем говорил сейчас Джино.
        ? Совершенно верно! ? возмущался он. ? Наша Анна происходит из знатнейшей семьи на этом континенте! В ее жилах течет кровь императоров и королей! А этот безродный колдунишка решил вдруг, что достоин породниться с великим Стальным королем!
        В знак согласия и поддержки все застучали кто чем о толстую дубовую столешницу. Не удивлюсь, если узнаю, что подобные разговоры сейчас ведутся почти в каждом доме Айронвилля.

        - Вот увидите! ? горланил разгоряченный вином Джино. ? Его величество еще всем покажет!
        ? Да! ? рыкнул Клык, опрокидывая в себя уже пятую кружку эля.
        ? Точно! ? вторили им женщины.
        Мая, как подданная Стального короля, довольно близко приняла все к сердцу. Она, как и все фрадийцы, сидящие за столом, эмоционально выкрикивала здравицы своему королю и его семейству и громко постукивала каблуками сапог. Да что говорить! Я даже завидовал тому, как эти люди и нелюди восхищаются своим правителем! Что-то не припомню такого искреннего обожания короля Тарии.
        После ужина, уже перед сном, ко мне подошел Джино.
        ? Мастер Эрик, о своих обещаниях я не забыл! Завтра же я познакомлю вас со своим приятелем. Он грамотный и толковый поверенный, хорошо разбирающийся в законах. Правда, хочу вас предупредить, за свои услуги он берет двадцать пять процентов.

        - Это дорого?
        ? Скажем так, ? Джино помял подбородок. ? Можно найти дешевле, но я вам настоятельно рекомендую именно Белвокрута.
        ? Хм, интересное имя.
        ? Да, ? улыбаясь кивнул Джино. ? Мой приятель ? гном. Поверьте, лучше него вам никого не найти. А что касается денег… Хе-хе! Уже завтра я начну искать покупателя на нашу «малышку»!
        Впервые за несколько месяцев я засыпал в нормальной постели. Мне было тепло и комфортно. Я почувствовал, как мои губы растянулись в довольной улыбке. Уже завтра, если Великой Системе будет угодно, я избавлюсь от ненавистной клятвы долга.
        ГЛАВА 17
        ? Тридцать процентов! ? объявил бородатый коротышка, держа руки за спиной и покачиваясь с носков на пятки и обратно. Его огненно-рыжая борода и широкое лицо, густо усеянное веснушками, резко контрастировало с камзолом угольно-черного цвета. В синих, близко посаженных глазах читалось нетерпение. Складывалось впечатление, что от меня просто хотят избавиться.
        Сегодня рано утром, во время завтрака Джино выдал мне небольшой конверт с сообщением для его приятеля гнома, Мади Белвокрута, частного поверенного, контора которого располагалась в торговом квартале среднего круга.
        Старый ланиста предупреждал меня, что гном, несмотря на записку, обязательно попытается выбить для себя лучшие условия. Моя задача заключалась в том, чтобы не сдаться и остаться на двадцати пяти процентах. Иначе меня просто не будут уважать.
        К слову, двадцать пять процентов от суммы сделки за услуги поверенного ? уже сама по себе была огромной суммой. Я осознал это в тот момент, когда попал в торговый квартал, состоявший всего лишь из одной длиннющей улицы. Он тянулся вдоль почти всего среднего круга Айронвилля.
        Боги! Чего тут только не было! Каких только лавок, контор и магазинчиков я тут не увидел! Первое время у меня даже появилось легкое головокружение от изобилия красок, шумов, лиц и товаров! Если бы не соседский паренек, нанятый Леонией для меня в качестве провожатого, я бы обязательно потерялся.
        Но постепенно я свыкся со всей этой какофонией цветов и звуков и смог нормально соображать. Наученный горьким опытом Торжка, сумок или котомок с собой не брал. Все деньги и предметы лежали у меня в эфемерном рюкзаке. Шел, так сказать, налегке.
        И это было правильным решением. Кир, так звали моего провожатого, потом мне сообщил, что пока мы шагали, в моих пустых карманах успели пошарить больше дюжины местных воришек. И это только те, которых Кир смог разглядеть с его довольно высокой «наблюдательностью». Придется это учесть, когда будем возвращаться обратно.
        ? Господин Белвокрут, ? начал я. ? Вы не видите во мне клиента. И я вас понимаю.
        Сказав это, я обвел руками мою одежду. Несмотря на то, что Леония еще с вечера привела мой гардероб в более или менее пристойный вид, на фоне столичных горожан я все-таки выглядел, мягко говоря, не ахти.
        ? Но поймите и вы меня, ? продолжал я. ? По пути к вашей конторе мне на глаза попалось несколько десятков объявлений с предложениями о посредничестве. И комиссионные там были в разы меньше.
        ? Как и качество услуг, ? безапелляционно возразил гном. ? И вы правы ? ваш вид, равно, как и ваш уровень, несмотря на уверения нашего общего знакомого, не внушают мне доверия.
        Мы находились в небольшом кабинете с низким потолком, в котором из мебели был лишь простой дубовый стол и два обычных кресла, в которые, к слову, мне даже не предложили присесть. Голые каменные стены, узкие окна, пол, обложенный серой каменной плиткой. Даже мне, мальчишке, с моим ростом и комплекцией было здесь тесно, не представляю, как в этой каморке чувствуют себя взрослые посетители.
        Многозначительно обведя глазами откровенно бедный интерьер комнатушки, я произнес:
        ? Ну, по внешнему виду редко что-то можно сказать.
        ? И все же вы здесь, ? абсолютно не рассердился гном.
        ? Как вы упомянули, по рекомендации нашего общего знакомого.
        ? Как долго длится ваше знакомство? ? неожиданно спросил рыжий гном. Я-то уже, откровенно говоря, думал, как побыстрее выбраться наружу и поискать более сговорчивого и не такого дорогого поверенного. Видимо, мой тон выдал мое настроение и это почему-то заинтересовало Мади Белвокрута.
        ? Месяц, ? честно ответил я и, видя, как погрустнел мой собеседник, добавил: ? Наше знакомство состоялось в небольшом поселке на границе с Пустошами.
        Гном тут же встрепенулся.
        ? Выходит, вы видели, как старик Джино пленил тварь?
        В глазах Мади загорелся огонь любопытства. До этого он явно был готов выставить меня за дверь.
        Правильно расценив мой многозначительный взгляд, гном произнес:
        ? Можете быть уверены ? все сказанное в этой комнате останется в тайне. На кону наша репутация. Клянусь! Так вы видели, как он пленил ее?
        Получив системное оповещение, я снова честно ответил:
        ? Нет.
        М-да, лицо этого гнома прямо открытая книга. Хотя, наверняка причина в том, что он даже не старается скрыть от меня своего разочарования.
        ? Я не мог видеть то, чего не было.
        Ну вот. Опять. Разочарование сменилось гримасой крайнего удивления и ошеломления.
        ? А…
        Я усмехнулся и произнес:
        ? Послушайте, у меня к вам есть предложение. Я расскажу, как все было и, если смогу вас удивить, вы возьметесь за мое дело и снизите комиссию вдвое.
        Гном расхохотался.
        ? Неплохая попытка, ? выдал он, отсмеявшись. ? Только в чем моя выгода?
        ? Ну, например, вы будете владеть уникальной информацией. Плюс, у вас будет постоянный клиент. Этого мало? ? улыбнулся в ответ я.
        ? О! Вы, несомненно, правы, только вот…
        ? Мне казалось, что мы уже согласились с тем, что внешний вид не имеет значения, ? перебил я его. ? Впрочем, мое предложение вы слышали. Вижу, вас оно не заинтересовало.
        Я хотел было уже развернуться и покинуть это странное место, но Мади меня остановил. Похоже, я его все-таки зацепил.
        ? Хорошо. Давайте сыграем. Если ваша информация окажется полезной, я согласен стать вашим поверенным на одно дело с комиссией в тридцать пять процентов.
        ? Уже что-то, ? усмехнулся я. ? Но я, пожалуй, откажусь. Там снаружи действительно очень много других контор. Мне вот, к примеру, понравилась вывеска некоего Аданора Дровгельдига. Кажется, это ваш соотечественник?
        Судя по прищурившимся глазам Мади, я попал в цель. Я уже было приготовился к торгу и, чем баг не шутит, к интересным системным поощрениям, но Мади меня удивил.
        ? Одно дело. Двадцать пять процентов, ? коротко бросил он.
        ? Двадцать, ? сделал отчаянную попытку я.
        ? Двадцать пять, ? гном был непреклонен. ? Да и то только по просьбе старого приятеля.
        Сказав это, гном бросил на стол конверт с запиской Джино.
        ? И да, ? напомнил он. ? Вы должны меня удивить.
        М-да… По сути, я получу то, за чем и пришел. Плюс мне придется поделиться информацией. Эх… Вот что значит сорок пятый уровень! Боюсь даже представить показатели «торговля» и «ведение переговоров» у этого гнома. У меня просто не было шансов. Но выбор все еще за мной. Я могу развернуться и уйти, но что-то мне подсказывает, меня уже никто не будет останавливать. Кроме того, вынужден признать: если мои интересы будет представлять такой переговорщик ? мне будет спокойней. Однозначно с гномом надо дружить.
        ? Согласен, ? коротко сказал я.
        ? Тогда я весь внимание, ? самодовольно улыбнулся Мади.
        Я решил не затягивать и сказал:
        ? На самом деле, тварь обездвижил я, а один из фамильяров Джино обеспечил ей крепкий сон на протяжении всего путешествия.
        Я наблюдал, как сходит улыбка с губ гнома.
        ? Мне рассказывали, что этот монстр почти тридцатого уровня! ? воскликнул он. ? Как вам это удалось?! Какая-то хитрая ловушка?!
        ? И не только, ? улыбнулся в ответ я и приподнял правую руку.
        Следующее мгновение я наблюдал, как мой собеседник завороженно следит за искорками, вьющимися вокруг моих пальцев.

***

        - Внимание! Произведена попытка воздействия на вас умением не магического характера!
        ? Попытка провалена!
        ? Попытка провалена!
        Я раздраженно сжал зубы. Вот оно стандартное приветствие почти в каждой лавке и магазинчике Айронвилля! Милые, приветливо улыбающиеся продавцы и продавщицы, на самом деле полным ходом штурмовали меня своей «харизмой», «обаянием» и еще другими подобными способностями. Только чудом, а вернее, благодаря легендарному амулету Гуннара Сокрушителя с его пятью десятками единиц «воли», мне удавалось избегать воздействия.
        Мой рассказ о поимке самки полоза впечатлил Мади. Скажу больше, узнав, что я маг, гном поспешил пригласить меня в совершенно другой кабинет. С высокими потолками, широкими окнами с видом на высший круг, удобными креслами и здоровенным камином на пол стены. Подозреваю его отношение ко мне изменилось еще и потому, что он понял, кому принадлежит доля от продажи северного змея.
        После того, как мы заключили договор, я подробно рассказал все, что касалось клятвы долга Бардану. Мади заверил меня, что проблем не должно возникнуть. Дело, по сути, рядовое. Сказал, что мой кредитор наверняка и знать не знает о моем существовании. Решение вопроса упрощал тот факт, что Бардан, имея свои финансовые интересы в Айронвилле, тоже пользовался услугами столичных поверенных. И так вышло, что Мади был прекрасно знаком с теми, кто вел дела человека, выкупившего мой долг. Одним словом, при благоприятном стечении обстоятельств, уже сегодня я мог обрести свободу.
        В итоге, мой поверенный предложил встретиться снова, ближе к полудню, к тому моменту он обещал уже что-то разузнать, а может и решить проблему.
        Сперва я хотел было отправиться в порт на поиски таверны Желтый краб, но Кир категорически отказался соваться в ту часть города. Сказал, что нанимался поводить меня только по безопасному торговому кварталу, а не по району, где можно запросто лишиться жизни.
        Придется просить Клыка и запасаться серебром. Огр без эля не пойдет.
        Тем временем я решил пройтись по торговым рядам, прицениться, а может и прикупить чего-нибудь. Только вот прогулка, обещавшая быть полезной и приятной, чуть было не вывела меня из себя. В последнем оружейном магазине я чудом сдержался, чтобы не шарахнуть молнией или тараном приторно улыбающегося продавца и непрерывно пытающегося продавить мою «волю» своей «харизмой».
        В общем, так и не найдя ничего стоящего или полезного, мы с моим провожатым вернулись в контору поверенного. Оказалось, что Мади меня уже ждал в своем кабинете. Не один. Это был чернобородый гном сорок второго уровня. Он мало чем отличался от своих сородичей. Такой же кряжистый и широкоплечий. Близко посаженные серые глаза. Крупный нос. Большие уши.
        Только вот одно отличие все-таки было ? от него нестерпимо разило тьмой.
        ? Господин Бергман! ? улыбнулся Мади. ? Позвольте вам представить моего кузена, Хальдафа Гредорена!
        Стараясь не кривиться от гнилостно-горького привкуса во рту, я переборол себя и пожал протянутую широкую ладонь гнома.
        Я понимал, что этот гном не обязательно должен быть темным. Хотя такой возможности я тоже не исключал. От Джино вон, несмотря на постоянную помощь Ми, всегда разит. Не так сильно, как от кузена Мади, но все-таки. Это пока первые темные эманации, которые я засек в столице, но, судя по тому, как легко разгуливает Хальдаф по улице, вероятней всего власти знают о нем. А раз так, то и мне нечего скандалить.
        Пока мы обменивались любезностями, а я старался понять, зачем понадобился этому чернобородому гному, мой поверенный сообщил, что у него для меня новости.
        Когда Хальдаф по просьбе кузена покинул кабинет, а я удобно умостился в мягкое удобное кресло, Мади заговорил:
        ? Мне удалось связаться с поверенным Бардана.
        Я завороженно кивнул. Чувствую, как по спине пробежали мураши.
        ? Из-за этой войны задача усложнилась. У них там полная неразбериха сейчас. Странно, хе-хе… Война у нас, а неразбериха почему-то у них.
        Заметив мое состояние, Мади, наконец, приступил к сути.
        ? Помнишь, ты говорил, что тебя бросили в той пещере на съедение твари?
        ? Да, ? кивнул я.
        ? Так вот эти уроды, подставившие тебя, пошли дальше.
        ? В смысле? ? удивился я. ? Куда уж дальше-то?
        Задумчиво помяв рыжую бороду, Мади сообщил:
        ? В ближайшее время на родину тебе пока нельзя ехать.
        Чувствую, как по спине пробежал холодок.

        - Это еще почему?
        ? Некий Скоркс, приближенный Бардана, подал на тебя в розыск, как на беглого кабального.
        ГЛАВА 18
        Я нервно поднялся с кресла и подошел к окну. Мади тактично молчал.
        Я смотрел на происходящее за стеклом, но ничего не видел. Перед глазами пелена. Дыхание сбилось, я потер горло. Казалось, что сейчас задохнусь. Сердце вот-вот выпрыгнет из груди.
        Не заметил, как в моей руке появился бокал.
        ? Эрик, выпей, ? откуда-то справа доносился далекий голос Мади. ? Выпей! Тебе сразу станет легче.
        Попытался выпить залпом, но ничего не получилось. Пришлось, стуча зубами, захлебываться короткими глотками. Сперва даже не понял, что мне дал гном, но потом дошло ? простая вода. Обжигающе холодная. Бодрящая. Приводящая в чувство.
        ? Так-то лучше, ? успокаивающе произнес Мади и легонько похлопал меня по спине.
        ? Что это было? ? дрожащим голосом спросил я, медленно садясь в кресло. ? Великая Система отреагировала на невыполнение клятвы?
        ? О, боги! ? взмахнул руками гном. ? Нет, конечно! Если бы это была Она ? ты бы сейчас корчился от ужасных болей! Поверь, я знаю, о чем говорю.
        ? Тогда что? ? спросил я, заметно успокоившись. Ко мне снова вернулись все мои чувства. Откровенно говоря, мне было стыдно за проявленную слабость.
        ? Обычный приступ паники, ? ответил Мади.
        Слова гнома смутили меня еще больше.
        ? И это абсолютно нормальная реакция на несправедливые обвинения, ? поспешил уверить меня он. ? Мало того, что тебя, четырнадцатилетнего мальчишку, засунули в кишащие опасными тварями подземелья, а потом бросили, как наживку, для кровожадного монстра, так у них еще хватило наглости объявить тебя в розыск! Если Великая Система до сих пор тебя не наказала, значит, ты все делал правильно! Я выигрывал суды и с менее значительными аргументами!
        ? Суд? ? я еще больше пришел в себя. ? Какой еще суд?!
        Только этого мне не хватало.
        ? Мади, мне не нужна огласка! Я пришел к тебе в надежде решить это дело по-тихому и забыть о нем, как о страшном сне. Разве нет другого пути?
        Мади нахмурился, а потом тяжело выдохнул.
        ? Конечно, есть, ? сокрушенно произнес он. ? Просто это дело беспроигрышное. Мы обязательно выиграем. Тебе не пришлось бы платить огромные суммы за снятие розыска, а я бы поднял репутацию своей гильдии.
        ? То есть розыск можно снять? ? ухватился я за последние слова гнома.
        ? Да, ? обреченно выдохнул Мади и, похоже, поняв, что идти в суд я не намерен, начал все подробно объяснять: ? Розыск с пометкой «неуплата долга», в отличие от «убийство» или «кража» можно отменить, оплатив сам долг, плюс штраф. Причем в твоем случае штраф будет двойным, так как ты находишься на территории другого государства.
        ? Я согласен!
        ? Не спеши радоваться, ? охладил мой пыл гном. ? Я еще не озвучил сумму.
        ? Сколько?
        ? В общей сложности пять сотен золотых. Плюс моя комиссия. Я понимаю, что это огромная сумма, и Джино только начал искать покупателя на ваш «товар»…
        ? Я согласен! ? быстро ответил я, чем здорово удивил моего поверенного. ? На данный момент у меня есть только часть озвученной суммы. Нужно кое-что продать, и тогда я буду готов. Ты не мог бы посоветовать, к кому из торговцев можно обратиться? Но при этом желательно, чтобы он не упражнялся на мне своей «харизмой».
        Последние слова рассмешили Мади.
        ? Ха-ха! Я так понимаю, ты уже прошелся по торговым рядам?
        ? Мне стоило труда сдерживаться, ? по моим пальцам снова пробежались искорки.
        ? Правильно сделал, что сдержался, ? неожиданно серьезно сказал Мади. ? Атакующая магия в стенах города под запретом.
        Я хотел было спросить, а как насчет темной магии. Но вовремя прикусил язык. Неизвестно, какой будет реакция гнома. Сейчас он явно на моей стороне, но что произойдет, когда я сообщу ему о его кузене, буквально насквозь пропитавшимся Тьмой. Я его, кстати, чувствую даже сквозь закрытые двери. Конфликт с гномами мне не нужен. Это их дела.
        ? Ну, так что? ? спросил я. ? Посоветуешь кого-нибудь?
        Гном усмехнулся и произнес:
        ? Как говорится: «На ловца и зверь бежит». Мой кузен, которого я тебе представил, занимается торговлей. Он пришел ко мне час назад, чтобы поговорить с тобой.
        Видя удивление на моем лице, гном объяснил:
        ? Он каким-то образом узнал о твоей доле в продаже той твари, которую вы приволокли в Айронвилль. Хочу напомнить, что мы с тобой связаны клятвой молчания. Значит, видимо, либо сам Джино, либо кто-то из его домочадцев проговорился. Хе-хе! Не удивляйся! Хороший торговец знает, как выудить полезную информацию, чтобы потом использовать ее с выгодой. А Хальдаф знает толк в своем деле. Хе-хе, наверняка прискакал предложить тебе что-то на продажу. Удачное стечение обстоятельств.

***
        ? Мой кузен сказал, что вы желаете продать какие-то трофеи? ? плюхаясь в кресло напротив меня, спросил Хальдаф. ? Хочу сразу предупредить ? дешевой ювелиркой или старым оружием не занимаюсь. Этот хлам сможете сбыть любому скупщику. Могу посоветовать двоих или троих заслуживающих доверия. Скажете, что от меня и вам дадут хорошую цену.
        ? Как насчет эссенций опыта? ? спросил я, стараясь не морщиться. Горечь во рту мешала сосредоточиться.
        ? Двадцать пять медяков за штуку, ? быстро ответил торговец. ? Скажу сразу - это хорошая цена, и она постоянно падает.
        ? Почему?
        ? Война, ? пожал плечами гном. ? Рост предложения.
        ? А скрижали? ? спросил я. Хотя решил пока ничего не продавать. Ценные скрижали карман не тянут.
        ? Цены на скрижали довольно высокие, ? оживился Хальдаф. ? Дефицитный товар. Вы хотели бы продать?
        ? Нет, ? покачал головой я. ? А вот эссенции, пожалуй, да. Сто пятьдесят тысяч штук.
        Решил продать чуть меньше половины. Обжоре и Ми скоро уровни повышать.
        ? Сколько?! ? маленькие глаза гнома стали в два раза больше.
        ? Как вы уже знаете, мы прибыли с приграничных земель, ? нагнал тумана я и снова чуть было не поморщился. Неужели кузен Мади продался Тьме?
        ? Да, конечно, ? кивнул гном. - Это все объясняет.
        Судя по физиономии, он мне не поверил.
        ? Ну, так как? Сделка? ? спросил я. Мне хотелось поскорее получить деньги и попрощаться с этим гномом. Горечь во рту изводила до тошноты.
        ? Сделка, ? кивнул торговец.
        Спустя несколько минут мой кошель потяжелел на триста семьдесят пять золотых монет. Можно было отдавать деньги Мади, чтобы тот, наконец, избавил меня от ненавистного ярма.
        Получив расчет, я хотел было попрощаться с Хальдафом, когти, клыки, рог и жвала решил продать другому торговцу, менее неприятному, но меня остановили.
        ? Вы не могли бы уделить мне еще несколько минут? ? спросил торговец, при этом странно меня разглядывая.
        Мне стоило труда сдержать тяжелый вздох, но я ответил:
        ? Да, конечно.
        Гном слегка заерзал на кресле. Благодаря предупреждению Мади, было понятно, что его кузен пришел ко мне с конкретными предложениями, но в данный момент я видел, что его мучает что-то еще.
        ? Позвольте задать вопрос? ? наконец-то решился Хальдаф. ? Скажу прямо, он покажется вам необычным.
        Я пожал плечами.
        ? Давайте попробуем. Задавайте ваш вопрос.
        Гном кашлянул.
        ? С момента нашего знакомства у меня возникло впечатление, что вы тяготитесь моим обществом. Если это так, вы позволите узнать причину вашей неприязни?
        Заметив выражение моего лица, Хальдаф произнес:
        ? Говорите прямо.
        Не знаю почему, но мне действительно захотелось сказать правду. Думаю, потому что несмотря на темные эманации, исходившие от него, лицо этого гнома казалось мне честным и открытым.
        ? Надеюсь наш разговор останется в тайне?
        ? Клянусь.
        ? От вас в буквальном смысле слова разит тьмой.
        Гном неожиданно вздрогнул и побелел. Он испуганно вцепился в подлокотники кресла, как утопающий хватается за последнюю соломинку.
        ? Исходя из того, что я вижу, смею предположить ? власти не догадываются о вашем секрете, ? спокойно сказал я.
        ? Вы…
        ? Да, ? кивнул я и с угрозой в голосе добавил: ? У меня есть способность чувствовать Тьму. Скажу прямо, встреть я вас в Пустошах или Каменном лесу ? атаковал бы не задумываясь.
        Гном снова испуганно вздрогнул, то ли, потому что услышал об опасных землях, то ли, потому что увидел, как мою ладонь окутали бледно-желтые искорки.
        ? Господин… кхм… Мастер Эрик! ? взмолился Хальдаф. ? Не губите! Я честный торговец! И я никоим образом не связан с Тьмой! Видимо шкатулка снова разрядилась и один из артефактов начал источать энергию!
        Видя непонимание и замешательство на моем лице, он поспешно полез в свой ранец.

        - Вот, ? сказал он дрожащим голосом и поставил на стол массивную серебряную шкатулку, поверхность которой была испещрена какими-то неизвестными письменами. Судя по тому, что я не получил ни одного системного оповещения, для изучения этого языка мне не хватало «разума».
        Активировав «чутье», я понял, о чем говорил гном. У шкатулки имелся собственный магический источник, который в данный момент был почти пуст. Кроме того, внутри нее лежало несколько магических артефактов. Хм… А вот и причина скандала ? темный сгусток на самом дне.
        Тем временем Хальдаф открыл шкатулку и достал темную сферу размером с перепелиное яйцо.
        ? Этот артефакт, забери его Бездна, я приобрел у одного искателя много лет назад. С тех пор постоянно таскаю его с собой в надежде продать кому-нибудь. Но, увы, из-за жестких требований он никому не подходит.
        Пока гном говорил, я прочитал описание предмета и улыбнулся. Передо мной лежал Малый Орб Тьмы.
        ? Мало того, что он никому не нужен, так еще и жрет ману шкатулки, как не в себя! ? бурчал заметно успокоившийся торговец.
        ? А откуда он у искателя? ? спросил я. Это был хороший момент разжиться полезной информацией.
        ? А бездна их знает, этих искателей! Наверняка раскопал где-то на Темном континенте. В какой-нибудь древней гробнице или среди руин. Эх, теперь снова тащить шкатулку к магу…
        Хех… Судя по тому, что из шкатулки как бы невзначай начали появляться разные артефакты, торговец пришел в себя. Заметил мой интерес и решил засветить остальной товар. Хитрый.
        Я сперва даже подумал, что вся эта канитель с темной магией была инсценировкой, но потом отмахнулся от этой мысли. Источник шкатулки действительно был почти пуст. Хальдаф не посмел бы сознательно разгуливать по городу, а затем появиться в конторе у кузена с артефактом, источающим темную энергию.
        Я, прищурившись, посмотрел на торговца и сказал:
        ? Знаете, уважаемый Хальдаф, а ведь я не все трофеи вам показал.
        Сказав это, я положил на стол легендарные жвала сколопендры. Затем под ошарашенным взглядом гнома к жвалам присоединились и остальные трофеи, «снятые» Ми с монстров.
        ? В описании к каждому из них, ? я обвел рукой рога и когти, лежащие на столе. ? Говорится, что правильней будет обратиться к мастерам, использующим эти ингредиенты, но у меня нет времени и желания бегать по городу в поисках этих мастеров…
        ? Конечно-конечно, ? торопливо перебил меня торговец, приставив к правому глазу странного вида монокль и жадно вчитываясь в описания каждого трофея. ? Мне нужно сделать некоторые расчеты.
        Следующий час торговец ничего не слышал и не видел. Для него существовал только стол с трофеями. Периодически доставая из своего ранца какие-то инструменты и блокноты, он внимательно изучал каждый предмет и делал заметки на небольшом листе бумаги.
        Сперва я старался очень внимательно следить за действиями гнома, но потом мне это надоело. Устроившись поудобней в мягком кресле, я неожиданно для самого себя задремал.
        Меня разбудил довольный возглас Хальдафа.
        ? Я готов назвать мою цену, мастер Эрик!
        Вздрогнув от неожиданности, я открыл глаза. Встрепенувшись, потянулся и растер лицо.
        ? Я вас внимательно слушаю.
        ? За клыки Огнелапа даю тысячу четыреста золотых, за рог и когти голема ? пять девятьсот, а за жвала и шипы сколопендры ? девять. Итого шестнадцать тысяч триста золотых монет.
        Я сперва подумал, что ослышался. Даже попросил повторить итоговую сумму. И пока я ошеломленно хлопал глазами, гном пустился в объяснения.
        ? Увы, но больше дать не могу. Ингредиенты специфические. Айронвилльским мастерам они вряд ли подойдут. Придется попутешествовать. Рог и когти ледяного голема повезу на север, дартанцам. А трофеи с огнелапа и сколопендры ? на юг, в Атрию.
        ? Да, конечно, ? пересохшим горлом произнес я. Почти шестнадцать с половиной тысяч золотых! Представляю физиономию Ми, когда я сообщу о результатах торговли!
        Я видел, что гном заметил мой ошарашенный вид, но мне было плевать. Кроме того, мне вдруг подумалось, что несмотря на отговорки и жалобы о нелегкой торговой судьбе, он мог дать значительно больше. Увы, но не мне с моим уровнем тягаться с такими торговцами.
        ? Прежде, чем произвести выплату, могу ли я предложить вам что-нибудь из своих товаров?
        Хех… А я уж было подумал, что никогда не спросит.
        ? Сфера временного роста? ? с надеждой в голосе спросил я.
        ? Увы, ? покачал головой гном. ? Впервые слышу о таком артефакте.
        Я, не особо надеясь на успех, все-таки разочарованно вздохнул.
        Вопрос о радужной скрижали только развеселил гнома.
        ? Тогда покажите мне все, что у вас есть на мой уровень, ? с грустью в голосе сказал я.
        Спустя минуту на столе появились четыре предмета. Три больших кристалла маны и какой-то невзрачный тряпичный пояс.
        ? Не густо, ? вздохнул я и потянулся к кристаллам.

        - Большой кристалл маны:

        - Мана: 0 / 1600

        - Большой кристалл маны:

        - Мана: 0 / 1600

        - Большой кристалл маны:

        - Мана: 0 / 1400
        Мое настроение заметно поднялось. С учетом бонуса эфемерного пояса сумеречного мага выходила прибавка в пять с половиной тысяч единиц маны! Боюсь даже представить сколько он попросит за это богатство.
        Будто прочитав мои мысли гном объявил:
        ? Две тысячи золотых за каждый. Скажу сразу, дешевле нигде не найдете.
        ? Объем одного из кристаллов на двести единиц меньше, чем у других, ? сделал я жалкую попытку поторговаться.
        И гном неожиданно ответил:
        ? Сброшу сотню. Больше действительно не могу. За три кристалла ? пять девятьсот.
        ? Беру, ? кивнул я.
        Затем настала очередь невзрачного на вид пояса.
        ? Эфемерная перевязь Сумеречного мага.
        ? Тип: Магические предметы.
        ? Вид: Эпический.
        ? Эффект:

+ 20 эфемерных ячеек.
        ? Сохраняет действие магических эффектов / показателей характеристик предметов, помещенных в ячейки (кроме оружия).
        ? Примечание:
        ? После надевания становится частью носителя, вплоть до его смерти
        ? Правильно ли я понимаю, что, сняв одно из моих колец и поместив его в эту перевязь, характеристики не «просядут»? ? пересохшим горлом спросил я.
        ? Все верно, ? кивнул Хальдаф.
        ? И сколько вы хотите за эту перевязь? ? с замиранием сердца спросил я.
        ? Прежде чем назвать цену, я хотел бы уточнить один момент, ? неожиданно произнес гном. ? Позвольте вам задать вопрос?
        ? Любопытно. Я вас слушаю.
        ? Дело в том, что когда я показал вам тот артефакт…
        ? Ту темную сферу, от которой у меня будет болеть голова всю неделю?
        ? Да, ? извиняясь, кивнул гном. ? Так вот, показывая тот артефакт, я заметил, что он вам знаком… Не поймите меня неправильно… Просто…
        ? Я впервые вижу такую сферу.
        Мой ответ разочаровал гнома. Но ненадолго. Я продолжил говорить:
        ? Но я знаю, что это такое, и знаю, что с ней делать. Скажу больше, я единственный в этом мире, кто может пользоваться этим артефактом.
        Я намеренно набивал себе цену. Разгласки не боялся ? клятва о неразглашении дана. Не зря же он перед тем, как назвать цену за перевязь, спросил о сфере. Может сделает скидку?
        Лицо гнома снова побелело. Рот широко раскрылся. Глаза смотрели, не мигая.
        ? Вы хотите сказать, что являетесь представителем мертвого ордена охотников на чудовищ? ? ошарашенно произнес Хальдаф.
        ? Если верить Великой Системе ? единственным представителем, ? уточнил я и заинтересованно посмотрел на торговца. ? Откуда вам известно об этом ордене?
        ? Каждый подданный подгорного владыки знает об охотниках, хранящих наш мир от иномирных тварей! ? воскликнул Хальдаф. ? Мои предки сражались бок о бок с вашими братьями по оружию!
        М-да… А вот это уже интересно. Помнится, лисолюд рассказывал, как на самом деле поступили гномы-союзнички с охотниками.
        Орден с годами стал набирать силу. Это, естественно, не понравилось знати. Охотников стали всячески очернять перед народом. Выдумывать небылицы. Дошло до того, что их перестали пускать в города, а после нескольких покушений Гуннар решил уйти с поверхности… За помощь подземному народу в истреблении какого-то Ужаса Недр подгорный король одарил их пещерой и выделил мастеров на постройку города, в последствии названного Камнеградом. Уже потом охотники поняли - что им подсунули коротышки. Пещера оказалась с сюрпризом в виде портала.
        ? Мне приятно осознавать, что ваш народ помнит древних союзников, ? начал импровизировать я. И, похоже, моя импровизация пришлась по душе раскрасневшемуся гному. ? Но давайте вернемся к нашим делам…
        ? Да, конечно, ? поспешно согласился торговец и спросил: ? Вы сказали, что можете пользоваться Орбом Тьмы. Как именно?
        ? Я ? Истребитель Тьмы.
        Хальдаф уже заметно подрагивал. Видимо, слишком много впечатлений на сегодня.

        - Значит, вы можете создать Искру Иномирья, как это указано в описании?
        ? Верно.
        ? А что собой представляет эта искра? ? дрожащим голосом спросил он.
        ? Некая магическая субстанция, извлекаемая из орба тьмы, с помощью которой я могу зачаровывать предметы. С помощью этого умения можно наделить объект случайной характеристикой либо заметно увеличить уже существующую. В очень редких случаях объект получает особый магический эффект.

***
        Всю дорогу от конторы Мади Белвокрута до дома Джино я шагал, счастливо улыбаясь. Некоторые прохожие даже удивленно засматривались на мою счастливую физиономию. Ну и пусть! Моей радости не было предела! Отныне я свободный человек! Долг перед Барданом погашен! Начинался совершенно новый этап в моей жизни! Я спешил скорее поделиться радостью с друзьями! У меня было достаточно денег, чтобы повести всех в дорогой ресторан и отпраздновать такое событие!
        Разговор с Хальдафом начистоту возымел несколько положительных эффектов. Мне была предоставлена значительная скидка на покупку кристаллов маны и перевязи. За все гном попросил двадцать пять тысяч золотых монет. Также он предложил отсрочить платеж, но я его снова удивил. Показал фиал с сущностью черного панцирника, который с лихвой компенсировал недостающую сумму. Я даже в плюсе остался. В кошельке лежало полторы тысячи золотых монет. А ведь у меня еще оставалось одиннадцать фиалов и несколько ценнейших скрижалей. Все это я решил пока не продавать. Успеется.
        Затем я предложил Хальдафу, создать из орба тьмы Искру Иномирья. И когда, благодаря моему уровню, этих искр получилось не одна, а две, гнома чуть было не хватил удар.
        Перед тем, как попрощаться, Хальдаф долго тряс мою руку и приглашал меня завтра отобедать у него дома. К тому времени он хотел подобрать подходящие объекты, которые можно будет зачаровать. Я с радостью принял приглашение уважаемого торговца. Надо было налаживать полезные знакомства в моей новой свободной жизни.
        Обновки примерил, не выходя из конторы Мади. Кристаллы поместил в эфемерный пояс, а в перевязь ? пуговицу, кольцо, браслет Эйвы и амулет Гуннара. Теперь я был спокоен, что меня не ограбят. При этом действие артефактов не будет нарушено.
        Кир проводил меня до двери и, получив двойную плату в честь моего отличного настроения, побежал по своим делам.
        Перед тем, как переступить порог, я тщательно очистил ботинки от снега. Дом Джино, как и вчера, встретил меня умопомрачительными запахами, тянущимися из кухни.
        Перед тем, как подняться в свою комнату, я решил заскочить на кухню и поздороваться с Леонией.
        Дверь поддалась легко, и я хотел было переступить через порог, но замер, как вкопанный.
        За кухонным столом, понурив голову сидел Джино. В шаге от него стоял какой-то мужчина. Он, брезгливо морщась, за что-то зло распекал старика.
        При моем появлении мужчина замолчал, но я успел расслышать его последние слова, обращенные к старику ланисте. Джино получал выговор за то, что не сообщил кому-то о своем прибытии еще вчера вечером.
        ? Эрик Бергман?! ? командным голосом спросил у меня мужчина. Его тон и сорок третий уровень невольно внушали трепет.
        ? Да, ? растерянно ответил я и неожиданно ощутил чье-то присутствие у меня за спиной.
        ? Ты арестован!
        Я почувствовал, как мои плечи с двух сторон сдавило словно тисками.
        ГЛАВА 19
        Крупная пузатая капля оторвалась от серого каменного потолка и разлетелась на полу на десятки маленьких брызг. В тусклом свете, пробивавшемся сквозь щели двери, лужа на полу походила на грязное разбитое стекло.
        От тюфяка, набитого прелой колючей соломой, нестерпимо несло гнилью. Лежак при каждом движении жалобно скрипел, источая запахи заплесневелой древесины и сырости. Но я был рад и такой кровати. Иначе мне пришлось бы спать на студеном каменном полу.
        Вчера я подумал, что, когда выйду, одежду придется выбросить ? она насквозь пропиталась этими запахами. Подумал и нервно расхохотался. Сегодня десятые сутки моего заточения, но я до сих пор не знаю, по какой причине арестован.
        Сперва, когда меня выводили из дома Джино, я подумал, что это из-за объявленного Скорксом розыска. Я пытался объяснить, что несколько часов назад оплатил долг и все полагающиеся штрафы, и что у меня даже имеется все соответствующие документы. Но меня никто не слушал.
        Люди, арестовавшие меня, полностью игнорировали мои объяснения. Они даже не смотрели на меня. Вели себя так, будто я пустое место.
        О сопротивлении даже не думал. Их было пятеро. Все ? за сороковой уровень. Судя по характерному цвету глаз, трое из них маги.
        Кроме Джино, оставшегося сидеть за столом, ни в доме, ни снаружи я никого не увидел. Скажу больше, когда меня сажали в черную карету, складывалось впечатление, что улица, где был расположен дом ланисты, будто вымерла.
        Перед уходом я запомнил короткий взгляд Джино. Он многое сказал мне. Я понял, что о Ми, арестовавшие меня, не знали. Тому было подтверждение ? в карете был только я и трое магов. Гремлина, похоже, никто не собирался арестовывать. Слава богам!
        А еще я увидел в глазах старика вину и сожаление. Будто это он стал причиной моего ареста.
        Окон в карете не было, равно как и света. По моим ощущениям ехали минут тридцать-сорок.
        В конце концов карета остановилась. Когда открылась дверь, я понял, мы под землей. Затем была череда узких коридоров, которые я пересек с мешком на голове. Периодически до моего слуха доносились жалобные крики, визги боли и мольбы о пощаде. Я уже понял, куда попал. Похоже, я оказался в застенках тайной канцелярии.
        За очередным поворотом меня грубо остановили и сняли мешок. Лязгнул засов. Заскрипели ржавые петли. Короткий толчок в спину, и я оказался в небольшой камере с узким лежаком и грязной дырой в углу стены.
        Меня предупредили, что о побеге лучше забыть. Тем более на стенах, потолке, на полу и на двери висел магический щит. После активации «чутья» я понял, что подземная тюрьма чем-то напоминает мне Форт «Смелый». Пробиться сквозь такой щит с моими скромными способностями просто невозможно.
        Все это время я старался вести себя дисциплинированно, надеялся на ошибку. Но к исходу десятых суток понял, я снова вляпался в какое-то дерьмо.
        От бессилия и обиды хотелось выть. Только-только освободился ? и на тебе…
        Чем больше анализировал сложившуюся ситуацию, тем отчетливей понимал, это Джино сдал меня тайной канцелярии. Но зачем?! Жадность? Не захотел делиться деньгами от продажи твари? Или тут что-то другое? Что значила последняя фраза того мага? Джино не побежал сразу же докладывать о чем-то… Но о чем?
        Главное, что Ми в безопасности. Хотя в этом я тоже не был уверен. По крайней мере, мне хотелось думать, что друг избежал ареста.
        Когда мрачные мысли, разрывавшие мой мозг все эти дни, подобно барабану старой шарманки заходили на повторный виток, дверь в мое узилище наконец открылась. На пороге появился знакомый маг-конвоир.
        ? Встать! ? зло рявкнул он. ? На выход!
        Я повиновался.
        Снова мешок на голову. Снова направляющие тычки в спину. Если первые дни я внутренне старался быть законопослушным, то сейчас, с каждым тычком меня распирал гнев и ярость. Но я держался, хотя и с трудом.
        Наконец, мы остановились. Раздался звук открываемой двери.
        ? Арестованный Бергман доставлен! ? услышал я подобострастный голос моего конвоира.
        ? Заводи, ? послышался повелительный женский голос.
        Снова тычок. Я сделал три шага и остановился. С головы сдернули мешок и в глаза ударил резкий свет. Я зажмурился. Затем протер глаза и быстро осмотрелся.
        ? Не верти башкой! ? снова тычок конвоира.
        ? Еще раз дотронешься ? пожалеешь! ? не сдержавшись, сквозь зубы прошипел я.
        Наши взгляды встретились. Темно-синие глаза мага-конвоира превратились в узкие щелки. Нижняя челюсть угрожающе выдвинулась вперед. Заиграли желваки.
        В это мгновение мне было плевать на его ярость и тридцать восьмой уровень. Я был готов призвать все сущности разом и высвободить «Дрожь Земли», а там будь, что будет.
        Эти люди без объяснений заперли меня на долгих десять суток в сырой темной камере, без воды и питья, в надежде сломить мой дух. Но они добились прямо противоположного результата. Я свободный человек! И я готов продать свою жизнь подороже!
        ? Остынь Глэр, ? спокойно произнесла женщина, сидевшая за столом и что-то писавшая на листе бумаги.
        Сорок девятый уровень. Глаза горят магической синевой. На вид ? лет тридцать-тридцать пять. Хотя для мага такого уровня возраст поправить не сложно. Не удивлюсь, если узнаю, что ей уже перевалило за сотню.
        Спокойный тон женщины мгновенно охладил пыл моего конвоира. Вон как вздрогнул. Да он ее боится!
        ? Кстати, я кажется дала четкий приказ ? не кормить и не поить арестованного, ? продолжила она, перебирая какие-то листки.
        ? Мастер Бетринна, ваш приказ был выполнен! ? отрапортовал Глэр, вытянувшись по стойке смирно.
        ? Тогда почему он выглядит так, будто все это время провел на атрийском курорте? Еще и зубы показывает?
        ? Не могу знать! ? выкрикнул конвоир и вытянулся еще больше.
        Женщина подняла голову, и наши взгляды встретились.
        ? Кто тебя кормил?

        - Внимание! Вы подверглись воздействию ментальной магии!
        ? Атака отражена!
        Я вздрогнул.
        ? А вот это уже любопытно, ? Бетринна, отложив перо и оторвавшись от бумаг, скрестила тонкие красивые руки на груди.
        Я был удивлен не меньше! Маг сорок девятого уровня, явно обладающая ментальной магией, не смогла пробиться сквозь мою «волю»! Это что же за амулет мне попался?!
        ? Выйди, ? приказала она конвоиру. Когда дверь закрылась, женщина извлекла из кармана небольшую лупу и направила на меня. Видимо, этот артефакт работал так же, как и зеркальце мастера Ми и монокль Хальдафа. Не зря же гном, рассматривая мои трофеи, периодически, как бы невзначай, поглядывал сквозь него и на меня.
        Спустя секунду ее брови взметнулись вверх, а нижняя челюсть, наоборот, поползла вниз. К слову, примерно также отреагировал и гном. Похоже, лупа магессы, равно как и монокль торговца, функционировала не так, как должна была.
        Женщине нужно отдать должное ? с удивлением справилась быстро. Она уже было открыла рот, видимо, чтобы задать какой-то вопрос, но ей помешала резко открывшаяся дверь.
        Гневный взгляд магессы остановился на человеке, возникшем на пороге. Я не смог сдержать злорадной усмешки. Если это мой конвоир, то ему сейчас не поздоровится.
        Но по-хозяйски вошедший в кабинет мужчина не был моим конвоиром. Судя по тому, как вскочила со своего стула и вытянулась во фрунт магесса, к нам пожаловала важная птица.
        Красивый. Высокий. Подтянутый. Одет с иголочки. Судя по характерному цвету глаз ? маг. Явно из дворян. Пятьдесят третий уровень.
        ? Итак, Бет, что ты накопала? ? небрежно произнес мужчина, сложив руки за спиной и не дав той даже начать, спросил, кивая на меня: - Это он?
        ? Да, ваша светлость! ? быстро и четко ответила магесса.
        ? Столько шума из-за мелкого оборванца нулевого уровня? ? удивился мужчина. Судя по обращению к нему, он был графом. Он брезгливо осмотрел меня с ног до головы и повернулся к застывшей по стойке смирно магессе.
        ? Докладывай! ? приказал он.
        ? Прикажете вывести арестованного?
        ? Зачем? ? усмехнулся граф. ? Пусть слушает. Ему все равно недолго осталось. Со шпионами у нас разговор короткий.
        Я почувствовал, как из-под моих ног уходит земля. Но вовремя взял себя в руки и сжал зубы и кулаки. Ну уж нет! У меня найдется, чем вас удивить!
        ? Слушаюсь, ваша светлость! Докладываю! В донесении капитана «Серых куниц» двухмесячной давности сказано, что на границе с Пустошами в районе Сухой Балки была задержана группа беглых рабов. Их вел странный мальчишка-маг нулевого уровня. Согласно показаниям его спутников, а именно Тома Стейнора, сына купца серебряной гильдии, Рона Стейнора…
        ? Не тот ли это Стейнор, чью дочь взял в жены барон Ласло?
        ? Вы правы, ваша светлость, ? ответила Бетринна. ? Барон проиграл в карты крупную сумму. Женитьба на богатой купеческой дочери, единственной наследнице Стейнора, спасла его от долговой тюрьмы.
        Его светлость усмехнулся.
        ? Змей снова вышел сухим из воды. Значит, у него появился конкурент в борьбе за наследство? Сынишка купца бежал из орочьего плена.
        ? У барона Ласло нет конкурентов.
        ? Как?! ? восхищенно воскликнул граф. ? Змей и тут подсуетился?
        ? Нет, ваша светлость, ? покачала головой магесса. ? Отряд «куниц» был атакован орочьими всадниками. Сын купца погиб в схватке.
        ? Богиня Судьба не ошибается, ? задумчиво произнес граф и, очнувшись, приказал: ? Продолжайте!
        ? Согласно показаниям, ранее упомянутого Тома Стейнора, на мальчишку-мага объявил охоту сам Сархаат, он же и организовал ловушку, в которую чуть было не попался отряд «куниц». Чудом им удалось сбежать.
        Граф будто впервые увидев, снова взглянул на меня.
        ? Оставшиеся в живых рейнджеры в один голос утверждают, что мальчишка-маг спас их. Он спрыгнул с лошади и вступил в бой с великим шаманом и его воинами. И вот тут самое странное ? Сархаат бежал с поля боя.
        Брови графа взметнулись вверх.

        - Продолжайте, ? приказал он, быстро справившись с удивлением.
        ? Следующее упоминание о мальчишке-маге появляется в нескольких донесениях наших дознавателей из разных баронств. Согласно протоколам допросов беженцев из Торжка, наш подозреваемый обладает способностью призывать опасного хищника.
        Я сжал кулаки еще сильней. Похоже, Ежа все-таки раскололи. Иначе кто еще мог знать о таких вещах?
        ? Все это время из Торжка до самого Айронвилля он путешествовал в компании Джино Лероя и его фамильяров. Помог отбиться от разбойников и пленить самку дартанского полоза.
        Граф снова усмехнулся и вдруг холодно посмотрел на Бетринну.
        ? Почему подозреваемый не был арестован сразу по прибытии? Он еще почти сутки беспрепятственно разгуливал по столице!
        ? Агент, преследуя свои меркантильные интересы, сообщил о прибытии только в середине следующего дня, ? замерев словно статуя, отрапортовала магесса.
        Значит, все-таки Джино… Все кусочки мозаики сложились в одну картинку. Постоянные уговоры ехать именно в столицу. Слежка Мидори. Старик помимо содержания гладиаторской школы работает на тайную канцелярию.
        ? Не забудь напомнить этому болвану, что он играет с огнем, ? поджав нижнюю губу, произнес граф.
        ? Уже напомнили, ваша светлость! ? сообщила Бетринна.
        Граф никак не отреагировал на эту информацию и спросил:
        ? Что тебе удалось выяснить?
        ? Арестованный пробыл в камере десять суток без воды и без еды.
        ? Что-то незаметно, ? с подозрением в голосе сказал граф. ? Ему кто-то помогал?
        ? Исключено!
        ? Тогда как? Восстанавливающие зелья?
        ? Никак нет! При обыске ни в карманах, ни в сумке ничего не обнаружено. Ни амулетов, ни денег, ни еды. Ничего.

        - Значит вывод один, ? усмехнулся граф. ? Все его добро в эфемерных карманах. Я прав?

        - Внимание! Вы подверглись воздействию ментальной магии!
        ? Атака отражена!
        Похоже, такого исхода событий его светлость не ожидал. На его благородной физиономии появилась маска недоумения. Откровенно говоря, я и сам был в шоке! Если до сих пор не активировался «щит воли», это значило только одно ? показатели «воли» амулета Гуннара легко отражали ментальные атаки мага пятьдесят третьего уровня!
        ? Старший дознаватель! ? рявкнул граф. ? Как это понимать?!
        На некогда грозную Бетринну было жалко смотреть.
        ? Арестованный не восприимчив к воздействию ментальной магии, ? жалобно пролепетала она.
        ? Это я уже понял! ? продолжал реветь граф. ? Вы уже выяснили причину?!
        ? Н-нет, ваша светлость, ? заикаясь, произнесла магесса. ? Мой определитель сути ничего не показал…
        ? Что?! ? воскликнул граф. ? Вы хотите, чтобы я доложил его превосходительству, господину канцлеру, что мои лучшие дознаватели не могут «прочитать» какого-то мальчишку-шпиона нулевого уровня?
        В его руке появилось небольшое зеркальце. Похожее было у мастера Чи.
        Он навел его на меня, а спустя мгновение я снова наблюдал на лице его светлости маску недоумения. Неизвестно, чем бы все это закончилось, но тут железная дверь загрохотала и отворилась. На пороге появилось новое действующее лицо.
        Это был мужчина. Полная противоположность графу. Коренастый. Широкоплечий. В странном, похожем на чешую рыбы, доспехе. Он чем-то напоминал медведя. Сорок пятый уровень. На бородатой физиономии множество шрамов. Несмотря на внешность этакого рубаки, в серых внимательных глазах виден «разум».
        ? Что вы себе позволяете, капитан?! ? удивительно, но в голосе графа я не услышал уверенности.
        ? Ваша светлость, я здесь по приказу его величества, ? спокойно ответил коренастый капитан. ? Я забираю вашего пленника.
        Затем капитан обернулся ко мне и серьезно произнес:
        ? Слышал, у тебя есть послание для меня?
        ГЛАВА 20
        Снова полутемная карета. Снова неизвестность. Ну хоть без мешка на голове, и на том спасибо.
        Судя по характерному наклону пола и сидений ? едем в гору. В верхний круг.
        Сквозь щели в занавесках изредка пробивается свет фонарей. Выходит, сейчас уже ночь.
        Напротив сидел капитан Изаму Такеда и, судя по бумажному шелесту, внимательно перечитывал все записи изъятые у Бетринны. И как он видит в такой темноте? Хотя чему я удивляюсь? Наверняка у человека с таким уровнем «ночное зрение» имеет заоблачные показатели. К слову, боюсь даже представить, кем является этот Такеда раз даже граф из тайной канцелярии ему повиновался.
        Несколько минут назад я отдал капитану амулет-вестник, найденный Ми на трупе Рэна. Я не смог разглядеть лицо Такеды, когда тот активировал артефакт, но по его злому сопению стало ясно ? в сообщении было что-то важное и явно неприятное.
        Пока ехали, у меня было время подумать. Главный вопрос: что от меня, сына шахтера, понадобилось Стальному королю? Мне был понятен интерес тайной канцелярии. Они думали, что поймали шпиона. Сколько таких подозрительных сидят сейчас в застенках тайной канцелярии? Десятки? Сотни? Тысячи? Не будет же каждого из них допрашивать сам король? Бред.
        Здесь явно что-то другое… Да и сам капитан не из канцелярии. Судя по реакции графа на его появление ? они не коллеги. Скорее наоборот.
        Как там сказал Такеда? Он прибыл «по приказу его величества»? Вряд ли, король Фрадии подозревает о моем существовании. Скажу больше, прошло слишком мало времени, чтобы обо мне кто-то и что-то узнал. Тогда в чем дело?
        Кстати, если капитан и граф не из одного ведомства, тогда как первый узнал обо мне? Снова Джино Лерой. Кроме него некому. Выходит, ушлый старик работает еще и на капитана Такеду. Но ведь он давал мне клятву о неразглашении! О боги! А ведь Ми сейчас рядом с этим чудовищем! Друг ни о чем не подозревает!
        Невеселые мысли были прерваны резким толчком. Карета остановилась.
        Дверь распахнулась и внутрь ворвался морозный ночной воздух.
        ? Выходи, ? спокойно буркнул капитан. ? И поторопись. Его величество не любит ждать.

***
        Несмотря на огонь в гигантском камине, в кабинете, куда меня привели, было зябко, неуютно и темно. Я быстро огляделся. Ни одной зажженной свечи или лампы. Тусклый свет рассеивался уже в метре от камина. В этом свете удалось разглядеть только часть длинных полок, заставленных книгами, да широкий массивный стол и несколько стульев.
        ? Не верти башкой, ? беззлобно сказал капитан Такеда.
        Пока двигались по темным коридорам, он старательно инструктировал меня, как должно вести себя в присутствии царственной особы. Все это время я прошагал на ватных ногах, сам не свой от страха и волнения. Скоро я увижу легендарного Стального короля! На моей памяти это единственный правитель, о котором мой отец отзывался положительно. Он искренне радовался помолвке нашего принца и принцессы Фрадии. Говорил, что это родство пойдет на пользу нашему королевству. Будь сейчас отец жив, он бы искренне удивился, если бы узнал, где я нахожусь.
        В кабинете мы простояли около часа, и когда я думал, что король уже не появится, входная дверь распахнулась, и внутрь быстрым шагом вошел он.
        То, что это был Стальной король я понял сразу. Во-первых, потому что капитан мгновенно опустился на одно колено и склонил голову. Я же, забыв обо всех инструкциях, стоял раскрыв рот, словно деревенский дурачок на столичном рынке. Если бы не капитан, одернувший меня вниз, не сносить мне головы.
        А во-вторых, именно так я себе и представлял Стального короля. Высокий. Широкоплечий. Прямой, как турнирное копье. Мужественное лицо. Жесткий величественный взгляд темно-синих глаз. На всех картинах, благородных и великих королей художники рисуют именно такими.
        Когда мне разрешили встать, я восхищенно следил за каждым движением легендарного правителя Фрадии и до конца не мог поверить, что это происходит именно со мной.
        ? Капитан, ? наконец, произнес король. ? Из-за вас я был вынужден прервать очень важное совещание. Вы отдаете себе отчет, что причина должна быть веская?
        ? В полной мере, ваше величество! ? вытянувшись во фрунт, гаркнул капитан Такеда, но в его голосе страха я не услышал.
        ? Докладывайте, ? король коротко взмахнул рукой.
        ? Час назад я получил донесение из Пустошей!

        - Это тот отряд рейнджеров, который ты послал на разведку в тыл к оркам?
        ? Так точно, ваше величество!
        ? Что они узнали?
        ? Семь месяцев назад великие шаманы орков встречались с магами из ордена.
        ? О чем говорили на той встрече? ? король нахмурился.
        ? Увы, но моим людям не удалось это выяснить. Но доподлинно известно, что аккурат после этой встречи шаманы начали собирать орду.
        Я стоял, боясь пошевелиться. Даже мне с моими скудными знаниями политической ситуации ясно ? орден магов предал Стального короля.

        - Значит, ублюдки уже давно все решили! Наверняка пообещали оркам не вмешиваться! ? зло прорычал Эгберт Седьмой и задумчиво уставился на языки пламени, облизывавшие закопченные стенки камина.
        Спустя минуту, он повернулся к капитану.
        ? Ты молодец, Изаму! Награди своих людей. Они выполнили свой долг перед короной.
        Капитан мрачно опустил голову.
        ? Они все погибли в Пустошах.
        ? Кто же тогда передал сообщение? ? удивился король.
        ? Вот он, ? кивнул капитан на меня.
        ? Мальчишка?
        ? Этого мальчишку я только что вытащил из тайной канцелярии.
        Король нахмурился.
        ? Капитан, ты ведь знаешь, что князь Ренард и так уже мне все уши прожужжал о твоих художествах?
        На удивление Такеда не стушевался и не испугался, наоборот ? его губы растянулись в хищной улыбке. Да и тон короля был далек от строгого. Похоже, жалобы канцлера их обоих веселили.
        ? Ладно, ? взмахнул рукой король. ? Докладывай.
        Капитан тут же подтянулся.
        ? Согласно информации, полученной от моего агента, а также изученным мной записям старшего дознавателя тайной канцелярии, Бетринны Тарс, у меня есть все основания полагать, что этот мальчишка каким-то образом связан с мертвым орденом.
        Король резко повернулся в мою сторону. Под хищным взглядом его темно-синих глаз я почувствовал себя хрупким мотыльком, пришпиленным острой булавкой к деревянной дощечке. Горло враз пересохло. Дыхание сперло.
        ? Продолжай, ? приказал король, сверля меня взглядом. Только сейчас я понял, что не могу определить его уровень.
        ? Суммируя всю полученную информацию, нам известно следующее. Несмотря на отсутствие внешних признаков, мальчишка является магом. Имея нулевой уровень, использует заклинания и магические умения предположительно пятого или шестого уровня. Обладает способностью Древних, призывать питомца.
        Последняя фраза удивила, как короля, так и меня. Оказывается, не все могут призывать питомцев?
        Тем временем капитан продолжал рапортовать.
        ? На протяжении всего путешествия использовал восстанавливающие зелья и магические ловушки мертвого ордена. Кроме того, в бою с дартанским полозом призывал сущности иномирных тварей. По прибытии в Айронвилль с помощью частного поверенного Мади Белвокрута аннулировал клятву долга с неким Барданом, тарийским ланистей. По непроверенным данным собирался продать какие-то трофеи. В тюрьме тайной канцелярии пробыл десять суток. Все это время, согласно стандартной инструкции содержания особо опасных пленников, находился без еды и воды. Но, судя по общему состоянию, скорее всего, пользовался вышеуказанными восстанавливающими зельями. Предположительно храня оные в эфемерном кармане. На допросе огрызался конвоиру. Далее самое странное. Ни старший дознаватель Бетринна Тарс, ни глава дознавателей, его светлость граф Алькарас, не смогли воздействовать на арестованного ментально. Более того, их определители сути ничего не показали. И самое главное ? мальчишка безошибочно чует Тьму. На данный момент это все, ваше величество.
        Из темноты неожиданно прозвучал сухой старческий голос, заставивший меня вздрогнуть. Я и не заметил, что вслед за королем в кабинет вошел еще кто-то.
        ? Ваше величество, вы позволите?
        Из тени появилась худая фигура в балахоне. Лицо незнакомца скрывал широкий глубокий капюшон. Длинная седая борода и дребезжащий голос указывали на почтенный возраст говорившего. Также, как и в случае с королем, его уровень не определялся.
        ? Да, магистр Сато, ? кивнул Эгберт Седьмой.
        В отличие от меня, ни для короля, ни для капитана появление старика не было сюрпризом. Кроме того, на лицах обоих читалось нетерпение и надежда.
        ? Капитан прав, ? произнес старик.
        Эти два слова заставили правителя Фрадии довольно улыбнуться и облегченно выдохнуть.
        ? Этот мальчишка ? охотник на чудовищ, ? продолжил говорить магистр Сато. ? Более того, он уже старший охотник. Он даже успел избрать свой путь. Путь Истребителя Тьмы. Не удивительно почему болваны из канцелярии не смогли прочитать его. Древний артефакт Основателя его ордена с высокими показателями воли блокировал все их попытки. С подчинением тоже все сложно. Проломившего «волю» амулета ждет сюрприз. Одно из Умений Истребителя, некий Щит Воли. Но я смогу это сделать, если вы прикажете, ваше величество.
        Я похолодел от страха. Старый маг читал меня словно открытую книгу.
        ? Нет, магистр! ? неожиданно ответил король и открыто улыбнулся: ? Мне не нужны рабы. Мне нужны союзники.

***
        Следующий час после того, как король выдворил всех из кабинета, я без утайки пересказывал ему все, что случилось со мной за последние месяцы с момента гибели родителей.
        Я не знаю, что это было. То ли «харизма» его величества, то ли мое собственное желание сбросить груз тайн, свалившихся на мою голову, но я все говорил и говорил без остановки.
        На столе перед королем лежали зелья и жетоны охотников, которые тот с огромным вниманием разглядывал.
        ? Выходит, ты единственный охотник на чудовищ на весь мир? ? спросил он, когда я закончил.
        ? Да, ваше величество, ? кивнул я и добавил: ? Так по крайней мере сообщила мне Великая Система.
        Король хмыкнул и взглянул на огонь в камине.
        ? Ты даже не можешь себе представить, как долго я искал следы ордена охотников. Я, Стальной король! Самый сильный из людей! И что же я вижу… Хе-хе. Богиня Судьба решила все по-своему! Отдала все в руки какого-то мальчишки, да еще и самого слабого из нас. Ха-ха!
        Я тоже несмело улыбнулся и, набравшись смелости, спросил, хотя капитан Такеду строго настрого предупреждал меня, говорить только тогда, когда король разрешит.
        ? Ваше величество, мне позволено будет задать вам вопрос?
        Эгберт Седьмой, задумчиво глядя на огонь, взмахнул рукой. Я воспринял это, как разрешение и начал говорить:
        ? Откровенно говоря, все это время меня тяготило то, во что втянул меня хитрый призрак, но сейчас я вижу, что это очень важно…
        ? Видишь, но не понимаешь? ? усмехнувшись, перебил меня король и задал неожиданный вопрос: ? Как ты думаешь, кто правит империей?
        ? Император…
        ? Ха-ха! Вот видишь! Даже ты не уверен! Подумай и ответь снова.
        ? Орден магов.
        ? Верно, ? кивнул король. ? Дарта, Атрия, Тария, Иверия, Западные острова ? маги контролируют всю империю. Магистры, словно кукловоды, дергают за ниточки, и правители этих стран повинуются. Кроме меня! Орден магов не имеет власти на Стального короля! Но Фрадия проигрывает этот бой! У ордена больше возможностей. Они сильнее наших магов. Согласно древним летописям, единственные, кто мог противостоять ордену магов, это охотники на чудовищ!
        Глаза короля загорелись.
        ? Ты уже слышал, как магистры ордена убирают неугодных. Слабых приводят к власти. Непокорных истребляют. Моего отца постигла та же участь. Он пытался противостоять магистрам, но они уничтожили его. Долгие годы они думали, что контролируют меня. Я не сдался, лишь благодаря ненависти и жажде мести! А еще благодаря легендам о великих воинах, защищавших наш мир от иномирных тварей! Лишь у них хватило мужества и сил сражаться наравне с орденом магов! Увы, но они проиграли ту войну! Да, проиграли, но сила их ордена дремлет в древних закрытых городах и крепостях! Твое появление значит только одно ? древний враг проснулся!
        ГЛАВА 21
        Рассвет я встречал с тяжелой головой. Ночью так и не удалось поспать. После своей пламенной речи король удалился, и за меня взялся капитан Такеда.
        Свою историю мне пришлось повторить ему еще с десяток раз. Все это очень смахивало на допрос.
        Пусть. Главное ? без ментальных атак.
        ? Здесь в Айронвилле ты рассказывал кому-нибудь о себе? ? спросил Такеда, когда я закончил уже в двадцатый раз пересказывать свои мытарства.
        ? Да, ? кивнул я. ? Торговцу артефактами ? Хальдафу Гредорену.
        Новость капитану явно не понравилась.
        ? Гномы, ? с досадой в голосе проворчал он. ? Как пить дать, уже отправили гонца к подгорному владыке.
        ? Хальдаф дал клятву молчать, ? я попытался его успокоить.
        Капитана мои слова развеселили.
        ? Запомни! ? поднял он палец вверх. ? Каждый гном в Айронвилле, равно как и эльф, гоблин или… хм…тариец ? является потенциальным шпионом. А шпионы дают клятву верности своему суверену.
        ? То есть вы хотите сказать, что Хальдаф шпион?
        ? Уверен на все сто.
        ? И выходит, клятва верности суверену делает все остальные клятвы недействительными?
        ? Верно.
        Я ошеломленно уставился в одну точку. Теперь понятно, как Джино обошел системный запрет…
        ? Торговец предлагал тебе встретиться еще раз? ? сбил меня с мысли капитан.
        Я кивнул.
        ? Пригласил отобедать на следующий день после знакомства.
        ? Понятно, ? буркнул Такеда. ? Не хотел давить на тебя, чтобы не спугнуть. Сейчас наверняка локти кусает. Наша тайная канцелярия его опередила.
        Сперва откровения короля, теперь вот это. Чем больше я вникал в происходящее, тем страшнее мне становилось. Как говорится: из огня да в полымя. На фоне всего, что я узнал за последние несколько суток, Бардан и его подчиненные казались жалкой шайкой мелких интриганов.
        Кстати, о них…
        ? А Бардан? ? решился спросить я.
        ? Бардан? ? задумчиво пробурчал Такеда.
        Как ни странно, мой вопрос его не разозлил. Он даже продолжил мысль, щурясь и потирая лоб:
        ? Много лет назад в наше поле зрения попал некий молодой ланиста, который внезапно разбогател, женившись на вдове тарийского генерала. Помимо денег, двух поместий и огромного дома в столице Тарии, умерший оставил жене и землю.
        ? Дайте отгадаю, ? сказал я. ? Рудники в Кривых Горах ? часть наследства?
        Такеда ухмыльнулся и кивнул.
        ? В свете описанных тобой событий версию смерти генерала «от продолжительной болезни» мы обязательно пересмотрим. Скажи, среди тех, кто занимался поисками в подземельях, были маги?
        ? Нет, ? покачал головой я. ? Ни Скоркс, ни его скауты не имеют отношения к магии. Хотя…
        Я задумался.
        ? Был там один целитель… Имя Ли… Но он не спускался вниз.
        Капитан понимающе кивнул.

        - А вот и потенциальный куратор от ордена магов. А то, что не спускался… Так это вполне объяснимо ? смысл ему делать работу скаутов? Когда те что-то найдут, вот тогда он и спустится. Даже не зная, что управляющий что-то ищет в подземельях, здесь вообще много всяких интересных зацепок. Например, что делает маг-целитель в таком захолустье? Они ведь все очень обеспеченные ребята. Далее… Подземелья, кишащие всякими тварями, абсолютно не используется по части добычи трофеев. Выходит, этот факт держится в секрете.
        ? Местные знают, что на рудниках умирают, ? сказал я.
        ? Но помалкивают, ? возразил капитан. - Кроме того, люди на любых рудниках умирают. Будь то в Кривых Горах, либо в Атрийских пещерах. Вот ты или твой отец знали об этих подземельях? Вы ведь шахтеры. Кому, как не вам, знать о таких вещах?
        ? Нет, не знали, ? вынужден был признать я.
        ? Бардан и несколько его подручных не смогли бы самостоятельно такое провернуть. Следовательно, им помогают более сведущие в этом деле.
        Разговор с капитаном напомнил мне то, как когда-то мы с отцом распутывали всякие интересные задачки. Откровенность Такеды настораживала, но я, словно морская губка, жадно впитывал каждое его слово. А еще я, наконец, решился задать самый главный вопрос:
        ? Когда меня отпустят?
        Капитана мой вопрос не удивил. Похоже, он был готов к нему. Он быстро, не раздумывая, ответил:
        ? Ради твоей же безопасности, тебе лучше остаться здесь. И чем меньше людей будут о тебе знать ? тем лучше.
        ? А где это здесь?
        ? Этого тебе лучше тоже не знать.
        ? Ради моей же безопасности?
        Такеда никак не отреагировал на язвительные нотки в моем голосе и спокойно ответил:
        ? Да.
        Потом он добавил:
        ? Тебе придется потерпеть, пока мы не разработаем план дальнейших действий.
        Несмотря на внешнее спокойствие и расслабленность капитана, я чувствовал, что хожу по грани.
        Под взглядом его холодных серых глаз я заметно стушевался и вдруг ляпнул невпопад:
        ? Просто я хотел найти моего старшего брата… Рэн сказал мне, что видел его в таверне Желтый краб…
        Такеда некоторое время смотрел мне в глаза, а потом молча поднялся и пошел к входной двери. Взявшись за ручку, он хотел было потянуть створку на себя, но остановился.
        ? Я помню эту таверну, ? сказал он, полуобернувшись. ? Она сгорела лет десять назад.
        Сказав это, он вышел.

***
        Затем было несколько суток неизвестности, которые я провел запертый в небольшой комнатке без окон. В отличие от камеры в тайной канцелярии здесь не было сыро, и от лежака не несло гнилью. Меня даже кормили три раза в день.
        У меня было время подумать. И чем дольше я думал, тем отчетливей понимал ? надо бежать подальше от столицы, от королей, от всяких орденов. Пламенная речь Стального короля о плохих магах и героической Фрадии меня не обманула. Перспектива стать разменной монетой в игре сильных мира сего, меня не прельщала.
        Забрать Ми и бежать! К слову, ни королю, ни капитану о гремлине я не сказал ни слова. Оставалось надеяться, что Джино поступил также. Дабы не лишиться личного целителя.
        После побега, найдем место в глуши. Желательно такое, где можно добывать скрижали. Станем сильнее и через некоторое время снова попытаем счастья в поисках брата. Как только я принял решение, мне стало спокойней на душе. А на пятые сутки заключения меня снова отвели к королю, где я, наконец, осознал в какое дерьмо вляпался…
        Снова тот же темный кабинет с огромным, не дающим ни капли тепла камином. И снова те же действующие лица: звероподобный капитан Такеда, безликий магистр Сато и сам правитель Фрадии, его величество Эгберт Седьмой, прозванный Стальным.
        Король сидел за столом с серебряным кубком в руке, справа в шаге от него застыл капитан, а старый маг по своему обыкновению держался в тени, поближе к камину.
        Я стоял с другой стороны стола, сложив руки за спиной, будто подсудимый перед вынесением приговора.
        Несмотря на безвыходное положение, я не паниковал. Решение принято. Осталось подгадать момент и попытаться сбежать.
        Король, сделав несколько круговых движений кистью, поднес кубок к носу. Затем, сделав короткий глоток, взглянул на меня.
        ? Несколько столетий империей управляли по большей степени потомки простолюдинов, получивших магический источник лишь по прихоти богини Судьбы и бога Рандома. Сперва они служили королям и императорам, но в какой-то момент поняли, что и сами могут стать правителями. Так был создан орден магов. Со своими правилами и законами, четкой иерархией, казной и армией.
        Король снова сделал глоток из кубка и продолжил:
        ? По сути, они создали государство в государстве. Чуть больше трех сотен лет назад, они даже попытались стать королями. Но дворян это не устроило. Началась столетняя война, которая чуть было не уничтожила орден.
        Краем глаза я заметил, как переступил с ноги на ногу магистр Сато. Не удивлюсь, если узнаю, что передо мной стоит один из участников тех событий.
        ? Пока орден зализывал раны, короли наслаждались свободой, ? продолжал Эгберт Седьмой. ? Успели даже устроить несколько бессмысленных войн. Мой дед, например, потерял баронство Арундел. Слышал о таком?
        ? Да, ваше величество, ? ответил я. ? Сейчас это земли орков.
        ? Верно, ? кивнул король. ? А ты знал, что так называемый Каменный лес, когда-то был частью этого баронства? Впрочем, не отвечай. Откуда тебе знать?
        Король небрежно взмахнул левой рукой. Затем, поставив кубок на стол, продолжил:
        ? Советники моего деда еще долго головы ломали, пытаясь понять, зачем оркам понадобились те земли. Арундел само по себе баронство бедное, ничем не примечательное. Разве что только лес. Но степные орки не живут среди деревьев. Им просторы подавай. Сам ведь знаешь.
        ? Да, ваше величество.

        - Это баронство было настолько бесполезным и безлюдным, что ни мой дед, ни мой отец даже не попытались отбить его у орков. Скажу больше, орки и сами не особо жаловали те места. Но это мы так думали, пока не появился ты.
        Я нахмурился.
        ? Удивлен? ? усмехнулся король. ? Ответ на поверхности. Неужто не видишь?
        ? Портал и алтарь?
        ? Верно, ? кивнул Эгберт Седьмой. ? Похоже, не без посторонней помощи шаманы орков узнали о том, что в Каменном лесу снова пробудилось Древо духов. А так как степняки, которые пытаются захватить часть Каменного леса, ? это подозрительно, они решили захватить все баронство целиком.
        ? Похоже, дружба магистров из ордена и шаманов орков зародилась уже давно, ? решил вступить в беседу магистр Сато. ? Неудивительно, что события многолетней давности снова повторяются.
        ? Невежество и жадность орков обратится против них самих же! ? радостно провозгласил король. ? Когда иномирные чудовища хлынут из Каменного леса в степь ? оркам будет не до нас!
        Я внутренне содрогнулся. Радость короля меня пугала. Мне плевать на орков, но там ведь тысячи рабов! Портал первое время будет закрываться и твари, не нашедшие себе жертв для перерождения, будут погибать. Но очень скоро без кристаллов интервалы между открытием и закрытием увеличатся. Станут длительнее. Пока Древо духов не превратится в постоянно открытые иномирные ворота.
        ? Впрочем в бездну орков! ? зло взмахнул рукой Стальной король. ? После столетней войны магистры ордена усвоили урок. Они выбрали стратегию стравливания и незаметного влияния на королей и их окружение. Результат ? орден магов правит этим континентом и нашей империей. Фрадия в безвыходном положении. Великий магистр ордена обнаглел до того, что пытается сорвать свадьбу моей дочери. И, судя по бездействию этого слизняка Стефана, твоего короля, у магистра все получится.
        Нервно отхлебнув из кубка, король посмотрел на меня в упор.
        ? Вижу, ты не совсем понимаешь, почему я тебе все это рассказываю!
        ? Простите мне мое невежество, ваше величество, ? склонил голову я. ? Я всего лишь сын шахтера.
        ? Забудь, кем ты был! ? неожиданно рыкнул король. ? Помни, кто ты сейчас и кем станешь в будущем!
        Я почувствовал, как по спине побежали мурашки. Похоже, разговоры закончились. Неожиданно появившийся за моей спиной капитан Такеда резким рывком поставил меня на одно колено и, надавив на затылок, заставил склонить голову.
        ? Моя воля такова! ? провозгласил грозный правитель Фрадии. ? За несколько столетий ты единственный в этом мире, кто прошел посвящение и стал охотником на чудовищ! На тебя возложена великая ответственность! Время не ждет! Завтра ты отправишься в опасное путешествие на Темный Континент, где тебе суждено возродить былое величие ордена охотников на чудовищ! Не бойся! С тобой отправится отряд проверенных бойцов из моей личной гвардии во главе с капитаном Такеда.
        Когда король в сопровождении магистра Сато покинул кабинет, капитан легко, одним рывком поставил меня на ноги. Моя спина покрылась холодным потом. Мозг отказывался верить в происходящее. Я не хочу и не буду учувствовать в этом безумии! Я не обязан подчиняться этому королю! Я ? тариец! В конце концов, мой король ? Стефан Третий!
        Будто подслушав мои мысли, Такеда сказал с усмешкой в голосе:
        ? Не дрейфь. Все будет хорошо.
        А потом, положив широкую ладонь на мое плечо, он тихо добавил, отчего все волосы на моем теле встали дыбом:
        ? А за своего дружка гремлина не беспокойся. Он будет ждать твоего приезда здесь.
        ГЛАВА 22
        День отплытия «радовал» промозглой пасмурной погодой. Море, будто дикий зверь, почуявший приближение добычи, яростно штурмовало неприступный скалистый берег. Холодный, пробирающий до мозга кости, ветер приносил неприятный солоноватый запах перегнивших водорослей и морской воды.
        На «Акуле», двухмачтовой шхуне, принадлежащей гильдии искателей, кипела работа. Хмурые моряки грузили мешки, свертки с едой и одеждой, катили деревянные бочки с пресной водой, тащили связки коротких копий и стрел.
        Я чувствовал недовольство этих людей. Они были злы. Из обрывков, услышанных мной фраз, команда считала выход в море накануне сезона штормов самоубийством. На капитана Такеду и двоих его бойцов постоянно недобро косились. Мне порция неприязни тоже досталась.
        Я наблюдал за суетой на борту шхуны и краем глаза следил за подручными капитана. Уровни ? за сорок. Рожи хищные. Хорошо и в тоже самое время неброско экипированные. Телосложением и повадками они очень напоминали своего командира. Похоже, Такеда пользуется уважением среди подчиненных.
        Вчера король говорил об отряде, и когда я утром увидел всего двоих бойцов, то был изрядно удивлен. Капитан потом объяснил мне, что много солдат ? много нежелательного внимания. Шпионы магов повсюду.
        Я еще тогда вслух удивился отсутствию логики в его словах. Много внимания? Разве капитан, особо приближенный к королю, не является заметной персоной? Наверняка за ним следят днем и ночью. На что он спокойно ответил, мол, это дело на личном контроле его величества, и что посылать другого командира - это огромный риск.
        От мрачных мыслей отвлек голос Такеды:
        ? Пора…
        Я рассеянно обернулся и ответил ему кивком.
        Погрузка на «Акулу» была закончена. Шлюпки подняты и закреплены. Команда уже находилась на борту. Седобородый капитан шхуны, широко расставив ноги, стоял в носовой части судна. Зорко приглядывая за работой команды, он иногда отдавал короткие жесткие приказы. Как только подняли якорь и поставили паруса, постепенно набирающий силу ветер потащил шхуну в открытое море.
        Я грустно взглянул на далекие очертания Айронвилля. Сердце защемило. Я уходил, оставляя друга. На душе было тяжело и погано. Побег уже ничего не решал. Только богам было известно, где держат Ми.
        Но в моей душе было и еще кое-что. Стальной король, сам того не подозревая, подал мне идею. Я должен забыть, кем был. Хватит прятаться и бежать! Эгберт говорил о древней силе? Что ж, тогда я должен ее получить. Иначе со мной никто не будет считаться.

***
        Черные волны Мертвого океана пугали своим хищным нравом. После десяти суток плавания у меня сложилось стойкое впечатление о собственной беспомощности и незначительности. Океан поражал своим величием и мощью!
        Ветер нес «Акулу» вперед, раздувая паруса. Ледяные соленые брызги, летевшие с пенных гребней, обжигали холодом лицо.
        Как ни странно, настроение моряков заметно изменилось в лучшую сторону. Оказывается, такая погода для них считалась благоприятной. А еще, судя по разговорам, мы, похоже, избежали серьезного шторма. Непогода прошла стороной.
        Меня же с момента отплытия, не привыкшего к качке, постоянно мутило. Похоже, освоиться с океаном мне пока не судьба.
        Я с завистью следил за моряками, те качки будто и не замечали. Равно, как и Такеда, и его бойцы.
        С каждым днем я все больше ненавидел эту пропахшую солью и рыбой шхуну, этих надменно скалящихся моряков, этот ледяной ветер и черный океан.
        Мне хотелось просто закрыть глаза и забыться в долгом беспробудном сне. На еду старался не смотреть. Спасали зелья насыщения. Это плаванье навсегда отбило у меня охоту путешествовать по воде.
        В перерывах между приступами тошноты и головной боли я размышлял о несоответствии данного этому океану названия. Местные воды буквально кишели живностью. То и дело я замечал, как параллельно нашему кораблю плыли многочисленные стаи каких-то огромных высокоуровневых рыб. Океан жил своей жизнью и развивался по своим законам.
        А еще я заметил одну важную деталь ? грозные морские обитатели нашу шхуну будто не замечали. Надо будет поделиться своими наблюдениями с Такедой…
        К исходу десятого дня на далеком горизонте показались очертания первого небольшого острова. Некоторые, особо жалостливые моряки, видя мои страдания, успокаивали тем, что скоро будет остров, и я смогу передохнуть. Сказать, что я с нетерпением ждал появление этого жалкого клочка суши, значит ничего не сказать.
        Шхуна неспешно вошла в небольшую бухту, и ледяной ветер поутих. Пологий берег был удобен для высадки. Когда днище шлюпки зашелестело по песку, я первым выскочил на сушу и, сделав несколько неуклюжих шагов, под хохот команды рухнул на землю.
        Меня все еще мутило. Голова болела. Казалось, что земля уходит из-под ног. Но я был счастлив!
        Пока моряки разгружали все необходимое для ночлега, бойцы Такеды растворились среди деревьев близлежащего леска. Я хотел было призвать Обжору, чтобы тот тоже прогулялся, но, помня наставления капитана, поостерегся показывать своего зверя другим.
        Судя по тому, как по-хозяйски вели себя здесь моряки, остров часто использовался ими для остановок и пополнения пресной воды.
        Разведчики вернулись спустя несколько минут и сообщили о неприятной находке. В сотне метров от берега они обнаружили несколько человеческих скелетов.
        ? Кости не разбросаны, ? докладывал Роб, один из бойцов Такеды. - Значит крупных зверей здесь нет.
        ? Судя по остаткам одежды, перед тем как убить, их раздели, ? вклинился Арт. ? Было это давно.
        ? Ну что? ? спросил Такеда у стоявшего рядом капитана шхуны. ? Есть соображения?
        Тот, почесав свою седую бороду, покачал головой:
        ? Какие тут соображения? Мы на одном из сотни островов Мертвого океана. Здесь нет законов. Это могли быть кто угодно.
        ? Как они умерли? ? обратился к разведчикам Такеда.
        ? Им всем проломили голову, ? ответил Арт. ? У двоих сломаны конечности. А черепушка пятого вообще отсутствует.
        ? Понятно, ? буркнул Такеда. ? Больше ничего?
        ? Ничего, ? подтвердил Роб. ? Остров пуст.
        Такеда повернулся к капитану и сказал:
        ? Тогда располагаемся на ночлег и смотрим в оба.
        К моему великому счастью, ночь прошла спокойно, и уже на утро следующего дня мы отправились дальше.

***
        Последние две седмицы нашего плавания не были такими тяжелыми, как предыдущие. Не потому, что ветер поутих, или волны стали меньше, нет. Стихия по-прежнему не щадила меня. Просто на нашем пути стали чаще попадаться острова, на которые мы иногда высаживались для ночлега и отдыха. Похоже, именно это и спасло меня от окончательного выблёвывания собственных внутренностей.
        Чем дальше мы продвигались, тем опасней выглядели морские обитатели. К слову, я узнал, почему они не замечали нашу шхуну. Они ее попросту не видели. Такеда объяснил мне, что капитан обладает мощным амулетом, который и скрывает корабль от взоров морских чудовищ. Только сейчас я осознал истинную ценность этого судна и его капитана. Представляю сколько он потребовал за эту морскую «прогулку».
        Из задумчивости вырвал радостный крик одного из моряков:
        ? Земля! Земля!
        Дрожа от волнения, я подскочил к перилам. Прямо по курсу, сквозь серую дымку влаги проглядывали контуры берега. За время путешествия я настолько привык к однообразному морскому пейзажу, что появление на горизонте темной полосы суши явилось неожиданностью. Люди, вцепившись в борта, вытягивали шеи и пытались рассмотреть далекий берег.
        Неожиданно для самого себя я нервно хохотнул.
        ? Что тебя так развеселило? ? спросил стоявший рядом Такеда.
        ? Сколько страшилок я слышал об этом крае! ? ответил я. ? Сколько легенд и небылиц. Вот он ? Темный Материк! Сосредоточение зла и тьмы! Вот уж не думал, что богиня Судьба забросит меня в это богами забытое место.
        Капитан лишь неопределенно хмыкнул в ответ.
        ? Хотя, если вспомнить последние полгода моей жизни, мое появление здесь абсолютно логично.
        А вот это Такеду почему-то развеселило. Он расхохотался и, хлопнув меня по плечу, сказал:
        ? Следуя этой логике, боюсь даже представить, куда тебя занесет дальше!
        После того, как капитан отсмеялся, я спросил:
        ? Где именно мы находимся?
        Такеда, находившийся в приподнятом настроении, начал объяснять:

        - Это западный берег Темного континента. Самый дикий, а потому самый безопасный для нас. В силу низких показателей характеристик, с этого расстояния ты пока не можешь рассмотреть вон тот перешеек. Там находится устье реки Морты, которая берет свое начало в Узком озере. Говорят, что на берегу того озера живут лисолюды.
        Услышав о сородичах одного хитрого призрака, я поморщился. Такеда, зная мое отношение к лисолюдам, понимающе усмехнулся.
        ? А что там? ? указав рукой на восток, спросил я.
        ? На восточном берегу реки начинается так называемый Костяной лес, а на западном ? равнина Трех ветров. Когда-то все западное побережье было заселено людьми. По крайней мере, так говорят легенды.
        ? А что там сейчас?
        ? Дикие безлюдные места, населенные темными тварями. Кстати, любимые места искателей. Именно там эти сорвиголовы, рискуя своей жизнью, ищут древние артефакты.
        ? А куда направимся мы?
        Уже в который раз я задаю один и тот же вопрос. И каждый раз он остается без ответа.
        Вот и сейчас Такеда уклончиво произнес:
        ? Не беспокойся, скоро ты все узнаешь. Хотя кое-что я все-таки уже могу сказать.
        Я тут же навострил уши.
        ? В соответствии с планом, ? сказал капитан. ? На одной из шлюпок мы вчетвером спустимся по реке Морте до главного поселка искателей. А уже оттуда…
        Он на мгновение замолчал. Оглядевшись, задумался и, спустя секунду, сказал:
        ? Знаешь, Эрик, давай поговорим об этом, когда покинем корабль. Обещаю, я все тебе расскажу. А сейчас мне нужно решить один важный вопрос.
        Сказав это, Такеда развернулся и двинулся в сторону капитана «Акулы». Тот стоял на мостике и отрывисто выкрикивал приказы, носящимся вокруг матросам.
        Шхуна весело, будто перепрыгивая с волны на волну, неслась в сторону берега. Команда готовилась к высадке. К бортам подкатывали пустые бочки для пресной воды, тащили продолговатые чехлы с палатками, ящики с инструментами и оружием. Судя по быстро растущей куче вещей, команда «Акулы» планировала остаться на берегу до конца сезона бурь.
        Спустя несколько минут, шхуна достигла перешейка и вошла в небольшую бухту. Капитан приказал бросить якорь и начать спускать шлюпки.
        Именно в этот момент всё и произошло…
        Такеда, стоявший рядом с капитаном корабля, и спокойно с ним о чем-то беседовавший, вдруг резко дернул правой рукой. Я сперва не понял, что только что увидел. Скажу больше, взмах руки был настолько стремительным, что если бы я не смотрел на плечо Такеды, то вообще бы ничего не заметил.
        Седобородый капитан «Акулы», похоже, тоже ничего не заметил, более того, спустя мгновение он повел себя довольно странно. Его ноги подкосились. Голова склонилась набок. Если бы не поддержавший его под локоть Такеда, капитан рухнул бы за борт.
        Я было дернулся, чтобы помочь, но замер, как вкопанный. На широкой груди, седобородого капитана, в области сердца расплывалось алое пятно. Его безжизненные глаза закатились. Голова и руки безвольно повисли.
        Приглушенный вскрик боли справа вывел меня из ступора. Я резко развернулся. Это был один из матросов. Он неуклюже схватился за грудь, из которой торчало окровавленное жало меча. За его спиной стоял Роб, в его хищно прищуренных глазах я увидел лишь холодное спокойствие. А потом он растворился в воздухе, и откуда-то слева послышались новые крики боли, ничего не подозревающих моряков.
        Капитан Такеда и его бойцы действовали молниеносно и жестко. Я был ошеломлен скоростью и слаженностью их действий. У моряков не было ни единого шанса против таких бойцов. Кажется, они даже не поняли, что их убивают.
        Спустя несколько минут, все было кончено. Команда «Акулы» перестала существовать.
        ГЛАВА 23
        Все то время, пока Такеда и его воины обыскивали шхуну, а затем и каждый труп, я, словно немой зритель, попавший за кулисы кровавого театра, отрешенно следил за каждым их движением.
        Я настолько был потрясен случившейся трагедией, что не мог вымолвить ни слова. Еще несколько минут назад все эти люди веселились и радовались тому, что океан пощадил их. Они, рискуя жизнью, оставив свои семьи, повинуясь приказу своего правителя, отправились в опасное путешествие в разгар сезона штормов и выжили!
        Мой блуждающий взгляд остановился на щуплой фигуре Тимми, семнадцатилетнем пареньке, проплававшем четыре года на «Акуле» юнгой и готовившемся в следующем году перейти в матросы. Он больше всех помогал мне в этом плавание. Рассказывал занимательные истории об океане.
        Парень лежал безжизненной куклой лицом вниз, беспомощно раскинув худые руки в стороны. Вокруг его головы расплывалось кроваво-бурое пятно. Я вздрогнул, вспомнив рассказы юнги о младшей сестренке, которая ждала его с нетерпением из каждого плавания. Он всегда привозил ей разные диковинные вещицы из дальних стран. В этот раз он планировал привезти ей ракушку с берегов самого Темного континента. Парень мечтательно закатывал глаза, когда представлял, как будет скакать от радости его Лина и как потом она будет взахлеб описывать ошарашенные физиономии ее друзей.
        Я с мучительной отчетливостью осознал страшную истину ? Тимми не вернется домой к своей маленькой сестренке, не подарит ей ракушку, не прижмет к своей груди.
        Пока Роб и Арт деловито загружали пузатую шлюпку мешками с продовольствием, Такеда спустился в трюм. Он отсутствовал несколько минут, а когда вернулся, резко скомандовал:
        ? Уходим!..
        Арт и Роб сидели на веслах, а Такеда стоял за их спинами и всматривался в стремительно приближающийся берег. Я сидел на носу лодки и угрюмо наблюдал за тонущей вдалеке «Акулой». Она, будто поглощаемая гигантским чудовищем, постепенно погружалась под воду. К слову, о чудовищах. Вокруг тонущего корабля творилось что-то неописуемое. Твари всех мастей и размеров устроили там настоящий пир. Трупы моряков разрывались на части. Алая от крови вода бурлила и кипела, привлекая все новых чудовищ. И судя по тому, что нас никто не замечал, я пришел к простому выводу ? амулет капитана шхуны теперь у Такеды.
        ? Зачем? ? спросил я пересохшим горлом.
        Это первый звук, который я издал после того, как шлюпка была спущена на воду.
        ? Ты о чем? ? наконец, он соизволил мне ответить.
        ? Зачем вы их убили?
        ? А ты сам разве не понимаешь? ? усмехнулся он.
        Его тон меня взбесил, но я неимоверным усилием воли сдержался и настолько, насколько это было возможно, спокойно сказал:
        ? Тебе сказать, что понимаю я?
        Мой фамильярный тон заставил капитана опустить голову и взглянуть мне в глаза.
        ? Валяй, ? стальным голосом отозвался он. ? Нам будет интересно послушать.
        Гребцы, продолжая работать веслами, никак не отреагировали на наш разговор, но я знал ? они все отчетливо слышат.
        ? Вы трое ? хладнокровные убийцы, предавшие своих соотечественников и их семьи.
        Капитан хмыкнул.
        ? Щенок показал зубы.
        ? Я обязательно расскажу королю о вашем преступлении!
        Неожиданно, моя угроза рассмешила всех троих. Я ошеломленно всматривался в лицо капитана, и вдруг мне все стало ясно.
        ? По твоей роже вижу ? до тебя, наконец, дошло, ? хищно оскалился Такеда.
        ? Он знал, что вы так поступите?
        Арт хмыкнул, а Роб покачал головой. Я не видел их лиц, но понимал ? они смеются надо мной.
        ? Похоже, я переоценил твои умственные способности, ? сказал Такеда.
        Это пришло ко мне внезапно, не как мысль или догадка, а как полная и горькая уверенность.

        - Это был приказ короля, ? тихо прошептал я себе под нос.
        Я тут же подумал о Ми и Мае. Видимо, мои переживания были написаны у меня на лице, потому что Такеда успокаивающе произнес:
        ? Пока ты будешь делать все, что тебе скажут, с твоими близкими ничего не произойдет. Понял?
        Я мрачно кивнул.

        - Вот и молодец. А теперь отставить сопли и слушай диспозицию. Ты ведь хотел услышать план его величества, так слушай!
        И капитан начал говорить. Чем дольше я его слушал, тем отчетливей понимал ? великий Стальной король ничем не отличался от подонка и подлеца Чи. И тот и другой, невзирая на человеческие жизни, шли к своей цели. Правда, мастер Чи был честнее короля. Он, по крайней мере, не оправдывал подлые убийства своих подданных эфемерными интересами государства.
        ? Его величество возложил на нас важную миссию! ? уверенно говорил Такеда. ? От которой зависит ? будет ли Фрадия свободной страной или станет очередным придатком общей системы!
        Судя по горящим глазам и твердости в голосе, Такеда действительно искренне верил в то, что говорил.
        ? Враги повсюду! ? продолжал он. ? Они только и ждут, чтобы мы допустили ошибку! Жизни нескольких моряков ничего не значат в сравнении с общим благосостоянием моей страны! Если хочешь знать, одна из причин, по которой они погибли, - это ты.
        ? Я?! ? я ошарашенно уставился на капитана.
        ? Представь на мгновение, что ты один из тех моряков, ? предложил Такеда. ? Срочное отплытие на Темный континент, да еще и в сезон штормов. Капитан и двое лейтенантов стальных скаутов сопровождают какого-то нулевого мальчишку. Уверен, после возвращения половина команды ринулась бы продавать полезные сведения шпионам всех мастей, пасущихся в столице!
        ? Если ты думаешь, что такое со мной сработает, ты глубоко ошибаешься, ? зло ответил я. ? Как-то раз мне уже хотели приписать вину за то, чего я не делал. Вы хладнокровно зарезали этих несчастных! Их смерть на вашей совести! И на совести вашего короля!
        Такеда молниеносно шагнул вперед и угрожающе навис надо мной.
        ? Еще одно слово, щенок, ? прошипел он. ? И ты пожалеешь. Если бы не важная миссия, ты бы уже кормил рыб на дне этой реки.
        Мне стоило труда выдержать его взгляд, и мне это удалось.
        ? Что же это за миссия такая, о которой ты постоянно тут распинаешься?
        ? Наша цель ? возродить орден охотников на чудовищ!
        ? Хм… Я уже это слышал от твоего короля, ? отмахнулся я. ? Каким образом ты собрался это сделать?
        ? Разве ты еще не понял?
        ? Представь себе ? нет.
        ? Ты должен стать магистром твоего ордена, ? спокойно сообщил Такеда, внимательно следя за берегом…
        В устье реки пресная вода смешалась с соленой, приобретя мутно-серый цвет. Вся эта грязно-серая масса бурлила и кипела, поднимая со дна весь сор и песок.
        Сперва я думал, что устье пройти не удастся, но шлюпка с трудом, но все-таки преодолела это препятствие. Гребцы выиграли это противостояние. По сопротивлявшись еще некоторое время, река, наконец, позволила нашему маленькому кораблю достигнуть той части русла, где поток ее вод значительно ослаб.
        Морта оказалась довольно широкой и достаточно беспокойной рекой. Неутомимым гребцам постоянно приходилось бороться с течением.
        Во избежание неожиданностей решили идти посередине русла. Так и на мель не сядем, и с берегов нас не достать.
        После темно-синей прозрачной морской воды речная была мутной, болотного цвета. Мои нервы были напряжены до предела. Казалось, что из глубины на меня кто-то постоянно смотрит.
        Западный и восточный берега кардинально отличались друг от друга. Растительность так называемого Костяного леса была настолько густой, что казалось, будто деревья и кусты норовят поглотить реку. На западной стороне начиналась равнина с ее обычными пейзажами.
        Под равномерные всплески весел я обдумывал все, что мне успел сообщить капитан. Если в двух словах ? я здесь, чтобы поднять репутацию и получить звание магистра ордена. Оказалось, что став магистром, я смогу совершать обряд посвящения новых охотников. По сути, Такеда, Роб и Арт станут первыми посвященными. Это в том случае, если нам удастся все это провернуть. Но, похоже, король и его советники все предусмотрели. Согласно плану, мы плыли сейчас в поселение искателей, которое станет нашим временным лагерем. Следующие несколько месяцев нам предстояло с помощью древних карт начать поиски меток охотников. Кроме того, для поднятия моей репутации нам придется перебить огромное количество темных тварей.
        ? Смотри, как заросло, ? говорил Арт Робу, кивая на нависшие над водой густые ветви деревьев. ? И это только начало весны. Представь, как тут летом.
        ? А чего представлять? - буркнул Роб. ? Мы здесь, похоже, надолго. Скоро сами все увидим. Если нас раньше не сожрет какая-нибудь темная тварь.
        ? Поживем ? увидим, ? усмехнулся Арт.
        ? У меня такое чувство, будто на нас кто-то смотрит из той чащи, ? хмурясь, продолжал бурчать Роб.
        ? Согласен, ? вмешался в разговор Такеда. ? Чувство постороннего взгляда появилось, еще когда мы вошли в устье. Там явно кто-то есть. И этот кто-то или что-то словно примеривается. Прыгать или нет. Осторожный.
        ? Тьмы не чувствую, ? сообщил я.
        ? Мы далеко от берега, ? объяснил капитан.
        Роб нервно передернул плечами.
        ? Прямо спину прожигает, ? буркнул он.
        ? А это потому, что ты из нас самый крупный, а потому самый аппетитный, ? хохотнул Арт.
        ? Да иди ты!
        ? Ничего, скоро все закончится, ? успокаивающе произнес капитан и хлопнул Роба по широкому плечу. ? Вон там, за тем мысом, устье расширяется. Оттуда до поселка уже рукой подать.
        Роб посмотрел в ту сторону, куда указал Такеда, и с удвоенной силой налег на весло.
        Я смотрел на широкие спины наших гребцов и понимал, что эти двое наверняка на седьмом небе от счастья. Для человека, выбравшего стезю военного, подобный поход ? настоящий подарок. Наверняка мой брат был именно таким.
        Что же касается меня… После того, как Такеда озвучил план, я решил затаиться и больше не лезть на рожон. Споры с капитаном ни к чему не приведут. Король хочет использовать меня в своих целях? Пускай. Но что мешает мне самому воспользоваться подвернувшейся возможностью? Трое высокоуровневых бойцов помогут мне добывать трофеи! Мне ясно дали понять, все, что добуду, ? все мое. Конечно, никаких иллюзий я не питал. Как только Такеда станет охотником, от меня, скорее всего, постараются избавиться. Но на тот момент ? я буду готов…
        Первыми на пологий берег выпрыгнул Такеда. Осмотревшись, он обернулся ко мне и сказал:
        ? Можешь выпускать своего зверя. Лишние глаза и уши нам не помешают.
        Выпрыгнув из лодки, я активировал амулет призыва.
        Появление Обжоры воины встретили восхищенными возгласами. Харн же наоборот, чувствуя мое настроение, оскалился и ощетинился. Я периодически выпускал его и раньше, когда никого не было рядом. Поил зельями и делился наболевшим. Уже в который раз я благодарил богов за посланного мне друга. Обжора, как всегда, делился со мной своей уверенностью и звериной харизмой.
        ? Осмотрись вокруг, ? мысленно сказал я. ? Будь осторожен. На этих не обращай внимание. Пока не обращай…
        Харн понимающе рыкнул и, обдав королевских скаутов хищным взглядом, принялся выполнять поручение. Внимательно всматриваясь и шевеля треугольными ушами, он обошел поросший редкой травой дикий пляж и скрылся в ближайших зарослях.
        Тем временем скауты вытащили шлюпку на сушу и начали выгружать некоторые припасы. Не прошло и получаса, как вернулся Обжора и сообщил, что поблизости врагов нет.
        За время его отсутствия воины успели спрятать лодку среди густых кустов и приготовить походные мешки. Дальше наш путь лежал вглубь западного берега…
        Смеркалось. Солнце лениво садилось за густые деревья, постепенно уступая место ночи.
        Мы лежали на небольшом пригорке среди влажной травы и внимательно наблюдали за происходящим в поселке искателей. Прежде чем идти туда, Такеда решил осмотреться.
        ? Что видишь? ? тихо спросил он у меня.
        Обжора до того предупредил: что-то не так с этим поселением, вот я и пытался тоже понять, что именно.
        ? Высокий частокол, ? начал говорить я. ? Свежий. Видно, хозяева заботятся о защите.
        ? По-другому здесь никак, ? кивнул капитан. ? Дальше.
        ? Несколько десятков строений, ? продолжил я. ? Дома добротные. Стоят близко друг к другу.
        ? Так легче обороняться. Что еще?
        ? Вижу людей. Мужчины и женщины. Все занимаются своими делами. Спокойные. Вон парочка возле колодца, хохочут. Тишь и благодать. Но на душе неспокойно как-то. Обжоре здесь тоже не нравится.
        ? То-то и оно, ? буркнул капитан.
        ? А что видите вы? ? спросил я.
        Такеда медленно потер затылок.
        ? В том-то и дело, что ничего, ? буркнул он. ? Не вижу ни одной знакомой рожи, ни одного дымка из печных труб, ни одной собаки или кошки. Домашней скотины вообще не видно и не слышно. Как будто вымерла вся.
        А ведь верно! Я по-новому взглянул на происходящее в поселке.
        ? Огородами никто не занимается, ? задумчиво сказал я, заслужив одобрительный кивок капитана. ? Вон как вокруг домов все заросло. Судя по нетронутой земле рядом с воротами ? створки уже давно не закрывали. Да и люди все как-то бестолково себя ведут. Ходят, суетятся все. Будто не у себя дома.
        ? Похоже, настоящих хозяев уже давно нет в живых, ? Арт озвучил то, что было у всех на уме.
        ? Осталось понять, с кем имеем дело, ? сказал Роб.
        ? Упыри? Вурды? ? начал перечислять Арт.
        ? Нет, ? покачал головой Такеда. ? Ни те, ни другие не смогут так правдоподобно изобразить людей. Да и не любители они солнечного света.
        ? Похоже, я знаю, кто это, ? сказал я. - Это чернокровы.
        ГЛАВА 24
        ? А вот это уже ближе к истине, ? кивнул Такеда. ? Еще те выродки.
        ? Одного не могу понять, ? почесав затылок, сказал я. ? Если настоящие хозяева поселка уже мертвы, почему чернокровы до сих пор здесь? Да еще зачем-то людей изображают…
        Капитан отмахнулся.
        ? С этим-то как раз все понятно.
        Арт и Роб поддержали его дружными кивками. Они знают то, чего не знаю я?
        Будто подслушав мои мысли, Такеда объяснил:

        - Это они так охотятся. Устроили засаду. Видимо, не всех еще сожрали. Ждут возвращения остальных групп искателей.
        ? Сразу видно ? тупые твари, ? высказался Арт.
        ? Почему? ? спросил я.
        ? Как почему? Даже ты, хоть и не без подсказки, догадался, что здесь нечисто. Что уж говорить об опытных искателях. Есть такие матерые среди них ? чистые звери! Западню чуют за километры. Шутка ли, полжизни на Темном континенте провести.
        ? Сильно не обольщайся, ? осадил его капитан. ? Тупые или нет, а поселок взять смогли. И твоих опытных и матерых искателей, похоже, сожрали и не подавились.
        ? И что дальше? ? спросил я. ? Куда нам идти?
        ? Как это куда? ? удивился Такеда, а Роб и Арт хищно усмехнулись. ? В поселок, конечно.
        Я ошалело уставился на него.
        ? Ты думал, что какие-то две дюжины чернокровов отпугнут нас от намеченной цели? ? усмехнулся Такеда и добавил: ? Этот поселок нам еще понадобится. Арт, зайдешь справа, Роб ? слева. Жду вас с докладом здесь. И тихо там…
        Бойцы, словно две гончие, бесшумно сорвались с мест и растворились в сумраке. Все то время, пока они отсутствовали, я с замиранием сердца следил за поселком и поведением лже-людей.
        ? Не сверли их взглядом, ? предупредил капитан и положил мне на макушку свою широкую ладонь. ? Почуют раньше времени. Потом бегай за ними.
        Под нажимом я припал к земле.
        ? Если смотришь, гляди как бы вскользь, ? тихо объяснял капитан. ? Взгляд ни на ком не останавливай.
        Спустя несколько минут вернулись наши разведчики.
        ? Точно чернокровы, ? сходу подтвердил мою догадку Арт. ? Некоторые долго не могут держать трансформацию. Прячутся в амбарах, пока умение восстанавливается. Всего насчитал восемнадцать голов.
        Капитан обернулся к Робу.
        ? Восемнадцать, ? подтвердил тот. ? Самый высокий уровень двадцать третий. Даже странно, что такой мелочи удалось взять поселок…

        - Значит, почти все группы искателей ушли в поход, ? сказал капитан. ? На базе оставались самые слабые. Понадеялись на охранные сети. Вот их и наказали.
        Такеда на мгновение задумался, зачем-то посмотрел на небо и сказал:
        ? Атакуем с трех сторон. Я иду к центральным воротам и отвлекаю всех на себя. Арт и Роб ? заходите с флангов. Если есть возможность, тварей не убиваем. У нас есть кому их добить.
        ? Господин капитан, а я? ? вряд ли обо мне забыли, но спросить надо было.
        ? Ты останешься здесь и будешь ждать моего сигнала, ? ответил Такеда и добавил: ? Зверя тоже держи при себе. Его могут учуять раньше времени. Всё! Начали!
        Выждав пока Роб и Арт займут свои позиции, капитан поднялся во весь рост и неспешным шагом, ни от кого не прячась, двинулся в сторону главных ворот.
        Буквально на моих глазах он будто стал другим человеком. Нет, это не было иллюзией или каким-то магическим фокусом. Это был тот же Такеда, только очень уставший, прихрамывающий, сгорбленный под пухлым мешком. Он брел, опустив голову и тяжело переставляя ноги.

«Люди», заметив одинокую фигуру на дороге, тут же оживились. Они напомнили мне стайку рыб, одновременно дернувшихся к брошенному в воду хлебу. Парочка у колодца перестала улыбаться, женщина средних лет легко, будто играючи, перемахнула через ограду возле «её» дома. Широкоплечий мужчина, до этого беззаботно сидевший на скамье у забора, вдруг по-звериному задрал лицо вверх и принюхался.
        Если минуту назад у меня еще были крохотные сомнения, только что они рассеялись без следа.
        Поселок мгновенно ожил и пришел в движение. Твари, забыв о маскировке, рванули в сторону ворот.
        Я забыл, как дышать. Сейчас они кинутся всем скопом на капитана и разорвут его на клочки. Я хотел было подняться и броситься ему на помощь, но далее в дело вступили Роб и Арт.
        Они появились с разных сторон прямо за спинами тварей. Стальные скауты двигались настолько стремительно, что их силуэты казались размытыми.
        Капитан тем временем «доковылял» до ворот и остановился. С пригорка мне прекрасно была видна истинная картина предстоящего противостояния. Восемнадцать ничего не подозревающих чернокровов из хищников неожиданно превратились в добычу.
        Пользуясь тем, что твари еще не успели учуять врагов за своими спинами, Такеда, отбросив в сторону мешки с провизией, выхватил из ножен свой изогнутый клинок.
        Неожиданная прыть незнакомца здорово удивила двигающихся в его сторону чернокровов. Как ни странно, первый взмах клинка Такеды послужил сигналом к атаке, как для его бойцов, так и для противника.
        Спустя мгновение над поселком искателей разнеслось слитное рычание нескольких глоток. Чернокровы бросились в атаку. А спустя еще одно мгновение к рычанию прибавились визги боли, хруст рассекаемой плоти и вой разочарования.
        Издалека схватка напоминала копошащийся рычащий клубок из пыли и десятков конечностей. Но постепенно из этого клубка начали выпадать тела поверженных чернокровов.
        Правда, некоторые, лежа на земле, продолжали корчиться. Вон один куда-то ползет, волоча за собой кровавые внутренности из развороченного брюха. А вон, судя по одежде, та «женщина», так лихо перепрыгнувшая изгородь. Пытается встать, но у нее ничего не получается. Кто-то из скаутов перерубил ей ноги ниже колен.
        Ряды чернокровов стремительно редели. Сперва в горячке боя они этого не замечали, но уже спустя некоторое время до оставшихся в живых, наконец, дошло ? эти трое не только не ранены, они даже не устали.
        В этот самый момент инстинкт самосохранения двоих оставшихся на ногах чернокровов, похоже, победил чувство голода и ярости ? они попытались сбежать. Но было уже поздно. Их не убили. Просто оглушили.
        К слову, это была именно та парочка, что так мило ворковала у колодца несколько минут назад. В бою они продержались дольше всех.
        Я видел, как капитан вытер свой клинок об одежду одного из трупов и что-то сказал своим бойцам. Те тут же принялись выполнять приказ. В их руках появились веревки, которыми они начали сноровисто связывать еще живых чернокровов.
        Наконец, Такеда повернулся в мою сторону и приглашающе взмахнул рукой.
        Я быстро вскочил с земли и начал спускаться. От волнения меня здорово потряхивало. Обжора шел рядом, ни на шаг не удаляясь.
        Когда я приблизился к воротам, рот тут же наполнился горькой слюной. Вот теперь я почувствовал тьму.
        ? Пошевелись! ? гаркнул мне Такеда. ? Они скоро отойдут!
        В моей дрожащей руке появилась «Стрекоза». Роб взглянул на мой нож и, покачав головой, обратился к командиру:
        ? Капитан! Он этой железкой будет ковыряться до завтрашнего дня!
        ? Ничего! ? отозвался Такеда. ? Его зверю рост тоже нужен. Вдвоем справятся.
        Я на негнущихся ногах шагал мимо трупов. Вблизи сородичи Шена были похожи на людей лишь идентичным количеством конечностей. Звериные морды чем-то напоминают летучую мышь и змею одновременно. Широкие пасти усеяны иглоподобными зубами. Треугольные уши. Широкие приплюснутые носы. Человеческая одежда натянута как попало. Я вообще удивлен, как я мог сравнивать их с людьми? Да и от Шена они отличаются, как жалкие дворняги от породистой гончей. Слуга мастера Чи всегда был одет с иголочки. Если бы я не знал, кто он на самом деле, подумал бы, что имею дело с аристократом.

        - Вот эти шестеро, ? кивнул Арт на лежавших отдельно. ? Поторопись.
        Жалости к тварям я не испытывал. Одежда, которая была на них, явно принадлежала кому-то из жителей поселка.
        Ткнув каждую тварь ножом в шею, я отошел в сторону и дал отмашку Обжоре. Через секунду система сообщила мне о победе над шестерыми чернокровами от девятнадцатого до двадцать первого уровня.
        Вытирая лезвие «Стрекозы» липкой от крови тряпкой, я морщась дочитывал последнее оповещение.

        - Вы убили чернокрова (21).

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (4200 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).

        - Жетон Охотника на чудовищ (30 шт).
        ? Большой Орб Тьмы (2 шт).
        Почти двадцать тысяч эсок, шестьдесят серебряных скрижалей, почти две сотни жетонов и дюжина больших орбов. Плюс усиление Обжоры. И все это без каких-либо усилий.
        Я заметил, как изучающе-внимательно смотрит на меня Такеда. Наши взгляды встретились. Капитан будто видел меня насквозь. Понимает, что, делая меня сильнее, тем самым усложняет себе задачу в будущем. Я же в свою очередь успел убедиться, на что способны стальные скауты. Вернее, я увидел лишь малую часть того, что они умеют. Наверняка главные сюрпризы меня еще ждут впереди.
        А еще я внезапно осознал: мы примеряемся друг к другу, как будущие соперники. Я уже не сомневался ? Стальной король заочно приговорил меня к смерти. Выходит, пока жив я ? жив и Ми. Тысячу раз я проклял себя за то, что втянул его во всё это дерьмо!
        ? Репутацию удалось поднять? ? спросил Такеда.
        Я хотел было ответить, но не успел. Неожиданно мой рот наполнился горькой слюной с гадким привкусом гнили. Я ошалело завертел головой, но никого не заметил.
        ? Что?! ? удивленно спросил капитан, сбитый с толку моим поведением.
        ? Похоже, мы не всех тварей убили… ? произнес я и набросил на себя щит болотника.
        Капитан коротко свистнул, предупреждая остальных. Роб и Арт, резко обнажив мечи, начали оглядываться.
        Мы стояли впятером и напряженно прислушивались к тишине вокруг нас. Краем глаза я ловил на себе озадаченные взгляды моих спутников. Ни они, ни Обжора ничего не чувствовали.
        Это произошло в тот момент, когда я начал думать, что ошибся…
        ? Так-так-так! ? услышал я откуда-то сверху певучий женский голос. - Это кто к нам пожаловал?
        Мы одновременно подняли головы. На крыше одного из домов, широко расставив ноги и по-хозяйски сложив руки на груди, стояла женщина.
        Такеда и его бойцы, не сговариваясь, тут же рассредоточились на подступах к дому. Незнакомка на удивление никак на них не отреагировала.
        Я пригляделся. Средний рост. Гибкий стан. Одета, как охотница или скаут. Лица не вижу из-за глубокого капюшона. Когда увидел ее уровень, то впал в ступор! Шестьдесят второй!
        ? Смотрю, вы моих деток положили! ? спокойно, как ни в чем не бывало, продолжила она.
        ? Вели себя плохо! ? решил вступить в разговор Такеда.
        ? Ну-ну, понимаю! ? кивнула незнакомка и спросила: ? А вы ведь не местные?
        Она, приподняв голову, громко вдохнула воздух носом.
        ? До сих пор пахнете морем. Только с материка небось. Искатели пахнут по-другому. Потом, кровью и тленом своих любимых древних гробниц. Как будете рассчитываться за убийство моих детей?
        ? А чего ты хочешь? ? лениво покачивая клинком, спросил Такеда.
        Незнакомка, подперев невидимый подбородок рукой, сделала вид, что задумалась.
        ? Так сходу и не решишь, ? пожав плечами, сказала она. ? Может, отдадите мне мальчишку?
        Я вздрогнул.
        ? А зачем он тебе? ? продолжил игру капитан.
        ? Странный он какой-то, ? задумчиво произнесла она. ? Чую угрозу в нем.
        Я не видел ее глаз, но точно знал ? она смотрит на меня в упор. Я буквально кожей ощутил ее голод и жажду крови.
        ? Так ведь он простой малец, ? хохотнул капитан. ? Ты хоть уровень его видела?
        ? Это-то и странно, ? задумчиво пробормотала она. ? Вы ведь не зря притащили сюда мальчишку нулевого уровня? Хотя… Довольно глупой болтовни! Сейчас вы всё сами мне расскажете! Замерли!

        - Внимание! Вы подверглись воздействию ментальной магии!
        ? Вам нанесен урон 1500 (блокировано «Щитом Воли»)!
        Один из моих кристаллов маны тут же разрядился на тысячу пятьсот единиц.
        ? А вот это уже интересно, ? удивленно произнесла незнакомка.
        Ее хищный голос прозвучал буквально в десяти шагах от меня. Я начал испуганно оглядываться. Когда мой взгляд упал на капитана, я почувствовал, как моя спина покрылась холодным потом. Такеда стоял словно каменная статуя, равно как и его бойцы.
        Сразу же поняв, что произошло, я сделал торопливый шаг назад. Пора бежать! Подальше от этого проклятого места!
        Я уже разворачивался в полной решимости дать стрекача, как вдруг увидел застывшего на месте Обжору…
        ГЛАВА 25
        Нет-нет-нет! Я кинулся к другу. Он стоял, широко расставив лапы, будто вот-вот сорвется с места. Мышцы напряжены. Из пасти вырывается хриплое дыхание. В желтых звериных глазах я впервые увидел страх.
        Судорожно выхватив амулет, я попытался отозвать харна. Но ничего не произошло. Система, будто издеваясь, сообщила, что действие невозможно. Из моей глотки вырвался стон безысходности.
        ? Так это твоя зверушка? ? голос незнакомки раздался из-за спины харна. ? Теперь она моя.
        Я резко дернулся и призвал сущность Ыша. Прозрачное змеиное тело вмиг прикрыло меня от возможной атаки.
        ? Ух ты! Все интересней и интересней! ? весело воскликнула незнакомка.
        На этот раз она оказалась справа от Обжоры и положила тонкую бледную ладонь на его шею.
        ? Не шали, ? предупредила она меня и спросила: ? Кто командир?
        Я, напряженно следя за каждым ее движением, дернул головой в сторону Такеды.
        ? Кто ты? ? спросила она у него.
        ? Изаму Такеда, ? бесцветным голосом ответил тот. ? Капитан личной гвардии его величества Эгберта Седьмого, правителя Фрадии.
        ? О! ? удивилась она. ? Шавки Стального короля! Давненько вас тут не было! Кто этот мальчишка?
        ? Последний из представителей мертвого ордена, ? покорно, без тени эмоций, ответил капитан, глядя перед собой.
        Незнакомка тут же обернулась ко мне. Её голова склонилась набок.
        ? Живой охотник? ? прошипела она. ? Любопытно! Вот сестры обрадуются! И что же вы тут делаете?
        ? Выполняем приказ его величества, ? неопределенно ответил капитан. Похоже, он пытается сопротивляться.
        ? Не юли, капитан! ? пригрозила она пальцем. ? Что за приказ? Говори! Да поподробней!
        ? Его величество поручил нам возродить орден охотников на чудовищ, ? снова покорно сообщил Такеда. ? Мальчишка должен стать магистром и посвятить нас троих в охотники.

        - Вот это поворот! ? воскликнула незнакомка. - Это ж какая муха укусила твоего короля, что он вздумал воскресить древнего врага своего прадеда?
        Пока женщина вытягивала информацию из капитана, я лихорадочно соображал, что делать дальше. В уме перебирая каждое заклинание, я был готов активировать все и сразу, лишь бы спасти Обжору!
        ? Зачем ему это? ? задала она прямой вопрос.
        ? Орден магов набрал силу, ? коротко ответил капитан. ? Его величеству нужен противовес.
        ? Умно, ? кивнула женщина и обратилась ко мне: ? С королем все ясно, но в чем твоя выгода помогать врагу?
        ? А у меня разве был выбор? ? огрызнулся я, в нерешительности переступая с ноги на ногу.
        Она, снова склонив голову набок, задумчиво произнесла:
        ? Ментальное воздействие отпадает. Значит, шантаж?
        Она многозначительно похлопала ладонью по чешуйчатой спине харна и отбросила капюшон с головы.
        Бледное хищное лицо, желтые раскосые глаза с вертикальными, как у змеи, зрачками. Черные волосы, собранные в тугой хвост. Продолговатые остроконечные уши. Полу-зверь, полу-человек.
        ? У них кто-то из твоих близких? ? спросила она, и я заметил по два острых клыка на ее нижней и верхней челюсти. ? Вижу по глазам, что права. Эй, капитан! Они хоть живы еще?
        ? Живы, ? ответил тот.
        ? А когда вы их решили пустить в расход? ? спросил она и, будто издеваясь, подмигнула мне.
        ? После того, как я доложу его величеству об успешно выполненном задании, ? спокойно с расстановкой ответил Такеда.
        Змееглазая недовольно цокнула языком.
        ? Слушай, капитан, хватит его называть величеством. Он больше не твой король. Я ? твоя повелительница! Понял?
        ? Да, моя повелительница, ? покорно ответил Такеда. Он сейчас напомнил мне Шена.
        Тонкие губы незнакомки растянулись в хищной улыбке, от которой по моей спине пробежал холодок.
        ? Молодец! Вот слушала я тебя, слушала, но так и не смогла понять одного. За каким багом вы поперлись так далеко? Неужели на материке не сохранилось ни одного открытого портала? Малец, что скажешь?
        Откровенно говоря, несмотря на напряженную ситуацию, мне и самому хотелось знать ответ на этот вопрос. Поэтому я ответил:
        ? Есть один в Каменном лесу, рядом с Пустошами. Очень скоро он перестанет закрываться и …
        ? Станет Вратами, ? закончила за меня она и, улыбаясь, спросила у Такеды: ? Капитан, ты ведь понимаешь, что это значит? Именно так люди и потеряли этот континент. Почему твой королек не бросил все силы и войска на закрытие того портала?
        ? Да, моя повелительница, ? ответил капитан. ? Я понимаю. Тот портал расположен на землях орков. Это далеко от нашего королевства.
        ? Снова юлишь? ? угрожающе прошипела желтоглазая. ? Отвечай прямо!
        ? Орки вторглись во Фрадию. Король решил, что открытый портал у них в тылу, повернет Орду домой. Скоро оркам будет не до наших земель.
        Незнакомка весело расхохоталась.
        ? Болван ваш король! Как только портал станет Вратами вам всем не поздоровиться! Но ты не ответил на мой главный вопрос. Почему вы здесь?
        ? Мы должны сделать его магистром ордена, ? повторил капитан.
        ? Отвечай прямо! ? прорычала незнакомка, и ее лицо на мгновение сменилось ужасной маской чернокрова.
        ? Мы здесь для того, чтобы отыскать Гробницу Основателя.
        Складывалось впечатление, что капитан сражается с каждым словом.
        ? Но как?! ? ошарашенно воскликнула желтоглазая. ? У тебя есть карта?!
        Капитан не сказал ни слова. Боюсь представить каких усилий ему стоило это молчание.
        ? Говори!!! ? прорычала тварь.
        ? Д-да, ? дрожащим от напряжения голосом произнес он.
        В тот момент, когда она давила на капитана, я заметил, что Обжора, а также Роб и Арт, слегка вздрогнули. Выходит, тварь на долю секунды ослабила хватку. Это было всего лишь мимолетное мгновение, но этого мне хватило, чтобы понять, как действовать дальше. И я стал ждать подходящего момента.
        ? Ну что ж, капитан, ? издевающимся тоном произнесла желтоглазая тварь. ? Ты и твои бойцы мне больше не интересны. Я бы может отпустила тебя, но, увы, не могу. Кто-то ведь должен ответить за убийство моих детей. Да и остальных накормить.
        Как только она это сказала, я ощутил во рту новую порцию гнилой горечи. А из тени, шипя и поскуливая, начали проявляться темные силуэты. Они медленно окружали нас плотной стеной.
        Я испуганно вертел головой, понимая, что все это время мы были окружены толпой чернокровов. И что те, которых мы убили были всего лишь приманкой.
        ? Дети мои! ? прорычала тварь, окончательно потеряв человеческий облик. ? Я отдаю вам этих троих!
        Я решил, что ждать больше нельзя. Начну с молнии угря. Я понимал, есть вероятность, что заклинание не сработает, поэтому, пока тварь допрашивала капитана, мне пришла в голову неожиданная идея. Помнится, в описании орба тьмы говорилось, что охотники с их помощью могут усилить свои заклинания и умения. А еще я помнил, как погиб мастер Чи. Его убило что-то из арсенала именно темной магии.
        Я не знал, как это работает, поэтому действовал наобум.
        Выхватив из эфемерного кармана горсть темных сфер, я попытался активировать заклинание.
        ? Внимание! Вы хотите усилить заклинание «Цепная молния Искристого угря»?
        ? Учитывая уровень вашего заклинания, максимальное количество Орбов Тьмы для усиления: 6 шт.
        ? Внимание! Использование максимально допустимого количества темных элементов повлечет за собой значительное снижение репутации с Орденом Охотников на чудовищ!
        Плевать! Давай уже!
        В тот момент, когда толпа голодных тварей сорвалась с места, из моей руки вырвалось что-то похожее на переплетение толстых угольно черных щупалец. Кажется, этих темных отростков было с десяток, а то и вся дюжина. Один из них, самый толстый, буквально впился в тело, не ожидавшей такого подвоха мамаши чернокровов.
        Остальные щупальца стеганули по ближайшим к ней тварям. Эффект для всех был один ? они рухнули, как подкошенные и остались лежать на земле безвольными куклами. Увы, но долгожданного сообщения о гибели повелительницы чернокровов я не получил.
        Грозный и в тоже самое время радостный рык Обжоры возвестил о том, что братишка обрел свободу! А вот нашим спутникам не повезло, их тела накрыла волна кровожадных тварей! Еще немного и нас с Обжорой постигнет та же участь!
        ? Сюда! ? крикнул я харну, одновременно призывая сущность Крушителя. ? Ты не успеешь ее прикончить!
        Обжора безрезультатно пытавшийся пробиться сквозь магический щит повелительницы чернокровов, разочарованно рыкнув, бросился ко мне. Спустя секунду нас с Обжорой обволокло непроглядным магическим туманом. Судя по разочарованным визгам тварей, сущность Крушителя сработала, как надо.
        Я понимал, что эта мера временная. Что очень скоро туман рассеется, главная тварь придет в себя и нас сожрут ? поэтому я решил превратить это место в ад!

        - Желаете высвободить заклинание «Гнев Небес»?

        - Внимание! Для этого действия вам понадобится:

        - 5000 единиц маны.
        Ни секунды более не сомневаясь, я дал согласие.

        - Укажите точку активации.

        - Предупреждение! Призванная стихия не знает пощады! Озаботьтесь приемлемой защитой либо постарайтесь держаться подальше от эпицентра бури.

        - Предупреждение! Радиус поражения заклинания 50 метров.
        Отмахнувшись от системного оповещения, я вытянул руку вперед. Навел точку активации в сторону замершей на земле твари и высвободил заклинание из кристалла.
        Пора убираться отсюда. Обжора, поняв все без слов, подтолкнул меня в спину, указывая направление для побега. Но тут же схватил зубами за куртку. Впереди был враг. Маны еще хватало и я, недолго думая, направил в ту сторону таран живоглота. А вдогонку зашвырнул несколько ледяных стрел. Судя по визгам боли, мои подарки достигли адресата.
        Глоток зелья насыщения взбодрил. «Мудрость», получив толчок, медленно, но уверенно наполняла потраченную ману.
        Не успев покинуть магический туман, я услышал страшный грохот. Задрал голову вверх и обмер. Зрелище, представшее моему взору, одновременно восхищало своей красотой и пугало величественностью. Я стоял, не дыша, раскрыв рот от изумления.
        В темном ночном небе, где еще только-только начали проявляться небесные светила, что-то вспыхнуло. Огненно-красное пятно. А за ним еще одно и еще. Присмотревшись, я заметил, как в местах вспышек от неба отделяются продолговатые красно-рыжие святящиеся капли, которые, постепенно приближаясь к земле, начали превращаться в здоровенные пышущие пламенем осколки. Зло шипя и гудя, они неслись прямо на нас.
        Первый небесный осколок, размером с голову элефанта, оставляя за собой дымный след, рухнул точнехонько в ту точку, где находилась обездвиженная Мать чернокровов. Именно так назвала ее Великая Система в оповещении о ее гибели.
        Удар был такой силы, что нас с Обжорой подбросило на полметра вверх. А спустя секунду нас обдало горячей волной.
        ? Бежим! ? выкрикнул я и рванул к воротам.
        Страшный рев со всех сторон. Беспощадный грохот. Мощные подземные толчки. Ночь в одно мгновение стала днем. Обжигающе-жарким и огненно-светлым. Привкус гнилостной горечи во рту сменился привкусом копоти и гари. Я слышал, как визжат и верещат раненные чернокровы. Я видел, как мечутся их силуэты в пламени. То и дело система исправно рапортовала мне о гибели очередной твари и о полученных трофеях.
        Вот и ворота. Вернее то, что от них осталось. Небесная огненная капля рухнула в нескольких метрах от частокола, но, видимо, по инерции ее протащило еще несколько шагов. Этого как раз хватило, чтобы снести правую створку ворот и часть частокола, ? дерево очень быстро загорелось.
        Прикрыв лицо рукой, я пересек огненную стену и вырвался наконец из этого котла. Источник энергии заметно просел, перед глазами появились красные круги, из горла с каждым шагом вырывался болезненный хрип, но я бежал вперед, не оглядываясь.
        Рядом скакал счастливый Обжора. Наши взгляды на мгновение встретились, и я улыбнулся. Кажется, нам снова удалось обмануть богиню Смерть!

***

        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Великого Магистра Пируса! Сражаясь в одиночку, используя одно заклинание, вам удалось победить в одном бою 30 существ с уровнем, превышающим ваш на 20!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (50 000 шт)

        - Перстень Магистра Пируса (1 шт)

        - Вы убили Мать чернокровов (62).

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (12 400 шт).

        - Алмазная скрижаль.

        - Серебряная скрижаль (30 шт).
        -- Жетон Охотника на чудовищ (200 шт).
        ? Большой Орб Тьмы (10 шт).

        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Тикса Дикого! Вы победили магическое существо с уровнем, превышающим ваш на 60!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (7000 шт)

        - Радужная скрижаль «Мать чернокровов» (1 шт)
        Я сидел на уцелевшем бревне, опустив голову и закрыв глаза. Только что перечитал все значимые сообщения системы и с облегчением выдохнул ? в них не было ни слова о моих спутниках. Да, они погибли, но не от моих рук. Их растерзанные и обгоревшие тела я нашел, когда утром решил спуститься в разгромленный поселок.
        Умом я понимал, что и капитан, и его подчиненные рано или поздно попытались бы убить меня, но сердце почему-то мне подсказывало ? хорошо, что я не причастен к их гибели. Наверняка это являлось слабостью думать так, но я ничего не мог с собой поделать.
        Ночью, после того как заклинание прекратило свое действие, Обжора спустился в пылающий поселок и добил всех раненых тварей. Если кому-то из них и удалось сбежать во время боя, нас они уже не беспокоили.
        Всего на моем счету было тридцать восемь убитых тварей. Почти все выше двадцатого уровня. Плюс их «мамаша».
        Я заглянул в рюкзак. За бой удалось добыть без малого двести пятьдесят тысяч эсок, четыреста десять серебрушек, почти полторы тысячи жетонов, восемьдесят шесть больших орбов и алмазную скрижаль. Но самыми главными ценностями, конечно, являлись именной магический перстень и радужная скрижаль.
        Последняя для меня явилась полной неожиданностью. Оказалось, что в перечне заклинаний, умений и характеристик Матери чернокровов не было ничего связанного с ментальной атакой. Вывод был только один ? она использовала какой-то мощный ментальный артефакт. А так как на месте гибели твари была одна здоровенная черная воронка, с артефактом можно было попрощаться. Температура первого огненного осколка была настолько высока, что земля в месте его падения превратилась в оплывшее стекло угольного цвета.
        Но были и хорошие новости. У матери чернокровов имелась «воля»!
        Я все-таки успел, как и собирался, поговорить с дриадой об этой характеристике. Мидори знала не много, либо, учитывая произошедшее, просто не хотела болтать языком. Из ее слов выяснилось, что скрижали «воли» выпадали намного реже, чем даже на «интеллект». На этом сложности не заканчивались. Люди могли увеличивать «волю» лишь по одной единице каждые два уровня. Другими словами, показатели моего амулета соответствовали персонажу сотого уровня. Плюс те десять, что я получил радужной скрижалью ? меня очень радовали высокие показатели этой характеристики.
        Кроме того, мать чернокровов обладала несколькими заклинаниями и магическими умениями, но из-за анатомического несоответствия мне подходило лишь одно. Я не мог «насыщаясь кровью и плотью жертв, восстанавливать внутренние резервы» либо «подкармливать коконы», но мне передалось отличное и полезное умение ? полог невидимости.

        - Полог невидимости Матери чернокровов.

        - Уровень: 0+5. (0/20)

        - Тип: Активное умение.

        - Вид: Эпическое

        - Описание:

        - Используя магию, Мать чернокровов способна накрыть себя пологом невидимости. Под пологом она становиться невидимой для магического/физического взора/чутья.

        - Минимальные требования:

        - Интеллект - 14.

        - Расходует 200 единиц маны.

        - Примечание:

        - Время действия 30 минут.
        По крайней мере, понятно, каким образом ей удалось оставаться незамеченной. Можно только представить, уровень ее умения, что даже Такеда и его бойцы не учуяли эту тварь.
        Я был рад еще одной «радуге», но не так, как новому именному артефакту.
        Потерев ладони, я снова извлек из рюкзака перстень и с замиранием сердца выдохнул. Хотелось смотреть на эту красоту снова и снова. Само кольцо было выполнено из матово-черного металла. Без изысков. Я бы даже сказал простенько. Но не оправа привлекала мой взор, а камень. Огненно-красный, словно пылающий небесный осколок, убивший мать чернокровов, только в миниатюре. Такой перстень уже только своим грозным видом мог заставить задуматься любого, стоит ли связываться с его хозяином.
        Оторвав, наконец, взгляд от пламенного камня, я снова перечитал описание:
        Перстень Магистра Пируса.

        - Тип: Именной магический артефакт.

        - Вид: Легендарный.

        - Интеллект +30

        - Мудрость +30

        - Особый эффект:

        - В случае критической необходимости автоматически увеличивает объем источника жизни или энергии за счет объема источника маны, трансформируя при этом необходимое количество маны в жизнь или энергию.

        - Примечание:

        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Другими словами, если урон будет превышать мой источник жизни, я не погибну, пока у меня будет достаточно маны.
        От изучения артефакта отвлек предупреждающий рык Обжоры. К уже бывшему, выгоревшему почти дотла поселку искателей начинали подтягиваться местные падальщики. Судя по взволнованному ворчанию харна, некоторые из них были довольно высокого уровня.
        Я понимал, что пора уходить, но меня давила жадность. Ведь здесь наверняка можно было найти много интересного. Поселок искателей, как-никак. Чутье сколопендры не помогало. После огненного дождя земля в поселении буквально сочилась разлитой маной, словно сплошное магическое озеро.
        Куда идти и что делать дальше я не знал. Ждать здесь возвращения искателей? Не получится. Скоро сюда заявятся любители поживиться падалью.
        А что если все искатели мертвы? Мало верится. Тогда возникает вопрос, как долго мне их ждать? И если дождусь, где гарантия того, что они ко мне отнесутся дружелюбно?
        Нет! Больше никаких иллюзий! Чем раньше я осознаю тот факт, что вокруг меня только враги, тем проще мне будет выжить и вернуться за друзьями.
        Надеяться только на себя! Никому не доверять! Выжить любой ценой! Стать сильнее!
        Я сжал кулаки и резко поднял голову.
        Обжора замер напротив меня. Наши взгляды встретились.
        ? Братишка, а что если мы сами отыщем, то место, ради которого нас сюда притащили? Как там они говорили? Гробница Основателя! Я так понял, речь идет о месте захоронения Гуннара Сокрушителя? Только представь, чем мы сможем там разжиться!
        ? Хрн! ? поддержал меня Обжора.
        Поиски той карты, информацию о которой так рьяно выведывала мать чернокровов у Такеды, ничего не дали. Тела и вещи скаутов превратились в черные головешки.
        ? Жаль, ? буркнул я, разглядывая скрюченные тела моих спутников. ? Хоть бы какую-нибудь подсказку оставили. Хотя…
        Помнится, капитан как-то вскользь несколько раз упоминал об Узком озере и лисолюдах. Сперва мне показалось, что он, зная мое отношение к этим существам, пытался таким образом подтрунивать надо мной. Но потом я начал вспоминать отдельные эпизоды и обрывки разговоров Роба и Арта о севере Темного континента, что, мол, у искателей надо будет разжиться теплыми вещами.
        Я поморщился. Догадка так себе, но не на месте же сидеть! Значит, решено ? начнем поиски с севера!
        ГЛАВА 26

        - Вы убили Желтую гадюку (30).

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (6000 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).

        - Внимание! Ваш питомец перешел на 15 уровень!

        - Количество свободных характеристик: 3.
        Обжора издал счастливый рык, прокатившийся по лесу, заставив на несколько секунд смолкнуть всех птиц.
        ? Наконец-то! ? воскликнул я и полез обниматься с другом.
        Сказать, что харн подрос, значит, ничего не сказать. Братишка превратился в настоящего матерого зверя, не уступавшего в ловкости, силе и скорости монстрам, уровни которых были выше его в два раза. Чешуя харна стала толще и темнее, на спине от затылка до кончика хвоста начали проклевываться черные костяные шипы. Думаю, если так дело пойдет дальше, Ми придется искать себе другого скакуна.
        С тремя новыми уровнями кончик хвоста харна изменился в острый шип. Только вот хозяин этого шипованного хвоста сам еще не понимал, каким образом использовать его новое «украшение». А вот я, кажется, догадывался, что скоро произойдет.
        Отойдя подальше от тела поверженного монстра, я присел на причудливо выпирающую из земли толстую корягу. Мелких падальщиков мы не боялись. С некоторых пор их появление мы даже приветствовали. Больше монстров ? больше трофеев. Риск нарваться на кого-то опасного, разумеется, присутствовал. Но, во-первых, мы и сами уже не безобидные крохи, а, во-вторых, всегда имелся план отхода. Чутье харна плюс мой полог невидимости ? прежде чем сожрать, нас еще нужно было поймать.
        Да чего далеко ходить? Та же желтая гадюка, думала, что охотится на нас, а получилось все наоборот. Обжора, с давних пор являющийся почитателем змеиного мяса, вон как чавкает.
        Вот уже три седмицы прошло с того момента, как мы покинули поселок искателей. Мы, правда, несколько дней еще покрутились в его окрестностях, в надежде, что кто-нибудь из хозяев вернется, но кроме падальщиков поселение так никто и не посетил.
        Возвращались к месту, где скауты припрятали шлюпку и несколько мешков с припасами. Но в схроне уже успели похозяйничать до нас. Судя по огромному количеству звериных следов и экскрементов, из наших припасов местные обитатели устроили настоящий пир.
        Если у меня и была надежда обнаружить какую-нибудь подсказку, то после обследования остатков наших вещей, она навсегда испарилась.
        Такеда признался матери чернокровов, что у него была карта. Но он умолчал в каком виде она у него была. У меня вот в закладках тоже есть две карты. Похоже, капитан подразумевал что-то подобное.
        В общем, мы в конце концов решили двигаться на север, вдоль реки Морты к Узкому озеру. Во-первых, кроме разрушенного поселка искателей, это было единственное направление, о котором я знал, а во-вторых, сородичам Хитра Рыжехвоста могло быть что-нибудь известно об охотниках. Я понимал, план бестолковый. Предательские мысли о том, что я всего лишь выдумываю оправдания бесполезному шатанию по бескрайнему темному континенту, всячески мной игнорировались.
        Посмотрев еще раз на довольно урчащего кота, я заглянул в его характеристики. Разбросал все свободные серебрушки по особо важным и извлек мой резерв ? шестьдесят серебрянных скрижалей. Я держал их про запас, специально для «Прыжка Шипохвоста». Если я все правильно понимаю ? на пятнадцатом уровне это заклинание можно увеличить до третьего уровня.
        Что ж, давай попробуем.
        Спустя мгновение перед глазами появилось системное оповещение об успешном и долгожданном повышении.
        Наконец-то!
        Посмотрим, что там получилось.
        ? Прыжок Шипохвоста.
        ? Уровень: 3. (0/80)
        ? Тип: Магическое умение.
        ? Вид: Редкое
        ? Описание:
        ? Шипохвост при помощи магии мгновенно перемещается за спину противника, оставаясь при этом некоторое время невидимым.
        ? Эффект:
        ? Мгновенное перемещение за спину противнику.
        ? После перемещения действует временная невидимость: 20 секунд.
        ? Минимальные требования:
        ? Интеллект - 5.
        ? Расходует 70 маны.
        ? Примечание:
        ? Время на перезарядку 4 сек.
        ? Дальность 15 м.
        Отлично! Время на перезарядку уменьшилось, а вот время действия невидимости, наоборот увеличилось. Радовали новые показатели дальности прыжка. Правда, расход маны увеличился, но при объеме источника на полторы тысячи единиц - это не смертельно.
        Я взглянул еще разок на характеристики харна, чтобы обновить картину.
        ? Свирепый харн.
        ? Имя: Обжора.
        ? Уровень: 15 (0 / 136 000)
        ? Статус: Преданность хозяину(неизменно)
        ? Разум: 1 / 1.
        ? Сила: 211 / 225
        ? Ловкость: 209 / 225
        ? Меткость: 150 / 225
        ? Интуиция: 15 / 15
        ? Мудрость: 30 / 30
        ? Звериный инстинкт: 30 / 30
        ? Скорость: 207 / 225
        ? Гибкость: 190 / 225
        ? Интеллект: 150 / 150
        ? Здоровье:150 / 150
        ? Выносливость:150 / 150
        ? Источник маны:1150 / 1550
        ? Источник жизни:1150 / 1550
        ? Источник энергии:1150 / 1550
        ? Чешуйчатая броня: 75 / 75
        ? Защита: 750 / 750
        ? Урон: +746.4…+2 379.1
        ? Укус: 75 / 75
        ? Удар когтистой лапой: 75 / 75
        ? Прыжок 15 / 15
        ? Звериная регенерация: 30 / 30
        ? Охотник: 47 / 75.
        ? Рыболов: 29 / 75.
        ? Противодействие яду Шестилапа - 7 / 75
        ? Прыжок Шипохвоста.
        ? Уровень: 3. (0/80)
        М-да! Это уже не тот полуживой пятиуровневый пещерный кот, которого я нашел на берегу подземной реки. Я, довольно выпятив губу, осмотрел показатели питомца и улыбнулся. Если произвести даже примерные расчёты, в Обжору вложено целое состояние. Я по-настоящему гордился полученным результатом!
        Доставая скрижали из рюкзака, я уже в который раз зацепился взглядом за ячейку с орбами. Потерев подбородок, задумался. После боя с чернокровами, когда уже немного пришел в себя, наконец, осознал, что за оружие у меня в руках. Судя по оповещениям, молния, усиленная тьмой, увеличилась на момент атаки до десятого уровня. Кроме того, она не просто обездвижила противников, но и нанесла им приличный урон. Всем попавшим под раздачу, кроме «мамаши». У той была хорошая магическая защита.
        Так что превращать орбы тьмы в искры я не торопился. Во-первых, оставаться без такого козыря было глупо, а во-вторых, я банально опасался испытывать искры на своих артефактах. А вдруг испорчу что-нибудь? Жаль, что у гнома в тот день не было подходящего предмета. Сейчас бы уже знал, что к чему.
        Был еще один момент, касающийся использования орбов тьмы. Это как раз тот случай, где уместна присказка о бочке меда и ложке дегтя. После активации темной молнии я за один раз потерял сразу пять сотен единиц репутации с орденом охотников на чудовищ. Еще одна такая активация и репутация просядет ниже отметки десяти тысяч.
        Любопытно, что тогда произойдет? Я потеряю звание старшего охотника? А если воспользуюсь орбами еще раз двадцать? Что случится тогда? Репутация уйдет в минус? Перестану быть охотником? Откровенно говоря, проверять не хотелось. Да, я частенько бурчал по поводу моего вынужденного посвящения в орден, но сейчас я уже осознавал все преимущества моего положения. В конечно итоге я решил использовать темные сферы только в самых критических моментах.
        Пока братишка трескал змеиное мясо, я cловил себя на мысли, что мне абсолютно не мешают звуки, издаваемые харном. Привык.
        Затем мои мысли плавно вернулись к событиям последней седмицы. Оказалось, все байки об ужасном Темном континенте, рассказываемые детворе на ночь глядя, явно не соответствовали истинному положению вещей. Другими словами, в реках водится обычная рыба, на деревьях вьют гнезда обычные птицы, и в бескрайних полях долины пасутся обычные олени и дикие лошади. Несомненно, вокруг много темных тварей. Но это не выглядит так, как будто весь огромный континент поглотила Тьма.
        Кроме того, оказалось, что здесь можно спокойно жить. Краем глаза я взглянул на здоровенную змеиную тушу. Хм… ладно… Относительно спокойно. Если не лезть на рожон, как это делаем мы с Обжорой.
        У меня были все основания так говорить, потому как мы обнаружили небольшое поселение нелюдей в долине.
        Случилось это семь дней назад при обстоятельствах, мягко говоря, не самых приятных. Тем утром, пробираясь по лесу к реке, в надежде порыбачить, мы натолкнулись на гигантскую паутину.
        После памятного боя с шестилапом в подземельях Кривых Гор Обжора буквально ненавидел всех паукообразных. Так что о наличии коварной паучьей ловушки, сплетенной поперек звериной тропы, я был предупрежден заранее.
        Но, увы, не каждый может похвастаться таким помощником, как Обжора. В паутине мы обнаружили несколько жертв. Одна из них меня особенно заинтересовала. Сперва я подумал, что это мертвый гном, только очень мелкий и худой. Но потом система сообщила мне, что это халфлинг.
        С полной уверенностью утверждать не возьмусь, но на вид мертвому коротышке было лет тридцать. Ростом ниже меня на две головы. Одежда и обувь из шкур. Из оружия ? небольшой топорик грубой ковки. В скрюченных коротких пальцах несчастного был зажат короткий нож. Видимо до последнего пытался перерезать паутину. На земле прямо под висящим в паутине телом лежала небольшая котомка.
        Обжора принюхался и сообщил, что халфлинг погиб два дня назад.
        Порывшись в котомке, я обнаружил там небольшую флягу со скисшим молоком, несколько подсохших лепешек и твердый, как камень кусок вяленого мяса. Все это с огромным удовольствием поедали муравьи. Ничего другого в сумке не было, из чего следовало, что полурослик явно жил где-то поблизости.
        Обжора быстро обнаружил его следы, и мы двинулись на поиски поселения халфлингов.
        К полудню лес закончился, и мы вышли на опушку. Отсюда с пригорка было удобно наблюдать за происходящим в долине.
        Это было небольшое поселение, состоявшее из двух дюжин маленьких глиняных домов с соломенными крышами. Обнесенное высоким частоколом. Облепленное со всех сторон огородами и садами. Вдалеке в полях я увидел стадо то ли овец, то ли коз. Из печных труб тянулись сизые дымки. Лаяли собаки. Кричали дети. Издалека казалось, что я наблюдаю за обычным человеческим поселением.
        Выходить к полуросликам не стали. Кто знает, как они отреагируют на наше появление. Решили понаблюдать за ними несколько дней.
        Уже на следующий день с севера в поселок приехало несколько повозок, запряженных низкорослыми лошадками. Судя по тому, как радостно местные встречали новоприбывших ? то были либо вернувшиеся из похода родичи, либо добрые соседи.
        Весь вечер и всю ночь коротышки гуляли. Играла довольно громкая веселая музыка. В середине поселка установили длинный стол, который женщины за пол часа завалили всякими вкусностями. Туда же к столу, мужчины выкатили несколько больших бочек. Видимо, местное пиво, вино или эль.
        Вынужден отдать должное коротышкам: несмотря на явно значимый повод, днем и ночью покой общины охранял десяток бойцов. Это не деревушка в окрестностях Орхуса, где для охраны достаточно одного старого сторожа. Здесь местные жители прекрасно понимают, чем может грозить беспечность и разгильдяйство.
        Халфлинги пировали еще два дня. Все это время приезжие и хозяева поселка чем-то активно менялись. Похоже, все это время я наблюдал визит купеческого каравана.
        К концу седмицы гости засобирались восвояси, и мы решили, что нам стоит «проводить» их.
        Нам повезло, караванщики двигались вдоль реки, и мы могли следить за ними, не выбираясь из леса, тянувшегося вдоль берега.
        На второй день путешествия, когда халфлинги устроились на ночлег, я решил разведать обстановку. В середине ночи, накрыв себя пологом невидимости, я спустился в долину и двинулся в сторону лагеря.
        Уже на подходе, когда оставалось шагов двадцать, Халфлинги забили тревогу. Невероятно! Меня учуяли. А это значило, что среди низкорослых купцов есть те, кто обладает отличным «чутьем». Пришлось спешно возвращаться в лес. Больше я таких экспериментов не делал.
        Да и халфлинги с той ночи были явно настороже. Удвоили охрану. Увеличили скорость передвижения. На привалах не задерживались. Нам даже пришлось подотстать на денек, дабы не нервировать купцов.
        В течении следующей седмицы наши «подопечные» побывали еще в двух небольших поселениях. Праздников там не устраивали, видимо потому, что купцы уже здесь были, когда ехали на юг, просто ночевали и отправлялись дальше.
        В конце последнего дня второй седмицы караван прибыл в довольно большой поселок. Я насчитал две дюжины больших дворов и четыре десятка домов поменьше.
        Это поселение выглядело намного защищенней, чем предыдущие. Кроме высокого частокола и крепких ворот, я увидел здесь ров, заполненный острыми кольями, и сторожевые вышки с часовыми на каждой.
        Именно здесь все и произошло…
        На ночлег мы расположились в глубине леса. Но поспать мне не удалось ? Обжора разбудил меня в середине ночи.
        ? Кровь. Смерть, ? сообщил он, указывая в сторону поселка.
        ? Идём! ? коротко сказал я, и мы выдвинулись к опушке.
        Звуки боя я услышал еще на подходе. Халфлинги с кем-то ожесточенно сражались. Оказавшись у последней линии деревьев, я, наконец, смог разглядеть с кем именно.
        Это были двуногие существа среднего роста. Больше всего они напоминали мне прямо ходящих ящериц. Длинные хвосты. Змеиные головы. Длинные когтистые лапы.
        Тварей было много. Они штурмовали поселок буквально со всех сторон. Высокие стены не были для них преградой. Твари легко карабкались вверх и исчезали внутри поселения. За штурмом в отдалении наблюдали три особи. Сразу видно ? командиры. Эти были заметно крупнее своих подчиненных. Массивные плоские шеи, продолговатые головы ? прямо как у королевских кобр.
        Халфлинги явно проигрывали, но не сдавались. Мне хорошо было видно, как в некоторых местах бревна частокола слегка раздвигались, и оттуда появлялись шустрые полурослики, пытавшиеся скрыться в темноте. Видимо, защитники пробовали отправить гонцов за помощью. Увы, но их настигали враги и тут же разрывали в клочья. Я поежился. Жуткое зрелище.
        Я хотел было уже сказать Обжоре, что мы уходим, но мое внимание привлек один рослый халфлинг, забравшийся на крышу самого высокого дома в центре поселка. Он стоял, вытянув руки в сторону ящеров и с его ладоней срывались огненные сгустки. Маг!
        Огненная магия явно не нравилась захватчикам. В местах попадания сгустков вспыхивали небольшие пожары. Ящеры на удивление горели хорошо. Огонь отбивал у них всякое желание продолжать штурм.
        Кроме огня, маг использовал знакомую мне призрачную терновую ветвь. Именно такой же сущностью пытался меня атаковать внучек Сархаата в Пустошах. Как только я об этом подумал, по моей спине пробежали мураши.
        Вот оно! Маг полурослик использовал сущность! А если это так ? он не мог поглотить ее без алтаря! Значит, он знает, где есть алтарь! Там, где есть алтарь ? там есть портал, а также какая-нибудь постройка охотников!
        Мне нужен этот маг!
        Только вот, как это объяснить кровожадным ящерицам?
        Тем временем маг исчез с крыши и больше не появлялся. Единственный по-настоящему действенный очаг сопротивления был подавлен. Халфлинги проиграли этот бой.
        Ворота распахнулись, и в поселок хлынула волна нападающих. За ними, не спеша, двинулись их командиры.

***
        Всю ночь я провел в ожидании. Из поселка доносились крики боли и отчаяния. Мне было искренне жаль несчастных, и мне бы хотелось им помочь, но я не самоубийца.
        Маг, скорее всего, погиб. Разорван на клочки. Ящеры вряд ли оставят его в живых. Вон он сколько их брата поджарил.
        Бойня продолжалась до самого рассвета, а под утро в воротах появились вереницы пленных полуросликов. Хм… А я-то думал, что они все мертвы.
        Халфлинги с петлями на шеях, привязанные к длинным жердям, семенили на северо-восток. Рядом деловито вышагивали прямо ходящие ящерицы, подгоняя бедняг ударами палок.
        Вот в воротах показались двое командиров и также невозмутимо последовали за вереницей пленников.
        В итоге, примерно через час поселок практически опустел. По моим прикидкам внутри оставалось около десятка ящеров и один змееголовый командир. Полурослики тоже там были. Видимо, в основном раненные.
        ? Десяток - это уже не сотня, ? сказал я Обжоре.
        ? Хрн, ? согласился он.
        ? Тогда вперед! ? сказал я и сделал первый шаг, активируя полог невидимости.
        До распахнутых настежь ворот добрались быстро. Уже на подходе в нос ударили знакомые запахи крови, дерьма и гари. Аккуратно переступая трупы полуросликов и ящероголовых, которых система называла драками, я двигался в сторону центра поселка. Именно оттуда доносились голоса остальных пленников, а также детский плачь и женские причитания.

        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык халфлингов»!

        - Желаете произвести активацию?
        Да, желаю.
        Прислушавшись к голосам, я понял, что пленники боятся того, что задумал сделать командир драков.
        Сидя за одним из домов, я услышал чей-то тихий хриплый голос откуда-то снизу:
        ? Опять ты?
        От неожиданности я вздрогнул и завертел головой. Неужели это ко мне обращаются? Обжоры рядом нет. Он зашел с другой стороны. Значит, ко мне.
        ? Я не вижу тебя, ? снова тихое хрипение. ? Но я знаю, что ты здесь. Ты идешь за нами много дней. Что тебе нужно? А впрочем, мне уже плевать…
        Наконец, я увидел говорившего. Это был один из купцов, за караваном которого мы следили. Маленький. Щуплый. Голубоглазый. Весь в крови. Лежит у стены дома.
        Он смотрит прямо в мою сторону, но как бы сквозь меня. Не видит ? но чует, благодаря какому-то умению.
        Появление Обжоры для него стало неожиданностью. На мгновение он даже забыл о боли. В его короткой руке появился нож.
        ? Даже не думай, ? сказал я ему из невидимости на языке халфлингов.
        ? К-кто ты? ? прохрипел полурослик.
        ? Скажем так, на данный момент ? временный союзник, ? Только много от меня не жди. Я не знаю, что вы тут не поделили, но это не моя война.
        ? Ты искатель? ? не сдавался раненый.
        ? Нет, ? честно ответил я. ? Но я кое-что ищу. Скажи, тот маг еще жив?
        ? Борам? ? попытался пошевелиться раненый и застонал. ? Думаю нет. Такие, как он, дракам поперек горла.
        ? Жаль, ? разочарованно сказал я.
        ? Что ты ищешь? ? спросил полурослик.
        ? Твой Борам использовал в бою магию, след которой я ищу.
        Я приблизился к нему почти вплотную и начал пальцем рисовать на земле символ охотников.
        Халфлинг завороженно наблюдал, как на земле словно из ниоткуда появляются два сцепленных между собой рыболовных крючка.

        - Вот он, ? произнес я и в упор уставился на раненного. ? След, который я ищу.
        Я старался не пропустить ни одной эмоции на лице полурослика. Его физиономия вытянулась, глаза стали больше. Я вдруг понял ? он уже видел этот символ! Он знает, где его искать!
        ? Помоги мне, а я помогу тебе! ? дрожащим от волнения голосом произнес он.
        ? Чего ты хочешь?
        ? Освободи мою жену и дочь, ? с надеждой в голосе произнес полурослик.
        ГЛАВА 27
        ? Нет, ? коротко ответил я.
        ? Но почему?
        ? С некоторых пор я больше не участвую в чужих войнах, ? отрезал я.
        ? Но ведь тебе необходим этот символ? ? взмолился халфлинг. ? Только я знаю, где его искать!
        Я внимательно присмотрелся. Даже мне, человеку не умеющему читать по лицам, было ясно ? он врет.
        ? Я могу вытрясти из тебя всю нужную мне информацию, и не подставляясь под клыки и когти этих уродов, ? усмехнулся я и, решив припугнуть его, добавил: ? Сейчас вытянем тебя тихонечко отсюда в лес и поговорим по душам.
        ? Хрн, ? глухо подтвердил Обжора и угрожающе надвинулся на коротышку.
        То, что произошло дальше я, откровенно говоря, предвидеть не мог. Халфлинг истошно с надрывом заорал! И откуда только силы взялись? Его крик, казалось, разнесся далеко по всей долине!
        Я, конечно, преувеличивал. Все из-за неожиданности. Просто поступок этого болвана застиг меня врасплох.
        Крик полурослика прервался страшным утробным кашлем. Казалось, он сейчас выкашляет все свои внутренности наружу. На его тонких губах показалась кровь.
        ? Спаси их! ? прошептал он и, закатив глаза, потерял сознание.
        Должен заметить, двуногие ящеры отреагировали довольно быстро. Угрожающее шипение с нескольких сторон дало понять, что дом, за стеной которого мы прятались, окружен. Сзади ? частокол. Убежать не удастся. Мы в ловушке.
        Сжав до хруста кулаки, я зло прошептал:
        ? Идиот! Если выживу самолично добью!
        Шипение повторилось и перед моими глазами появилось оповещение:

        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык драков»!
        ? Внимание! В виду анатомического несоответствия активация вкладки «Язык драков» невозможна!
        Быстро отмахнувшись от бесполезного оповещения, я начал действовать. Времени было мало. Дорога каждая секунда. Драки вот-вот появятся.
        Все еще находясь под пологом невидимости, я пересек небольшой внутренний дворик и припал к забору. Пока перебегал, отозвал Обжору. С недавних пор это наша военная хитрость.
        Стараясь дышать как можно тише, я замер. На крикуна старался не смотреть, чтобы не разозлиться еще больше. Сердцем я понимал, зачем он это сделал, но в уме уже раз двадцать проклял.
        Драки не заставили себя долго ждать. Появились с двух сторон. Две особи. Двадцатый и двадцать третий уровни. Медленно поводя плоскими головами, они осмотрелись. Каждые несколько секунд из их пастей высовывались длинные раздвоенные языки.
        Лежащего халфлинга они заметили сразу. Драк двадцать третьего уровня, отличавшийся более темным окрасом, медленно приблизился к полурослику и замер именно в том месте, где только что стоял я сам. Раздвоенный язык, словно щуп, пробующий воздух на вкус, вытянулся еще несколько раз.
        Помня наставления Такеды, я старался не смотреть на них в упор. Я словно скользил взглядом по их чешуйчатым телам.
        Неожиданно драк громко зашипел. Второй резко оживился. Видать уродец «нащупал» что-то. Вон как бошками завертели.
        Безошибочно распознав мой след, темный ящер весь подобрался и, приоткрыв пасть, издал гортанный булькающий звук.
        Смысла отсиживаться больше нет ? меня обнаружили. Одновременно активируя таран и амулет призыва, я перекатился вправо.
        Лиловая волна заклинания со всего маху припечатала двуногих ящериц о глиняную стену дома. Обжора, моментально сориентировавшись, не теряя времени рванул к ним. Но добежать не успел. Прямо с крыши дома на него приземлилась чешуйчатая туша.
        Перед тем, как харн и его противник сцепились, я успел заметить двадцать второй уровень твари. Два бронированных хищных тела сомкнулись в один яростно шипяще-рычащий клубок.
        Призвав сущность Ыша, я рванул в сторону замерших драков. Надо спешить, скоро они придут в себя.
        Пробегая мимо дерущихся, я заметил, что за те несколько мгновений схватки, сопернику Обжоры уже здорово досталось. Левая часть его башки превратилась в кусок сочащегося темной кровью мяса. На правом плече зияла глубокая рваная рана. Из разрезов толчками била кровь. Драк тяжело дышал. Глаза навыкате. Зубастая пасть приоткрыта. Похоже, уже понял на кого нарвался.
        В отличие от противника, Обжора был в своей стихии. Он превосходил соперника по всем показателям. Ему даже не пришлось использовать магию. Драк двигался в два раза медленнее. На каждый выпад твари харн отвечал мощным контрударом. Плюс я мимоходом запулил в ящера ледяную стрелу.
        Я еще не успел добежать до лежащих в оцепенении драков, как соперник Обжоры перестал дышать.

        - Вы убили Драка (22).

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (4400 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        Тех двоих уже добили вместе. И как раз вовремя. Выглянув из-за угла, я увидел, что к нам торопятся остальные ящеры.
        Бежать из поселка поздно, да и уже не особо хочется. Вошли в боевой кураж. Вон как Обжора нетерпеливо порыкивает.
        Обновив полог невидимости, я сказал:
        ? Давай, как обычно ? обездвиживаем и добиваем.
        ? Хрн, ? согласился Обжора и выскочил из укрытия, выманивая ящеров на себя.
        Как только твари заметили, с кем имеют дело, они всей толпой ринулись в проход между домами. Я насчитал шестерых. Быстро перебирая когтистыми лапами, они неслись, вытянув приплюснутые морды вперед. Из зубастых пастей непрерывно выскальзывали длинные раздвоенные языки.
        Подпустив поближе, я направил в их сторону таран.

        - Вы атаковали Драк (21)!

        - Вы нанесли урон 290!

        - Вы атаковали Драк (20)!

        - Вы нанесли критический урон 412!

        - Вы атаковали Драк (23)!

        - Вы нанесли урон 283!

        - Вы атаковали Драк (22)!

        - Вы нанесли критический урон 398!

        - Вы атаковали Драк (24)!

        - Вы нанесли урон 203!

        - Вы атаковали Драк (22)!

        - Вы нанесли критический урон 422!
        Пока Обжора длинными скачками несся добивать обездвиженных ящеров. Я краем глаза буквально в шаге от себя заметил быстрое движение.
        ? Внимание! Вас атаковал Драк-поводырь (32)!
        ? Вам нанесен критический урон 1270 (поглощено сущностью длиннохвостого Ыша)!
        Перед тем, как меня отбросило к стене дома и протащило несколько метров по земле, я успел рассмотреть змеиный капюшон с замысловатым узором.
        Над поселком разнесся яростный рык Обжоры. Быстро размозжив головы обездвиженным ящерам, он кинулся мне на помощь. Внутри меня все похолодело. Друг не успевал! Драк-поводырь нанес еще два молниеносных удара. Благодаря какому-то хитрому умению, несмотря на активированный полог, командир ящеров каждый раз точно знал, где я нахожусь.
        ? Внимание! Вас атаковал Драк-поводырь (32)!
        ? Вам нанесен критический урон 1350 (поглощено сущностью длиннохвостого Ыша)!
        ? Внимание! Вас атаковал Драк-поводырь (32)!
        ? Вам нанесен критический урон 1340 (поглощено сущностью длиннохвостого Ыша)!
        Он хотел ударить еще раз, но я пришел в себя и стеганул тварь молнией угря. Тело командира драков еще не успело осесть, как сзади на него обрушился разъяренный Обжора. Страшный хруст костей и разрываемой плоти заставил меня громко сглотнуть. К горлу подступил комок. Харн бесновался. Несколькими ударами когтистой лапы он вспорол грудь и брюхо все еще живого драка и вырвал зубами пульсирующее сердце.
        Похоже, братишка не на шутку перепугался за меня вот и выплеснул весь свой страх на ящера.
        -- Вы убили Драк-поводырь (32)!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (6400 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        Тяжело дыша и нервно вздрагивая, Обжора подошел ко мне и уткнулся липким от крови носом в грудь.
        ? Знаю, братишка, ? хрипло сказал я, поглаживая зверя по голове. ? Я тоже испугался.
        Но прохлаждаться не было времени. Я слегка ошибся с первоначальными подсчетами ? Обжора чувствовал еще двоих драков там, в центре поселения. Видимо, их оставили охранять пленных.
        ? Давай, закончим начатое, ? хищно улыбнувшись, сказал я.
        Харн встрепенулся, радостно рыкнул и рванул в центр поселения. Я по мере своих возможностей последовал за ним.
        Чутье Обжоры не обмануло. Драков мы обнаружили рядом с широким загоном, внутри которого вперемешку с овцами и козами сидели и лежали полурослики. В основном это были женщины, дети и старики. Там же я увидел много раненых. Это защитники, не погибшие во время штурма.
        Я огляделся и поморщился. Живот неприятно скрутило. Все пространство центральной площади было усеяно трупами халфлингов и драков. Запахи крови, дерьма и начинающегося гниения резко ударили в нос.
        Один из драков, лениво облокотившись на ограду и довольно урча, обгладывал чью-то конечность. Второй ходил вдоль забора и зорко следил за пленниками. Именно он первым заметил замершего на открытом пространстве Обжору.
        По рядам пленников прокатился дружный испуганный возглас. Здоровенный чешуйчатый монстр, нетерпеливо бьющий себя по бокам длинным хвостом, впечатлил коротышек. Видимо, подумали, что на место бойни пожаловал первый падальщик.
        Драки синхронно подобрались и угрожающе зашипели, на что Обжора ответил им громким насмешливым ревом. Ящеры ни осторожностью, ни терпением не обладали. И я их отчасти понимал. Неизвестный четвероногий зверь впечатлял своими размерами, но его пятнадцатый уровень говорил сам за себя. Наверняка кинувшиеся вперед драки рассчитывали на быструю победу. Но их ждал сюрприз в виде лилового магического сгустка, отбросившего их на несколько метров назад. Последнее, что они увидели, лежа беспомощными куклами на земле, это широкую клыкастую пасть четвероногого чудовища.
        Полурослики, молча наблюдавшие за расправой над своими тюремщиками, сбились в одну дрожащую кучу. Нужно отдать должное раненым воинам, они из последних сил, кто сидя, а кто и стоя на дрожащих ногах, заталкивали за свои спины женщин и детей.
        Мое появление рядом со здоровенной тварью, легко распотрошившей двух драков, стало для них неожиданностью.
        Не давая им опомниться, я приблизился к ограде и громко произнес на языке халфлингов:
        ? Драков в поселении больше нет! Вы свободны! Но перед уходом я хочу поговорить с одним из ваших!
        Халфлинги, продолжая жаться друг к другу, тихо перешёптывались. Женщины пытались успокоить испуганных детей. Мужчины хмуро переглядывались.
        Наконец, от толпы отделились двое мужчин и, стараясь не провоцировать, сверлящего их взглядом зверя, медленно двинулись в мою сторону.
        Это явно были воины, защищавшие поселение. Они шли, хромая и придерживая друг друга. Складывалось впечатление, что, если упадет один из них, обязательно упадет и другой.
        Когда они остановились у ограды и буквально повисли на ней, я смог внимательно рассмотреть обоих. Как для своего народа, довольно рослые и широкоплечие. Безбородые. Один рыжий, другой черноволосый. Облачены в подобие доспеха из толстой кожи. На обоих буквально живого места нет. Рыжий, похоже, в этом бою потерял глаз. Сквозь косую перевязку сочится кровь.
        ? Я ? Эдал, а это ? Лем, ? без долгих предисловий начал черноволосый. ? После гибели старост мы отвечаем за это поселение. Можешь говорить с нами.
        ? Там, ? не представляясь, кивнул я. ? За теми домами лежит один из ваших. Он мне должен ответы.
        ? Должен? ? переспросил рыжий Лем.
        ? Ответы? ? добавил Эдал.
        ? Да, ? ответил я. ? За спасение его жены и дочери.
        Халфлинги переглянулись.

        - Это он кричал? ? спросил Эдал.
        ? Да, ? поморщился я, вспомнив подставившего меня купца. ? Он, похоже, ранен. Лежит без сознания. Среди вас есть лекари?
        Рыжий неосознанно притронулся к повязке на своей голове и кивнул.
        ? Хорошо, ? сказал я. ? Пусть лекарь приведет этого крикуна в чувство. Он ответит на мои вопросы, и я уйду.
        Пока рыжий Лем объяснял подбежавшей к нему девушке, что надо сделать, Эдал хмуро сверлил меня взглядом. Сговорчивость халфлингов слегка меня настораживала. Спустя секунду я понял, почему.
        ? Ямира попытается сделать все, что от нее возможно, искатель, ? сказал Лем, кивая в сторону быстро удаляющейся девушке. ? Ты позволишь нам покинуть этот загон?
        Моя правая бровь удивленно поползла вверх.
        ? Я же сказал, что вы свободны, ? недоуменно ответил я. ? И я не искатель.
        Теперь пришла очередь удивляться халфлингам. Складывалось впечатление, будто людей они ассоциируют только с искателями. Кроме того, судя по опасливому и неприветливому тону полуросликов, отношение к людям у них не самое положительное.
        Лем и Эдал обменялись озадаченными взглядами.
        ? Кто же ты? ? спросил рыжий.
        Хм… Хороший вопрос. Кто же я? Паренек-калека, потерявший отца и мать? Изгнанный из родного дома? Проданный банком за сотню золотых? Брошенный на съедение подземным монстрам?
        Вряд ли. Того испуганного мальчишки больше нет. Он погиб под завалом, устроенным живоглотом. В тот день из-под завала выбрался уже совсем другой человек.
        ? Я простой охотник на чудовищ, ? мой ответ заставил халфлингов переглянуться.
        Усмехнувшись, я сделал шаг вперед. Похоже, мне не надо ждать, пока очнется тот крикун. Судя по выражениям на лицах этих полуросликов, все ответы на мои вопросы я могу получить и у них.
        ГЛАВА 28
        ? Послушайте, ? продолжая улыбаться, сказал я. ? А что если мы поступим по-другому?
        ? По д-другому? ? заикнувшись, переспросил Лем.
        Похоже, это у него такая привычка, повторять вопросы.
        ? Да, ? кивнул я. ? По-другому.

        - Это как же? ? спросил Эдал.
        ? Я вижу, что наше присутствие нервирует всех вас.
        Халфлинги синхронно сглотнули и, не сговариваясь, повернули головы в сторону Обжоры, который был занят дегустацией внутренностей одного из драков. Треск костей и громкое чавканье кого хочешь выведет из равновесия.
        Кроме того, в подтверждение моих слов за спинами Эдала и Лема послышались характерные звуки блюющих полуросликов.
        ? Потому предлагаю, ? продолжал я. ? Вам самим ответить на интересующие меня вопросы.
        Так получилось, что Обжора после моих слов резко поднял перепачканную в крови драка морду и взглянул прямо на моих собеседников. Те дружно вздрогнули. Лем даже громко икнул.
        ? Что скажете? ? улыбаясь, спросил я.
        Халфлинги тут же охотно закивали. Правда, Эдал, все-таки набравшись смелости, попытался поставить условие.
        ? Поклянись, что ни ты, ни твой зверь не причините вреда всем нам!
        Покачав головой, я ответил:
        ? С некоторых пор я не любитель давать клятвы. Но можете быть спокойны, если будете вести себя правильно, не пострадаете.
        ? Поклянись! ? повторил Эдал.
        Я усмехнулся.
        ? Придется вам поверить мне на слово.
        В подтверждение моих слов Обжора глухо зарычал.
        ? Эдал! ? взмолился Лем. ? Ты нас всех погубишь! Надо дать этому странному магу то, что он просит, и пусть уходит!
        ? Прислушайся к голосу разума, ? улыбнулся я. ? Заодно подумай вот над чем. Если бы у меня было желание нанести вам вред, я бы это уже сделал.
        ? Спрашивай, незнакомец, и уходи! ? сдался Эдал.

        - Вот так бы сразу, ? усмехнулся я и, присев на корточки, указательным пальцем принялся рисовать на земле метку охотников. ? Я ищу вот этот знак. Вам он знаком?

        - Это знак змеи, ? мрачно ответил Эдал. ? Знак Королевы драков.
        ? Хм… ? помял подбородок я. ? А вы уверены? Может я неудачно его изобразил…
        ? Два переплетенных между собой крюка? ? спросил Лем.
        ? Да, ? озадаченно кивнул я.

        - Значит, ты все правильно изобразил, ? сказал Лем. - Это знак Королевы драков. Я лично его видел.
        ? Любопытный поворот, ? задумчиво пробормотал я. ? И где же ты его видел?
        ? Перед входом в гнездо драков, ? ответил Лем.
        ? Что, и поклясться можешь? ? склонив голову, прищурился я.
        ? Клянусь! ? быстро ответил полурослик.
        Я озадаченно почесал затылок. Ничего не понимаю. Где драки, а где орден охотников?
        ? Мы говорим правду, ? сказал Эдал. ? Об этом знает каждый.
        ? К слову, а почему драки не сожрали вас всех? Зачем им столько пленников?
        Халфлинги помрачнели.
        ? Мы точно не знаем, ? пробурчал Эдал. ? Никто еще не возвращался.

        - Значит, это не первое нападение драков?
        ? Два-три раза в год они устраивают набеги малым числом, ? зло ответил Лем. ? Но нам всегда удавалось отбиться. В этот раз их было очень много…
        ? Понятно, ? сказал я. ? А пленников куда уводят?
        ? К себе в гнездо, ? ответил Лем. ? Лет пять назад они увели мою сестренку. Мы преследовали их до самого гнезда, но дальше пробиться не смогли. Гадов слишком много.
        ? Пробовали войной на них идти, ? грустно сказал Эдал. ? Армию даже собрали, какой никогда не собирали. Но когда подошли к гнезду, на нас их столько поперло, что от той армии осталось несколько потрепанных десятков. До сих пор опомниться не можем…
        ? А ваши маги? ? спросил я. ? Видел я, как один из ваших жег ящериц.
        ? Мало их, ? понурился Лем. - Вот и Борам пал. Драки стараются убить магов в первую очередь.
        ? Борам не совсем наш, ? неожиданно уточнил Эдал. ? Да, он из нашего народа, но живет…хм…жил где-то в горах. Один жил.
        ? А его тело я могу осмотреть?
        Лем и Эдал покачали головами.
        ? Не выйдет. Драки его забрали с собой.
        Я разочарованно вздохнул и решил задать последний вопрос.
        ? А искатели к вам часто наведываются?
        Полурослики переглянулись. Их физиономии тут же поскучнели.
        ? Нет, ? коротко ответил Эдал.
        М-да… Не густо. Интересно, чем им насолили искатели? Хотя какая мне разница? Пора и честь знать.
        Больше не сказав ни слова, я развернулся и двинулся в сторону ворот. Не пройдя и десяти шагов, меня окликнул Эдал.
        ? Эй, охотник! Во время боя мы послали гонцов! Скоро сюда придут воины всех родов! И мы двинемся к гнезду драков, чтобы отбить наших родных! Твоя помощь была бы нам кстати! Совет наших Родов щедро заплатит тебе!
        Я остановился и обернулся. Эдал стоял, держась рукой за ограду. Голова гордо приподнята. Нижняя челюсть выпячена вперед.

        - Это ваша война, халфлинг! И я не наемник! ? покачал головой я. ? А кроме того… Ты зря ждешь подкрепление…
        Эдал вздрогнул. Его глаза расширились. На скулах заиграли желваки.
        ? Почему?! ? выкрикнул он. Я услышал боль и неверие в его голосе.
        ? Потому что все ваши лазутчики погибли. Я сам видел, как драки убили каждого из них.
        Развернувшись, я двинулся вперед. За спиной я услышал стон отчаяния. Мне было жаль этого воина. Догадываюсь, среди тех, кого увели драки, были и его родичи.
        У ворот я остановился. В нескольких шагах от частокола увидел перевернутую телегу с небольшими бочками и коробами. Один из коробов был разорван. Мои глаза загорелись! Хлеб!
        Обойдя по кругу телегу, я опустился на одно колено и поднял с земли продолговатую толстую лепешку серого цвета. Подумал, огляделся и подобрал еще две. Думаю, это достойная плата за десяток голов драков.

***
        Шел пятый день с того момента, как я вышел из поселка халфлингов и направился по следу драков. Сперва след тянулся вдоль леса, но на третий день он резко ушел на северо-восток, и нам пришлось шагать по открытой местности.
        Полог невидимости старался не снимать. Заклинание помогало избегать ненужного внимания со стороны хищников долины. Правда, несколько раз приходилось успокаивать особо настырных.
        Усложнял задачу и тот факт, что след драков был в буквальном смысле устлан трупами. Первые обглоданные падальщиками останки полуросликов я начал встречать спустя несколько часов после начала погони. Видимо, это были те, кто получил легкие ранения во время штурма, но без должного ухода умерли от ран.
        Чем дольше я шел по кровавому следу ящеров, тем больше начинал их ненавидеть. Несчастные халфлинги все это время шагали без остановок на сон и еду. Но к концу пятого дня я все-таки нагнал этот страшный караван.
        Драки, наконец, остановились на берегу небольшого озера. Халфлинги привязанные к длинным жердям лежали, не шевелясь, буквально вповалку. На бедных полуросликов было страшно смотреть. Издалека они были похожи на рыбу, нанизанную на гибкий прутик.
        Кстати, драков было намного больше, чем при штурме поселка. Видимо, к основной части войска присоединились отряды поменьше. Всего я насчитал около двух сотен ящеров против семи десятков полуросликов.
        Я видел, как страдают пленные, но, увы, ничего не мог сделать для них. Сперва, правда, серьезно обдумывал один план. Пробраться ночью внутрь лагеря и освободить всех пленников, а там уже пусть они сами решают, как воспользоваться своей свободой. Даже если им не удастся сбежать, так хоть умрут, сражаясь. Но потом я прикинул все «за» и «против» и пришел к выводу, что кто-нибудь из драков меня обязательно учует. И тогда я погибну сам и бездарно угроблю Обжору, а затем ? Ми и Маю. Пока я жив ? живы и мои близкие. Так что моя главная и единственная цель на данный момент - это найти метку охотников и активировать ее…
        После остановки на берегу озера прошло еще семь дней. Все это время я следовал за караваном драков, стараясь всегда держаться на безопасном расстоянии, и, с помощью Обжоры, всегда с подветренной стороны.
        С каждым днем следить за драками было все сложнее и сложнее, потому как в «мой» караван словно в главную реку начали вливаться отряды поменьше. На момент, когда мы подошли к огромной скале, стая ящеров насчитывала без малого пять сотен особей.
        Вся поверхность той скалы была испещрена отверстиями, отчего издалека она походила на гигантскую головку сыра. Чем ближе я подходил, тем больше она мне что-то напоминала…
        Точно! Улей мастера Чи! От неприятных воспоминаний по спине пробежался холодок. На мгновение подумалось: а не в Пустошах ли я? Яростное растирание лица и ушей руками быстро привело меня в чувство.
        Местность вокруг скалы изменилась. Здесь было меньше зелени, но больше камней. Некоторые из которых были огромных размеров. Мы с Обжорой были рады таким изменениям. Среди камней больше мест, где можно спрятаться.
        К подножию скалы вела широкая дорога. Я сперва не сразу понял, но потом до меня дошло. Дорога была мощеная! Из-за толстого слоя песка и земли не везде это было заметно, но это была настоящая дорога, мощеная крупными булыжниками правильной формы.
        Вряд ли это было дело рук полудиких ящериц. Они устроили здесь свое гнездо намного позже. Прежних хозяев либо сожрали, либо те просто давно покинули эти места.
        Дорога, плавно огибая нагромождения каменных осколков, ныряла в широкий темный проход у подножия скалы. Именно в его темном зеве исчезала вереница из драков и пленных халфлингов.
        Я внимательно следил за действиями полуросликов. В душе надеялся, что кто-то из них все-таки попытается восстать против погонщиков. Но ни один из них так и не дернулся. Выходит, смирились уже с неизбежной гибелью? Или надеются, что их никто не будет убивать? А может думают, как и Эдал, что скоро их придет выручать несуществующее войско, якобы собранное советом родов?
        Когда дорога опустела, мы решили подобраться поближе ко входу в пещеру. Как только мы это сделали, я сразу же увидел то, ради чего проделал весь этот сложный и опасный путь.
        Знак охотников на чудовищ было сложно не увидеть.
        ? Хех! А ведь издалека точно на змею похоже! ? буркнул я, лежавшему рядом Обжоре.
        Харн ничего не ответил. Он напряженно следил за окрестностями. Братишке здесь очень не нравилось. Он то и дело сообщал мне, что скала буквально кишит ящерами разных размеров и уровней.
        ? Активируем метку, а там посмотрим, ? успокаивал я его. ? Если запахнет жареным ? сразу уходим.
        Обновив полог невидимости, я несколько раз вдохнул и выдохнул. Немного успокоившись, двинулся к метке. Обжора остался ждать меня среди камней.
        С каждым шагом мое сердце стучало все сильнее и сильнее, грозя выскочить из груди в любой момент.
        Замерев в шаге от стены, я уставился на знакомое изображение. А ведь точно змеи! Неизвестный мастер вместо привычных рыболовных крючков изобразил двух чешуйчатых гадов. Там, где ушко ? змеиная голова и глаз, а изогнутый хвост заканчивается зубом. Красиво! Я даже залюбовался. По крайней мере теперь ясно, почему халфлинги его так называют.
        Протянув руку вперед, я нащупал пальцами продолговатую канавку. Но ничего не произошло. Неужели это просто изображение?! Не может такого быть! Охотники не оставляли свои метки где попало! Запоздало пришла мысль о том, что в отличие от ранее виденных мною меток, эта почему-то находится на всеобщем обозрении.
        Лихорадочно перебирая случайные мысли, я шарил обеими руками по выпуклой поверхности знака. Либо это просто красивое украшение перед входом в пещеру, либо местные охотники на чудовищ настолько были уверены в своей силе, что просто не сочли целесообразным прятаться.
        Когда я уже был готов в сердцах плюнуть на этот знак, на эту скалу и на эту пещеру, мой указательный палец кольнуло и на его подушечке выступила капля крови.

        - ВНИМАНИЕ! АНАЛИЗ КРОВИ: ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЙ.

        - МЕТКА АКТИВИРОВАНА. ЖЕЛАЕТЕ ПРОЛОЖИТЬ МАРШРУТ ДО СЛЕДУЮЩЕЙ МЕТКИ?

        - СТОИМОСТЬ УСЛУГИ 50 ЕДИНИЦ МАНЫ.
        Да! Стоило труда не вскрикнуть от радости! Наконец-то найдена отправная точка!
        Когда дал согласие, источник маны тут же опустел на пять десятков единиц. Перед глазами возникла знакомая светящаяся стрелка. На удивление, она, проигнорировав главный вход в пещеру, предложила обогнуть скалу по кругу. Я даже сделал несколько шагов в направлении темного зева, но стрелка упорно предлагала следовать именно вдоль скалы.
        Тогда вперед! Откровенно говоря, я до последнего откладывал мысли о том, что придется войти в кишащую ящерами скалу. Да еще и через главный вход.
        Скалу обошли где-то за час. По пути приходилось часто останавливаться и пережидать видимую только Обжоре опасность. Но в конце концов мы справились. Правда, радость длилась недолго ? стрелка уперлась в скалу.
        Предположения, что здесь когда-то был вход в пещеру, отпали сам собой. Стена ? сплошной монолит. Я сперва растерялся, но потом, вспомнив, как мы попали в Камнеград, стал миллиметр за миллиметром обшаривать шершавую поверхность. Спустя несколько часов капризная богиня Удача все-таки подарила мне свою улыбку. Мои пальцы нащупали в глубине одной из узких трещин знакомые выпуклые линии.
        Короткий укол. Оповещение об успешном анализе крови, и маленькая трещинка засияла тускло-голубым светом. Спустя мгновение свет тонкой линией потянулся к следующей трещинке, а затем и к следующей, соединив их таким образом в довольно широкую полупрозрачную арку.
        Мы с Обжорой переглянулись и, не сговариваясь, прошли сквозь сизое марево.
        Как только мы оказались внутри скалы, тускло-голубое сияние исчезло, и стена снова превратилась в монолит. Пока Обжора осматривался и принюхивался, я решил заранее отыскать «замок» двери, чтобы потом не терять время, если на то будет необходимость.
        Знак я нашел довольно быстро и предложил Обжоре запомнить это место. Все, теперь в случае отступления, у нас есть запасной выход.
        Тоннель, в котором мы оказались, был явно рукотворный. Снова гномы. Работа очень похожа на ту, что я уже видел на входе в Камнеград. Тут же и знакомый светящийся мох. По спине пробежались мурашки. Будто снова попал в тоннели Кривых Гор. Отмахнувшись от неприятных воспоминаний, я проверил стрелку. Наш «проводник» указывал направо.
        Если я слегка робел, снова оказавшись под землей, то Обжора был в своей стихии. Его звериное чутье утверждало, что этими коридорами уже давно никто не ходил.
        Осторожно ступая, мы двинулись вперед.
        Судя по ощущениям, стрелка плавно вела нас вниз, в самое сердце гнезда драков.
        Коридоры сменялись тоннелями, узкие проходы ? пещерами, а мы все шли и шли вниз. За все время мы никого так и не встретили. Повсюду была пыль и забвение. Лишь единожды, когда пересекали довольно широкую пещеру, натолкнулись на старый скелет. Он был настолько древний, что его кости почернели. Одежда уже давно превратилась в прах. Среди костей к моему великому разочарованию ничего не обнаружилось. Ни колец, ни амулетов ? ничего. Хотя я обследовал каждую пядь пещеры. Видимо, мертвяка успели ограбить до меня.
        Когда я думал, что этот подземный ход уже никогда не кончится, стрелка привела нас в просторную пещеру и бесследно растворилась.
        Здесь, в отличие от входа в скалу, очертания двери проявились сразу. Отыскав глазами замочную скважину, я нащупал пальцами углубление с меткой. Приняв кровавую «пошлину», дверь засияла тускло-голубым.
        ? Вперед! ? сказал я.
        И как только переступил порог, в нос ударили запахи дерьма, пота, гниения и крови. Я ошарашенно огляделся. Мы стояли у дальней стены огромного колонного зала. Все его немаленькое пространство насколько хватало взгляда было заполнено пленными халфлингами.
        В самом центре зала возвышался массивный столб, созданный из неизвестного материала. Неожиданно, я безошибочно понял, что этот столб ничто иное, как иномирный портал. Но это еще не все. Чутье охотника мне подсказывало, что этот портал уже давно превратился в постоянно открытые Ворота. Только вот ни характерного горького привкуса во рту, ни орд кровожадных тварей не было.
        Что здесь, баг побери, происходит?!!
        ГЛАВА 29
        Мы находились в тени, так что на наше появление никто не отреагировал. Ни халфлинги, ни охранявшие их драки. Мгновенно набросив на себя «полог», я постарался успокоиться и трезво, насколько это возможно, оценить сложившуюся ситуацию.
        Первым делом обернулся и нащупал «замок» магической двери. Отлично! Теперь в любой момент сможем улизнуть в тоннели. Пока я занимался дверью, Обжора выдал расклад по дракам. Всю эту толпу измученных полуросликов охранял десяток ящеров. Твари расположились у главного входа в зал, который находился в дальней его части.
        Я осмотрелся. Прямоугольный зал. В длину метров сорок, в ширину ? двадцать. Поднял голову. Потолка в темноте не видать.
        По длине зал был разделен широкими колоннами на восемь частей. Каждую колонну венчали двухметровые змееголовые статуи. Я, кажется, начинал догадываться, кем были местные охотники на чудовищ. Не удивлюсь, если узнаю, что все эти полудикие ящеры, никто иные, как потомки исчезнувших охотников.
        Древние статуи будто с укором мрачно взирали на происходящее внизу. На полу костяки, черепа, засохшая блевотина и дерьмо, темно-бурые пятна крови. Не будь крохотных просветов, обнажавших из-под слоя грязи узорные мраморные плиты, я бы подумал, что попал в логово какой-то мерзкой твари. От неимоверной вони слезились глаза.
        Среди всей этой мерзости лежали и сидели полуживые халфлинги. Я смотрел на этих несчастных и понимал ? их дух подавлен и сломлен. Зло стиснув зубы и до боли сжав кулаки, я уже знал, что сделаю дальше.
        Ближайший ко мне халфлинг находился шагах в семи. Он сидел, прислонившись спиной к колонне, положив руки на согнутые колени. Я сразу обратил на него внимание. Похоже, еще не все полурослики сломались. Вон как исподлобья буравит взглядом ящеров. Да и короткая кость с острым концом, как бы невзначай оказавшаяся прямо под его рукой, о многом говорит. В общем, мой выбор был очевиден.
        Приказав Обжоре оставаться на месте, я, медленно ступая, выбирая место для каждого шага, приблизился к колонне. Зайдя к полурослику со спины, я прошептал на языке халфлингов:
        ? Сиди тихо и не оборачивайся.
        Полурослик было дернулся от неожиданности, правая рука потянулась к кости. Но, нужно отдать ему должное, он быстро взял себя в руки.
        ? Кто ты? ? прохрипел он.
        ? Временный союзник, ? сказал я, а потом решил немного приврать для правдоподобности: ? Я ? искатель. Меня наняли Эдал и Лем. Знаешь таких?
        Полурослик возбужденно вздрогнул и излишне порывисто кивнул.
        ? Не дергайся, ? прошипел я.
        ? Прости, ? виновато прошептал халфлинг.
        ? Твое имя?
        ? Элун, ? ответил полурослик и добавил: ? Эдал мой старший брат.
        Я усмехнулся.
        ? То-то я вижу рожа знакомая. Только волосы русые.
        Полурослик облегченно выдохнул, и его рот растянулся в улыбке. Похоже, поверил.
        ? Как он?
        ? Нормально, ? ответил я, оглядываясь. ? Только потрепало немного. Но жить будет.
        ? Как он выжил? Другие роды пришли на помощь? Их войско уже снаружи?
        Вопросы сыпались из полурослика, словно из рога изобилия.
        ? Заткнись! ? зашипел я. ? Нет никакого войска снаружи. Всех ваших вестников перебили во время штурма. А драков и их поводыря, оставшихся в поселке охранять ваших женщин и детей, убил я.
        Брови Элуна поползли вверх.
        ? В одиночку?
        ? Не совсем, ? ответил я и сказал: ? Медленно поверни голову вправо, но только не вздумай шуметь.
        Полурослик, как и было ему сказано, сперва наклонил голову, а потом повернул ее вправо. Из темноты на него пристально смотрели два зеленых звериных глаза.
        Элун на мгновение обмер, но очень быстро справился с испугом. Все также медленно повернул голову обратно и тихо спросил:
        ? Как вы сюда пробрались? Коридоры кишат драками.
        ? Скоро сам увидишь, ? обнадежил я его и спросил: ? Почему вас всех здесь держат? Что здесь вообще происходит?
        Полурослик нахмурился, сжал кулаки и с ненавистью в голосе прошипел:
        ? Каждые несколько часов сюда приходят ядозубы и приносят в жертву нескольких из нас у подножия столба, что высится в центре зала.
        Где-то я такое уже видел.
        ? Зачем им это? ? спросил я.
        Полурослик пожал плечами.
        ? Никто не знает.
        ? Почему ящеры охраняют только главные двери? ? продолжил спрашивать я.
        ? А какие двери им еще охранять?
        Ответ халфлинга явился для меня полной неожиданностью.
        ? Вон те, что напротив тебя, ? сказал я. ? Разве ты не видишь?
        В противоположной стене между двумя колоннами действительно угадывались очертания довольно широкой двери. То, что полурослик ее не видел, меня здорово удивило.
        Хм… А вот это уже интересно. Перед уходом надо срочно проверить. У меня даже руки зачесались. Неужели получится покопаться в закромах местных охотников?
        А пока я проверяю, надо объяснить моему новому другу, что он должен сделать.
        ? Я смотрю, ты просто так сдаваться не собирался, ? сказал я, намекая на заостренную кость у него под рукой. ? Среди твоих сородичей есть еще такие?
        Халфлинг повел головой и словно заново оглядел всех своих сородичей.
        ? Есть, ? наконец, уверенно ответил он.
        ? Отлично! ? улыбнулся я. ? Здесь в семи шагах, прямо за твоей спиной, есть вход в секретный тоннель, ведущий на свободу. Проход безопасен. Но открыть его могу только я. Твоя задача: тихо, не привлекая внимания, сообщить об этом твоим решительным друзьям. Надо попытаться вывести отсюда как можно больше твоих сородичей. Пусть будут готовы в любой момент выдвигаться в путь. Справишься?
        Халфлинг уверенно кивнул. Больше не произнеся ни слова, он отлепился от стены и медленно пополз в сторону крупного полурослика, лежавшего в нескольких шагах от следующей колонны.
        Я же, не теряя времени, двинулся вдоль стены в сторону странной двери. Обжора было дернулся за мной, но я приказал ему оставаться на месте. Отзывать не решился, его чутье сейчас пригодится.
        Спустя несколько минут я стоял рядом с «невидимой» дверью. Заметив вместо замочной скважины знак охотников, я понял, почему эту дверь никто, кроме меня, не видит.
        Поделившись с меткой каплей крови, я торопливо шагнул в сизое марево. Перед этим внимательно огляделся. Ни драки, ни заметно оживившиеся халфлинги ничего не заметили.
        Переступив порог, я остановился, привыкая к тусклому зеленоватому свечению стен. Вездесущий мох гномов, похоже, игнорировал любые преграды, в том числе и магические.
        Когда глаза привыкли к освещению, и я увидел, где нахожусь, мои губы растянулись в довольной улыбке.

 

        Оружейная охотников !!
        По сравнению с оружейными Камнеграда и форта «Смелый» эта комната радовала своими размерами, но огорчала количеством содержимого. Я мрачно ходил вдоль пустых пыльных стеллажей и бормотал проклятия в адрес разоривших это место. Все, что лежало на полках, было распотрошено и перевернуто.
        Вон в тех продолговатых сундуках должны были лежать зелья насыщения. А вон там ? разломанные лотки от «клякс». Я перешагнул разбросанные шкатулки с округлыми краями. В таких же в форте «Смелый» я нашел «клещи».
        Вот уроды! Ничего не оставили!
        Обведя злым взглядом разграбленный арсенал, я разочарованно выдохнул. Судя по устроенному беспорядку, «коллеги» спешили и возвращаться не планировали.
        Махнув рукой на пустые стеллажи, я перешел к осмотру стен. Активировал «чутье» и мои поиски тут же увенчались успехом. Пальцы нащупали твердые выпуклые узоры. За ними в глубине стены было что-то явно магическое.
        Это была небольшая стальная дверца. Уже предвкушая, сколько всего интересного сейчас обнаружу, я потянул на себя небольшое узорное кольцо.
        Из аккуратного углубления дохнуло пылью. Торопливо просунув руку в отверстие, я нащупал твердый продолговатый предмет. Ну, хоть что-то!
        Футляр прямоугольной формы из неизвестного материала угольно-черного цвета. В тайне надеясь, что мне попались те самые камешки с заточенными в них опаснейшими заклинаниями, я открыл крышку.
        Зараза! Внутри лежали два тонких свитка, знакомо отсвечивающие бледно-голубым магическим сиянием. Это всего лишь карты. Наверняка очередные план-схемы окрестностей и внутренностей скалы. Спрашивается, зачем мне нужны карты уже разграбленного места?
        Глухо выругавшись, я побродил еще немного вдоль стен, шаря ладонями по каменной поверхности, но, увы, на этом моя удача себя исчерпала.
        М-да… Улов, мягко говоря, небогатый.
        Тяжело выдохнув, я решил активировать то, что есть. К слову, уже активируя первую карту, я вдруг осознал, что система не потребовала у меня плату за оба свитка. Видимо, одно из преимуществ повышенной репутации с орденом.

        - Внимание! Вы хотите использовать предмет: «Карта Эссшарра»?
        Давайте, чего уж там.

        - Создана закладка «Карта Эссшарра».
        Похоже, мои предположения были небезосновательны - это место когда-то было городом охотников на чудовищ, большая часть из которых были змееподобными существами. Сейчас же он превратился в обычное кубло полудиких кровожадных гадов.
        Примерно зная, что сейчас увижу, я открыл новую закладку. Перед глазами появилась схема. Так и есть, это место было когда-то городом охотников. Теперь это всего лишь обычная скала, напичканная деактивированными ловушками. Правда, в основном источнике еще теплилась жизнь. Где-то полтора процента маны от общего объема. Этого не хватит даже на активацию голема. Да-да. Те змееподобные статуи, что венчали каждую колонну в зале ? боевые големы.
        Но этой энергии хватит, лишь чтобы «поиграть», например, некоторыми дверями. К слову, тот столб в центре зала, на карте никак не отображался. Видимо, более поздняя постройка. Очень странная и до жути пугающая меня постройка. Хоть я и не чувствую в ней тьмы, в душе горит непреодолимое желание оказаться как можно дальше от этого места.
        Отогнав хмурые мысли, я приступил к активации второго свитка.

        - Внимание! Вы не можете использовать предмет: «Полная карта Янтарного континента»!
        ? Причина:
        ? Минимальные требования для использования предмета «Полная карта Янтарного континента»: Звание Старший приор.
        Я сперва даже не понял, что только что прочитал. Но когда до меня дошло, я еще некоторое время смотрел, не мигая, в одну точку.
        Янтарный континент… Янтарный континент… Вспомнил! Лисолюд называл свою родину Изумрудным лесом, который в свою очередь находился в Янтарных землях. Которые в свою очередь на моем материке называли Темным континентом.
        О боги! В моих руках настоящее сокровище!
        Правда, я пока не могу им воспользоваться, но репутация ? дело наживное!
        Стоп! Надо успокоиться, взять себя в руки и вспомнить, где я нахожусь!
        Вдох-выдох… Вперед! Пора выбираться из этой клоаки!
        Когда шел на выход из оружейной, уже на пороге случайно задел ногой какую-то тряпку, присыпанную пылью. Оказалось, что эта тряпка торчала из широкой темной ниши в стене. Я не заметил эту нишу только потому, что светящийся мох еще не добрался до ее внутренностей. «Чутье» тоже ничего не показало.
        Заглянув в тускло освещаемое углубление, я подождал пока глаза привыкнут к темноте. Когда это произошло, я резко дернулся. Из темноты на меня таращилась темными глазницами маска смерти.
        Кажется, на моем теле каждый волосок встал дыбом. Так недолго и портки обделать. Где-то за стеной заволновался Обжора, почувствовав мой испуг. Мысленно успокоив друга, я снова заглянул внутрь ниши.
        Судя по остаткам одежды и росту - это было высохшее до состояния мумии тело халфлинга. Я вытащил скелет наружу и принялся внимательно его осматривать. Явно не ровесник прошлых хозяев этого города. Из новоприбывших. Высохшая кожа на голове и руках еще не успела истлеть.
        А вот и причина смерти. Из живота мертвеца торчал обломок толстой стрелы. Никогда не видел стрел с древком такой толщины. А может это арбалетный болт такой длинный?
        Надо проверить. Вытянув обломок, я присмотрелся. Замысловатая резьба. Необычный материал. То ли дерево, то ли сталь. Непонятно. Система опознавала его просто, как «обломок стрелы». Ни уровня, ни показателей не было указано. Кстати, наконечник тоже отсутствовал. Видимо, остался в теле, когда я его дергал. Но копаться во внутренностях мумии я не собирался.
        Вертя в руках странный обломок, я думал.
        Выходит, у погибшего халфлинга был доступ к оружейной? Может это он перерыл тут все вокруг? Но тогда ? где все награбленное? На теле ничего не обнаружилось. Поискав глазами, я увидел внутри ниши что-то темное.
        Ага, вот оно! Похоже на мешок!

        - Эфемерный рюкзак Странника.

        - Тип: Магические предметы.

        - Вид: Эпический.

        - Эффект:

        - +30 эфемерных ячеек.

        - Увеличивает срок хранения предметов в 5 раз.

        - Снижает вес переносимых предметов в 5 раз.

        - Примечание:

        - После надевания становится частью носителя, вплоть до его смерти.
        Я громко сглотнул. Вот так находка! Дрожащими руками, я поднес рюкзак к свету и раскрыл его.

        - Внимание! Вы хотите использовать предмет «Эфемерный рюкзак Странника»?
        После того как я дал согласие, рюкзак растворился в воздухе, а перед глазами возникло новое сообщение.

        - Создана закладка «Эфемерный рюкзак Странника».
        Открыв новую закладку, я увидел несколько заполненных ячеек. В трех из них были монеты разного достоинства и ценности на общую сумму двести тридцать золотых. Также была ячейка с шестью десятками эсок. Скрижалей не было. И не мудрено. Такие вещи стараются сразу использовать. Осталось проверить еще три ячейки.
        Это были три амулета-вестника. Два из них были написаны на каком-то странном языке. Я даже не смог прочитать описание этих артефактов. Ерунда какая-то.
        Когда я взял в руки третий амулет-вестник, то вздрогнул. Дыхание сперло. Сердце забилось в два раза быстрее.
        АМУЛЕТ-ВЕСТНИК.

        - ТИП: ОДНОРАЗОВЫЙ АРТЕФАКТ.
        -- ВИД: ЭПИЧЕСКИЙ.

        - ЭФФЕКТ:

        - ПЕРЕДАЕТ СООБЩЕНИЕ.

        - ПРИМЕЧАНИЕ:

        - СРАБОТАЕТ ТОЛЬКО В РУКАХ ПОЛУЧАТЕЛЯ.

        - ПОЛУЧАТЕЛЬ: «МОЯ СЕМЬЯ».

        - ОТПРАВИТЕЛЬ: ИВАР БЕРГМАН.

        - ПОСЛЕ СРАБАТЫВАНИЯ, ИСЧЕЗАЕТ.

        - ВЕС: НЕ ИМЕЕТ ВЕСА. НЕ ЗАНИМАЕТ МЕСТА
        Мои ноги подкосились, и я съехал по стене на пол. Как такое возможно? Я перечитал описание еще несколько раз. Сперва я подумал, что мало ли таких Бергманов по земле ходит. Но потом система предложила активировать амулет и тот, «попробовав» моей крови, неожиданно дал позитивный результат.
        Перед моими глазами появилось письмо, написанное моим старшим братом.
        Цитировать (выделенное)

«Отец! Мама!
        Родные мои, если вы читаете это письмо, значит, меня больше нет в живых…
        Знаю, я обидел вас! И это разрывает мне сердце! Но я не мог поступить иначе! Я пытался уберечь вас!
        Все началось в тот день, когда я победил на турнире. Помните, я рассек себе предплечье, и маг-целитель, присутствовавший на празднике, залечил мою рану и не взял с нас ни монеты? Мама, ты еще тогда очень испугалась за меня. А ты, отец, еще долго восхищался бескорыстием того мага. Так вот, я проклинаю тот день и ту встречу! Ведь именно с нее все началось!
        Спустя некоторое время после турнира ко мне подошли скауты барона и предложили военную службу. Но я отказался! Потому что всю жизнь я мечтал работать с тобой, отец! Я не сказал тебе об этом, потому что не хотел, чтобы ты начал уговаривать меня принять предложение людей барона. Ведь воинская служба всегда была в почете. Это уже потом я понял, что ты никогда бы так не поступил.
        Скауты говорили со мной еще несколько раз, но каждый раз я отвечал отказом. А потом ко мне подошел он. Это был маг. Он и объяснил мне, что я теперь принадлежу Ордену магов.
        Позднее я понял, что все дело в моей крови. В моих жилах течет кровь Древних. Это очень редкий дар… Обернувшийся для меня проклятием. За носителями крови Древних идет настоящая охота. Сильные мира сего ведут невидимые войны за таких, как я.
        Как вы уже догадались, все началось с той злосчастной раны на турнире. Маг-целитель распознал во мне носителя. Будьте бдительны с целителями! Почти каждый из них ? шпион Ордена магов!
        Когда я ушел из дому, меня зачислили в десяток новичков, и через некоторое время нас перебросили в столицу Фрадии. В Айронвилле наш десяток приписали к сборному имперскому экспедиционному корпусу его светлости графа Милона. Сейчас я думаю, что вся эта экспедиция отчасти была устроена Орденом специально, чтобы перебросить меня на Темный континент. Эти твари вообще любители плести многоуровневые интриги.
        Даже не сомневайтесь в моих словах! В них нет ни капли преувеличения. Кровь Древних ? ключ ко многим тайнам!
        У берегов Темного континента корабли графа потерпели крушение. Все, кто были на моем корабле, сгинули в пучине. Что стало с остальными, я не знаю.
        Но мне повезло. Меня спас один хороший человек, ставший потом моим учителем. Он был Странником. Он научил меня путешествовать между мирами.
        Первое время я рвался к вам, домой. Наверняка вам сообщили о моей гибели. Но постепенно я пришел к выводу, что «воскреснув», подвергну вас смертельной опасности. Маги умеют убирать свидетелей.
        Я выбрал стезю Странника! Главная цель каждого Странника - это поиск Первородного мира! Мира Древних или Ушедших! Именно там мы сможем получить ответы на все главные вопросы бытия!
        Разговоры о мире Древних были скорее легендами или сказками! Так было до сегодняшнего дня! Мы, наконец, нашли чистый портал!
        Но за нами пришел Он! Наш главный Враг!
        Мы держим оборону, но долго не выстоим! У нас мало времени…
        Мы бросили жребий ? один из нас должен скрыться с нашими амулетами. На тот случай, если его тоже схватят, мы запечатали наши амулеты в эти послания для тех, кому безоговорочно доверяем. Ни адресата, ни получателя, кроме членов моей семьи в описании вестника никто не сможет разобрать. Только выбравший жребий знает, кому доставить послание, чтобы забрать амулет.
        Как вы уже поняли, раз я пишу это письмо ? богиня Судьба сделала свой выбор…
        Прощайте!»
        Закончив читать письмо, я опустил голову. На моей ладони лежал небольшой серебряный кругляш, который легко можно перепутать с обычной монетой. Я взглянул на описание.
        Амулет Странника.
        ? Тип: Магия перемещения.
        ? Вид: Легендарный.
        ? Описание:
        ? Необычайно редкий легендарный артефакт, позволяющий его носителю беспрепятственно использовать Иномирные порталы. Главная особенность этого артефакта заключается в том, что его носитель, оказавшись в иномирье, не нуждается в поиске жертвы для перерождения.
        ? Предупреждение:
        ? Только избранные могут использовать амулет Странника!
        ? Расходует 10 000 единиц маны.
        ? Не имеет веса. Не занимает места.
        Из ступора меня вырвал зов Обжоры. Там, за стеной, что-то происходило.
        ГЛАВА 30
        Торопливо переступив порог магической двери, я снова оказался в колонном зале. И тут же почувствовал облегчение Обжоры. Быстро осмотрелся. Для остальных мое появление осталось незамеченным. И не мудрено. Все внимание халфлингов было обращено к входной двери.
        В широком проеме появились два темных сутулых силуэта. Издалека не разобрать, что за новые твари. Но я, кажется, догадываюсь, что происходит. Видимо, ядозубы пожаловали. Те самые, о которых говорил Элун. Пришли за новыми жертвами.
        На фоне обычных драков ядозубы, или кто они там, своей комплекцией не впечатляли. Мелкие, сутулые черные ящерки. Правда, заметно крупнее полуросликов.
        Когда черные твари оказались рядом с порталом, я смог разглядеть с кем имею дело. Действительно, ядозубы. Оба ? тридцатые уровни. Проворные. Видать, показатели ловкости и скорости на высоте. Да еще и, судя по названию, ? ядовитые.
        Халфлинги заметно оживились. Испуганно попятились. Словно круги на воде от брошенного камня.
        Пробежавшись взглядом по сбившимся в кучу полуросликам, я нашел Элуна. Выбранный мной халфлинг, окруженный десятками хмурых сородичей, находился в нескольких шагах от черных ящеров. Я заметил обломки костей и камни в руках у коротышек.
        Что он делает?! Я же сказал ему, где вход в тоннели! А потом до меня дошло. В зале, по моим прикидкам, находилось около семи десятков пленных. Большинство из них ? это простые халфлинги. Крестьяне, ремесленники, торговцы. А вот те, которые сбились в кучу вокруг Элуна ? похожи на воинов. Я взглянул в сторону Обжоры ? в нескольких шагах от него жались самые молодые полурослики.
        Теперь понятно, что задумал Элун. Он и его братья по оружию хотят спасти в первую очередь самых молодых. А сами будут прикрывать их отход.
        Я понимал, что это не моя война, и что нам с Обжорой пора убираться отсюда, но меня не мог не восхитить поступок этих измученных, полуживых, но до конца так и не сломленных воинов. Я вдруг отчетливо осознал, если сейчас хотя бы чем-нибудь не помогу этим беднягам, то всю оставшуюся жизнь буду жалеть об этом.
        Быстро перебравшись к Обжоре, который тут же ткнул меня бронированным лбом в грудь, укоряя за долгое отсутствие, я приблизился к магическому «замку».
        Хотел было активировать метку, как вдруг вспомнил о карте.
        Вот же растяпа! Хлопнув себя по лбу, полез в закладки с картами.
        Так… Что тут у нас? Я прищурился. А что если мы сделаем вот так?
        Быстро разыскав на схеме активаторы всех магических замков вокруг колонного зала, я начал действовать.
        Первым делом я открыл дверь секретного тоннеля, а затем и тот проход в скале. Энергии в источнике было достаточно, чтобы держать их открытыми хоть несколько суток.
        На открытие дверей никто в зале не отреагировал. Все были сосредоточены на накаляющейся обстановке возле портала. Элун и его соратники поднялись во весь рост напротив шипящих на них ядозубов. Толпа полуросликов угрожающе качнулась вперед. Я увидел, как несколько драков задрали плоские головы к потолку, и над залом разнеслось громкое клокочущее шипение. Отразившись от стен, мерзкий звук понесся дальше по коридорам и каменным тоннелям скалы, оповещая всех гадов в округе о восстании.
        Я хищно усмехнулся. А вот тут вас ждет сюрприз! Быстро отыскав на схеме механизм входных дверей, я выбрал «закрыть».
        Как раз вовремя. Из темноты прохода уже слышалось шуршание, скрежет и нетерпеливое многоголосое шипение. На зов сюда торопились десятки, а может уже и сотни ящеров.
        Здоровенная плита внутри стены дрогнула и начала спуск. Несмотря на многие столетия простоя, магический замок сработал как надо, а вот механизм, похоже, не пережил многолетнего забвения. Хруст, скрежет, пыль! Плита остановилась, не закрывшись даже на четверть. Я зло сжал зубы. Зараза!
        Но дверь неожиданно, будто вспомнив возложенную на нее древними создателями задачу, хрустнула своими внутренностями и со всего маху ухнула вниз.
        Грохот стоял такой, что я на некоторое время оглох. Когда пыль осела, я увидел, что главный вход был намертво перекрыт. Правда, вся поверхность каменной плиты покрылась трещинами.
        Падение двери было сигналом для полуросликов. Они, яростно рыча, бросились на своих мучителей. Дюжина драков и два ядозуба против почти восьми десятков обезумевших халфлингов. У ящеров не было ни единого шанса. Волна коротышек в считаные секунды буквально погребла под собой шипящих уродов.
        Молодые полурослики было тоже дернулись в бой, но я остановил их окриком.
        ? Сюда! Не теряйте время! Быстрее!
        Мой голос из темноты заставил некоторых вздрогнуть, но затем они отреагировали правильно ? побежали в мою сторону. Элун молодец, всех предупредил и даже успел кое-как организовать. Видать, не простого халфлинга я выбрал.
        Первые подбежавшие к нашему укрытию полурослики остановились как вкопанные. Напоролись на Обжору.
        ? Чего встали?! ? прикрикнул я на них. ? Бегом в проход! У нас мало времени!
        Самый мелкий из них и самый чумазый неожиданно дернулся первым и, стараясь не смотреть на страшные клыки чешуйчатого чудовища, прошмыгнул вперед. Перед тускло-сияющим проходом он на секунду остановился.
        ? Ну! ? рыкнул я.
        ? Хрн! ? добавил Обжора.
        Полурослик, зажмурившись, кинулся вперед. Словно в омут нырнул.
        ? Живой там?! ? крикнул я.
        ? Д-да! Только колено ушибла! ? услышал я тонкий женский писк.
        Хм… Похоже, девчонка.
        ? Ну, чего замерли?! ? снова прикрикнул я на остальных. ? Вон, даже девчонка не испугалась!
        Последняя фраза привела их в чувство, и они дружно ринулись вперед.
        ? Осторожно! Не все сразу! Вот так! ? подбадривал я пробегавших мимо полуросликов. ? Бегите дальше по тоннелю вверх! До самого выхода!
        Когда толпа полуросликов постепенно превратилась в более или менее организованную вереницу, я взглянул в сторону сражающихся.
        Там уже было все кончено. Окровавленные тела ящеров лежали на полу. Халфлингам тоже досталось. Десятка два точно полегло. Да и раненых вон сколько.
        Я отыскал взглядом Элуна. Он сидел, привалившись спиной к черному телу ядозуба. Правое плечо превратилось в сплошную рану. Но на лице улыбка.
        Недолго думая, я подбежал к нему. «Полог» уже исчез и наши взгляды встретились.
        ? Спасибо, искатель! ? прохрипел он. ? Теперь я умру, как воин!
        Его язык заплетался. Кровь, не переставая, сочилась из раны. Русые волосы на лбу были мокрые от пота.
        ? Не торопись, ? буркнул я и достал из рюкзака несколько пузырьков с зельями насыщения.
        За моими манипуляциями следили несколько бойцов Элуна. В их глазах читалась надежда.
        ? Пейте! ? раздав им колбы, приказал я. ? Полностью не вылечит, но жизненные силы восстановит.
        ? На меня зря не трать, ? хрипло возразил Элун, отводя мою руку с колбой в сторону. ? Ядозуб меня достал…
        ? Не дури! Пей! ? настоял я и буквально силой влил в него зелье.
        Бледность на лице халфлинга сменилась легким румянцем. С глаз постепенно стала исчезать багровая муть.

        - Вот так, ? сказал я. ? Яд так просто не выйдет, но жить пока будешь. Держи!
        Я протянул ему несколько колб. Элун, видимо, уже простившийся с жизнью, будто заново взглянул на меня.
        ? Ты ведь не искатель, правда? ? неожиданно спросил он.
        ? А какое уже это имеет значение? ? усмехнулся я, помогая ему встать.
        ? Как твое имя?
        ? Эрик.
        ? Помни, Эрик, с этого дня более преданного друга, чем Элун тебе не сыскать! ? все еще слабым голосом торжественно произнес халфлинг. ? Знай, в нашем поселении ты всегда найдешь еду, тепло и кров!
        Окружившие нас халфлинги поддержали своего лидера громкими возгласами.
        Ответить я не успел. Входную дверь сотряс мощный удар! Откуда-то сверху посыпался песок и мелкие камешки.
        Затем удар повторился! Еще! И еще!
        Что-то громадное пыталось проникнуть в зал! Обжора окатил меня волной паники!
        Я обернулся. Харн нервно вздрагивал после каждого удара. Чешуя на загривке встала дыбом. Зверь был сам не свой. Скалился и глухо порыкивал. На моей памяти такое с ним происходило впервые.
        Подгоняя словами и подталкивая руками полуросликов к проходу, я нервно озирался на дрожащую дверь. Сверху, из темноты, начали падать камни покрупнее.

        - ВЫ ХОТИТЕ ПРИЗВАТЬ СУЩНОСТЬ ДЛИННОХВОСТОГО ЫША?
        Когда я дал согласие, мой источник тут же опустел на шесть сотен единиц маны. Полупрозрачная гигантская змея, появившаяся из воздуха и обвившая мое тело, заставила испуганно вскрикнуть бегущих рядом полуросликов.
        Должен заметить, это я вовремя призвал моего призрачного змея. Сильный толчок в спину, и я кубарем полетел вперед. Прокатившись по острым камням, я замер, лежа на спине и беспомощно расставив руки в стороны. В глазах на мгновение потемнело. Но прохлаждаться мне не дали. Появившийся сбоку Обжора одним рывком вздернул меня на ноги и подтолкнул башкой в спину. Мол, пошел! Пошел!
        Тряся головой, я на заплетающихся ногах продолжил бег. Краем глаза глянул на щит.
        ? 16 538 / 20 000
        Ого! Нормально меня тряхнуло!
        Но уже спустя секунду я понял, что мне несказанно повезло.
        Булыжник размером с козью голову с ужасным свистом рухнул прямо на бегущего справа халфлинга. Хруст и мерзкое чавканье плоти заставили меня поднажать.
        Вслед за этим булыжником из темноты посыпались новые каменные осколки. Убийственный треск камней, пробирающие до мозга кости вопли раненых, тугие мощные удары ? все это слилось в чудовищную какофонию звуков.
        Треугольная башка Ыша внимательно следила за каждым падающим камнем. На продолговатый осколок он отреагировал мгновенно, плотно сжав толстые чешуйчатые кольца. Расплата не заставила себя долго ждать ? щит просел еще на семь сотен единиц.
        Я почти уже добежал до колонны, когда предупреждающий рык Обжоры заставил меня обернуться.
        Стена справа вспучилась и покрылась широкими трещинами, из которых полезли юркие темные тела.
        ? Ядозубы! ? крикнул кто-то из халфлингов.
        Я насчитал шесть тварей. Они, громко угрожающе шипя, рванули наперерез толпящимся у входа в тоннель полуросликам.
        Вытянув руку вперед, я активировал «таран». Искрящийся сгусток лилового цвета отбросил ядовитых монстров. Они, словно уродливые тряпичные куклы, шмякнулись о выпирающие из деформированных стен острые каменные края. Места ударов тут же окрасились в алый цвет. Я отмахнулся от последнего из шести сообщения.

        - ВЫ АТАКОВАЛИ ЯДОЗУБ (30)!

        - ВЫ НАНЕСЛИ КРИТИЧЕСКИЙ УРОН 560!
        Отлично! Шесть критов!
        Когда до колонны оставалось несколько метров, трещины из которых вылезли ядозубы с громким хрустом начали расширяться. Кроме того, такая же картина происходила почти со всех сторон.
        В особенно широкие щели стали протискиваться другие ящеры. Я остановился и огляделся. Увидел неуклюжие тела драков, черные хвосты ядозубов, узорные капюшоны поводырей. При этом мощные удары по входной двери продолжались. Складывалось такое впечатление, будто все это змеиное кубло взбесилось. О том, кто или что именно пытается пробраться в зал через главный вход, думать не хотелось.
        Тем временем зал постепенно начал заполняться врагами. Я, набросив на себя полог невидимости, встал спиной к спасительному проходу и, медленно отступая, начал посылать в самых ретивых ледяные стрелы.
        Краем глаза увидел, как исчез в проеме поддерживаемый с двух сторон своими бойцами Элун. Я улыбнулся. Получилось! Осталась последняя группа полуросликов и можно уходить!
        Периодические толчки потревожили темный свод пещеры. Вниз полетели «камешки» поувесистей. Здоровенный острый сталактит рухнул прямо в гущу бегущих ящеров.

        - Вы убили Ядозуб (30)!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (6000 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).

        - Вы убили Драк-поводырь (33)!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (6600 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).

        - Вы убили Драк (25)!

        - Поздравляем! Вы получаете:

        - Эссенция опыта (5000 шт).

        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        Стены в нескольких местах вспухли и, не в силах более сопротивляться, лопнули. Облако из каменной шрапнели тут же посекло половину полуросликов. Кто-то умер сразу, кто-то лежал на полу и громко верещал, держась за огрызок оторванной конечности.
        Мне тоже прилетело. Но Ыш зорко бдел за моей безопасностью.
        Обжора, будто зная, куда упадет каждый камешек, легко, даже играючи, уворачивался от острых осколков.
        ? Пора! ? крикнул я, не слыша собственного голоса.
        Но на этом богиня Удача отвернулась от нас.
        Очередной страшный удар был особенно разрушительным. Каменная плита, все это время блокирующая вход в зал, перестала существовать. Взорвавшись сотней смертоносных осколков, проход увеличился буквально в два раза. Это кто же так яростно пытается сюда прорваться?!
        Края прохода стали оседать. Крупные куски породы, отрываясь от тела скалы, падали на пол, порождая подземные толчки чудовищной силы. Некоторые колонны с терском преломились, и венчавшие их змеиные статуи рухнули вниз.
        Колонне, за которой находился тайный проход, тоже досталось. Жалобно хрустнув в нескольких местах, она осыпалась, тем самым преграждая мне единственный путь к свободе.
        Колонна была лишь началом. Покатый каменный свод, вздрогнув, начал обваливаться, погребая под собой несчастных халфлингов, не успевших проскочить сквозь проем. Пыль еще оседала, но я уже знал ? выбираться придется другим путем.
        Я быстро отозвал Обжору, потому как после гибели последних полуросликов внимание всех ящеров было обращено на моего питомца.
        Исчезновение харна твари встретили разочарованным шипением. И я их понимал. Столько усилий насмарку. Меня же, укрытого пологом невидимости, да еще и среди всего этого погрома почувствовать было сложно.
        Я наблюдал за их метаниями, сидя в шаге от погибшего драка-поводыря. Вернее, в шаге от того, что от него осталось. Здоровенный сталактит расплющил ящера словно гнилой помидор. Кишки были разбросаны по камням. Облепленные пылью и мелким мусором, они источали мерзкий запах дерьма и крови. Именно на этот запах я и надеялся. Я был уверен, что из-за этой вони меня никто не учует. И я не ошибся, шныряющие вокруг твари не обращали на меня никакого внимания.
        За эти несколько минут передышки я успел немного осмотреться. Толчки прекратились, но не возня возле входа. Сквозь завал кто-то настырно пытался протиснуться. Судя по мощному шипению, кто-то огромный и ужасный. Вон, даже ящеры вздрагивают от этих звуков.
        Я тихо сглотнул. Мой взгляд упал на массивный столб в центре зала. Портал в катастрофе не пострадал. Скажу больше, вокруг него даже не было камней. Хотя я точно помню, какой камнепад был в той стороне.
        И еще… Ящеры старались держаться, как можно дальше от портала. Небольшое пространство вокруг столба напоминало тихий островок в центре бушующего моря.
        Этим стоило воспользоваться…
        Я медленно, почти не дыша, двинулся в сторону портала.
        Как только кто-то из ящеров поводил головой или подолгу высовывал раздвоенный язык, моя походка сразу же менялась. Шаг делался осторожным, ищущим. Мне все мерещилось, что вот-вот какая-то из этих тварей неожиданно зашипит и кинется прямо на меня. Тогда занесённая для шага нога застывала, и я подолгу водил глазами, как учил меня Такеда. Были мгновения, когда мне хотелось быстро перебежать этот десяток метров, но я сдерживался. Что-то внутри подсказывало ? резкие движения сейчас только погубят меня.
        Долго и упорно я продолжал двигаться вперед. Думаю, это одна из самых коротких и в тоже время самых опасных прогулок в моей жизни. Наконец я добрался до заветной цели и устало вытер мокрое от пота лицо. Несколько раз чуть было не вляпался, но обошлось… Хм… Хотя, о чем это я?! Я в дерьме по самую макушку!
        К порталу близко не подходил. Присел в двух шагах. Скоро обновление полога. Не пропустить бы. Проверил источник маны. Чуть больше десяти тысяч. Как же вовремя я приобрел те кристаллы у гнома!
        Когда закончил осмотр, поднял глаза и вздрогнул. В том месте, откуда я только что пришел, застыл драк-поводырь. Он обнюхивал со всех сторон сталактит, превративший его сородича в кровавое пятно. Когда дело дошло до того места, где я сидел, башка ящера замерла. Выскользнул липкий язык. Первые секунды ничего не происходило. Я уже подумал, что обошлось. Как вдруг поводырь вздрогнул. Его капюшон угрожающее раскрылся и завибрировал. Повернув башку точно в мою сторону, тварь громко протяжно зашипела.
        Мою спину обдало жаром. Лицо горело. Вот же сволочь чувствительная!
        Шипение поводыря тут же поддержали все остальные, а возня у завала возобновилась с новой силой и яростью.
        Ящеры, мгновенно перестав бесцельно бродить по разрушенному залу, кинулись ко мне, но на видимой только им границе остановились, бессильно шипя и клокоча. Меня окружили со всех сторон. До ближайшей твари было рукой подать.
        Но я знал, что буду делать дальше! У меня остался последний камень с заточенным заклинанием! Я зло взглянул на его характеристики.
        Стихийный кристалл «Дрожь Земли».
        ? Тип: Магический кристалл заточения.
        ? Вид: Эпический.
        ? Эффект:
        ? Содержит в себе заклинание «Дрожь Земли».
        ? Заклинание «Дрожь Земли»
        ? Описание:
        ? Одно из могущественных заклинаний магии земли, созданное Мастером Терренсом Мудрым.
        ? Тип: Атакующее/Бьет по площади.
        ? Вид: Эпический.
        ? Магическая школа: Земля.
        ? Эффект:
        ? На указанном магом отрезке суши, активирует мощное землетрясение.
        ? Минимальные требования:
        ? Интеллект - 15.
        ? Расходует 5000 единиц маны.
        ? Радиус поражения 50 метров.
        ? Время действия 5 минут
        ? Примечание:
        ? Для покупки кристалла требуется 2000 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        ? Цена: 500 жетонов.
        ? После срабатывания, кристалл исчезает.
        ? Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Я активировал защитную ауру болотника и приготовился высвободить заклинание. Я понимал, что защитная аура и сущность Ыша вряд ли спасут меня от этого мощного заклинания. Устроить землетрясение в сердце скалы -- это самоубийство. Иллюзий по поводу невидимого защитного поля портала я тоже не питал. Да, врата в иномирье заклинание не уничтожит, но мне точно достанется. О смерти думать не хотел. Но если и погибать, то лучше громко топнув ногой напоследок!
        Мерзкое шипение резануло по ушам. Оглушительный удар сотряс стены. Между завалами из острых камней и земли появилось что-то огромное и бледное. Меня сковал первобытный ужас.
        Через весь зал тяжелой белой лентой заструилась змея исполинских размеров. Ящеры испуганно прыснули кто куда. Змея, уже никуда не спеша, обогнула портал по кругу и остановилась напротив меня. Тварь в несколько витков свернулась спиралью вокруг одного из сталактитов и угрожающе подняла ромбическую голову. Шипастый кончик ее хвоста стоял торчком и мелко подрагивал.
        Это была Она! Королева драков! Тварь восьмидесятого уровня!
        Оглушительное шипение у меня в голове, заставило вздрогнуть.

        - ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОДВЕРГЛИСЬ ВОЗДЕЙСТВИЮ МЕНТАЛЬНОЙ МАГИИ!
        ? АТАКА ОТРАЖЕНА!
        Новое шипение! Еще более резкое, более злое!

        - ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОДВЕРГЛИСЬ ВОЗДЕЙСТВИЮ МЕНТАЛЬНОЙ МАГИИ!
        ? АТАКА ОТРАЖЕНА!
        Башка змеи приподнялась на несколько метров вверх. Ее ромбовидный капюшон увеличился в размерах и завибрировал. Тварь была в бешенстве.
        Отраженная ментальная атака, как ни странно, привела меня в чувство. Я отмер и неосознанно прильнул спиной к столбу.
        ? Внимание! Переход будет возможен только после активации амулета!
        ? Желаете активировать амулет Странника?
        ? Предупреждение! Действие доступно только избранным!
        Я ошеломленно раскрыл рот. Внутри все похолодело! Быстро достав из рюкзака серебряный кругляш, я дал согласие.
        Ладонь больно кольнуло. От неожиданности я чуть было не выронил артефакт.
        ? Ждите! Идет анализ…
        Пока перед глазами выскакивали сообщения, я абсолютно забыл, где нахожусь. Королева драков, будто почуяв что-то неладное, дернулась в мою сторону.
        В ответ я решил повторить фокус с черной молнией. Выхватив горсть темных сфер, я уже был готов выпустить заклинание на свободу, как перед глазами появилось сообщение.

        - Внимание! Анализ крови: Положительный.
        ? Амулет Странника удачно активирован!
        ? Желаете совершить переход?

        - Стоимость услуги 10 000 единиц маны.
        Башка твари была уже близко. Именно в этот миг я дал согласие, и меня накрыла тьма.
        ГЛАВА 31
        В себя пришел рывком. Будто из омута вынырнул. И тут же резко дернулся, вспомнив клыкастую пасть Королевы драков. Тупая боль во всем теле заставила поморщиться. В глазах потемнело. Ощущения - будто по мне потоптался ледяной голем.
        Я почувствовал, как из глаз непроизвольно брызнули слезы, оставляя горячие дорожки на висках.
        Когда боль постепенно отступила, и смог снова соображать, я открыл глаза. Свет. Серый. Пасмурный. Я осторожно повел шеей и обнаружил себя лежащим на куче какого-то пыльного хлама посреди прямоугольного помещения. Судя по закопченным стенам, здесь когда-то был пожар. Но очень давно. Вон сколько сорной травы и мха повсюду. Видимо, чей-то старый дом, только заброшенный. После пожара не захотели отстраиваться заново? Странно.
        Я осмотрелся. Слева огромные прямоугольные окна, в которых видно только грязно-серое небо. Справа узкие дверные проемы. В потолке зияет огромная дыра, а за ней видно следующее помещение, в потолке которого еще одна дыра. А за ней еще одна, и еще. И я лежу прямо под этими дырами. Выходит, это какой-то высокий дом, в пять этажей. Брошенный из-за пожара.
        Нетрудно догадаться: выход из портала расположен как раз на самом верхнем этаже. Прямо у дыры в полу. Собственно, в эту дыру я и ухнул, выскочив из Врат.
        Когда перечитал сообщения, все встало на свои места. Я не умер после падения, благодаря сущности Ыша, ауре болотника и моему новому артефакту ? перстню магистра Пируса. Урон от удара был настолько велик, что опустошил все мои щиты, а также - источники жизни и маны, оставив в последнем каких-то жалких четыре единицы.
        Эх, сейчас бы Ми сюда! Ну, ничего. Достав из рюкзака пузырек с зельем насыщения, я сделал глоток целебного эликсира. Источники жизни и энергии тут же заполнились на семьдесят процентов. Сейчас «мудрость» примется восстанавливать ману. А там и Обжору призову.
        Медленно приподнявшись на локте, я почувствовал легкое головокружение. Но спустя мгновение, все пришло в норму. Да и боль постепенно отступала.
        Перевернувшись, я встал сперва на четвереньки, а потом уже, покачиваясь, - во весь рост. Задрал голову вверх и посмотрел в дыру в потолке. М-да, нормально так полетал.
        Внутри помещения гулял сквозняк. Было зябко и неуютно. Хотя, о чем это я? В каком еще доме после пожара будет уютно?
        Я решил подойти к окну. Когда остановился у проема и выглянул наружу, голова тут же закружилась. Я испуганно отшатнулся и торопливо шагнул назад.
        Так высоко я еще никогда не забирался! Теперь, по крайней мере, понятно, почему в окнах видно только небо.
        Уняв дрожь в коленках, я, вцепившись в стальной ржавый прут, торчавший из стены, выглянул снова. Дыхание тут же сперло. Сердце ухнуло в пятки. Это же сколько здесь этажей?
        Осмелев, я вытянул шею и глянул вниз. Насчитал двадцать два проема. Глянул вверх. Еще примерно столько же.
        Снаружи дул сильный ветер. Глаза тут же заслезились. Казалось, если высунуться чуть больше, тугой ветер подхватит и унесет, словно ничтожную травинку.
        Оглядевшись, я понял, что нахожусь в огромном городе. В мертвом городе, в котором почти все дома были такие же высокие и такие же мертвые.
        Широкие окна зияли черной пустотой. Некоторые дома-великаны были наполовину разрушены. Словно с неба на них рухнул огненный дождь. Широкие мостовые и стены нижних этажей были покрыты сплошным растительным ковром. Похоже, этот город брошен уже очень давно. Вон на той огромной площади уже густой лес вырос. Боюсь даже представить, сколько здесь раньше было жителей, и что их заставило бросить свои дома.
        Похоже, меня действительно занесло в иной мир. Не помню, чтобы кто-то рассказывал о таких городах.
        Кстати, об этом… Вспомнив о портале, я решил подняться наверх и рассмотреть его поближе. Интересно, сколько времени должно пройти, чтобы Королева драков успокоилась и покинула тот зал? Я не горю желанием здесь надолго задерживаться. Отсижусь и - назад.
        Побродив по темным комнатам, я, наконец, нашел проход, который вел к широким каменным лестницам, соединявшим все этажи. Медленно, прислушиваясь к каждому звуку, поднялся на пять этажей вверх. Дверь в нужное мне помещение была закрыта, но стена рядом зияла широкой пробоиной, так что я легко проник внутрь и быстро отыскал комнату с порталом.
        Это была широкая арка овальной формы. Она стояла прямо на краю той злосчастной дыры в полу, в которою я и сверзился после перехода. Собранная из квадратных то ли стальных, то ли каменных блоков, она напоминала мне здоровенную подкову. Прикоснувшись к одному из блоков, я получил системное оповещение.
        ? Желаете совершить переход?

        - Стоимость услуги 10 000 единиц маны.
        Отлично! Работает! Даже анализ крови не нужен. Только вот маны жрет немерено. Кстати, сколько там мне уже накапало? Пора бы Обжору познакомить с иномирьем.
        Я заглянул в характеристики и обомлел. Источник маны упрямо продолжал отсвечивать четырьмя единицами! Внутри меня все похолодело! Что происходит?!
        Я лихорадочно осмотрел все свои показатели.
        ? Уровень: 0.
        ? Разум: 15.
        ? Сила: 13.
        ? Ловкость: 12
        ? Выносливость: 10
        ? Здоровье: 10
        ? Интеллект: 100
        ? Мудрость: 130
        ? Воля: 60
        ? Регенерация: 10
        ? Источник жизни: 110 / 110
        ? Источник энергии: 110 / 110
        ? Источник маны: 4 / 11 690
        Для призыва Обжоры мне не хватало каких-то шестнадцать единиц маны! Ни одно заклинание не доступно! А из оружия только «Стрекоза»!
        Я снова заглянул в источник. Все те же четыре единицы! О боги! Либо в этом проклятом мире действуют другие законы, либо здесь попросту нет маны! И «Мудрости» неоткуда ее пополнять.
        Неожиданно я осознал, что остался совершенно один в чужом мире. Я настолько привык к покровительству Обжоры и к моим заклинаниям, что сейчас чувствовал себя абсолютно беспомощным.
        Так! Стоп! Отставить панику! Помнится, когда я отправлялся на каторгу к Бардану, ситуация была похуже. Я тогда держался только на характеристиках, что давали мне мои вещи.
        А вот и первая зацепка! Мои артефакты! Надо пересмотреть каждую вещь и внимательно перечитать описания. К слову, я ведь могу создавать искры иномирья!
        Правда, эта субстанция крайне нестабильная, и я еще ни разу ее не использовал. Меня постоянно смущал один пункт в описании, где говорилось о том, что неправильное использование может разрушить артефакт. Все-таки, я еще не настолько в плачевном положении, чтобы рисковать ценными предметами. Но как вариант, на крайний случай, буду иметь в виду.
        Стараясь отгонять мрачные мысли, я приступил к осмотру всех своих предметов. Большие надежды были на зелья насыщения. Я очень рассчитывал, что эликсир подстегнет наполнение магического источника.
        А что если в этом мире действительно нет магии? Что тогда? Как я вернусь назад? Хотя портал здесь существует и требует ману, баг его забери, значит еще не все потеряно! Думать о том, что те же Странники, например, перемещались в этот мир только с запасом своей собственной маны, не хотелось.
        Пересмотрев все, что было в карманах, я разочарованно выдохнул. Ничего. Ни единого намека. Хотя мой взгляд, кажется, зацепился за что-то необычное…
        Точно! Как же я сразу не заметил!..
        Амулет Гуннара Сокрушителя извлекал из перевязи, как будто впервые его там увидел. Снова внимательно вчитался в описание, и когда увидел то, что искал, счастливо улыбнулся.
        Амулет Гуннара Сокрушителя.
        ? Тип: Один из семи Великих именных артефактов, относящихся к коллекции «Истинный Доспех Основателя».
        ? Вид: Легендарный.
        ? Воля +50
        ? Мудрость +40
        ? Особый эффект:
        ? Осуществляет поиск Мест Силы.
        ? Минимальные требования:
        ? Звание: Старший охотник и выше.
        ? Разум: 15.
        ? Примечание:
        ? Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        ? Внимание! Соберите все предметы из коллекции «Истинный Доспех основателя» и получите дополнительную награду!
        Все вроде было, как и раньше, но за исключением одной детали. Из строки описания особого эффекта исчезла приписка «не активен». А это значило, что теперь амулет можно было использовать в полной мере. Что я тут же и проверил.
        ? Желаете запустить поиск ближайшего Места Силы?
        ? Да! ? прохрипел я.
        ? Ждите! Идет поиск…
        Я, довольно улыбаясь и потирая руки, повернулся в сторону входной двери и замер.
        На пороге стоял человек и целился в меня из лука. О том, что это именно человек, а не какое-нибудь другое существо, сообщила мне Великая Система. Над его головой висела надпись «человек». И больше ничего! Уровня, сколько я ни приглядывался, рассмотреть не смог! Он попросту отсутствовал!
        Не так, как у меня. Все-таки над моей головой висел ноль. И не так, как у Стального короля и его магистра. У них вместо числа значилась надпись «скрыто».
        Передо мной сейчас стоял паренек, среднего роста. На вид лет шестнадцати или семнадцати. Увидь я такого в центре Айронвилля или Орхуса, ни за чтобы не подумал, что передо мной иномирец.
        Скорее, северянин. Вардиец. Вон сколько на нем шкур.
        Незнакомец пока стрелять не спешил. Судя по учащенному дыханию, волнуется. Наконец, он что-то невнятно буркнул на незнакомом языке.

        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык озерных жителей»!

        - Желаете произвести активацию?
        Да!
        ? Покажи руки! ? повторил незнакомец, прищурив темно-синие глаза. ? Ну!
        Я тут же медленно поднял руки вверх.
        ? Пальцы покажи! ? потребовал парень.
        Я, растопырив пальцы, повертел ладонями.
        ? Не мутант?! ? с надеждой в голосе зачем-то спросил он.
        ? Вроде нет, ? пожимая плечами, ответил я на его языке.
        Глаза парня широко раскрылись.
        ? По-нашему чисто лопочешь, ? удивился он и с подозрением в голосе добавил: ? Но я тебя не знаю. Из чьих будешь?
        ? Горец, ? тут же начал импровизировать я. ? Матушка была из ваших. Пока была жива, разговаривала со мной на твоем языке.
        ? Горец? ? озадаченно переспросил он. - Это где же у нас горы?
        ? Там, ? неопределенно кивнул я.
        ? Странный ты, ? склонив слегка голову набок, произнес незнакомец. ? Как твое имя?
        ? Эрик, ? ответил я.

        - Вот и имя у тебя странное.

        - Это почему же? ? удивился я и добавил: ? Такое отец с матерью дали.
        Парень недоверчиво хмыкнул и сказал:
        ? Я ж говорю, странный. Либо просто лжец. А может, ты одержимый?
        Неожиданная догадка заставила незнакомца разволноваться еще сильнее. Лук в его руках задрожал. Скрипнула тетива.
        ? Да с чего ты это взял? ? стараясь выглядеть испуганно, спросил я.
        ? А кто в здравом уме будет называть тайное имя?! ? приступил к аргументам незнакомец. ? Только лжец либо одержимый!
        ? Я говорю правду! Клянусь!
        ? Да что мне твоя клятва?! ? быстро сплюнув, усмехнулся он. ? Какой мне от нее прок?
        Моя челюсть поползла вниз. По спине пробежал холодок. В голове мелькнула неприятная догадка. Но об этом я подумаю потом. А сейчас надо было выкручиваться.
        ? То есть, ? начал я. ? Если бы я назвал тебе не тайное имя, то ты поверил бы мне?
        Мой простой вопрос поставил его в тупик. Похоже, «разум» при распределении скрижалей у него не в чести.
        ? Ты мне зубы не заговаривай! ? наконец, рявкнул он. ? Лжец ты или одержимый не мне решать. Пойдешь со мной. Пусть старшие решают, что с тобой делать!
        Он кивнул на выход и грозно приказал:
        ? Иди! И помни, дернешься ? убью!
        Не опуская рук, я медленно пошел на выход. Напоследок мазнув по портальной арке взглядом, обреченно вздохнул.
        Спуск занял чуть больше получаса. Было видно, что мой новый знакомый поднимался здесь первый раз. Впрочем, как и я. Но вот, что странно. Мне показалось, что я двигался намного проворнее и быстрее его. Я, жалкая нулевка! Впервые двигался проворней кого-то! Признаюсь, это было необычное чувство. Мой конвоир просто не поспевал за мной. Приходилось часто сбавлять скорость, а иногда ждать пока он выберет себе более безопасный путь. Хотя я точно знал, что вон ту пропасть между лестницами я с лёгкостью перепрыгну.
        Все чаще и чаще я ловил на себе его удивленные взгляды. Похоже, он не ожидал от меня такой прыти.
        Пока мы спускались, я напряженно думал об очередном дерьме, в которое угодил. Самокопанием решил заняться, когда на то будет подходящее время. Сейчас надо быть максимально собранным.
        То, что меня сразу не убили ? хороший знак. Хотя, кто знает, что меня ждет в поселении этого парня? То, что он ведет меня именно туда, ясно без слов. А еще, я уже понял, что в любой момент смогу сбежать от своего конвоира. Его скорость и реакция оставляют желать лучшего. Да что говорить! В нашем мире он бы был еще слабее и медленнее меня!
        Когда мы, наконец, спустились на нижний этаж, парень объявил короткий привал:
        ? Совсем ты загнал меня, паря, ? буркнул он, вытирая пот со лба. ? Уже давно так не скакал! Теперь верю, что ты горец. Вон как скакать наловчился. Точно горный козел. И не вспотел даже!
        Парень хохотнул. Собственная шутка пришлась ему по душе. Я, дабы не нервировать, тоже усмехнулся.
        Незнакомец достал пузатую флягу, откупорил пробку и сделал несколько глотков. Затем протянул ее мне. А вот это хороший знак! Я благодарно кивнул и тоже сделал несколько глотков.
        Вода. Обычная вода. Правда, слегка отдает тиной. И не такое приходилось пить.
        Вернув флягу, я произнес:
        ? Благодарю тебя…
        ? Барсук, ? подсказал мне он. ? Зови меня Барсуком.
        Я кивнул и улыбнулся:
        ? Спасибо, Барсук! Рад нашему знакомству!

        - Это почему же ты рад? ? тут же навострил уши он.
        Я мысленно выругался. Снова мимо!

        - Это такая…хм… фигура речи, ? попытался объяснить я. ? У меня на родине принято так говорить, когда люди знакомятся. Обычная вежливость.
        ? М-да! ? цокнул он языком. ? Лихо ты завернул! Думаю, с нашим ведуном ты быстро общий язык найдешь.
        Я хотел было продолжить вытягивать из него информацию, как вдруг откуда-то справа послышался многоголосый вой. Я привычно насчитал пять глоток.
        ? Зараза! ? испуганно воскликнул Барсук. ? Гиены!
        Быстро вскочив на ноги, он было дернулся обратно, в ту сторону, откуда мы пришли. Но было уже поздно. Твари грамотно взяли нас в кольцо.
        Быстро проверив источник маны, я негромко выругался. Все та же четверка.
        Я насчитал пять голов. Это были существа чем-то похожие на волков, но крупнее и массивнее. Слегка приплюснутые слюнявые морды. Жуткие зубастые пасти. Короткие жилистые лапы. Широкие грудные клетки.
        Бурые хищные тела наматывали вокруг нас круги, готовясь в любой момент атаковать. Похоже, они ждали только сигнала вожака - крупной твари темно-бурого, почти черного окраса.
        Я внимательно осмотрел каждого зверя и удивленно хмыкнул. Все без уровней. Только названия. К слову, никакие это не гиены. Система называла их «Клыканами».
        ? У тебя хоть оружие есть, горец? ? дрожащим голосом спросил Барсук, завороженно глядя на окружавших нас монстров.
        В моей руке из воздуха появилась «Стрекоза». Я поморщился. Захотелось хлопнуть себя по лбу. Надо постараться обойтись без этих магических фокусов. Но Барсук, кажется, не придал этому значения. А вот вид самого ножа его, мягко говоря, разочаровал.
        ? Да как ты выжил-то с таким оружием?!
        Вытащив из-за спины угрожающего вида тесак, Барсук бросил его мне.
        ? Держи! Хотя это вряд ли нам поможет!
        Взяв в руки неожиданно легкий клинок, я озадаченно замер.
        ? Тесак.
        И всё? Ни ограничений, ни характеристик, ни уровня?! Только название. Куда я попал?! Взмахнув несколько раз громоздким на вид оружием, я понял, что смогу спокойно использовать его в схватке.
        Барсук хотел было что-то еще сказать, но не успел. Вожак громко рыкнул и твари ринулись в атаку.
        Я быстро огляделся. Откровенно говоря, они двигались не так быстро, как я от них ожидал. Те же крысюки, к примеру, уже давно разорвали бы нас на клочки.
        Гулко хлопнула тетива. И стрела Барсука вонзилась в грудь первой, прыгнувшей в нашу сторону, гиены. Отличный выстрел! Только вот слишком медленно он все это делает. Пока Барсук накладывал вторую стрелу на тетиву, следующая тварь уже была в трех метрах от него.
        Бурое тело взвилось в воздух. Сейчас широкая пасть сомкнётся на горле лучника. Я рванул вперед. Широкий взмах и тесак с хрустом пробил квадратную башку. Гиена, глухо всхлипнув приземлилась в шаге от Барсука и замерла.
        Я расширенными глазами наблюдал, как вокруг головы зверя растекается вязкая бурая лужа. И неожиданно осознал, что нет ни одного системного оповещения.
        ? Сзади! ? крик Барсука вырывал из ступора.
        Я наугад отмахнулся, и следующая гиена с визгом отлетела в сторону.
        Снова хлопает тетива! Но темная гибкая стрела пролетела мимо ловко увернувшейся твари.
        ? Проклятье! ? прорычал побледневший Барсук.
        Гиена впилась в его правую ногу. Раздался неприятный хруст. Парень, крича от боли, ударил луком по спине вцепившейся в него гиены. Я в это время принялся отбиваться сразу от двух зверей.
        Широко отмахнувшись от зубастых пастей, прыгнул на помощь потерявшему сознание парню. Занеся высоко над головой тесак, со всей силы опустил его на хребет атаковавшей Барсука гиены.
        Широкий клинок с громким хрустом вонзился в изогнутый загривок. Тварь, сильно дернувшись, замертво осела. Вытащить тесак из бурой спины не получилось. Упрямая железяка намертво вгрызлась между хрящей.
        Перепрыгнув через дурно пахнущий мокрой псиной труп, я приземлился рядом с телом Барсука. Схватив лук левой рукой, правой наложил стрелу.
        Из лука я никогда не стрелял, но много раз видел, как это делается. Мои движения казались неуклюжими и рваными. Руки дрожали. Пот заливал глаза.
        Упругая тетива на удивление легко оттянулась к подбородку. Хлопок и - первый в моей жизни выстрел из лука отметился промахом. Стрела, обиженно задребезжав, улетела в сторону каменных руин.
        Гиены уже осторожничают. Сразу не бросаются. Тем более, что двух товарок они уже потеряли. Да и третья, со стрелой в груди, скоро концы отдаст.
        Я снова натянул тетиву и, как мог, прицелился. Движения уже не такие неуклюжие. Выбор цели очевиден. Наши с вожаком взгляды встретились.
        Он глухо рыкнул и бросился вперед.
        Десять шагов… Семь… Четыре… Хлопок! С такого расстояния даже я не промахнусь.
        Темная стрела легко пронзила грудь прыгнувшей твари и вошла почти наполовину! Я резко отскочил, и на то место, где только что стоял, приземлилась уже мертвая черная туша. Из раскрытой пасти вывалился черный язык.
        Я быстро наложил на тетиву следующую стрелу, но единственная оставшаяся в живых гиена, громко взвизгнув и поджав хвост, кинулась прочь. Стрелять вдогонку не стал. Стрел в колчане мало, не хотелось зря терять боеприпасы.
        На негнущихся ногах подошел к Барсуку. Присмотрелся. Грудь еле заметно вздымается. Жив! Стащил с его ноги башку мертвой гиены. Затем достал пузырек с зельем насыщения и капнул парню в рот.
        Оглядел место схватки. Как и предполагал, тварь, в которую попала первая стрела Барсука, лежала чуть поодаль. Судя по кровавому следу, она пыталась отползти подальше, но, видимо, рана оказалась смертельной.
        Медленно опустившись на камень рядом с моим новым спутником, я прислушался. Зелье начало действовать. Дыхание паренька выровнялось. На щеках стал появляться румянец.
        Странный мир со странными законами… Куда же я на самом деле попал?!
        От беспорядочных мыслей отвлекло системное оповещение:
        ? Внимание! Поиск закончен.
        ? Место Силы найдено. Желаете проложить маршрут?
        Конец третьей книги

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к