Сохранить как .
Андердог - 2 Алексей Витальевич Осадчук
        Андердог #2 Приключения Эрика и Обжоры продолжаются. *Андердог - самый слабый пёс в стае. В случае с главным героем - самый слабый среди соплеменников.
        Андердог - 2
        Илья Громов (РЕРОЛ)
        Андердог - 2
        Глава 1
        - Надо уходить,  - сказал я, вдоволь насмотревшись на разбитый щит.  - Здесь небезопасно.
        Сойка лишь молча кивнула. Все это время она пыталась держаться в шаге от меня, будто боялась, что я вдруг каким-то волшебным способом испарюсь в воздухе.
        Напоследок окинув взглядом пожарище, снова тяжело вздохнул. Черные головни, задымленные полуразрушенные печи, пепел вперемешку с грязью… Эх… Не таким себе представлял возвращение на поверхность…
        Прибежал, шарившийся все это время по округе, Обжора.
        - Старые следы. Самки. Детеныши,  - коротко сообщил он.
        - Любопытно…
        - Он что-то нашел?  - с надеждой в голосе спросила девушка.
        - Похоже на то,  - ответил я.  - А что у вас, вон в том направлении?
        Сойка посмотрела в указанную сторону.
        - Желтая топь.
        - Болота значит…
        - Гиблое место,  - поежившись сказала Сойка.
        - Обжора говорит, что туда несколько дней назад, ушли женщины и дети,  - озадаченно сообщил я.
        - Погоди!  - бледное лицо девушки озарила догадка.  - Я вспомнила! Ну, конечно! Как я сразу об этом не подумала?!
        - Ты о чем?
        Счастливо улыбаясь, она начала объяснять:
        - Местные охотники частые гости в тех местах… Им известны все тайные тропы.
        - Хочешь сказать…  - пробормотал я.  - Мужчины, прознав об угрозе, спрятали свои семьи на болоте, а потом вернулись в деревню? Но зачем?
        - А мне откуда знать?  - пожала она плечами.  - Видимо, не ожидали, что их всех убьют. Пришли за домами присмотреть, а тут видишь, как все вышло… Раньше ведь такого не было. Бароны всегда грызлись между собой, но никогда особо не лютовали…
        - Значит что-то все-таки изменилось…  - задумчиво ответил я.
        - Надо идти на болота!  - твердо сказала Сойка и остановилась посреди дороги.
        Я обернулся.
        - Зачем?
        - Как зачем?  - удивилась она.  - Там люди. Там моя тетя. Мы должны рассказать, что случилось с их мужьями и сыновьями! Мы должны помочь им!
        Ну, вот… Снова началось… И ведь, как со мхом, уже не объяснишь… Придется по-простому…
        - Я не пойду.
        - Но почему?!  - воскликнула Сойка.
        - Ты же сама сказала, что болото - это гиблое место. Или тебе известна тайная тропа?
        - Нет,  - зло ответила она.
        - Тогда я бы не советовал тебе туда соваться. Кроме того, подозреваю, что мужики, уходя оставили там много опасных сюрпризов. Будь я на их месте, так бы и поступил…
        - А как же женщины и дети? Им ведь нужна помощь! Мы должны…
        Она хотела еще что-то сказать, но я ее перебил.
        - Говоря «мы» - ты ошибаешься. При чем здесь я? Если мне не изменяет память - этим людям я ничего не должен. Равно, как и они мне. Ты упомянула о детях… Посмотри на меня!
        Сказав это, я расставил руки в стороны.
        - Кого ты видишь перед собой? Я ведь тоже ребенок. Что-то не помню, как твои друзья и знакомые выстраивались в очередь, чтобы выкупить меня из кабалы! Или торопились мне на помощь в подземелья!
        Щеки девушки стали пунцовыми. А я тем временем спокойно продолжал:
        - Кроме того, даже если мы каким-то чудесным способом все-таки обойдем все неприятные сюрпризы охотников и найдем тайную тропу, кто тебе сказал, что в этом убежище нас встретят с распростертыми объятиями? Думаешь им там нужны три лишних рта?
        Сойка была похожа на пылающий костер. Губы сжаты. Глаза сощурены. Грудь высоко вздымается.
        - Ты…  - процедила она сквозь зубы.  - Ты… Ты же маг! Великая Система вручила тебе настоящий Дар! Ты мог бы использовать его на благо этим людям! Сражаясь за них с врагами!
        Я криво усмехнулся…
        - Вижу, ты так ничего и не поняла… Но я тебе все-таки отвечу, хоть и не должен… За этот, как ты говоришь дар, мне пришлось здорово попотеть, рискуя каждую секунду своей жизнью… Если уж на то пошло - я его заслужил. Повторю еще раз! Эти люди мне никто! И сражаться за них, рискуя собой и Обжорой, не собираюсь. Скажу больше, он единственное существо в этом мире, за которое я готов отдать свою жизнь…
        - Но меня-то ты спас!  - подняв подбородок, объявила она.
        - Давай будем честны - это сделал Обжора…  - уточнил я.
        - Хрн…  - тут же отозвался кот.
        - Без него, мне с хладуном не совладать. Скажу больше, единственное на что я способен в одиночку, как маг - это глушить рыбу.
        - И все-таки я жива!
        - Мы должны были спокойно смотреть, как тебя жрет хладун?  - удивился я.
        - Ты видел, что меня вот-вот настигнет тварь и не остался в стороне. Хотя не должен был… В чем разница между мной и теми людьми на болоте?
        - Ни в чем…  - ответил я.  - Дело совсем не в тебе.
        - А в ком?  - удивилась она.
        - В противнике,  - спокойно ответил я.  - Мы были уверены, что победим.
        На лице Сойки читалось возмущение, злость и кажется обида.
        - Хочешь сказать, будь на месте хладуна тварь поопасней - ты бы не помог мне?!  - ошарашенно спросила она.
        - Мы же не самоубийцы.
        - И ты вот так просто об этом говоришь?
        - Я честен с тобой,  - пожимаю плечами.  - Не хочу обижать тебя ложью. Или надо было говорить по-другому?
        Девушка покачала головой.
        - Не знаю, Эрик… Но твоя правда обижает не меньше…
        - Послушай, Сойка…  - оглядываясь по сторонам, начал я.  - Мне жаль, что тебя обидели мои слова. Но у меня есть одно весомое оправдание - ты все еще жива. Хочешь умереть? Что ж это твое право. Но не требуй от меня того же.
        Внимательно выслушав меня, девушка уже более спокойным голосом спросила:
        - Тогда, что ты намерен делать?
        - Как что?  - удивился я.  - Мой план все тот же - иду в Орхус. Избавлюсь от клятвы и стану свободным.
        Сойка на мгновение задумалась. Затем, видимо решив что-то для себя, твердым голосом произнесла:
        - Что ж, Эрик, тогда наши пути расходятся.
        - Но куда ты пойдешь?  - озадаченно спросил я.
        - Сперва на болота,  - ответила она.  - Если не найду тропу, пойду домой, как и планировала с самого начала.
        - А в Орхус со мной?
        - Нет,  - покачала головой она.  - Я чувствую, что нужна моей семье.
        - Мне тебя никак не отговорить?  - спросил я.
        - А мне тебя?  - с улыбкой ответила она.
        - Хех… Я тебя понял…
        Она шагнула вперед, порывисто обняла меня и поцеловала в щеку. Затем отстранившись, с улыбкой обратилась к Обжоре:
        - Береги его…
        Когда девушка уже была в десяти шагах от меня, я крикнул:
        - Постарайся не наделать глупостей!
        Сойка, грустно улыбнулась и помахав рукой нырнула в желтые заросли кустарника.
        Мы с Обжорой снова остались одни. Сказать, что я был озадачен поступком девушки - значит ничего не сказать. Последние дни она боялась шагу без меня ступить, а сегодня просто сбила с толку. Хотя, я ее понимаю… Знать, что где-то там, совсем рядом, прячется родная тетка и пройти мимо? Нет. Я бы тоже не смог…
        Смущало еще и то, что все произошло очень быстро. В глубине души я надеялся, что Сойка пойдет с нами. Втроем как-то веселее. Да и привык уже к ней за эти дни. И тут раз - короткое прощание, и она растворяется среди листвы.
        Может был слишком резок и прямолинеен с ней? Но я иначе не умею. Кроме того, сам предпочитаю услышать правду, какая бы она не была…
        - Хрн…  - чувствую требовательное прикосновение мокрого носа к ладони.
        - Да-да, дружок… Уже уходим…

* * *
        В середине дня мы поднялись на небольшой холм, с вершины которого была хорошо видна равнина.
        Примерное направление на Орхус я знал - харну этого было достаточно. Он вел меня через лес старыми звериными тропами, уводя подальше от большого скопления людей.
        Должен заметить молодой барон Корвин взялся всерьез за выполнение своего обещания. Эти земли буквально кишели его наемниками.
        Поразила чрезмерная жестокость этих подонков. Много раз Обжора предупреждал об очередном могильнике, устроенном этими тварями. В один такой я и заглянул ради любопытства час назад…
        Лучше бы прошел мимо… Это были две семьи. Судя по наличию подпоров под колесами телег, они остановились на ночлег на лесной поляне. Тут-то их и настигли. Благодаря, нашей ментальной связи, Обжора помог мне «прочитать» следы, оставленные налетчиками.
        Если я все правильно понял, кроме двух лошадок погибших, здесь еще побывало несколько всадников. А точнее девять человек.
        Мужчин они убили сразу. Вон их бездыханные тела лежат под деревом. Женщины, судя по всему, на свою беду прожили чуть дольше. Их трупы я нашел в дальней телеге. Распоротые животы от паха до груди, отрезанные уши и носы. Выколотые глаза… За что они так с бедняжками?
        Это кровавое зрелище еще долго буду помнить… А с ним и тошнотворно-сладковатый запах мертвечины… Под непрекращающееся жужжание мясных мух…
        Тела детей я не нашел, хотя Обжора утверждал, что здесь были три «детеныша». Видимо нападавшие их забрали с собой…
        Поляну покидал со странной тяжестью на сердце. Именно так я чувствовал себя после гибели Кроша и Весельчака… Уже в который раз подумал, может зря я отпустил Сойку? Может надо было уговорить ее идти со мной? Хотя, кто я ей? Не отец и не брат - просто попутчик… Искренне надеюсь, что девушка найдет свою тетку…
        Я стоял на вершине холма и смотрел на вечернюю долину. Вон слева поблескивает в лучах заходящего солнца река. Где-то на середине долины заканчивается лес и начинаются широкие поля. Справа тянется скальный хребет - последний оплот Кривых гор. На небе ни тучки. Теплый ветерок приятно ворошит мою знатно отросшую шевелюру. Глядя на эту идиллию сразу и, не скажешь, что на этих землях сейчас льется кровь. Много крови…
        По моим подсчетам до Орхуса еще дней пять шагать. Это если без приключений. Думать о том, что буду делать если столица нашего баронства уже в осаде, как-то не хотелось. Придется сократить время ночлега, хотя мы и так не особо разбалованные ребята. Спим пять-шесть часов в сутки.
        От идеи ночевать на холме отказался почти сразу - слишком приметное место. Снова спустились в лес.
        Ночь накрыла нас спустя несколько часов. Когда уже подумывал, где лучше пристроится на отдых, харн сообщил о странном запахе с востока. А спустя несколько мгновений, мои ноздри его тоже уловили. Где-то недалеко горел костер…
        Получив мое согласие на разведку, Обжора бесшумной тенью нырнул в кусты.
        - Слабый враг. Добыча. Самки. Детеныши,  - вернувшись через несколько минут, доложил он мне.
        - А не те ли это ублюдки, что устроили резню на поляне?  - шепотом спросил я.
        - Хрн…  - отрицательно сообщил Обжора.
        - Новый запах… Понятно…
        Судя по ощущениям харна - пленники были все еще живы. Взвесив все «за» и «против», я, тяжело вздохнув спросил:
        - Говоришь слабый враг?
        - Хрн…
        - Так уж и слабее хладуна…
        - Хрн…
        - Много еды? Заинтриговал.
        Еда - это хорошо! Еда - это здорово! Стебли звероцвета уже скоро закончатся, а ценными зельями пользоваться не хочется. Снова голодать нет никакого желания…
        Харн пытался охотиться, но безуспешно. Сказал, что вся крупная дичь ушла вглубь леса. А всякая мелочь вроде белок и птиц были высоко на деревьях. Сезон ягод и грибов уже закончился. Несмотря на теплые осенние дни, лес постепенно готовится к зиме. Так что новость о большом количестве еды у «слабого врага» я воспринял с энтузиазмом.
        - Уговорил,  - киваю Обжоре.  - Идем…
        К месторасположению неизвестного врага мы вышли довольно быстро. Думаю, будь я один в лесу тоже без труда бы нашел это место - свет от костра среди темных деревьев был виден издалека.
        Ползком подобрались как можно ближе. Темнота и широкий ствол поваленного дерева надежно прикрывали нас от посторонних глаз.
        Любопытно, кого тут Обжора посчитал слабым? На поляне вокруг довольно большого костра сидят трое бородатых мужиков. Уровни - один девятый и двое десятых.
        Не воины, хоть и при оружии. Похожи на обозников. В пользу этого предположения говорят стоящие на другом конце поляны три кибитки. На каждой нарисован герб с черным вороном.
        Судя по излишне громким и веселым голосам - все трое, уже прилично набрались. Хм… Довольно беспечные ребята… Или это я уже привык всегда быть начеку?
        - Тим, как думаешь, когда десятник вернется?  - это икнув, спросил рыжебородый «девятый».
        Плешивый мужик, которого назвали Тимом, гадко улыбнулся и ответил:
        - Думаю, не раньше завтрашнего дня… А что, у тебя есть предложения?
        Широкий щербатый рот рыжебородого растянулся в не менее гадкой, чем у его товарища, улыбке:
        - Конечно!
        - Мы тебя внимательно слушаем, Влас,  - это уже третий - самый крупный отозвался. Похоже, он больше всех набрался.
        - Видали какую кралю сегодня привезли?  - спросил рыжий.  - Кровь с молоком!
        - Эй, Влас, десятник за такие речи тебе яйца отрежет!  - тут же попытался осадить товарища здоровяк.  - Да и нам тоже за компанию…
        - А кто узнает-то?  - удивился Влас.  - Слышал, что Тим сказал? Рат вернется только завтра! Ну, признайся Пирс, она ведь тебе тоже понравилась! Хе-хе!
        - Врать не буду,  - кивнул Пирс.  - Ладная бабенка. Как подумаю о ней, так кровь в жилах и закипает. Только если начнем безобразничать, Рат обязательно узнает…
        - Не узнает,  - хитро улыбнулся рыжий.  - Никаких безобразий! Она сама все сделает! По доброй воле!
        - Это как же?  - подался вперед плешивый Тим. Тоже самое сделал и здоровяк Пирс.
        Рыжий обвел своих дружков победным взглядом и сообщил:
        - Ее ведь не одну привезли, а с дитем. Ради него она все сделает.
        - Голова!  - воскликнул плешивый Тим.
        - Как-то это не по-людски…  - насупился здоровяк.
        - Почему же?  - возразил Влас.  - Она еще и удовольствие получит. Мы вроде как не уроды. Мужики видные.
        - Да ты вспомни, как два года назад дружинники Медведя в наших деревнях развлеклись!  - зло огрызнулся Тим.  - А тут она сама все сделает - на нее даже никто руку не поднимет!
        - А вдруг она заупрямится?  - с сомнением в голосе, спросил Пирс.
        - Не заупрямится,  - улыбнулся Влас.  - Бабы ради своего выводка на все готовы. Вот увидишь! Давай, Тим тащи ее сюда!
        Плешивый, громко заржав, пошатываясь поплелся в сторону ближайшей кибитки.
        Через несколько минут он вернулся к костру держа под локоть перепуганную красивую женщину лет тридцати пяти. Все это время он шел рядом с ней и приобняв за плечи, что-то шептал бедняге на ухо. Та тихо плакала и часто-часто кивала, с чем-то соглашаясь. Из-под серого платка выбилась толстая русая коса. В больших голубых глазах застыло выражение безысходности и в то же самое время отважной решимости.
        - Ну, красавица, сама скажи моим друзьям!  - объявил плешивый, мерзко улыбаясь при этом.  - А то они мне не верят!
        - Я готова!  - твердо произнесла женщина и обвела ублюдков тяжелым взглядом.
        - Пирс, ты самый главный среди нас!  - произнес Влас.  - Тебе и быть первому!
        Здоровяк, смутившись под взглядом женщины опустил голову.
        - Красавица, помоги нашему другу,  - с нажимом в голосе произнес Тим и подтолкнул женщину вперед.  - Видишь, он самый стеснительный из нас!
        Влас тут же мерзко захихикал.
        Женщина, испуганно вздрогнув, сделала несколько шагов вперед. Опустив белую ладошку на руку здоровяку, она, робко, потянула его в сторону кибиток.
        В голубых глазах несчастной застыли слезы. Но она, плотно сжав губы продолжала делать все, что ей приказывали эти ублюдки, только бы сохранить жизнь своей кровиночке.
        Наконец, Пирс очнулся. Он решительно взглянул на женщину и пошатываясь поднялся на ноги.
        - Ну, раз сама хочешь,  - объявил он.  - Тогда веди!
        Вот урод! А я думал, что хотя бы один проявит сострадание к бедной женщине!
        Когда, разочаровавший меня здоровяк и женщина скрылись за кибитками, я решил, что лучшего момента ждать не стоит, и начал действовать.
        Я понимал, что через секунду буду участвовать в убийстве человека, но никаких сомнений не испытывал. Откровенно говоря, эти трое, равно как и те, кому они подчиняются, после увиденного и услышанного сегодня, навсегда перестают для меня быть людьми…
        Таран живоглота снес двоих мерзко хихикающих ублюдков, словно ураган сносит соломенные чучела с огорода. Они даже пикнуть не успели, как Обжора проломил им их тупые черепушки. Действительно слабые враги…
        На шум из-за кибитки, неловко подтягивая штаны, выскочил Пирс. Не успев, как следует понять, что происходит, он изломанной куклой отлетел на несколько шагов назад. Харн в два прыжка оказался рядом с неудавшимся насильником.
        А спустя несколько мгновений Великая Система сообщила мне о новой победе.
        Я огляделся. Над стоянкой обозников повисла тишина. Только сейчас заметил, что мое тело бьет крупная дрожь…
        Глава 2
        Прислушался к себе. Нет ни малейшего сожаления. Ублюдки получили по заслугам.
        Осмотрел трофеи. Стандартный набор. «Серебро» и соответствующее количество эсок. Выходит, эти трое ничем не отличаются от монстров подземелий.
        Испуганный женский писк отвлек от просмотра рюкзака. Я поднял голову. Харн, навострив уши, застыл рядом с одной из кибиток.
        - Все закончилось! Можно выходить!  - приглушенно позвал, прячущуюся женщину.  - Смелее! Вас никто не тронет!
        Спустя несколько мгновений, из-за тележного колеса показалась знакомая русая голова. Голубые глаза широко открыты, руки дрожат, грудь судорожно вздымается.
        Женщина, будто на ватных ногах, медленно шла в мою сторону. По пути, ошеломленным взглядом, осматривая трупы обозников.
        - Как вас зовут? Откуда вы?  - начал задавать вопросы, когда она остановилась в шаге от меня.
        - В-весея,  - заикаясь ответила женщина.  - Из Сосновки мы…
        - В повозках есть еще люди. Это ваши соседи?
        Женщина испуганно вздрогнула и опустила голову.
        - Я знаю, что там ваш ребенок. Не беспокойтесь, мы никого не тонем. Нам нужна еда и по возможности информация. Как только получим необходимое - мы уйдем.
        - Вас послал наш барон?  - с надеждой в голосе спросила осмелевшая женщина.
        Я молча покачал головой. Не думаю, что нашему барону есть до нас всех дело. А вслух спросил:
        - Как вы оказались в плену?
        - На деревню напали, наемники Ворона. Мужиков всех убили… Баб и детишек рассовали по телегам и кибиткам.
        - Повозок было много?
        - Да,  - кивнула Весея.  - Больше десятка.
        - А где остальные?
        - Не знаю. Эти вот ничего не говорили…
        Женщина презрительно посмотрела на трупы обозников…
        - Понять бы еще, почему так лютуют?  - задал давно мучавший меня вопрос.
        - Ох и лютуют,  - тяжело вздохнула Весея.  - Раньше такого не было… Слышала, как эти говорили, мол, молодой Корвин наемников нанял, а совладать с ними не может. Вот они и мародёрничают… Творят непотребства… Еще говорили, что на самом деле набегом руководит Черный Вестар.
        - А не тот ли это Вестар, который у нашего барона воеводой был?
        - Он самый!  - часто закивала женщина.  - Беренс выгнал его много лет назад… А женку и дите замучил до смерти…
        - Выходит бывший воевода набрался силенок и вернулся чтобы отомстить…  - задумчиво произнес я.
        - Выходит, что так…  - горестно вздохнула Весея.  - Только мы-то тут причем?
        - Лес рубят - щепки летят…
        - Хрн…  - напомнил о себе Обжора.
        Я кивнул и обратился к женщине:
        - Вы наверняка знаете, где тут, что у них припрятано из еды…
        - Да, конечно!  - с готовностью воскликнула улыбающаяся женщина.  - Я сейчас мигом!
        Сказав это, она быстро побежала к дальней кибитке. Харн, почуяв, что его сейчас будут кормить, последовал за ней.
        А я решил осмотреть поверженных врагов. Ни скрижалей, ни эсок при них не нашлось, но были деньги. По несколько серебряных и медных монет у каждого. Это хорошо. Когда доберусь до обитаемых мест, не придется светить эссенции.
        - Вот, собрала вам в дорогу,  - улыбаясь вручила мне мешок женщина.
        Развязав тесемки, заглянул внутрь… Сразу видно, постаралась положить мне все самое лучшее с учетом моего уровня.
        - А зверю вашему, я всю рыбу отдала. С утреннего улова…
        - Спасибо,  - поблагодарил я и спросил:
        - Вам есть куда идти?
        - К родичам моим пойдем на дальний хутор.
        Весея кивнула в противоположную сторону от моего маршрута.
        - Он глубоко в лесу. Уж туда-то этой нечисти не добраться. А за нас не надо беспокоиться,  - уверенно сказала она.  - Мы все из семей охотников. Этот лес наш дом. Мы тут каждую тропку, каждое деревцо знаем. А среди солдат, что завтра вернутся, ни одного толкового следопыта нет.
        - Но следы-то все равно останутся,  - возразил я.
        - Верно,  - с улыбкой ответила женщина.  - Но мы их так запутаем, что эти олухи будут нас искать до следующей зимы. Повозки брать не будем, лошадей отпустим. С собой возьмем только самое необходимое. Измажем тут все кровью и потрохами этих ублюдков. Пусть думают, что дикий зверь на стоянку вышел. Тем более ваш кот тут хорошо наследил.
        Мда… Серьезная женщина. Чем-то мне Мири напомнила. С такой не пропадешь.
        - Думаю, будет лучше, если ваши односельчане останутся в неведении о моем участии…
        Женщина, понимающе кивнула и тут же коротко ответила:
        - Клянусь о вас никто не узнает!
        Великая Система не заставила себя ждать. Удовлетворенно, прочитав подтверждение, я сказал:
        - Что ж, тогда мне пора…
        - Да, прибудут с вами боги, господин маг!

* * *
        Вчера ночью у нас был пир! После стольких дней скитаний по подземельям и питания чем попало, простая еда из мешка Весеи была поистине королевской!
        Утром, правда, пожалел, что так много съел накануне - в животе ощущалась неприятная тяжесть. Но спустя несколько часов полегчало, и мы снова восстановили прежний темп передвижения.
        Ближе к полудню лес закончился. Дальше тянулись поля.
        - Вот и все,  - пробормотал я, когда мы добрались до опушки.  - Теперь будем передвигаться по ночам.
        - Хрн,  - сообщил Обжора и чешуйки на его загривке завибрировали.
        Я повернул голову в указанную сторону. Вдалеке, у правого края леса, появился столб пыли. Судя по тому, что он становился все больше и больше - кто-то довольно быстро двигался в нашем направлении. Спустя несколько минут, на проселочной дороге, появилась кавалькада из десяти всадников.
        - А вот и бравые наемнички Ворона,  - прошептал я, аккуратно выглядывая из-за широких желтых листьев большого куста.
        Думаю, первый - это командир. Крупный усатый дядька с орлиным носом. Четырнадцатый уровень. В отличие от своих спутников, неплохо экипирован. Вижу кольчугу, потертый стальной шлем, меч и щит с гербом барона Корвина. Серьезный противник.
        Остальные бойцы здорово напоминают тех троих с поляны. Из оружия топоры и короткие копья. Разглядел двоих лучников. Уровни от девятого до двенадцатого.
        Едут не таясь. Что-то друг другу громко рассказывают. По сторонам не смотрят. Видимо уже считают эти земли своими.
        Не успев проводить взглядом первый отряд, как на дороге увидел следующий. А спустя час и еще один. И еще…
        В общем, до заката по проселочной дороге проехали еще пять конных разъездов. Кроме того, было два обоза и один большой отряд из шести десятков пехотинцев. Похоже, все они, как, собственно, и я, следовали в сторону столицы баронства.
        После увиденного, идти напрямую через поля посчитал слишком рискованным предприятием. Решили с Обжорой, двигаться в обход через лес, вдоль скального хребта. Правда, так путь будет в два раза дольше, но ничего не поделаешь - под укрытием деревьев мы чувствовали себя уютней.
        Первая часть ночи прошла без приключений. Нам удавалось легко обходить все потенциально опасные места. А уже ближе к рассвету тропа вывела нас к небольшому озеру, на берегу которого находился одинокий хутор. Высокий частокол, крепкие ворота - он больше напоминал маленькую лесную крепость.
        Харн заранее предупредил, там что-то происходит. Решили заглянуть.
        Двигались не торопясь, стараясь ступать, как можно тише. По мере того, как приближались, до ушей доносились зычные мужские голоса.
        Замерев на мгновение за большим гнилым пнем, густо обросшим многолетним мхом, я перевел дыхание. Затем осторожно выглянул и осмотрелся.
        Неизвестных было четверо. Они расположились на опушке за стволом широкого дерева. Все мужчины. Уровни от девятого до одиннадцатого. Один с широким круглым щитом и топором, остальные лучники.
        О чем-то не таясь переговариваются, постоянно указывая пальцами на частокол и ворота.
        Хутор на первый взгляд, как будто вымер. Но Обжору не проведешь. Внутри, за стеной притаились двое. Мужчина и женщина. Готовы к нападению. Кроме того, кот доложил, что вокруг много детских следов. Значит в самом доме прячутся, как минимум двое или трое детей.
        Тем временем, неизвестные, наконец, пришли к какому-то соглашению и начали действовать. Один, самый тощий, под прикрытием деревьев последовал в обход поляны.
        Щитоносец, дождавшись, когда его товарищ скроется из вида, поднялся во весь рост и шагнул в сторону ворот. Оставшиеся двое, приготовив луки, заняли позиции за деревьями.
        Если я правильно все понял - в лоб атаковать не решились. Будут отвлекать защитников хутора, а тощий лучник, тем временем, попытается перелезть частокол с противоположной стороны.
        - Эй, хозяева!  - крикнул зычным голосом воин.  - Впустите мирного путника переночевать?!
        Не дождавшись ответа, он с насмешкой громко спросил:
        - Чего молчите?! Или в этих землях не принято быть гостеприимными?!
        Его хриплый голос напоминал звук трущихся друг о друга деревяшек.
        Я услышал, как один из стрелков тихонько хихикнул.
        Из-за стены ему, наконец, ответили не менее зычным голосом:
        - Это ты что ли падаль подзаборная, мирный путник?! Еще один шаг и угощу стрелой промеж глаз! Вот тебе и будет мое гостеприимство!
        Лучники заерзали и переглянулись. Отчетливо различил довольные улыбки на их лицах. Рыба заглотила наживку.
        Воин еще что-то громко крикнул в ответ, но я его уже не слушал. Посмотрел на харна. Кот был готов к атаке. Такой случай упускать не стоит.
        На один миг в темноте сверкнула молния угря. Думаю, ее могли заметить только хозяева дома. Хотя вряд ли…
        До этого хитро ухмыляющиеся стрелки, медленно сползли на землю. Харн хищным призраком скользнул к их телам. Я шагнул следом, на ходу доставая «стрекозу». Два коротких укола в шею одному… Второму… Угрызений совести нет - сволочи пришли убить эту семью.
        Дело завершил харн.
        Когда, пришли системные сообщения о победе, Обжора по моему сигналу бесшумной тенью растворился в кустах. Спустя несколько долгих минут, перед глазами появились очередные оповещения о гибели тощего. Облегченно выдохнул - гад не успел забраться внутрь.
        Всё. Остался болтун у ворот. Он, кстати, уже заметно нервничал. Видать не понимал, почему его товарищи, до сих пор не действуют.
        Наконец, хозяева дома перешли от слов к делу. На крикуна одна за другой посыпались стрелы. Тот, изрыгая проклятия, прикрываясь щитом попятился спиной к лесу.
        Тяжело дыша, мужик вломился в кусты, как раз под мой «таран». Секундой позднее, выскочивший из кустов Обжора, всем своим весом обрушился на грудь здоровяку. Всё - этот тоже готов.
        Из-за частокола в нашу сторону прилетело две или три стрелы. Одна опасно близко вжикнула у моей щеки. Испуганно ойкнув, упал на живот. Фух… Еще бы на два пальца вправо и в моем глазу появилось бы неприятное украшение.
        Когда защитники хутора прекратили метать стрелы, харн медленно оттащил тела поверженных под укрытие деревьев. В отличие от обозников, у этих троих обнаружились кошели полные эсок. Скрижалей не было. Видимо, сразу использовали все добытое на себя. Кроме того, разбогател еще на несколько десятков серебряных и медных монет. Тяжелое оружие и части экипировки не брал - так или иначе далеко мне это добро не утащить. Не с моими показателями.
        Снова прислушался к себе - обирая поверженных мной врагов - отторжения не чувствовал. Весельчак был прав - теперь эти вещи мои по праву победителя.
        Тихо обошли хутор. Обжора сообщил, что защитники разделились. Женщина осталась у ворот, а мужчина перебрался к противоположной стене. Видимо, наконец, дошло, что их могли отвлекать. Правда, слишком поздно. Не вмешайся мы вовремя - тощий уже ударил бы им в спину.
        Труп неудавшегося диверсанта лежал недалеко от частокола. Ему не хватило буквально метра, прежде чем Обжора настиг его.
        Я тяжело вздохнул. Этого придется оставить. Наверняка, хуторянин уже заметил погибшего и приготовил свой лук.
        - Всё, дружище,  - шепнул я.  - Уходим. Больше нам здесь делать нечего.

* * *
        - Вы добыли Сухой утёсник.
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (5 шт).
        - Глиняная скрижаль «Травничество».
        - Глиняная скрижаль Ловкости.
        - Глиняная скрижаль Наблюдательности.
        - Глиняная скрижаль «Владение ножом».
        На мелкое невзрачное растение, наткнулся совершенно случайно во время привала. Мы как раз облюбовали с Обжорой неприметный холмик, густо заросший сухими травами и кустами. Среди которых и обнаружился сухой утёсник - нулевая трава с крайне низкой ценностью.
        В отличие от серого мха, росшего большими пластами, за утёсником приходилось «охотиться». Понаблюдав немного, как я увлеченно ползаю по земле перебирая сухую траву, харн улизнул на охоту.
        - Вы добыли Сухой утёсник.
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (5 шт).
        - Глиняная скрижаль «Травничество».
        - Глиняная скрижаль Ловкости.
        - Глиняная скрижаль Наблюдательности.
        - Глиняная скрижаль «Владение ножом».
        - Еще один попался,  - довольным голосом пробормотал себе под нос.
        Насмешливый мужской голос за спиной заставил вздрогнуть.
        - Как добыча?
        Чувствую, как по спине пробежал холодок. Медленно, не делая резких движений, оборачиваюсь.
        Буквально в двух шагах от меня замерло трое мужчин. Взглянул на уровни и помрачнел. Самый низкий - двадцать второй. Самый высокий - двадцать седьмой. Он похоже у них главный.
        Окинул быстрым взглядом отличную экипировку. Помрачнел еще больше. Одеты, как скауты. Из оружия короткие клинки и составные луки. На шее у каждого по десятку амулетов. Похоже я попал в руки к лесным рейнджерам. Для этих воинов, я с моими заклинаниями, что тот балаганный фокусник.
        - Ну, рассказывай,  - спокойно обратился ко мне «двадцать седьмой». Взгляд льдисто-серых глаз словно пронзает насквозь. На загорелом бородатом лице косой шрам от левой брови до мочки правого уха.
        Самый младший из троицы, тем временем сделал шаг и снял с моего плеча котомку. Ловко развязал тесемки и углубился в осмотр моих пожитков.
        - Барахло,  - прокомментировал он увиденное и швырнул сумку мне под ноги.
        Несмотря на страх, сжавший мое сердце, нашел в себе силы мысленно усмехнуться. До эфемерного рюкзака вам не добраться… Только после моей смерти…
        - Тебе задали вопрос, оборванец,  - нахмурил густые брови третий рейнджер. Двадцать четвертый уровень. Перебитый нос. Полные губы. Торчащие большие уши. Чем-то похож на моего старого соседа, который всю жизнь проработал грузчиком в речном порту Орхуса. Поговаривали, тот любил участвовать в кулачных боях на деньги.
        - Ч-что р-расказывать?  - изобразив самую испуганную рожу, на которую был способен, заикаясь спросил я.
        - Кто? Откуда? Что здесь делаешь?  - рубленными фразами продолжил допрос «главный».
        - Эрик… Эрик Бергман… Кабальный господина Бардана… Иду в Орхус…
        Решил говорить правду. Уверен у таких воинов «распознание лжи» должно быть прокачено до небес.
        - Не врет…  - сообщил лопоухий.
        Главный молча кивнул, мол, тоже понял.
        Я разглядывал мужчин и пытался понять чьи они воины. Корвина или Беренса?
        Неожиданно главный поднял в предупредительном жесте правую руку.
        - Зверь рядом,  - приглушенно сообщил он.
        - Наконец-то,  - довольно улыбнулся молодой.
        Я уже понял о каком звере шла речь. Ничего не почуявший Обжора возвращался с охоты. Не предупреди я его заранее, он бы так и вышел прямо под стрелы рейнджеров.
        У меня все волосы на теле встали дыбом, когда представил, что могло произойти с моим другом.
        - Странно,  - нахмурился главный, натягивая тугой лук.  - Он нас почуял.
        - Как такое возможно?  - удивился лопоухий.  - У него от силы седьмой или восьмой уровень…
        Мне стоило большого труда не вздрогнуть, настолько точно он угадал. В ладони незаметно появилась фигурка харна.
        - Желаете отозвать питомца?
        Да! Быстрее! Амулет снова перекочевал в рюкзак.
        - Ушел,  - тут же сообщил главный, озадаченно озираясь.
        В этот раз я не смог сдержаться и облегченно выдохнул.
        - Бездна!  - зло рыкнул лопоухий.  - Теперь опять за ним гоняйся по всему лесу!
        Главный подозрительно посмотрел на меня.
        - А может и не придется,  - сказал он и обратился ко мне:
        - Поднимайся! Ты идешь с нами!

* * *
        Если у меня и были надежды, что попал в руки к рейнджерам нашего барона то, они канули в небытие, когда мы вышли из леса.
        На широком поле у подножия скального хребта расположился военный лагерь. Несколько десятков больших и помельче шатров и палаток, были окружены стеной из кибиток, телег и повозок. Вдоль которых прохаживались вооруженные часовые. Куда не брось взгляд - везде изображения черного ворона.
        Ржание лошадей, мычание коров, блеяние овец, лай собак, визг свиней, крики людей - все смешалось в один сплошной гул.
        Я шагал по лагерю раскрыв от удивления рот. Тут и там у костров и палаток, под тентами и под открытым небом, сидели, стояли, лежали солдаты. Каждый занимался своим делом. Кто-то чистил оружие или зашивал одежду, кто-то играл в кости или карты. А кое-кто так и просто храпел под открытым небом.
        Увидел много женщин в откровенных одеяниях и с яркой косметикой на лице. Судя по развязному поведению - этих дам тут, никто силой не держал.
        Проходя мимо одной такой девицы, лопоухий тут же отметился сальной шуткой в ее адрес. К моему удивлению, женщина не только не обиделась, но и ответила рейнджеру не менее неприличным высказыванием. Свою речь она сопроводила непристойными жестами и бесстыжими подмигиваниями.
        От услышанного и увиденного мое лицо запылало. Такое чувство будто в кипяток макнули…
        Наконец, мы подошли к большому разноцветному шатру. На входе, в который стояли двое часовых. Оба уровнями за двадцать. Похожи на два стальных валуна. Мы с Обжорой таким на один зуб.
        - У себя?  - спокойно спросил главный рейнджер.
        - Уже ждет тебя,  - пробасил один из часовых.
        Рейнджер кивнул и подтолкнув меня вперед не оборачиваясь бросил своим подчиненным:
        - У вас час.
        - Спасибо, капитан!  - услышал я счастливый голос лопоухого.
        Когда мы оказались внутри довольно вместительного шатра, я испуганно вздрогнул. И было отчего!
        Прямо по центру, на широком толстом ковре лежала, свернувшись в несколько колец белая випера! Мне стоило труда сдержаться и не шарахнуть змею «тараном».
        На наше появление подземная гадина никак не отреагировала. Хотя я точно знал, что она готова к атаке в любой момент.
        Бездна! Куда я попал?!
        - Капитан Мортен! Наконец-то! Я вас уже заждался!
        Услышав приятный успокаивающий баритон, тут же повернул голову вправо. Обладателем сильного голоса был мужчина средних лет. Высокий рост, черные густые волосы, короткая ухоженная бородка, подтянутая фигура, дорогая одежда и обувь - сразу видно, хозяин шатра тщательно следит за своей внешностью. На утонченном бледном лице играла белозубая улыбка.
        Когда увидел его узкие темно-голубые глаза и сорок пятый уровень - мое сердце было готово выпрыгнуть из груди. Вот я и добегался…
        - Приветствую вас Мастер Чи!  - коротко поклонился капитан.
        - Мортен, вы добыли мне этого зверя?  - проигнорировав приветствие торопливо спросил хозяин шатра.
        - Увы, нет господин,  - покачал головой капитан.  - Он уже почти был у нас в руках, но вдруг почуял наше присутствие.
        - Как это возможно?  - удивился Мастер Чи.  - На вас же амулет скрыта! Я собственноручно его создал! Вас не почуяла бы даже тварь тридцатого уровня!
        - Верно, господин,  - ответил капитан.  - Но каким-то образом зверь седьмого или восьмого уровня все-таки почуял нас и бесследно исчез.
        - Любопытно…  - пробормотал мастер.
        - И вот что странно,  - продолжил командир лесных рейнджеров.  - Все это время рядом с нами находился вот этот, на первый взгляд, абсолютно безобидный паренек.
        После слов, капитана, маг пристально посмотрел на меня.
        - Кроме того, когда шли по следу зверя, нам постоянно попадались одни и те же отпечатки небольших ступней.
        Мастер, улыбаясь опустил свой взгляд на мои полуживые башмаки.
        - Любопытно… Сейчас мы кое-что проверим.
        Сказав это, маг быстро развернулся и торопливо направился в сторону широкого стола, заваленного какими-то предметами и свитками.
        Запустив руку в круглую шкатулку, он извлек маленькое квадратное зеркальце. Вернувшись назад, направил его на меня, а сам почему-то уставился на свое отражение.
        Спустя несколько секунд его брови удивленно поползли вверх, а узкие губы растянулись в хищной улыбке.
        - Капитан,  - весело произнес Мастер Чи.  - Абсолютно уверенно заявляю, ваша миссия по поимке опасного зверя - закончена. Этого мальчишку можете оставить здесь.
        - Как вам будет угодно,  - кивнул рейнджер.
        - Считаю ваш контракт закрытым!  - объявил маг.  - Отличная работа - приятно иметь с вами дело! За оплатой обратитесь к моему помощнику.
        - Благодарю, Мастер Чи!  - на грозном лице капитана впервые появилась улыбка.
        Поклонившись, мужчина быстро вышел. И мы остались одни.
        - Ты ведь использовал амулет призыва?  - понимающе усмехнулся Чи.
        К горлу подступил комок. Как он узнал?!
        - Судьба порой не справедлива,  - вдруг сказал он.  - Если бы не моя страсть к всякого рода необычным зверушкам, ты наверняка смог бы пройти мимо всех дозоров этого болвана Вестара. Но, на твою беду по вашему следу шли лучшие следопыты… И сегодня моя коллекция пополнилась еще двумя интересными экземплярами.
        Глава 3
        - Смотрю на тебе висит несколько обязательств?  - заинтересованно спросил маг.  - Когда успел?
        - Семейный долг,  - коротко ответил я. Во рту пересохло…
        - Понятно,  - пробормотал мужчина.  - А остальные?
        - Клятвы молчания.
        - Ну, последние нам не помеха, а вот с первым могут возникнуть некоторые неудобства. Сейчас мы все исправим.
        Мастер Чи гаденько ухмыльнулся и сделал молниеносный пас рукой.
        - Внимание! Вы подверглись воздействию ментальной магии!
        Я даже пикнуть не успел, как услышал его командный голос:
        - Замри и слушай! С этого момента я твой господин. Ты должен повиноваться всем моим приказам. И вот тебе первый и самый главный из них - отныне ты не сможешь причинить мне вред. Всё. Отомри!
        Я шумно и глубоко вдохнул полные легкие воздуха. Эта тварь одним только словом обездвижила меня! Даже дышать не мог в этот момент! О боги! За что мне это снова?!
        - О своих обязательствах можешь пока не беспокоится. Мое заклинание временно подавило их.
        Временно? Значит ли это, что, убив сволочь, я снова стану свободным? С вампиром это сработало.
        Будто прочитав мои мысли, маг, усмехнувшись сказал:
        - Ты, наверняка, сейчас жалеешь, что не попытался напасть на капитана Мортена и его подчиненных еще там в лесу? Хочу заверить, ты все правильно сделал. Я тут почитал описание твоих заклинаний… Да-да… Перестань на меня так таращиться. Вот этот амулет познания сути мне позволяет увидеть о тебе все, что мне нужно…
        Сказав это, мастер Чи потряс маленьким зеркальцем.
        - Так, о чем это я? Ах, да! У тебя ничего бы не вышло. Капитан и его воины отлично экипированы и защищены магическими амулетами. Хотя, должен заметить, эта твоя молния - довольно перспективная штука. Игнорирует все виды защиты, да еще и обездвиживает… Если у противника не прокачена ветка сопротивления всяким «оцепенениям» и «ошеломлениям» - это заклинание поистине великолепно!
        В данный момент меня обуревало несколько чувств. Ненависть и отвращение к этому человеку, переплетались со злостью на самого себя. Беспечный глупец! Так легко попасться!
        Но было и еще одно чувство… Я был озадачен - маг просто и непринужденно говорил о вещах, о которых, по сути, должен был умалчивать.
        - Хорошо,  - тем временем мастер Чи, продолжал увлеченно рассуждать.  - Допустим, ты активировал свою молнию и обездвижил капитана и еще одного из его людей. Ладно, не будем мелочиться - представим, что под оцепенение попали все трое. Что дальше? Появился бы твой зверь и закончил начатое? Отвечай.
        - Да,  - вопреки моему желанию, ответил я.
        - А вот шиш вам! И тебе и твоему зверю!  - весело воскликнул маг и показал кукиш.  - За те пятнадцать секунд - ни тебе, ни твоему питомцу не пробить магические щиты, что дают их амулеты. У тебя недостаточно глубокий источник для схваток с такими противниками. Мда… Боюсь даже представить, с какой яростью рейнджеры набросились бы на вас после всего этого цирка.
        Маг говорил с такой уверенностью в голосе, что не поверить его словам было сложно.
        - Хорошо,  - потирая руки сказал мастер Чи.  - Раз с этим разобрались, давай перейдем к следующему вопросу.
        Он подошел к своему столу и открыл небольшой сундучок, ярко-малинового цвета. Затем обернулся и позвал меня:
        - Иди сюда.
        Когда я остановился в шаге от стола, маг произнес:
        - Доставай все свои пожитки и клади - вот сюда.
        Его холеная рука указала на тщательно отполированную столешницу. Краем глаза отмечаю по перстню на каждом его пальце. Широкое запястье обвивает серебряный браслет тонкой работы. Вряд ли, это простые украшения…
        - Будешь юлить - накажу,  - нахмурив тонкие брови, предупредил он.  - Я знаю, что эта рваная котомка для отвода глаз.
        С болью в сердце, начал доставать все, что накопил за это время.
        - Ого!  - воскликнул маг, увидев гору эсок.  - Да у тебя тут только эссенций опыта на триста с лишним золотых!
        Когда на стол легли скрижали интеллекта, тонкие губы мастера расплылись в довольной, но сдержанной улыбке. Откровенно говоря, ожидал более бурной реакции.
        А вот появление предметов из арсенала Камнеграда, заставило его вздрогнуть.
        - Откуда это у тебя!  - воскликнул он, дрожащим голосом.  - Отвечай подробно!
        Я поморщился. Слова, нехотя, будто вытягиваемые кем-то невидимым, складывались в короткие рубленные фразы. Под этим непонятным давлением мне пришлось выложить мастеру все, что произошло со мной в подземельях.
        Мой очередной тюремщик, слушал внимательно. Иногда он морщился, иногда улыбался, потирая холеные ладони. Время от времени, задавал наводящие вопросы. В общем, ему удалось выведать всё. Почти всё…
        Как только, я об этом подумал, мастер Чи произнес:
        - Очень занимательно. Есть над чем поразмыслить. Но ты умолчал еще об одном моменте…
        - О каком?  - опустив глаза, тихо спросил я.
        - Не валяй дурака,  - пригрозил он пальцем.  - Меня интересует, как тебе удалось добыть радужные скрижали! Хе-хе! Или ты подумал, я поверю, что ты таким родился? Стоп… Погоди-ка… Чуть было не забыл!
        Маг легонько хлопнул себя по лбу.
        - Артефакты древних, что на тебе - откуда они?
        Чувствую, как спина покрылась холодным потом.
        - Подарок родителей,  - сквозь зубы, зло выплюнул я.
        Не обращая внимание на мой тон, маг, задумчиво потирая подбородок, сказал:
        - Пожалуй они пока останутся при тебе. Не носить же мне тебя на руках!
        Сказав это, он громко расхохотался.
        - Ха-ха! Представляю эту картину! А сколько появится вопросов у окружающих! Ха-ха! Мастер Чи, кто это у вас на руках? О! Это мой раб! Ха-ха!
        После слова «раб» к моему горлу подступил комок. Хотелось взвыть от бессилия.
        Заметив мой горящий ненавистью взгляд, маг спокойно произнес:
        - Это хорошо, что ты зол, раб. Скоро твоя злость мне очень пригодится. Шен!
        - Да, мой господин!  - услышал я, мерзкий шипящий голос буквально справа от меня.
        О боги! Оказывается все это время мы были не одни! От неожиданности я отпрянул.
        Рядом со мной замер невысокий мужчина средних лет. Волосы седые. Я бы даже сказал снежно-белые. Кончики ушей слегка заострены. Взгляд черных раскосых глаз словно выворачивает наизнанку. На бледном лице никаких эмоций. Складывалось впечатление, будто передо мной стоит абсолютно бесчувственное существо. Жуткое, хищное и очень опасное. Чего только стоит его тридцать шестой уровень.
        - Как тебе охотничек, Шен?  - хохотнул маг.  - Он тебя даже не почувствовал. А у него, между прочим, репутация с орденом больше трех тысяч единиц.
        Услышав об ордене и репутации, я напрягся.
        - Он еще не скоро сможет меня почуять, господин,  - бесстрастно ответил Шен.
        Мастер Чи ухмыляясь кивнул и сказал:
        - Покажись-ка ему - пусть знает с кем имеет дело.
        - Да, господин,  - спокойно ответил седовласый мужчина и его лицо начало меняться.
        О Великая Система! Кажется, каждый волосок на моем теле встал дыбом! Несколько ударов сердца и на лице Шена не осталось ничего человеческого. О каком лице я говорю?! Звериная морда - жуткая помесь летучей мыши и змеи. Широкая пасть полна острых, как иглы зубов. Треугольные уши почти на макушке. Широкий приплюснутый нос жадно вдыхает запах добычи. В черных глазах желание растерзать и уничтожить.
        Только сейчас я ощутил, что мой рот наполнился горькой слюной.
        - Знакомься, раб!  - удовлетворенный моим состоянием произнес маг.  - Это чернокров! Один из самых опасных обитателей Темного континента!
        Полюбовавшись еще немного на мою физиономию, мастер Чи сказал:
        - Всё, Шен - довольно! Развлеклись и хватит. У нас еще много дел.
        - Да, господин,  - бесстрастно ответил чернокров, снова изменивший свой облик.
        - Сообщи барону, что я уезжаю домой,  - начал давать поручения маг.
        - Молодому Корвину это не понравится,  - холодно сообщил Шен.
        - Это уже его проблемы,  - отмахнулся мастер, ссыпая все мое добро в малиновый ларец. Заметив мой тяжелый взгляд, он весело подмигнул.
        - А как же военная кампания?  - спросил чернокров. Складывалось такое ощущение, будто маг каким-то неизвестным мне способом заставляет Шена возражать и задавать вопросы.
        - Пусть продолжает слушать этого умалишенного Вестара!  - недовольно выпалил мастер.  - Они прекрасная пара! Два идиота! Думают, что Медведь болен и слаб! Да, Беренс постарел. Но он остался таким же хитрым пронырой. Сидит себе в берлоге и ждет появления гостей. Если бы Валер, этот глупый напыщенный мальчишка, хоть раз прислушался к моим советам, он бы знал сейчас, что сынишка Беренса помолвлен с дочерью графа Боарга.
        - Боарги союзники Беренсов?  - равнодушно спросил Шен.
        - Представляешь, какой сюрприз ждет нашего выскочку, когда Медведь и Вепрь зажмут его армию с двух сторон?  - хохотнул мастер Чи.  - Теперь ты понимаешь, почему отряды Корвина не встречают сопротивления? Это грамотная и хитрая ловушка. Тут скажу тебе, выщипанными перьями не закончится.
        - И вы его не предупредите?
        - Нет, Шен. Он эту кашу заварил - ему ее и расхлебывать. Довольно с меня его соплей. Этот неблагодарный щенок сделал свой выбор в пользу помешанного на мести безумца.
        - Я понял вас, господин,  - холодно ответил чернокров.  - Еще будут распоряжения?
        - Прикажи разместить новенького. И по аккуратней с ним - у меня на этого мальчишку грандиозные планы.
        Сказав это, мастер Чи с нажимом в голосе, обратился ко мне:
        - Ступай с Шеном. Делай все, что он скажет.
        Повинуясь приказу, я двинулся следом за выходящим из шатра чернокровом.
        - Кстати, чуть не забыл!  - сказал нам вдогонку маг.  - Шен, позаботься о капитане Мортене и его рейнджерах. Лишние свидетели мне не нужны.
        - Да, мой господин,  - наконец-то, в голосе чернокрова проявились эмоции.  - Благодарю вас!
        Краем глаза заметил, как бледные тонкие губы твари растянулись в кровожадной улыбке, обнажая острые клыки.

* * *
        Как-то раз привелось побывать в доме нашего преподавателя по естествознанию. Одинокого тихого мужчины, посвятившего всю свою жизнь коллекционированию бабочек.
        Его часто можно было увидеть в самых разных и порой неожиданных местах. Будь то луг, лесная поляна или терраса дорогого ресторана - словом он был везде, где могли появиться его любимые насекомые.
        В широкополой соломенной шляпе, обвешанный всякими коробочками и с длинным сачком в руке - этот человек стал неким символом нашего городка.
        Зимой, когда ловить было некого - учитель запирался у себя в доме и долго скрупулезно изучал добычу. Но бывали и дни, когда он устраивал показы коллекции, к слову сказать, насчитывающей несколько тысяч экземпляров.
        В один из таких дней я и увидел всех его разноцветных бабочек. Приколотые булавками к деревянным плоским табличкам, они лежали в специальных стеклянных шкафах радуя глаз восхищенных посетителей. Собственно, последние семь дней пути, я ощущал себя таким же насекомым, которое скрупулезно изучал мастер Чи. Благо до булавки дело пока еще не дошло.
        Каждый день он вызывал меня к себе в кибитку и заставлял рассказывать обо всем. Начиная с добычи мха и заканчивая выходом из подземелий Кривых гор.
        Иногда приходилось по несколько раз повторять слово в слово все сообщения системы, касающиеся моих героических достижений. Особого внимания удостоился рассказ о метках охотников на чудовищ, а в частности - положительная реакция древних заклинаний на мою кровь.
        В такие моменты Чи был по-настоящему доволен. Лицо сияло будто начищенный медный таз, а с губ не сползала счастливая улыбка.
        - Шен!  - говорил он своему бесстрастному слуге.  - Этот мальчишка поистине главный бриллиант моей коллекции! Береги его, как зеницу ока!
        - Да, господин,  - меланхолично отвечал тот.
        - Представляешь! Есть все основания полагать, что он носитель древней крови! Думаю, Великая Система пыталась убить его при рождении, но вмешался Баг и произошло то, чего не должно было произойти.
        - Он слаб,  - возразил чернокров.
        - Верно! Но в этом его преимущество! Каждая добыча ресурса, каждая схватка, оценивается Великой Системой по максимуму! А радужные скрижали?! Да создай ему условия, так он будет таскать их мне словно грибы после дождя! Благодаря его крови, мы получим доступ к самым древним тайнам этого мира! Ха-ха! Скажи кому - не поверят! Какая-то несчастная нулевка сделает мастера Чи Великим Магистром! Мне откроются все двери в столице королевства! Его Величество обязательно приблизит меня к себе!
        С замиранием сердца впитывал всю информацию, которую не скупясь выдавал маг. И с каждым днем я становился мрачнее, но верить в то, что мне суждено всю жизнь провести в услужении этого урода, отказывался.
        Не сломаться помогал Обжора. Друг делился со мной своей уверенностью в завтрашнем дне - настраивал меня затаиться, а потом, когда настанет подходящий момент - ударить.
        И я затаился…

* * *
        В полдень десятого дня наше путешествие подошло к концу. Кортеж мага из пяти повозок, сопровождаемый двумя десятками хорошо вооруженных бойцов прибыл на место.
        Должен заметить, что в пути и воины и прислуга своим поведением были похожи на Шена. Молча и беспрекословно выполняли все поручения, как мага, так и его главного помощника. Меня будто не замечали. Словно я для них был пустым местом.
        Твари в клетках, которых успели наловить мастеру еще до моего появления, ехали в закрытых повозках, не проявляя агрессии. Моим попутчиком был шестилап.
        Опаснейший монстр подземелий, сложив свои конечности, был похож на безжизненный мохнатый клубок. За все время он проснулся лишь только один раз, когда ему притащили овцу.
        Соседнее баронство ничем не отличалось от нашего. Природа, архитектура, люди - не знай я, что нахожусь за границей подумал бы, что мы где-то на западе от Орхуса.
        Судя по тому, как наш кортеж встречали местные жители - мастер Чи был здесь фигурой знаменитой и влиятельной. Страх в глазах и откровенный подхалимаж старост и градоначальников, говорили еще и о том, что он пользовался недоброй славой.
        Увидев поместье мага, был слегка удивлен. Довольно большой двухэтажный светлый дом, кузня, конюшни, ухоженный садик, овальный фонтан перед входом в особняк, аллеи и дорожки посыпаны белым песком. Чуть правее на небольшом отдалении виднеется пруд и белая беседка. Откровенно говоря, я себе по-другому представлял жилище мага. Да, особняк Бардана со своими решетками выглядел мрачнее! А тут… Обычный дом, обычного помещика…
        Встречать хозяина вывалила вся немногочисленная челядь. Такая же молчаливая и флегматичная. Вот это было жутко… Будто в кукольный театр попал…
        Хм… А вон и кукловод, собственной персоной. Улыбаясь, манит меня холеным пальцем…
        - Идём!  - позвал он.  - У нас еще много дел!
        Проскочив мимо копошащихся вокруг повозок слуг, последовал за шагавшим впереди магом. Представил, как бью в него «тараном» - сразу же полегчало.
        Дом встретил нас идеальной чистотой и свежестью. Светлые стены, элегантная мебель, всюду вазы со свежими цветами.
        Проследив за моим взглядом, мастер Чи самодовольно произнес:
        - Все, что ты видишь вокруг - дом, его внутренняя отделка, собственная оранжерея, мебель, гардины, стеклянные вазы - дело рук моих работников.
        Я озадаченно взглянул на все уже другими глазами.
        - Удивлен?  - хохотнул маг.  - Открою тебе тайну. Я родился в небогатой, но практичной семье. Благодаря расчетливости и прижимистости моего отца, мы никогда не голодали. Многие считали его скрягой. Дураки! Он был рационален во всем! Двести с лишним лет прошло, как он умер, а я благодарю его чуть ли не каждый день за науку!
        Увидев непонимание в моих глазах, он спросил:
        - Как думаешь какой уровень мастерства должен быть у столяра, чтобы создать вот такую вещь?
        Маг остановился возле небольшого вычурного стула и похлопал по лакированной спинке.
        - Можешь ответить.
        - Не уверен,  - пробормотал я, хмурясь и навскидку спросил:
        - Тридцатый? Сороковой?
        Чи сложив руки на груди победно сообщил:
        - Ничего подобного! В два раза меньше. А если быть точным - восемнадцатый.
        Я озадаченно посмотрел на стул. Изогнутые резные ножки, темно-бордовый лак, аккуратная обивка, четкие линии - такая мебель стоит немало. По крайней мере, у нас в доме такой не было.
        - А теперь ответь мне на такой вопрос. Что правильней - тратить огромные деньги на такую мебель или создать себе столяра по цене вон того дивана? Ну-ну… Не хмурься. Все эти люди попали в рабство не по моей вине. Я их купил на невольничьем рынке. Дал кров, еду, вложил в каждого из них много скрижалей и эссенций!
        А еще ты превратил их в своих марионеток, поглоти тебя бездна!
        - Ладно,  - сказал Чи.  - Идем! Сейчас твоя очередь.
        Я не совсем понял, что он имел в виду, но повинуясь приказу поплелся следом, обуреваемый гневом и ненавистью.
        Мы поднялись на второй этаж. Пересекли длинный коридор и остановились у большой резной двери.
        - За мной,  - скомандовал мастер и шагнул внутрь довольно вместительного помещения.
        Я ошарашенно огляделся. Куда ни брось взгляд, всюду полки с книгами и свитками. У дальней стены широкий громоздкий стол и большое кресло, обтянутое темной кожей. А еще вокруг было много всяких необычных предметов. От угрожающих скелетов, неизвестных зверей заканчивая шкатулками и сундучками.
        К одному такому сундучку маг и направился.
        - Шен прав,  - говорил он на ходу.  - Ты слабак. Соплей перешибешь. Прежде чем приступать к активным действиям - я должен попытаться улучшить твои показатели.
        Подхватив сундучок под мышку, Чи двинулся к столу. Плюхнувшись в кресло, он откинул чеканную крышку и начал копаться в содержимом ларца.
        - Где же она?  - бормотал он.  - Я точно помню, что оставлял ее здесь. Ага! Вот она!
        В руках мага появилась небольшая огненно-оранжевая сфера размером с яйцо.
        - Держи!  - протянул он мне ее.  - Прочитай описание, но пока не используй. Приобрел ее у искателя, который вернулся с Темного континента. Так сказать, на будущее. Отвалил приличные деньги. Неимоверно редкая вещь - на нашем континенте таких уже нет… Хм… Хотя твои жетоны и репутация «охотников» прямое доказательство тому, что здесь еще не все тайны раскрыты.
        Он еще что-то говорил, но я его не слушал. Сердце вот-вот выпрыгнет из груди. Глаза отказываются верить в то, что видят.
        Сфера временного роста.
        - Тип: Магические предметы
        - Вид: Эпический
        - Эффект:
        - Повышает уровень на 1.
        - Время действия эффекта: 30 минут.
        - Ну, как?  - усмехнулся маг.  - Нравится?
        Я, невольно забыв, где нахожусь, радостно кивнул.
        - Хе-хе… Ты только губу не раскатывай. Эски точно все мне отдал? А то неровен час апнешься мне тут по-настоящему. Как мы потом будем радужные скрижали зарабатывать? Эски, спрашиваю все отдал?
        - Да, господин,  - хриплым голосом разочарованно ответил я.
        - Вот и ладно,  - кивнул маг и подтолкнул в мою сторону небольшую медную коробку.  - Держи. Когда скажу - начнешь использовать.
        Я заглянул внутрь. Несколько сотен глиняных и несколько десятков серебряных скрижалей.
        - Жаль, что сфера дает плюс только единицу,  - вздохнул маг, копаясь в очередном сундуке.  - Получится открыть только базовые характеристики. Навыки, умения и заклинания только с третьего уровня можно активировать. Еще и потолок десятка всего… А разум так и вовсе двойка. Но ничего, зато если в бою потеряешь свои пуговицу и кольцо - уже не будешь живым трупом.
        Закончив перебирать что-то в ларце, мастер Чи откинулся на спинку и пристально посмотрел мне в глаза.
        - Как только активируешь сферу, не вздумай использовать эссенции опыта. Понял?
        - Да, господин.
        - Хорошо. Тогда приступай.
        - Внимание! Ваш уровень временно повышен на 1.
        - До окончания эффекта осталось: 29:59 минут.
        - Теперь «глиной» доведи до максимума Разум, Силу, Ловкость и Выносливость. Увы, но в Интеллекте и Здоровье у тебя сейчас потолок.
        - Внимание! Вы использовали глиняную скрижаль Разума (20 шт)!
        - Текущее значение:
        - Разум: 5 / 2.
        - Внимание! Вы использовали глиняную скрижаль Силы (100 шт)!
        - Текущее значение:
        - Сила: 10 / 10.
        - Внимание! Вы использовали глиняную скрижаль Ловкости (100 шт)!
        - Текущее значение:
        - Ловкость: 10 / 10.
        - Внимание! Вы использовали глиняную скрижаль Выносливости (100 шт)!
        - Текущее значение:
        - Выносливость: 10 / 10.
        - Теперь,  - продолжил спокойным голосом мастер Чи.  - Серебряными скрижалями подними до максимума все свои магические штучки.
        Послушно, словно механическая кукла, использовал сотню «серебрушек», подняв тем самым до единицы все умения и заклинания.
        Маг внимательно следил за процессом, не выпуская маленькое зеркальце из рук.
        - Эх-хех… Все еще очень слабый… Возьми еще вот это…
        Он протянул мне небольшой мутно-серый камешек.
        Малый кристалл маны.
        - Мана: 0 / 800.
        - Спрячь его подальше от посторонних глаз. Будешь сбрасывать туда излишки маны. Можешь начинать прямо сейчас. Зверя своего будешь сам прокачивать. Шен!
        - Да, мой господин,  - тут же отозвался возникший из ниоткуда чернокров. В отличие от первого раза, я уже не вздрагивал при его неожиданных появлениях. Привык за эти дни к незримому присутствию помощника мага.
        - Все готово?  - спросил мастер Чи.
        - Да, господин,  - кивнул Шен.
        - Отлично!  - воскликнул маг и улыбаясь обратился ко мне:
        - Что ж посмотрим на тебя в деле. Через сутки у тебя первый бой. Готовься!
        Глава 4
        Выйдя из кабинета мага, почувствовал легкое недомогание. Сперва не придал этому значения, но с каждым шагом мне становилось все хуже и хуже. Взглянул на источники и ахнул! Энергия словно вода из дырявого бурдюка, безостановочно покидала мое тело.
        До лестницы, ведущей в подвал, где была моя коморка добрался, уже практически не видя ничего на расстоянии вытянутой руки. Из последних сил схватившись за поручни, сделал первый шаг. От падения спасла чья-то сильная рука. Медленно повернув голову, разглядел бледное лицо Шена. Собственно, это последнее, что увидел прежде, чем потерять сознание…
        Первый раз я очнулся на короткое мгновение. Сквозь муть в глазах удалось рассмотреть, что лежу в постели у себя в каморке. Сильный жар, одежда и постельное белье пропиталось потом. Тупая ноющая боль обволокла все тело. От темени до кончиков пальцев рук и ног исходят непонятные вибрации.
        Затем была череда странных явлений. Казалось, полусон-полуявь поглотили меня без остатка. Окончательно пришел в себя от прикосновения к моему лбу чего-то обжигающе холодного.
        Поморщившись, открыл глаза.
        - Очухался?  - снова этот ехидный голос.
        Мастер Чи стоял рядом с кроватью и внимательно следил за действиями пожилой рабыни, обтиравшей мое лицо чем-то холодным и влажным.
        - Что со мной?  - прохрипел я.
        - А самому сложно догадаться?  - насмешливо спросил маг.  - Чему вас только в школе учат?
        О чем это он?
        Заметив непонимание на моем лице Чи, закатив глаза снизошел до ответа:
        - Это последствия активации большого количества скрижалей. Твое тело меняется и потребляет огромное количество энергии. Голоден?
        - Да,  - сдержанно кивнул я, хотя наверняка в эту секунду съел бы целого быка. Вот, значит, как себя чувствует Обжора в такие моменты. Надо будет повнимательней отнестись к процессу распределения. Благо с его источником энергии до потери сознания не доходило…
        - Но я и раньше использовал на себя скрижали… И ничего такого не происходило.
        - Тоже мне сравнение,  - хохотнул маг.  - Ты ведь радужными пользовался!
        Затем он махнул рукой и недовольно произнес:
        - Не люблю задержки, но придется все-таки отложить переход. На твое счастье завтра ко мне прибудет мой старинный друг. У него для меня какие-то важные новости… Хе-хе, наверняка опять будет пугать этими выскочками из Ордена…
        Уже уходя, он бросил моей сиделке:
        - Накорми его и принеси новую одежду.
        Женщина, повинуясь приказу мгновенно выскочила из коморки, и я остался один. Устроившись поудобней, решил осмотреть свои показатели.
        - Уровень: 0.
        - Разум: 5.
        - Сила: 13.
        - Ловкость: 12
        - Выносливость: 10
        - Здоровье: 10
        - Интеллект: 20
        - Источник жизни: 110 / 110
        - Источник энергии: 65 / 110
        - Источник маны: 210 / 210
        - Умения и навыки:
        - Создание логова Живоглота (1).
        - Водяная регенерация Болотника (1).
        - Заклинания:
        - Цепная молния Искристого угря (1).
        - Сокрушительный таран Живоглота (1).
        - Защитная аура Болотника (1).
        Все положительные эффекты умений и заклинаний заметно повысились. При этом уменьшился расход маны и время на перезарядку. Мастер Чи сказал, что я все еще очень слаб. Хех, он не видел меня два месяца назад.
        Изучая характеристики, прислушался к себе. Я был рад. Но эта радость была сродни той, которую испытывает дикий зверь, запертый в клетке и получивший кусок мяса. Его покормили, а это значит, когда придет время действовать, он будет готов.

* * *
        - Значит так, повторим еще раз,  - мастер Чи сидит с бокалом вина и смотрит в потолок. Уже в который раз он талдычит мне о правилах моего поведения.  - Что ты должен будешь сделать с трофеями?
        - Все полученные трофеи должен отдать вам, господин,  - уже в который раз заученно отвечаю я.
        - Верно,  - кивает маг и делает глоток.  - А если тебе кто-то захочет сделать подарок?
        - Я не могу принять его.
        - И?
        - И я должен сообщить вам о случившемся.
        Мастер Чи хотел еще что-то спросить, но в дверь робко постучались.
        - Входи!  - скомандовал он.
        Дверь открылась и показалась голова молодого слуги.
        - Мой господин, карета мастера Тинга прибудет с минуты на минуту.
        - Отлично!  - Хлопнув себя по коленям и проворно вскочив, воскликнул маг.
        - Прикажи всем спустится вниз встречать дорогого гостя!
        Обернувшись ко мне, он сказал:
        - А ты спрячься вон в том углу.
        И пригрозив пальцем, добавил:
        - И чтоб мне тише воды и ниже травы.
        Повинуясь приказу, я притаился за тяжёлой гардиной. Сквозь тонкую щель, между складок, мне прекрасно был виден обеденный стол, обставленный всякими изысканными яствами, и входная дверь. В которую спустя минут тридцать ввалились двое магов. Они радостно улыбались и по-приятельски хлопали друг друга по плечам.
        Старинным товарищем мастера Чи был полноватый мужчина средних лет. Роскошная грива огненно-красных волос, спадала ему на плечи. Рыжая курчавая борода была аккуратно подстрижена, а напомаженные кончики усов залихватски закручены. Дорогая одежда, яркие драгоценности - должен заметить маги отличаются своей ухоженностью и вычурностью.
        Следом за ними в зал торопливо вошли несколько слуг, неся еще блюда. Когда хозяин дома и его друг, сели за стол, рядом сними тут же забегали подавальщики.
        - Вина?  - спросил мастер Чи.
        - Рагонского!  - низким басом ответил мастер Тинг.
        - Великолепный выбор!  - щелкнув пальцем сказал Чи. И слуга плавно, но в тоже самое время проворно, разлил по бокалам ярко розовый нектар.
        Несколько минут маги молча наслаждались напитком.
        - Чудесно!  - сообщил своё мнение рыжеволосый.
        - Между прочим, пятого года!  - самодовольно сказал Чи.  - А это, как ты знаешь, был лучший урожай винограда этого сорта!
        Далее мужчины приступили к поеданию деликатесов, отчего мой рот непроизвольно наполнился слюной.
        - Как тебе мальчишка Корвин?  - первым спросил Тинг.
        - Упрямый болван,  - махнув рукой, небрежно ответил Чи.  - Его покойный папаша отличался большей благоразумностью.
        - Не могу с тобой не согласиться.
        - Любопытно, Медведь и Вепрь уже начали выщипывать его перья?
        - Согласно донесениям, Корвин приступил к осаде Орхуса,  - сообщил рыжий.
        - Ну значит со дня на день ловушка захлопнется. А что Орден? Решили не поддерживать его?
        Мастер Тинг отрицательно покачал головой.
        - Он через чур своенравен.
        - Тогда кому отдадут баронскую корону?  - заинтересовано спросил мастер Чи.
        - Племянник старого Корвина - очень тихий и робкий юноша,  - многозначительно ответил рыжий.
        - Эх,  - качая головой, сокрушенно вздохнул Чи.  - Легкое ментальное воздействие и проблема решена.
        Рыжий тяжело вздохнул.
        - Не согласен. Всё стало бы намного сложнее. Дворяне подняли бы вой и повторились события двухсотлетней давности. Нас, итак, чуть было не истребили. Да и не забывай, сейчас в кого не плюнь, каждый барончик норовит открыть источник маны.
        Чи лишь молча вздохнул и сделал глубокий глоток из своего бокала, который тут же молниеносным движением наполнил слуга.
        Маги снова замолчали, каждый думая о своем. Беседу возобновил мастер Чи. Он, прищурившись обратился к Тину:
        - Старина, ты ведь не за этим ко мне приехал?
        - Да друг мой! Ты абсолютно прав у меня для тебя плохие вести.
        Чи беззаботно хохотнул.
        - Старому червю опять неймётся?
        - Ты зря так говоришь!  - возразил Тинг.  - И меня пугает твоя беспечность! Кроме того, ты демонстрируешь неуважение к совету Ордена нашего баронства. Если раньше и были симпатизирующие тебе маги, то теперь из-за твоего наплевательского отношения их больше нет. Думаю, я единственный, кто остался твоим другом. Прекрасно помню, кто спас меня, тогда в той гробнице.
        Чи добро улыбнулся и похлопал рыжего по плечу.
        - Знаю, друг мой. Поэтому ты здесь, пьешь со мной вино. А по поводу нашего старейшины, я скажу тебе вот что. Этот слизняк занимает не своё место. Главой нашей ячейки, должен был стать я и ты об этом прекрасно знаешь!
        - Да,  - кивнул рыжий.  - Но его назначили Пятеро во главе с Великим Магистром! Их воля для нас закон!
        Громко хлопнув ладонью по столешнице, Чи нервно вскочил. Его лицо побагровело, губы скривились в злой гримасе, холёные руки сжались в кулаки до побелевших костяшек.
        - Всем известно, что этого болвана пропихнул к нам Магистр Шитанг! Этот старый змей укрепляет позиции, ставя своих людей на места старейшин по всему королевству!
        Не обращая внимания на крики друга, Тинг спокойно ответил:
        - В этом твоя проблема, старина. Ты настолько привык создавать бездушных марионеток, что сам не пожелал быть под кем-то. Ты слишком горд чтобы быть старейшиной и слишком независим. А такие, как правило, неугодны нашим лидерам и со временем становятся опасной помехой. Поэтому я здесь, чтобы предупредить тебя. Слишком многим ты отдавил старые мозоли. На последнем совете уже говорили не скрываясь.
        Я с замиранием сердца, впитывал всю информацию. Услышь сейчас отец, о чем говорят эти люди, он был бы шокирован не меньше моего. Я догадывался что этот мир не так прост, но не настолько…
        Тем временем беседа продолжалась.
        Быстро вспыхнув, мастер Чи, так же быстро взял себя в руки и снова сел за стол. Он широко улыбнулся и подняв бокал сказал:
        - Давай выпьем, старина и в бездну этих всех сволочей!
        Рыжий грустно усмехнулся и тоже поднял свой бокал.
        Осушив до дна кубок, Чи сделал взмах рукой и слуги все до одного покинули зал. Когда за последним закрылась дверь, хозяин дома, придвинулся поближе к товарищу. Заговорчески прищурив глаза, он начал говорить:
        - Друг мой, отныне мне плевать на место старейшины нашего захудалого баронства. Моя цель - забраться повыше. Я стану Великим Магистром! И мне понадобятся верные соратники. Такие как ты, друг мой!
        Тинг нахмурившись, с подозрением взглянул на своего друга. Мне прекрасно было видно, что рыжему магу очень не нравится то, что он слышит.
        - Чи, ты в своем уме?! Только за эти слова нас превратят в пепел и развеют по ветру! Ты живешь среди своих кукол и тебе наплевать, но у меня есть наследники!
        - Ни о чем не беспокойся, друг мой,  - спокойным голосом ответил хозяин дома.  - У меня есть план. И ты прекрасно знаешь, если я что-то себе наметил - всегда этого добиваюсь. Мной найден способ стать тем, от которого начнут зависеть многие влиятельные люди. Ты даже не можешь себе представить, какие перспективы передо мной открылись! И если ты пойдешь со мной, то часть этого успеха, коснётся и тебя!
        - Объяснись,  - правая бровь Тинга изогнулась.
        Мастер Чи, легко поднявшись со стола, потирая ладони, интригующе улыбнулся и произнес:
        - Зачем объяснять? Я лучше покажу! Шен!
        - Да, мой господин,  - чернокров, как всегда начеку.
        Вынужден отдать должное рыжему магу, при появлении Шена, он даже не вздрогнул. И не удивительно, все-таки сорок третий уровень. Для него такие фокусы, не в новинку.
        - Все готово для перехода?  - спросил Чи
        - Да, господин,  - флегматично ответил Шен.
        - Куда ты собрался?  - поинтересовался Тинг.
        Чи продолжая весело улыбаться, ответил:
        - Ну, во-первых, не я, а мы. А во-вторых, лучше один раз увидеть, чем семь раз услышать.
        Тинг молодецки хохотнул. Понявшись из-за стола, он потянулся за кувшином.
        - Ну, раз так! Тогда без вина я никуда не пойду!
        Они вместе расхохотались и обнявшись за плечи, последовали на выход.

* * *
        Спустя тридцать минут, мы собрались на небольшой площадке во внутреннем дворе особняка. Не считая двух магов, Шена и меня, там было ещё четверо бойцов. Нагружены тюками, корзинами и ящиками со снедью. Четвёртый, самый здоровый, держал на правом плече пухлый бочонок.
        Тинг, увидев еду и вино, уважительно причмокнул и сделал глоток из изрядно опустевшего кувшина. Вытерев губы снежно-белым платком, он, наконец, увидел меня и удивлено нахмурился:
        - Этот задохлик, тоже с нами?
        Я стою чуть поодаль. За спиной небольшой рюкзак с «нулевой» едой. В руках знакомый сундучок красно-малинового цвета. Чи с усмешкой на лице всунул его мне, перед выходом из кабинета. Забери его бездна!
        Мастер, небрежно отмахнулся и незаметно подмигнув мне, ответил:
        - Не обращай внимания, Тинг! Малец будет нам подносить всякие вкусности.
        Рыжий, пожав плечами, снова приложился к кувшину.
        Тем временем Чи извлек из кармана небольшой свиток.
        - Портал?  - слегка удивился Тинг.  - Мы ведь недалеко? Я обещал своей благоверной вернуться к ужину.
        - Не беспокойся старина, доставим тебя в лучшем виде.
        Сказав это, мастер Чи активировал свиток, который рассыпался на тысячу светящийся огоньков и перед нами появилась мутная арка размером с обычную дверь.
        - Ну что ж вперёд!  - провозгласил хозяин дома и первым шагнул в портал.
        За ним спокойно, как на прогулке последовал рыжий маг, а спустя мгновение и все остальные. При этом идущий рядом Шен, подтолкнул меня легонько в спину.
        Доля секунды, и мы все оказались на каменной площадке на вершине огромной скалы. Со всех сторон дует холодный пронизывающий до мозга кости ветер. Спокойствие Тинга дало легкую трещину.
        - Куда это ты нас притащил?  - взволновано озираясь, воскликнул он.
        - Старина!  - приобняв того за плечи, весело расхохотался Чи.  - Не волнуйся ты так! Мы всего лишь в Пустошах! Я приложил много усилий, создавая это место! И сегодня ты первый, кто оценит мое творение! Я назвал его Ульем. Там внизу, вся моя коллекция, экземпляры которой я очень долго собирал! Редкие магические твари из разных уголков нашего мира! Благодаря этому месту, я получу могущество, о котором ты даже мечтать не мог! Здесь начнётся первый этап моего восхождения на вершину! И я предлагаю разделить со мной часть будущего могущества!
        Я ошарашено вертел головой и видел только бескрайнюю степь со всех сторон. Но больше всего меня пугало то, что покоилось там, в недрах скалы. Я, наконец, понял, что приготовил для меня этот чокнутый ублюдок.
        - Нам туда!  - показывая на широкий проход в скале, сказал Чи.
        Но Тинг похоже никуда не собирался идти. Он отрицательно помотал головой и сокрушенно произнес:
        - Они были правы… Ты теряешь рассудок и становишься опасным! Ты плюешь на наши законы и правила! И так не должно быть! Ты превращаешь людей в марионетки, ведешь себя надменно с дворянами, излишне привлекая внимание к нашему Ордену!
        Чи удивлённо раскрыв рот, смотрел на своего товарища.
        - О чем ты говоришь, друг мой? Как никогда мой разум чист и работает, как часы!
        Но рыжий маг уже его не слушал. Он тяжело вздохнул и тихо произнёс
        - Прости…
        В его руке неожиданно появился светящийся предмет. Резкий взмах и я ошарашено наблюдаю, как открывается еще один портал. Из которого степенно начали появляться фигуры, закутанные в чёрные балахоны.
        Их было семеро. Уровни за шестьдесят. Когда портал исчез, они окружили мастера Чи.
        Все произошло настолько быстро, что я даже не успел глазом моргнуть.
        - Тинг!  - кричал не своим голосом мой хозяин.  - Что ты наделал, старый идиот?!
        Рыжий уже не смотрел на своего товарища. Он двинулся в сторону одной из тёмных фигур.
        - Почему так долго, Тинг?  - спокойно обратился к нему неизвестный, отбрасывая капюшон.
        Это был высокий лысый мужчина, с острыми чертами лица. Властный взгляд его чёрных глаз остановился на фигуре мастера Чи. Тот в свою очередь, накрыв себя каким-то полупрозрачным куполом, с вызовом в голосе прокричал:
        - Ах, ты старый ублюдок! Это ты всё устроил?! Зачем явился сюда со сворой Палачей?! Ты забыл о законе?! Без суда меня нельзя казнить!
        Лысый бесстрастно ответил:
        - Хм… Разве Тинг тебе не сказал? Суд уже состоялся. Тебе вынесен приговор - смерть!
        Дальнейшее для меня происходило, как в страшном сне.
        Когда старик произнёс последние слова, темные фигуры рванули в сторону опального мага. Не с моими показателями уследить за такими скоростями.
        Творя замысловатые пассы руками, которые постепенно опутывались лиловой дымкой, Чи коротко крикнул. Шен и воины тут же ринулись навстречу нападавшим.
        Внезапно земля вздрогнула, и я услышал громкий рев откуда-то снизу. Похоже мастер призвал на выручку кого-то из своей коллекции. Но на его беду помощь не успевала.
        Первыми погибли воины. Палачи разбросали их словно картонных солдатиков. Шен продержался дольше. Но ему нечего было противопоставить противникам, уровень которых превышал его собственный почти в два раза. Пронзенный несколькими ледяными кольями, он застыл изломанной куклой у ног лысого мага.
        Откровенно говоря, я был удивлён, почему хозяин не дал приказ сражаться и мне тоже. Неужели он рассчитывает на победу? И до последнего пытается сберечь меня? Вот уж поистине расчетливая сволочь.
        Защитный купол, накрывший мастера Чи, постоянно вздрагивал и мигал, но все еще держался. Я видел, как периодически один за другим вспыхивают и рассыпаются в пыль его амулеты, кольца и браслеты.
        Наконец, он закончил формировать заклинание и попытался ударить им по нападавшим. Именно в этот самый момент, в бой вступил лысый старик. Он протянул в сторону приговоренного к смерти мага, худую, как ветка руку. С длинных сухих пальцев, сорвалась угольно чёрная стрела, увидев которую Чи заверещал не свои голосом. Мой рот тут же наполнился горькой с привкусом гнили слюной.
        Беспрепятственно пройдя сквозь защитный купол, стрела черным росчерком вонзилась в грудь мага. Чи захлебнулся собственным криком. Его тело дергалось в ужасных конвульсиях. В том месте, куда угодило заклинание, появилось смолянисто-черное пятно, разрастающееся словно язва прямо на глазах! Мгновение и нечто, бывшее когда-то мастером Чи, бесформенным кулем осело на землю. А перед моими глазами появилось сообщение:
        - Внимание! Воздействие на вас ментальной магии прекращено!
        В это же самое мгновение, подземный толчок повторился. Разрывая каменную плоть площадки, наружу вылезла паукообразная гигантская тварь тридцатого уровня. Пока Палачи моего бывшего господина сосредоточились на новом противнике, я, не теряя времени рванул в сторону небольшого прохода в скале.
        Визг, раздающийся сверху, вперемежку с треском камней и шипением заклинаний, гнали меня прочь подальше от этого места. Появившийся после активации амулета Обжора, быстро сориентировавшись в ситуации, повел нас вперёд в темноту Улья мастера Чи.
        По мере того, как мы двигались сквозь туннель, со всех сторон нарастал ужасный шум, гул, визг и скрежет. Обитатели Улья после смерти пленителя вышли из-под контроля.
        Коридор быстро закончился, и мы выскочили наружу. Это была широкая терраса. Харн, не останавливаясь рванул к ее противоположному краю. Там начиналась узкая каменная лестница тянущаяся к подножью скалы.
        Тем временем гору в буквальном смысле слова трясло и лихорадило. Визги боли, рычание, яростные рев все смешалось в один оглушающий гул. Боюсь даже представить, что творится там внутри.
        В тот момент, когда мы были уже на середине лестницы, откуда-то сверху на нас прыгнуло что-то юркое и мохнатое. Я, не особо разбирая, кто передо мной, на бегу активировал таран.
        Тварь волосатым комком, оглушённая заклинанием, полетела вниз. Когда монстр приземлился на острые скальные обломки, система тут же сообщила о победе над черным кусачем шестнадцатого уровня.
        Машинально отметил, что существо не было магическим. А жаль - легкая победа.
        Наконец-то, лестница закончилась и мы, не оборачиваясь бросились в степь. Далекий рёв и грохот камней ещё долго преследовали нас.
        С повышенными характеристиками бежал намного быстрее. Это было великолепное чувство! Холодный ветер бил прямо в лицо, размазывая горячие слёзы радости по щекам. Мы свободны!
        Харн постоянно сообщал о попутчиках. Звери, бежавшие из Улья, были в основном мелкими, собственно, как и мы. Ведомые инстинктом самосохранения, они, не отвлекаясь ни на что, пытались оказаться подальше от страшной тюрьмы. А уже спустя минут двадцать, харн перестал чувствовать других тварей, мы решили остановится у небольшого оврага на короткий отдых.
        Только сейчас понял, когда первый испуг прошел, что все это время тащил в руках малиновый сундучок, врученный мне мастером Чи.
        - Ублюдок!  - пригрозил я дрожащим кулаком в сторону, виднеющейся на горизонте скалы.  - Мог ты представить, что эти вещи снова вернутся ко мне!
        С чувством плюнув, я нервно расхохотался. До истерики дело не дошло, Обжора заставил взять себя в руки.
        Немного успокоившись, открыл крышку ларца. Увы, к моему разочарованию ни скрижалей, ни эсок в нем не оказалось. Но там лежали все жетоны охотников на чудовищ, кляксы, зелья насыщения и свитки ярости. Не знаю, как насчет жетонов, но видимо все остальное маг планировал отдать мне для сражения с монстрами. Ну, хотя бы что-то унес…
        Арсенальные предметы быстро перекочевали в эфемерный рюкзак. А слишком тяжелый и громоздкий ларец, я забросил в кусты. Так же из новой сумки в рюкзак перетащил все скоропортящиеся продукты.
        Затем наскоро перекусив и утолив жажду, мы двинулись на запад. Именно там, если я не ошибаюсь, находится Орхус.
        Я шел рядом с Обжорой, глубоко вдыхая морозный воздух орочьей степи и был безмерно счастлив! Уверен, что навсегда запомню этот запах.
        Запах свободы!
        Глава 5
        Как-то раз, на уроке естествознания, преподаватель сравнивал Пустоши с бескрайним морем. Помню, как в тот момент, ребята из более зажиточных семей многозначительно переглядывались. Каждое лето они с родителями проводили на берегу Жемчужного моря, возвращаясь после каникул загоревшими и довольно упитанными. На остальных они посматривали, как на нищебродов. Отец обещал маме, что мы тоже обязательно съездим погреться на солнышке, но этому так и не суждено было сбыться. Сейчас понимаю, что каждый лишний медяк он откладывал на покупку артефактов Древних.
        Так что единственное более или менее большое скопление воды, которое мне приходилось наблюдать - это наше Белозеро, в которое впадает широкая судоходная река Беляна.
        Теперь, я примерно представлял каким должно быть море. Степь поражала простором! Мне, человеку, выросшему среди домов, такие расстояния, казались пугающими.
        Но, должен заметить, она была отнюдь не бескрайней. Справа, на севере, виднелась гряда гор со снежными шапками. Она тянулась вдоль горизонта словно хребет гигантского чудовища. А на юге, судя по характерным очертаниям, начинался лес. Из-за обилия холмов и впадин, степь напоминала исполинское серо-желтое волнистое покрывало.
        А ведь где-то в этих землях погиб Ивар, мой старший брат…
        К слову, хозяев этих мест пока не было видно, но как любил говорить мой отец - «еще не вечер»…
        Шагая по сухой твердой земле, благодарил богов за то, что они повременили с ежегодным сезоном дождей. Иначе мое передвижение стало бы настоящей пыткой.
        Холодно не было. Бывший хозяин, беспокоясь о своем рабе, подобрал мне довольно хорошую экипировку, учитывая нулевой уровень. Если я раньше был похож на настоящего оборванца, то сейчас меня легко было принять за обычного путешественника.
        Удобные штаны из плотной ткани, рубаха, свитер грубой вязки, жилет из потертой кожи. Отдельное спасибо магу, поглоти его душу бездна, за высокие ботинки из толстой кожи и старенькую куртку с капюшоном, сшитую из темно-серого куска парусины.
        К середине следующего дня, Обжора вывел нас к степной реке. Она словно гигантская змея, огибая холмы, тянулась строго на запад.
        Вдоль берегов росли невысокие деревья и кусты. В одной такой рощице мы и решили устроиться на ночлег. Главным аргументом при выборе места, стала небольшая заводь, в которой харн почуял рыбу.
        Спустя минут пять, использовав цепную молнию, оглушил крупную щуку четвертого уровня. Та, замерев в камышах, сама ждала на кого бы накинуться. Но охотнице не повезло - сегодня у Обжоры на ужин будет рыба. Харн быстрым рывком вытащил серо-зеленую тушку на берег и перебил ей хребет. Я тоже принял посильное участие, ткнув рыбину «стрекозой».
        Вы убили Пятнистую щуку (4).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (800 шт).
        - Каменная скрижаль Ловкости.
        - Каменная скрижаль Силы.
        - Каменная скрижаль Выносливости.
        - Каменная скрижаль Мудрости.
        - Каменная скрижаль Разума.
        - Каменная скрижаль Меткости.
        - Каменная скрижаль Скорости.
        - Каменная скрижаль «Рыболов».
        - Каменная скрижаль «Охотник».
        Так как у меня был полный рюкзак еды, щука досталась харну. Расправившись с ней за несколько минут, этот проглот, замерев на берегу, уже караулил следующую.
        По старой привычке, полученной в подземелье, огонь не разводил. Особой необходимости в нем не было, а вот лишнее и нежелательное внимание, обязательно можно привлечь.
        Активировав «логово», с удовольствием наблюдал за возросшими показателями.
        - СОЗДАНИЕ ЛОГОВА ЖИВОГЛОТА.
        - Уровень: 1. (0/30)
        - Тип: Активное умение.
        - Вид: Обычное
        - Описание:
        - Выбрав подходящее место в укромной пещере или среди камней, Живоглот создает временное убежище. Используя магию, он опутывает его сигнальными и защитными нитями.
        - Эффект:
        - Поглощает 500 единиц урона.
        - Сигнализирует о вторжении.
        - +5 жизни каждые 20 минут (находящемуся внутри логова)
        - +5 маны каждые 20 минут (находящемуся внутри логова)
        - +5 энергии каждые 20 минут (находящемуся внутри логова)
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 6.
        - Расходует 60 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия 6 часов.
        - Радиус 3 метра.
        Перед сном, к великой радости Обжоры, добыли еще трёх щук. Последняя была пятого уровня и заметно крупнее. Закрывая глаза, я улыбался. Если так дальше пойдет - мы быстро восполним наши потери…
        Утром, увы, рыбы не было.
        - Хрн…  - грустно облизываясь прокомментировал сложившуюся ситуацию Обжора.
        - Ничего, братец,  - успокаивал я его.  - Позавтракаешь моими харчами, а по дороге еще что-нибудь добудем.
        Решили идти вдоль реки. Среди серых деревьев и кустов, нас сложнее разглядеть. Правда, главной проблемой, кроме следов, могли стать птицы. Потревоженные нашим приближением, они иногда резко взмывали в небо, тем самым демаскируя наше местонахождение. Оставалось надеяться, что такое поведение местных пичуг не привлечет внимание кого-то опасного.
        К слову, об опасности. В середине дня, вовремя затаившись в кустах, с замиранием сердца, наблюдал неприятную картину. Гигантская тварь тридцать пятого уровня, напоминающая сороконожку, часто-часто перебирая острыми лапами, двигалась вдоль противоположного берега.
        Вряд ли это чудище является обитателем степи. Явно один из экземпляров страшной коллекции мастера Чи. К счастью, монстр нас не заметил. А вот небольшому стаду каких-то серых рогатых животных, что паслись в метрах ста от реки, не повезло. Тварь, почуяв свежее мясо, молниеносно рванула в сторону мирно щиплющих траву зверей.
        Пользуясь моментом и стараясь не шуметь, мы побежали вперед, подальше от будущей кровавой бойни. Визг боли, настигнутых монстром животных, преследовал нас ещё долго.
        Увы, как бы мы не пытались избежать нежелательных встреч - у Великой Системы было свое мнение на этот счет. Ближе к вечеру, харн сообщил мне, что по нашему следу идет кто-то быстрый и опасный.
        Изрядно подросшие показатели позволили бы мне некоторое время держать взятый темп, но я все еще не мог состязаться в скорости и выносливости с явно высокоуровневым преследователем.
        Решили, пока мои источники окончательно не опустели, принять бой. Местом встречи выбрали небольшой холм, обросший сухим кустарником. Надеюсь, возвышенность даст нам преимущество.
        Активировав логово и защитную ауру болотника, дрожащими от волнения руками, достал из рюкзака кляксы. В общей сумме мои магические щиты способны поглотить три с половиной тысячи урона.
        Всё - к схватке готов!
        Плавно передвигающееся рыжий силуэт, заметил не сразу. Высохшая степная трава и кусты, являлись отличной маскировкой для преследовавшего нас монстра. Уверен, не будь рядом харна, обязательно прошляпил бы атаку хищника.
        Я присмотрелся. Монстр был явно из семейства кошачьих. Правда, размерами превышал Обжору, почти в два раза. Густая шерсть на груди, широкие лапы и длинные саблевидные клыки на верхней челюсти - очень похож на южного тигра, который жил в нашем городском зверинце.
        Еще несколько длинных прыжков и я смог разглядеть его двадцать второй уровень.
        Не особо церемонясь, он ринулся в атаку и тут же был отброшен «тараном». Несмотря на использование свитка ярости, урон нанести не удалось. Похоже густая шерсть рыжего тигра дает плюс к защите.
        - Вы атаковали Огнелапа (22)!
        - Вы нанесли урон 0!
        Обжора в несколько прыжков оказался на звере. Судя по показателям удары харна наносили от силы тридцать процентов от общего урона. Но и этого было достаточно.
        Не затягивая, активировал молнию угря, а харн продолжил наносить могучие удары. Постепенно мохнатый бок обездвиженного зверя, превратился в кровавое пятно. Мне были хорошо видны белые осколки ребер, торчащих наружу. Собственно туда я и направлял следующие свои удары.
        Благодаря кристаллу маны, заполненного мной под завязку, мог спокойно активировать таран за тараном, не давая огнелапу даже шелохнуться.
        - Вы убили Огнелапа (22).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (4400 шт).
        - Золотая скрижаль Интеллекта.
        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        - Внимание! Ваше достижение замечено Высшими силами! Вы победили 5 магических существ с уровнем, превышающим ваш на 10!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (2000 шт)
        - Серебряная скрижаль (10 шт)
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили подвиг Эрра Холодного! Вы одержали победу над магическим существом с уровнем, превышающим ваш на 20, нанеся минимальный урон и не дав противнику нанести ни одного удара!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (2000 шт).
        - Радужная скрижаль «Огнелап» (1 шт)
        Подняв обе руки вверх, я счастливо запрыгал. Еще одна «радуга»! Видимо, Справедливый Рандом узрел мои страдания!
        Хм… А почему мне зачли только пять побед? Ведь, магических существ было больше. Хотя, кажется, знаю в чем дело. Похоже, Великая Система не считает призрачных иномирных тварей полноценными…
        Обжора, потрошивший тушу рыжего тигра, мой танец «счастливого хладуна» проигнорировал.
        - Внимание! Вашим питомцем обнаружен:
        - Жемчужный Клык Огнелапа (2 шт).
        Прочитав короткое сообщение, я заинтересованно приблизился к здоровенной башке мертвого зверя. Что тут у нас?
        Жемчужный Клык Огнелапа.
        - Тип: Универсальный ингредиент.
        - Вид: Эпический.
        - Требования:
        - Навык «Разделка добычи»: 22.
        Тяжело вздохнув, перечитал требования. Двадцать второй уровень навыка разделки! Ну, и что мне с этим делать? Это не тот красный глаз крылана ценностью «обычный», который Обжора нашел перед боем с шипохвостом. Тут целых два клыка с пометкой «эпик»! Наверняка недешёвые штуковины!
        Дать команду Обжоре выломать их? Так ведь испортит ценный ресурс… Хотя, с другой стороны, мы так и так его потеряем… Почесав затылок, я махнул рукой и заглянул в эфемерный рюкзак. У меня там радужная скрижаль лежит без использования, а я тут думаю о каких-то клыках…
        - Эссенция опыта (15 000 шт).
        - Радужная скрижаль «Огнелап» (1 шт)
        - Золотая скрижаль Интеллекта. (1 шт)
        - Жетон Охотника на Чудовищ (535 шт).
        - Свиток «Ярость Охотника» (13 шт)
        - Капкан «Клякса» (13 шт)
        - Малое зелье насыщения (14 шт)
        - Амулет призыва «Свирепый харн».
        - Серебряная скрижаль(25 шт).
        - Каменная скрижаль Ловкости (4 шт).
        - Каменная скрижаль Силы (4 шт).
        - Каменная скрижаль Выносливости (4 шт).
        - Каменная скрижаль Мудрости (4 шт).
        - Каменная скрижаль Меткости (4 шт).
        - Каменная скрижаль Скорости (4 шт).
        - Каменная скрижаль «Рыболов» (4 шт).
        - Каменная скрижаль «Охотник» (4 шт).
        - Каменная скрижаль Разума (4 шт).
        С замиранием сердца активировал радужную скрижаль. Открываю раздел «навыки и умения». Увы, ни одного магического. По всем позициям «анатомическое несоответствие». Жаль… Не страшно. Есть еще мой любимый раздел - «заклинания».
        - ОГНЕННАЯ ЛАПА.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Лапу хищника окутывает сокрушающий магический огонь.
        - Эффект:
        - Под воздействием заклинания, урон, наносимый руками/лапами, увеличивается на 100 единиц.
        - После удара, на теле противника остается Слабый Магический Ожог.
        - СЛАБЫЙ МАГИЧЕСКИЙ ОЖОГ:
        - Отнимает у противника 10 единиц жизни каждые 10 минут.
        - Длительность: 30 минут.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 9.
        - Расходует 100 маны.
        Довольно потирая руки, закрываю описание. Еще одно эпическое заклинание в моем арсенале!
        Теперь осталось решить, куда я вложу десять единиц…
        Просмотрел все характеристики огнелапа. Эх! И хочется, и колется! А выбирать все-таки надо. Сперва пройдусь по моим основным.

        «Здоровье»… Подниму его - плюс сотня жизни в источник… Итого, будет двести десять. Какому-нибудь крысюку восьмого уровня на один удар. Сто или двести - на данном этапе особого значения не имеет. Да, каждая единица может стать решающей, но не надо забывать, что у меня есть еще и защита.
        Тогда «интеллект»? В источнике маны у меня две с лишним сотни, а в сумме с кристаллом - больше тысячи. Нет. Здесь пока оставлю, как есть. А вот увеличить скорость восполнения маны было бы очень даже кстати. Мысленно ставлю отметку - «мудрость».
        Если увеличу источник энергии в два раза, стану выносливей, но не настолько, чтобы держать темп высокоуровневых противников. У них все равно энергии намного больше, чем у меня. Несомненно, можно будет делать более длинные переходы, но справедливости ради должен заметить, что существующее положение вещей нас пока устраивает. Ни я, ни Обжора не любители долгих переходов. А вот частые передышки нам больше по душе.
        Вложить в «силу» или «ловкость»? А может быть открыть «скорость»?
        Или поднять «разум»? С показателями моей пуговицы получится пятнадцать единиц. Любопытно, какие показатели «разума» были у мастера Чи? Или у того же Тинга?
        Идея увеличить именно эту характеристику захватила меня целиком и полностью. Чем дольше думал об этом, тем больше убеждался, что хочу попробовать. Ветка «разума» для простых смертных всегда была за семью печатями. У меня сейчас есть уникальная возможность заглянуть за «потолок» в пятнадцать единиц.
        Взвесив еще раз все «за» и «против», тяжело вздохнул… Не попробую - не узнаю.
        - Желаете увеличить характеристику Разум на 10 единиц?
        Да.
        - Характеристика Разум успешно увеличена.
        - Текущее значение с учетом показателей всех предметов: 15.
        Прочитав сообщения, прислушался к себе. Любопытно, насколько я стал разумнее? Осмотрелся. Зачем-то понюхал воздух. Повернул голову в сторону чавкающего Обжоры. Хм… Никаких изменений… Похоже все-таки надо было открывать «мудрость»…
        Тяжело вздохнув, хотел было заглянуть в сумку, как вдруг краем глаза заметил мигающую синюю точку на клыках огнелапа.
        Заинтересовавшись странным явлением, подошел поближе и снова открыл описание саблевидного зуба.
        Жемчужный Клык Огнелапа.
        - Тип: Универсальный ингредиент.
        - Вид: Эпический.
        - Требования:
        - Навык «Разделка добычи»: 22.
        - Дополнительная информация:
        - Являясь существом, использующим огненную магию, огнелап превратился в желанную добычу охотников за редкими ингредиентами. Особую ценность представляют его клыки, а именно Черные (легендарный), Жемчужные (эпический), Белые (редкий) и Желтые (обычный).
        - Рекомендация:
        - Если вам удалось добыть клык огнелапа, в первую очередь обратитесь к знающему алхимику - он обязательно даст вам хорошую цену за этот ингредиент.
        Закончив чтение, громко сглотнул. Вот, значит, как… Интересный эффект от пятнадцати единиц. А вдруг это еще не все? Огляделся. Надо подобрать подходящее место, чтобы спрятать голову твари. Вдруг мне удастся вернуться сюда снова?
        Когда понял, о чем подумал - усмехнулся. Возвращаться в глубь Пустошей ради двух клыков? Нет, уж - причина такого сумасшествия должна быть повесомей. Но башку монстра все-таки припрячем…

* * *
        С момента боя с огнелапом прошло два дня. За это время мы неплохо порыбачили и поохотились на местных птиц. Постепенно мой эфемерный рюкзак заполнялся эссенциями и скрижалями.
        Видели двух монстров из Улья. Их силуэты были хорошо видны далеко на горизонте. Боюсь даже представить их уровни. Ни у меня, ни у Обжоры, не было никакого желания встречаться с этими исполинами. Даже возможность разжиться радужными скрижалями нас не соблазняла. Обретя свободу, я как никогда ранее, начал ценить каждое мгновение моей жизни. Обжора, кстати, был абсолютно со мной солидарен.
        На ночлег расположились в небольшой рощице. Специально подбирали подходящее место для утренней рыбалки. Увы, но поспать так и не удалось. О приближении нескольких противников, Обжора сообщил задолго до их появления. Нас медленно окружали с трех сторон.
        - Слабые. Медлительные. Двуногие. Не такие, как ты,  - спокойно сообщил харн.
        Хм… А вот и хозяева Пустошей пожаловали.
        Орков было пятеро. Двое двигались справа, двое - слева и один по центру.
        Я переспросил у Обжоры, не подбирается ли кто со стороны реки, на что получил отрицательный ответ.
        - Тогда давай устроим им сюрприз,  - дрожащим голосом прошептал я на ухо коту.  - Тихо обойди их со спины. А я буду отвлекать их на себя.
        Обжора, довольно фыркнув, бесшумной тенью растворился в кустах. Откровенно говоря, меня здорово потряхивало. Страшные орки, историями про которых пугают непослушных детей, окружали меня сейчас почти со всех сторон.
        Чувствую, как подрагивают коленки. Сердце колотиться раненой птицей. Когда харн дал знать, что он на позиции и готов атаковать, будто камень с плеч упал.
        Вдохнув полные легкие морозного ночного воздуха, громко обратился в темноту. Старался максимально достоверно изобразить испуг, что, к слову, мне с успехом удалось. В моем-то состоянии…
        - К-кто там?! П-прошу вас, не причиняйте мне вреда! Я п-простой мирный путник!
        Дрожащий испуганный детский голос сработал так, как я того и хотел. Из темноты с разных сторон послышалось веселое и вместе с тем хищное хихиканье.
        А затем из кустов, не таясь начали появляться худощавые сутулые фигуры. В свете луны были хорошо видны их клыкастые приплюснутые морды.
        Уровни от девятого до одиннадцатого. Набедренные повязки и безрукавки из темных шкур. Снизу доверху обвешаны костями, клыками и перьями. Двое лучников. У остальных в руках изогнутые ятаганы.
        В тот момент, когда хотел начать атаку, произошло то, что заставило меня изумленно запнуться. Они заговорили на своем грубом лающем языке, а перед моими глазами появилось необычное сообщение:
        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Орочий язык»!
        - Желаете произвести активацию?
        Даю согласие. Перед глазами слегка потемнело… А спустя секунду я понимал каждое слово!
        - …Не похож на беглого раба,  - рыкнул лысый орк справа.
        Ему ответил самый высокий и широкоплечий из них. На его жилистой шее висело больше всего всяких ожерелий из чьих-то клыков и зубов.
        - Плевать! Не раб, так станет им.
        Видимо это была шутка, так, как все визгливо захихикали. От этого смеха по моей спине прошагал отряд мурашей.
        Самый низкоуровневый из них и видимо самый молодой залихватски помахав ятаганом весело воскликнул:
        - Это самый легкий раб, добытый мной!
        - И самый никчемный,  - рыкнул ему в ответ один из лучников.  - Посмотри на его уровень. Степной гремлин и то полезней будет!
        Я, картинно излучая подобострастие, испуганно съежился. И снова этот смех, пробирающий до мозга кости…
        - Ладно, Кхат, тащи его в лагерь!  - скомандовал здоровяк и потеряв всякий интерес повернулся ко мне спиной. Собственно, также поступили и остальные, кроме молодого.
        Он, скорчив грозную физиономию, шагнул в мою сторону. Видимо хочет еще больше напугать. Лучшего момента ждать не стоит.
        Было забавно наблюдать, как грозная рожа молодого орка, увидевшего лиловые сполохи на моей правой руке, вытягивается от удивления. «Таран», а следом за ним и молния угря уложили всех пятерых на землю. Обжора, не произнося ни звука, ломая позвоночники и разрывая шеи, тут же расправился со старшими орками, а молодого по моей просьбе прижал к земле.
        Я его быстро разоружил и присел рядом, ожидая, когда спадет эффект оцепенения.
        - Говоришь на моем языке?  - спросил я у испуганно таращившегося на меня орка. Куда подевался грозный добытчик рабов? В нос ударил противный характерный запах. Похоже воин степи обгадился со страху.
        - Да!  - часто-часто закивал он.
        - Здесь поблизости есть еще ваши воины?  - спросил я, а харн слегка выпустил когти, кончики которых впились в грудь орка.
        - Н-нет, в лагере никого нет…
        - А в какой стороне лагерь?  - задал я вопрос. Хотя мог и не спрашивать - Обжора найдет его в два счета.
        - Т-там,  - одними глазами показал орк на север и шмыгнул разбитым носом. Таран его первым припечатал.
        - Кто вы?  - задаю следующий вопрос.
        - Мы из клана Серой горы. Это наша земля. Наше стойбище находится на севере, в трех днях пути отсюда.
        - А что вы тут делали?
        - Нас отправили на поиски беглых рабов,  - ответил молодой орк и вздрогнул. Видимо, услышав о рабах выражение моего лица изменилось.
        - До земель людей далеко?  - с замиранием сердца спросил я.
        - Тридцать дней,  - подумав немного, ответил орк.
        Услышав его слова, тяжело выдохнул и задал уточняющий вопрос:
        - Ты говоришь о западных баронствах?
        - О них,  - кивнул орк.
        - Хорошо,  - сказал я.  - А теперь расскажи немного о вашей земле и соседях.
        Пленник вкратце поведал мне о местных раскладах. Конечно, верить всему не собирался, но за неимением альтернативы приходилось довольствоваться и этой информацией.
        Когда орк закончил, я с прищуром взглянул ему в глаза:
        - И последний вопрос. Что вы собирались сделать со мной?
        Маленькие глазки клыкастого забегали, и он быстро ответил:
        - Мы увидели тебя и решили, что ты заблудился. Хотели тебе помочь. Усадить у костра. Накормить. А потом показать дорогу к своим.
        - Ясно,  - кивнул я, поднимаясь.
        Орк хотел было еще что-то сказать, но Обжора молниеносным ударом свернул ему шею.
        - Осмотрим трофеи и заглянем к ним в лагерь,  - сказал я харну.  - Чует мое сердце, наврал нам этот доблестный рабовладелец.
        Глава 6
        За каждого убитого орка получил по две серебряные скрижали. Плюс десять тысяч эсок за весь бой. Кроме того, осмотрев каждый труп, собрал шестьдесят три медяка и четырнадцать серебряных монет. Ни эсок, ни скрижалей у орков не обнаружилось.
        К слову, найденные деньги были не только нашей чеканки. На реверсе нескольких серебрушек узнал грозный профиль Стального Короля. Его дочь выходит замуж за нашего принца Альбера. О долгожданной помолвке судачили весь последний год. Даже мой отец, положительно отзывался о будущем союзе. Он утверждал, что эта свадьба значительно усилит наши королевства.
        Хм… Так или иначе, мне плевать на личную жизнь королевских семейств. Собственно, как и этим семействам плевать на меня. Единственное, что меня связывает с этими людьми, так это только их профили на монетах, лежащих в моем кармане.
        Ятаганы, луки, ножи, стрелы и некоторые части экипировки связал в один тюк и оттащил на берег реки. Там на его склоне, еще вчера вечером, мы заметили чью-то небольшую брошенную нору. Туда я и спрятал тюк с трофейным оружием. В тот миг, когда уже поднимался по склону, перед глазами появилось сообщение:
        - Вы создали простой тайник.
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (15 шт)
        - Глиняная скрижаль Разума
        - Глиняная скрижаль «Создатель тайников»
        - Глиняная скрижаль Наблюдательности
        Любопытно, почему Великая Система не отреагировала подобным образом, когда мы спрятали в кустах голову огнелапа? Там ведь два эпических клыка было. Может, все потому, что эти клыки не были извлечены?
        Мда… Великую Систему не проведешь. Еще в подземельях несколько раз пытался делать лже-тайники со всем своим добром, но, увы, никакой реакции не было. Видимо, главное божество нашего мира тонко чувствовало мои намерения.
        Шагая следом за харном озадаченно думал о том, что вещи тех же обозников или воинов, атаковавших лесной хутор, ведь тоже можно было спрятать. Равно, как и ларец мастера Чи, который я просто бросил в кусты. Наверняка он имел какую-то ценность. Решено! Отныне все, что не смогу утащить с собой - буду прятать.
        Спустя несколько часов Обжора вывел меня к лагерю орков. Уже загодя я уловил едкий запах дыма, но света от костра так и не заметил. Лишь только приблизившись на приемлемое расстояние, понял в чем дело. Местом стоянки степных воинов был неглубокий овраг, на дне которого и горел небольшой костерок.
        Тот засранец все-таки солгал мне. Обжора учуял двоих. Первый точно орк, а второй… Хм… Кто-то очень маленький и очень слабый.
        Я аккуратно подполз к краю оврага. Сквозь ветви высохшего куста все было хорошо видно.
        Худой орк восьмого уровня сидел на камне и жадно грыз небольшую кость. Отвратительное громкое чавканье заставило меня поморщиться.
        Буквально в шаге от него, несмело переминаясь с ноги на ногу, находилось маленькое пушистое существо с большими ушами. Сложив крохотные ладошки на груди и состроив жалобную гримасу оно следило за каждым движением орка. Судя по частым сглатываниям малыш был очень голоден.
        Щуплое тельце, третий уровень, безобидный вид - не думаю, что у нас возникнут с ним проблемы.
        Орк, продолжая жрать, громко отрыгнул. В этот момент из его рта вылетел небольшой кусок то ли мяса, то ли кости. Пушистик тут же попытался наброситься на выпавшую еду, но не тут-то было. Кривая нога орка резко дернулась и маленькое существо забавно хлопая ушами отлетело на несколько шагов в сторону.
        Орк тут же мерзко захихикал, а я снова поморщился. Похоже у них у всех одинаковый смех. Бедняга пушистик тем временем медленно поднялся и пошатываясь снова пошел к костру. Только сейчас я заметил на его шее петлю из грубой веревки.
        - Ми-и…  - жалобно пропищал малыш.
        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык гремлинов»!
        - Желаете произвести активацию?
        Вот, значит, кто ты! Ладно, активируем.
        - Обойдешься!  - злобно рыкнул орк в ответ.  - Я недоволен тобой. Сегодня побудешь голодным.
        Гремлин грустно вздохнул и скорбно опустил маленькую головку. Его широкие заостренные на кончиках уши поникли, словно два серых листика. В уголках больших глаз появились слезинки.
        - Ладно, братец,  - обратился я шепотом к харну.  - Пора кончать с этим воспитателем.
        - Хрн,  - согласился со мной Обжора и плавно рванул вперед.
        Орк, сбитый «тараном», громко шмякнулся о склон оврага и замер, испуганно вытаращив глаза на приближающуюся чешуйчатую смерть.
        - Вы убили Степной орк (8).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (1600 шт).
        - Серебряная скрижаль (2 шт).
        Гремлин, испуганно пискнув, попытался сбежать, но харн преградив ему путь, не позволил этого сделать. Малыш, мелко дрожа, сжался в комочек и закрыл мордочку ушами.
        - Эй!  - негромко позвал я его, когда спустился в овраг.  - Не бойся!
        От звука моего голоса гремлин вздрогнул и медленно поднял голову. В его светло-серых глазах застыло неверие и удивление. Он взглянул на мирно облизывающегося Обжору, затем снова на меня и его и без того большие глаза стали еще больше.
        - Ты понимаешь мой язык?  - спросил я. Новоприобретенное знание гремлинского решил пока не светить.
        Пушистик кивнул и тихо ответил:
        - Да…
        - Этот орк был один?  - спросил я.
        Гремлин быстро замотал головой и ответил:
        - Нет. Пять воинов ушли в степь. Они уже должны скоро вернуться.
        - Уже не вернуться,  - буркнул я. Кстати, плюс малышу - он был честен со мной. Похоже орки ему тоже не нравятся.
        - Хрн!  - позвал меня Обжора. Он стоял возле кучи какого-то барахла и громко принюхивался.
        - Интересно,  - пробормотал я и двинулся в ту сторону, при этом, не выпуская из виду ушастого коротышку. Когда увидел то, что нашел харн, весело усмехнулся.
        - Ты смотри какие хозяйственные ребята! Голову нашего огнелапа притащили!
        Выходит, они уже давно за нами идут.
        - Голову чудовища добыл Хрырк,  - тихо сообщил, стоявший рядом гремлин.  - Он великий воин!
        - Ну, с «великим воином» ты погорячился,  - хмыкнул я.  - А вот то, что у твоего Хрырка знатный нюх на чужое добро - это неоспоримый факт.
        - Так этого монстра убил ты?  - догадался гремлин.
        - Не я, а мы,  - внес ясность я.
        - Хрн!  - подтвердил Обжора.
        Ушастый, забавно вытаращив глаза, восхищенно смотрел то на меня, то на харна.
        - Слушай,  - решил я сменить тему.  - Ты, наверняка, очень голоден?
        Гремлин часто-часто закивал.
        - У них осталась еда?  - задал я вопрос.
        - Да,  - ответил он.
        - Тогда давай поедим, а пока будем есть, ты мне расскажешь о себе и об этих воинах. А потом я тебя отпущу. Согласен?
        Гремлин впервые за это время, робко улыбнулся.
        Когда мы расположились у костра, я подождал пока бедняга насытится и начал задавать вопросы:
        - Итак, как тебя зовут?
        - Ми,  - ответил с полным ртом ушастый.
        - Хорошо Ми. Откуда ты знаешь мой язык?
        - У клана Серой горы много рабов с запада,  - с готовностью ответил Ми.  - Я много слушал и разговаривал с ними.
        - Понятно,  - кивнул я.  - Стойбище далеко отсюда?
        - Восемь дней пути.
        - А что делали здесь эти шестеро?
        - Их послали за сбежавшими рабами.
        Хорошо. Слова молодого орка и гремлина совпадают.
        - Неужели рабы так далеко смогли уйти?  - с недоверием в голосе спросил я.
        - Нет,  - помотал головой гремлин.  - Их останки мы нашли шесть дней назад. Какая-то неведомая тварь разорвала их на кусочки.
        Сказав это, малыш поёжился.
        - Тогда почему вы здесь? Так далеко от стойбища?
        - Уже возвращаясь назад, Хрырк заметил человеческие следы на берегу реки. Они были свежими, поэтому воины решили пуститься в погоню.
        Я задумчиво кивнул. Вроде бы все сходится.
        - С этим разобрались. Теперь следующий вопрос… Кто ты и почему ты с ними?
        - Я раб Хрырка, предводителя отряда.
        - Уже не раб,  - поправил я.  - Разве тебе не пришло сообщение о разрыве ментального воздействия?
        - Нет,  - помотал головой гремлин.  - Меня не привязывали ментально.
        - Значит клятва?  - спросил я.
        - Нет.
        - Если ты не был связан обязательством или ментальной магией, почему не сбежал?  - пораженно спросил я.
        Малыш вздохнул.
        - Я родился в неволе. Я очень слаб. Я видел, как убегали другие. Они были сильнее меня, но их всегда возвращали. Если раб убегает, орки даже рады этому. За беглецом отправляют молодых воинов. Это такое испытание их доблести. Но это бывает крайне редко. Мой народ живет в неволе уже очень много лет. Мы не помним, что значит быть свободными…
        Я нахмурился. Мне такое было в диковинку. Добровольно жить в рабстве? Нет - это не для меня.
        - И что вас заставляют делать?  - спросил я хотя знал уже ответ.
        - Работать, добывать эссенции опыта и скрижали,  - пожав плечами, ответил гремлин.  - А затем отдавать все трофеи хозяину.
        Хм… Как мне это знакомо…
        - Что ж,  - сказал я.  - Теперь ты свободен и волен поступать, как тебе вздумается. Но прежде, чем уйти, поклянёшься, что нас не видел.
        Может мне показалось, но на мордочке гремлина появилась гримаса испуга. Он с опаской взглянул в сторону ночной степи.
        Мда… Странная ситуация. Вроде как освободил, но бывший раб не особо и рад этой свободе.
        Еще немного расспросив гремлина о его бывших хозяевах, решил, что узнал достаточно. Пора уходить. Вон и харн проявляет нетерпение. Но прежде, надо осмотреть все трофеи. Хотя…
        - Слушай Ми, собери-ка самое ценное, что есть в лагере и принеси сюда.
        Гремлин с готовностью сорвался с места и зарылся в походные мешки орков. Через некоторое время, у моих ног выросло несколько горок из разных предметов, начиная с ятагана и заканчивая ожерельями из костей и клыков.
        Отдельно лежали медные и серебряные монеты. Увы, ни скрижалей, ни эсок не было. Хотя Ми мог их и припрятать для себя. Ссыпав все монеты в рюкзак, я брезгливо разворошил ногой кучку с костями и спросил с подозрением в голосе:
        - А эсок и скрижалей не было?
        На что гремлин повертел отрицательно головой и ответил:
        - Нет! Клянусь!
        Прочитав системное подтверждение, я удовлетворённо кивнул - еще один плюс за честность ушастому.
        - А что это за клыки и кости ты мне притащил?
        - У каждого воина-орка, есть такие ожерелья. Много убитых врагов - много уважения в клане,  - быстро объяснил Ми.
        - Понятно,  - сказал я и махнул рукой:
        - Если хочешь - можешь забрать их себе.
        Гремлин испуганно замотал головой.
        - В чем дело?  - недоуменно спросил я.
        - Эти трофеи твои, по праву победителя. Только ты имеешь право на почет и славу за победу над такими великими воинами. Кроме того, тебя будут вызывать на поединки родичи поверженных тобой орков. Ведь убивая орка, ты становишься кровным врагом всей его семьи.
        - Ну, тогда,  - беззаботно сказал я.  - Придется их припрятать.
        Разгуливать по стойбищу клана Серой горы, с костяными гирляндами на шее, я не собираюсь. Скажу больше, чем дальше я окажусь от этого стойбища, тем лучше.
        А вот что делать с преследующей нас башкой огнелапа, ума не приложу. Хотя…
        - Послушай Ми, а у тебя есть навык - «разделка добычи»?
        - Есть,  - кивнул гремлин.  - Только он у меня всего лишь второго уровня. Хрырк нес эту голову в стойбище, чтобы один из охотников помог ему вырвать ценные клыки.
        - Жаль,  - тяжело вдохнул я, поднимаясь в полный рост и добавил:
        - Что ж… Мне пора. Если хочешь, можешь взять себе что-нибудь из этого оружия. Тебе я, кстати, советую убраться отсюда подальше. В степи сейчас много опасных тварей, которые очень хорошо чувствуют запах дыма и крови.
        Бедняга стоял не шелохнувшись. Его широкие, как лопухи уши, слегка подрагивали. В серых глазах застыл страх. Мне искренне было жаль гремлина. По сути, я стал причиной его незавидного положения.
        Да, Ми был рабом, но с орками он был в относительной безопасности. Хотя, с другой стороны, не убивать же мне его было? Поэтому я покидал стоянку в противоречивых чувствах. Идея взять его с собой тоже отпадала. Кто знает, что на уме у этого на вид милого создания? Кто даст гарантию, что во сне мне не перережут горло. Вдруг весь этот испуг, ничто иное, как притворство?
        Когда уже поднимался по склону оврага, сзади услышал жалобный писк. Я развернулся, Ми стоял, прижав маленькие ладошки к сердцу и плакал.
        - М-и-и!  - пискнул он и перед моими глазами появилась странное системное сообщение
        - Внимание! Серый гремлин Ми, хочет стать вашим фамильяром!
        - Важно! Дав согласие, вы приобретете нового члена семьи, который будет предан вам всю жизнь! Помните! Вы должны заботиться о нем и защищать его!
        Прочитав сообщение, я удивленно взглянул на гремлина. О боги! Сколько надежды было в его серых больших глазах!
        Повернувшись к харну, я спросил, хотя уже знал ответ:
        - Ну, что, братец, возьмем бедняжку с собой?
        - Хрн,  - утвердительно ответил Обжора.
        - Вот и ладно,  - сказал я и дал согласие.
        Как только это произошло, пушистик радостно пискнул. Быстро перебирая маленькими ножками, он подбежал ко мне. Счастливо обхватив мою ногу, гремлин облегчено выдохнул. Слегка нагнувшись, я успокаивающе погладил его по пушистой голове. Ну, вот… Теперь нас уже трое.

* * *
        Предварительно спрятав все самое ценное из бывшего имущества орков и получив стандартное сообщение о создании тайника, мы двинулись дальше на запад.
        Ми шагал, довольно бодро держа заданный нами темп. После того, как он стал моим фамильяром, я смог увидеть все его характеристики.
        - Степной гремлин
        - Имя: Ми
        - Уровень: 3 (0 / 9 000)
        - Статус: Преданность старшему члену семьи (неизменно)
        - Разум: 3 / 6.
        - Сила:3 / 30
        - Ловкость:3 / 30
        - Здоровье:3 / 30
        - Выносливость:3 / 30
        - Источник жизни:50 / 50
        - Источник энергии:50 / 50
        - Навыки и умение:
        - Разделка добычи:2/30
        - Травничество:2/30
        - Охотник:2/30
        - Рыбак:2/30
        Насколько я понял из короткого рассказа гремлина, при рождении он получил одиннадцать серебряных скрижалей, которые были тут же отобраны его хозяином. Равно, как и полученные за повышение уровней.
        Взамен ему подняли «глиной» все доступные характеристики до трех единиц. А когда он немного подрос, его отправили на работу в степь. Собственно, как я понял, это обычная практика в орочьих кланах.
        Третий уровень гремлин взял буквально на днях, но уже успел открыть четыре навыка. Все это время Ми ловил насекомых, мышей, лягушек и мелкую рыбешку. А также, собирал все подходящие под его уровень растения. За добычей тщательно следил старший раб хозяина, который к слову сказать, был человеком.
        Все добытое Ми сдавал в конце рабочего дня, младшей жене хозяина. Когда гремлин рассказывал об этом, мои скулы и кулаки невольно сжимались от злости.
        Ну, ничего, с этого дня в жизни маленького Ми очень многое изменится. Кстати, также, как и в нашей с Обжорой. Думаю, у нас теперь получится решить проблему с добычей редких ресурсов.
        Увы, но наше везение закончилось. Судя по темным тучам, затягивающим небо, сегодня будет ливень. Похоже сезон дождей все-таки настигнет нас…
        Ми подтвердил, что в эту пору передвигаться по степи крайне опасно. Особенно рядом со Змейкой. Так называлась река, вдоль которой мы путешествовали.
        - Когда с неба начнет падать много воды,  - сказал гремлин.  - Змейка выйдет из берегов и зальет всю степь. Затем вода отрежет путь на запад. Нам придется искать укрытие чтобы переждать сильные ливни.
        - Знаешь подходящее место?  - спросил я.
        - Да,  - кивнул Ми и указал на северо-запад.  - Видишь темное пятно?
        - Вижу.
        - Это Черные холмы,  - сказал он.  - Там много сухих и просторных пещер.
        - Тогда поторопимся,  - прибавив шагу, объявил я.  - Кажется мне на голову уже упала одна капля.
        К концу дня, с горем пополам, мы все-таки добрались до указанного места. Сильный ливень, буквально обрушившийся с небес и промозглый ледяной ветер, здорово вымотали нас. Вода в считанные часы, превратила степь в одну огромную, грязевую лужу.
        Ми сдал первым. Ему, с его маленькими ножками и низкими показателями это испытание было не под силу. Но несмотря на усталость, он очень старался не быть обузой. И я его прекрасно понимал.
        Решение проблемы, как ни странно, подсказал Обжора. Он взял гремлина, как мелкого котенка за шкирку и не особо напрягаясь, понес вперед. А через несколько шагов, я предложил еще более подходящую комбинацию. Усадил Ми на спину харна и для надежности привязал его веревкой. В общем, когда мы ступили на твердую каменистую почву - это было лучшим моментом сегодняшнего дня!
        Черные холмы встретили нас странным гулом и воем.
        - Это ветер гуляет,  - со знанием дела сообщил Ми.  - Сначала жутко, но потом привыкаешь…
        Когда поднялись наверх и остановились у входа в небольшую пещеру, Обжора запоздало сообщил о постороннем присутствии. Видимо из-за дождя его чутье немного ухудшилось. Но, слава богам, нападение мы не прозевали.
        - Гиены!  - дрожащим голосом пискнул Ми, когда из темного зева показались четыре мохнатых силуэта.
        Восьмиуровневые твари рыча и мерзко хохоча трусили в нашу сторону. Каждая особь размером с Обжору. Судя по мокрой шерсти, они тоже попали под дождь и буквально недавно заняли эту пещеру.
        Писк гремлина их только раззадорил. Недолго думая, они кинулись вперед. Атака была стремительной - все что я успел сделать, так это активировать таран.
        Нам повезло, из-за узкого прохода, все четыре твари попали под удар. Обжора впечатался в груду застывших тел и принялся раздавать сильные удары направо и налево.
        Видя, что кот не успевает, я активировал еще один таран и на всякий случай приготовил молнию. Но она нам не понадобилась. Через несколько мгновений, все было кончено.
        Тяжело дыша, мы стояли внутри пещеры над поверженными врагами, не до конца понимая, что бой уже выигран. Ми особенно был поражен быстрой победой.
        - Теперь я понимаю!  - восхищенно кричал он.  - Ты Великий Шаман!
        Я лишь усмехнулся, но сказать ничего не успел. Именно в этот момент чешуя на загривке харна встала дыбом, а я ощутил горечь с привкусом гнили во рту.
        Вход в пещеру заслонил чей-то гигантский силуэт.
        Глава 7
        Тяжело бухая толстыми ногами в пещеру ввалилось смутно знакомое мне существо. Мы с обжорой даже изумлено переглянулись. Перед нами стоял потомок иномирного чудовища - Ледяной голем тридцатого уровня. Только в отличии от своего прародителя этот был на десяток уровней повыше. Он замер подслеповато обводя взглядом внутренности темной пещеры и шумно вдыхая запах крови убитых гиен.
        Уже зная повадки этого медлительного, но очень опасного магического монстра, я, зажав рот гремлину скомандовал отход. Самое оптимальное сейчас решение - это оказаться подальше от этой довольно туповатой, но очень живучей твари.
        Медленно, стараясь не делать резких движений, мы попятились назад. Разорванные туши гиен отвлекут внимание хищника.
        Длинные передние лапы голема, почти касались земли. Широкие покатые плечи, массивная грудь, короткие задние лапы - он чем-то напоминал здоровенную обезьяну.
        Толстая кожа льдисто-серого цвета слегка искрилась. Из узкого лба торчал длинный, острый рог, похожий на сосульку. С каждым мощным выдохом, пространство вокруг твари окутывал сизый морозный туман. В свое время, нам с Обжорой так и не удалось разгадать эффект этого явно магического умения. Но наша интуиция буквально кричала о том, что лучше в этот туман не попадать.
        Похоже нам повезло - тварь нас не заметила. Все ее внимание было направлено на растерзанные туши гиен.
        Когда мы были уже в шагах пятнадцати от побоища, Обжора сообщил что из пещеры есть другой выход. Громкое чавканье и хруст костей, были для нас сигналом - голему есть чем заняться.
        Спустя несколько минут, мы выскочили из пещеры с другой стороны скалы. Облегченно выдохнув, мы переглянулись. В отличии от нас с харном, уже привыкших за последний месяц нашего путешествия к разным чудовищам, бедняга Ми был сам не свой. В его широких серых глазах застыл ужас. Тощая грудь часто-часто вздымалась, казалось, даже я слышал стук его маленького сердца.
        - Хрн,  - мотнул головой Обжора, указывая куда-то вправо. Я посмотрел в указанную сторону. Из-за края уступа виднелись округлые очертания входа в еще одну пещеру. Повинуясь моей просьбе, харн шустро вскарабкался наверх и исчез из виду. Не прошло и минуты, как из-за камня появилась его довольная морда.
        - Все чисто,  - сообщил я обхватившему мою ногу Ми.  - Можем подниматься.
        Судя по старым мелким костям и засохшим экскрементам, в этой пещере когда-то жил мелкий хищник. Внутри было сухо и относительно безопасно. По крайней мере, Ледяному голему до нас пока не добраться. Разве что он захочет расширить выход из большой пещеры.
        Увы, за неимением хвороста огонь развести не могли. Хотя в данную минуту от тепла костра я бы не отказался. Активировав логово и сняв мокрую одежду, я предложил всем поесть и ложиться отдыхать.

* * *
        Утро следующего дня встретило нас таким же пасмурным небом и ни на минуту непрекращающимся ливнем. Постояв на краю уступа и вдоволь налюбовавшись на серую унылую степь, я вернулся вглубь нашего временного убежища. Мда… Из-за сезона дождей наше и без того длительное путешествие похоже растянется еще надолго.
        Присев рядом со спящим Обжорой хотел было тоже вздремнуть, но меня отвлек Ми.
        - Вот, хозяин,  - робко улыбаясь протянул он мне что-то.
        Прежде чем посмотреть, чего он там приволок, я, нахмурившись серьезно ответил:
        - Значит так, Ми. Слушай и запоминай. Я тебе не хозяин. И ты мне не раб. Мы теперь семья. Уразумел?
        - Да,  - испуганно кивнул гремлин.
        - И не бойся ты меня,  - улыбнулся я и погладил его по голове.  - Обещаю, что никогда не обижу тебя. Понимаешь?
        - Да, старший брат,  - облегченно вздохнул Ми.
        - Вот!  - поднял я указательный палец вверх.  - Уже хорошо. А если будешь говорить просто «брат» без всяких «старших» или Эрик - будет еще лучше!
        - Я понял, Эрик,  - ответил малыш.
        - Вот и молодец!  - легонько потрепал я его за плечо.  - А теперь, братец, показывай, что там у тебя.
        - Вот,  - с готовностью снова протянул мне что-то гремлин.
        В маленьких ладошках я увидел три глиняных скрижали и несколько эссенций опыта. Две «глины» были стандартные - «сила» и «ловкость». А вот третья меня заинтересовала.
        - Глиняная скрижаль «Наездник».
        - Уровень: 1.
        - Категория: Навыки.
        - Эффект: + 0.1 к текущему прогрессу навыка «Наездник».
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        - Откуда она у тебя?  - спросил я.
        - Я получил ее, когда скакал на спине твоего зверя,  - ответил Ми.
        - Отлично!  - улыбнулся я.
        - Я счастлив, что смог обрадовать тебя!  - сказал гремлин.  - Возьми их!
        Закатив глаза, я сокрушенно покачал головой. Несколько поколений рабства - это не шутки. Еще намучаюсь с ним, искореняя все эти замашки.
        - Я снова огорчил тебя?  - испуганно спросил Ми.
        - Да,  - кивнул я и увидев, как расширяются глаза гремлина, поспешил добавить:
        - Но это не твоя вина, братец. Виноваты те, кто столетиями держал в рабстве весь твой народ.
        - Я не понимаю,  - озадаченно пожал плечиками гремлин.
        - Со временем, ты обязательно все поймешь,  - пообещал я и терпеливо начал объяснять:
        - На будущее запомни - все скрижали и эски, которые ты добыл - твои. Но ты правильно поступил, что показал мне их. Таким образом, я смогу наблюдать за твоим развитием и в любой момент смогу дать тебе совет, как лучше распределить твои трофеи.
        Гремлин ненадолго задумался, а потом спросил:
        - А если я действительно хочу отдать их тебе? Если это мое желание? Ты их примешь?
        - Конечно,  - ответил я.  - Но потом верну их обратно тебе, да еще и из своих запасов добавлю. Понимаешь, я очень заинтересован в том, чтобы ты стал сильным, ловким и выносливым. И чтобы тебя никто не мог убить.
        Малыш молчал, но его счастливый взгляд был красноречивей любых слов.
        - Так что можешь прямо сейчас использовать эти скрижали на себя,  - сказал я и добавил:
        - А вот эски пока придержи. Ну, это ты и сам знаешь…
        Ми лишь молча кивнул и приступил к активации скрижалей.
        - Внимание! Ваш фамильяр открыл новый навык - «Наездник»!
        - Текущее значение: 0.1 / 30.
        - Поздравляю!  - легонько похлопал я его по спине.  - Теперь ты у нас наездник! Осталось дело за малым - придумать тебе седло!

* * *
        - Хрн,  - недовольно прокомментировал Обжора шум, доносящийся из соседней пещеры.
        Утро второго дня. Мы безвылазно сидим в нашей пещерке, боясь показать нос наружу. Я зря надеялся - мясо убитых нами гиен только на время отвлекло внимание голема. Эта ненасытная тварь сожрав все дармовое «угощение», каким-то образом учуяла нас и попыталась вчера выбраться из пещеры по нашим следам.
        Но к счастью, выход оказался не по размеру этой рогатой образины. Остаток вчерашнего вечера и всю ночь мы напряженно слушали, как монстр пытается вырваться на свободу. Единственный выход для нас - это снова спуститься на уступ и пересечь пещеру, в которой и обосновался ледяной гигант. О спуске напрямую к подножию холма не может быть и речи. Одно неверное движение и кого-то из нас ждет страшная смерть на острых камнях.
        Сегодня утром к раздраженному реву прибавились страшные удары, сотрясавшие каменные стены. Ледяной голем не сдался. Наоборот - перешел к более решительным мерам. Видимо пытается расширить проем. Судя по осыпающимся камням и поднятой пыли - у него наверняка это получится. Не нужно иметь семи пядей во лбу, чтобы понять какая участь нам уготована.
        Выбравшись на уступ, монстр по запаху определит наше местонахождения. А дальше дело нескольких секунд. Приютившая нас пещера небольшая, длинны лап голема достаточно чтобы достать нас по одному и сожрать.
        - Мы умрем?!  - с ужасом в голосе пискнул Ми.
        - Только если будем сидеть сложа руки,  - ответил я.
        - Но, что мы можем сделать против такого гиганта?!  - воскликнул гремлин.
        - О, братик, ты даже не можешь себе представить, сколько порой выходов можно найти из, на первый взгляд безвыходной, ситуации!  - усмехнулся я и мы с Обжорой многозначительно переглянулись.
        - Думаю, голем уже не уйдет,  - продолжил я говорить.  - Значит единственный способ избавиться от монстра - это сбросить его вниз на камни.
        - Но как это сделать?!  - недоумевал Ми.
        - Мы разозлим его,  - сказал я.
        - А может не надо его злить?  - испуганно спросил малыш.
        - Надо, братец, надо,  - ответил я.  - Взбесившись, он будет плохо соображать. Потеряет осторожность. Кроме того, пробиваясь сквозь узкий проем, его источник энергии должен значительно просесть.
        - А дальше?
        - Дальше, он попадет вот в это,  - ответил я, доставая бурую сферу из рюкзака.
        Малыш, прочитав описание «кляксы», громко сглотнул.
        - Но в первую очередь,  - пробормотал я, пряча сферу.  - Необходимо узнать, как голем отреагирует на мои атакующие заклинания. Помнится, на копию его далекого предка и «таран», и «молния» действовали превосходно. Правда, отбрасывать ледяную тушу получалось максимум на метр. Мда… С этим исполином придется повозиться.
        Судя по озадаченному выражению на мордочке, гремлин мало что понял из моих слов.
        - Ладно,  - махнул я рукой и нервно хохотнув, добавил:
        - Раньше начнем - раньше закончим.
        Дав команду Обжоре оставаться здесь, я начал действовать. Он хотел было сам атаковать голема, но я ему запретил. Чтобы ударить, харн должен близко подойти к твари. Кроме того, я сомневался, что у него получится нанести хотя бы минимальный урон. Слишком внушительно выглядит шкура чудовища.
        Да и еще… Нельзя забывать о ледяных стрелах, которыми может швыряться чудовище. От гигантских сосулек высокоуровневого монстра, чешуя кота вряд ли спасет. Еще это морозное дыхание… Нет… Если кто и должен сыграть на нервах голема, так это я…
        Стараясь не шуметь, я аккуратно выбрался из нашего убежища и спустился на узкий уступ. Медленно подобрался ко входу, который вот уже почти сутки пытается расширить наш преследователь. Тот, кстати, шуметь перестал. Видимо, его источник энергии изрядно просел. Голем решил передохнуть.
        Неспеша, я выглянул из-за камня. Так и есть. Монстр, тяжело дыша застыл у стены. Его маленькие близко посаженные глазки пылали злобой. Изо рта вырывались клубы сизого тумана, покрывая ближайшие камни инеем.
        Что я говорил! С этим дыханием не все так однозначно!
        Ну, что? Подходящий момент провести испытание.
        Чувствую, как мое сердце от волнения колотиться в груди. Поднимаю, дрожащую руку. Ладонь тут же окутала лиловая дымка. Приступим…
        - Вы атаковали Ледяной голем (30)!
        - Вы нанесли урон 0!
        Абсолютно ожидаемо, урон «тарана» не прошел. Сбить с ног тварь тоже не удалось. Ледяной великан лишь слегка качнулся и сделал неуклюжий шаг назад. А вот пятнадцатисекундное оглушение сработало, как надо!
        Не давая монстру, как следует прийти в себя, я активировал молнию. Отлично! Чудовище снова застыло!
        Все, мне пора… Судя по его бешено вращающимся глазкам, скале сейчас не поздоровится. Но прежде, чем забраться в наше убежище, я сбросил сразу пять «клякс» на узком скальном уступе.
        Первый мощный удар очнувшийся монстр нанес в тот момент, когда я был на середине подъема. Мне стоило труда удержаться и не сверзиться вниз. Облегченно выдохнув, я продолжил карабкаться, но именно в этот момент голем и нанес свой победный удар.
        Скалу здорово тряхнуло. Моя правая нога, потеряв опору соскользнула и я, больно ударившись лбом о камень, повис на руках.
        Тяжело дыша, стараясь не смотреть вниз, я стал шарить ногами по мокрым камням в поисках подходящих выступов или трещин. В тот момент, когда я думал, что мое падение неминуемо, кто-то невидимый схватил меня, словно котенка за шкирку и рванул вверх. Секунда и я, задыхаясь лежу на каменном полу нашей пещеры. Перевернувшись на спину, увидел испуганную физиономию гремлина и чешуйчатую морду Обжоры. Мой питомец смотрел на меня с укором и был отчасти прав.
        Шум и треск падающих камней заставил нас быстро выглянуть наружу. Рядом буквально в нескольких метрах из развороченного прохода, показалась льдисто-серая туша.
        Выбравшийся наконец из пещеры голем, тбут же угодил в установленные мною рэанее кляксы. Видимо подействовали сразу пдять сфер, полностью опустошив его июсточники энергии. Монстр, потеряв возможность двигаться, медленно начал оседать на землю. Обжора, видя состояние противника, быстро спустился вниз и нанес несколько ударов. Но, увы, собственно, как я и предполагал, урона он не нанес. Слишком неравны силы…
        Не тратя время даром, я, страхуя харна, стеганул голема молнией угря. Заклинание подарило нам двадцать секунд. Обжора, поняв, что ему не удастся пробиться сквозь его защиту, сменил тактику, которая на мой взгляд была более действенной. Короткий разгон и чешуйчатая туша таранит ледяной бок застывшего гиганта. Отлично! Голем немного сдвинулся с места!
        Когда харн пошел на второй круг, я лихорадочно соображал, каким образом нанести урон этой ледяной глыбе. И вдруг меня неожиданно осенило! Недолго думая, я начал активацию…
        - Вы хотите призвать сущность Снежного упыря?
        - Да! Быстрее!
        Как только я дал согласие - кристалл маны тут же «похудел» на пять сотен единиц. На мгновение, я ощутил легкое жжение в месте укуса, оставленного мне сущностью иномирной твари.
        Знакомый бледный силуэт появившейся будто из ниоткуда, застыл справа от меня. Слегка растерявшись и не зная, что делать дальше, я замер. Но как только подумал об атаке на голема, сущность снежного упыря сорвалась с места и со всего маху вонзилась в тело врага.
        Великая Система тут же сообщила мне, что я только, что отнял тридцать пять процентов жизненных сил ледяной твари, которая вдруг громко обижено заревела.
        В едином порыве мы с Обжорой нанесли двойной удар начавшему потихоньку ворочаться монстру. Качнувшись голем, словно здоровенный кусок айсберга, начал заваливаться в сторону обрыва. Секунда и его тело унеслось вниз на острые камни, что торчали у подножия скалы.
        Страшный грохот, треск и скрежет камней, возвестил нам о том, что наш противник приземлился. Еще несколько минут мы наблюдали, как он пытался ворочаться, но потом все-таки затих… Слишком много повреждений. Плюс пустой источник энергии… Его регенерация просто не справилась…
        - Вы убили Ледяной Голем (30).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (7400 шт).
        - Золотая скрижаль Интеллекта.
        - Серебряная скрижаль(10 шт).
        - Жетон Охотника на чудовищ (55 шт).
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Далии Великолепной! Вы победили магическое существо с уровнем, превышающим ваш на 30, использовав магическую сущность!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3000 шт)
        - Радужная скрижаль «Ледяной голем» (1 шт)
        Пока я, тяжело дыша приходил в себя, Обжора нырнул в развороченный големом проход. А спустя несколько минут, мы с гремлином уже наблюдали, как он внизу тщательно изучал безжизненное тело поверженного врага.
        - Внимание! Вашим питомцем обнаружен:
        - Сапфировый рог Ледяного голема (1 шт).
        - Сизые когти Ледяного голема (10 шт).
        Эх, сколько трофеев пропадает… Хотя… Я взглянул на прижавшегося к моей руке гремлина. Если ценность рога и когтей «эпик» и выше - стоит задуматься над тем, чтобы поднять «разделку» малышу.
        Ладно… Посмотрим, что нам может предложить ледяной голем… Начну сразу с «заклинаний».
        - ЛЕДЯНАЯ СТРЕЛА.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Ледяной голем при помощи магии, способен метнуть ледяную стрелу в противника.
        - Эффект:
        - Наносит 150 урона.
        - В пораженном месте остается Слабое Магическое Обморожение.
        - СЛАБОЕ МАГИЧЕСКОЕ ОБМОРОЖЕНИЕ.
        - Отнимает у противника 15 единиц энергии каждые 5 секунд.
        - Длительность: 30 минут.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 9.
        - Расходует 100 маны.
        - Примечание:
        - Дальность 12 м.
        Я, устало улыбаясь открыл «умения и навыки» ледяного голема. А ведь, я был прав! Не зря мне это дыхание сразу не понравилось!
        - ДЫХАНИЕ ЛЕДЯНОГО ГОЛЕМА.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Магическое умение.
        - Вид: Редкое
        - Описание:
        - Используя магию, Ледяной голем выдыхает морозное облако, замедляющее противника и отнимающее у него ману.
        - Эффект:
        - Снижает скорость противника на 50 %.
        - Отнимает 15 единиц маны каждые 5 секунд.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 7.
        - Расходует 80 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия 30 минут.
        - Радиус 4 метра.
        С характеристикой я определился еще в прошлый раз.
        - Внимание! Вы открыли характеристику «Мудрость»!
        - Текущее значение: 10.
        - Ну, что?  - обратился я к Ми, который, к слову, все это время завороженно следил за радужной скрижалью у меня в руках.  - Давай спустимся и посмотрим на трофеи, найденные Обжорой?
        Оказавшись внизу, мы, не обращая внимание на дождь ошарашенно разглядывали ледяного гиганта. Замерев на расстоянии вытянутой руки от монстра, Ми, казалось, не дышал. На фоне серой туши малыш гремлин казался мелкой букашкой.
        - Ты, Великий Шаман!  - уже в который раз прошептал он.
        - Может и так,  - поморщившись потер я отметину снежного упыря.  - Но на самом деле, нам крупно повезло… Откровенно говоря, братец, мы с Обжорой почти каждый день ходим по краю…
        Налюбовавшись вдоволь поверженным чудовищем, я решил все-таки перейти к осмотру трофеев.
        САПФИРОВЫЙ РОГ ЛЕДЯНОГО ГОЛЕМА
        - Тип: Универсальный ингредиент.
        - Вид: Легендарный.
        - Требования:
        - Навык «Разделка добычи»: 30.
        - Дополнительная информация:
        - Являясь существом, использующим ледяную магию, голем превратился в желанную добычу охотников за редкими ингредиентами. Особую ценность представляет его рог, а именно Сапфировый (легендарный), Сизый (эпический), Снежный (редкий) и Ледяной (обычный).
        - Рекомендация:
        - Если вам удалось добыть рог ледяного голема, в первую очередь обратитесь к знающему ювелиру - он обязательно даст вам хорошую цену за этот ингредиент.
        СИЗЫЙ КОГОТЬ ЛЕДЯНОГО ГОЛЕМА
        - Тип: Универсальный ингредиент.
        - Вид: Эпический.
        - Требования:
        - Навык «Разделка добычи»: 30.
        - Дополнительная информация:
        - Являясь существом, использующим ледяную магию, голем превратился в желанную добычу охотников за редкими ингредиентами. Особую ценность представляет его коготь, а именно Сапфировый (легендарный), Сизый (эпический), Снежный (редкий) и Ледяной (обычный).
        - Рекомендация:
        - Если вам удалось добыть коготь ледяного голема, в первую очередь обратитесь к знающему алхимику - он обязательно даст вам хорошую цену за этот ингредиент.
        Открыв рюкзак, я проверил количество серебряных скрижалей и тяжело вздохнул. Надо поднимать «разделку добычи» гремлину. Что-то подсказывает мне - эти трофеи стоят намного дороже двадцати восьми серебряных скрижалей. Ну, или мне так хочется думать…
        Глава 8
        Справедливо рассудив, что распределять скрижали лучше в сухой пещере, а не под дождем, мы поднялись наверх. Тело голема вряд ли кого-то заинтересует с гастрономической точки зрения. Мутная белесая слизь, сочащаяся из ран вместо крови, твердая, как камень плоть - монстр однозначно не съедобен. А если вдруг на наши трофеи кто-то позарится, нам сверху все хорошо будет видно.
        Устроившись поудобней у дальней стены пещеры, я обратился к сидящему рядом гремлину:
        - Пока я буду разбираться со скрижалями - тебе лучше плотно поесть. После распределения характеристик, твоему телу понадобится много питательных веществ и энергии.
        - Хорошо,  - ответил Ми, развязывая тесемки своей маленькой котомки.
        А я тем временем открыл эфемерный рюкзак.
        - Эссенция опыта (51 430 шт).
        - Золотая скрижаль Интеллекта. (2 шт)
        - Жетон Охотника на Чудовищ (590 шт).
        - Свиток «Ярость Охотника» (13 шт)
        - Капкан «Клякса» (5 шт)
        - Малое зелье насыщения (14 шт)
        - Амулет призыва «Свирепый харн».
        - Серебряная скрижаль(55 шт).
        - Каменная скрижаль Ловкости (14 шт).
        - Каменная скрижаль Силы (14 шт).
        - Каменная скрижаль Выносливости (14 шт).
        - Каменная скрижаль Мудрости (14 шт).
        - Каменная скрижаль Меткости (14 шт).
        - Каменная скрижаль Скорости (14 шт).
        - Каменная скрижаль «Рыболов» (14 шт).
        - Каменная скрижаль «Охотник» (14 шт).
        - Каменная скрижаль Разума (14 шт).
        - Глиняная скрижаль «Создатель тайников» (2 шт)
        - Глиняная скрижаль Наблюдательности (2 шт)
        - Глиняная скрижаль Разума (2 шт)
        Чтобы поднять до потолка «разделку» гремлину, мне понадобятся двадцать восемь «серебрушек», но это еще не все. Сложно представить, как он будет извлекать рог и когти голема с тремя единицами силы и ловкости. С учетом использования соответствующих «камней» еще минус десять «серебряных» единиц. Кроме того, нельзя забывать о «выносливости» и «здоровье» - начать активацию скрижалей без «углубления» источников - огромный риск для жизни Ми.
        Я с сомнением взглянул на статы Обжоры. Пятьдесят пять единиц значительно усилили бы нашего главного бойца.
        - Свирепый харн.
        - Имя: Обжора.
        - Уровень: 7 (25 300 / 36 000)
        - Статус: Преданность хозяину(неизменно)
        - Разум: 1 / 1.
        - Сила:69.5 / 105
        - Ловкость:70.4 / 105
        - Меткость:5.8 / 105
        - Интуиция: 7 / 7.
        - Мудрость:14 / 14
        - Звериный инстинкт:14 / 14
        - Скорость:68.5 / 105
        - Гибкость:46 / 105
        - Интеллект:38 / 70
        - Источник маны:430 / 430
        - Здоровье:70 / 70
        - Выносливость:60 / 70
        - Источник жизни:750 / 750
        - Источник энергии:650 / 650
        - Чешуйчатая броня: 35 / 35
        - Защита:350 / 350
        - Урон: +191.5…+605.1
        - Укус: 35 / 35
        - Удар когтистой лапой: 35 / 35
        - Прыжок 7 / 7.
        - Звериная регенерация: 14 / 14
        - Охотник: 27/ 35.
        - Рыболов: 15 / 35.
        - Противодействие яду Шестилапа - 7 / 35
        Стоп! Не понял? А откуда у него столько опыта? После боя с гиенами было чуть больше двадцати с половиной тысяч. Поверив все позиции, я задумчиво почесал затылок. Хм… Еще и несколько единиц к основным характеристикам прибавилось… Что происходит? А потом, до меня, наконец, дошло! Я быстро открыл закладку с сообщениями системы. Нашел касающиеся боя с големом, и довольно улыбнулся. Харн все-таки умудрился критануть и нанести небольшой урон твари последним своим ударом! Вот и получил положенную награду.
        Подумав еще немного, я решился. Сделаю то, что задумал. Иначе потом буду жалеть, что не попробовал…
        - Всё,  - объявил Ми, вытирая губы рукавом.  - В меня больше не лезет.
        - Хорошо,  - кивнул я, активируя логово.  - Начнем с «разума»…
        За следующие несколько минут, я «скормил» гремлину всю «глину» и почти весь «камень».

        «Мудрость» без «интеллекта» активировать не получится. Можно было бы пожертвовать одну из золотых скрижалей, но источник маны без магических умений и заклинаний гремлину пока без надобности.
        Были сомнения, кому лучше отдать «охотника» и «рыболова» - Обжоре или Ми. Там получалось почти по три единички на умение. Но в конце концов, решил все-таки улучшить эти навыки харну. Он у нас главный добытчик всяких легендарных рогов и копыт. Ему и предпочтение.
        Когда очередь дошла до «серебра», я тяжело вздохнул. Посмотрел на восхищенную мордашку гремлина и продолжил выдавать ему скрижали. По пятерке я посоветовал ему вложить в «ловкость» и «силу» и дотянуть до потолка «разделку добычи». После этих манипуляций у меня оставалось еще семнадцать серебряных скрижалей.
        Я еще раз внимательно осмотрел характеристики Ми и пришел к выводу, что по сотне в источниках будет достаточно для того, чтобы его организм нормально перенес активацию скрижалей.
        - Держи,  - сказал я гремлину, протягивая семь «серебрушек».  - Пять в жизнь и две в энергию.
        Тот молча кивнул и блестящие пластинки в его руках тут же растворились в воздухе.
        Итак, посмотрим, что у нас получилось…
        - Степной гремлин
        - Имя: Ми
        - Уровень: 3 (0 / 9 000)
        - Статус: Преданность старшему члену семьи (неизменно)
        - Разум: 6 / 6.
        - Сила:10.9 / 30
        - Ловкость:10.9 / 30
        - Здоровье:8 / 30
        - Меткость: 2.8 / 30.
        - Скорость: 2.8 / 30.
        - Наблюдательность: 0.2 / 30.
        - Выносливость:7.8 / 30
        - Источник жизни:100 / 100
        - Источник энергии:98 / 98
        - Навыки и умение:
        - Разделка добычи:30 / 30
        - Травничество:2/30
        - Охотник:2/30
        - Рыбак:2/30
        - Наездник: 0.1/30
        - Создатель тайников: 0.2 / 30.
        До круглой цифры в источнике энергии не хватает двух единиц, но это не критично. Как мы уже убедились скрижали «выносливости» довольно частый лут. Вопрос решится двумя глиняными или одной каменной скрижалью.
        В итоге у меня осталось еще десять «серебра», которые я решил приберечь на всякий случай.
        - Спасибо!  - счастливо пискнул малыш и прижался ко мне всем телом.
        - Не за что,  - улыбнулся я и погладил его по голове. Обжора в стороне тоже не остался, ободряюще лизнул мелкого несколько раз.
        А спустя несколько мгновений Ми потерял сознание. В его организме начались изменения.

* * *
        Прошло четыре дня с того момента, как мы распределили скрижали. Два из них малыш провалялся без сознания. Все это время я сидел рядом с ним и когда это было необходимо отпаивал его зельем «насыщения». Обжора, обследовав окрестности доложил, что живности по близости нет. Поэтому, ему приходилось уходить в степь за добычей. Вчера он даже притащил тело степной антилопы.
        На третьи сутки малыш пришел в себя и тут же с удовольствием набросился на остатки мяса. Затем он отлеживался и отъедался, а на утро четвертого дня, проснулся совершенно свежим и здоровым.
        Так как ливень сменился моросящим дождиком, мы решили спуститься к туше голема и испытать его новое умение.
        Как и ожидалось, на тело ледяного гиганта никто не позарился. Несмотря на дождь от подножия скалы в нашу сторону тянулся тошнотворный запах гнили. Пришлось обвязать лица тряпками, чтобы иметь возможность находиться рядом с трупом твари.
        Разделку решили начать с когтей, они не такие крупные и не такие ценные, как рог. Мы с Обжорой присели рядом и приготовились наблюдать.
        Ми сосредоточенно раскрыл свою маленькую котомку и начал доставать оттуда всякие предметы, которыми он раннее пользовался при разделке добычи. Сказать по правде, вещей было не много. Тонкая бечевка, скребок, узкий маленький нож и большой нож, который Ми взял еще тогда на стоянке орков.
        Затем он, присматриваясь несколько минут ходил вокруг туши. Мы молча следили за каждым его движением. Вот он наклонился над одной из лап голема и нащупал один из когтей. Потом развернулся и начал что-то искать на земле. Спустя мгновение, он поднял небольшой камень и вернулся к лапе твари. В течении часа мы слушали хруст костей, постукивание и пыхтение нашего мастера. Результатом всех этих манипуляций был аккуратно извлеченный Сизый коготь Ледяного голема. Малыш победно вручил его мне, а сам устало присел на камень. Я взглянул на его источник. Энергия просела на тридцать единиц.
        - Устал?  - участливо спросил я.
        - Немного,  - кивнул Ми.  - Сейчас передохну и примусь за второй.
        - Не торопись, отдыхай,  - успокоил я его.  - Эх… Тебе бы еще хороший инструмент, а не эти ржавые железки.
        - Не дорос я еще до хорошего инструмента,  - возразил гремлин.
        - Ну, опыт - это не проблема,  - махнув рукой ответил я.  - Важно из каждого уровня выжать по максимуму.
        - Кстати об этом,  - сказал Ми доставая из котомки горсть эсок и скрижалей.  - Это я получил за добычу когтя.
        - Эссенция опыта (1000 шт)
        - Бронзовая скрижаль силы.
        - Бронзовая скрижаль ловкости.
        - Бронзовая скрижаль выносливости.
        - Бронзовая скрижаль «Владение ножом».
        - Отлично!  - воскликнул я.  - Из-за разницы в уровнях система достойно наградила тебя!
        - Думаю,  - сказал Ми.  - Мне не следует пока использовать их.
        Я на мгновение задумался и ответил:
        - Знаешь, а ведь ты прав. Не знаю, как выйдет с рогом, но с когтями ты справишься. И я надеюсь, что Рандом благословит тебя новыми трофеями!
        Когда гремлин передохнул и принялся за следующий коготь, я решил задать ему вопрос:
        - Я слышал, что вождь орков собирает орду, это правда?
        - Да,  - ответил Ми.  - Орки давно говорят о набеге на западные земли людей. Это будет Великий поход!
        - И я так понимаю, начнется он после сезона дождей?
        - Да,  - кивнул гремлин.  - Шаманы сказали, что зима будет длинной. Это лучшее время для похода.
        - Кстати, о шаманах. Сколько их?
        - Все зависит от клана,  - ответил Ми.  - В Старших кланах шаманов больше.
        - А в клане Серой горы?
        - Раньше это был один из сильнейших кланов в степи, но после войны с соседями, погибло много воинов.
        - Я понял, война ослабила местного вождя, но ты не сказал сколько у него шаманов.
        - В клане Серой горы один шаман и пятеро его учеников.
        - А уровень главного шамана?
        - Тридцать седьмой,  - ответил гремлин.
        - Мда… С таким противником лучше не встречаться. А уровни учеников?
        - Самый младший - двадцать третий.
        Услышав ответ, я озадаченно почесал затылок.
        - Однозначно необходимо избегать встречи с местными колдунами,  - пробормотал я.
        Услышав мои слова, гремлин добавил:
        - Людям вообще не следует показываться оркам на глаза. Особенно на их землях. Скажу больше, орки рассматривают представителей других народов, как будущих рабов. Так что для любого орка, увидевшего нас в степи является делом чести взять нас в плен.
        - Тем хуже для них,  - усмехнулся я.  - Кстати, а сколько вообще кланов в степи?
        - Точного числа я не знаю,  - ответил гремлин.  - Но очень много.
        - Значит, нам каким-то образом нужно опередить орду.
        - Верно, сильные ливни закончатся через неделю. Потом начнутся холода и как только земля станет твердой, орда выступит на запад.
        - Выходит, после ливней у нас есть чуть больше недели, на то, чтобы выйти вперед,  - подвел итог я.

* * *
        На то чтобы извлечь рог и когти голема, у гремлина ушло почти два дня. Кроме важных для нас ингредиентов, ему удалось добыть несколько тысяч эсок и больше двух десятков бронзовых скрижалей. А за извлечение легендарного рога, Великая Система расщедрилась на пять «серебрушек»!
        Сказать, что Ми был счастлив, это значит ничего не сказать! В прежние времена о такой добыче он мог только мечтать! И я его понимаю, сам удивлен щедрости богов.
        Все эти дни Обжора патрулировал окрестности Черных холмов, снабжая нас едой. Один раз я попытался составить ему компанию, но из-за ливня и грязи был похож на медленно ползущую черепаху. В итоге, чтобы не быть обузой харну, вынужден был отказаться от охоты.
        Но времени я зря не терял, собирал местную нулевую травку, на которую указал мне гремлин.
        Когда Ми закончил с Ледяным големом, он подошел ко мне с вопросом:
        - Рик, как ты отнесешься к тому, чтобы я отправился в дозор вместе с Обжорой?
        Я, прищурившись, спросил:
        - Признавайтесь, вы что-то задумали?
        Ми, улыбаясь опустил глаза, а потом мельком взглянул на лежавшего у стены харна.
        - Понимаешь Рик, как подумаю о том, что где-то там лежат два бесхозных клыка огнелапа - сердце кровью обливается!
        Я грустно усмехнулся.
        - Что-то не так?  - заметив мое состоянии спросил Ми.
        - Нет,  - покачал головой я.  - Все хорошо. Просто ты только что напомнил мне моего друга.
        Да бы не последовало лишних вопросов, я быстро вернул разговор к обсуждению патрулирования.
        - Ты ведь понимаешь, что тайник, который мы с тобой заложили, находится чуть дальше, чем сейчас уходит Обжора?
        - Да это было примерно в двух днях пути от холмов. Но эти два дня Обжора может преодолеть за более короткий срок. Даже со мной на спине. Кроме того, я хотел бы еще покопаться в вещах орков. Думаю, кое-что мне может понадобиться.
        Я на некоторое время задумался. Хм… «Эпик» клыки огнелапа лишними не будут… Хэх… Тем более они неумолимо преследуют нас, все это время. Да и от хороших трофеев, малышу не стоит отказываться. Вынужден признать - Ми прав, харн намного быстрее проделает этот путь.
        Тяжело вздохнув, я посмотрел на друзей. На меня с надеждой уставились две пары хитрых глаз.
        - Я смотрю вы уже спелись и давно все решили?
        - Хрн,  - утвердительно ответил Обжора.
        - Не волнуйся за нас, Рик,  - успокаивающе сказал Ми.  - Ты даже моргнуть не успеешь, как мы вернемся.
        - Эх! Раз хотите - отправляйтесь.
        Гремлин счастливо пискнул и побежал к Обжоре, доставая на ходу какую-то хитрую конструкцию, сплетенную из веревки. Проворно обвязав шею и грудь харна, он запрыгнул на чешуйчатую спину. Я почесал затылок. Похоже нам скоро понадобится седло.
        Так как малыш держался неуверенно, я предложил вложить несколько скрижалей в навык «наездник». Кроме того, я выдал нашему всаднику несколько зелий «насыщения» и парочку «клякс», на всякий случай.
        После использования нескольких скрижалей, Ми довольно ловко держался в его импровизированном седле. Когда все приготовления были закончены, они, попрощавшись отправились в путь. А я остался один…
        Следующие сутки я был, как на иголках. Постоянно клял себя за то, что согласился на эту авантюру. Правда, спустя примерно десять часов, после ухода Ми и Обжоры, я получил сообщение о том, что тайник разорен. Это короткая весточка от друзей, слегка успокоила меня. Надеюсь, Ми не долго провозиться с клыками, и они скоро вернуться.
        Чтобы как-то отвлечься, я сосредоточился на поиске нулевых ресурсов. Облазил все доступные пещеры и осмотрел каждый уголок. Именно за эти занятием меня и застали вернувшиеся на вторые сутки друзья.
        Должен заметить, что не помню, когда последний раз так радовался! Я пошел навстречу к моим путешественникам. Они тоже были рады, но и очень взволнованы.
        - С севера в сторону холмов идет группа людей!  - тут же сообщил Ми.
        - Кровь. Усталость,  - коротко добавил Обжора.
        Глава 9
        - Они далеко?  - быстро спросил я.
        - Нет,  - замотал головой Ми.  - Я думаю, они уже у подножия холмов.
        - Сколько?
        - Я видел троих, но уровни не разглядел.
        - Обжора говорит, что они устали и он чует кровь,  - сказал я.  - Это не могут быть те беглецы, которых преследовал твой бывший хозяин?
        - Нет,  - ответил Ми.  - Я точно помню, как следопыт сказал, что сбежавших рабов разорвал невиданный зверь. И что скорее всего зверь пришел со стороны Страшной скалы.
        - Страшной скалы?  - спросил я.
        - Да, та, которая находится на востоке. В которой живут чудовища.
        Хм… Значит Улей мастера Чи, местные окрестили Страшной скалой.
        - Любопытно,  - задумчиво сказал я.  - Тогда кто они?
        - Пленники часто убегают,  - пожав плечами, ответил Ми.
        - Ладно,  - сказал я.  - Не будем паниковать раньше времени. Пещер здесь много, надеюсь к нам они не полезут. Тихо отсидимся, а там решим, что делать дальше.
        Я понимал, что люди - это прежде всего потенциальные союзники, но кто знает, что у них там на уме? В любом случае надо подготовится к встрече. Но высовываться тоже не будем. Сперва присмотримся… Может нам вообще не придется встречаться? Отсидимся - они пойдут своей дорогой, а мы - своей.
        Но мои ожидания не оправдались… Спустя меньше часа, когда мы уже думали, что нас не заметят, харн сообщил, что у входа в большую пещеру затаился один из троих незнакомцев. А еще спустя мгновение, мы услышали твердый мужской голос.
        - Эй, там в пещере! Предлагаем обойтись без кровопролития! Что скажете?
        Наше молчание говорившего нисколько не смутило. Он спокойно продолжил:
        - Мальчишка и гремлин - странная компания для прогулок в сердце Пустошей! Хотя, что-то подсказывает мне - вы, как и мы сбежали из плена орков! Я прав?!
        Неизвестный немного помолчал и продолжил:
        - Кстати, я заметил, свежие следы какого-то хищника! Думаю, вам будет безопаснее присоединиться к нам! Вместе будет проще отбиться от зверя! Я, Рэндельф Ларсен, клянусь, если вы добрые путники, мы не причиним вам вреда!
        Получив подтверждение от Великой Системы, мы с гремлином переглянулись.
        - Похоже в покое нас все-таки не оставят,  - одними губами прошептал я.
        Ми, тяжело вздохнув, быстро полез в котомку и начал доставать все свои скрижали и эски.
        - Вот,  - прошептал он.  - Спрячь их в своем волшебном кармане.
        Я кивнул и мгновенно переместил его добычу в эфемерный рюкзак. Таким образом в наших котомках остались лишь всякие мелочи.
        - Я иду!  - не дожидаясь нашего ответа, внутрь пещеры осторожно шагнул рыжеволосый мужчина средних лет. Его семнадцатый уровень, заставил меня насторожиться.
        Жилистый, невысокий. Движения по-звериному плавные. На лице несколько шрамов. Легко прочитал наши следы, наверняка, скаут или рейнджер. Но несмотря на воинственный вид, лицо открытое и располагающее к себе. Хотя, это может быть эффектом «харизмы». Знаем - плавали…
        Одежда незнакомца была изрядно поношена, но в руках орочий лук, а из-за плеча выглядывает рукоять ятагана. Видимо, без боя побег не обошелся.
        - Где же вы?  - спросил он.  - Или моей клятвы недостаточно?
        Придется выходить, иначе этот, несомненно, опасный воин, может неправильно расценить наше молчание. Использовав амулет, я отозвал харна. Глаза Ми в этот момент были похожи на чайные блюдца, он впервые наблюдал эффект действия амулета призыва.
        Медленно шагнув из-за камня, я поднял руки вверх и как можно жалобней сказал:
        - Господин, не убивайте нас!
        Ми стоял сзади меня, обхватив мою ногу обеими руками.
        До этого напряженное лицо рыжего, озарила открытая улыбка облегчения.
        - Все-таки мальчишка,  - усмехнулся он.  - Я рад, что мы поняли друг друга.
        Он быстро обошел пещеру, выглянул наружу с другой стороны. Постоял немного на узком каменном карнизе, глядя вниз. Затем, хмыкнул и задумчиво почесал бороду.
        - Неплохая пещера, но мы нашли получше. Там сразу три выхода, а здесь, по сути, всего один. Идемте со мной, погреетесь у огня. Наверняка продрогли от холода.
        На самом деле, мы один раз пробовали разжечь костер, но харн патрулировавший в тот день округу, сообщил, что нас легко найти по запаху дыма. Поэтому мы решили больше не рисковать. Тем более за последний месяц я уже привык обходиться без огня.
        Рэндельф привел нас в небольшую пещеру ярусом ниже, в которой и расположились у огня его спутники. Костер, сложенный из сырых веток кустарника, дымил неимоверно. Мы с гремлином одновременно поморщились. Отличный сигнал всем тварям в округе!
        Рыжий, заметив мое выражение лица, снова задумчиво хмыкнул.
        - Бруни!  - приглушенно крикнул он крепкому русоволосому мужчине, суетящемуся вокруг костра.  - С ума сошел?! Зачем столько мокрых веток в костер набросал?! Положи их рядом - пусть просохнут сперва.
        Крепыш, наморщив узкий лоб, посмотрел на Рэндельфа, затем перевел свой взгляд на нас. В больших голубых глазах читалось удивление. Широкие плечи, ладони словно совковые лопаты - судя по всему, этот Бруни к рейнджерам никакого отношения не имеет.
        Чуть поодаль лежал третий человек. Седые волосы, узкое морщинистое лицо, худощавое телосложение, правый бок, перетянут какой-то грязной тряпкой - видимо кровь именно этого мужчины почуял Обжора. Судя по всему, он не просто спал, а был без сознания. Если вовсе не умер…
        - Рэн, кого это ты приволок?  - прогудел Бруни.
        Полностью проигнорировав слова Ларсена о костре, он выпрямился во весь свой гигантский рост. Шестнадцатый уровень мужчины и двадцатый седовласого, говорили о том, что похоже, судьба свела меня с воинами.
        - Это наши друзья по несчастью,  - сообщил Рен, доставая мокрые ветки из костра.  - Я поклялся, что мы не причиним им вреда. Так что будь с ними поласковей.
        Бруни лишь неопределенно хмыкнул и сделал несколько шагов в нашу сторону. Обойдя нас по кругу, он фыркнул еще раз и двинулся к костру.
        - Ладно,  - буркнул он.  - Я постараюсь.
        - Ребята, идите к огню,  - пригласил нас Рэндельф, садясь у костра.  - Погрейтесь.
        - Рэн, ты так ничего и не подстрелил?  - грустно пробубнил здоровяк.  - Мои кишки скоро устроят мне восстание.
        - Нет,  - покачал головой рыжий.  - Здесь, словно все вымерло.
        Ну, и не удивительно. Двое суток буйства голема, плюс патрулирование Обжоры - в этих пещерах если и есть какая-то живность, она очень хорошо спряталась. Но дабы наладить дружеские отношения, я решил сделать первый шаг.
        Сделав вид, что полез в котомку я достал из эфемерного рюкзака, несколько кусков мяса степной антилопы, которую добыл харн перед уходом за клыками огнелапа.
        - Вот,  - сказал я.  - Угощайтесь!
        - Ого!  - оживился Бруни.  - Откуда такое богатство?
        - Мы нашли тело антилопы на берегу реки,  - не моргнув глазом соврал я.
        Бруни взял один из кусков мяса и принюхался.
        - Нормально!  - огласил он вердикт.  - Мы и не такое жрали.
        Через час, мы ели плохо прожаренное жесткое мясо, которое приготовил здоровяк. Он, кстати, съел больше всех.
        За это время, я смог нормально рассмотреть всех троих. На руках и лицах много старых шрамов. Взгляды, движения и рубленные фразы - я был прав - это воины. Осталось понять чьи они. Не из нашего баронства - это точно, акцент не тот. Скорее всего северяне. Хм… А не дружинники ли это Стального короля? Скорее всего так и есть.
        Седой так и не пришел в себя. У меня есть подозрение, что уже и не придет… Грязная тряпка, что закрывала его рану полностью пропиталась кровью. Думаю, активируй я сейчас «логово» - это вряд ли помогло бы. Только продлило бы агонию.
        Проследив за моим взглядом, Рэн сказал:
        - Орк всадил копье в его бок.
        - Клыкастый выродок!  - рыкнул Бруни.
        - Вы были в плену?  - осторожно спросил я.
        - Да,  - кивнул рыжий.  - У Черных волков. А вы?
        - В клане Серой горы,  - пискнул Ми.  - В семье нашего хозяина был праздник. Он и его воины вдыхали дым дурман-травы…
        - И вы сбежали под шумок,  - усмехнулся Рэн.
        Мы с гремлином сделав честные глаза, синхронно кивнули.
        - Хе-хе, думаю эти уроды заметили ваше отсутствие слишком поздно!  - хохотнул Бруни.  - Если вообще заметили…
        - И что вы намерены делать дальше?  - спросил рыжий.  - Куда пойдете?
        - Мы шли на запад, господин,  - ответил я.  - К людям…
        - У тебя там семья?
        - Нет,  - покачал головой я и указал на гремлина:
        - Ми моя семья.
        Здоровяк тяжело вздохнул, а Рэн задумчиво потерев подбородок сказал:
        - Боюсь разочаровать тебя, парень, но в землях людей тебя ждет такое же рабство. Законы наших королевств защищают только сильных и богатых.
        Хех… Мне ли не знать.
        - Это уж точно,  - подтвердил Бруни.  - Запишут в бродяги и отправят работать к какому-нибудь толстосуму. А про гремлина вообще молчу…
        После этих слов Ми вздрогнул и испуганно прижался ко мне.
        - Но не это главное,  - сказал Рэн.  - Путь на запад закрыт.
        - Да,  - кивнул я.  - Мы хотели подождать, когда сойдет вода…
        - Нет,  - перебил меня рыжий.  - Когда я сказал, что путь на запад закрыт, я имел в виду совершенно другое.
        - Орки,  - зло буркнул здоровяк.
        - Несколько кланов отправили своих воинов еще до сезона дождей патрулировать степь на границе с нашими землями,  - объяснил Рэн.
        - То место сейчас кишит волчьими всадниками,  - сжав кулаки буркнул русоволосый гигант.
        - А это элита орочьего войска,  - подлил масла в огонь Рэн.  - Мимо них не то, что человек - мышь не проскочит… Да, что говорить? Вы и сами об этом прекрасно знаете…
        Они замолчали, задумчиво глядя в огонь. А я крепко задумался. Раз на запад ходу нет, куда тогда идти? Совсем скоро сильные ливни прекратятся, самое время выдвинуться в путь.
        Словно подслушав мои мысли рыжеволосый начал говорить.
        - Западный тракт не единственный выход из Пустошей. Есть еще Драконий хребет.
        - Верно,  - кивнул Бруни.  - Правда, зима уже на носу. Есть риск застрять на Перевале Семи Ветров.
        - Туда в это время года лучше не соваться,  - согласился рыжий.
        - Неужели нет другого выхода?  - изобразив наивное выражение лица, спросил я.
        Мужчины одновременно нахмурились и переглянулись.
        - Есть,  - кивнул Рэн.  - Только этот путь не для ребят с вашими уровнями. Даже нам с Бруни вряд ли удастся пройти там.
        Мысленно я отметил, что рыжеволосый не упомянул об их третьем спутнике. Видимо, уже никто не верит, что он очнется.
        - Вам лучше отсидеться где-нибудь в укромном месте и надеяться, что вас никто не заметит,  - сказал Бруни, но в его голосе слышались нотки сомнения.
        Нет, здоровяк… Отсидеться не получится. Рано или поздно мы попадемся… Снова рабство? Нет уж.
        Похоже наш с Ми план провалился. Вождь орков не дурак. Боится утечки информации. Отряды волчьих всадников перекрыли границу. Сейчас там идет настоящая охота на лазутчиков людей. Если, как сказал Рэн, это элитные воины - нас обязательно обнаружат.
        Драконий хребет тоже отпадает. Горы зимой не самое лучшее место для прогулок. Остается понять, что задумали эти двое…
        У них явно есть план. И судя по интонациям и выражениям их лиц - этот план им не очень нравится.
        - Рэн, проверь капитана,  - спокойно сказал Бруни.  - Кажется он уже не дышит.
        Рыжеволосый кивнул и положил правую руку на шею седому. На мгновение закрыл глаза.
        - Ты прав,  - тихо сказал он.  - Отмучился. Давай оттащим его подальше вглубь пещеры, а уже завтра предадим его тело земле.
        Бруни кивнул и поднялся во весь рост.
        Спустя несколько минут, мужчины вернулись к костру.
        Здоровяк тяжело вздохнул и пробормотал:
        - Литс, конечно, был еще той сволочью, но сражался он храбро.
        - А что толку от его храбрости?  - зло возразил Рэн, устраиваясь поудобней у костра и протягивая руки к теплу.  - По милости этого идиота погибли все наши товарищи! Это же ему вдруг захотелось выслужиться перед графом и потащить нас всех прямо в западню!
        - А ведь сержант, предупреждал его,  - хмуро кивнул Бруни.
        - Вот-вот!  - поддержал его Рэн.  - Сэйма, мужа моей сестры, варги разорвали прямо на моих глазах! А ведь мы выросли вместе… Что я теперь скажу ей? Если, конечно, выберусь из этой задницы…
        На некоторое время они замолчали. Лишь яростное сопение говорило об их крайне возбужденном состоянии.
        - Понятное дело,  - чуть успокоившись продолжил говорить Рэн.  - В свое время, записываясь в дружину, я знал, что рано или поздно придется сложить голову в бою… Но я все-таки рассчитывал, что моя смерть и смерть моих товарищей не будет напрасной. И что по вине, какого-то выскочки капитана, все наши парни не сгинут в совершенно глупой и бессмысленной схватке… Бруни, вот скажи на милость, зачем этому идиоту понадобилось лезть на рожон?
        - Известно зачем,  - хмыкнул здоровяк.  - Чтобы потом в случае победы прискакать на белом коне пред светлы очи графа и поцеловать тому его холеный зад.
        - Забери его Бездна!  - сквозь зубы выругался Рэн.
        Я слушал их разговор и понимал, что несмотря на ливень, грязь и, главное, неприязнь к глупому командиру эти люди продолжали тащить на себе его бездыханное тело. Как по мне, такой поступок заслуживает уважения. По правде сказать, они мне начинали нравится.
        - Кстати, вы так и не сказали ваши имена,  - вдруг произнес Бруни.
        - Хе-хе, а ведь верно!  - открыто усмехнулся Рэндельф.  - О нас вы уже знаете даже больше, чем следовало!
        Я улыбнулся в ответ и положив ладонь на плечико гремлина, сказал:
        - Это Ми, а мое имя Эрик…
        - Эрик… А как дальше?  - спросил Бруни.
        - Бергман,  - ответил я.  - Эрик Бергман…
        - Бергман… Бергман…  - задумчиво произнес Рэн, поглаживая рыжую бороду.  - Что-то очень знакомое… Откуда ты?
        - Из Орхуса. Но мои родители родились на западе.
        - А где именно?  - заинтересовался Бруни.  - Моя семья тоже из тех мест.
        - В Ахене,  - ответил я.
        Лица мужчин мгновенно помрачнели. И это понятно… Кто не знает историю об эпидемии и сожженном городе?
        Внезапно Рэн поднял голову и посмотрел внимательно на меня. По его лицу было понятно, что он, кажется, что-то вспомнил.
        - Послушай, Эрик,  - начал он.  - А твой отец случаем не шахтер?
        Я почувствовал, как по моей спине прошагал отряд мурашей.
        - Верно,  - взволнованно ответил я.  - Вы знали моего отца? Арена Бергмана?
        - Нет,  - покачал головой Рэн.
        Я грустно выдохнул.
        - Но я, кажется, знал его сына,  - ответил Рэн.  - Ивара Бергмана. В те времена он был в орхуской дружине… Кажется, это было в другой жизни. Хе-хе… Пятнадцать… Нет шестнадцать лет назад…
        Я слушал рыжеволосого воина молча, но мое сердце готово было выпрыгнуть из груди!
        - Вижу тебе знакомо это имя?  - взволнованно спросил Рэн.
        - Да,  - быстро кивнул я.  - Ивар был моим братом.
        - Почему был?
        - Именно шестнадцать лет назад моим родителям сообщили, что он погиб здесь в Пустошах…
        - Хм… Выходит, это было аккурат в те дни, когда я виделся с ним,  - с сомнением в голосе сказал Рэн.  - А мы точно говорим об одном и том же человеке?
        - Не знаю,  - пожал плечами я.  - Но в Орхусе мы единственные Бергманы.
        - Тогда я ничего не понимаю,  - озадаченно сказал Рэн.  - Если мы говорим об одном человеке, тогда Ивар, которого я знал просто не мог погибнуть в Пустошах.
        Я почувствовал, как мое сердце и без того отбивающее бешенный ритм, забилось еще учащённей.
        - П-почему не мог?  - заикаясь прошептал я глупый вопрос.
        - Потому что тот Ивар, которого я знал никогда не бывал в Пустошах. Скажу больше, шестнадцать лет назад, мы виделись с ним в столичном порту. В таверне Желтый Краб. Собственно, там мы с ним и познакомились… А это, как ты понимаешь далековато от Пустошей.
        - Это уж точно,  - вставил свой медяк Бруни и мечтательно добавил:
        - Мне бы сейчас на часок оказаться в Желтом Крабе. Несколько кружечек их темного пива мне бы не повредили…
        Я слушал Рэна и не мог поверить своим ушам!
        - Как такое возможно?  - ошарашенно спросил я.  - Ведь родители получили грамоту о его гибели!
        - Бумагомараки опять что-то напутали,  - презрительно фыркнул Бруни, отвлекшись от мечтаний о темном пиве.
        - Но отец был в канцелярии…
        - Бруни прав,  - кивнул Рэн.  - Крючкотворцы частенько хоронят нашего брата раньше времени.
        - Но шестнадцать лет…  - сказал я.
        - А вот это уже аргумент,  - согласился рыжебородый, здоровяк тоже кивнул.  - За это время твой брат должен был уже объявится…
        - А твой отец разговаривал с его командиром или его боевыми товарищами?
        - Из его отряда никто не вернулся…  - покачал головой я.
        - Дела-а,  - удивленно произнес Бруни.
        - Как-то все это очень странно…  - нахмурился Рэн.
        - Может вы помните что-нибудь еще?  - спросил я с надеждой.  - Может мой брат говорил, куда собирается отправиться?
        - Нет,  - нахмурив лоб, ответил рыжий.  - Помню лишь, что их отряд сопровождал барона и всё… Но о Пустошах речи даже не шло…
        - Запутанное дельце,  - снова дал свою оценку происходящему Бруни.
        - Значит, я должен его распутать!  - сжав кулаки сказал я.  - Как вы сказали? Таверна Желтый Краб?
        Рэндельф грустно кивнул, а Бруни усмехнулся и сказал:
        - Какой шустрый! Ты сперва до наших границ доберись, а уж потом…
        - Кстати об этом,  - перебил я его.  - Насколько я понял у вас есть план? Может быть мы могли бы объединить наши усилия?
        Мужчины переглянулись и с жалостью посмотрели на нас.
        - Да,  - ответил Рэн.  - Нам известен один путь. Но, поверьте, он вам вряд ли понравится…
        Понятно. Не хочет говорить. Боится, если мы попадем в плен, можем проболтаться.
        - Говорите. Клянусь, вашу тайну я унесу в могилу!
        - Я тоже клянусь!  - пискнул Ми.
        Мужчины снова переглянулись. Бруни пожав плечами сказал Рэну:
        - Чего уж тут… Скажи им… Хе-хе… Посмотрим на их рожи…
        Рыжеволосый усмехнулся.
        - Мы хотим попытать счастья на юге,  - коротко сказал он.
        Я непонимающе уставился на усмехающихся мужчин. Затем перевел взгляд на вздрогнувшего Ми.
        - На юге лишь один путь - Каменный лес,  - взволнованно прошептал он.  - Даже орки бояться тех мест…
        - Скажу прямо,  - сказал Бруни.  - Вы будете для нас обузой.
        - Увы, Эрик,  - пожал плечами Рэн.  - Ваши уровни…
        - Да, я уже слышал. А если нам все-таки есть, что предложить?
        Бруни, хлопнул себя по колену и хохотнул:
        - Баг побери! А мне нравится этот пацан!
        - Что ж,  - пожал плечами Рэндельф.  - Тогда удиви нас…
        - Хорошо,  - спокойно кивнул я.  - Только не делайте резких движений.
        Сказав это, я активировал «логово» и призвал Обжору.
        Глава 10
        - Ты маг!  - ошарашенно воскликнул Бруни.
        - А ведь я чувствовал, что с тобой что-то не так!  - нервно улыбнувшись, произнес Рэн. Он, не отрываясь следил за примостившимся у моих ног харном.
        Должен заметить - выдержка у мужчин, что надо. За оружие схватились, но не атаковали.
        - Это Обжора,  - проигнорировав, реплику Рэна, сказал я.  - Благодаря ему, я все еще жив.
        - Это его следы были повсюду?  - поинтересовался Рэн, демонстративно пряча меч в ножны. Я знаю, что он взволнован, но старается не показывать свои чувства.
        - Да,  - кивнул я.
        - Уверен о нашем приближении ты узнал за несколько часов,  - хохотнул рыжий рейнджер.
        Я, улыбнувшись, кивнул в ответ.
        - А почему не отдал приказ атаковать меня?  - задал вопрос Рэн, краем глаза все еще следя за харном.  - Ведь, если я правильно понимаю, та тварь, чей труп сейчас гниет у подножия скалы - это ваша работа?
        - Какая еще тварь?!  - воскликнул Бруни. Его добродушное и слегка простоватое лицо вытянулось от удивления.
        - Ледяной голем,  - спокойно ответил я за Рэндельфа.  - Магическое чудовище тридцатого уровня. А приказ не отдал потому, что ты повел себя правильно.
        В иной ситуации я бы обязательно промолчал, но сейчас не тот случай. Нам нужны союзники.
        После моих слов на лицах мужчин читалось несколько эмоций. Удивление, обеспокоенность и кажется радость…
        - Справедливости ради, должен заметить,  - решил добавить я.  - Нам повезло - монстр клюнул на нашу провокацию и практически сам выкопал себе могилу. А вот если бы бой происходил на открытой местности - мы бы сейчас вряд ли разговаривали.
        Мужчины, улыбаясь переглянулись.
        - Похоже у нас появился шанс!  - радостно сообщил Бруни.
        - Вынужден признать, Эрик,  - усмехнулся Рэн.  - Тебе удалось нас удивить!
        - И я так понимаю, вы не против, если мы составим вам компанию?  - задал я вопрос.
        - Правильно понимаешь,  - улыбаясь кивнул Рэн.  - Но есть несколько вопросов.
        - Я слушаю.
        - Мальчишка-маг, к тому же «нулевка», путешествующий по Пустошам в компании гремлина и ручного харна - это более, чем странно.  - Прищурившись сказал рыжий.  - Ты не находишь?
        - В точку!  - кивнул Бруни.
        - Ну, в Пустошах чего только не увидишь…  - ухмыльнувшись ответил я.  - Странного мальчишку-мага… Странных дружинников Стального короля…
        При упоминании грозного северного правителя, воины вздрогнули и нахмурились. Обжора, почувствовав их напряжение широко зевнул, показывая длинные острые клыки.
        - Господа рейнджеры,  - спокойно обратился я к мужчинам и тут же мысленно отметил, что неуклюжий Бруни на это звание, мягко говоря, не тянет.  - Дабы избежать возможных разногласий на почве недосказанности о причинах нашего с вами нахождения в этих местах, предлагаю заключить договор о сотрудничестве и закрепить его клятвой. В данный момент вышеуказанная информация никоим образом не поспособствует нашему с вами спасению. Но для вашего спокойствия хочу уверить вас, что в Пустошах мы оказались не по своей воле и против вашего государя ничего плохого не замышляем. В этом я клянусь вам прямо сейчас!
        Получив подтверждение от Великой Системы, воины заметно расслабились. Видя состояние моих будущих союзников, я решил продолжить:
        - Понимаю, вы только что потеряли своего командира, но, если мы пойдем дальше вместе, мне хотелось бы узнать, кто из вас займет его место?
        - Рэн,  - тут же ответил Бруни, хлопая товарища по плечу.  - Я в командиры не гожусь.
        - Что скажешь?  - спросил Рэн, испытующе уставившись мне в глаза.  - Готов подчиняться моим приказам?
        - Готов,  - спокойно ответил я.  - Но с одним условием…
        - Каким же?
        - Уподобишься своему капитану,  - я кивнул в ту сторону, куда оттащили тело седовласого.  - Забудь о подчинении.
        - Справедливо,  - кивнул Рэн и жестко добавил:
        - Но, если кто-то из вас не выполнит мой приказ - мы больше не вместе. Согласен?
        Задав вопрос, он протянул мне ладонь для рукопожатия.
        Я на мгновение задумался. Рыжий вроде, как и согласился, но в то же самое время, дал понять, что неподчинения не потерпит. Что ж он прав… От глупого командира я сам уйду, а приказы умного - надо выполнять.
        - Согласен,  - ответил я и протянул свою ладонь.
        - И я,  - пискнул Ми.
        - Хрн!  - тут же выдал Обжора, чем вогнал мужиков в ступор.
        - Он разумен?!  - ошарашенно спросил Бруни.
        - Скажем так,  - улыбнулся я, поглаживая бронированную башку харна.  - Поумнее многих людей будет.
        Воинам понравился мой ответ. Они с еще большим восхищением, словно заново взглянули на моего питомца.
        Около часа ушло на обсуждение текстов нашего временного соглашения и клятвы. Когда все формальности были улажены, и Великая Система подтвердила чистоту наших намерений, я задал давно мучавший меня вопрос:
        - Каменный лес - что это за место?
        Услышав мои слова Ми, вздрогнул и плотнее прижался к моей руке.
        - Вижу, твой маленький спутник знает о чем идет речь,  - хмуро кивнул в сторону гремлина Бруни.
        - Любопытно будет его послушать,  - сказал Рэн.
        - Ты нам расскажешь?  - обратился я к Ми.
        Тот сперва взглянул на меня, затем тяжело вздохнул и ответил:
        - Орки верят, что когда-то на заре времен, еще до эпохи Ушедших, в великой битве сошлись два великана - Светлый Тайхо и Темный Ро. Бились они пять дней и пять ночей, пока Ро не был сражен. Тьма проиграла, но напоследок успела навредить. В том месте, где пролилась черная кровь древнего чудовища и вырос Каменный лес…
        Малыш на мгновение замолчал, а потом продолжил:
        - Еще говорят, что там поселились потомки Темного Ро - лесные тролли.
        - Мерзкие и тупые твари,  - зло рыкнул Бруни.
        - Приходилось сталкиваться?  - спросил я.
        Мужчины одновременно кивнули.
        - Кровожадные монстры,  - сказал Рэн.  - Если тролль тебя почуял - уже не оставит в покое. Будет преследовать до конца.
        - А как с ними сражаться?  - задал я вопрос.
        - Лесной тролль очень неудобный противник,  - сообщил Рэн.  - Сильный. Хорошо защищенный. Но очень медлительный. В этом, кстати, наше преимущество.
        - Я считаю, что лучший способ остаться в живых при встрече с троллем - это сделать ноги,  - сообщил Бруни.  - Благо эти толстокожие болваны не умеют быстро бегать.
        - Да,  - согласился Рэн.  - Скорость наше спасение.
        - Врать не буду,  - усмехнулся я.  - Этот способ мне по душе.
        - Наш человек!  - хохотнул Бруни.
        - Это еще не все…  - тихо сказал Ми.  - Тролли не самое страшное, с чем мы можем столкнуться…
        - Ты о Темных?  - мрачно спросил Рэн.
        - Да,  - закивал гремлин.
        - Орки верят в то, что там есть темные твари?  - спросил Бруни.  - Я всегда думал, что это сказки…
        - Это не сказки!  - серьезно ответил Ми.  - Как вы думаете откуда шаманы черпают свою силу?
        Воины хмуро переглянулись.
        - Хочешь сказать, что шаманы продались Тьме?!  - с нажимом спросил Рэн.  - Пойми я не просто так это спрашиваю… Это очень важная информация. Особенно в свете грядущих событий…
        - Что ты имеешь в виду?  - спросил я.
        - Ну, как же!  - воскликнул Рэн.  - Разве ты не понимаешь?! Ты же маг!
        - Ну…  - замялся я.  - Дело в том, что я не самый компетентный представитель магического… хм… сословия.
        На самом деле я лукавил - мне было ясно, о чем хотел сказать рейнджер. Правда, не побывай я в доме мастера Чи мне было бы сложно об этом рассуждать.
        - Рэн, если честно, я тоже не совсем понимаю, о чем ты толкуешь,  - признался Бруни.
        - Если станет известно, что орки заигрывают с Тьмой - шаманам не поздоровится,  - коротко ответил Рэн и добавил:
        - Орден пришлет Палачей.
        - Вот, ты о чем,  - хмыкнул здоровяк и уважительно сказал:
        - Палачи - это серьезно…
        - Если они проредят ряды шаманов - орда вряд ли двинется на запад…  - сказал Рэн.
        Он тяжело вздохнул и взглянул на меня.
        - Эрик, не в обиду будет сказано, но маги редкостные сволочи… Сколько пользы они могли бы принести простым людям, сколько войн предотвратить… Но нет! Они вмешиваются только тогда, когда это им выгодно или когда видят угрозу своим интересам!
        Сказав это, рейнджер тяжело вздохнул и замолчал…
        Я лишь усмехнулся в ответ. Мне ли не знать! Ты говоришь о Палачах ордена, которые могут прийти и покарать шаманов за использование темной магии. Хотя, абсолютно не стесняясь пользуются этой магией сами.
        - Я не думаю, что они продались Тьме…  - прервал наш разговор Ми.
        - Как это?  - удивился Рэн.  - Ты, ведь, только, что сказал…
        - Я имел в виду другое…  - поспешил объяснить гремлин.  - Каждый год на великом курултае шаманов решается, кто из учеников отправится в Каменный лес, чтобы попытаться приручить одного из темных духов…
        Сказав это, гремлин мельком взглянул на меня… Неожиданно от этого взгляда по моей спине пробежал холодок… Догадка, словно крошечная частичка мозаики заняла свое место… Ми видел, как я призывал сущность Снежного упыря, потому иногда и называл меня шаманом…
        Тьма… Приручение духов… Это что же получается? В Каменном лесу есть иномирный портал?! Мелкий тихушник! Почему молчал? Хотя, Ми здесь не причем. Это я должен был задавать правильные вопросы…
        - А каким образом отбираются претенденты?  - поинтересовался Рэн.
        - За право отправиться в Каменный лес, они сражаются между собой на смерть,  - ответил Ми.
        - Я так понимаю, не всем удается добыть себе духа?  - уточнил я.
        - Верно,  - ответил гремлин.
        - А бывает и не все возвращаются?  - снова задал я вопрос.
        Малыш кивнул и сказал:
        - Когда шаман погибает в Каменном лесу в степи появляется страшная тварь.
        В общем и целом, картина мне ясна. Орки знают о портале, который срабатывает один раз в год. Отправляют самого сильного из учеников, чтобы тот убил иномирную тварь. Почему именно ученика? У меня только один ответ - у него больше шансов получить заветный фиал.
        Кроме того, если они поглощают сущности - значит где-то там, скорее всего рядом с порталом, есть капище и алтарь. Который в свою очередь может быть частью чего-то большего…
        От всех этих мыслей мое сердце забилось учащенней…
        - Какая тварь?  - взволнованно переспросил Бруни.
        Ми пожал плечами.
        - По-разному бывает. Орки говорят, что это духи, которых не смог приручить шаман, обретая тело, приходят мстить в этот мир…
        Осталось выяснить последний момент…
        - Ми,  - спросил я.  - А когда собирается этот самый курултай?
        - За два месяца до сезона дождей,  - услышал я ответ и облегченно выдохнул. Получается портал уже открывался.
        - Но за духами главный претендент отправляется в начале первого месяца зимы,  - тихо добавил Ми.  - То есть сейчас…

* * *
        Спустя час, разговор сошел на нет. Пришло время отдыха.
        Несмотря на мое предупреждение о сигналке «логова» и о зверином чутье харна, Рэн спал вполглаза.
        Бруни же видимо в силу своей простоватости, был более беспечным. Хотя, все это может быть показным. Не только я один вижу преимущество в том, что тебя недооценивают.
        По правде говоря, поведение наших союзников меня сейчас не очень сильно занимало. Да и о иномирном портале думать не хотелось… Все мои мысли сейчас вертелись вокруг новостей о брате.
        Должен заметить, меня очень взволновало известие о том, что он никогда не был в Пустошах. Выходит, клерки нашего Медведя соврали отцу. Хотя, вряд ли они могли пойти на это без ведома своего хозяина. Мда… История явно с душком.
        Получается, целый отряд во главе с капитаном исчез в неизвестном направлении. Мало верится, что старый Медведь не был проинформирован. Что-то все-таки произошло. Что-то, о чем семьям дружинников лучше не знать. Проще прислать похоронную грамоту…
        Я представлял, как бы отреагировали родители, узнай они правду! Вспомнив об отце и матери, я тяжело вздохнул… К горлу сам собой подступил ком…
        Они мало рассказывали мне об Иваре. В чем причина, я так и не разобрался… Могу только догадываться. Но из тех коротких разговоров, которые все-таки были, я смог составить определённое мнение о старшем брате. Смелый, дерзкий, своенравный. Не по годам сильный и ловкий. Любимец всей нашей школы. Но несмотря на избалованность всеобщим вниманием, со слов отца, хороший парень.
        Отец пытался оправдывать его, мол, стезя воина манила его. И что, масла в огонь подлили скауты барона. Заметив перспективного парня, они запудрили ему мозги россказнями о великих походах, о сражениях и о воинской славе. В общем, все эти байки вскружили ему голову. Конечно, нельзя сбрасывать со счетов тот факт, что рекрутеры Медведя наверняка имели высокие показатели «харизмы». Потому-то молодой парнишка и попался в их сети. Хех… И мне ли не знать об этом…
        Мои мысли об Иваре были довольно противоречивыми… О внезапно наполнившей мою душу братской любви, речи даже не шло. Скажу больше, после того как он бросил родителей, лично я его хорошим парнем не считал… Охотно поверю, что он попал под чужое влияние, но даже я с моим нулевым уровнем смог в конце концов избавиться от чар Фроди…
        Да, Ивар мой родной брат, но я даже не знаю, как он выглядел. Его крошечный портрет, что лежал в шкатулке матери не в счёт. Там был изображен девятилетний мальчишка очень похожий на отца. Сейчас, если он все-таки жив, ему должно быть тридцать два года… Взрослый мужчина… Любопытно было бы посмотреть ему в глаза. Понять жалеет ли он о случившемся. Рассказать о слезах мамы и отца. Об их горе, когда они получили похоронку…
        Уже засыпая, я пообещал самому себе, что сделаю все от меня зависящее чтобы разузнать о его судьбе. В первую очередь в память о родителях…
        Но долго поспать мне не удалось, в середине ночи меня разбудило прикосновение чего-то влажного к моей щеке. Секундой позже я осознал, что это нос Обжоры. Приоткрыв правый глаз, я увидел очертания гибкого чешуйчатого тела. Моя правая ладонь машинально легла на мокрую шею кота.
        - Хрн!  - взволнованно сообщил Обжора.
        - Что?  - тут же услышал я напряженный голос Рэна из темноты.
        - К холмам приближается отряд орков,  - сообщил я новость, быстро поднимаясь с земли.  - Скоро они будут здесь!
        Глава 11
        - Всадники?  - хмурясь спросил Бруни у появившегося на пороге пещеры Рэна.
        Рыжий, отправившийся час назад вместе с харном на разведку, только что вернулся.
        - Нет,  - покачал головой он.  - Обычные охотники. Семеро. Самый высокий уровень - тринадцатый.
        Здоровяк облегченно выдохнул и спросил:
        - Чем заняты?
        - Расположились на северной стороне холма,  - начал объяснять Рэн.  - Притащили антилопу.
        - Отсидимся?  - поинтересовался я.
        - Не получится,  - ответил рейнджер.  - Двое орков уже отправились на разведку. Скоро они увидят наши следы. Твой зверь сейчас следит за ними.
        - Вот и хорошо,  - деловито сообщил здоровяк, разминая запястья.  - Заодно и свежего мясца поедим.
        - Сперва нужно аккуратно и желательно без шума обезвредить разведчиков,  - задумчиво сказал Рэн.
        - Ну, с этим я готов помочь,  - улыбнулся я.
        Двоих орков, осторожно двигающихся среди камней и внимательно осматривающих окрестности, мы увидели спустя несколько минут. Невысокие, жилистые фигуры. Клыкастые физиономии. Десятый и одиннадцатый уровни. Вооружены луками и короткими копьями.
        Рэн подробно расспросив о некоторых доступных мне заклинаниях, был приятно удивлен. Он быстро составил простенький план дальнейших действий. Правда, было видно, что рейнджеру хотелось бы узнать о моих возможностях намного больше. Но он повел себя, как благоразумный человек и не стал давить. Вряд ли, до сегодняшнего дня ему приходилось командовать магом, даже таким, как я…
        Орки-разведчики медленно, но неумолимо двигались прямо в расставленную нами ловушку. Судя по тому, что они периодически обменивались короткими фразами - нашу засаду они не почувствовали.
        По заранее обговоренному сценарию, я должен буду обездвижить орков молнией. Затем Рэн и Бруни за эти несколько секунд, свяжут их и затащат в нашу пещеру для короткого, но обстоятельного разговора.
        В общем, все пока шло по плану. Но ровно до того момента, как один из орков неожиданно остановился и резко взглянул в ту сторону, где я прятался. Мгновение спустя я услышал его громкий гортанный клич… В этот же самый момент в его глаз впилась черная стрела Рэна, прилетевшая справа.
        Молнию я так и не использовал - слишком далеко находились противники.
        Второй орк, на атаку среагировал мгновенно. Ловко прикрываясь телом погибшего товарища от летящих стрел, он, громко зовя на помощь, рванул назад.
        Справа из-за камня я услышал приглушенное ругательство Бруни. Ситуация вышла из-под контроля. Хорошо прокаченное чутье или наблюдательность погибшего орка сыграло против нас.
        Кричавший на всю округу орк далеко убежать не успел. Чешуйчатое тело темной молнией мелькнувшее из-за камней обрушилось на спину бегущему. Мгновение и крик захлебнулся. Но, увы, уже было поздно - наверняка в нашу сторону уже спешат остальные орки.
        Слева из-за камня выскочил Рэн и стал быстро собирать стрелы.
        - Прикажи харну тащить тело орка сюда!  - крикнул он мне.  - А сам он пусть остается на виду! Надо чтобы орки подумали, что на их товарищей напал зверь!
        Обжора тут же выполнил приказ и потянул труп в нашу сторону, стараясь при этом не особенно спешить.
        В тот момент, когда я думал, что те пятеро орков не услышали крики своих товарищей, они, наконец, появились. Орки бежали молча. С копьями и луками наизготовку. Я бы не сказал, что они особо торопились. Думаю, они поняли, что если крики прекратились, значит некому уже помогать…
        Как ни странно, импровизация Рэна сработала. Как только орки увидели Обжору, склонившегося над телами разведчиков, от их осторожности не осталось и следа. Громко, улюлюкая и выкрикивая проклятия в адрес хищника, с копьями наперевес они кинулись вперед. Видимо надеялись, что кто-то из их товарищей еще жив.
        Харн легко увернувшись от нескольких стрел, прыгнул за широкий камень. Его громкий насмешливый рык похоже еще больше раззадорил нападавших, чем я тут же не преминул воспользоваться.
        - Вы атаковали Степной орк (13).
        - Вы нанесли урон 29!
        - Вы атаковали Степной орк (11).
        - Вы нанесли урон 63!
        - Вы атаковали Степной орк (11).
        - Вы нанесли урон 52!
        - Вы атаковали Степной орк (12).
        - Вы нанесли урон 41!
        - Вы атаковали Степной орк (10).
        - Вы нанесли урон 72!
        Подтолкнув Ми вперед, я сказал:
        - Поторопись, у тебя мало времени. Обжора тебе поможет.
        Гремлин решительно кивнул и сильно сжав свой тонкий нож побежал в сторону замерших орков. Там уже были Бруни, Рэн и Обжора.
        А спустя несколько секунд мне пришло четыре оповещения о победе. Пятого орка Рэн крепко связав, оттащил к камням. И там уже о чем-то быстро допрашивал.
        - Надо уходить,  - хмуро сообщил он, после допроса.  - Это охотники из клана Рыжих волков. Их временное стойбище в двух днях пути отсюда. Скоро их хватятся и отправят воинов посерьезней.

* * *
        Дорогу на юг я бы охарактеризовал несколькими словами: грязь, холод и нечеловеческая усталость. Последние двое суток прошли для нас, как в страшном и бесконечном сне. Даже Рэну и Бруни с их уровнями было непросто.
        Рейнджер будто предчувствуя беду, как заведенный тащил нас вперед. И несмотря на усталость и неприветливую степь, сегодня мы, наконец, достигли цели…
        - Костяной мост!  - с благоговением в голосе сообщил Ми, когда мы увидели исполинских размеров скелет какого-то чудовища, лежавший поперек русла беспокойной реки.
        К слову гремлин, путешествовавший все это время верхом на харне, был самым отдохнувшим из нас.
        - Говорят, что вон тот холм образовался на черепе этой твари,  - тяжело дыша, поделился своими знаниями Рэн.
        Должен заметить, рейнджер оказался не самым разговорчивым парнем. Конечно, он говорил, но больше о том, что интересовало его самого…
        Особенно ему нравилось задавать мне всякие вопросы. Например, о моей магии, о том, как я здесь оказался, о харне… Я, естественно, отмалчивался и выдавал лишь крохи информации, отчего Рэн всегда хмурил брови и недовольно чесал затылок. При этом сам отвечать на мои вопросы не спешил… В общем, у меня сложилось такое впечатление, будто рыжий разведчик обвешан клятвами, словно праздничное дерево.
        А что касается Бруни… Здоровяк, мягко говоря, был носителем очень специфической информации… Я бы добавил, довольно поверхностной. Например, он мало, что знал о магах, ценах на эски и скрижали, а также о политической ситуации в королевстве, но прекрасно разбирался в столичных гастрономических маршрутах. Знал, где и в какой таверне, подают самые вкусные кровяные колбаски и варят лучшее пиво. Был знаком с каждым уважаемым кабатчиком и помнил имена всех симпатичных подавальщиц. Уверен, попади я сейчас в столицу вместе с Бруни - без крова и еды я бы не остался…
        Увы, но мужчины по-прежнему ничего так и не рассказали о своем отряде и о причинах побудивших их командира отправиться в Пустоши. Байка о капитане карьеристе меня все больше и больше смущала.
        - Нам надо торопиться…  - сказал Рэн, взволнованно оглядываясь по сторонам.  - У меня плохое предчувствие…
        Я тоже осмотрелся. Мокрая серая степь. Взбесившаяся река. Древний жуткий мост, за которым вдалеке чернеет стена деревьев Каменного леса. Любопытно, что именно не дает покоя нашему командиру?
        Я взглянул на Обжору. Кот был спокоен.
        Чем ближе мы подходили к мосту, тем больше нервничал Рэн. Его волнение передалось и всем нам. Мы шли, оглядываясь по сторонам, постоянно следя за окрестностями и за тем куда ставим ноги.
        Когда до моста оставалось шагов двадцать, Обжора сообщил, что он чувствует странное присутствие, но не может понять, где именно.
        Оказавшись рядом с исполинским скелетом я, ошарашенно раскрыв рот, застыл на месте. Кости за многие века превратились в серый камень. Гигантские ребра выполняли роль опор. А в канале хребта, где когда-то был костный мозг твари, орки дабы облегчить путь своим шаманам, выложили настил из широких досок. Бурлящая река на фоне этого моста казалась всего лишь злым ручейком.
        - Вперед! Быстрее!  - подгонял нас Рэн.
        - Хрн!  - вторил ему Обжора, чешуя которого постоянно вибрировала.
        На мост зайти мы так и не успели. В метрах ста от нас, из-за холма появились три всадника.
        - Варги!  - рыкнул Бруни.
        - Готовьтесь к схватке!  - крикнул Рэн и повернувшись ко мне произнес:
        - Сейчас нам понадобиться все твое искусство! Это шаман и его свита!
        Видя, что мы никуда не собираемся убегать, два всадника ударив пятками широкие бока своих волков, рванули вперед. Степь огласил, холодящий кровь, волчий вой. Восемнадцатый уровень волков и двадцатый орков, ставили под сомнения возможность нашей победы.
        - Прячься!  - крикнул я гремлину, активируя ауру болотника.
        Во всадников, полетели первые стрелы Рэна и Бруни. Защитные амулеты шамана, которыми по всей видимости были обвешаны его телохранители, работали безукоризненно. Черные снаряды, не нанося урона, рассыпались в пыль.
        Я пока не атаковал, потому как дальность не позволяла.
        Колчан Бруни быстро опустел. Отбросив лук в сторону и выхватив ятаган, здоровяк с бешенным рыком, выдвинулся навстречу врагам.
        Двадцать метров… Я уже хорошо вижу, скалящиеся клыкастые рожи орков. Крепкие, широкоплечие - они заметно отличаются от своих сородичей. Демонстративно не используют луки. Видимо хотят взять нас в плен.
        Пятнадцать метров… Варги чем-то похожи как на волков, так и на медведей. Крупные массивные тела. Широкие шеи и толстые лапы. Но несмотря на высокий уровень, они заметно уступают в скорости харну.
        - Приготовьтесь!  - крикнул я и активировал заклинание.
        Таран живоглота лиловым сгустком сорвался с моей ладони и шарахнул по всадникам. Вокруг тел орков, вспыхнуло сразу несколько разноцветных огней. Увы, но ни оглушить, ни отбросить противника мне не удалось… Но волки все-таки сбились с шага. Надо было видеть рожи орков, когда они поняли, что против них сражается маг.
        Бруни не медля более, со всего маху опустил свой меч на голову ближайшего варга. И неожиданно удар прошел!
        - Ты сбил их защиту!  - радостно воскликнул рейнджер. Тетива его лука забухала с новой силой. Черные стрелы, словно разъяренные дикие пчелы, посыпались на ошалевших от такого поворота событий орков. Визги боли, гневное рычание, звон стали и боевой клич дружинников слились в один сплошной гул.
        Пятнадцать секунд перезарядки тарана длились словно пятнадцать часов. Молния еще не активна - не хватает двух метров…
        Лук Рэна перестал гудеть. Закончились стрелы.
        - Оставайся здесь и экономь ману!  - крикнул он, бросаясь на помощь Бруни.  - Помни о шамане!
        Осталось три секунды до перезарядки…
        Варг, которого ударил Бруни уже лежит на земле и дергается в предсмертных конвульсиях. Его хозяин, пронзенный несколькими стрелами, валяется поодаль и не подает признаков жизни.
        Секунда до перезарядки заклинания… Бруни заваливается набок. Из его спины торчит длинный наконечник орочьего копья.
        Зло сжав зубы активирую заклинание.
        Таран уже беспрепятственно опрокинул второго всадника на землю. Обжора, все это время отвлекавший варга от Бруни, одним длинным прыжком, оказался рядом с поверженными и начал сеять смерть. Ятаган Рэна несколькими взмахами отделил голову орка…
        Именно в этот момент, в игру вступил шаман. Мощная волна горячего воздуха сбила с ног харна и рейнджера.
        Если Обжора хоть и прихрамывая все-таки поднялся, то Рэн изломанной дымящейся куклой, лежал не шевелясь.
        К моему удивлению, колдун орков не особо торопился. Его волк, не проявляя эмоций, медленно шагал в сторону схватки.
        Обжора, пошатываясь, яростно тряся головой, словно кулачный боец, получивший знатную оплеуху, дернулся было вперед, но я остановил его окриком:
        - Назад!
        Чешуя на его правом боку слегка потемнела, но судя по показателям кот в порядке. Видимо в последний момент успел среагировать на атаку и заклинание шамана прошло вскользь.
        - Правильное решение, раб!  - крикнул улыбающийся шаман.
        Наконец, я смог разглядеть его восемнадцатый уровень.
        Я быстро обвел взглядом поле боя. Орки, варги и мои спутники погибли в считанные секунды…
        - Лучше сдайся!  - крикнул шаман.  - У меня сегодня праздник, я оставлю тебя в живых.
        Я посмотрел на свой источник маны и в который раз похвалил себя за «мудрость». Надо воспользоваться разговорчивостью противника.
        - Неужели тебе повезло?  - крикнул я улыбаясь.  - Иномирная тварь одарила тебя фиалом?!
        Улыбающиеся лицо шамана, постепенно вытягивалось от изумления.
        - Откуда тебе известна тайна нашего народа?!
        Его грозный окрик, злым рыком поддержал волк. Обжора не остался в долгу, вызывающе рявкнул в ответ.
        - Ты ошибаешься шаман!  - крикнул я.  - Эта тайна не принадлежит твоему народу!
        Злые раскосые глаза орка, были похожи на чайные блюдца.
        Я усмехнулся и добавил:
        - Вы, словно, падальщики, пользуетесь тем, что вам не принадлежит!
        Что ж я хотел вывести из себя колдуна, и я его вывел. Зачем мне это было нужно? Все просто. Он сейчас ослаблен схваткой с иномирной тварью и поглощением ее сущности. Видимо, он здорово потратился на эликсиры и зелья. Потому и экономил силы.
        Повинуясь воле шамана, его волк бросился в атаку. Несущююся на меня серую тварь, я подпустил поближе. А затем активировал таран, отбрасывая ее на несколько метров назад. Именно в этот самый момент, не давая Обжоре атаковать, шаман выпустил в нас темное облако, состоящее из мелких, острых шипов. Это заклинание только вскользь зацепило Обжору, основной удар пришелся на меня.
        Громко, взвизгнув, харн отлетел в сторону и затих. Мне тоже знатно досталось. Я лежал на спине в грязи. В глазах потемнело, во рту появился солоноватый привкус, кажется, я прикусил язык, когда падал. Мне повезло, аура болотника поглотила весь урон. Но я остался без защиты…
        - Вы хотите призвать сущность Длиннохвостого Ыша?
        Дав согласие, я тут же лишился шести сотен единиц маны. Вид полупрозрачной гигантской змеи, появившейся из воздуха и обвившей мое тело, повергло шамана в шок. Его нижняя челюсть мелко затряслась.
        Краем глаза я заметил, как стараясь не привлекать внимание зашевелился Обжора. Он был зол на колдуна, очень зол. Но там сейчас очнется варг - харну будет чем заняться.
        Поднимаясь с земли, я почувствовал острую боль в боку и охнул… Взглянул на медленно теряющий единицы жизни источник. Похоже я не только язык прикусил…
        - Лучше сдайся!  - взвизгнул шаман, направляя на меня обе руки, которые окутала темно-желтая дымка.  - Я буду добрым хозяином!
        Только сейчас я осознал, что этот орк совсем еще молодой… Может быть даже мой одногодка…
        - После боя с тварью, твои источники и накопители пусты?  - издеваясь, спросил я.  - Верно?
        Шаман затравленно зыркнул на мощное тело Ыша. Треугольная башка змея неотрывно следила за моим противником. Мда… У этой твари еще тот взгляд… Мне ли не знать…
        Заговаривая зубы орку, я сделал несколько коротких шагов в его сторону. Еще около трех метров и молния будет активна.
        Вместо ответа шаман выпустил в меня янтарный сгусток. Ыш тут же отреагировал на атаку и плотно сжал толстые чешуйчатые кольца. Система сообщила мне, что мой щит поглотил шесть сотен урона. Ого! Интересно какого уровня его заклинания?
        Я сделал еще несколько шагов вперед.
        Эффект тарана истек и варг, повинуясь приказу хозяина снова бросился в мою сторону, но Обжора был начеку. Активировав прыжок шипохвоста, он оказался за спиной у волка и нанес свой самый сильный и сокрушительный удар. Громкий визг боли сообщил нам, что варгу уже не до меня.
        - Можешь попрощаться со своей дворнягой,  - усмехаясь сообщил я. Сплюнув сгусток крови, я сделал еще один шаг.
        Еще метр и можно атаковать… На несколько мгновений мы замерли, друг напротив друга, словно две каменные статуи. Момент истины. Вижу неуверенность в глазах орка. Мы будто картежники, пытаемся разгадать, у кого какой козырь в рукаве…
        Мы атаковали одновременно. Шаман стегнул меня словно кнутом, призрачной терновой ветвью, а я в длинном прыжке, сократил необходимую мне дистанцию и выпустил молнию угря.
        Орк, испуганно выпучив глаза замер, как вкопанный. Две ледяные стрелы, похожие на тонкие острые сосульки, усиленные свитками ярости, и защита шамана, разлетелась на мелкие осколки…
        Я видел, как рассыпаются в пыль его костяные амулеты и талисманы, после каждого удара. Как он с ужасом в глазах, ждал, что следующее заклинание может быть последним.
        Третья стрела, пронзившая сердце орка, поставила точку в нашем противостоянии…
        Я хотел было бежать на помощь Обжоре, но Великая Система сообщила о его победе…
        Мрачно обведя взглядом кровавое место схватки, я медленно опустился на землю. В глазах потемнело… Последнее, что увидел перед тем, как потерять сознание - испуганную мордочку Ми…
        Глава 12
        Я очнулся мгновенно. Рывком приподнялся на локте и подслеповато осмотрелся. Кажется, нахожусь в шатре. Хотя судя по размерам - это скорее палатка. Я лежал на полу, укрытый шкурой, в шаге от небольшого очага, сложенного на скорую руку из крупных речных камней.
        Снова плен?! Не может быть!
        Дрожа от волнения, открыл закладки и после непродолжительного чтения с облегчением выдохнул. Никаких посторонних ментальных воздействий и тому подобной пакости не обнаружилось. Уже легче…
        Затем настала очередь осмотра тела… Ни одного синяка, царапины или ссадины не обнаружил. Хотя точно помню, что их у меня было предостаточно…
        Тут же вспомнил последние минуты боя с шаманом. Торопливо ощупал живот, грудь и ребра. Поднес ладонь ко рту. Удивительно, но крови не было. Хм… А как же те кровавые сгустки, что сплевывал после атаки шамана? Что происходит?!
        Внезапно зашевелившийся полог палатки заставил меня приготовится к отражению атаки. Но, к счастью, на меня никто не собирался нападать. В проеме появилась довольная чешуйчатая морда.
        - Хрн!  - обрадованно рявкнул Обжора и проскользнул внутрь.
        Я был тотчас облизан с ног до головы и придавлен массивной бронированной тушей.
        - Я тоже очень рад тебя видеть, братишка!  - нежно приговаривал я, почесывая харна за ухом. Тот, лежа на спине, закатив глаза от удовольствия громко урчал.
        Тщательно осмотрев питомца на предмет повреждений и не найдя оных, облегченно выдохнул. А потом я, наконец, понял, что меня смущало.
        - Дружище! Ты теперь у нас восьмой уровень!
        - Хрн!  - довольно ответил харн, продолжая лежать на спине.
        А я тем временем открыл его характеристики.
        - Свирепый харн.
        - Имя: Обжора.
        - Уровень: 8 (2 100 / 44 000)
        - Статус: Преданность хозяину(неизменно)
        - Разум: 1 / 1.
        - Сила:78 / 120
        - Ловкость:79 / 120
        - Меткость:5.8 / 120
        - Интуиция: 7 / 8.
        - Мудрость:14 / 16
        - Звериный инстинкт:14 / 16
        - Скорость:77 / 120
        - Гибкость:52 / 120
        - Интеллект:44 / 80
        - Источник маны:520 / 520
        - Здоровье:70 / 80
        - Выносливость:67 / 80
        - Источник жизни:750 / 750
        - Источник энергии:720 / 720
        - Чешуйчатая броня: 35 / 40
        - Защита:350 / 400
        - Урон: +201.1…+637.2
        - Укус: 35 / 40
        - Удар когтистой лапой: 35 / 40
        - Прыжок 7 / 8.
        - Звериная регенерация: 14 / 16
        - Охотник: 36 / 40.
        - Рыболов: 17.8 / 40.
        - Противодействие яду Шестилапа - 7 / 40
        - Поздравляю!  - похлопав по бронированном боку, сказал я, а потом спросил:
        - А где Ми?
        - Здесь,  - услышал я тихий голос за спиной.
        Ушастая голова гремлина высунулась из-за полога. На усталой мордашке счастливая улыбка.
        - Цел?  - озабоченно спросил я.
        - Да,  - кивнул малыш.
        - Слава небесам!  - облегченно выдохнул я.  - Рэн? Бруни?
        Гремлин, устраиваясь рядом с очагом, отрицательно покачал головой.
        - Жаль,  - тяжело вздохнул я.  - Они храбро сражались…
        На мгновение мы замолчали, думая каждый о своем…
        - После боя ты тоже был на волосок от гибели,  - сообщил гремлин.  - Если бы не твоя магия…
        - Что ты имеешь в виду?  - удивился я.
        - Ты не помнишь?  - Ми смотрел на меня широко раскрытыми глазами.
        - А что я должен был помнить?  - ответил я вопросом на вопрос.
        - Например, то, как приказал опустить тебя в воду…
        - В воду?!  - ошарашенно спросил я.
        Ми недоуменно посмотрел на Обжору, а затем на меня.
        - Что последнее ты помнишь?
        - Схватку с шаманом…  - зажмурившись, начал перечислять я.  - Потом его смерть… Еще сильную боль в груди… Кровь во рту… Много крови… Это все. А что было потом?
        - После смерти шамана ты ненадолго потерял сознание. Но потом очнулся и стал бормотать, что тебя надо положить в воду… Я сперва подумал, что ты бредишь. Уж больно странно это было… Но ты сказал, что так надо для какого-то заклинания…
        И тут до меня, наконец, дошло! Ну, конечно же! Водяная регенерация болотника!
        - Ты вспомнил?  - видя мою реакцию на свои слова, спросил Ми.
        - Только то, что у меня есть такое заклинание,  - покачал головой я.
        - Понятно,  - кивнул гремлин.  - В общем, как только мы перетащили тебя в канаву полную воды, ты его активировал и твое тело обволокла темно-зеленая слизь…
        - А дальше?  - заинтересованно спросил я.
        - Пока ты лежал в воде, я нашел среди вещей шамана вот эту палатку и установил ее на опушке леса. И когда спустя некоторое время слизь исчезла, а вместе с ней и все царапины и ссадины с твоего тела, мы перенесли тебя сюда…
        - Как долго мы здесь находимся?
        - Уже вторые сутки,  - ответил Ми и добавил:
        - Не беспокойся - в окрестностях пока тихо.
        - А орки?
        Ми покачал головой.
        - Перейти мост может только шаман, участвующий в обряде. Остальным оркам сюда запрещено соваться. Это закон.
        Я понимающе кивнул - похоже колдуны орков ревностно следят за соблюдением секретности. Но как бы там ни было долго на одном месте оставаться опасно…
        - Прости, Рик,  - тихо произнес Ми.  - Нам пришлось сбросить тела твоих соплеменников в реку. Вместе с телами орков и варгов. Чтобы убрать следы…
        Я тяжело вздохнул и положил руку на плечико гремлина.
        - Не извиняйся. Думаю, Рэн и Бруни на твоем месте поступили бы также.
        Ми молча распустил завязки своей котомки и стал выкладывать на шкуру какие-то вещи. Я пригляделся. Эски, бронзовое кольцо, стальной браслет, костяной амулет, небольшой каменный нож, несколько разноцветных колб и серый кристалл.
        Сложив все в две кучки, гремлин указал пальцем на ту, что побольше:
        - Это все самое ценное, что было у орков. Ну, не считая палатки, оружия, шкур и разных мелочей.
        - А это?  - указал я на горку поменьше.
        - Это вещи Рэна и Бруни,  - тихо ответил Ми.
        Я снова тяжело вздохнул.
        - Понятно.
        - Там не много,  - сообщил гремлин.  - Несколько тысяч эссенций и десяток скрижалей. Видимо, это то, что выпало им за последний бой.
        Я присмотрелся.
        - Эссенция опыта (7940 шт).
        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        - Амулет-вестник.
        - А это что такое?  - заинтересованно спросил я, беря небольшой бронзовый кругляш в руку.
        АМУЛЕТ-ВЕСТНИК.
        - Тип: Одноразовый артефакт.
        - Вид: Эпический.
        - Эффект:
        - Передает сообщение.
        - Примечание:
        - Сработает только в руках получателя.
        - Получатель: Капитан Изаму Такеда.
        - Отправитель: Сержант Рэндельф Ларсен.
        - После срабатывания, исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Я удивленно посмотрел на гремлина.
        - Ты видишь характеристики этого предмета?
        - Только то, что это амулет-вестник,  - ответил гремлин.  - Тебе доступно больше информации?
        - Да,  - кивнул я.  - Видимо снова сработали мои пятнадцать единиц разума.
        - Что в нем?  - поинтересовался Ми.
        - Само послание прочитать не получится,  - ответил я.  - Но ясно одно - Рэн не был обычным солдатом. Думаю, это послание его командиру. И судя по тому, что этот амулет эпик класса - сообщение важное.
        - И ты намерен найти получателя?
        Я задумался, а потом кивнул:
        - Если выживем и выберемся - да. По крайней мере, сделаем это в память о Рэне и Бруни…
        Собрав эски и скрижали дружинников, я приступил к осмотру вещей орков.
        - Эссенция опыта (25 370 шт).
        - Кольцо ловкости (1 шт).
        - Амулет силы (1 шт).
        - Браслет ловкости (1 шт).
        - Каменный нож (1шт).
        - Зелье выносливости (2 шт)
        - Эликсир скорости (3 шт).
        - Малый кристалл маны (1 шт).
        Довольно потирая руки, я улыбнулся - еще один кристалл маны! Ну-ка посмотрим…
        МАЛЫЙ КРИСТАЛЛ МАНЫ.
        - Мана: 0 / 500.
        Хм… Пять сотен единиц… Выходит, единого стандарта у этих кристаллов нет. Но все равно - это просто великолепно! Уже только ради этого трофея стоило ввязаться в бой с шаманом… А ведь меня еще ждет разбор моего личного лута…
        Идем дальше.
        - КОЛЬЦО ЛОВКОСТИ.
        - Уровень: 8
        - Категория: Простой.
        - Ловкость +9.
        - Прочность - 43.
        - АМУЛЕТ СИЛЫ.
        - Уровень: 10
        - Категория: Простой.
        - Сила +12.
        - Прочность - 82.
        - БРАСЛЕТ ЛОВКОСТИ.
        - Уровень: 9
        - Категория: Простой.
        - Ловкость +7.
        - Прочность - 52.
        - КАМЕННЫЙ НОЖ.
        - Уровень: 12
        - Категория: Редкий.
        - Сила +10.
        - Урон +25
        - Прочность - 149.
        ЗЕЛЬЕ ВЫНОСЛИВОСТИ.
        - Уровень: 7
        - Тип: Энергетические зелья.
        - Вид: Редкое.
        - Эффект:
        - Восполняет 30 % энергии.
        - Объем:1 употребление.
        - Примечание:
        - Употреблять не чаще 1 раз в сутки.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        ЭЛИКСИР СКОРОСТИ.
        - Уровень: 8
        - Тип: Эликсиры ускорения.
        - Вид: Редкое.
        - Эффект:
        - Увеличивает скорость на 25 %.
        - Объем:1 употребление.
        - Время действия: 10 минут.
        - Примечание:
        - Употреблять не чаще 1 раз в сутки.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        - Мда…  - обратился я к гремлину, подробно изучив все характеристики предметов.  - Хороший был бы бонус сейчас… Но, как говорится, не по размеру шапка… У кого были эти кольца и амулеты?
        - Нож и браслет у шамана, остальное у его бойцов,  - ответил Ми.
        - Ясно…  - сказал я, пряча все в рюкзак.  - Отложим до лучших времен… По крайней мере, пока ты не подрастешь…
        Только сейчас я заметил, что над огнем был подвешен небольшой котелок на невысокой треноге. Ми стал сосредоточенно что-то помешивать в котелке. И это что-то очень здорово пахло.
        - Голоден?  - спросил он, видя мое состояние.
        Мой желудок громко заурчал в ответ.
        Ми расхохотался.
        - Потерпи! Скоро поедим.
        Я посмотрел на Обжору. Гремлин, проследив за моим взглядом, сказал:
        - За него не беспокойся. Я вдоволь запасся мясом варгов…
        Я молча кивнул и отстраненно подумал, что Ми настоящая находка для нашего маленького отряда. Очень хозяйственный малыш. Хех… Он бы обязательно нашел общий язык с Крошем…
        Ладно. Пока готовится еда, у меня есть время разобраться с трофеями за победу над шаманом. Открыл закладку с оповещениями.
        - ВЫ УБИЛИ ОРК-ВСАДНИК (20).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (4000 шт).
        - Серебряная скрижаль(10 шт).
        - ВЫ УБИЛИ СТЕПНОЙ ВАРГ (18).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3600 шт).
        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        - ВЫ УБИЛИ ОРК-ШАМАН (18).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3600 шт).
        - Золотая скрижаль Интеллекта.
        - Серебряная скрижаль(10 шт).
        - ВЫ УБИЛИ СТЕПНОЙ ВАРГ (18).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3600 шт).
        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        - Внимание! Ваше достижение замечено Высшими силами! Вы командный боец! В составе отряда вам удалось победить 5 существ с уровнем, превышающим ваш на 10!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (2000 шт)
        - Серебряная скрижаль (10 шт)
        - Внимание! Ваше достижение замечено Высшими силами! Вы командный боец! В составе отряда вам удалось победить 5 существ с уровнем, превышающим ваш на 15!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3000 шт)
        - Серебряная скрижаль (15 шт)
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Роланда Каменное Сердце! Вы победили мага с уровнем, превышающим ваш на 15!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3000 шт)
        - Радужная скрижаль «Орк-шаман» (1 шт)
        Дрожащей рукой я вытер пот со лба. Шестьдесят пять серебряных скрижалей за один бой плюс радужная скрижаль… Кажется мне впервые упало столько трофеев за раз. С замиранием сердца открываю описание «радуги».
        - Радужная скрижаль «Орк-шаман».
        - Эффект:
        - Открывает 1 характеристику Орка-шамана на выбор.
        - Открывает 1 навык или умение Орка-шамана на выбор.
        - Открывает 1 заклинание Орка-шамана на выбор.
        - Открывает 1 профессию Орка-шамана на выбор.

+10 к любой характеристике/навыку/профессии/заклинанию.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Отлично! В отличие от скрижалей, которые я получал после победы над монстрами здесь можно открыть еще и «профессию»!
        Ладно. Перехожу сразу к заклинаниям. Ого! У шамана их больше десятка! Так-с, посмотрим… Пять защитных, шесть атакующих… Хм… А это что?
        - ВОЛНА ИСЦЕЛЕНИЯ.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Используя магию орк-шаман создает невидимую исцеляющую волну, которая способна заживлять раны и восстанавливать повреждения.
        - Эффект:

+10 регенерации
        - Восполняет 20 % жизни.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 10.
        - Расходует 120 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия эффекта Регенерации: 30 мин.
        Я чувствовал, как мое сердце забилось учащенней. Я держал сейчас в руках одно из самых полезных заклинаний, как для войны, так и для мирной жизни! Маги-целители уважаемы и почитаемы. Как правило - это очень обеспеченные люди. Найти такое заклинание - это настоящий подарок богов! Не так прост оказался мой соперник…
        Мне стоило труда взять себя в руки и продолжить изучение скрижали.
        Так как с заклинанием я уже определился, следующей позицией была «навыки и умения».
        У шамана их было больше десятка. Начиная от «верховой езды» заканчивая «ночным зрением». Я сперва даже растерялся. Глаза разбегались от такого выбора! Но в конечном итоге остановился на самом на мой взгляд полезном. Кроме того, я уже смог воочию наблюдать за его действием.
        - КУПОЛ НЕВИДИМОСТИ.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Магическое умение.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Орк-шаман, используя магию накрывает себя куполом невидимости.
        - Эффект:
        - Создает купол невидимости.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 10.
        - Расходует 120 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия эффекта: 10 мин.
        - Радиус: 3 метра.
        - Эффект рассеивается после вступления в бой.
        Видимо именно это умение прятало от наших взоров волчьих всадников и шамана. Несомненно, такой навык будет полезен нам всем.
        Что ж с заклинанием и умением я, кажется определился. Осталось решить вопрос с «профессией».
        Должен заметить все было довольно стандартно и ожидаемо - травник, рыбак, охотник и тому подобное… Ровно до того момента, как мой взгляд остановился на последнем наименовании…
        - ЗЕЛЬЕВАРЕНИЕ.
        - Уровень: 0.
        - Тип: Магическая профессия.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Используя магию, специальные материалы и соответствующие рецепты орк-шаман способен создавать магические зелья.
        - Эффект:
        - Создание магических зелий.
        - Количество доступных рецептов: 0.
        Закрыв описание, я озадаченно почесал затылок. Выходит, профессия вроде, как и есть, но без соответствующего рецепта использовать ее невозможно…
        Я снова перечитал описание заклинаний, умений и профессий, а затем посмотрел на Ми. Малыш в этот момент дул на ложку с похлебкой. А что если?
        - Братец,  - обратился я к гремлину.  - Мне тут пришла идея сделать тебе подарок.
        Сказав это, я показал гремлину радужную скрижаль. Ми как раз пытался попробовать свое варево. Мои слова заставили его поперхнуться.
        - А как же ты?!  - откашлявшись спросил он.  - Эти скрижали единственный способ твоего усиления…
        - Знаю,  - кивнул я.  - Но тут вот какое дело… В этой скрижали содержится очень полезное и ценное заклинание, с помощью которого можно исцелять. Что-то подсказывает мне, что нам оно не один раз еще спасет жизнь.
        - Так в чем же дело?  - спросил Ми.  - Бери его себе и будешь нас исцелять…
        - Нет,  - покачал я головой.  - Мы должны мыслить рационально.
        - Что ты имеешь в виду?  - удивился гремлин.
        - А то, что, если это заклинание будет у тебя - мы сможем улучшить его намного быстрее. Двадцать серебрушек и привет первый уровень! Еще тридцать и уже второй! Понимаешь?
        Гремлин ненадолго задумался, а потом кивнул:
        - Согласен. Пять радужных скрижалей против пяти десятков серебра - теперь понимаю, что ты подразумевал под «мыслить рационально».
        - Хех…  - я тяжело вздохнул.  - Жаль, что я не думал о рациональности, когда забирал себе скрижаль огнелапа. Обжоре бы она больше подошла… Ну, да ладно… После драки кулаками не машут…
        Сказав это, я протянул блестящую пластинку гремлину. Тот благоговейно принял ее дрожащими руками и взволнованно пискнул:
        - Спасибо!
        Я лишь улыбаясь отмахнулся. Прислушался к своим чувствам. Ни капли сожалений. Я все делаю правильно!
        Глава 13
        - С чего начинать?  - дрожащим от волнения голосом спросил Ми.
        - Сперва необходимо открыть интеллект и поднять его до десяти,  - ответил я.  - Таким образом ты выполнишь минимальные требования Великой Системы для активации заклинания и умения.
        - Понял,  - кивнул гремлин.
        - Внимание! Ваш фамильяр открыл новую характеристику - «Интеллект»!
        - Текущее значение: 10 / 30.
        - Внимание! Ваш фамильяр открыл источник маны!
        - Текущее значение: 120 / 120.
        Я посмотрел на Ми и улыбнулся. Его глазки были широко раскрыты. Шерстка на теле встала дыбом, отчего он превратился в маленький пушистый комочек.
        Бедняга, я его понимаю. Сам еще недавно испытывал такие же эмоции. Мы, по сути, с ним очень похожи. Хех… Скажи мне кто-то, два месяца назад, что я стану магом, выживу в подземельях Кривых гор, приручу пещерного харна, одержу победу над орком-шаманом в сердце Пустошей - ни за что бы не поверил…
        - Продолжай, как договаривались,  - подбодрил я его.
        - Внимание! Ваш фамильяр открыл новое заклинание - «Волна исцеления»!
        - Внимание! Ваш фамильяр открыл новое умение - «Купол невидимости»!
        - Внимание! Ваш фамильяр открыл новую магическую профессию - «Зельеварение»!
        - Поздравляю, братец!  - улыбаясь сказал я.  - Теперь ты маг!
        Ми несмело улыбнулся. В уголках его глаз застыли слёзы.
        - Малыш, ты чего?  - удивился я.
        - Понимаешь, Рик,  - спешно вытирая слезы ответил Ми.  - Мне на ум вдруг пришла мысль, что за последние сто лет я первый гремлин, который стал магом… Скажу больше, я даже не знаю были ли маги среди моих соплеменников.
        - Но в ваших сказках-то они были?  - улыбнулся я.
        - Не знаю,  - пожал плечами малыш.  - У нас нет ни сказок, ни легенд, ни песен.
        - Это еще почему?  - озадаченно спросил я.
        - Давным-давно на курултае орков было решено, что гремлинам ни к чему рассказывать друг другу всякие небылицы…
        - Вот же твари!  - зло рыкнул я сквозь зубы.  - Им мало того, что вы рабы! Так они еще и отбирают душу вашего народа!
        - Душа народа,  - задумчиво пробурчал Ми. Похоже ему понравилось это словосочетание.
        - Да, именно,  - кивнул я.  - Ваши песни, вера, сказки, легенды… Это ваша история. Ваша душа… Кстати, знаешь почему орки так поступают?
        - Я никогда не думал об этом,  - пожал плечиками гремлин.  - Почему?
        - Мне кажется, они вас боятся,  - ответил я.
        - Как такое возможно?  - недоуменно спросил Ми.  - Ты же видел их в бою! Они великие воины! Их шаманы могущественны!
        - И все же они не бессмертны!  - улыбнулся я в ответ.  - Ты сам был тому свидетелем!
        Гремлин хотел было что-то возразить, но запнулся на полуслове. Я увидел, как на его мордашке вдруг появилось выражение понимания.
        - Вожди и шаманы орков далеко не дураки,  - продолжил говорить я.  - Они понимают, что, если вы объединитесь - можете стать проблемой. Потому из года в год у вас и забирают то, что способно вас делать единым народом.
        - Разве сказки и легенды могут объединять?  - недоверчиво спросил Ми.
        Я усмехнулся.
        - Еще как! Что бы ты почувствовал, скажи я тебе, что твои предки сражались с орками и побеждали их? Что среди гремлинов были великие воины, вожди и маги? А, ведь, наверняка были… Их не могло не быть! И об их подвигах твоими сородичами слагались легенды и песни! Ведь, не зря же орки забрали у вас эту память.
        Ми смотрел в одну точку, широко раскрыв глаза. Я улыбнулся - пробрало мелкого. Хе-хе… Надо закрепить.
        - Вот ты сказал мне, что не слышал ни об одном гремлине-маге. Так?
        Ми машинально кивнул.
        - Выходит, ты и сам теперь становишься легендарной личностью для своего народа!
        Малыш громко сглотнул.
        - Ми Великий Победитель Орков!  - провозгласил я, широко улыбаясь.  - Как тебе?
        Гремлин повторно сглотнул, а в его взгляде была растерянность и кажется испуг. Я тяжело вздохнул. Ну, вот запугал беднягу. Надо его отвлечь.
        - Ладно,  - спокойно сказал я.  - Отомри, братец. На сегодня хватит. Давай лучше поедим твоего варева. Наверняка, оно уже готово. Этот запах из котелка сводит меня с ума! Кстати, ты должен хорошо поесть - будем активировать много скрижалей.
        Сказав это, я заглянул в рюкзак.
        - Эссенция опыта (105 405 шт).
        - Золотая скрижаль Интеллекта. (2 шт)
        - Жетон Охотника на Чудовищ (590 шт).
        - Свиток «Ярость Охотника» (13 шт)
        - Капкан «Клякса» (5 шт)
        - Малое зелье насыщения (13 шт)
        - Амулет призыва «Свирепый харн».
        - Амулет-вестник.
        - Каменная скрижаль Мудрости (14 шт).
        - Серебряная скрижаль (105 шт)
        - Жемчужный Клык Огнелапа (2 шт).
        - Сизый коготь Ледяного Голема (10 шт)
        - Сапфировый рог Ледяного Голема (1шт)
        - Глиняная скрижаль «Травничество» (75 шт).
        - Глиняная скрижаль Ловкости (75 шт).
        - Глиняная скрижаль Наблюдательности (75 шт).
        - Глиняная скрижаль «Владение ножом» (75 шт).
        - Бронзовая скрижаль силы (11 шт).
        - Бронзовая скрижаль ловкости (8 шт).
        - Бронзовая скрижаль выносливости (11 шт).
        - Бронзовая скрижаль «Владение ножом» (8 шт).
        Так-с… Вся «бронза» - это то, что отдал мне Ми на хранение. Кроме того, там было десять «серебрушек» и почти девятнадцать с половиной тысяч эсок. Должен заметить, мы неплохо прибарахлились. Вот сейчас поедим и начнем улучшение нашего целителя.

* * *
        С того дня, как я очнулся после боя с шаманом прошло двое суток. Ми, получив свою «порцию» скрижалей был все еще без сознания. Но, думаю, к вечеру он придет в себя.
        В сравнении с первым разом процесс адаптации и усвоения организмом гремлина поглощенных скрижалей, проходил нормально. Резких скачков и перепадов в источниках Ми не наблюдалось, что, несомненно, не может не радовать.
        Когда распределяли трофеи, по обоюдному согласию, мы решили максимально улучшить показатели нашего новоиспеченного мага.
        Начали с «волны исцеления». Первое повышение прошло, как по маслу, а вот со вторым возникли трудности. Согласно системному оповещению, Ми должен был стать пятым уровнем.
        После короткого обсуждения пришли к выводу, что ради «исцеления», экстренно набрать два уровня не такое уж и преступление. Благо эсок для этого дела предостаточно. Да и шесть скрижалек за уровни лишними не будут…
        Когда Ми, использовав тридцать «серебрушек», поднял до двойки свое первое заклинание и мы прочитали его описание - все сомнения отпали сами собой. Мы все сделали правильно.
        - ВОЛНА ИСЦЕЛЕНИЯ.
        - Уровень: 2. (0/40)
        - Тип: Заклинание.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Используя магию орк-шаман создает невидимую исцеляющую волну, которая способна заживлять раны и восстанавливать повреждения.
        - Эффект:
        - Маг способен одновременно исцелить как себя, так и еще 2 союзников.

+20 регенерации
        - Восполняет 40 % жизни.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 10.
        - Расходует 100 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия эффекта Регенерации: 50 мин.
        Увеличенный в два раза эффект регенерации действовал теперь на двадцать минут дольше. Также в два раза выросло восполнение источника жизни. При этом количество маны использовалось на двадцать единиц меньше. И самое главное… Новый эффект! Теперь Ми сможет лечить нас всех одновременно!
        Да, нам это заклинание обошлось в пятьдесят серебряных скрижалей и двадцать с лишним тысяч эсок, но это стоило того! Скажу больше, имейся у нас возможность повысить его до третьего уровня - мы бы без промедления это сделали. Но, увы, чтобы осуществить это - Ми должен подрасти до десятого.

        «Купол невидимости» решили пока не трогать. Десяти минут эффекта нам более чем достаточно. Кроме того, у нас есть харн с его чутьем, благодаря которому нам все это время удавалось избегать нежелательных встреч.
        Вкладывать скрижали в «зельеварение» без рецептов смысла тоже не было. У нас обязательно еще появится возможность разобраться с этой профессией.
        С повышением уровня Ми, увеличился и потолок у всех его характеристик и умений. И когда дело дошло до распределения, гремлин в первую очередь попросил довести до максимума «разум». Чему я был только рад.
        Затем частично «камнем», частично «серебром» открыли и повысили «мудрость». До потолка не хватило одной каменной скрижали. Но это не беда - у нас еще будет возможность добыть ее. Теперь скорость восполнения маны гремлина сравнялась с моей.
        На «интеллект» решили пока не тратиться. Добытый у шамана кристалл маны на пять сотен единиц, плюс сто двадцать в источнике - с таким запасом Ми сможет активировать исцеление шесть раз!
        Далее за счет «глины» и «бронзы» значительно повысили «силу», «ловкость», «наблюдательность», «выносливость» и «владение ножом».
        С «травничеством» решили подождать. Этот навык Ми будет пока прокачивать своими силами.
        Снова заглянул в его характеристики. Надо проверить - может чего и пропустил.
        - СТЕПНОЙ ГРЕМЛИН
        - Имя: МИ
        - Уровень: 5 (0 / 20 000)
        - Статус: Преданность старшему члену семьи (неизменно)
        - Разум: 10 / 10.
        - Мудрость: 9.8 / 10
        - Сила:17 / 50
        - Ловкость:23 / 50
        - Здоровье: 8 / 50
        - Меткость: 2.8 / 50.
        - Скорость: 2.8 / 50.
        - Интеллект: 10 / 50
        - Наблюдательность: 7.7 / 50.
        - Выносливость:13.3 / 50
        - Источник жизни:100 / 100
        - Источник энергии:153 / 153
        - Источник маны:120 / 120
        - НАВЫКИ И УМЕНИЯ:
        - Разделка добычи:30 / 50
        - Владение ножом: 11.5 / 50
        - Травничество:2 / 50
        - Охотник:2 / 50
        - Рыбак:2 / 50
        - Наездник: 5.1 / 50
        - Создатель тайников: 0.3 / 50
        - ВОЛНА ИСЦЕЛЕНИЯ.
        - Уровень: 2. (0/40)
        - Купол невидимости.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Зельеварение.
        - Уровень: 0. (0/20)
        Золотые скрижали Интеллекта остались нетронутыми. Ими мы воспользуемся только в крайнем случае. Это наша будущая финансовая независимость.
        Когда у меня в рюкзаке оставалось еще пять с лишним десятков «серебрушек» Ми перед тем, как потерять сознание, категорически отказался принимать их. Аргументируя тем, что нужно усилить Обжору - нашего главного бойца и защитника…
        Проверив спокойно сопящего малыша и укрыв его поплотнее, я взглянул на лежащего рядом с ним харна.
        После усиления его броня стала еще темнее. Появились новые чешуйки, более широкие и более толстые. Да и сам он значительно увеличился в размерах. Мда… С момента нашей первой встречи Обжора здорово изменился.
        Я заглянул в измененные характеристики зверя.
        - Свирепый харн.
        - Имя: Обжора.
        - Уровень: 8 (2 100 / 44 000)
        - Статус: Преданность хозяину(неизменно)
        - Разум: 1 / 1.
        - Сила:83 / 120
        - Ловкость:84 / 120
        - Меткость:5.8 / 120
        - Интуиция: 8 / 8.
        - Мудрость:16 / 16
        - Звериный инстинкт:16 / 16
        - Скорость:85 / 120
        - Гибкость:52 / 120
        - Интеллект:45 / 80
        - Источник маны:500 / 500
        - Здоровье:80 / 80
        - Выносливость:73 / 80
        - Источник жизни:850 / 850
        - Источник энергии:780 / 780
        - Чешуйчатая броня: 40 / 40
        - Защита:400 / 400
        - Урон: +234.2…+746.6
        - Укус: 40 / 40
        - Удар когтистой лапой: 40 / 40
        - Прыжок 8 / 8.
        - Звериная регенерация: 16 / 16
        - Охотник: 36 / 40.
        - Рыболов: 17.8 / 40.
        - Противодействие яду Шестилапа - 7 / 40
        - ПРЫЖОК ШИПОХВОСТА.
        - Уровень: 1. (0/40)
        Когда распределяли скрижали Обжоре, он принимал активное участие. Собственно, все, как обычно. Я в первую очередь заботился о его защите и уровне жизни, он - настаивал на уроне. Благо пятидесяти пяти серебрушек, плюс еще трех единичек, которые харн получил за уровень хватило нам почти на все.
        Сперва я поднял до потолка: «броню», «здоровье» и «регенерацию». Затем тоже самое проделал и с его атакующими умениями.

        «Прыжок шипохвоста», увы, оставил без изменений - четыре десятка скрижалей решил вложить в другие характеристики.

        «Интеллекту» досталась всего одна единица. Этого как раз достаточно для использования заклинания девять раз.
        Далее поднял до максимума «интуицию» и «мудрость», а остальное равномерно распределил между основными позициями.
        Пока пересматривал характеристики харна в голову пришла одна мысль. Быстро закрыв описание, я полез в рюкзак и достал бронзовое кольцо орков.
        - КОЛЬЦО ЛОВКОСТИ.
        - Уровень: 8
        - Категория: Простой.
        - Ловкость +9.
        - Прочность - 43.
        - Давай-ка, братец, попробуем его тебе надеть,  - пробурчал я, склонившись над правой лапой Обжоры.
        Великая Система незамедлительно отреагировала на мои действия:
        - Внимание! Ваш питомец не может использовать предмет «Кольцо ловкости»!
        - Жаль…  - разочарованно пробурчал я, потирая затылок.  - А если вот так…
        Я снял со своего пальца стальное колечко и попытался надеть его на один из когтей спящего харна.
        - Внимание! Ваш питомец не может использовать предмет «Стальное кольцо»!
        Увы, но такая же реакция была и на мою пуговицу. Без каких-либо объяснений Великая Система ясно давала понять, что такие трюки не пройдут… А жаль… Плюс девять единиц «ловкости» Обжоре явно не помешали бы.
        Тяжело вздохнув, я поднялся и вышел из палатки.
        Вечерний морозный ветерок тут же забрался мне за шиворот. Я огляделся. Тишина. Вокруг лишь черные разлапистые деревья, из-за своей твердости прозванные каменными. К слову, отсюда и название самого леса.
        Дожди прекратились еще три дня назад. Температура заметно упала. Земля постепенно остывает и превращается в камень. Начинается зима.
        Я мрачно вздохнул, отчего изо рта пошел пар. Думаю, со дня на день орда орков выдвинется на запад…
        Ну, а мы пойдем на юг. Обжора нашел тропу, ведущую в глубину Каменного леса. Судя по запахам, что он учуял, оттуда и пришел шаман орков. Похоже, именно там и находится иномирный портал, а также алтарь охотников на чудовищ.
        Хм… А где алтарь, там, возможно, и другие постройки моих древних коллег… В общем, пока не проверим не узнаем.
        Глава 14
        Два дня назад мы собрали наш маленький лагерь и выдвинулись вглубь Каменного леса. Кстати, каменным он был лишь только на словах. Как по мне так обычный лес, только деревья повыше да поразлапистей.
        Тролли, потомки древнего чудовища, погибшего здесь на заре времен, пока нас не беспокоили. Скажу больше, нас вообще никто не беспокоил. Мы спокойно шагали по тропе, проложенной за многие годы шаманами орков, а харн в это время исследовал окрестности, периодически сообщая о том, что происходит впереди.
        Да, отрицать не буду, лес казался довольно мрачным. Причем жути добавляло жестокое «творчество» орков. Вдоль тропы, мы то и дело находили страшные скульптуры, собранные из скелетов людей, гремлинов и еще каких-то животных. Оставалось только догадываться, почему местное зверье до сих пор не растащило все это безобразие. Хотя судя по гробовой тишине, а также спокойствию харна, похоже эти места не особо популярны среди зверушек. У меня есть догадки по этому поводу, но со стопроцентной уверенностью утверждать что-то пока еще рано.
        Наконец, ближе к полудню третьего дня тропа орков вывела нас к иномирному порталу. К слову, его я почувствовал еще задолго до того, как увидел. Знакомые ощущения легкого недомогания и слабости ни на миг не отпускали меня. Что-то не так было с этим местом… В отличие от портала в подземном городе этот вел себя как-то странно. Будто костер, который вроде бы и потушили, но он все еще тлеет…
        Чем ближе я подходил, тем более мерзкими были ощущения.
        - Рик, что случилось?  - обеспокоенно спросил Ми, когда я остановился в метрах ста от портала.
        Он сидел верхом на Обжоре в собственноручно переделанном седле, снятого со спины варга. За что, собственно, он и заработал несколько каменных скрижалей «скорняка». Но это еще не все. В переметных сумах одного из орков он нашел старую пращу и на протяжении всего пути практиковался в метании камней, периодически получая разные скрижали. А вчера и вовсе смог открыть свое первое боевое умение - «выстрел из пращи». О каком-то внушительном уроне речи пока не шло, но мы были рады - начало положено.
        Кроме того, гремлин довольно прилично начал управляться со своим ножом. Всю дорогу упражнялся в метании. Боевых умений пока не приобрел, но думаю в скором времени Великая Система оценит его старания по заслугам.
        - Рик?!  - снова окликнул меня Ми.
        Я плотнее запахнулся в волчью шкуру, что была в вещах шамана, и ответил:
        - Видишь, вон то уродливое дерево.
        Ми повернул голову в указанную сторону.
        Здоровенного разлапистого урода, расколотого пополам иномирной магией и облепленного черной жижей сложно было не заметить.
        - Это то, что я думаю?  - спросил Ми.
        - Да,  - кивнул я, поморщившись - Это и есть иномирный портал, о котором я тебе рассказывал.
        - Он на тебя как-то воздействует?  - обеспокоенно спросил гремлин.  - Я ничего не чувствую.
        - Легкая слабость и головокружение,  - ответил я.  - Это как стоять на краю выгребной ямы.
        - Ясно,  - кивнул гремлин и добавил:
        - Просто мне показалось, будто тебя тревожит что-то еще…
        Должен заметить, с повышением «разума» Ми заметно изменился. Стал более задумчив и рассудителен. И что самое главное - медленно, но уверенно он начал избавляться от своих рабских настроений и страхов. Разум, магия и новые умения делали его более уверенным в себе.
        - Определенное беспокойство присутствует,  - согласился я.  - Дело в том, что этот портал ведет себя как-то странно. Не так, как тот, что был в подземном городе.
        - А в чем странность?
        Я задумчиво почесал затылок.
        - Хм… Сейчас попытаюсь объяснить… Там под землей все было ясно… Не знаю, уместно ли такое сравнение, но все работало, как часы. Местный же портал напоминает мне гнойник, который вот-вот лопнет…
        - Ты же говорил, что шаман добыл себе духа,  - нахмурился гремлин.  - Значит портал откроется в следующем году…
        - Верно,  - пожал плечами я.  - Но мои чувства говорят об обратном… Здесь явно что-то происходит… Хотя, могу ошибаться. Может тут на протяжении года всегда так…
        - Потому и живности не видно…  - высказал предположение гремлин.
        - Орки вряд ли делали попытки закрыть портал,  - сказал я.  - Вот он и разросся.
        - А как его закрыть?  - поинтересовался Ми.
        - С помощью призрачных кристаллов, которые иногда выпадают после победы над иномирной тварью.
        Гремлин задумался.
        - Что?  - спросил я.  - Видел такие у орков?
        - Нет,  - покачал головой он.
        - А такие?  - я показал ему жетон охотника.
        - Тоже нет,  - покачал головой гремлин.  - Честно говоря, я и шаманов-то не особо часто видел… Что уж говорить о каких-то редких трофеях…
        - Логично,  - кивнул я и снова поморщился.
        Видя мое состояние, гремлин спросил:
        - Может не будем близко подходить к порталу?
        Я, отрицательно покачав головой, ответил:
        - Раз уж мы здесь - надо все разведать. Если не хотите идти - оставайтесь здесь…
        Гремлин быстро-быстро замотал головой.
        - Нет! Я с тобой!
        - Хрн!  - решительно припечатал Обжора, поддерживая нашего целителя.
        - Тогда вперед!  - объявил я и сделал первый шаг в направлении портала.
        Чем ближе я подходил, тем неприятней были ощущения. К счастью, ни горечи, ни привкуса гнили во рту не наблюдалось - что не могло не радовать.
        За метров двадцать до уродливого гиганта, мои спутники, кажется, тоже начали что-то чувствовать. Чешуя на загривке харна встала дыбом. Зверь то и дело скалился и грозно порыкивал. Ми, испуганно вжав голову в плечи, судорожно вцепился в бронированную шею кота.
        - Какие ощущения?  - спросил я у него.  - Тошнота, головокружение?
        - Нет,  - пискнул гремлин.
        - Тогда что?
        - Тревожно на душе…  - неуверенно ответил Ми.  - Будто скоро что-то должно произойти… Что-то страшное…
        - Хрн…  - подтвердил Обжора.
        С каждым шагом невидимое давление усиливалось. Кроме того, земля вокруг черного дерева-гиганта была буквально усеяна костями, что ни мне, ни моим спутникам оптимизма не добавляло.
        Наконец, я добрался до края черной масляной лужи, в центре которой и высилось изуродованное дерево. Источник иномирной магии обосновался прямо внутри разрыва ствола, будто прожорливый паразит, питающийся внутренностями могучего гиганта. Маслянистая дымящаяся жижа сочилась из коры и с шипением капала с ветвей на землю.
        Я осмотрелся. Мда, орки явно не беспокоились о том, чтобы закрыть этот портал. Видимо, не до конца понимают, что это такое… Да и эти кости вокруг… Наверняка дело рук шаманов…
        - Всё!  - объявил я, разворачиваясь к друзьям.  - Уходим! Нам еще надо алтарь найти.
        - Хрн!  - сообщил Обжора, повернув морду на юго-запад.
        - Уверен, что он именно там?  - спросил я. На что кот лишь снисходительно фыркнул и двинулся в указанную сторону.

* * *
        До места, где находился алтарь мы так и не добрались. Когда до заката оставалось меньше часа, Обжора дал понять, что за густой стеной деревьев есть кто-то живой. Спешно освобожденный от седла и переметных сумок, харн умчался на разведку.
        - Что там?  - шепотом спросил я у появившегося спустя час питомца.
        - Запах смерти. Детеныш. Кровь. Умирает,  - коротко сообщил он.
        Под настороженными взглядами двух пар глаз я поднялся с земли. Справедливости ради должен заметить, что ни я, ни мои спутники страха не испытывали. Скорее это было похоже на предбоевой мандраж.
        - Ну, что,  - дрожащим от волнения голосом прошептал я.  - Давайте посмотрим, что там происходит…
        Гремлин молча кивнул начал развязывать тесемки кожаного кисета, что висел у него на ремне. Там у него лежали камни для стрельбы, которые он скрупулезно собирал по пути сюда. Краем глаза, я заметил в его руках кристалл маны и пращу. К слову, кристаллы я заполнил под завязку еще несколько дней назад.
        - Веди,  - сказал я Обжоре, когда все приготовления были окончены.
        Харна приглашать два раза не надо. Черное чешуйчатое тело растворилось среди деревьев.
        Спустя минут двадцать, мы подобрались к довольно широкой поляне, в центре которой находился здоровенный камень, уже знакомой мне формы. Алтарь…
        Выглянув из-за широкого ствола, я осмотрелся. Благодаря безоблачному небу и полной луне, вся поляна прекрасно просматривалась. Земля, как и в случае с порталом, была усеяна костями. У орков я смотрю прямо какое-то помешательство. Хлебом не корми - все норовят принести кого-то в жертву. Но и это не все… Надо же еще и расчленить труп, а затем разбросать части тела вокруг… Как-будто это как-то должно повлиять на процесс… Я зло сплюнул. Вот же кровожадные ублюдки!
        От легкого прикосновения к моему плечу я слегка вздрогнул. Повернув голову, увидел взволнованную мордашку Ми.
        - Смотри,  - прошептал он, указывая пальцем на темный камень, что лежал на противоположном краю поляны.
        - Ты говоришь о камне?  - удивленно спросил я.
        Ми кивнул.
        - А что с ним не так?
        - Он дышит,  - коротко ответил гремлин.
        Я озадаченно нахмурился. Как такое возможно? Максимально вытянув шею, попытался разглядеть странный дышащий камень. Именно в этот момент из темноты возник Обжора, который сообщил, что вокруг нет ни одной живой души.
        Я кивнул в сторону необычного камня.
        - А это?
        - Детёныш,  - фыркнул в ответ Обжора и первым ступил на поляну.
        Мы торопливо пересекли поляну и остановились рядом с неизвестным существом, которое, спустя несколько секунд, Великая Система определила, как детеныша лесного тролля, второго уровня.
        К слову, если бы не системная справка, вряд ли бы я назвал это существо детенышем. Габаритами оно не уступало погибшему у Костяного моста Бруни. Крупное массивное туловище, серая грубая кожа, толстые конечности, лысая слегка приплюснутая голова - вот значит, как выглядит лесной тролль. Кроме того, широкая пасть «малютки» была усеяна острыми треугольными зубами, а широкие пальцы заканчивались изогнутыми когтями - представляю, как выглядит его папаша.
        - Кстати,  - обратился я к гремлину.  - Твоя теория о принадлежности этих существ к тьме, не состоятельна.
        - Почему?  - спросил Ми.
        - Этот хм…малыш не имеет ничего общего с иномирными тварями. В общем, легенды орков, всего лишь пустая болтовня и враки.
        Гремлин грустно вздохнул и сказал:
        - Мне жаль его. Интересно, что с ним произошло?
        - Судя по рваным ранам на спине, на него напал какой-то зверь,  - предположил я.
        Харн приблизился вплотную к троллю и тщательно обнюхал рану. И спустя мгновение, сообщил нам, что эту отметину оставил варг. А еще харн дал понять, что детеныш приполз с южной стороны леса.
        - Я могу ошибаться, но мне кажется, что пока шаман занимался своими делами, его телохранители развлекались охотой на малютку тролля. Правда меня беспокоит один важный вопрос… Если это детеныш, тогда, где его мамаша? Откровенно говоря, желанием встречаться с семейкой этого крепыша я не горю…
        - Я хочу его исцелить,  - вдруг неожиданно выдал Ми.
        - С ума сошел?!  - поразился я.  - Посмотри на это чудовище! Один взмах этой лапищей, и ты труп.
        - А вдруг все произойдет по-другому?  - с надеждой взглянул на меня гремлин.  - Обжора ведь не убил тебя… Ты же сам рассказывал, как нашел его полумертвым…
        Я покачал головой.
        - Не сравнивай. Там у меня все произошло случайно. Кроме того, если бы амулет не сработал - харн сожрал бы меня.
        Обжора в нашем разговоре не участвовал. Он бродил по поляне и что-то лениво обнюхивал.
        Я с сомнением взглянул на массивную тушу тролля, а затем на гремлина.
        - Точно хочешь это сделать?
        - Да,  - решительно кивнул Ми.  - Он страшен и его размеры пугают, но это всего лишь ребенок. Я не прощу себе, если не попытаюсь ему помочь…
        Я тяжело вздохнул и почесал затылок. Вот ведь помощник выискался… И куда девался тот пугливый гремлин, которым был Ми еще совсем недавно? Видимо все-таки это влияние улучшенного «разума».
        - Обжора!  - позвал я харна.  - Иди сюда! Тут наш Ми собрался делать глупость. Если его пациент вдруг кинется на лекаря - ты знаешь, что делать.
        Сказав это, я приготовился шарахнуть зверюгу молнией. Пусть пробует. Если не выйдет - добудем несколько скрижалей и эсок.
        - Действуй,  - кивнул я и сделал несколько шагов назад.
        Ми медленно вытянул обе руки вперед и активировал заклинание. С его ладошек в сторону раненого тролля сорвалась ярко-зеленая волна. Процесс лечения начался. Вот будет номер, если гремлин обзаведется питомцем…
        - Ну, как?  - спустя несколько минут спросил я.
        - Его источник был почти на нуле,  - ответил Ми и указал пальцем на рану:
        - Начался процесс регенерации…
        Я взглянул в указанную сторону.
        Действительно. Рваные края раны буквально на глазах менялись в цвете. Из треснувших темных пятен на плоти стала сочиться мутно-желтая жидкость… В нос тут же ударил мерзкий запах гниения…
        Наблюдая за работой «регенерации», дал себе слово, если появится такая возможность, обязательно обзавестись такой характеристикой. Умение болотника - это, конечно, здорово, но в нужный момент воды рядом может не оказаться.
        Спустя несколько минут, когда весь гной вытек, рваные края плоти медленно срослись. О страшной ране теперь напоминали лишь грубые рубцы.
        Ми, повернув голову в мою сторону, счастливо улыбнулся. Именно в этот момент тролль и открыл глаза. И первым делом, что он сделал, увидев нас - протяжно завыл.
        Я даже поморщился, настолько громко это было… Гремлин тем временем попятился спиной ко мне. Тролль, наконец, заткнулся и попытался приподняться на локте.
        - Внимание! Уровня вашего Разума достаточно для активации вкладки «Язык лесных троллей»!
        - Желаете произвести активацию?
        Дав согласие, я обратился к Ми:
        - Знаешь, что он только что сделал?
        Испуганный гремлин отрицательно покачал головой.
        - Он только что позвал на помощь свою мамашу…
        В подтверждение моих слов откуда-то из глубины леса до наших ушей донесся многоголосый вой…
        Глава 15
        - Амулет приручения получил?  - спросил я у дрожащего от волнения Ми.
        - Нет,  - ответил он.
        - Значит не вышло…  - пробормотал я, глядя на медленно приходящего в себя тролля.
        - Хрн!  - Обжора встревоженно сообщил о приближении родственников нашего пациента.
        Похоже нас окружают.
        - Уходим!  - объявил я.
        - А как же детеныш?  - спросил Ми.
        - Жить будет?
        - Да,  - кивнул наш целитель.
        - А мы - нет, если не уберемся подальше от этого места.
        Как показал последний час беспорядочного метания по лесу, убраться нам все-таки не удалось. Нас постепенно, но уверенно, словно дичь, загоняли в ловушку. Даже звериное чутье харна не помогло.
        Преследователи, знающие эти места, как свои пять пальцев, действовали словно единый организм. Только харн, казалось, нащупывал новое направление, как эта лазейка тут же захлопывалась. Думаю, выбирайся Обжора в одиночку, у него получилось бы вырваться из плотно сжимающегося кольца, но, увы, моя «скорость» оставляла желать лучшего. Да, что говорить! У меня она попросту отсутствовала…
        - Стоп!  - тяжело дыша, я прислонился к дереву и обвел взглядом моих друзей.  - Довольно… Отбегались… Думаю, они уже давно могли напасть. Похоже пытаются опустошить наши источники энергии… Чтоб уж наверняка…
        - Хрн,  - подтвердил Обжора.
        - Тогда, как нам быть?  - спросил Ми.
        - Сделаем то, чего они от нас не ждут - выберем подходящее место и примем бой.
        Увы, но уже спустя несколько минут мы поняли, что такого места нам не найти. Придется довольствоваться тем, что есть. А именно невысоким пригорком, обросшим молодыми деревьями и окруженным с двух сторон оврагами. Место для обороны так себе, но все же лучше, чем встречать семейку троллей в чистом поле.
        Кстати, о них… Судя по частым рыкам и завываниям, которыми они обменивались между собой, им стало ясно, что мы прекратили движение. Странное дело, насколько я помню, в наших сказках и легендах тролли представлены этакими глупыми и тупыми созданиями, которых легко обмануть и от которых несложно сбежать… Хотел бы я поглядеть на умника, придумавшего все эти небылицы. А еще лучше засунуть бы его в Каменный лес, чтоб он побегал немного от этих «тупых и глупых». Мы же, напротив, столкнулись с хорошо организованным противником, рационально использующим свое преимущество.
        Не прошло и часа, как кольцо вокруг нас сомкнулось и стало постепенно сужаться. Тролли больше не рычали и не выли. Они довольно быстро двигались в нашу сторону, о чем свидетельствовали звуки ломающихся веток кустов и деревьев.
        Исходя из того потока информации, что поступал от Обжоры, я сделал вывод - троллей не меньше дюжины.
        Дрожащими руками сжимаю «кляксы». Их у меня осталось всего пять штук. Посмотрел на гремлина. Тот, как и я, весь дрожит от волнения. Замечаю его виноватый взгляд. Э, нет… Так дело не пойдет…
        Положив руку на маленькое плечико Ми, я, как можно спокойней, произнес:
        - Братец, посмотри на меня.
        Ми робко поднял глаза.
        - Перестань себя винить в случившемся.
        - Но…  - попытался возразить он.
        - Ты не сделал ничего плохого,  - как можно мягче, перебил я его.  - Более того, ты помог бедняге. Да, он повел себя не так, как мы ожидали… Кто же знал, что у них тут все так организовано? Максимум на что я рассчитывал, так это на нападение твоего подопечного, но не на призыв всей родни… Скажу больше, уверен, рано или поздно они нас все равно почуяли бы. Так что твой поступок, по сути, ничего не изменил… Ты меня понимаешь?
        - Да,  - кивнул Ми.
        - Вот и хорошо,  - улыбнулся я.  - Лучше готовься к бою. С минуты на минуту они будут здесь…
        Ободряюще похлопав гремлина по плечику, я кивнул харну. Тот, кстати, был абсолютно спокоен. Легкий мандраж не в счет. Перед схваткой это нормально. Такой настрой нашей главной боевой силы заметно успокаивал.
        Кстати, когда я говорил Ми об организованности местных обитателей, отстраненно подумал о том, каким образом шаману и его телохранителям удалось безнаказанно разгуливать в этих местах. Да еще и охотиться на детеныша троллей…
        Додумать я не успел. Из-за деревьев, окружавших наш пригорок, стали появляться здоровенные силуэты.
        Один… Два… Три… Всего я насчитал шестнадцать особей. Уровни от одиннадцатого до семнадцатого. Как я и предполагал - малютка-тролль был уменьшенной копией своих взрослых сородичей. Рост каждого метра три не меньше. Покатые плечи, широкие грудные клетки. Как один все вооружены длинными узловатыми дубинами. Это помимо острых когтей и клыков.
        Чувствую, как на моем теле все волосы встали дыбом. Похоже, богиня Удачи в этот раз отвернулась от нас. Вряд ли мы выйдем победителями из этой схватки.
        Переглянулся с Обжорой.
        - Когда дам команду, схватишь Ми и свалишь отсюда,  - мысленно обратился я к нему.
        Кот удивленно склонил голову и недовольно рыкнул.
        - Надеюсь, после моей смерти ты не одичаешь и не сожрешь его,  - пошутил я.
        Харн лишь фыркнул в ответ и демонстративно отвернулся. Давая понять, что нам еще рано хоронить друг друга.
        Хех… Мне бы твою уверенность…
        Тем временем из-за деревьев стали появляться тролли. Я огляделся. Гиганты были похожи на ожившие каменные глыбы. Особенно выделялся тролль, остановившийся прямо напротив перешейка, по которому мы взбирались на пригорок. Семнадцатый уровень. На голову выше всех своих сородичей. Самый большой и похоже самый опасный. Кроме того, судя по поведению остальных троллей - этот здоровяк у них за главного.
        Маленькие, близко посаженные глазки яростно блестели из-под нависших бровей. Я буквально кожей ощутил его ненависть. Мы с харном переглянулись.
        - Этого надо убить первым,  - буркнул я.
        Обжора, соглашаясь, рыкнул в ответ.
        Интересно, почему они до сих пор не напали? Ответ на свой вопрос я получил спустя мгновение.
        Из-за широких спин клыкастых здоровяков, на открытое пространство выступил еще один персонаж. Низкорослый, худощавый. На фоне камнеподобных гигантов он смотрелся довольно необычно. Я бы даже сказал - чужеродно.
        Но присмотревшись повнимательней, я пришел к выводу, что это тоже тролль. Судя по светлой морщинистой коже и седому меху на спине, плечах и груди - это старик. Видимо какой-то местный старейшина, а может, что хуже для нас, шаман. Вон сколько всяких костяных висюлек на шее. Да и длинный крючковатый посох с навершием в виде черепушки какого-то монстра в его лапищах, оптимизма мне не придает.
        Когда сутулый старикан сделал еще один шаг, я смог рассмотреть его двадцатый уровень.
        Плохо… Очень плохо…
        Похоже мы добегались. Потенциальный маг двадцатого уровня с поддержкой из шестнадцати мощных бойцов. Нет. Нам не победить.
        То, что произошло дальше заставило пересмотреть мое мнение о бесполезности поступка Ми.
        - Почему ты здесь, Фархас?!  - вдруг утробно рыкнул самый большой тролль, обращаясь к старику. Было видно, что здоровяку очень не нравится происходящее.
        Мы с харном и гремлином недоуменно переглянулись. Либо я чего-то не понимаю, либо у нас появился неожиданный союзник…
        - Я хочу посмотреть на тех, кто исцелил моего внука, Эрг,  - спокойно ответил старик. При этом он неотрывно и заинтересованно следил за нашими действиями.
        Тролль-гигант по-бычьи фыркнул и гневно ответил:
        - Это всего лишь твои догадки!
        Старик насмешливо хмыкнул.
        - Нет, Эрг. Это знание. Или ты стал сомневаться в моих способностях?
        Спустя мгновение мы наблюдали, как здоровенный, похожий на обломок скалы тролль смущенно опустил голову под взглядом сутулого старикана.
        - Но они осквернили Древо Духов и Жертвенник!  - выкрикнул кто-то из троллей. Остальные зашевелились и заворчали, поддерживая крикнувшего.
        Не знаю, что мной двигало следующие несколько мгновений, но я не смог промолчать.
        - Мы ничего не оскверняли!  - как можно громче крикнул я.
        Должен заметить, что язык троллей оказался более щадящим для моей гортани, чем орочий.
        Сказать, что лесные гиганты были ошарашены - значит ничего не сказать. Вон, как пялятся. Рты поразевали.
        - Скажу больше!  - с нажимом продолжил я.  - Не знаю, кому пришла в голову идея приносить кровавые жертвы над иномирным порталом, но вам стоит прибить именно этого болвана! Да и алтарь охотников, где мы нашли вашего умирающего малыша, тоже серьезно загажен!
        Тролли в эту секунду были похожи на каменные изваяния. Лишь старик, склонив голову набок сделал несколько шагов вперед.
        - Эрг,  - голос старика был спокоен, но почему-то по моей спине пробежался холодок.  - Эти чужаки мне нужны живыми. По крайней мере, пока я не пойму, о чем говорит этот мальчишка.

* * *
        - Кто вы и как здесь оказались?  - заинтересованно спросил Фархас. Мы стояли в нескольких шагах друг от друга. Прямо в центре перешейка, условно разделявшего наши позиции.
        Именно старейшина был инициатором наших переговоров. Уж больно заинтересовали его мои слова.
        На время беседы заключили перемирие. Правда, только на словах и без взаимных клятв. Поэтому я был готов в любой момент призвать сущность Ыша и шарахнуть старика молнией.
        - Мы мирные путники,  - ответил я.  - Пробираемся на запад.
        - Почему через наш лес?
        - В степи сейчас много орков.
        - И вы решили, что сможете пройти здесь?  - усмехнулся старик.
        - Да, таков был план,  - кивнул я.  - Шанс избежать встречи с волчьими всадниками в степи равен нулю. А здесь…
        - Здесь у вас тоже не было шансов,  - перебил меня седой тролль.  - Надеюсь, ты это уже понял?
        - Ну, если бы твой внук не начал кричать после того, как мы его вылечили…
        - О!  - улыбнулся мой собеседник.  - Ты даже не можешь себе представить, насколько встреча с моим внуком повысила ваши шансы на выживание!
        Не знаю, что было сейчас написано у меня на лице, могу сказать лишь о внутренних переживаниях. Это было сродни смятению, по причине внутреннего противоречия. Я говорил сейчас с существом с, мягко говоря, отталкивающей и, чего греха таить, пугающей внешностью. Другими словами, с монстром, чьим именем в наших краях пугают детвору на ночь, если те плохо себя ведут. И в то же самое время это существо изъяснялось не хуже какого-нибудь орхуского клерка. У меня лишь одно объяснение на этот счет - высокие показатели «разума». Судя по взгляду Фархаса, мое выражение лица было более, чем красноречиво…
        - Твои слова не могут не радовать,  - ответил я и кивнул ему за спину:
        - Но, похоже не все сородичи разделяют твою точку зрения.
        Старый тролль небрежно отмахнулся.
        - Об Эрге не беспокойся - он еще молод и горяч, но знает свое место. И не он ваша главная проблема.
        Я лишь молча кивнул. А что тут говорить? И дураку понятно, кто здесь отдает приказы.
        - Я рад, что мы поняли друг друга,  - сказал старейшина и с нажимом спросил:
        - Надеюсь, разговор у нас получится?
        - Всё зависит от того, о чем мы будем говорить,  - уклончиво ответил я.  - И на что мы сможем рассчитывать в конце переговоров.
        Рот седого тролля растянулся в довольной усмешке, обнажив все еще крепкие клыки.
        - Решил поторговаться? Хорошо. Торг я люблю. Но тебе не кажется, что ты не в самом выгодном положении?
        - Проще говоря у меня нет выбора?  - спросил я и кивнул в сторону терпеливо ожидавших своего лидера троллей:
        - Согласен - преимущество на вашей стороне. Если мы не договоримся, то скорее всего я и мои спутники погибнем. Но есть одно «но».
        - Какое же?
        - Многие из твоих сородичей сегодня тоже умрут.
        Сказав это, я приготовился к атаке. Кто знает, как отреагирует этот странный старик на мои слова. Но тролль снова приятно удивил.
        - Справедливо,  - сказал он после недолгого молчания.  - Тем более я знаю, что вы покарали убийц моей дочери. Да-да, не удивляйся. Я чую запах вещей молодого шамана и его воинов на вас. Вряд ли они отдали их вам по доброй воле…
        - В том бою погибли двое наших товарищей,  - мрачно сказал я.  - Мне бы не хотелось потерять еще кого-то, как, думаю и тебе. Мы всего лишь хотим добраться до западной границы степи. Разве исцелив твоего внука мы не доказали вам, что не желаем зла твоему народу?
        Старик задумчиво посмотрел на меня. Кожа на его лице напоминала кору древнего клёна, такая же сухая, потрескавшаяся, испещренная множеством глубоких морщин. Темные, почти черные глаза, внимательно изучали меня из-под тяжелых бровей.
        - Ты прав!  - наконец, вымолвил он. Причем старик говорил довольно громко, видимо затем, чтобы его слышали все тролли.  - Жизни моих соплеменников важны для меня, равно, как и жизнь моего внука! Но все не так просто… Мои воины правы - вы осквернили своим присутствием Древо Духов и Жертвенник!
        Хм… Забавно… Либо это плод моего воображения, либо старейшина специально дает мне возможность высказаться. И от того, как и что я скажу и будет зависеть наша дальнейшая судьба. Данная ситуация напоминает прогулку по болоту. Неверный шаг и ты в трясине.
        Хорошо. Попробую пройтись по этому зыбкому полю.
        - Я повторяю!  - мне пришлось тоже повысить голос, на что старейшина отреагировал еле заметной улыбкой.  - Мы мирные путники! Идем на запад! У Костяного моста на нас напали орки! Мы одержали победу, но потеряли двух наших товарищей! Несколько дней мы отдыхали и залечивали раны, а потом двинулись вглубь леса! Там мы наткнулись на раненного ребенка! Он умирал! Мы не смогли пройти мимо и исцелили его! Клянусь, в наших действиях или поступках не было злого умысла! Мы искренне сожалеем, если сделали что-то не так! Пусть боги будут мне свидетелями!
        Судя по тому, как зашевелились гиганты, мои слова возымели положительный эффект.
        Про портал и алтарь я намеренно не сказал ни слова. Одобряющий взгляд старейшины ясно давал понять, что все сделано и сказано правильно. И что нам еще предстоит более детальный разговор, но уже без лишних ушей.
        - Хогр! Даго!  - властно рыкнул старик, обернувшись к своим воинам. После его окрика, вперед выступили две крупные фигуры.  - Остаетесь здесь со мной!
        Тролли молча кивнули.
        - Эрг!  - продолжил раздавать приказы Фархас.  - Веди остальных к Черному Клыку! Скоро мы к вам присоединимся.
        К моему удивлению гигант без лишних вопросов развернулся и шагнул в сторону леса, остальные тролли последовали за ним.
        Хм… Либо старик нас недооценивает, либо, что более вероятней, абсолютно уверен в своей победе, раз решился ослабить свои позиции. В то, что он резко стал нам доверять, мне мало верится. Уже спустя мгновение я понял, что был прав - Обжора сообщил о том, что большая часть отряда троллей прячется среди деревьев. Мы все еще в кольце.
        Теперь придется постараться не дать понять старику, что я знаю о его спектакле.
        Оглядевшись, седой тролль опустился на крупную кочку, поросшую мхом и кивком, предложил мне присесть напротив него. После того, как я умостился, он спросил:
        - О каком иномирном портале ты говорил?
        Несмотря на спокойный тон, я все же чувствовал напряжение в его голосе.
        - Там на северо-востоке,  - я кивнул ту сторону, откуда мы пришли.  - Старое дерево, ствол, которого расколот напополам - это он и есть.
        - Древо Духов?  - наморщил лоб седой тролль.  - Ты хочешь сказать, что на самом деле это дверь в другие миры?
        - Верно,  - ответил я.  - Причем миры, мягко говоря, не самые дружественные нашему. Сужу по тамошним обитателям, что проникают сюда сквозь разлом.
        - Ты утверждаешь, что духи приходят только для того, чтобы убивать?  - с недоверием в голосе, спросил старейшина.
        - Да.
        - Но почему?
        - У них нет другого выбора,  - пожал плечами я.
        - Что ты хочешь этим сказать?
        - Иномирная тварь или, как ты говоришь, дух, живет, пока открыт портал. Как только проход закрывается - чудовище исчезает. Но есть исключение. Тварь может здесь остаться, если убьет и поглотит живое существо из нашего мира.
        Старик озадаченно хмурился и потирал тяжелый подбородок. Сложно было угадать, что сейчас происходило у него в голове.
        - А как же добрые духи, которые служат шаманам?  - наконец, спросил он.
        Мне стоило труда не усмехнуться. Не хватало сейчас проявить неуважение к старейшине. Теперь примерно ясно, что напели шаманы орков доверчивым троллям.
        - Нет никаких добрых духов,  - спокойно ответил я.  - Есть кровожадные чудовища, которыми движет только одно желание - выжить любой ценой. Но ты прав… Иногда, победивший иномирную тварь удостаивается благословения бога Рандома. Счастливчик получает возможность поглотить сущность убитого им чудовища.
        - Да,  - кивнул Фархас.  - Пролив кровь на Жертвенник.
        Я брезгливо поморщился.
        - В жертвах нет необходимости. Алтарь охотников действует иначе.
        Старейшина нахмурился.
        - Ты рассказываешь удивительные вещи, которые противоречат нашим древним знаниям! Охотники, портал, иномирные твари… Почему я должен верить какому-то мальчишке?!
        Судя по тому, как напряглись тролли, сидящие поодаль, они прекрасно слышали наш разговор.
        Похоже старику начинает изменять его хладнокровие. И я его не виню. Видимо россказням орков уже не одно десятилетие.
        Не говоря больше ни слова и не делая резких движений, я начал снимать верхнюю одежду.
        - Что ты делаешь?  - озадаченно спросил старейшина.
        Бросив куртку на землю, я произнес:
        - Мой отец всегда говорил, что лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать.
        Расстегивая пуговицы на рубахе, я продолжал говорить:
        - Ты сомневаешься. И я тебя понимаю. Да, что говорить! На самом деле, я поражаюсь твоему терпению! Поэтому предлагаю тебе самому убедиться в правдивости моих слов. Смотри!
        Бросив рубаху на куртку, я развел руки в стороны.
        Тяжелая челюсть седого тролля поползла вниз. Кажется, морщин на его покатом лбу стало еще больше. В черных широко раскрытых глазах читалось неверие.
        - Судя по твоему взгляду, осмелюсь предположить, что ты уже видел подобные отметины,  - сказал я, беря рубаху в руки, при этом мне стоило труда не вздрогнуть от холода.
        Краем глаза заметил ошарашенные взгляды подчиненных Фархаса.
        - Тебе удалось подчинить своей воле сразу двух духов?  - заговорил, наконец, старейшина. Его голос слегка дрожал, выдавая истинные чувства.  - Ты шаман!
        - Нет. Я - Охотник на иномирных чудовищ!
        Произнеся это, я мысленно усмехнулся. В данную секунду моего пафоса хватило бы на пылкую речь какого-нибудь градоначальника. Представляю хитрую рожу лисолюда, услышь он меня сейчас.
        Фархас, в отличие от своих сородичей поразительно быстро взял себя в руки.
        - Выходит, вы здесь не случайно?  - хитро прищурившись спросил старик.
        - О!  - покачал головой я.  - Поверь мне - ты ошибаешься. Больше всего нам бы хотелось оказаться, как можно дальше от портала. Особенно от этого…
        - Почему?  - тут же навострил уши тролль.
        Я тяжело вздохнул.
        - Что-то не так с этим местом… Словно оно действительно осквернено, но только очень давно… Я уже видел другой портал, который открывался каждые сутки… По сути, он был более опасным, чем ваше Древо, но тогда почему находясь здесь с каждым часом мое сердце наполнятся тревогой? Как будто, что-то должно произойти… Что-то страшное и необратимое… Зачем шаманы орков приносили жертвы рядом с порталом?
        - Поливая жертвенной кровью Древо, они приманивали более сильных духов…  - хмуро ответил Фархас.  - Думаешь, это как-то взаимосвязано?
        - Не знаю,  - пожал плечами я.  - Очень похоже на то… Другого объяснения я не вижу. У иномирных гостей обостренное чутье на живых существ нашего мира.
        - А смерть и кровь - это лучшая приманка,  - задумчиво сказал старик.
        У меня было много вопросов к этому троллю. Например, почему орки беспрепятственно разгуливают по этим землям? Или что делала дочь старейшины со своим сыном рядом с алтарем? И как так вышло, что при такой организованности, тролли не смогли защитить ее?
        Но я не стал спрашивать. Ведь по сути - это не мое дело… Но у меня все-таки был один вопрос, который я должен был задать.
        Наклонившись вперед, я стал рисовать указательным пальцем на земле знакомые символы…
        Закончив, я вытер палец о штанину и посмотрел на старика.
        - Это знак охотников на чудовищ. Ты уже видел такой?
        Фархас ошарашенно разглядывал мои каракули, в которых угадывались очертания переплетенных между собой рыболовных крючков.
        Хм… Можешь не отвечать, старик… По глазам вижу, что видел…
        Наконец, Фархас поднял голову и посмотрел на меня. В его взгляде не было угрозы. В них горел огонь любопытства и понимания.
        - Идем, охотник!  - сказал он, быстро поднимаясь во весь рост.  - Я покажу тебе эти знаки!
        Глава 16
        Молча шагая рядом с Фархасом, я лихорадочно обдумывал мои дальнейшие действия. Дураку понятно нас ведут к руинам построек, принадлежавших охотникам на чудовищ. Вряд ли мы встретим еще одного призрака, который бы поддерживал там порядок своей магией.
        Подведут нас сейчас к обломку какой-нибудь стены, на котором будут нарисованы рыболовные крючки, а дальше что? Старик ведь уже заинтригован. Ему нужны ответы. Я же столько пафоса напустил… И этот пафос, необходимо чем-то «подпитывать».
        Неизвестно в какие дали упорхнули бы мои мысли, не прегради нам дорогу здоровенный завал из старых деревьев, камней и земли. Тут и там на концах особо выпирающих веток на меня взирали мертвенной пустотой глазниц звериные черепа.
        Старик обернулся и пытливо посмотрел мне в глаза.
        - Вон там твои знаки,  - наконец, промолвил он и указал в сторону широкого черного столба, что высился за оградой.
        Свет луны, черепа, мрачный завал, похожий на гигантского ежа… Чувствую, как по моей спине пробежали мураши.
        Я повернул голову в указанном направлении и сказал:
        - Жутковатое местечко.
        - Согласен,  - кивнул старик. На короткое мгновение я заметил страх в его глазах.
        - А это все откуда?  - я обвел рукой безобразный вал.
        - Предел возведен еще нашими предками. Троллям запрещено перебираться на ту сторону. Мы лишь следим за его целостностью.
        - Священное место?
        - Нет,  - хмуро ответил старейшина.  - Проклятое. Необъяснимые и жестокие чары охраняют его. Многие мои сородичи заплатили своими жизнями за крохи знаний, что у нас есть…
        Хм… Кажется я понял.
        - Стена не для защиты этого места, верно?  - тихо спросил я.
        Фархас посмотрел мне в глаза и хмуро ответил:
        - Мы больше не хотим терять наших воинов…
        Он немного помолчал и продолжил:
        - Впервые за многие годы я услышал ответы на вопросы, которые волновали наш народ. Надеюсь, на этот я тоже получу ответ.
        Последнюю фразу он произнес, кивая в сторону столба, что высился за хищной изгородью.
        - Что ж… Тогда не будем зря тратить время,  - ответил я и хотел было шагнуть вперед, но старик остановил меня.
        Сощурив глаза и слегка склонив голову набок, он сказал:
        - Ты ведь понимаешь, что сюрпризы нам ни к чему?
        Я нахмурился.
        - Разве моей клятвы тебе недостаточно?
        - В любом случае я пойду с тобой,  - проигнорировав мой вопрос, заявил старик.
        В его черных глазах я увидел холодную решимость.
        - А как же проклятое место?  - не смог сдержать усмешку я.
        Старика мой тон не смутил. Он улыбнулся в ответ.
        - Сегодня ты разрушил все мои представления о крае, в котором я живу. И у меня есть все основания полагать - это еще не конец.

* * *
        Первым на вершину завала взобрался Обжора. Он замер на несколько мгновений, прислушиваясь и принюхиваясь, а затем коротко рыкнув, нырнул вперед.
        - Все чисто,  - прокомментировал я поведение харна и первым шагнул к изгороди.
        Фархас, тяжело вздохнув, словно перед погружением под воду, последовал за мной. Одной Великой Системе ведомо, что сейчас на душе у этого старика. Судя по обеспокоенным мордам его воинов, которые остались ждать своего лидера, для них зрелище карабкающегося по завалу старейшины, мягко говоря, в диковинку.
        Уже спустя час мы замерли напротив гигантского столба, обросшего толстым слоем черного мха.
        - Это и есть Черный Клык?  - спросил я.
        - Он самый,  - ответил старейшина и кивнул в сторону темных зарослей:
        - Я не знаю, что там дальше. Оттуда еще никто не возвращался.
        - А где знак?
        - Сейчас,  - сказал старик и стал искать что-то на земле. Наконец, он поднял с земли плоский камень и стал им очищать небольшой участок столба от наростов.
        По мере того, как отпадали черные куски мха, на очищенной поверхности появлялись знакомые очертания.
        Краем глаза заметил испытующий взгляд Ми. Он с надеждой следил за выражением моего лица.
        Когда Фархас закончил и отбросил в сторону камень, я усмехнулся:
        - По правде сказать, я надеялся, что уже никогда не увижу эти символы.
        - Неприятные воспоминания?  - поинтересовался тролль, рассматривая свою работу.
        - И это мягко сказано…  - буркнул я в ответ.
        - Что дальше?  - спросил старик.
        - Ждите,  - коротко ответил я и приблизился к столбу.
        Первое, что бросилось в глаза, когда осматривал вблизи метку охотников - это ее качество. Прямо произведение искусства. Вычурная резьба. Рунная вязь. Молочно-белый мрамор. На жалах крючков сохранилась позолота. В подземельях Кривых Гор символы были исполнены попроще.
        Осматривая причудливые узоры, я не удержался и восхищенно цокнул языком.
        - Что?  - тут же отозвался Фархас. Я буквально спиной ощутил, как он всем телом подался вперед.
        - Искусная работа,  - ответил я.  - Мастер постарался на славу.
        - Я слышу удивление в твоем голосе,  - сказал старик.  - Что-то не так?
        - Ну-у,  - задумчиво протянул я.  - У меня есть стойкое предположение, что это место не такое древнее, как то, в котором я впервые увидел подобный символ.
        Что, кстати, не может не радовать. Ведь, если тут есть оружейная, значит ее содержимое лучше сохранилось.
        Я мельком взглянул на тролля. Судя по безразличному взгляду черных глаз, его народу чужды такие сложности, как резьба по камню или чеканка.
        Закончив осмотр, я протянул правую руку к знакомой канавке. Так сказать - момент истины. Надеюсь сработает…
        - Внимание! Анализ крови: Положительный.
        - Метка активирована. Желаете проложить маршрут до следующей метки?
        - Стоимость услуги 50 единиц маны.
        - Сработало!  - не удержавшись воскликнул я, показывая моим спутникам капельку крови в месте укола на указательном пальце. Перед глазами, тем временем, появилась знакомая стрелка.
        Фархас недоуменно уставился на мой палец. В его глазах читалось сомнение. И я его понимаю - сообщения-то он не видел. Седой тролль смотрел на меня так, как, собственно, и должен был смотреть. Как на мальчишку, радостно показывающего крохотный порез на пальце.
        Дабы не плодить еще больше сомнений в сердце доверившегося мне старика, я поспешно произнес, указывая на темные заросли:
        - Нам туда!

* * *
        Пробираясь сквозь плотные заросли сухого кустарника, я то и дело поглядывал на Фархаса. С каждым шагом его лицо становилось все мрачнее и мрачнее. Похоже старик уже не рад, что согласился на эту авантюру. Моим объяснениям о том, что знак указал мне путь и что прямо сейчас у меня перед глазами есть какая-то стрелка, он похоже не поверил.
        Обжора, чувствуя мое волнение, постоянно держался рядом. Готовый в любой момент отразить нападение мрачного тролля. Ми, сидя на спине у харна, прятал в маленьком кулачке камень для пращи.
        В общем, напряжение нарастало и меня это здорово нервировало. Приглушенное ворчание и тяжелое дыхание тролля, цепкие ветви кустарника, жуткая тишина леса… Конфликт мог вспыхнуть в любую секунду…
        В тот момент, когда ворчание старика стало особенно злым, мы вышли к следующей метке. Вернее, к еще одному столбу - брату-близнецу того, что тролли называли Черным Клыком.
        Надо было видеть отвисшую челюсть Фархаса. И куда подевался весь тот скепсис?
        Знак, обнаружившийся под слоем мха, получив каплю моей крови и пять десятков единиц маны, направил нас на юго-восток.
        Следующие полчаса, к моему удовольствию мы шагали по довольно широкой тропе, которая огибала все неприятные участки в виде намертво сцепленных между собой кустов. Несмотря на толстый слой земли и листьев, иногда я замечал фрагменты брусчатки у себя под ногами. Выходит, это не просто какая-то звериная тропа, а заброшенная дорога.
        Еще меня радовала смена настроения Фархаса. Злое сопение и ворчание исчезли. Да и во взглядах, которые он на меня бросал, я уже не видел того недоверия, что наблюдалось ранее.
        Спустя некоторое время он нарушил молчание:
        - Не понимаю…
        - Чего?  - спросил я.
        - Мы уже больше часа находимся на проклятой земле, но злые чары нас до сих пор не покарали,  - с опаской озираясь объяснил Фархас.
        - У меня есть два предположения на этот счет,  - спокойно ответил я.  - Причем оба могут быть верными одновременно.
        Справедливости ради, я должен заметить, что мое спокойствие было напускным. Чем дальше мы уходили, тем больше я думал о каком-то таинственном колдовстве, убивающем всех чужаков, ступивших на эту землю. Но в глазах старейшины троллей я хотел выглядеть уверенным в себе и контролирующим ситуацию.
        - Не поделишься?  - заинтересованно спросил Фархас.
        - Охотники на чудовищ довольно практичные ребята,  - начал излагать я.  - Уверен, в свое время они позаботились о том, чтобы тварям из портала не было «скучно» добираться до укреплений.
        - Каких еще укреплений?
        - Крепость, город, замок…
        - Хочешь сказать, что там впереди нас ждет город?  - глаза тролля округлились.
        - Не исключено,  - серьезно ответил я.  - А вся местность вокруг напичкана магическими ловушками.
        Старик замер и стал опасливо озираться.
        - Не беспокойся. Если они до сих пор не сработали, значит их источники пусты. А наполнить их маной попросту некому.
        - Ты сказал, что у тебя два предположения…
        - Да,  - кивнул я.  - Думаю, если здесь и осталась опасная волшба - она воспринимает меня, как своего…
        После моих слов, старик непроизвольно шагнул вперед, поближе ко мне.
        Оставшийся путь до следующей метки мы прошли молча. Шагая по тропе, мы то и дело замечали среди деревьев желтые звериные черепа и костяки. Многие из них были довольно внушительных размеров, а некоторые заметно «свежие». Мох еще не успел поглотить их. Если это ловушки, следовательно мана в их источниках все еще присутствует.
        Фархас с тоской вглядывался в темноту чащи. Не знаю страх это был или желание увидеть останки кого-то из родичей. Хотя если верить его словам, тролли уже несколько десятилетий не заглядывали на эту сторону изгороди. Их кости уже давно погребены под слоем мха и земли. Или нет? Можно ли верить старику? Вдруг, они, не отказавшись от попыток узнать больше об этом месте, периодически посылали сюда разведчиков? Размышляя об этом, я пришел к выводу, что на месте троллей поступил бы также.

* * *
        Ближе к рассвету тропа вывела нас из чащи на широкую поляну в центре которой высилась здоровенная пузатая башня. Обнесенная по кругу высоким каменным забором. Она был похожа на маленький замок.
        - Сторожевая башня,  - произнес Фархас, устало дыша.
        Словив мой озадаченный взгляд, он насмешливо спросил:
        - Что? Удивлен моим познаниям в вашей архитектуре?
        - Откровенно говоря - да,  - не стал юлить я.
        - По молодости угодил в плен к одному западному барону,  - объяснил старейшина.  - Рудники до сих пор снятся.
        - Удалось сбежать?  - спросил я.
        - Да,  - коротко ответил он.  - Орки помогли…
        Хм… А вот и край ниточки, потянув за которую можно выйти на причину дружбы троллей с шаманами орков. Смею предположить, этих ниточек может быть несколько…
        - Рик, смотри!  - крикнул Ми, указывая на массивные ворота, где заканчивалась тропа.
        - Вижу,  - ответил я.
        Похоже, мастер, установивший метки, скромностью не страдал. Помнится символ, что открывал дверь в Камнеград был размером с небольшую замочную скважину. Здесь же неизвестный умелец явно был в ударе. Два здоровенных рыболовных крючка красовались на самом видном месте в центре створок ворот, поблескивая золотыми жалами в лучах предрассветного солнца. К слову, ни цепкие лапы кустарников, ни вездесущий черный мох не тронули местную крепостцу или, как сказал Фархас, сторожевую башню. Видимо, в источниках все еще есть мана…
        - Пойду первым,  - обратился я к спутникам.  - На всякий случай, старайтесь шагать за мной след в след.
        Ми и Фархас дружно кивнули, а Обжора согласно фыркнул.
        Оказавшись рядом с воротами, я замер, внимательно разглядывая гигантский символ. В конце концов, найдя подходящее углубление, зрительно соединяющее оба жала крючков, я приложил ладонь к бронзовой поверхности.
        Последовал легкий укол, а за ним перед глазами появилась знакомая надпись. В это же мгновение створки ворот вздрогнули и на удивление бесшумно поползли внутрь.
        Я обернулся. Ми и Фархас замерли словно каменные статуи. На лицах одинаковые выражения удивления и восхищения.
        - Давайте посмотрим, что там внутри,  - сказал я и двинулся вперед. Судя по торопливым шагам за спиной, мои спутники старались держаться как можно ближе ко мне.
        Внутренний двор сторожевой башни встретил нас тишиной и запустением. А еще в центре небольшой площадки высилась бронзовая статуя широкоплечего воина, с головы до ног закованного в доспехи.
        Надпись на постаменте гласила, что мы удостоены чести лицезреть самого Гуннара Сокрушителя, Победителя Ужаса Недр, Убийцу Черного Страха и прочее, прочее, прочее…
        Вид бронзового гиганта меня развеселил.
        - Почему ты смеешься?!  - воскликнул Фархас.  - Этот Гуннар явно не похож на шута!
        Он и Ми, благоговейно взиравшие на статую, восприняли мою веселость, мягко говоря, с недоумением.
        - О!  - вытирая слезы сказал я.  - Он далеко не шут, но я на все сто уверен, что эта статуя его бы тоже позабавила.
        - Кто он?  - хмурясь спросил старик.
        - Это основатель ордена охотников на чудовищ. И, кстати, все что здесь о нем написано - чистая правда.
        - Тогда почему ты так весел?
        - Потому, что я видел другую его статую, где Гуннар изображен таким, каким он был на самом деле - обычным неприметным рыбаком. Поверьте, эта вот железяка не имеет ничего общего с оригиналом. А смеялся я потому, что вспомнил одного хитрого лисолюда и мои собственные мысли, когда впервые увидел памятник основателю ордена. Мне тогда казалось, что человек с такими грозными прозвищами должен был выглядеть именно вот так.
        Произнеся последнюю фразу, я кивнул на бронзового истукана.
        - Он был обычным рыбаком?  - озадаченно спросил Фархас.
        - Да,  - ответил я.  - Взгляни повнимательней на символ. Это два рыболовных крючка. Наверняка, ты видел такие на западе.
        - А, ведь, верно!  - почесав затылок, произнес старик.  - И как я сразу не догадался?!
        Налюбовавшись вдоволь статуей, мы приступили к осмотру внутреннего двора. Небольшая конюшня, хлев, амбар, кузница и еще несколько подсобных помещений - должен заметить, охотники хорошо устроились.
        Довольно широкие мостки вдоль стены и узкие бойницы позволяли стрелкам вести обстрел нападающих. Кроме того, через каждый метр с внешней стороны я заметил овальные выемки, правда, так и не понял для чего они были нужны.
        - Давайте посмотрим, что там внутри,  - сказал я своим спутникам, толкая входную дверь башни.
        Она, как и главные ворота, открылась, не издав ни звука. С опаской переступив порог, мы оказались внутри и остановились, вертя головами во все стороны.
        Я еще ни разу в своей жизни не бывал в башнях, но почему-то именно так себе и представлял их внутренности. В центре широкого круглого помещения был квадратный люк. Видимо, вход в подземный тоннель, что ведет куда-то вглубь леса. Вдоль стен, будто каменная змея, тянулась лестница, уходящая вверх. Примерно через каждую пятую ступень были расположены бойницы.
        - Проверишь?  - спросил я у харна, кивая на лестницу.
        Обжора согласно фыркнул.
        - Осторожно там,  - предупредил я его. Правда, в этом не было необходимости, кот прекрасно понимал, где находится и как себя нужно здесь вести.
        Гибкая черная тень довольно быстро, но в то же самое время очень аккуратно заскользила по ступеням. А уже спустя несколько минут, я уже знал, что ступени в порядке и что на верхней площадке нет ничего интересного.
        - Ну, что?  - обратился я к моим спутникам и топнул несколько раз правой ногой.  - Осталось проверить, что там под башней…
        Ми и Фархас все это время не проронившие ни звука, практически синхронно кивнули.
        Крышка люка оказалась довольно тяжелой, так что пришлось привлечь тролля, который без особых усилий справился с поставленной задачей.
        Первым в лаз нырнул Обжора и через пару секунд негромко рыкнул, давая понять, что все в порядке.
        Спускаясь по ступеням, ожидал, что в нос ударит запах сырости, но ничего такого не произошло. Внутри было сухо и даже тепло. К слову, проход был довольно высоким, Фархасу не пришлось сгибаться в три погибели. Он лишь слегка наклонял голову.
        Ми первым обнаружил на стене факел и уже торопливо высекал огнивом искру. Спустя мгновение несмелое пламя осветило внутренности подвала.
        - Что это?!  - ошарашенно спросил тролль, таращась на стройные ряды стеллажей.
        Я весело усмехнулся и ответил:
        - Добро пожаловать в оружейную охотников на чудовищ!
        Глава 17
        По сравнению с оружейной Камнеграда, эта не могла похвастаться своими размерами. Небольшая комната шагов семь в длину и пять в ширину. Но, как по мне, ценность оружейной не в ее размерах, а в количестве содержимого. Я медленно ходил вдоль стеллажей и счастливо улыбался. Почти все что лежало на полках было в удовлетворительном состоянии. И многое мне было знакомо…
        Вон три низких продолговатых сундука - это зелья насыщения. А вон там, на третьей полке, несколько лотков с «кляксами». Заметил футляры со свитками «ярости».
        - А вот это уже что-то новенькое,  - с интересом разглядывая шкатулку с округлыми краями, прошептал я.
        Аккуратно приподняв крышку, я ожидал, что она вот-вот рассыплется в труху, но этого не произошло - мои догадки оправдались - это место «моложе» Камнеграда по меньшей мере на несколько веков.
        Внутренности шкатулки были разделены узкими перегородками на двадцать одинаковых ячеек, в каждой из которых лежали стальные сферы размером с перепелиное яйцо.
        Взяв одну из них, я углубился в описание.
        СФЕРА «КЛЕЩ».
        - Тип: Боеприпас.
        - Вид: Редкое.
        - Эффект:
        - Присосавшись к телу противника, «Клещ» опустошает его источник на 30 % маны.
        - Примечание:
        - Для покупки требуется 300 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Цена: 6 жетонов.
        - После срабатывания, сфера исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        - Отлично,  - прошептал я, бережно закрывая крышку шкатулки.  - Новые боеприпасы для нашего пращника.
        Но не обошлось и без разочарования. Нижняя секция одного из стеллажей была полностью заполнена ящиками длинной примерно в два с половиной локтя. Открыв один из них, я обнаружил лишь пустоту. То же самое было и с остальными шестью ящиками.
        Гадать, что там хранилось раньше, не хотелось. Какой смысл? Видимо, их содержимое понадобилось прежним хозяевам башни, как, собственно, и содержимое большинства остальных коробок.
        Обведя грустным взглядом оружейную, я тяжело вздохнул. Раскатал губу… В итоге мои «коллеги» оставили мне лишь десятую часть от когда-то хранившихся здесь сокровищ… Если не меньше…
        Когда хотел было вернуться к стоявшим у лестницы спутникам, мое внимание привлекла небольшая ниша в каменной стене, что находилась позади последнего стеллажа. Любопытно, почему я ее раньше не заметил?
        Сделав несколько торопливых шагов, я оказался прямо напротив аккуратного углубления, внутри которого лежал тонкий свиток, знакомо отсвечивающий бледно-голубым магическим сиянием.
        - А вот и карта,  - прошептал я одними губами и протянул правую руку.
        Стоп! А это что?
        Рядом со свитком лежала маленькая неприметная коробочка. К слову, если бы не магическое сияние, исходившее от карты, я бы вряд ли заметил эту шкатулку. Принял бы ее за обвалившийся кусок каменной кладки.
        Несмотря на схожесть с камнем, шкатулка почти не имела веса. Открывалась она наподобие спичечного коробка при помощи хитрого механизма, с которым я провозился добрых десять минут. Чем дольше я держал ее в руках, тем сильнее волновался. Не похоже, что здесь хранится что-то пустяковое. Доступ к самой нише требовал больше тысячи единиц репутации с орденом.
        Открыв, наконец, шкатулку, я завороженно уставился на ее внутренности. Прямоугольное углубление было разделено на двадцать узких ячеек. По форме они походили на продолговатые пчелиные соты. Увы, но только в трех из них имелось содержимое. Три кристалла. Не похожих друг на друга, как по форме, так и по цвету.
        Первый, ярко-огненный, напоминал раскаленный обломок железной руды. Казалось, дотронься до него и ожога не избежать. Второй кристалл - полная противоположность первому. Морозно-сизый, остроконечный, словно ледяной осколок. Казалось, его поверхность вот-вот покроется инеем.
        Третий кристалл на вид был самым кхм… безопасным. Его-то и кристаллом можно было назвать только с натяжкой. Если бы не характерный кристаллический блеск, принял бы его за обычный коричневый камень.
        - С тебя и начну,  - пробормотал я, аккуратно вынимая из ячейки бурый камешек.
        Перед глазами тут же появилось описание предмета.
        СТИХИЙНЫЙ КРИСТАЛЛ «ДРОЖЬ ЗЕМЛИ».
        - Тип: Магический кристалл заточения.
        - Вид: Эпический.
        - Эффект:
        - Содержит в себе заклинание «Дрожь Земли».
        - ЗАКЛИНАНИЕ «ДРОЖЬ ЗЕМЛИ»
        - Описание:
        - Одно из могущественных заклинаний магии земли, созданное Мастером Терренсом Мудрым.
        - Тип: Атакующее/Бьет по площади.
        - Вид: Эпический.
        - Магическая школа: Земля.
        - Эффект:
        - На указанном магом отрезке суши, активирует мощное землетрясение.
        Прочитав первую часть описания, я громко сглотнул. Ничего себе «игрушки» у охотников. Теперь понимаю, что имел ввиду лисолюд, когда говорил о величии ордена. Почесав затылок, я продолжил чтение.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 15.
        - Расходует 5000 единиц маны.
        - Радиус поражения 50 метров.
        - Время действия 5 минут
        - Примечание:
        - Для покупки кристалла требуется 2000 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Цена: 500 жетонов.
        - После срабатывания, кристалл исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Об уроне не сказано ни слова. Но я не понаслышке знаю, каково это, когда земля дрожит и ходит ходуном и каковы после этого бывают последствия. Шесть лет назад в Орхусе произошло землетрясение. Серый квартал был почти полностью разрушен. Отец в тот день меня удивил. Сказал, эти толчки были довольно слабыми в сравнении с теми, что иногда бывают в горах. А ведь тогда погибло много людей, а еще больше осталось без крыши над головой…
        Бережно положив кристалл на место, я приступил к осмотру двух оставшихся. Хм… Оба атакующие и бьющие по площади. Те же грабительские запросы по мане, репутации и цене.
        Если с репутацией ордена у меня все было в порядке, то вот требования к количеству маны заставляло зло скрипеть зубами. Но не в этом проблема… Даже если я каким-то фантастическим образом все-таки разживусь достаточным количеством кристаллов маны или, если уж зашла речь о фантастике, мой интеллект вырастет до пяти сотен единиц, мне все равно не удастся приобрести все три кристалла. У меня просто не хватит на это жетонов. С учетом отличной скидки смогу взять только два заклинания. И останусь с девятью десятками жетонов на руках. А ведь я хотел еще пополнить запасы зельями насыщения, «кляксами» и «клещами». Свитками ярости так уж и быть придется поступиться.
        Тяжело вздохнув, я еще раз перечитал описания двух оставшихся камней.
        СТИХИЙНЫЙ КРИСТАЛЛ «ГНЕВ НЕБЕС».
        - Тип: Магический кристалл заточения.
        - Вид: Эпический.
        - Эффект:
        - Содержит в себе заклинание «Гнев Небес».
        - ЗАКЛИНАНИЕ «ГНЕВ НЕБЕС»
        - Описание:
        - Одно из могущественных заклинаний магии огня, созданное Магистром Пирусом.
        - Тип: Атакующее/Бьет по площади.
        - Вид: Эпический.
        - Магическая школа: Огонь.
        - Эффект:
        - На указанную магом точку, призывает дождь из сгустков лавы.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 15.
        - Расходует 5000 единиц маны.
        - Радиус поражения 50 метров.
        - Время действия 3 минуты
        - Примечание:
        - Для покупки кристалла требуется 2000 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Цена: 500 жетонов.
        - После срабатывания, кристалл исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места
        СТИХИЙНЫЙ КРИСТАЛЛ «ЛЕДЯНАЯ БУРЯ».
        - Тип: Магический кристалл заточения.
        - Вид: Эпический.
        - Эффект:
        - Содержит в себе заклинание «Ледяная Буря».
        - ЗАКЛИНАНИЕ «ЛЕДЯНАЯ БУРЯ»
        - Описание:
        - Одно из могущественных заклинаний магии льда, созданное Эйвой Великой.
        - Тип: Атакующее/Бьет по площади.
        - Вид: Эпический.
        - Магическая школа: Лёд.
        - Эффект:
        - В указанной магом точке, активирует ледяную бурю.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 15.
        - Расходует 5000 единиц маны.
        - Радиус поражения 50 метров.
        - Время действия 4 минуты
        - Примечание:
        - Для покупки кристалла требуется 2000 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Цена: 500 жетонов.
        - После срабатывания, кристалл исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места
        Несмотря на то, что я не знал смогу ли когда-нибудь активировать одно из этих заклинаний, мне было ясно - кристаллы однозначно надо брать. Пусть мне не хватит жетонов на покупку всего того, что лежит здесь - это не важно. Что-то подсказывало - мне еще не скоро попадут в руки такие вещи. Осталось только решить какие именно кристаллы я куплю.
        В конечном итоге выбор пал на «землю» и «лёд». С «землетрясением» я определился сразу. У этого заклинания время действия дольше, чем у остальных. Кроме того, в моих планах было вернуться в Камнеград. Я прекрасно помню, что может натворить в подземельях локальное землетрясение. Моя первая радужная скрижаль тому подтверждение.
        Что же касается выбора между «льдом» и «огнем»… Мне сложно было оценить, какое из них более эффективнее, поэтому я снова принял во внимание время действия заклинания. «Ледяная буря» длилась на одну минуту дольше, чем огненный дождь. Не знаю, может быть я допустил ошибку. Пусть так… В любом случае будущее покажет.
        - Поздравляем!
        - Вы приобрели:
        - Стихийный кристалл «Ледяная буря» (1 шт).
        - Стихийный кристалл «Дрожь земли» (1 шт).
        - Изъято с учетом скидки (50 %):
        - Жетон Охотника на Чудовищ (500 шт).
        Отмахнувшись от системного сообщения, я закрыл шкатулку с оставшимся в ней кристаллом и с сожалением вернул ее на место. Бездна! Баг подери эти жетоны!
        Думать о том, вернусь ли я снова сюда мне не хотелось. Лучше сразу выбросить все мрачные мысли из головы и сосредоточиться на других товарах оружейки. Сказано - сделано. Резко развернувшись, я шагнул в сторону стеллажей с «кляксами».
        Вид моей кислой рожи слегка взволновал моих спутников. Все это время они, словно заколдованные терпеливо стояли у входа в арсенал и внимательно следили за каждым моим движением. Из-за отсутствия репутации, вход внутрь им был заказан.
        Обжоры внизу не было. Харн занимался разведкой территории. Ну, и чего греха таить, заодно и «разметкой» оной.
        Фархас стоял, прислонившись правым плечом к стене и приобняв узловатый посох. Я буквально кожей ощущал его пытливый взгляд. Чует мое сердце, еще намучаемся с ним.
        Ми был похож на мелкого любопытного суслика. Вытянувшись в струнку, он пытался все подробно разглядеть. Раскрытый рот, растопыренные, словно листья лопуха, уши - мне стоило труда не усмехнуться.
        В кармане оставалось девяносто жетонов. С чего начать? Стоп! Хлопнув себя по лбу, я вернулся к нише. Так расстроился из-за «огненного» кристалла, что совершенно забыл о карте. С учетом скидки, она стоила мне один жетон.
        Активировать карту пока не стал. Сперва закончу с покупками. Переместив светящийся свиток в эфемерный рюкзак, я двинулся в сторону стеллажей.

        «Клякс» и «клещей» решил набрать поровну. Первые уже несколько раз спасали нам жизнь, а вторым еще придется себя проявить, но у меня есть все основания полагать, что эти сферки нам здорово помогут в сражениях.
        На оставленный резерв жетонов куплю зелий насыщения - незаменимая вещь. Рад, что удастся пополнить запасы этого эликсира. Уже привык к мысли, что под рукой всегда есть средство, способное утолить жажду и голод. Да и для усвоения скрижалей безотказное средство.
        Когда стал открывать ящики и коробки меня ждал сюрприз. И не один! Завороженно рассматривая темные пузырьки с зельями и бурые сферы «клякс», я не верил своей удаче. Все они были улучшенного качества!
        СРЕДНЕЕ ЗЕЛЬЕ НАСЫЩЕНИЯ.
        - Тип: Пища.
        - Вид: Редкое.
        - Эффект:
        - Утоляет жажду и голод. Восполняет 70 % жизненных сил.
        - Объем:7 употреблений.
        - Примечание:
        - Для покупки требуется 500 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Употреблять не чаще 3 раз в сутки.
        - Цена: 2 жетона.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Внимательно прочитав описание зелья, я решил прикинуть плюсы и минусы его улучшенной версии. Начну с цены. Новое в два раза дороже старого. Значит есть смысл сравнивать одно «среднее зелье» против двух «малых». Сразу же бросается в глаза потеря одной дозы, но эта потеря в какой-то мере компенсируется увеличенной суточной нормой. Плюс жизненные силы за каждый прием эликсира восполняются на двадцать процентов больше. В сутки - это двести десять процентов против ста.
        Хм… Вывод неоднозначен… Но за неимением выбора буду брать то, что есть.
        С сожалением закрыв полный ящик с зельями, я перешел к стеллажу с ловушками. Достаю из коробки темно-бурую сферу размером с яблоко.
        УСИЛЕННЫЙ КАПКАН «КЛЯКСА».
        - Тип: Ловушка.
        - Вид: Редкое.
        - Эффект:
        - Существо, попавшее в «Кляксу», мгновенно лишается 35 % энергии.
        - Примечание:
        - Для покупки требуется 300 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Цена: 6 жетонов.
        - После срабатывания, ловушка исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Здесь все проще. Например, в бою с ледяным големом мне хватило бы и трех таких вместо пяти старых. И по цене я остался бы в плюсе.
        Ладно. Хватит глазеть. Пора пополнять запасы.
        - Поздравляем!
        - Вы приобрели:
        - Среднее зелье насыщения (5 шт).
        - Усиленный капкан «Клякса» (14 шт).
        - Сфера «Клещ» (14 шт).
        - Изъято с учетом скидки (50 %):
        - Жетон Охотника на Чудовищ (89 шт).
        Ну, вот и всё… Окинув грустным взглядом оставшиеся богатства, я пошел на выход.
        Фархас отлип от стены. По лицу вижу, у старика уйма вопросов.
        Мне оставалось сделать еще несколько шагов, когда в глазах резко потемнело. Виски сдавило так, что показалось, будто голова вот-вот лопнет, словно гнилой помидор. На мгновение перехватило дыхание… От неожиданности я даже опустился на правое колено. Удивительно, как удалось остаться в сознании… Раньше со мной такого не происходило…
        Резко накрывший меня приступ, постепенно отпустил. Все еще стоя на одном колене, я поднял голову. Увидел удивленные и взволнованные лица моих спутников. Обжора уже был тут как тут. Видимо почуял творящееся со мной непотребство.
        Опережая все вопросы, я обратился к старику:
        - Сколько воинов осталось у Предела и скольких ты отправил в ваше поселение?
        Фархас нахмурился.
        - Почему ты спрашиваешь? И что с тобой происходит?
        Я нетерпеливо выдохнул. Теряем время.
        - Это реакция на портал. Он вот-вот откроется. Раньше меня так не корежило. Видимо, что-то жуткое пытается пролезть в наш мир. А что касается твоих воинов… Чутье иномирных тварей после перехода усилено. Как ты думаешь чей след они возьмут, когда выберутся из портала?
        Глава 18
        На удивление, старик серьезно отнесся к моим словам.
        - Как только мы нашли моего внука, я отправил его в поселение с одним из воинов,  - быстро ответил он.  - Остальные ждут меня у Предела.
        - Тогда у ваших родных есть шанс избежать смерти,  - сказал я, поднимаясь с колен.  - Может быть ваша гибель спасет их.
        Голова слегка закружилась, но мне удалось сохранить равновесие. Серьезно меня зацепило. А ведь мы довольно далеко от портала… Что-то странное там происходит. Что-то от чего хочется держаться подальше.
        - Ты так говоришь, будто мы уже мертвы,  - нахмурившись сказал старик.  - Со мной шестнадцать лучших воинов клана. Неужели мы не справимся с одним духом? Ученики шаманов орков так и вовсе справляются в одиночку.
        - В этот раз все по-другому,  - ответил я, направляясь к лестнице.
        - Что именно?  - провожая меня взглядом, спросил старик.
        Я остановился и обернувшись начал говорить:
        - Портал закрылся несколько дней назад. По идее он должен был открыться только в следующем году. Уже только этот факт говорит о том, что сейчас все по-другому. Но я продолжу… В свое время на протяжении многих дней мне довелось прочувствовать на своей шкуре ежедневное открытие иномирного портала. Ощущения, мягко говоря, мерзкие. Но это цветочки по сравнению с тем, что я чувствую сейчас. А мы, хочу напомнить, находимся в нескольких часах пути от портала.
        По глазам видно, старик проникся.
        - Думаешь, дух, рвущийся в наш мир, будет сильнее приходивших ранее?  - спросил он.
        - Тот, кто научил меня всему, что я знаю об иномирных порталах, рассказывал мне о высших тварях. Думаю, мы будем иметь дело именно с такой.
        Правая бровь старика поползла вверх.
        - Ты впервые сказал «мы». Я думал, это не твоя битва и ты захочешь уйти.
        Я почесал затылок.
        - Не буду оскорблять тебя пафосным враньем о том, что, как охотник на чудовищ, я обязан защищать мир от всякой иномирной дряни…
        Старик усмехнулся и кивнул. А я продолжил:
        - Скажу прямо… После перехода тварь сразу же рванет по нашему следу. Как я уже говорил, благодаря магии портала, чутье у нее будь здоров, да и время поджимает. Но у нас есть преимущество. Чем дальше она будет находиться от Древа, тем слабее станет.
        - Ты говорил, когда портал закрывается, твари исчезают.
        Это Ми присоединился к разговору.
        - Увы, братец, вынужден разочаровать тебя,  - сказал я, положив руку на его маленькое плечико.  - Что-то подсказывает мне - так просто мы не отделаемся.
        - Ты так и не сказал об истинной причине, почему решил остаться,  - произнес внимательный старик.
        - Здесь все просто,  - ответил я.  - В степи мне довелось увидеть нескольких потомков высших тварей. Поверь, против такой зверушки у тебя и твоих воинов нет шансов. А это значит, что она обретет тело. И закусив вами…
        - …Пойдет по твоему следу,  - понимающе закончил за меня фразу тролль.
        - Верно,  - кивнул я и поднял указательный палец:
        - Уверен, эта башня все еще таит в себе сюрпризы.
        И достав из рюкзака светящийся свиток, добавил:
        - А вот это поможет мне разобраться какие именно.

* * *
        - Внимание! Вы хотите использовать предмет: «Карта укреплений форта «Смелый»»?
        - Хм… Так вот как ты называешься,  - пробормотал я, давая согласие.
        - Создана закладка «Карта укреплений форта «Смелый»».
        Буду честен, закладку открывал с потаённой надеждой. Во-первых, я очень рассчитывал на защитную систему охотников - предстоящая схватка обещала быть жаркой. А во-вторых… Кто знает, вдруг арсенал форта не единственное интересное местечко, где можно поживиться полезными штуковинами?
        Перед глазами развернулась карта башни и ее окрестностей.
        - А неплохо мои предшественники когда-то окопались,  - пробормотал я, рассматривая карту.
        - Что там?  - спросил Ми, не отходивший от меня ни на шаг.
        Мы стояли сейчас на смотровой площадке сторожевой башни, на самой верхней ее точке, ожидая подкрепления из шестнадцати бойцов, за которыми час назад отправился Фархас.
        За это время, портал еще один раз напомнил о себе, но открываться пока не спешил. С каждой минутой, наша с ним связь становилась ощутимей. Вспомнив о гадком приступе, я невольно поморщился. Сложно объяснить, что, собственно, происходило там у портала. Самое подходящее сравнение - застарелый гнойник, который вот-вот лопнет…
        - Снова приступ?  - с сочувствием в голосе спросил Ми.
        - Нет, дружок,  - поспешил успокоить его я.  - Просто кое-что вспомнилось…
        Я опустил глаза и увидел его вопросительный взгляд. Ах, да! Он ведь спрашивал о карте!
        - Мои предшественники постарались обеспечить себя защитой,  - начал я описывать то, что видел на схеме.  - Тот столб с меткой, который тролли называют Черным клыком, являлся частью сигнального круга. Таких столбов, кстати, несколько, и они соединены между собой невидимой линией.
        - Магия?
        - Верно,  - ответил я.  - Что-то вроде моего «логова». Сообщает о вторжении. А еще, по всей видимости, этот круг когда-то активировал ловушки, если линию пересекал кто-то чужой.
        - Теперь понятно о каких чарах говорил Фархас,  - кивнул Ми и тут же спросил:
        - Ты сказал «когда-то»?
        - Да,  - грустно вздохнув, ответил я.  - Почти все ловушки деактивированы.
        - Почти?  - с надеждой в голосе переспросил Ми.
        - В источнике башни еще осталось немного маны. Сейчас буду разбираться, как усложнить жизнь иномирному монстру.
        Я не стал говорить гремлину о том, что ситуация с маной была катастрофической - не хотелось пугать его перед боем. С надеждой в сердце легче сражаться. Тем более, что несколько «зеленых» точек все-таки сохранилось. Когда придут тролли, надо будет послать туда Обжору - пусть наследит вокруг капканов. Вдруг, тварь купится.
        Кроме того, оказалось, что в башне все еще «жива» последняя магическая точка. На карте она мерцала слабым светло-синим цветом. Судя по блеклому оттенку, маны в ее источнике почти не осталось, но она все еще была активна. Пожалуй, об этом Ми стоит знать, а то вон как его потряхивает. И я его понимаю. С минуты на минуту откроется портал и сюда пожалует жуткая иномирная тварь. А троллей, к слову, до сих пор нет.
        - Кстати,  - произнес я, отвлекая гремлина от явно невеселых дум.  - Та громадина в доспехах внизу на самом деле не просто статуя.
        - Как это?  - удивился Ми.
        - А вот так,  - сказал я и торжественно объявил:
        - Это боевой голем!
        Кажется, гремлин стал дрожать еще сильнее.
        - Да, не бойся ты!  - похлопал я мелкого по плечу.  - В этой штуке еще осталось немного маны. Еще не знаю как, но мне кажется, я смогу заставить ее сражаться на нашей стороне.

* * *
        За время отсутствия старейшины, я все-таки смог разобраться, как использовать статую основателя ордена. Оказывается, карта была не просто указателем «где-что-лежит», но еще с ее помощью я мог частично управлять защитной системой башни. Например, перенаправлять ману из источника форта в любую магическую ловушку и наоборот.
        В тот момент, когда осознал каким инструментом располагаю, я даже забыл, как дышать! Это же какие перспективы открываются!
        Мой пыл охладили показатели источника. Маны в нем было чуть больше трех процентов от общего объема. Причем где-то полпроцента из этих запасов расходовалось на поддержание сигнальной линии и работу меток.
        Благодаря нехитрому механизму управления, который, к слову, был доступен тем, у кого репутация с орденом превышала две тысячи, а в «разуме» имелось минимум двенадцать единиц, я быстро наловчился перегонять ману из точки в точку. И первое, что я сделал - это деактивировал метки и сигналку. В свете предстоящих событий ни то, ни другое нам сейчас ни к чему. И без сигналки ясно, что нас скоро будут атаковать. А наши следы укажут твари путь получше всяких меток.
        Получив таким образом почти три с половиной процента маны, я попытался напитать одну из магических ловушек за стеной. Названия «Огненная волна» или «Кислотная топь» здорово обнадеживали. Но, увы, ничего не вышло. Слишком мало маны. Все серые точки на карте, требовали минимум пятнадцать процентов. В итоге слил всю доступную ману башни в голема. Его источник оказался не таким «требовательным».
        Как бы не было жалко энергии, пришлось провести небольшое испытание. Я должен был знать, с чем имею дело.
        В закладке управления големом имелся список простых команд. Например таких, как «атака» или «стоп». Активируя «передвижение» мне предлагалось указать точку на карте, а для «атаки» - определить противника.
        Внутренне пожелав самому себе удачи, дал команду голему переместиться на несколько шагов вправо. И спустя мгновение с замиранием сердца наблюдал, как бронзовая громадина довольно легко спрыгивает с постамента и перемещается в указанную точку.
        Зрелище двигающегося памятника заставило Ми приглушенно пискнуть и схватить меня за руку.
        - Эх, был бы у нас такой в Камнеграде!  - восхитился я.
        - Хрн!  - тут же подтвердил Обжора.
        - А что еще он может?  - осмелев, спросил Ми.
        - Сейчас посмотрим…  - взволнованный новой игрушкой ответил я и отдал приказ «охранять» вход в башню.
        Бронзовый Гуннар довольно споро переместился к двери и прикрылся своим широким треугольным щитом. В правой руке он сжимал массивную булаву, навершие которой напоминало наполовину распустившийся цветок с острым шипом по центру. Если мне не изменяет память такая штука звалась шестопёром.
        Все движения голема сопровождались приглушенным металлическим лязгом, добавляющим еще больше жути к общей картине происходящего.
        - Много маны потратил?  - оторвал меня от созерцания голос Ми.
        Я быстро проверил источник.
        - Самую малость, но все равно заметно,  - ответил я.  - А ведь он сделал всего лишь несколько движений.
        - Значит в бою его надолго не хватит,  - констатировал гремлин.
        - Тогда используем его, когда совсем будет туго.

* * *
        Примерно, спустя час, на опушке леса показалась фигура Фархаса. За его спиной маячили силуэты остальных троллей.
        Появление союзников мы с гремлином встретили дружным выдохом облегчения. По правде сказать, в моей душе уже зарождался червячок сомнения. А вдруг, воины, проигнорировав голос разума, отказались бы идти за своим старейшиной? Кто знает, что там на уме у этих великанов? Судя по реакции Ми, я был не одинок в своих страхах.
        Надо было видеть физиономию, Фархаса, когда он разглядел стоявшую у дверей башни статую.
        - Не удивляйся!  - крикнул я ему сверху и приветственно помахал рукой.
        Старик лишь слегка пожал плечами и дал команду своим воинам заходить внутрь двора. Тролли озадаченно вертели головами и открыв рты с опаской глазели по сторонам. Я их понимал. Веками это место считалось проклятым. Наверняка еще в детстве они услышали от стариков не одну зловещую байку о Черном Клыке и о темных чарах, что убивали каждого осмелившегося заглянуть в эти края.
        Как только последний тролль оказался внутри, Обжора отправился «следить» вокруг «зеленых» ловушек.
        - Новое колдовство?  - кивнув на застывшего в дверях голема, спросил Фархас, когда я спустился вниз.
        - Да,  - ответил я.  - Но надолго его не хватит. Используем его, когда совсем станет жарко.
        - Ясно,  - кивнул старик и сказал:
        - По пути сюда, мы набрали камней, будем сбрасывать их на голову противника со стен. Надеюсь, мостки выдержат вес моих воинов.
        Я взглянул на пухлые мешки в лапах каждого тролля. Судя по очертаниям, там у них камешки размером с мою голову. Если тварь нарвется на дождь из таких булыжников - ей это вряд ли понравится.
        Я перевел взгляд на массивные каменные ступени, ведущие на стену, и улыбаясь сказал:
        - Уверен, эти укрепления и не такое выдерживали.
        - А мы это сейчас проверим,  - усмехнулся старейшина и рыкнул:
        - Эрг! Расставляй бойцов!
        Семнадцатиуровневый гигант хмуро кивнул и начал раздавать команды.
        Некоторое время мы наблюдали, как воины Фархаса взбирались на стены. Откровенно говоря, я не переживал за древнюю конструкцию - ее строили специально для защиты от чудовищ.
        Убедившись, что стена не собирается рушится под весом его бойцов, старейшина обратился ко мне:
        - Дождемся твоего кота и закроем ворота. А потом поднимемся на смотровую площадку башни. Там лучшая позиция для магов.
        - Ворота можно закрывать прямо сейчас,  - отмахнулся я.  - Эта стена для харна не преграда.
        Седой тролль уважительно хмыкнул и краем глаза снова взглянул в сторону стены. Видимо заново оценил возможности Обжоры.
        Старик сказал еще что-то, но я его не слушал. Во рту появился гнилостно-горький привкус от чего я сильно поморщился. Кроме того, в глазах на секунду потемнело, а по телу пробежала волна неприятной дрожи.
        - Началось?  - почти хором спросили Ми и Фархас.
        Продолжая морщиться, я несколько раз сплюнул горькую слюну, а потом ответил:
        - Приготовьтесь… Портал открылся…
        Глава 19
        Спустя час вернулся Обжора. Зверь был заметно взволнован. Чешуя на его загривке встала дыбом и постоянно вибрировала. Легко перебравшись через стену, он оказался во внутреннем дворе, а спустя несколько мгновений уже сидел рядом со мной.
        - Хрн!  - зло рыкнул он, мотая чешуйчатой башкой.
        - В нашу сторону движется что-то большое и довольно быстрое,  - озвучил я, добытые котом сведения.  - Тварь уже рядом.
        Фархас что-то грозно прорычал своим воинам и те ответили ему многоголосым воинственным рыком. От услышанного по моей спине промаршировал полк мурашей. Крепкая стена, шестнадцать великанов, вооруженных тяжелыми палицами, боевой голем и наши заклинания - может быть у нас все-таки есть шанс победить?
        Солнце уже готовилось опуститься за горизонт, когда из темнеющего леса до наших ушей донесся древесный хруст. Иномирная тварь не разбирая дороги, мчалась в нашу сторону. Направление ее движения было не трудно определить по качающимся верхушкам деревьев. Проигнорировав все «зеленые» ловушки, она мчалась строго по следу троллей. Любопытно почему? Может все дело в количестве? Одиночная цель ее не прельщала? Либо Обжора недостаточно «наследил».
        Спустя несколько секунд стена из молодых деревьев на опушке разлетелась в клочья и на открытый участок вывалился угольно-черный комок размером со взрослого быка. Издали было сложно разобрать с кем конкретно мы имеем дело. На вид жуткая помесь паука, краба и таракана. Судя по резким и отрывистым движениям показатели «скорости» и «ловкости» у монстра довольно высокие.
        Монстр на мгновение замер. Его длинные, словно стебли тростника, усы, казалось жили свой жизнью. Тварь довольно быстро определила наше место нахождения и с неприятным костяным стрекотом сорвалась с места.
        Когда иномирный таракан, щелкая узкими клешнями, был в нескольких метрах от стены, я, наконец, смог разглядеть его более детально.
        - Двенадцатый уровень?  - озадаченно произнес Фархас.
        Откровенно говоря, я и сам находился в недоумении. Мельком взглянул на харна. Но тот на нас никак не реагировал. Он продолжал сверлить взглядом опушку. При этом его чешуя стояла дыбом, а мощные бока мелко подрагивали от напряжения.
        Тем временем монстр приблизился вплотную к стене и на его голову посыпались первые булыжники. Я не видел, что там происходит у подножия стены, но по характерному хитиновому треску и радостным возгласам троллей было не сложно догадаться - иномирному насекомому сейчас не сладко. А спустя несколько секунд тролли победно взвыли. Все - победа.
        Фархас смотрел на меня, гордо подняв подбородок. Весь его вид будто говорил, что я развел панику на ровном месте.
        Мне же в свою очередь было плевать на снисходительные взгляды троллей. Я был искренне рад тому, что мои страхи не оправдались. До сих пор вспоминаю ту сороконожку в степи. Ее размеры, уровень и скорость. Появись здесь такое чудище, вот тогда я посмотрел бы на рожу Фархаса. Пусть радуются победе, и я от чистого сердца порадуюсь вместе с ними. Единственное, о чем я сожалел в этот момент - это о том, что мне не досталось жетонов. Эх… А ведь в арсенале еще так много полезных штуковин…
        Спустившись вниз, во внутренний двор, мы хотели было открыть ворота, но громкий предупреждающий рык Обжоры со смотровой площадки заставил меня замереть. А спустя мгновение мы все услышали странный шум со стороны леса. Стоявшие на стене тролли тоже зарычали, указывая лапами куда-то вдаль.
        Не теряя времени, я побежал к лестнице ведущей на стену. Ми хотел было последовать за мной, но я приказал ему подняться на башню. Там с Обжорой ему будет безопасней.
        Оказавшись наверху, я замер, как вкопанный. И было отчего. Лес буквально ожил. Верхушки деревьев ходили ходуном. Треск и скрежет стоял такой, что невольно хотелось закрыть уши.
        - Я ошибся,  - шепчу пересохшими губами.
        Несмотря на усиливающийся шум, старик все-таки услышал меня.
        - В чем?  - громко сглотнув, спросил он.
        Хех… И куда подевался горделивый тон?
        - Я ждал высшую тварь, но портал преподнёс нам сюрприз… Это прорыв…
        - Что это значит?
        - Ничего хорошего. Твари будут прибывать и прибывать.
        По лицу старика было видно, что у него ко мне накопилось немало вопросов, но задать он их не успевал - на опушке показалась первая пятерка тварей. В отличие от их первой товарки, они, не останавливаясь рванули в нашу сторону.
        Тролли приготовились метать камни.
        - Подпустите их поближе!  - крикнул я, вытягивая вперед руку.
        Была вероятность того, что великаны проигнорируют мои слова, но на удивление они послушались. Наверное, вид моей ладони, окутанной темно-лиловой дымкой, показался для них достаточным аргументом.
        Тараканы шли клином, припав плоскими телами к земле и шустро перебирая кривыми конечностями. Некоторые от нетерпения пощелкивали клешнями.
        Десять метров до стены. Центральная тварь вырвалась вперед, заставляя ускориться остальных.
        Три метра. Я, наконец, смог разглядеть иномирного монстра вблизи. Острые клешни, сочащиеся какой-то гадостью жвала, заканчивающиеся изогнутыми крюками, лапы - по моей спине непроизвольно пробежали мурашки. Стоило труда сохранять самообладание.
        - Бей!  - крикнул я, шарахнув по насекомым усиленным «яростью» «тараном».
        - Вы атаковали Черного панцирника (12)!
        - Вы нанесли критический урон 123!
        - Вы атаковали Черного панцирника (12)!
        - Вы нанесли критический урон 119!
        - Вы атаковали Черного панцирника (12)!
        - Вы нанесли критический урон 115!
        - Вы атаковали Черного панцирника (12)!
        - Вы нанесли критический урон 121!
        - Вы атаковали Черного панцирника (12)!
        - Вы нанесли критический урон 113!
        Невидимая волна опрокинула рвущихся к нам тварей и протащила их на несколько метров назад. На их замершие тушки тут же посыпался град булыжников. Приглушенный хруст хитина, «чавканье» внутренностей и перед моими глазами появилось первое оповещение.
        - Вы убили Черного панцирника (12)!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Жетон Охотника на чудовищ (20 шт).
        - Большой призрачный кристалл (2 шт).
        А спустя несколько секунд, почти одновременно, я получил еще девяносто жетонов и десяток кристаллов разного размера.
        Тела монстров еще не успели раствориться, как из леса показались следующие тараканы.
        Я проверил мой источник. «Мудрость» отлично справлялась с восполнением маны.
        Пока я занимался осмотром, Фархас времени не терял. Короткими приказами он заново расставлял воинов по позициям.
        - Быстрей!  - ревел он.  - Твари уже близко! Маг по центру! Бьем только по его команде! Бьем наверняка! Фланги отсекают тех, кто не попал под заклинание!
        Я так до сих пор и не понял, какими способностями обладает старик, но одно точно могу сказать - командовать он умел, и что важно, его приказы выполнялись беспрекословно.
        Тем временем Фархас продолжал:
        - Хогр! Даго! Когда жуки подохнут, будьте готовы спуститься вниз и собрать камни! Наши запасы не бесконечны!
        Следующая волна тараканов состояла уже из семи особей. Они быстро преодолели расстояние до стены, где уже я их встретил «тараном».
        Лишний раз порадовался предусмотрительности старейшины, заклинание накрыло лишь шестерых жуков. Седьмой бежавший чуть левее, избежав плачевной участи своих сородичей, со всего маху взвился на стену и быстро перебирая лапами пополз вверх. В него тут же полетели камни и моя ледяная стрела. Ману мог бы сэкономить, но не в этот раз. С такой силовой поддержкой грех упускать жетоны.
        Промелькнула мысль позвать на стену гремлина со его пращей, но от этой идеи быстро отказался, когда увидел, как седьмой жук все-таки перемахнул через парапет и атаковал сразу двоих троллей. Прожил он недолго. Тяжелые палицы великанов в несколько мгновений превратили его голову в измочаленный обрубок. Правда, тварь успела нанести несколько довольно глубоких ран нашим защитникам.
        - Ми!  - крикнул я.  - Нужна твоя помощь!
        Затем обернувшись к раненным троллям, сказал:
        - Спускайтесь. Сейчас он вас подлечит.

* * *
        Утро следующего дня встретило нас заморозками, но на это мало кто обращал внимание. Попросту не было времени. Твари не давали нам замерзнуть. Они словно черные волны Мертвого океана накатывали на стены форта. Причем в каждой волне их было все больше и больше.
        Камни у троллей закончились еще в середине ночи, а выходить за стену они уже не решались - слишком участились атаки. Так что воинам приходилось орудовать палицами. Естественно, из-за этого, почти каждый из защитников получил ранение, а некоторые и по несколько. Таких Фархас отправлял отлеживаться во внутреннем дворе.
        Здорово помогали зелья насыщения, которыми я щедро делился. Но главной действующей фигурой сегодня, несомненно, был Ми. Уверен, без его «волны исцеления» нам бы не удалось удержать оборону. Тролли смотрели на него, как на спасителя, коим он по праву и являлся.
        Мне, кстати, тоже чуть было не досталось. Особо шустрый таракан, увернувшись от удара палицы, попытался отчекрыжить от меня приличный кусок своими клешнями. Спасла «аура болотника» - поглотила весь урон. Обжора, уже не отходивший от меня ни на шаг, отвлек тварь на себя, а тролли - добили.
        На протяжении всей ночи, харн был моими «глазами». Он четко и безошибочно, а главное вовремя указывал мне куда направлять удары.
        Сегодня первый раз я использовал «дыхание голема». Оказалось, довольно полезным заклинанием. Вокруг меня в радиусе четырех метров на полчаса появлялся белесый туман, который в два раза замедлял, попавших в него тварей.
        Фархас, наконец, тоже проявил себя, использовав два атакующих заклинания. Впервые он это сделал в середине ночи, когда мой «таран» накрыл больше дюжины особей, а у воинов как раз закончились булыжники. Вот тогда седой тролль и нанизал парализованных жуков на каменные двухметровые шипы, что молниеносно вырвались из-под земли.
        Должен заметить - это было эффектно и до жути результативно. Не иначе заклинание четвертого или пятого уровня. Лишний раз благодарен небесам за то, что нам удалось все уладить с троллями мирным путем…
        Второе заклинание из арсенала Фархаса было не таким зрелищным, как первое, но не менее смертоносным. Оно мне, кстати, было знакомо. Шаман орков атаковал меня таким. Призрачная терновая ветвь.
        Правда, в отличие от орка, колдовство старейшины троллей было намного мощнее. Полупрозрачный хлыст, усеянный острыми шипами, с легкостью разрывал хитиновые панцири жуков. Волшба четвертого уровня, не меньше. Кстати, кажется, я понял в чем секрет старика. В его узловатом посохе. Руку даю не отсечение, это не просто жуткая палка, а настоящий магический артефакт. Похоже, он-то и усиливает все заклинания Фархаса. То-то старик за последние сутки ни разу не выпустил его из рук.
        Когда последняя атака была отбита, а новой похоже пока не намечалось, мы устало попадали кто где стоял. Кроме Ми. Гремлин неустанно продолжал уход за раненными. За эту ночь он заметно преобразился и осмелел. И куда подевался тот робкий гремлин, которого я встретил ночью у костра орков? Забавно было наблюдать, как грозные тролли-гиганты уступают мелкому целителю дорогу. В глазах лишь уважение и благоговение.
        Я сидел рядом со стариком и смотрел на то, как растворяется в воздухе последний убитый нами иномирец.
        - Ты заметил?  - спросил я, кивая в сторону исчезающей твари.
        - Ты об их уровнях?  - устало ответил вопросом на вопрос Фархас.
        - Да. Если не ошибаюсь двенадцатые закончились за два часа до рассвета.
        - Верно,  - согласился старик.  - Последняя волна состояла из жуков пятнадцатого уровня. Их броня крепче, и они двигаются быстрее. Что думаешь?
        - Портал все еще открыт…  - пожал плечами я.
        - Значит, нам не стоит прохлаждаться,  - тяжело поднимаясь, сказал старик.
        Я кивнул и тоже встал на ноги. Спущусь в арсенал - пополню запасы. Как любила повторять моя мама: «нет худа без добра». Я не всегда понимал, что она имела ввиду, но кажется только сегодня смысл этой фразы открылся мне в полной мере.
        Открыв рюкзак, я пересчитал трофеи. Две тысячи шестьсот шестьдесят пять жетонов и двести шестьдесят больших кристаллов! Похоже мне все-таки удастся выкупить последний камень! Кроме того, Рандом расщедрился на шестнадцать малых фиалов, в которых были заточены сущности черных панцирников. Я сперва даже не поверил своим глазам… Хех… Мама ты, как всегда, была права! Нет худа без добра…
        На входе в башню, я разминулся с застывшим в защитной стойке големом и спустился в подвал.
        Когда открывал шкатулку с камешком, руки, то ли от усталости, то ли от волнения, заметно подрагивали… Хотя, подозреваю, причина и в том, и в другом…
        Полюбовавшись немного ярко-огненными бликами кристалла, я произвел оплату.
        - Поздравляем!
        - Вы приобрели:
        - Стихийный кристалл «Гнев небес» (1 шт).
        - Изъято с учетом скидки (50 %):
        - Жетон Охотника на Чудовищ (250 шт).
        - Отлично,  - улыбаясь, прошептал я.  - Теперь займемся остальным.
        Окинув горящим взором все стеллажи и прикинув во сколько мне обойдется покупка всех этих богатств, я довольно потер ладони - жетонов хватало с лихвой.
        - Поздравляем!
        - Вы приобрели:
        - Среднее зелье насыщения (45 шт).
        - Усиленный капкан «Клякса» (61 шт).
        - Сфера «Клещ» (41 шт).
        - Свиток «Ярость Охотника» (35 шт)
        - Изъято с учетом скидки (50 %):
        - Жетон Охотника на Чудовищ (526 шт).
        Глянул в рюкзак. Осталось почти тысяча девятьсот жетонов. С сожалением обшарил по второму кругу все стеллажи, но увы, больше ничего не нашел.
        Эх, жаль… А ведь я только вошел во вкус…
        Напоследок обойдя каждый угол и прощупав все стены на наличие какой-нибудь секретной ниши, которую я мог пропустить, покинул подвал. И как раз вовремя - рот знакомо наполнился горькой слюной.
        Выскочив из башни, хотел было крикнуть Фархасу о новой угрозе, но в этом не было необходимости - тролли уже в полном составе заняли свои позиции на стене. Они все, как один, замерев словно каменные статуи, глазели сейчас в сторону леса.
        Фархас обернулся и наши взгляды встретились.
        - Поднимайся!  - мрачно крикнул он.  - У нас гости!
        Судя по его физиономии, происходящее за стеной, ему очень не нравилось.
        Взобравшись наверх, я выглянул из-за парапета. От одного вида на то, что так взбудоражило наших союзников, перехватывало дыхание.
        Опушка и лес за ней за ночь перестали существовать. Иномирные жуки превратили некогда узенькую тропу, по которой мы пришли к башне, в широкую просеку.
        И сейчас по этой просеке в нашу сторону медленно передвигая толстыми кривыми ногами шагали три здоровенных жука, размером с кибитку. Широкий плоский панцирь монстров был усеян саблевидными шипами. Тяжелые массивные клешни прижаты к груди. Два черных глаза и две пары длинных усов, казалось, жили своей жизнью.
        - Тридцатые,  - мрачно прокомментировал уровень тварей, стоявший рядом Фархас.  - С броней придется повозиться…
        - Но есть и плюсы,  - сказал я, внимательно рассматривая приближавшихся монстров.  - Если это вся скорость, на которую они способны - у нас есть все шансы на победу.
        - Думаешь, твой таран сработает на этих гигантах?
        - Не уверен,  - ответил я.  - Но у меня есть и другие сюрпризы.
        - Очень на это надеюсь,  - еле слышно прошептал Фархас, но я его услышал.
        Ну, старик, чтобы выжить, мы с Обжорой и не таким рога обламывали…
        Я хотел было уже предложить примерный план действий, как иномирные гости сумели нас всех удивить. Когда первая особь пересекла половину пустыря, отделявшего некогда башню от леса, щитообразный панцирь на ее спине вдруг разделился надвое, высвободив две пары прозрачных крыльев. А спустя мгновение монстр, подняв облако морозной пыли, прыгнул вверх.
        Несколько секунд, я ошарашенно наблюдал, как с неба на нас падает гигантская туша. Из ступора вырвал грозный рык Обжоры. Уверен, это меня и спасло.
        Недолго думая, я призвал сущность Ыша и прыгнул со стены вниз, во внутренний двор. Полупрозрачная гигантская змея, мгновенно обвившая мое тело, приняла весь урон от удара о землю на себя. Меня здорово тряхнуло. В глазах вмиг потемнело. Я на долю секунды оглох.
        Тем временем тварь, рухнувшая с неба, выпустив облако угольно-черной пыли, накрыла собой нескольких троллей. Со стены донесся грохот камней, рев и визг боли. Сквозь черный туман, было сложно разглядеть, что именно происходило там наверху.
        Не обращая внимание на боль в правом боку, я, шатаясь и откашливаясь, поднялся на ноги.
        - Внимание! К вам применено заклинание «Волна исцеления»!
        - Рик! Сюда!  - откуда-то справа услышал я писк гремлина.
        Пока соображал, рядом появилась гибкая тень харна. Настойчивым толчком в спину, он указал мне направление куда бежать. Черная пыль и не собиралась оседать. Она была повсюду. Словно в тумане я осторожно шагал вперед. Левая рука все это время лежала на чешуйчатой спине харна. Похоже иномирный жук применил, какое-то маскирующее заклинание.
        - Рик!  - голос Ми уже слышался отчетливей.
        Все это время, где-то наверху бушевала битва. Треск камней, многоголосый рев троллей, хитиновый хруст - все смешалось в один жуткий звук.
        Впереди, из черного тумана показался сперва бронзовый щит, а за ним и весь голем. Из-за его ноги торчали знакомые широкие уши.
        - Рик!  - радостно крикнул Ми и бросился ко мне навстречу.
        Коротко обнявшись, мы поспешили на смотровую площадку башни - троллям срочно нужна помощь.
        С трудом преодолев все ступени, я, наконец, забрался наверх. Как раз вовремя! Две другие особи уже были в воздухе. Еще немного и они упадут вниз - туда, где еще несколько минут назад была стена и где в черном тумане все еще сражались наши союзники.
        На удивление «таран» сработал, как надо. Двух пикировавших вниз крушителей, а именно так назывались иномирные жуки, лиловая волна отшвырнула на несколько метров в сторону. Видимо все получилось, потому что монстры были в воздухе.
        Крушители, парализованные заклинанием, рухнули на землю. Сделав несколько кувырков, ломая конечности и растопыренные крылья, они замерли на месте. Обжора хотел было броситься к поверженным тушам, но я остановил его. Монстры придут в себя намного раньше, чем харн успеет пробить их броню.
        Тем временем, черная пыль постепенно испарялась, и я уже смог разглядеть, происходящее внизу. Первый крушитель был все еще жив, чего не скажешь о нескольких троллях, чьи тела изломанными куклами лежали среди камней.
        Среди завалов я видел и других бойцов, но слава богам они были только ранены. Среди них был здоровяк Эрг. Он лежал без сознания, придавленный каменной плитой, но все еще живой. Как раз к нему и рвался сейчас черный жук, а пятерка троллей во главе с Фархасом пыталась сдерживать его натиск. Нетрудно догадаться, зачем иномирная тварь так яростно желает пробиться к Эргу. Ей необходимо обрести тело.
        - Не сегодня,  - зло прошептал я и стеганул крушителя молнией.
        Когда жук, не двигаясь, осел на землю, тролли слегка опешили от неожиданности.
        - У вас мало времени!  - крикнул я.  - Скоро он очнется!
        Воинам не надо было повторять два раза. Грозно рыча, они бросились вперед. На хитиновую броню посыпались частые удары тяжелых палиц. В считаные секунды, жук лишился половины ног и одной пары крыльев, но, увы, убить его оказалось не так-то просто.
        Понимая, что время неумолимо истекает, а тролли все еще не проломили панцирь монстра, я решил воспользоваться нашим главным козырем.
        Открыв закладку с картой форта, я выбрал на ней ближайшую красную точку и активировал команду «атаковать».
        Голем отреагировал мгновенно. Сорвавшись с места, он довольно шустро, как для горы металла, последовал в сторону приходящей в себя твари.
        Нужно отдать должное крушителю, просто так сдаваться он не собирался. Даже лишившись половины конечностей, жук с легкостью разбросал в стороны, облепивших его тело троллей. Те отлетали от него, словно тряпичные куклы.
        Именно в этот момент в игру вступил голем. Бронзовый шестопер со свистом врезался в хитиновый бок. Черная броня хрустнула словно яичная скорлупа, а из раны брызнула зеленая жижа.
        Жук вздрогнул. Забыв о троллях, он развернулся к новому противнику и попытался сходу схватить того здоровенной клешней. Голем легко отбил, летящую к нему, конечность щитом и нанес еще один сокрушительный удар. В этот раз шестопер впечатался в правый глаз чудовища, превратив его глазницу в сочащуюся зеленой жижей дыру. Я, недолго думая засадил в пробоину ледяной стрелой.
        Иномирный жук, словно кулачный боец, получивший мощную оплеуху в уличной драке, попятился назад. Голем же, в свою очередь, даже не думал останавливаться. Шестопер мелькал без перерыва превращая голову твари в месиво из осколков черного хитина и зеленых соплей. А спустя несколько секунд мы наблюдали, как в воздухе растворяется тело поверженного монстра.
        Читать оповещение о победе не стал, потому как в проеме в стене показались две другие особи.
        Я взглянул на показатели магического источника форта. Оставалась еще половина. Голем потреблял огромное количество маны, но это стоило того! С таким помощником можно смело устраивать охоту на монстров и пострашнее!
        Поднимаю дрожащую руку. Молния еще на откате. Придется бить тараном. Посмотрим, как он сработает на земле.
        Ладонь окутывает лиловая дымка.
        - Вы атаковали Крушителя (30)!
        - Вы нанесли урон 0!
        - Вы атаковали Крушителя (30)!
        - Вы нанесли урон 0!
        Увы, урон не прошел. Жуки остались на ногах. Лишь слегка качнулись и все. Оглушение тоже сработало не так, как я ожидал. Обездвижить удалось только одного из них. Второй, прикрывшись телом сородича, продолжал движение.
        Я нетерпеливо проверил показатели молнии - меньше минуты до отката. У тарана - пятнадцать секунд.
        Голем по моему приказу срывается вперед, принимая мощный удар клешни на щит. Тролли, отбросив палицы, схватились за камни. В жука полетели крупные булыжники. Благо, после разрушения стены, снарядов у нас в достатке.
        Жук, злобно щелкнув жвалами, отвлекся на троллей, чем тут же воспользовался голем. Шестопер, дробя хитиновую броню, вгрызся в бок монстра. За первым ударом следует второй, третий, четвертый…
        Монстр на последнем издыхании пытается дотянуться до обидчика левой клешней, но моя ледяная стрела ставит точку в этом противостоянии.
        Быстро отмахнувшись от оповещения о победе, я направил голема на последнего противника.
        Пришедший в себя крушитель неожиданно преподнес сюрприз. Выпустив облако черного тумана, он резко взмыл вверх и по кривой траектории пролетел над огрызком стены и над бегущим к нему големом. Сложно сказать, был ли этот маневр осознанным или случайным, так или иначе жук оказался вне досягаемости моих заклинаний. И что хуже всего, пока Фархас и его бойцы пытались выбраться из тумана, твари удалось приземлиться прямо на одного из раненных троллей, который лежал без сознания среди камней.
        Схватив добычу обеими клешнями, крушитель снова поднялся в воздух и полетел в сторону просеки. Я лишь бессильно сжав зубы и кулаки, мог наблюдать, как тварь уносит одного из наших бойцов.
        Далеко жук не улетел. Он приземлился в метрах двадцати от стены, и я впервые смог наблюдать процесс обретения иномирной тварью нового тела.
        Не знай я, что именно сейчас происходит, назвал бы это зрелище завораживающим. Тело тролля и тело крушителя одновременно вспыхнули ярко-голубым пламенем. А затем произошло поглощение, в результате которого иномирный пришелец обрел тело этого мира. По времени весь процесс занял от силы минуту или две.
        Уровень и название монстра остались без изменений, а вот, оторванные ранее конечности и поломанные в нескольких местах, крылья выглядели сейчас, как новенькие.
        Судя по легкой заторможенности и медлительности, новоиспеченный обитатель этого мира, после поглощения был заметно дезориентирован.
        Этим необходимо воспользоваться…
        Хотел было приказать голему атаковать монстра, но меня остановил предупреждающий рык Обжоры. Я бросил взгляд в ту сторону, куда указывал харн и мое сердце похолодело. По просеке быстро перебирая множеством кривых лап к нам неслись две сороконожки пятидесятого уровня.
        А вот и высшие пожаловали,  - дрожащим голосом, прошептал я.
        Глава 20
        На фоне бронированного крушителя, «вооруженного» грозными клешнями, сороконожки, откровенно говоря, выглядели слабовато. Но их скорость и уровни говорили сами за себя. Никогда не забуду, как подобная тварь легко настигла степных оленей и растерзала половину стада. А ведь она была тридцать пятого уровня.
        Реакция крушителя на новоприбывших меня сперва озадачила, но потом, когда я осознал, что происходит мой рот расплылся в счастливой улыбке.
        Гигантский жук, завидев сороконожек, резко вздрогнул и попятился назад. Щитовидный панцирь разделился на две половины, высвобождая крылья.
        Ну, конечно же! Все логично и закономерно! Они теперь не союзники! С того момента, как крушитель обрел тело нашего мира, он мгновенно превратился в добычу для иномирных пришельцев.
        Прикрываясь облаком черного тумана, жук попытался сбежать и ему почти удалось это сделать, но, на его беду, противник оказался быстрее.
        Рыжие сколопендры, а именно так назывались новые чудовища, были уже рядом. Одна из них, молниеносным прыжком бросилась на беглеца. За секунду до того, как сбитый на взлете крушитель рухнул в черный туман, я увидел впившуюся в его брюхо, плоскую голову сколопендры. Вторая тварь не заставила себя долго ждать и нырнула следом за своей товаркой.
        Ошарашенно переглянувшись с Ми, мы поняли друг друга без слов. Мы только что получили передышку!
        Я перевел взгляд на наше изрядно потрепанное воинство. Кроме Фархаса, в строю осталось четверо бойцов, состояние, которых можно было считать удовлетворительным только с большой натяжкой. На теле каждого по несколько глубоких ран и гематом.
        А, нет… Не четверо… Пятеро! Эрг все-таки очнулся и зло сопя пытался вылезти из-под придавившей его каменной плиты. Двое бойцов, услышав его возню, тут же бросились ему помогать.
        Ми было дернулся к раненым, но я остановил его…
        - Возьми,  - сказал я, протягивая пузырьки с зельем насыщения.  - Напои их. И не трать ману понапрасну, скоро она нам понадобится.
        Малыш кивнул и побежал вниз, а я и харн последовали за ним.
        - Что там?  - спросил Фархас, когда я с ним поравнялся.
        - Крушитель переродился,  - ответил я, продолжая быстро шагать в сторону пробоины и добавил уже через плечо:
        - Из портала появились две высшие твари пятидесятого уровня, которые только что атаковали жука.
        Старик озадаченно кашлянул.
        - Ты куда?  - спросил он.
        - Подготовлю победителю несколько сюрпризов,  - ответил я, взбираясь на завал из камней.
        Оказавшись с внешней стороны стены, я начал разбрасывать «кляксы» на пути предполагаемого следования монстров. Постепенно каменный завал, а за ним и внутренний двор превратились в огромную ловушку. Как раз то, что нам необходимо. Сфер не жалел - сейчас от каждой мелочи зависел исход будущей битвы.
        Когда закончил с кляксами, подбежал к Фархасу, который воспользовавшись короткой передышкой, руководил извлечением раненых из-под камней.
        - Вот,  - на бегу сказал я, протягивая ему горсть «клещей» и все свитки ярости.  - Раздай своим бойцам.
        Уже за спиной услышал, как уважительно хмыкнул старейшина. Видимо прочитал описание предметов…
        Затем последовали его короткие приказы:
        - Даго тащи раненых в башню! Остальные наберите камней, кто сколько сможет, и поднимайтесь на смотровую площадку!
        Когда все приготовления были закончены, я поднялся наверх и всмотрелся в даль. Судя по периодически выныривающим конечностям из черного тумана, крушитель не собирался просто так сдаваться.
        - Отлично,  - одними губами прошептал я, открывая карту.  - Продержись еще чуток, здоровяк.
        Дав приказ голему возвращаться в форт, я проверил количество маны в источнике. Почти один процент. Надеюсь, этого хватит нанести несколько ударов.
        Бронзовый гигант преодолев каменный завал, замер в центре двора. Окруженный со всех сторон «кляксами», он станет прекрасной приманкой для твари, которая выиграет бой. То, что победитель будет только один, я почти не сомневался.
        Тем временем черный туман постепенно рассеивался, а с ним и надежда на то, что крушитель справится с двумя тварями пятидесятого уровня. Хотя, судя по тому, что у атаковавшей его первой сколопендры отсутствовала большая часть туловища, жук сражался достойно. Если бы не раскуроченный панцирь на его брюхе и вывалившиеся склизкие внутренности на землю, я наверняка поставил бы на его победу.
        По сути, бой уже был закончен. Обе части располовиненной сколопендры все еще шевелились, но это уже была агония, до исчезновения оставались считанные минуты. Ее товарка, взобравшись на спину крушителю, который медленно пошатываясь пытался удержаться на ногах, начала процесс поглощения.
        Гадать, что произойдет если атаковать монстра именно в этот момент я не стал. Во-первых, мы просто не успеем, а во-вторых, неизвестно чем это может для нас обернуться.
        Судя по вытянутым физиономиям троллей, происходящее их здорово впечатлило. Я лишь сглотнул пересохшим горлом - еще несколько минут назад также погиб их сородич.
        Наконец, ярко-голубое пламя погасло и нашему взору предстало перерожденное чудовище.
        - Дух обрел тело,  - сухо прокомментировал произошедшее Фархас.
        - Да,  - кивнул я.  - И он сейчас слаб.
        - И голоден,  - пискнул Ми.
        - Хороший момент для атаки,  - вздохнул я.  - Но мы слишком далеко…
        - Тогда надо привлечь его внимание,  - сказал Фархас и вдруг грозно заревел:
        - Приготовьтесь к бою, братья! Тварь должна умереть!
        Тролли, потрясая тяжелыми дубинами над головами, ответили своему предводителю дружным ревом. Я кажется тоже что-то кричал, как и замерший рядом со мной Ми, а Обжора вторил нам грозным рыком.
        Это сработало - боевой клич привлек внимание твари. Ее плоская башка повернулась в нашу сторону, а уже спустя мгновение она ринулась вперед.
        Расстояние до первой кляксы она преодолела в считанные секунды. Я уже мысленно потирал ладони, представляя, как тварь завязнет в щедро разбросанных вокруг капканах. Но сколопендра смогла нас удивить…
        Буквально в метре от ловушки, она остановилась, как вкопанная, водя перед собой длинными усами.
        - Почуяла!  - зло рыкнул кто-то из троллей.
        - Продолжаем кричать!  - скомандовал Фархас.  - Надо отвлечь ее от западни!
        Мы снова дружно взревели. Тварь отреагировала мгновенно - рванула вперед. Каково же было мое разочарование, когда я увидел, как гибкое, состоящее из множества сегментов, тело плавно огибая «кляксы» и при этом не сбавляя скорости, взобралось на каменный завал.
        Хитрые действия чудовища, вызвали дружный вздох разочарования.
        - Посмотрим, что ты скажешь на это!  - зло выплюнул я и активировал молнию.
        Ярко вспыхнув, электрический разряд, изломанной линией, стеганул по панцирю. Но ничего не произошло!
        На мгновение потеряв дар речи, широко раскрытыми глазами я наблюдал, как сколопендра, как ни в чем не бывало, бежит в нашу сторону, продолжая при этом ловко огибать «кляксы».
        Это первый раз, когда безотказное заклинание не сработало! Тут же вспомнились слова мастера Чи о защите от парализующей магии.
        Из ступора вырвал рык Фархаса:
        - Бей, гадину!
        На голову рвущейся к добыче сколопендры, посыпались булыжники. Вернее, так показалось на первый взгляд… Юркая тварь, казалось, была готова и к такому повороту событий. Она извивалась, замирала на мгновение, резко перемещалась вперед, затем назад, вправо, влево… Лишь один камень, по касательной задел ее броню. К слову, от тарана, каким-то совершенно фантастическим образом она тоже смогла увернуться, как и от плети и каменных шипов Фархаса.
        На моих глазах происходило что-то невероятное… А ведь, сколопендра сейчас ослаблена перерождением. Что же будет, когда она восстановится?!
        Надо отдать должное - я впервые сражаюсь с монстром такого уровня. И впервые я по-настоящему понял, что могу погибнуть в любую секунду. От осознания происходящего у меня перехватило дыхание. Кажется это паника!
        Довольно болезненный тычок в спину. Привел меня в чувство.
        - Очнись!  - рыкнул мне в лицо Фархас.  - Активируй своего воина!
        Очумело кивнув, я машинально отдал команду «атака».
        Бронзовый великан, прикрываясь щитом, сорвался с места. Монстр на движение сбоку среагировал мгновенно. Длинные усы мелко-мелко завибрировали, видимо таким образом оценивая нового противника. К слову, тролли, надеясь на то, что тварь отвлеклась, продолжали метать камни, но та, резкими и в тоже самое время гибкими движениями умудрилась избежать урона. Это было похоже на хищный завораживающий танец.
        Голем уже был рядом, и обстрел прекратился - воины опасались случайно зацепить нашего лучшего бойца.
        Взмахнув шестопером, голем сделал длинный выпад. Я ожидал, что сколопендра ринется в ответную атаку, и бронзовому гиганту, наконец, удастся зацепить неуловимого противника. Но тварь уже в который раз преподнесла нам сюрприз. Она просто разорвала дистанцию и сместилась влево. И что самое поразительное - это было сделано таким образом, чтобы голем оставался на линии атаки троллей.
        Бронзовый Гуннар совершал попытку за попыткой сблизится с монстром, но у него ничего не получалось.
        - Сколько маны в нем осталось?  - мрачно спросил Фархас.
        Похоже старик, как и я, уже понял, что задумала хитрая сороконожка. Она изматывала противника.
        Выходит, у нее получается каким-то образом чувствовать магические источники и их наполненность. Прибавить к этому запредельную ловкость и скорость, а еще устойчивость к парализующей магии… Я был в растерянности и смятении… Что будет с нами, когда голем останется без маны - представлять не хотелось.
        - Эта тварь явно магическая,  - пристально наблюдая за поединком внизу, сказал Фархас.  - Опустошим ее источник - лишим преимущества…
        - Да,  - кивнул я.  - Но ты же видел - ни один «клещ» в нее не попал. Она с легкостью увернулась от них, как от обычных камней…
        - Эх!  - процедил сквозь зубы старик.  - Попасть бы в нее разок, как следует! Броня у нее слабенькая…
        Указав на бок сколопендры, Фархас добавил:
        - Видел, какую глубокую царапину оставил тот камень? А ведь он только вскользь прошелся…
        - Я отвлеку ее на себя!
        Голос Эрга заставил нас вздрогнуть. Гигант решительно сделал шаг вперед.
        - Она не будет бегать от меня, как от твоего воина,  - продолжил он.  - На моем теле много открытых ран. Она почует кровь и обязательно нападет. И когда она это сделает, я попытаюсь активировать твои сферы и задержать ее… Это даст вам время, чтобы прикончить гадину…
        Опережая возражение остальных, Эрг поднял руку.
        - Нет! Я пойду один! И умру ради племени с честью!
        Я задумчиво взглянул на Эрга. Он прав. Тварь голодна, а на его теле множество ран. И пусть благодаря Ми и моему зелью, многие из них уже затянулись - он наверняка станет хорошей приманкой.
        - Мы не хотим твоей смерти, Эрг,  - покачал головой я.
        - Но…  - здоровяк попытался возразить, но я его прервал.
        - У меня остался последний козырь - и ты поможешь его правильно разыграть.
        Коротко изложив свою задумку, я посмотрел на старика.
        - Это может сработать,  - лаконично высказался он за всех.  - Начинайте… Скоро источник блестящего воина иссякнет.
        Эрг, сжимая палицу в правой лапе и горсть «клещей» в левой, поспешил вниз. Я последовал за ним.
        В тот момент, когда Эрг открывал дверь, перед моими глазами появилось оповещение:
        - Внимание! Магический источник форта «Смелый» опустошен!
        - Воин остановился!  - услышал я крики троллей сверху.
        - Приготовились!  - рыкнул Фархас.
        Эрг, низко пригнувшись, выступил вперед и громко взревел, призывая на бой хитрую тварь. Я же, стараясь находиться в тени, прошмыгнул к стене. Дождавшись, когда дверная створка вернется на место, я придержал ее, оставляя щель шириной в два пальца. Сквозь нее, мне прекрасно было видно, что происходило снаружи.
        Как мы и предполагали, сколопендра, учуяв кровь, отвлеклась от замершего голема и бросилась на тролля.
        Эрг снова взревел и, замахнувшись палицей, пошел навстречу бегущему монстру. Видя, что новый противник из плоти и крови, и что он не собирается никуда бежать, сороконожка ускорилась. При этом ни на мгновение, не забывая о разбросанных вокруг ловушках.
        - Стой,  - одними губами сказал я.  - Сместись немного вправо. Вот так…
        Конечно, Эрг меня не слышал, но у нас был план, и воин сделал все, как надо.
        Тварь, повторив тот же трюк, что и с големом, «прикрылась» от камней. Но подставилась прямо под мой удар. До Эрга оставалось несколько метров, когда я начал активацию.
        - Вы хотите призвать сущность Снежного упыря?
        Получив мое согласие, система опустошила кристалл на пять сотен единиц маны. Легкое жжение в месте укуса и рядом со мной появился знакомый бледный силуэт. Повинуясь приказу, он рванул в сторону бегущей сколопендры.
        Немыслимо! Почувствовав угрозу, она резко нырнула вправо, но к счастью для нас, упырь был намного быстрее! Со всего маху вонзившись в вертлявое бурое тело, он мгновенно отнял тридцать пять процентов жизненных сил твари.
        Неожиданная атака на несколько секунд дезориентировала неуловимое насекомое, чем тут же воспользовались тролли. Брошенные под «яростью» булыжники, легко пробили тонкий панцирь, лишая тварь былой подвижности, а несколько «клещей», удачно угодивших в цель, вмиг опустошили ее магический источник.
        Обжора уже был рядом со мной. Припав всем телом к земле, он приготовился к атаке.
        - Ну, что? Попробуем еще разок?  - спросил я и активировал молнию.
        На этот раз, к моему облегчению, все прошло, как надо - разряд парализовал противника на двадцать секунд.
        Дабы не терять драгоценное время, харн использовав «прыжок шипохвоста», переместился за спину твари и нанес несколько молниеносных ударов.
        Эрг тоже не спал, именно его удар палицей, размозживший башку монстра, и поставил финальную точку в этом противостоянии.
        - Вы убили Рыжая сколопендра (50).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (10 000 шт).
        - Алмазная скрижаль Интеллекта.
        - Серебряная скрижаль(20 шт).
        - Жетон Охотника на чудовищ (100 шт).
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Далии Великолепной! Вы победили магическое существо с уровнем, превышающим ваш на 50, использовав магическую сущность!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (5000 шт)
        - Радужная скрижаль «Рыжая сколопендра» (1 шт)
        Глава 21
        Когда Фархас подошел ко мне, я сидел на камне, опустив голову и закрыв глаза. До сих пор не верилось, что нам удалось прибить эту вертлявую гадину. Кроме того, я наслаждался покоем. Головная боль, наконец, отступила.
        - Что ты чувствуешь?  - уставшим голосом спросил старейшина.
        Я поднял голову и наши взгляды встретились.
        - Портал закрылся…
        Впервые за все это время я увидел открытую улыбку старика. Доброй я ее вряд ли бы назвал. Хотя, если не обращать внимание на клыки и звериные глаза - все может быть…
        Жаль, но придется его расстроить.
        - У нас мало времени.
        - Почему?  - Фархас мгновенно помрачнел.
        - Я продолжаю ощущать его. Он копит силу. Думаю, нас ждет новый прорыв.
        - Когда?
        Это уже Эрг. Он и остальные бойцы обступили нас, ловя каждое слово.
        Я закрыл глаза и прислушался к себе.
        - По моим ощущениям - через несколько часов… Хотя, могу ошибаться.
        На мои слова тролли отреагировали дружным вздохом разочарования.
        Я бы мог сказать, что орки слишком долго оскверняли портал кровавыми жертвоприношениями, чем полностью дестабилизировали его. Но я решил благоразумно промолчать. Ведь ясно же, как день - это происходило при попустительстве самих же троллей, а если быть точным, то их предводителей.
        Воины сейчас злы и напуганы. Мои слова могут спровоцировать конфликт, который нам сейчас ни к чему. Пойду другим путем…
        - Я знаю, как отсрочить открытие портала,  - мои слова заставили троллей заткнуться.
        Под молчаливыми взглядами, я достал из рюкзака один из призрачных кристаллов. Судя по тому, как отреагировали на него тролли, я понял, что был прав в своих догадках. Они тоже получали кристаллы и жетоны за убийство панцирников и крушителей. Только вот как объяснить им, что без посвящения и репутации ордена, эти предметы для них абсолютно бесполезны?
        Тщательно подбирая слова, я начал говорить:
        - Эти кристаллы - единственная правильная жертва, которую надо приносить Древу Духов. Именно они способны умилостивить его и успокоить…
        Пока говорил, подошел к плоскому камню и начал выкладывать на него все свои кристаллы. По мере того, как росла горка, физиономии троллей вытягивались. Еще бы… В общей сложности получилось двести семьдесят больших кристаллов.
        - Это все, что у меня есть,  - сказал я.  - И это мой вклад в обеспечение мира в этом крае. Это моя жертва. Помощь вам и вашим семьям.
        - Ты уверен, что у тебя получится задобрить Древо Духов?  - задал вопрос Фархас.
        Я видел и понимал, старик давно был готов положить в общую кучу свои кристаллы и приказать остальным сделать тоже самое, но, похоже, он хотел сподвигнуть сородичей на добровольную жертву.
        - Абсолютно,  - кивнул я в ответ.
        - Тогда возьми мои тоже!  - сделав шаг вперед, объявил Эрг и обвел своих сородичей гордым взглядом.
        - И мои!
        - Мои тоже!
        Посыпались возгласы остальных бойцов. Горка кристаллов приросла еще тремя десятками камней разных размеров. Я, откровенно говоря, ожидал большего, но учитывая редкость этих трофеев и уровни троллей, рассудил - лучше мало, чем ничего.
        - И мой,  - спокойно сказал Фархас, положив большой кристалл в общую кучу.  - Но это еще не все…
        Все недоуменно посмотрели на него. Правда, я быстро догадался к чему ведет старик. Хочет собрать все кристаллы погибших и отдать мне. С этим могут возникнуть сложности. Трофеи павших, принадлежат их семьям. Интересно, как он скажет об этом своим воинам.
        - Сегодня великий день!  - произнес он.  - Мы одержали победу! Но мы заплатили за нее высокую цену! Наши братья погибли, сражаясь за наши семьи, за наше племя! Так давайте же не будем лишать их законной чести, принести общую жертву! Пусть и посмертно…
        Пока старик продолжал толкать пламенную речь, я мельком следил за реакцией его подчиненных. Мда, что тут скажешь… Одного взгляда на внимательно слушавших своего лидера воинов, было ясно - прямо сейчас они были готовы пойти за ним и в огонь, и в воду. Мудрый и дальновидный ход. У старика есть чему поучиться. На моих глазах рождается костяк будущего сильного племени. Вряд ли, Эрг уже позволит себе дерзости в отношении Фархаса, подобные тем, что я наблюдал при нашей первой встрече. Несомненно, общая битва сплотила их, но правильные слова только укрепили эту связь.
        Пока тролли разбирали завалы и извлекали из-под камней тела павших сородичей, я, воспользовавшись короткой передышкой, решил осмотреть трофеи.
        За победу над двумя крушителями Великая Система наградила меня сотней жетонов и десятком больших кристаллов. Кроме того, Рандом расщедрился на один малый фиал с сущностью жука-переростка.
        Хм… Как бы мне ни хотелось оказаться подальше от этого проклятого места, после решения вопроса с порталом, все-таки придется задержаться. Поглощение двух сущностей потребует большего времени на восстановление.
        Кстати, у меня еще останутся пятнадцать фиалов выбитых из панцирников. Надеюсь, в Орхусе им знают цену…
        От осмотра отвлекли оживленные возгласы радости со стороны завалов. Оказалось молодой Даго, один из помощников Фархаса, за убийство сколопендры получил золотую скрижаль интеллекта, которую без раздумий тут же активировал. И сейчас его друзья, искренне радовались за него.
        Глупо улыбающегося новоиспеченного мага дружески хлопали по спине и плечам, а Фархас так и вовсе крепко обнял. Кстати, я только сейчас заметил внешнее сходство между ними - по всей видимости они родственники. Хех… А ведь раньше все тролли для меня были на одно…хм…лицо.
        Я смотрел на радость гигантов и понимал, что несмотря на потерю большей части отряда, сегодня их племя стало на порядок сильнее. Пусть Даго пока только открыл интеллект и получил магический источник на пять десятков единиц, но это начало. Судя по счастливой физиономии Фархаса, парень не останется без поддержки.
        Кстати, об интеллекте… Сегодня мне удалось выбить кое-что новенькое…
        - Алмазная скрижаль Интеллекта.
        - Уровень: 1.
        - Категория: Характеристика.
        - Эффект: + 5 к текущему прогрессу характеристики Интеллект.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места
        Читая описание новой скрижали, почему-то вспомнил мастера Чи с его ульем. Любопытно, скольких высокоуровневых монстров мне бы пришлось для него убить? Десяток? Два? А может сотню? Если так, то судя по качеству последних трофеев, сложно не признать - его план был гениален. Чи действительно мог стать одним из самых могущественных магов нашего королевства.
        Каждый школьник знает, алмазные скрижали самые ценные. Потому что именно они являются единственным источником усиления на высоких уровнях. Это не считая, конечно, радужных, о которых если и упоминали наши преподаватели, то лишь, как о сказочных.
        Достав из рюкзака перламутровую пластинку с изображением маленькой сколопендры на переливающемся всеми цветами радуги реверсе, я ухмыльнулся. Хотелось бы сейчас увидеть физиономии моих учителей.
        - Радужная скрижаль «Рыжая сколопендра».
        - Эффект:
        - Открывает 1 характеристику Рыжей сколопендры на выбор.
        - Открывает 1 навык или умение Рыжей сколопендры на выбор.
        - Открывает 1 заклинание Рыжей сколопендры на выбор.

+10 к любой характеристике/навыку/профессии/заклинанию.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Внимательно изучив весь список, я разочарованно вздохнул. Мало того, что напротив большинства умений, характеристик и навыков стояла пометка «анатомическое несоответствие», так еще и у гигантской сороконожки не было ни одного заклинания…
        Правда, одно магическое умение у нее все-таки было. Именно благодаря ему сколопендра так виртуозно обходила все «кляксы», а также тонко чувствовала магический источник голема.
        - ЧУТЬЕ РЫЖЕЙ СКОЛОПЕНДРЫ.
        - Уровень: 0. (0/20)
        - Тип: Активное умение.
        - Вид: Эпическое
        - Описание:
        - Используя магию, Рыжая сколопендра способна учуять активные/пассивные магические эманации, увидеть магический источник предмета/живого существа/явления и определить объем и точное количество маны в этом источнике.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 15.
        - Расходует 160 единиц маны.
        - Примечание:
        - Время действия 5 минут.
        - Радиус 15 метров.
        Теперь понятно, как твари удавалось обходить все мои ловушки. Это умение, помноженное на высокие показатели «ловкости» и «скорости», делало ее практически неуязвимой. Правда, защиты у сколопендры практически не было. Тонкий хитиновый панцирь не в счет - от камней троллей он не уберег. Но присутствовала «регенерация», которую я долго искал, и которая «анатомически» мне подходила.
        - Внимание! Вы открыли характеристику «Регенерация»!
        - Текущее значение: 10.
        Новая характеристика тут же взялась за работу. Я почувствовал, как постепенно из тела уходила усталость, как отступали остатки головной боли. Взглянул на изрядно просевшие источники энергии и маны. Скорость восстановления заметно возросла. Отлично!
        Улучшение самочувствия вполне логично повлекло улучшение настроения. Мрачные мысли и обеспокоенность постепенно отошли на второй план - хотелось действовать.
        А что если…
        - Внимание! Вы активировали магическое умение «Чутье Рыжей сколопендры»!
        Должен же я понять, что оно из себя представляет.
        Умение работало примерно также, как и карты Камнеграда и форта «Смелый». Правда, последние показывали только то, что было доступно согласно циферкам в репутации ордена. Я в этом немедленно убедился, активировав «чутье», которое указало сразу на две магические точки, прямо под постаментом, где еще недавно возвышался бронзовый Гуннар.
        Два светло-голубых, почти серых пятнышка находились так близко друг к другу, что казалось будто они одно целое.
        Я медленно, дабы не привлекать внимание, приблизился к громоздкой плите. Открыл карту. Перепроверил. Нет - на ней это место - серое пятно…
        Может проблема в том, что я опустошил источник форта? Потому-то ничего и не видно?
        Либо, что более правдоподобно, слабые магические эманации, находящиеся под постаментом, не являются частью энергосистемы башни. Именно поэтому карта их не распознает.
        Я огляделся. Больше сюрпризов не было. Стоп! Еще один все-таки есть!
        У меня оставалось чуть больше минуты, и я решил внимательно рассмотреть всех наших союзников. Первым на глаза попался Даго. Он помогал Ми с раненными. Все верно, слабенький магический источник молодого тролля на пять десятков единиц постепенно накапливал ману.
        Мельком взглянул на гремлина. Наверняка малыш получил хорошие трофеи, я видел, как камни из его пращи попадали в открытые раны сколопендры. Он пока помалкивает. И правильно делает. Нечего привлекать внимание. Тролли еще не отошли от схватки, но скоро они все вспомнят с чего началась наша встреча.
        Когда подумал о потенциальной угрозе, глаза сами нашли Обжору. Ну, не стоило сомневаться - этот всегда начеку. Бдит. Умница. Чтобы я без него делал! Обманчиво лениво, кот развалился на обломке стены, выбрав позицию именно так, чтобы было видно всех бойцов Фархаса.
        Кстати, о нем… Как я и предполагал, кроме того, что старик был сам магом, его посох обладал собственным магическим источником. К слову, с довольно приличным объемом, который быстро восполнялся. Удивлен почему старый маг так мало пользовался своими заклинаниями. В то, что он, пока его воины умирали, банально экономил ману, верить не хотелось. Может все дело во времени отката? Заклинания действительно мощные, потому и время действия ограничено.
        Видимо почувствовав мой пристальный взгляд, старик обернулся, но я вовремя отвел глаза и переключил внимание на Эрга. Тихушник! Да-да! Говоря о сюрпризе, я имел в виду, здоровяка Эрга! Магический источник, на пятьдесят единиц ясно говорил о том, что сегодня не только Даго стал магом! Воистину, всё, что говорят о боге Рандоме - это правда!
        Эрг увлеченно разбирал завал, пытаясь извлечь тела павших товарищей. Интересно, почему он, подобно Даго, не объявил во всеуслышание о своем трофее? Сделает это потом? Пока не станет сильнее, вряд ли… Думаю, я поторопился, давая оценку будущему племени Фархаса. Их еще ждут внутренние потрясения и попытка смены власти. Похоже дерзость Эрга в отношении старого мага - это что-то большее, чем просто выходки молодого воина.
        Интересно, что произойдет если я скажу об увиденном Фархасу? Вряд ли тот обрадуется конкуренту… Наверняка захочет избавиться. Не сразу. Сейчас племя потеряло половину лучших бойцов. Трое из выживших, из-за серьезных ранений еще не скоро встанут в строй. Не считая Фархаса обязанность по защите племени ляжет на плечи шестерых бойцов. Но старик обязательно захочет убрать конкурента.
        Хотя… Может я зря сгущаю краски. Может Эрг, как старший товарищ, решил дать Даго время вдоволь искупаться в лучах славы?
        Я снова взглянул на мрачного здоровяка и усмехнулся своим мыслям… Нет… Эрг не способен так поступить… Судя по тому, как этот тролль рвался всегда вперед - вряд ли он захотел бы делиться славой. Он просто затаился.
        Время действия умения истекло, как и время ожидания.
        Фархас добавил к основной кучке еще несколько десятков кристаллов и обратился ко мне:
        - Прежде, чем мы выступим, я хочу попросить тебя об одной услуге.
        - Говори,  - кивнул я.
        - Когда мы закончим с Древом, я прошу вас задержаться здесь еще на несколько дней.
        Я напрягся. А ведь были предчувствия, что просто так нас не отпустят.
        - Зачем?  - холодно спросил я.
        Старик кивком указал на двоих бойцов, что лежали сейчас в беспамятстве, и возле которых дежурил сейчас Ми.
        - Они потеряли много крови. Их кости только начали восстанавливаться. Им нужен уход и покой. Без целителя они умрут.
        Видя, что я хочу возразить, старик опередил меня:
        - Клянусь, что ни я, ни члены моего племени не причинят вам вреда. Когда мои воины встанут на ноги, мы позволим вам уйти. Более того, мы укажем вам кротчайшее направление на запад и снабдим всем необходимым в дорогу.
        Судя по тому, как удивленно вздрогнул Ми и посмотрел в нашу сторону, текст клятвы он тоже получил.
        Я задумался. Откровенно говоря, передышка нам на руку. Надо поглотить сущности. Проверить источник странных магических эманаций под постаментом. Да и просто передохнуть перед дальней дорогой.
        Клятва - это серьезно. Клятва - это гарантия. Внимательно перечитав текст еще раз, я поднялся и протянул руку.
        - Договорились!
        Фархас, открыто улыбнувшись, ответил на рукопожатие.
        Глава 22
        Спустя два часа мы уже были возле портала. По просеке, которую проделали в лесу иномирные насекомые шагалось довольно легко. По пути я проверял карту, оказывается вылазка Обжоры перед атакой не была напрасной. Все «зеленые» ловушки были либо разрушены, либо деактивированы. Я потом перелистал все оповещения о победах, и действительно нашел несколько, в которых говорилось о «зеленых» ловушках и о полученных мной трофеях.
        Местность вокруг портала сложно было узнать. Тролли замерли с разинутыми ртами на отдалении, опасаясь приближаться к тому уродливому подобию дерева, которое еще недавно они гордо называли - Древом Духов.
        Оно заметно выросло за эти сутки. Стало более жутким и мерзким. Черная смола, облепившая ствол и ветви, постоянно пульсировала, оттого казалась живой. Черная маслянистая лужа вокруг дерева стала шире на шагов пять не меньше.
        Тяжело вздохнув, я переглянулся с Обжорой.
        - Ну, что? Давай это сделаем?
        Харн согласно рыкнул и сделал первый шаг, тем самым указывая мне безопасный путь.
        Ми, хоть и рвался с нами, я оставил его рядом с Фархасом. Его жизнью нельзя рисковать. И не потому, что он наше связующее звено с троллями.
        С каждым шагом приближаясь к порталу, я ощущал его все явственней и отчетливей. И чем ближе я подходил, тем больше понимал - у нас мало времени.
        Неожиданно пришла идея активировать «чутье сколопендры» и взглянуть на портал. Когда мой источник опустел на сто шестьдесят единиц маны, перед глазами появилось гигантское пятно угольно-черного цвета. От одного вида на открывшийся вид, у меня перехватило дыхание.
        Пятно мерно пульсировало, словно в такт бьющемуся сердцу. Казалось, будто оно дышало. К горлу тут же подступил ком. Зрелища более мерзкого мне еще не приходилось наблюдать.
        Легкий толчок в правую ногу меня вывел из ступора. Это Обжора своей чешуйчатой башкой напомнил почему мы сюда пришли.
        - Спасибо, братец,  - прошептал я пересохшими губами и начал доставать кристаллы.
        Благодаря новому умению, была хорошо видна реакция черного пятна на брошенные в него кристаллы. Оно дрожало, тряслось и постепенно понемногу уменьшалось.
        - Поздравляем! Ваша репутация с Орденом Охотников на Чудовищ повышена на 6250 единиц! Удачной Охоты!
        - Текущее значение: 9530
        - Изъято:
        - Большой призрачный кристалл (290 шт).
        - Средний призрачный кристалл (10 шт).
        - Малый призрачный кристалл (30 шт).
        - Отныне все доступные товары в любом из арсеналов ордена будут стоить тебе на 70 % дешевле!
        - Отныне для других братьев нашего Ордена ты - Легенда!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Жетон Охотника на Чудовищ (1500 шт).
        - Как я и ожидал, портал закрыть не удалось. Слишком долго он оставался бесхозным. Орки изрядно загадили его своими кровавыми жертвами. Те призрачные кристаллы, что мы собрали, лишь отсрочили неминуемое.
        Все это я сказал, когда вернулся назад к троллям. Об орках умалчивать в этот раз не стал - пусть знают, чья в этом вина.
        - Надолго хватит жертвы?  - хмуро спросил Фархас.
        - Сложно сказать, но на несколько месяцев - точно.
        Услышав мой ответ, воины облегченно выдохнули. Заметив мой недоуменный взгляд, старик объяснил:
        - Мы боялись, что будет всего несколько часов. Но у тебя получилось.
        - Да, но не радуйтесь раньше времени,  - покачал головой я.  - Он ведь все равно откроется и тогда будет новый прорыв. Ваше племя снова попадет под удар. Форт разрушен и его источник пуст. Половина ваших воинов погибли. Нового набега тварей вы не переживете.
        - Мы призовем союзные племена!  - горячо воскликнул Эрг.  - Они станут с нами плечом к плечу!
        - Как только старейшины других племен узнают, что тут произошло - ни один из них не позволит своим воинам умирать на чужой войне,  - спокойно возразил Фархас и судя по выражениям лиц остальных - он высказал то, о чем все думали.
        Но Эрга это не смутило. Он гордо поднял подбородок и спросил:
        - Ты предлагаешь бежать, позорно поджав хвосты?
        Слова здоровяка заставили нахмуриться остальных троллей, но Фархас был непоколебим. Кажется, он был даже рад, лишний раз щелкнуть по носу зарвавшегося грубияна.
        - Ну, почему же позорно?  - спросил он.  - Просто отступить. Уйти подальше от этого опасного места. Найти новый дом, наконец. Где у наших детей будет будущее. Каменный лес велик - это все знают. Но я понимаю тебя, Эрг. Ты молод, силен и честолюбив. Твоя душа жаждет побед. У тебя нет ни жены, ни детей. Твои родичи умерли, когда был мор. Тебе нечего терять, кроме своей жизни.
        Эрг стоял набычившись, зло сжав здоровенные кулаки. Но остальным троллям было плевать на него. Фархас знал на какие мозоли давить…
        - Мне даже страшно представить, что будет когда, такие твари ворвутся в поселение,  - продолжал старик, указывая рукой в сторону портала.  - Дети, женщины, старики… Их всех растерзают, либо поглотят для перерождения… Таким ты видишь будущее нашего племени, Эрг?
        В который раз убеждаюсь в мудрости и хитрости этого старика. Думаю, я ошибался. Фархас каким-то образом уже узнал о скрижали интеллекта. Он решил пойти другим путем. Он показал всем, не без помощи самого Эрга, что тот не годится на роль вождя. По крайней мере, пока.
        Здоровяку нечем было крыть. Зло сопя он опустил голову и заткнулся.
        - Как далеко нам уходить?  - спросил Даго.
        - Этот портал был открыт чуть больше суток,  - ответил я.  - Вы видели, насколько быстры могут быть твари. Чем дальше вы уйдете - тем лучше. Кроме того, портал останется без присмотра, и кто знает на сколько он откроется в следующий раз? Да и закроется ли потом…
        Последнюю фразу я сказал уже шепотом. Но меня услышали все. Вон, какие хмурые рожи. А как вы хотели? Без кристаллов портал становится нестабильным.
        - Если все обстоит так, как ты говоришь,  - сказал Фархас.  - Тогда эта земля скоро превратится в настоящий ад. Твари будут прибывать и прибывать. Сперва они захватят весь лес в округе. Затем уйдут в степь. Мне не жаль орков, но надолго ли их хватит?
        - Нам еще повезло, что твари были безмозглыми,  - сказал я.  - Действовали на одних инстинктах.
        - Что ты хочешь этим сказать?  - удивился старик.
        - То, что в наш мир проходят и разумные иномиряне. Я видел на что они способны. Не надо сотни. Два десятка таких, и мы бы сегодня погибли…
        - Значит у нас меньше времени, чем я думал,  - угрюмо сказал старик.

* * *
        - Внимание! Вы поглотили сущность Крушителя!
        - Поздравляем! Ваша репутация с Орденом Охотников на Чудовищ повышена на 200 единиц! Удачной Охоты!
        - Текущее значение: 9930.

        «Регенерация», зелье насыщения, улучшенное «логово» и личный целитель под боком - поглощение обеих сущностей прошло, как по маслу. Пришлось делать перерывы между обрядами, но до вечера управились.
        Как результат - на моем теле появились две новых отметины. Призрачный панцирник попытался пробить мое запястье жвалами, а крушитель - оторвать клешней ногу.
        Кстати, Ми тоже прошел обряд и получил сущность панцирника. А вот с Обжорой этот фокус провернуть не получилось. Великая Система ясно дала понять, что харн, увы, живет по другим законам…
        Что же касается самих сущностей, не сказать, что я был восхищен, но и не сильно разочарован.
        - СУЩНОСТЬ ЧЕРНОГО ПАНЦИРНИКА.
        - Тип: Магические сущности.
        - Вид: Редкий.
        - Эффект:
        - Атака.
        - Описание:
        - Призванная сущность наносит 3000 единиц урона.
        - Для призыва вам понадобится 400 единиц маны.
        - Помните! Вам позволено обращаться к силе Черного Панцирника не чаще, чем 1 раз в 5 суток!
        Когда открывал описание сущности крушителя, в глубине души надеялся на крылья. Вот было бы здорово! Но, увы, у Рандома были другие мысли на этот счет…
        - СУЩНОСТЬ КРУШИТЕЛЯ.
        - Тип: Магические сущности.
        - Вид: Редкий.
        - Эффект:
        - Маскировка.
        - Описание:
        - Призванная сущность создает вокруг вас непроглядный магический туман, который способен поглотить дезориентировать и запутать противника.
        - Для призыва вам понадобится 200 единиц маны.
        - Помните! Вам позволено обращаться к силе Крушителя не чаще, чем 1 раз в 5 суток!
        Мда, определенно не крылья… Но радует невысокое требование маны.
        За моими действиями внимательно следил Фархас. Обряд поглощения мной сразу двух сущностей здорово взволновал его. Я его понимаю. Приручение духов - очень редкое явление.
        Надо было видеть его лицо, когда я достал третий фиал и протянул его Ми. А когда появился четвертый для Обжоры, я думал у него случится приступ.
        Поэтому, когда с харном ничего не вышло, старик поспешил ко мне и сходу спросил:
        - Если этот дух тебе не нужен, я могу его купить или обменять?
        Хм… А почему бы и нет? Кто сказал, что у троллей нет вещей, которые могут меня заинтересовать?
        - У тебя есть предметы на мой уровень?  - с надеждой спросил я.
        Увы, но старик отрицательно покачал головой.
        - Скрижали?  - спросил я.
        - Они слишком важны для развития племени.
        Понимаю - стратегический запас.
        - Тогда, может быть, кристаллы маны?
        - Нет. Но у меня есть вот это,  - сказал Фархас, доставая и своего мешка горсть жетонов охотников.  - Если не хватит - у моих воинов есть еще.
        Я не представляю сколько жетонов может стоить такой фиал. Думаю, все зависит от того, какая именно там сущность. Но то, что мне нужны все их жетоны - это факт. Подозреваю, это не последний арсенал, который я увижу.
        - Ты ведь понимаешь, что добыть духа - большая удача?  - спросил я.  - Орки годами ждут этого момента.
        - Сколько ты за него хочешь?
        - Все жетоны, которые у вас есть.
        - Идёт,  - быстро кивнул старик и быстрым шагом пошел собирать «дань» со своих бойцов.
        Через несколько минут он принес мне почти шесть сотен жетонов, и мы произвели обмен. Кроме того, он решил вернуть мне одиннадцать свитков ярости и девятнадцать «клещей» - это все, что осталось у его воинов после боя…
        - Я понимаю, что отдал тебе то, что, итак, не смог бы использовать,  - сказал вдруг старик.  - Кроме того, я лишь вернул, по сути, то, что ты нам сам дал перед боем… Возьми…
        Старик медленно снял с шеи один из своих амулетов. Это был клык. Судя по размерам - клык тролля. Вся его поверхность была исчерчена на первый взгляд непонятными замысловатыми письменами. Я присмотрелся.
        АМУЛЕТ «ДРУГ ТРОЛЛЕЙ».
        - Тип: Почетный знак.
        - Вид: Легендарный.
        - Описание:
        - Является высшей наградой, присваиваемой за заслуги перед народом троллей.
        - Рекомендация:
        - Если вам удалось получить эту награду, значит вы действительно совершили настоящий подвиг, который был высоко оценен представителями народа троллей.
        Непередаваемый. Не имеет веса. Не занимает места.
        Фархас торжественно повесил амулет мне на шею.
        - Это не просто безделушка,  - объяснил он.  - Каменный лес принадлежит троллям. Чужаку в нем не место. Теперь ты не чужак.
        Глава 23
        Прошло два дня с того момента, как мы отбили прорыв иномирных тварей. За это время Ми поставил на ноги всех раненых, одного так вообще вытащил с того света. Здорово помогли зелья насыщения.
        Пока гремлин выполнял нашу часть договора, я без дела не оставался. Используя новое умение, обошел все окрестности форта. Снова побывал рядом с порталом и алтарем, но, увы, ничего новенького не обнаружил. Уверен в земле наверняка что-то ценное было, но так как умение заточено на магические эманации, увидеть ничего не удалось.
        К слову, вчера в середине дня убедился, что «чутье» способно обнаруживать не только наземные, но и объекты с воздуха. Не знаю, что за существо это было, но его скорость и объем магического источника меня неприятно впечатлил. Подозреваю, что это был очередной экземпляр мастера Чи, сбежавший из улья. Рад, что остался незамеченным. Макушки деревьев надежно укрыли меня от здоровенного чудовища.
        Фархас к моему рассказу об Улье отнесся очень серьезно. Долго выспрашивал подробности и уровни встреченных нами тварей.
        Отдельного внимания старика удостоился фиал с духом панцирника. Я без утайки рассказал все, что было в описании - урон, требования по мане, сроки. Затем провел инструктаж по поглощению. Даже предложил подстраховать старика нашими заклинаниями и зельями, но он отказался. Я не сразу понял почему, но потом до меня дошло - сущность приобретена не для Фархаса, а для молодого Даго. Хотя, я могу и ошибаться. Ведь старик мог попросить нас провести обряд над парнем, но он этого не сделал. Значит причин может быть несколько. Если так подумать - старейшина прав. Даго с его мелким источником еще не скоро сможет призывать сущности, правда это при условии, если нет кристаллов маны… В любом случае, я не стал ломать себе голову догадками - пусть тролли поступают, как им вздумается…
        Также к странностям я отношу и то, что ни один из великанов не захотел разжиться трофеем из тела поверженной сколопендры. Ее труп они старались, не глядя обходить стороной. А ведь там было чем поживиться.
        В одном из оповещений после победы над тварью, от которого я сперва отмахнулся, говорилось, что Обжора обнаружил «легендарные» жвала и десять «эпических» шипов сколопендры. Для разделки требовалось пять десятков единиц навыка, это на двадцать пунктов больше, чем было у гремлина.
        После короткого обсуждения, мы пришли к выводу, что такие трофеи оставлять здесь будет настоящим преступлением. Поэтому Ми все заработанные серебряные скрижали вложил в навык разделки. Плюс моих пять - получилось ровно пятьдесят единиц.
        К слову, кроме серебрушек, гремлину выпала золотая скрижаль интеллекта, которую он попытался вручить мне. Но я решительно отказался принимать ее. Эта скрижаль станет его личным капиталом. И в будущем, если малыш пожелает уйти, у него всегда будет с чего начать…
        Оставшиеся пятнадцать серебрушек я вложил в «здоровье» гремлина, чем увеличил его источник жизни на сто пятьдесят единиц. Теперь будет не так страшно за нашего целителя.
        За эти два дня, к постаменту даже не подходил. Решил проверить находку, после ухода троллей. Не хотел лишний раз искушать Фархаса. Кто знает, что там лежит? Старейшине сейчас любой магический козырь будет кстати - племя на грани вымирания. Ради выживания соплеменников, он может пойти на все. И дружеский амулет не поможет. Он его как дал, так и забрать может, но только уже с моего хладного тела…
        Так что, когда в конце второго дня тролли отправлялись в путь, наше желание остаться еще на одну ночь в башне, не вызвало подозрений.
        После ухода гигантов, Ми обвешанный с головы до ног всякими подарочными амулетами, сказал:
        - Они звали меня с собой.
        - Я даже не сомневался.
        - И ты не злишься?  - удивился гремлин.
        - С чего бы это мне злиться?  - удивился я в ответ.
        - Но…
        - Послушай, братишка,  - мягко перебил я его.  - Ты волен поступать так, как твоей душе угодно. Ты свободный гремлин. Я приму любое твое решение и поддержу его.
        - Спасибо, Рик,  - серьезно произнес Ми.
        - О чем ты? Мы ведь семья!
        - Вот поэтому я и отказал им,  - кивнул гремлин в сторону зарослей, где несколько минут назад исчезли тролли.  - Я бы никогда не стал для них семьей, а они для меня. Несмотря на благодарность за спасение, я для них всего лишь носитель полезного дара, которым кстати, наградил меня ты. Поэтому твой путь - это и мой путь, каким бы сложным он ни был!
        В ответ я лишь молча положил руку на его плечо. Врать не стану - мне было очень приятно. И я был благодарен Ми за его преданность.
        Проводив троллей и выждав на всякий случай еще несколько часов, мы приступили к раскопкам.
        Я уже было распланировал, где и как Обжора будет рыть подкоп, но постамент неожиданно преподнес нам сюрприз. Оказалось, что тяжеленая каменная плита довольно легко смещалась в сторону, благодаря хитрому механизму.
        Под плитой мы нашли люк, закрывавший проход под землю. Каменные ступени, покрытые толстым слоем пыли, привели нас к широкой двери.
        - Рик, смотри!  - сказал Ми, указывая на каменную табличку, висящую над дверью.
        Я приблизил факел. Надпись гласила:

        «Здесь покоится последний защитник Форта «Смелый» - Эрр Холодный».
        Хм… Эрр Холодный… Эрр Холодный… Что-то знакомое…
        Ах, да! Точно! Это его подвиг я повторил, убив Огнелапа!
        Активировав «чутье», я увидел две магические точки прямо за дверью.
        Ловушек, так любимых охотниками на чудовищ, не боялся. За это время, я уже прекрасно изучил, всю энергосистему форта. Благодаря карте и новому умению, смог разобраться каким именно образом соединялся главный источник башни с источниками поменьше.
        К слову, самый маленький источник в этой сложной системе был у голема. Мое предположение о том, что это был объемный кристалл маны, не подтвердилось. Все было намного сложнее. Если объяснить в двух словах - сам голем и был источником. Так что всякие варварские идеи, навроде той, что было бы неплохо разломать статую и достать у нее из груди объемный кристалл - были мной отметены сразу. Оставалось только аплодировать неизвестному мастеру, создавшему такое чудо.
        В общем, мое предположение по поводу найденной усыпальницы подтвердилось - карта форта была составлена задолго до захоронения знаменитого охотника. Поэтому гробница на ней не была обозначена. Кроме того, доступ к телу усопшего был свободным.
        Любопытно, что значат слова «последний защитник» и кто их, собственно, написал…
        Недолго думая, я взялся за массивное стальное кольцо, выполнявшее роль дверной ручки, и потянул его на себя. Как кольцо, так и сама дверь, на первый взгляд казавшиеся крепкими и массивными, в мгновение ока превратились в прах.
        Нам пришлось подняться на поверхность и подождать некоторое время пока пыль уляжется.
        Спустя несколько минут мы снова спустились вниз. Обжора по традиции нырнул в проем первым. Обследовав каждый уголок усыпальницы, он дал добро, и мы переступили порог гробницы.
        Это была довольно вместительная квадратная комната с низким потолком, в центре которой стоял саркофаг, высеченный из камня. Судя по его скромным размерам - Эрр Холодный при жизни был примерно моего роста.
        Вновь активированное «чутье» показало, что слабые магические эманации исходили прямо из саркофага.
        Перепроверив все на наличие ловушек и капканов еще раз, я дал отмашку Обжоре. Каменная надгробная плита, под напором чешуйчатых лап медленно сдвинулась с места. Наблюдая за стараниями харна, я прислушался к себе. Угрызений совести по поводу того, что мы каким-то образом оскверняем могилу великого героя, не было. После встречи с призраком лисолюда мое отношение к посмертию кардинально изменилось. Думаю, духу Эрра Холодного плевать на то, что там происходит с его давно истлевшей оболочкой. А если рядом с ней осталось что-нибудь полезное для выживания его юного коллеги - руку даю на отсечение, он был бы только за разграбление.
        Когда плита рухнула на землю, мы втроем осторожно заглянули внутрь. Как и ожидалось, тело легендарного охотника уже давно превратилось в прах. Как и вся его одежда. Кроме одной вещи…
        - ЭФЕМЕРНЫЙ ПОЯС СУМЕРЕЧНОГО МАГА.
        - Тип: Магические предметы.
        - Вид: Легендарный.
        - Эффект:

+ 10 кристаллических эфемерных ячеек.
        - Увеличивает эффект встроенных кристаллов на 20 %.
        - Примечание:
        - После надевания становится частью носителя, вплоть до его смерти
        Дрожа от волнения, я потянулся к найденной вещи. Первая мысль, которая пришла в голову, когда взял в руки это сокровище - почему похоронившие Эрра не взяли эту вещь? В то, что легендарного охотника похоронили заживо его собственные товарищи, верить не хотелось.
        Мрачные мысли тут же улетучились, когда до меня, наконец, дошло, что на самом деле я держу сейчас в руках. Собранный из десяти пластин, по совместительству кристаллических ячеек, пояс на первый взгляд был скорее похож на крупное ожерелье.
        Благодаря умению, удалось распознать те два источника маны. Оказалось, что в двух из десяти ячеек уже были вставлены кристаллы маны. С замиранием сердца я углубился в описание…
        - Большой кристалл маны:
        - 21 / 1680 единиц маны.
        - Большой кристалл маны:
        - 17 / 1920 единиц маны.
        В каждом кристалле оставалось еще немного маны. Именно эти крохи и засекло «чутье сколопендры».
        Я присмотрелся к общему объему каждого кристалла. Достал из ячейки тот, что поменьше. Получилась тысяча четыреста единиц. Понятно. Соответственно объем второго - тысяча шестьсот. С замиранием сердца, достал свой кристалл маны на восемь сотен и поместил его в одну из ячеек пояса. Объем мгновенно вырос на сто шестьдесят единиц маны.
        От созерцания этого прекрасного зрелища отвлек восхищенный писк гремлина:
        - Четыре с половиной тысячи!
        Я, улыбаясь кивнул.
        - Добавить к этому мой собственный источник, получится почти пять тысяч.
        - Не забывай, в любой момент у тебя есть еще один малый кристалл на пять сотен,  - напомнил Ми.
        - Верно,  - ответил я, но тут же охладил его пыл:
        - Только твой кристалл мы будем использовать лишь в самом крайнем случае. Не хватало нам еще оставить целителя без маны.
        Вынужден признать - Ми прав. Два наших и два найденных кристалла, плюс бонус, который дает пояс - наши шансы на выживание значительно выросли! Да что говорить! У нас теперь будет достаточно маны на активацию одного из стихийных кристаллов!
        - Стоп… Ну, конечно же! Как я сразу не подумал об этом!
        Хлопнув себя по лбу, я лихорадочно начал доставать стихийные кристаллы. Краем глаза заметив озадаченные физиономии друзей, я торопливо сказал:
        - Сейчас все поймете…
        Когда в моей руке появился огненно-красный кристалл, Ми воскликнул:
        - Если у тебя получится - мощь заточенного в нем заклинания усилится в разы!
        Когда медленно опускал «Гнев Небес» в ячейку пояса, кажется, мы втроем перестали дышать.
        - Получилось!  - первым завопил Ми, увидев, как стихийник идеально уместился в одной из ячеек.
        Я же тем временем, счастливо улыбаясь, перечитывал улучшенные показатели заклинания.
        СТИХИЙНЫЙ КРИСТАЛЛ «ГНЕВ НЕБЕС».
        - Тип: Магический кристалл заточения.
        - Вид: Эпический.
        - Эффект:
        - СОДЕРЖИТ В СЕБЕ ЗАКЛИНАНИЕ «ГНЕВ НЕБЕС».
        - Заклинание «Гнев Небес»
        - Описание:
        - Одно из могущественных заклинаний магии огня, созданное Магистром Пирусом.
        - Тип: Атакующее/Бьет по площади.
        - Вид: Эпический.
        - Магическая школа: Огонь.
        - Эффект:
        - На указанную магом точку, призывает дождь из сгустков лавы.
        - Минимальные требования:
        - Интеллект - 15.
        - Расходует 5000 единиц маны.
        - Радиус поражения 60 метров.
        - Время действия 3 минуты 36 секунд
        - Примечание:
        - Для покупки кристалла требуется 2000 единиц репутации «Охотники на Чудовищ».
        - Цена: 500 жетонов.
        - После срабатывания, кристалл исчезает.
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места
        Неизвестно насколько вырос урон, но радиус поражения увеличился на десять метров. Также добавилось тридцать шесть секунд времени действия заклинания. Кто-то скажет - это ерунда, но если учитывать, что речь идет о дожде из сгустков лавы - тридцать шесть секунд локальной катастрофы могут здорово проредить ряды противника.
        Проделав то же самое с остальными стихийниками, я покрутил пояс в руках.
        - Внимание! Вы хотите использовать предмет: «Эфемерный пояс Сумеречного мага»?
        После того, как я дал согласие, пояс, как и рюкзак когда-то, растворился в воздухе, а перед глазами возникло знакомое сообщение.
        - Создана закладка «Эфемерный пояс Сумеречного мага».
        Взглянул на источник.
        - Источник маны: 710 / 4770

        «Мудрость» тут же взялась за освоение и наполнение здорово подросших объемов. Не сдержавшись, я даже зажмурился от удовольствия. Когда источник будет заполнен о постоянной нехватке маны можно будет не беспокоиться.
        Ранним утром следующего дня мы отправлялись в путь. Фархас еще вчера, подробно объяснил нам какими тропами лучше всего двигаться на запад. Скрупулезно описал каждый заметный ориентир - будь то необычное дерево, камень или поляна. Предупредил о местных племенах троллей и объяснил, как нужно вести себя при встрече и что при этом говорить.
        Оказавшись на опушке леса, я обернулся и бросил последний взгляд на разрушенные стены форта «Смелый», приютившего нас и давшего нам защиту.
        Я понимал, что уже никогда не вернусь сюда. Сожалений не было. Очень скоро этот край превратится в настоящий ад. Мы лишь отсрочили неизбежное. Портал нестабилен, и ситуация будет ухудшаться. Надеюсь, у Фархаса хватит сил и авторитета уговорить племя уйти подальше от этих мест.
        махнув на прощание замершему в нелепой позе голему, я развернулся и шагнул под тень деревьев следом за Обжорой и Ми.
        Глава 24
        Идет пятый день, с того момента, как мы покинули форт охотников. Должен заметить, Фархас не подвел. Тропа оказалась именно такой, какой он ее описывал. Все ориентиры и природные указатели полностью совпали. Кроме одного - за пять дней мы не встретили ни одного тролля…
        Подозрительное отсутствие местных хозяев с одной стороны настораживало, а с другой - в какой-то мере даже радовало. Ведь каждая встреча - это потеря драгоценного времени. Орда орков скоро заполонит все приграничье и тогда разминуться с волчьими скаутами будет проблематично.
        - Как думаешь, почему нет ни одного тролля?  - спросил я у шагающего рядом Ми.
        - Я слышал разговор Даго и Фархаса,  - ответил гремлин.  - Старик говорил, что все племена наверняка уже знают о нашей битве с духами.
        - Понятно,  - кивнул я.  - Решили убраться подальше.
        - Трусы,  - зло произнес Ми.  - А ведь могли прийти нам на помощь!
        - Я не думаю, что дело в трусости…
        - А в чем же тогда? Разве они не испугались?
        - Конечно, они боятся. Но не стоит называть их трусами.
        Ми смешно наморщил лоб и сказал:
        - Ничего не понимаю - ты совсем меня запутал…
        Я улыбнулся.
        - Хорошо, давай попробуем разобраться. Ответь мне на такой вопрос… Когда, мы сражались с тварями - ты боялся?
        - Да,  - кивнул Ми.  - Особенно, когда ты сообщил о прорыве…
        - Мне тоже было страшно…  - подтвердил я.  - Уверен, Фархас, Даго и остальные тролли и даже здоровяк Эрг - чувствовали тоже самое… Но мы не сбежали. Мы все остались сражаться. Да, мы боялись, но можно ли назвать нас трусами?
        - Полагаю, нет,  - задумчиво ответил Ми.
        - Что же касается соседних племен…  - продолжил я.  - У их лидеров были свои миссии, а именно - не допустить гибели детей и женщин. Сейчас понимаешь?
        - Да,  - хмуро ответил Ми.  - Но не принимаю… Проиграй мы битву - нетрудно догадаться на кого тогда началась бы охота…
        - Здесь я с тобой полностью согласен. Тролли живут маленькими общинами. Здесь действует закон - каждый сам за себя.
        - Им нужен вождь! Король!  - воскликнул Ми.
        - Хм… Король троллей…  - задумчиво пробормотал я.  - Может быть, ты и прав… Только вот, как бы хуже не стало…
        - Почему?  - искренне удивился гремлин.  - Разве это плохо, когда все подчиняются одному правителю?
        - Ну, на начальном этапе, может быть и хорошо, или в случае войны, например… А что будет дальше, когда беда отступит?
        - Мир?
        - Уверен?  - усмехнулся я.  - Как правило, короли окружают себя самыми сильными и влиятельными сородичами, которые очень быстро привыкают к власти. Со временем они превращаются в дармоедов, которых кормит весь народ. По крайней мере у людей запада именно так и происходит… Не думаю, что у троллей было бы как-то по-другому…
        - А ведь у орков именно так и происходит…  - озадаченно произнес Ми.  - Вожди племен и шаманы живут лучше всех…
        - И их право на власть охраняют волчьи всадники,  - добавил я, а гремлин медленно кивнул.
        - Потому-то я и говорю - как бы хуже не стало… Кто знает, может тихая племенная жизнь - это как раз то, чего не хватает людям? Где, по сути, каждый является членом единого клана? Ведь, клан - это семья…
        - Семья - это хорошо!  - снова кивнул Ми.  - В семье друг за друга горой!
        Нашу беседу прервал рык Обжоры. Харн предупредил, что впереди начинается подъем на холм.
        Фархас называл эту возвышенность Лбом Великана. Старик говорил, что согласно древней легенде - это действительно был окаменевший за много столетий череп великана. Земля почти поглотила его. На поверхности остался лишь широкий лоб, который постепенно оброс каменными деревьями.
        Кстати, если сравнить байки орков и троллей о сражении светлого и темного великанов, можно прийти к предположению, что такая битва действительно могла иметь место. Хотя, если начать верить во все байки, которые мне довелось услышать за мою короткую жизнь, то получится маловероятная история. Навроде той, в которой говорится, будто бы наш мир был создан Древними и что они приходили сюда словно духи из иномирных порталов лишь для развлечений. Бред, какой-то…
        Когда мы оказались на вершине холма, мрачные мысли отошли на второй план. Они были вытеснены эмоциями восхищения от созерцания открывшегося нам вида.
        Медленно обведя взглядом пространство вокруг холма, я озадаченно хмыкнул. Действительно, вершина похожа на лоб. Широкий, прямоугольный слегка выпуклый.
        По правую руку, насколько хватало обзора до самого горизонта тянулся Каменный лес. Причем дальние деревья кардинально отличались от тех, что росли на границе со степью. Они были намного выше и старше. Племени Фархаса будет где укрыться.
        По левую руку, с вершины холма был хорошо виден краешек степи. Харн, как самый дальнозоркий из нас сообщил, что на границе леса, у подножия холма происходит что-то странное.
        Посовещавшись немного, мы решили, будет нелишним узнать, что там происходит. Тем более, дальнейший наш путь пройдет именно вдоль окраины леса.
        В разведку отправился Ми верхом на харне, с четким наставлением - быть тише воды, ниже травы. Правда, сперва планировалось отправить только Обжору. Но Ми, аргументируя тем, что он лучше и подробней сможет рассказать мне об увиденном, убедил включить его в разведотряд. На что я, осознавая рациональность его доводов, скрипя сердцем, согласился.
        Друзья вернулись спустя час, который я провел в беспокойном ожидании.
        Уже издалека я заметил мрачное лицо гремлина.
        - Орки,  - хмуро сказал он, спрыгивая со спины харна.
        - Вас заметили?  - спросил я.
        - Нет,  - помотал головой гремлин.
        - Тогда почему на тебе лица нет?
        Малыш тяжело вздохнул и опустил голову.
        - Это погонщики,  - грустно ответил он.
        - В смысле пастухи?
        Ми поднял голову и зло сжав зубы, ответил:
        - Да, но только они пасут рабов.
        Неожиданно злость гремлина, передалась и мне. Видимо такая реакция на рабовладельцев уже в моей крови и что-то подсказывает, эту ненависть из меня не вытравить…
        - Много орков?
        - Восемь.
        - Всадники, шаманы?
        Малыш отрицательно покачал головой.
        - А рабы?
        - Почти два десятка. Четверо из них - ренегаты.
        - Это те, которые помогают оркам добровольно?
        - Не совсем, но почти…
        - Ясно,  - помяв подбородок, сказал я.  - Осталось понять, почему они здесь… Чем они заняты?
        - Под присмотром ренегатов, мужчины рубят лес, а женщины и дети собирают хворост,  - ответил Ми и добавил:
        - Люди очень напуганы.
        - Ну, еще бы,  - кивнул я.  - Им сейчас за каждым деревом мерещатся лесные тролли. Кстати… А что если…
        Задумавшись на секунду, я не сразу заметил, как смотрит на меня гремлин. Его рот растянулся в хищной усмешке.
        - Ты чего?  - удивился я.
        Ми, продолжая улыбаться, ответил:
        - Хе-хе… Просто, когда ты так говоришь - мы впоследствии обзаводимся новыми эсками и скрижалями. Ты ведь наверняка решил не проходить мимо.
        - Надеюсь, вы оба не против?  - усмехнулся я и поочередно посмотрел в глаза друзьям.
        Как и предполагалось, ответом мне были два хищных оскала.

* * *
        - Как думаешь, зачем им столько деревьев?  - шепотом спросил я у Ми, когда мы, подобравшись поближе к опушке, лежали за широким стволом старого поваленного дерева.
        Риск быть обнаруженными минимален - люди действительно очень боялись Каменного леса. Женщины и несколько детишек, так вообще старались держаться в нескольких метрах от опушки.
        Орки, к слову, храбростью также не отличались. Они расположились вокруг здоровенного костра и периодически с опаской вглядываясь в темноту чащи, занимались своими делами.
        - Готовят лагерь для племени,  - ответил Ми.  - Большой лагерь. Скоро здесь будет не протолкнуться.
        - Хм… Тогда это многое объясняет…  - задумчиво прошептал я.
        - Что ты задумал?  - спросил Ми.
        - Хочу предоставить этим людям право выбора. Судя по их виду и состоянию - они долго не протянут.
        - Согласен. Оркам плевать на них. Посмотри вон на тех мужчин. Видишь?
        - Шрамы от ожогов?
        - Да,  - кивнул Ми.  - Это метки беглецов. Их не убили только потому, что они еще могут приносить эски и скрижали. Судя по худобе, их давно не кормили. Да и теплой одежды тоже почти нет. Они скоро умрут.
        - У орков странная логика. Зачем убивать тех, кто может приносить прибыль?
        - Это наказание - урок остальным,  - ответил Ми.  - Рабы не должны думать, что их жизнь ценна для орков. Да, они приносят прибыль, но это не повод безнаказанно нарушать законы племени.
        - Хм… Тогда все ясно. А эти женщины и дети?
        - Это их семьи. Орки разрешают рабам жить вместе и заводить детей.
        - Больше рабов - больше прибыли,  - зло процедил я сквозь зубы.
        - Верно,  - грустно ответил Ми.
        Перед тем, как начать действовать, мы решили еще некоторое время понаблюдать за происходящим. И чем дольше я смотрел, тем злее становился.
        У мужчин на лицо истощение. Видимо, отдают свою еду детям и женам. Состояние последних не лучше. Все одеты в какие-то лохмотья. Не люди, а скелеты.
        Худощавые ренегаты на их фоне выглядят отъевшимися боровами. Да и одежка на них более или менее сносная. Дураку ясно - отбирают у бедолаг последнее.
        Уровни людей от десятого до третьего. Самый высокий у мужика с топором. К слову, это единственный топор на всех. Четверо предателей вооружены палками, которые они периодически пускают в дело, раздавая удары направо и налево. В такие моменты, мне стоило труда не сорваться. Но я старался держать себя в руках. Всё нужно сделать быстро и чисто - иначе могут погибнуть пленники.
        Наблюдая за весело хихикающими и что-то жрущими орками, я тихо обратился к гремлину:
        - Напомни-ка мне, братец, какой радиус у твоего купола невидимости…
        - Три метра,  - быстро ответил Ми.  - Время - десять минут.
        - Десять?  - хищно усмехнулся я.  - Так ведь это же целая вечность…
        Осмотревшись еще раз, я спросил у Обжоры:
        - Уверен, что часовых нет?
        Харн в ответ лишь снисходительно фыркнул и нетерпеливо ударил чешуйчатым хвостом по земле.
        - Хорошо,  - кивнул я и обратился к Ми:
        - Когда будешь готов - активируй заклинание.
        Не прошло и секунды, как система сообщила мне, что нас накрыл «купол невидимости». Стараясь шагать одновременно, мы довольно быстрым шагом вышли из-под укрытия деревьев и осторожно двинулись в сторону костра.
        Заклинание, позаимствованное у шамана, действовало безукоризненно. Нас никто не замечал. Будь среди орков, кто-нибудь с высокими показателями «чутья» мы бы вряд ли так свободно пересекли весь лагерь. Но какой дурак отправит на охрану полуживых рабов серьезных бойцов? Да еще и глубоко у себя в тылу? Самый высокий уровень среди погонщиков - двенадцатый.
        Когда до отвратительно хихикающих орков осталось меньше восьми метров, я активировал «таран». Так как они сидели плотно друг к другу, заклинание накрыло всех восьмерых. «Купол невидимости» исчез. Обжора и Ми, не теряя времени, ринулись собирать кровавую жатву. Я же развернулся и посмотрел в сторону ренегатов.
        Наша атака была настолько неожиданной и быстрой, что те замерли каменными статуями удивленно раскрыв рты. А вот мужик с топором, к слову, на лице которого было больше всего ожогов, медлить не стал.
        Тяжелый колун со всего маху опустился на башку ближайшего надсмотрщика, которая разлетелась красными ошметками, словно переспелый арбуз.
        Смерть подельника живо отрезвила троих оставшихся, но к моему удивлению, они не бросились на дровосека, а кинулись врассыпную. Но те, кого они еще несколько мгновений назад избивали палками, не дали им далеко уйти. Кажется, я впервые наблюдал народный гнев и ярость. Расправа над предателями была короткой. Их чем-то кололи, били, рвали на части. В бойне участвовали все - мужчины, женщины и дети. Через несколько секунд все было кончено.
        Отмахнувшись от оповещений о победе и дождавшись, когда ко мне присоединятся мои друзья, я двинулся в сторону бывших рабов.
        Те, как и ожидалось, довольно быстро перегруппировались. Женщины и дети переместились за спины мужчин, но не для того, чтобы прятаться. У каждого ребенка и женщины в руках было по камню.
        Впереди по центру стоял «дровосек». По бокам шестеро мужчин разных возрастов и уровней с палками и заточенными костями в виде ножей в руках. Лица у всех хмурые, решительные и обреченные. Понимают - наша троица, легко уничтожившая их пленителей, не менее легко сможет сделать тоже самое и с ними.
        На расстоянии восьми шагов мы остановились.
        - Это все орки в лагере или есть еще?!  - крикнул я, глядя прямо в глаза «дровосеку».
        - Все!  - хрипло крикнул он в ответ.  - Клан прибудет только через три или четыре дня!
        - Значит, у вас есть время на еду и подготовку к путешествию!

        «Дровосек» обреченно качнул головой и опустил топор:
        - Это бесполезно, господин маг! Волчьи всадники нас быстро нагонят! Мы обречены в любом случае! Но не подумайте - мы благодарны вам за спасение и помощь! Лучше уж умереть свободными!
        - Лично мы умирать не собираемся,  - усмехнувшись ответил я и шагнул вперед.
        - Клан Желтой Змеи один из самых сильных в степи!  - ошарашенно произнес мужчина.  - Шесть шаманов, несколько сотен волчьих всадников. Вы надеетесь победить целый клан?!
        Я снова усмехнулся и спросил:
        - Разве мы похожи на идиотов? Мы продолжим наш путь на запад через Каменный лес.
        При упоминании леса, люди вздрогнули и начали переглядываться. Видя их обескураженные лица, я расхохотался:
        - Похоже вы все-таки усомнились в моем душевом здоровье!
        Мы остановились в нескольких шагах.
        - Не поймите нас неправильно, господин маг,  - начал самый старый из мужчин.  - Но ведь Каменный лес принадлежит троллям…
        - Мы находимся в этом лесу уже больше недели и как видите - все еще живы,  - развел руками я.
        Люди хмуро переглянулись и стали о чем-то тихо переговариваться. Мы же, посчитав, что разговор окончен, не прощаясь, двинулись в сторону ближайших деревьев. Гремлин по нашей предварительной договоренности, собрал с трупов орков только самое ценное. Оружие, одежду и еду мы заранее решили оставить людям.
        Когда до ближайших деревьев оставалось несколько метров меня окликнули:
        - Господин маг! Господин маг!
        Мы развернулись. Это был «дровосек». Тяжело дыша, он стоял, облокотившись на рукоять топора. Остальные ожидали результата переговоров их лидера.
        - Господин маг, прошу не гневайтесь! Мы услышали, что вы направляетесь на запад…
        - Да,  - спокойно ответил я.  - В земли людей.
        Мужчина с опаской бросил взгляд мне за спину…
        - И вы действительно пойдете через Каменный лес?
        - Верно,  - кивнул я.
        На самом деле, и дураку ясно, чего он хочет - идти всей ватагой с нами. Но лес троллей их сильно пугает. Вот и пытается мужик понять в чем наш секрет. Но я не собираюсь обнадеживать его обещаниями или гарантиями.
        Кажется, мужик это понял и произнес:
        - Господин маг, мы понимаем, что являемся обузой, но нам не к кому обратиться за помощью… Есть ли хотя бы малейшая вероятность того, что вы согласитесь провести нас и наши семьи на запад?
        А у него хорошо подвешен язык. Видимо знает, как надо себя вести с магами и дворянами.
        - Другими словами вы хотите пойти со мной?  - уточнил я.
        - Да, господин маг!  - кивнул мужчина, его карие глаза светились надеждой.
        Я на мгновение картинно задумался, а потом сказал:
        - Что ж, так и быть… Но будет одно условие. На время путешествия, все мои приказы должны выполняться беспрекословно.
        - Конечно, господин маг!  - счастливо воскликнул мужчина и повернулся к своим.
        На взмах его руки люди отреагировали радостными криками.
        - Осмотрите тела орков,  - сказал я, когда мужчина снова повернулся ко мне.  - Мы оставили вам все их оружие, одежду и еду.
        - Да, мы знаем,  - кивнул он.  - Это еще одна из причин, почему мы попросили вас о помощи. Вы не просто спасли нас, но и не бросили с пустыми руками…
        Сказать, что я смутился - это ничего не сказать. Мне стоило труда держать себя в руках. В ответ, я лишь коротко кивнул и сказал:
        - Берите все, что может пригодиться в пути и следуйте за мной.
        Мужчина открыл было рот, но я его опередил:
        - Знаю, вы все очень устали и голодны, но здесь оставаться опасно. Когда окажемся в лесу, обещаю, мы сделаем привал - там вы поедите и поспите.

        «Дровосек», кивнул и поторопился к своим людям.
        Стоя на опушке леса и наблюдая за сборами бывших рабов, я взвешивал все «за» и «против» правильности моего поступка.
        Будто подслушав мои мысли, стоявший рядом Ми сказал:
        - Я бы тоже не смог их бросить.
        Глава 25
        Двигаясь по лесу, я то и дело ловил на себе и на моих друзьях заинтересованные и озадаченные взгляды. Особого внимания конечно же удостоился харн. Люди откровенно его боялись. И я их понимаю - здоровенная бронированная кошка, в мгновение ока растерзавшая восьмерых орков, кого угодно доведет своим видом до истерики.
        А вот реакция на гремлина была неоднозначной. На Ми скорее смотрели с презрением, чем со страхом. Любопытно, почему? Видимо, рабы-гремлины занимают какое-то особое положение в племенах орков. Либо, что более вероятно, все решили, что Ми просто мой раб.
        На ночлег решили устроиться с обратной стороны холма в небольшой рощице. Это и от ледяного ветра надежное укрытие, и убережет от нежелательного внимания степняков.
        Мужчины довольно быстро развели костер, благо хвороста женщины ранее набрали предостаточно. Когда все было готово, люди буквально попадали вокруг огня. Но засыпать никто не спешил - все ждали, когда будет готова еда.
        Насколько я понял, орки несколькими часами ранее удачно поохотились на крупного оленя и уже было присели поужинать, но их планы были нарушены нашим внезапным появлением.
        Именно этого оленя и разделывали сейчас трое мужчин, а женщины перетаскивали мясо к огню.
        Мы с гремлином расположились особняком, в нескольких метрах от костра на старом бревне, ожидая, когда харн вернется с охоты. Можно было бы обойтись и зельями, но организм требовал обычной еды. Поэтому, когда спустя несколько минут, наши носы уловили приятный аромат запечённого на углях мяса, наши животы в унисон выдали дружное голодное урчание.
        Когда первая партия мяса была готова, к нам подошла одна из старших женщин. Худощавая, как, собственно, и все ее друзья по несчастью, но крепкая. Она единственная из женщин все еще держалась на ногах. Да и восьмой уровень о многом говорил, хотя если подумать, орки вряд ли давали ей нормально развиваться.
        В руках она держала деревянную плошку, доверху заполненную ароматными кусками печеной оленины. На фоне костра, был хорошо виден пар, идущий от мяса.
        Краем глаза я заметил, что никто не начинал трапезу. Интересно, почему? Видимо ждут, моего одобрения. Скорее всего так и есть. Да и по кускам видно - мне достались самые лучшие. Эти люди ведут себя со мной так, будто я дворянин…
        - Простите, господин маг,  - потупив глаза, тихо произнесла она.  - Мясо пришлось немного передержать…
        Я сперва не понял, о чем она, но потом глянул на уровень предлагаемого блюда и до меня дошло.
        - Вам не за что просить прощения,  - кивнул я, принимая плошку с горячим угощением.  - Благодарю, за заботу о нас.
        Женщина, услышав слово «нас», метнула презрительный взгляд в сторону Ми. На ее острых скулах заиграли желваки. Любопытно, откуда такая неприязнь?
        Ми, кстати, тут же смутился и опустил ушастую голову. Я же будто не замечая, ее откровенной антипатии к гремлину, спокойно произнес:
        - Уважаемый, мастер Ми предлагаю вам отведать угощение, любезно приготовленное этой доброй женщиной.
        Гремлин медленно поднял голову и непонимающе посмотрел мне в глаза. Увидев, как я ему подмигнул, он, наконец, взял себя в руки и потянулся за первым кусочком.
        Мда… А вот на лицо женщины, без улыбки смотреть было сложно. Разинув рот и выпучив глаза, она пялилась на Ми, словно только что впервые его увидела.
        - Что с тобой, любезная?  - пряча улыбку, спросил я.  - Тебе нездоровится? Если так - то господин целитель мог бы оказать тебе помощь?
        Произнося последнюю фразу, я кивнул в сторону гремлина, который в этот момент размеренно и с достоинством мага, поедал горячий кусок оленины.
        На женщину было жалко смотреть. Она была похожа на выброшенную на берег рыбу. Глаза стали еще шире, челюсть отвисла, мозг видимо силился выдать хотя бы какой-нибудь адекватный ответ, но, похоже, вариантов не нашлось. Гремлин-маг, да еще и целитель - сегодня у бедняги разрыв шаблона.
        Наконец, женщина очнулась и неуклюже поклонившись, так и не промолвив ни слова, быстрым шагом направилась к своим. У костра ее уже ждали, видимо задержка всех немного насторожила.
        Мда… а вот когда она начала приглушенным голосом пересказывать только что услышанное, народ здорово возбудился. После каждого сказанного слова, люди то и дело ошарашенно оглядывались в нашу сторону. Хотя, правильней будет сказать - в сторону Ми, которого такое внимание очень смущало.
        Я же наблюдал за происходящим с довольной ухмылкой. Откровенно говоря, примерно такой реакции от людей я и ожидал. Каким бы строгим ни было бы общество - целители занимают и будут занимать в нем отдельную уважаемую и почитаемую нишу. Скажу больше… Когда отдавал «радугу» гремлину, я понимал, она станет его пропуском в мой мир…
        Люди постепенно успокоились. Следующий час они занимались приготовлением и поеданием оленя, мяса которого, кстати, им явно было недостаточно.
        Этого времени мне хватило понять с кем свела нас богиня Судьба. Всего беглых рабов было шестнадцать человек. Семеро мужчин, пять женщин и четверо детишек. Понаблюдав немного, я смог легко выделить четыре семейные пары, одна из которых еще не имела детей, но судя по заметно округлившемуся животу женщины - это ненадолго.
        Дама, приносившая нам мясо, была без пары, но это не мешало ей руководить всеми женщинами и их маленьким детским садом. К слову, лидер группы, тот, что зарубил первого ренегата, тоже был одиночкой.
        Из-за плачевного физического состояния людей мне было сложно определить их возраста. Навскидку самому старшему было лет сорок, младшему - тридцать или двадцать пять.
        С детишками проще. Те были примерно одного возраста - семь-восемь лет. Хотя я могу и ошибаться.
        Несмотря на уровни, в глаза бросалось общее отставание по характеристикам. Как-то сам собой вспомнился старик Рипей. Из того орки тоже в свое время все соки выжали…
        Детвора активностью не особо отличалась. Сказывалась мертвецкая усталость. Кроме того, судя по сильному надрывному кашлю, самая маленькая девчушка серьезно больна. Она лежала на руках своей матери и похоже была без сознания.
        Мельком взглянул на гремлина. Ми ее тоже заприметил - чувствую, как ждет моей отмашки, чтобы рвануть помогать. Увы, но как бы мне не хотелось - первый шаг должны сделать ее родители или старший их группы. Другими словами, мы не можем навязывать нашу магию. Люди могут отнестись к этому враждебно. Страх перед неизведанным колдовством неимоверно велик. С троллями в этом плане было как-то проще… Хотя, мы сражались плечом к плечу - это совершенно другое…
        Хм… Не прошло и часа, как мой намек о том, что среди нас есть целитель, «упал» в благодатную почву. В нашу сторону выдвинулась целая процессия. Все семеро мужчин и женщина с больной девочкой на руках.
        Остановившись в нескольких шагах, они дружно поклонились отчего мне стало еще больше не по себе.
        - Господа, маги!  - уважительным тоном обратился к нам «дровосек».  - Мая пересказала нам ваш с ней разговор…
        - Надеюсь, мы не обидели ее?  - спросил я.
        - Что вы!  - взмахнул руками мужчина.  - Наоборот! Обрадовали!
        - Чем же?
        - Она сообщила нам, что среди вас есть целитель…
        - Верно,  - сказал я и кивнул в сторону гремлина:
        - Это мастер Ми.
        Все, как по команде тут же повернулись в указанную сторону и отвесили новый поклон, смутив моего фамильяра еще сильней.
        Мда… И куда девались презрительные взгляды?
        - Мастер Ми!  - произнес лидер группы.  - Малышка Рита очень больна. Боюсь она не доживет до завтрашнего утра. Она даже не смогла нормально поесть… Она нуждается в вашей помощи. Увы, но нам нечем заплатить вам. Все, что мы можем - это дать клятву долга на ту сумму, которую вы озвучите.
        Ми ошарашенно взглянул на меня.
        Да, братишка, привыкай… К целителям именно такое отношение. А вот клятвы нам не нужны. Кто знает, что взбредет в головы отчаявшимся людям, пожелай они избавиться от клятвы?
        Громко кашлянув, я обратил внимание на себя.
        - Другими словами, прося помощи, вы доверяете нашей магии? Поймите нас правильно, мы не хотим иметь проблем с властями, когда доберемся до западных земель. Кто даст нам гарантию, что вы не станете кричать, как какой-то гремлин использовал на вас свое колдовство?
        Пока мы разговаривали, за спинами мужчин появились остальные члены их группы.
        Закончив говорить, я медленно обвел всех взглядом и остановился на «дровосеке». Люди думали недолго. Одна за другой на нас «посыпались» клятвы о согласии использования магии. Двое мальчишек тоже выкрикнули свои обещания, на что их отцы лишь согласно кивнули.
        Внимательно перечитав текст каждой клятвы, я взглянул на Ми и сказал, протягивая несколько колб с зельем насыщения:
        - Держи, этого должно хватить. Надо постараться поставить их на ноги, как можно быстрее. Мы не можем здесь долго оставаться.

* * *
        С момента встречи с бывшими рабами прошло три дня. Благодаря стараниям Ми, а также моим зельям и «логову», которое я ставил на ночь - состояние людей заметно улучшилось. Малышку Риту удалось спасти. Она уже некоторое время могла шагать рядом со своей матерью.
        Что же касается отношений с людьми. Сложились они довольно странно. Несмотря на все наши усилия в оказании помощи - они продолжали относиться к нам с опаской и недоверием. Хотя внешне это было не очень заметно.
        В принципе, я понимаю, что они думали про нас. Первый шок после боя и побега прошел - люди наверняка начали задавать себе вопросы, благо времени у них появилось предостаточно.
        Мальчишка маг, гремлин целитель и страшная зверюга спокойно путешествуют по Каменному лесу в сердце Пустошей. Тут вопросов предостаточно. Так что, хоть мы и передвигались одной группой, все-таки единым отрядом не были. Скорее временными союзниками. Хотя, если так посмотреть - эти люди были для нас лишь обузой. И то, что мы решили помочь им - это было только нашим желанием.
        Несмотря на то, что скорость нашего передвижения заметно упала, необходимо отдать должное - народ выполнял все приказы беспрекословно. Видимо, рабская привычка подчиняться и жгучее желание выжить делали свое дело.
        Увы, но Том, так звали «дровосека», на контакт не шел. Мои попытки разговорить мужчину провалились. Все, что мне удалось узнать об этих людях - это стандартная информация. Плен, рабство, побег. Не более.
        Если обобщить, то все они являлись подданными Стального Короля. В плен попали во время одного из орочьих набегов. Много раз пытались бежать, но безрезультатно. В общем, ничего нового или необычного они мне не сообщили.
        Единственная особенность, которая бросалась в глаза - это то, что Том не был ровней остальным. А если быть точным, то наоборот. О всех людях его группы можно было сказать одно - крестьяне. Причем попавшие в плен еще в юности. А вот Том, да и Том ли он на самом деле, явно выделялся своими манерами. Похоже он единственный, кто знал с какой стороны надо браться за ятаган, да и с орочьим луко он обращался довольно сноровисто. А если ко всему этому добавить и тот факт, что на его теле было очень много шрамов от ожогов, как застарелых, так и свежих - видимо Судьба свела нас с очень настойчивым и свободолюбивым человеком. Правда, судя по его десятому уровню в плен он попал много лет назад, еще мальчишкой. Сейчас то ему уже лет тридцать, наверное.
        При всей той отстраненности в нашем общении, я видел в глазах людей искреннюю благодарность за помощь. Ведь, все эти три дня Обжора исправно снабжал нас мясом, при этом успевая вести наблюдение по всем направлениям.
        Правда сегодня, уже ближе к вечеру, когда мы обустраивали место для ночлега, харн вернулся без добычи и с неприятными новостями. Мы, наконец, привлекли внимание местных обитателей. Наш лагерь постепенно окружали тролли.
        - Том!  - крикнул я.  - Собери людей в центре поляны! Приготовьте оружие, но без моей команды в ход не пускайте!
        - Что случилось?!  - взволнованно спросил мужчина, при этом не забывая подталкивать и подгонять остальных. Нужно отдать должное, люди хоть и были напуганы, но действовали организованно.
        Ответом ему был многоголосый хищный вой, казалось, доносившийся со всех сторон.
        На людей было страшно смотреть. На лицах гримасы страха и ужаса.
        Рев повторился, но уже ближе. Тролли поняли, что мы никуда не бежим.
        - Нас окружают!  - крикнул я мужчинам.  - Приготовьтесь! Без команды не атаковать!
        Краем глаза окинул наше жалкое воинство. Эргу хватило бы нескольких взмахов палицей, чтобы покончить с этой хлипкой фалангой. Дабы хотя бы немного поднять боевой дух людей, я поднял правую ладонь вверх, которую тут же окутала лиловая магическая дымка.
        Хм… А ведь сработало… Люди, вдруг, вспомнили, что с ними маг.
        Обжора и Ми замерли по бокам. Чешуя на загривке харна встала дыбом. Зверь уже вовсю огрызался невидимым соперникам, нервно нахлестывая себя по бокам гибким хвостом.
        Несколько минут напряженного ожидания и из темноты леса стали появляться гигантские силуэты. Кто-то из женщин жалобно пискнул, а малышка Рита испуганно заплакала. Ее мать тут же зажала рот ребенку…
        Быстро оглядевшись, я насчитал семерых великанов, но Обжора предупредил, что где-то в темноте есть еще шестеро. Уровни троллей были пониже, чем у бойцов Фархаса. Самый высокий - пятнадцатый. К слову, похоже именно этот великан и был лидером отряда. На фоне Эрга, он показался мне даже в какой-то степени хлипким, если такое определение вообще применимо к лесным троллям. Не такой массивный и широкоплечий, как Эрг, но тугие мышцы на руках, груди и животе, свидетельствовали о его высокой физической силе.
        А вот, что касается физиономии и особенно глаз - у лучшего воина Фархаса такого осмысленного взгляда не наблюдалось. Похоже, этот тролль при распределении скрижалей не забывает о «разуме». Даже не знаю, хорошо это для нас или плохо.
        Пока великаны не атаковали, а лишь занимали позиции, я поспешил начать переговоры, как учил меня Фархас.
        - Мир вам, хозяева Леса!  - крикнул я на языке троллей.
        Гиганты, не ожидая такого поворота событий, замерли на месте и озадаченно переглянулись. А если быть точным, то все взгляды троллей скрестились на их лидере.
        - Чужак, ты знаешь наш язык и наши законы?  - спросил он, и склонил лобастую голову набок.
        - Я говорю на вашем языке, но о законах знаю немного и заранее прошу простить, если мы нарушили какой-то из них!
        - Вы чужаки и вы пришли на нашу землю! Это и есть нарушение наших законов!  - тролль вроде бы говорил о преступлении, но в его голосе не было угрозы, лишь заинтересованность.  - Скажи, чужак, есть ли причина не убивать вас?
        Я обвел взглядом всех троллей и остановился на их лобастом лидере. Затем медленно поднял правую руку вверх, показывая амулет, подаренный мне Фархасом. Ми сделал то же самое. Только в его руке был целый ворох всяких медальонов и амулетов.
        - Те, кто вручили нам эти артефакты, сказали, что мы больше не чужаки в этом лесу!  - торжественно объявил я.
        Над поляной повисло гробовое молчание. Видимо такое происходило впервые в этих краях. Вон какие ошарашенные рожи.
        Предводитель троллей, медленно, без резких движений, сделал несколько шагов вперед и остановился в двух метрах от меня. Пока он шел, я на всякий случай приготовился активировать «молнию».
        Наконец, великан нарушил молчание и, открыто улыбаясь, спросил:
        - Значит это вы помогли остановить прорыв духов у Черного Клыка?
        Глава 26
        - Да, это была славная битва,  - излишне пафосно ответил я.  - В наших сердцах навсегда останется память о погибших героях, отдавших свои жизни для спасения Леса!
        Тролль обвел взглядом своих воинов и кивнул:
        - Нам по душе твои слова, шаман! Я - Нарг, подтверждаю данное тебе слово нашими братьями из племени Фархаса!
        Сказав это, он поднял правую лапищу над головой и громко зарычал. К его кличу присоединились остальные тролли, включая и тех, которые прятались в лесу.
        Мне стоило труда сдержать вздох облегчения. Люди же, не понимавшие ни слова из рычащей речи лесных гигантов, еще плотнее прижались друг к другу. Уверен, со стороны наша беседа не выглядела мирной.
        - Это рабы, которых ты забрал у орков, чьи кости сейчас растаскивают падальщики у подножия Лба Великана?  - кивая на сгрудившихся людей, спросил Нарг.
        - Да,  - спокойно ответил я.  - Теперь они мои.
        Я не стал говорить, что люди свободны. Кто знает, как отреагируют на это тролли. Ведь у бывших рабов нет дружественных амулетов. А вот, если они будут путешествовать, якобы, как моя собственность, тогда проблем возникнуть не должно.
        Нарг, поморщился, будто съел кислую сливу.
        - Не понимаю, для чего тебе понадобились эти полуживые людишки, но я точно знаю - их прежние хозяева уже поклялись отомстить за смерти своих сородичей.
        Заметив, что я напрягся, тролль поспешил меня успокоить.
        - Мы не пустили их в наш Лес. Они отправили много всадников вперед, чтобы перехватить вас у Сухой Балки.
        Теперь пришла моя очередь морщиться. Это высохшее русло старой реки являлось некой природной границей между западными землями и Пустошами. Другого пути не было…
        - Но это еще полбеды,  - продолжил Нарг.  - Их сопровождает Сархаат.
        Ми, услышав последнюю фразу, испуганно пискнул. Его уши поникли, а шерстка на спине встала дыбом…
        Видя, что я никак не реагирую на его слова, тролль решил внести ясность:
        - Сархаат - это Великий Шаман Орды. Один из Пяти Избранных. Главный советник Верховного Вождя орков. Пятьдесят седьмой уровень.
        Я недоуменно нахмурился. Ничего не понимаю…
        - Этот Сархаат тоже жаждет мести? А не много ли чести восьмерым погонщикам?
        - Старику плевать на каких-то там погонщиков…  - отмахнулся Нарг и хитро прищурившись добавил:
        - Он охотится на убийц его внука, отправившегося к Древу Духов много дней назад.
        Ми испуганно икнул, чем выдал нас с потрохами.
        Тролль, улыбаясь склонил лобастую голову набок и произнес:
        - Чем тебе не угодил внучек сильнейшего шамана степи? Хотя можешь не отвечать. Я прекрасно знаю, как поступают орки, когда чувствуют превосходство.
        Сказав это, Нарг показал уродливый шрам на предплечье левой руки.
        - Знаешь,  - сказал я.  - Я все-таки отвечу. В тот день ученик шамана и его всадники действительно напали на нас. В том бою, погибли двое наших товарищей, но нам удалось победить. И пусть Великая Система будет мне свидетельницей - преимущество было не на нашей стороне. Если же какому-то великому шаману приспичило отомстить за смерть внука - значит у меня теперь на одного врага больше.
        - Хм… Буду честен,  - хмуро усмехнулся Нарг.  - Я бы предпочел сотню врагов, чем одного такого, как Сархаат…
        - А с чего ты взял, что он до сих пор не твой враг?  - спросил я.  - Да и все шаманы орков, вместе взятые тоже?
        Мой вопрос изрядно удивил тролля.
        - Мы не враждуем с орками,  - ответил Нарг.  - Да, иногда у нас бывают стычки, но мы не враги. Скорее беспокойные соседи.
        - Хм…  - помял я подбородок.  - А что ты скажешь, когда узнаешь, что именно орки виноваты в осквернении Древа Духов?
        - Что ты имеешь в виду?  - мрачно спросил Нарг.
        - Жадность ослепила шаманов. Желая приручать самых сильных духов, они десятилетиями приносили кровавые жертвы Древу, чем и осквернили его. Потому-то и случился прорыв… Нам удалось лишь на некоторое время умилостивить Древо правильными жертвами. Но прорыв обязательно повторится. А за ним еще, и еще раз… И только богам ведомо, какие твари заявятся в ваш Лес. В этот раз, проход в миры духов открылся на сутки, но кто даст гарантию, что он вообще закроется в следующий раз.
        - Ты рассказываешь невероятные вещи!  - ошарашенно воскликнул Нарг.
        - Не веришь мне - спроси у Фархаса,  - спокойно ответил я, но потом, как бы невзначай добавил:
        - Хотя это будет сложно осуществить. Наверняка старейшина сейчас уже очень далеко, в глубине Каменного леса. Уводит свое племя подальше от Древа Духов.
        Пока Нарг задумчиво хмурил тяжелые брови, его бойцы, слушая мои слова, растерянно переглядывались.
        - Кстати,  - сказал я.  - Чуть не забыл… Перед тем, как напасть на нас, внучек великого шамана принес в жертву Древу дочь Фархаса и чуть было не убил его внука. Мы нашли малыша полуживым рядом с алтарем. Мой брат вовремя исцелил его. Знаешь… Думаю, ты прав… Враги вам орки или всего лишь «беспокойные соседи» решать уже не мне.
        После тяжелого молчания, Нарг, бросил на меня жесткий взгляд:
        - Сегодня я услышал много нового и невероятного. Я обязательно передам твои слова нашим старейшинам. Прощай!
        Сказав это, Нарг развернулся и быстрым шагом двинулся в сторону леса. Остальные тролли незамедлительно последовали за своим предводителем.
        Не знаю почему, но я вдруг окликнул его:
        - Нарг!
        Тролль обернулся.
        - У вас очень мало времени!  - крикнул я.
        Тролль благодарно кивнул и перед тем, как скрыться среди деревьев, ответил:
        - У вас тоже, друг!

* * *
        К Сухой Балке вели два пути - по степи и через Каменный лес. Второй был значительно короче. Со слов Фархаса, шагая лесными тропами, мы экономили примерно дней двенадцать. Получается, без малого две недели. Но это в том случае, если идти пешком. Наши преследователи передвигаются верхом на варгах, а это уже совершенно иные подсчеты, причем, увы, не в нашу пользу.
        Другими словами, если и есть шансы избежать встречи с орками - они, мягко говоря, мизерные. Но надежда все-таки была…
        После встречи с троллями прошло пять дней. В тот же вечер, я пересказал людям наш с Наргом разговор, не забыв упомянуть кто именно объявил на нас охоту, чем вверг народ в шок. Кроме того, я был вынужден честно признаться по чью душу идет великий шаман орков.
        На мое предложение разделиться, мол, шаману нужен я, а не они, почти все в один голос ответили отказом. Том сказал, что они и так уже были обречены - так что не стоит у людей отнимать хоть и жалкую, но все-таки надежду на возвращение домой.
        После Тома высказалась Мая. Женщина выразила готовность идти столько сколько понадобится, невзирая на усталость и сложность пути. Только бы вернуться домой. В общем, народ неожиданно поддержал мой план двигаться в ускоренном режиме, делая как можно меньше остановок. Самой длительной из которых должна была стать шестичасовая ночевка. Аккурат на время действия логова.
        Наши с Ми заклинания, плюс зелья насыщения помогали держать довольно приличный темп. Людям было очень тяжело, но они не жаловались. Время, проведенное в рабстве, приучило их не ныть. А лучик надежды на скорое спасение только подталкивал их вперед. Кроме того, на протяжении всего пути каждый старался любыми способами заработать себе скрижали и эски. Ведь теперь их никто не будет отнимать.
        К слову, о трофеях… Первые дни сложнее всего было детворе. Сперва они старались шагать рядом со взрослыми, но быстро уставали и мужчинам приходилось нести их на себе. Но потом, на одном из привалов, Ми уговорил родителей детей разрешить своим чадам путешествовать по очереди верхом на Обжоре. Таким образом малыши буквально за пару дней подняли «верховую езду» на несколько пунктов. А с ней «силу», «ловкость» и «выносливость».
        Харн к юным наездникам отнесся снисходительно. Только малышке Рите удалось подобрать ключик к его сердцу. А если быть точным - к его желудку. Она быстро поняла, что Обжорой его назвали не просто так и всегда старалась угостить нового друга чем-нибудь вкусным.
        В результате, благодаря такому темпу передвижения, уже на восьмой день, наш отряд достиг западной кромки Каменного леса.
        - Что ты чувствуешь?  - спросил я у лежавшего рядом Обжоры.
        Харн отрицательно фыркнул, но было видно, что-то не дает ему покоя.
        Мы прятались за стволом дерева, росшего на опушке, и почти час разглядывали окрестности старого высохшего русла степной реки, называемого местными жителями - Сухой Балкой.
        Вокруг тишь да благодать. Степь словно вымерла. Орков не видно. На другой стороне русла чернеет такой родной западный лес. Душа рвется вперед, к спасению, но волнение харна передалось и мне. Неужели мы опоздали и всадникам таки удалось опередить нас? И сейчас они, надежно укрытые магией великого шамана, где-то стоят и ждут, когда мы выпорхнем, словно стайка беспечных пичуг, прямо к ним в лапы.
        Так или иначе - ждать мы не можем. Через несколько дней здесь будет негде яблоку упасть из-за походных шатров орков.
        - Надо выдвигаться, братишка,  - тихо сказал я, похлопывая твердый бок Обжоры.  - Эх, жаль у «чутья» дальность всего пять метров. Нам бы шагов двести… Тогда ни один колдун от нас не скрылся бы…
        - Хрн,  - согласился Обжора.
        Дав сигнал людям, прятавшимся за дальними деревьями, я кивнул Ми.
        Несколько дней назад мы раскидали все «серебрушки» выпавшие нам из орков по его характеристикам. Изначально хотели улучшить «купол», но в конечном итоге вложили четыре десятка скрижалей в интеллект. Таким образом его источник маны вырос до пятисот двадцати единиц.
        План, по сути, был прост. Пока мы с мужчинами и женщинами будем отвлекать потенциального противника, Ми, под «куполом» уведет детей вперед. Его собственной маны должно было хватить на минут сорок «невидимости».
        Кристалл маны на пять сотен единиц он отдал мне, и теперь благодаря эфемерному поясу сумеречного мага в моем источнике было пять тысяч триста семьдесят единиц маны.
        Пожелав друг другу удачи, мы быстрым шагом выдвинулись вперед, из-под защиты Каменных деревьев.
        Группа Ми, тем временем бегом устремилась к противоположной кромке Сухой Балки. Заклинание работало, как надо. Единственное, что выдавало присутствие невидимок - это следы на снегу.
        Спустившись на дно высохшего русла, многие облегченно выдохнули. Теперь некоторое время нас никто не заметит. Именно в этот момент до нас донесся утробный рев боевого рога. По моей спине тут же промаршировал полк мурашей. Кажется, волосы на затылке тоже зашевелились.
        В голове набатом била единственная мысль: «Не успели!».
        Харн, почувствовав мой страх, ободряюще грозно рыкнул. Женщины дружно всхлипнули. Но нужно отдать им должное - истерик не было. Они продолжали бежать, не уступая в скорости мужчинам. Вооруженные короткими копьями погонщиков, женщины были готовы дорого продать свои жизни.
        Когда рев рога повторился, Том остановился, как вкопанный и посмотрел на меня. Его сухие губы, потрескавшиеся на морозе, растянулись в несмелой улыбке.
        - Это не орки!  - прохрипел он.
        Рык Обжоры, замершего сейчас на вершине «правого берега» балки, подтвердил слова мужчины.
        - Это рог дружинников нашего государя!  - радостно и уже не сдерживаясь воскликнул Том.
        Его слова люди поддержали дружным восхищенным воплем. Я вдруг осознал, что тоже счастливо улыбаюсь. Неужели дни скитаний окончены и мы, наконец, добрались до цивилизации?
        Быстро взобравшись на противоположный берег высохшего русла, мы на мгновение замерли всматриваясь вдаль.
        Том был прав. Это дружинники Стального Короля. Алое знамя с короной серого цвета в центре полотнища, прикрепленное к седлу одного из бойцов, было явным тому доказательством.
        Я насчитал двадцать четыре легковооруженных всадника. Похоже нам посчастливилось быть замеченными приграничным патрулем.
        Пока мои спутники, радостно размахивая руками, кричали что-то быстро скачущим к нам воинам, я посмотрел в ту сторону, куда вели детские следы. Ми, продолжая обновлять «купол» и при этом не сбавляя темпа, вел малышей к лесу. Мысленно я похвалил его, в отличие от остальных, гремлин, не теряя головы, хладнокровно следовал заранее оговоренному плану.
        Как ни странно, действия моего фамильяра, в одно мгновение отрезвили меня. На смену радости пришло чувство настороженности. Да - это дружинники Стального короля. Ну, и что? Кто даст гарантию, что они, приняв нас за лазутчиков степняков, не зарубят всех на месте? Ситуация на границе накалена до предела. Думаю, уже каждый нищий в столице королевства знает о приближающейся орде орков.
        Несколько мгновений я уже мог легко рассмотреть хмурые бородатые физиономии воинов. Уровни у всех за двадцать - серьезные ребята.
        Экипировка легкая. Много луков. Магов не увидел - даже не знаю радоваться этому факту или огорчаться. С одной стороны, Ми с детворой все-таки проскочили незамеченными, а с другой, если появятся орки - еще один маг нам не помешал бы…
        Мои спутники видя, что приближающиеся всадники их радости от встречи не разделяют, замолчали и как-то само собой сгрудились за моей спиной.
        Любопытно, как это смотрится со стороны. Двенадцать взрослых мужчин и женщин, прячутся за спиной худощавого невзрачного паренька. Обжору я незаметно для всех отозвал с помощью амулета еще несколько минут назад - нечего нервировать местную власть.
        Краем уха я услышал, как, наконец, опомнившиеся родители радовались за своих детишек. К слову, за последние восемь дней авторитет Ми среди этих людей вырос до небес, и только что он взлетел еще выше.
        - Опустите оружие, но не бросайте на землю,  - начал спокойно говорить я. Мой голос звучал уверенно и негромко, но так, чтобы меня все слышали.
        - Не проявляйте агрессии, но будьте готовы защищаться. Мы не знаем, что на уме у этих людей. И, что важно, неизвестно какие приказы они получили по поводу таких, как мы.
        Нужно отдать должное моим спутникам. Мои приказы выполнялись беспрекословно на протяжении всего нашего совместного пути. Вот и сейчас, все повиновались без лишних вопросов.
        Всадники, похоже заметили, как кардинально изменилось наше настроение. Вон, как начали понимающе переглядываться.
        Спустя считанные секунды наша группа оказалась в кольце. На нас было направлено больше десятка наконечников копий и стрел.
        - Кто такие?!  - зычный строгий голос предводителя отряда всадников заставил нескольких женщин вздрогнуть.
        Седые волосы, несколько шрамов на широком лице, нос слегка свернут на левую сторону, двадцать третий уровень - сразу видно дядька активно участвует во всех локальных войнушках. Да и отряд ему под стать - такие же головорезы. Несмотря на угрожающий тон, в карих, почти черных, глазах командира я не увидел даже намека на враждебность - похоже он еще издали понял с кем имеет дело.
        - Мы бежали из плена орков, господин капитан!  - ответил за всех, сделавший шаг вперед Том.
        - Из какого клана?  - задал вопрос капитан.
        - Зеленой Змеи,  - тут же ответил Том.
        Седой коротко переглянулся с худощавым всадником.
        А вот узкая носатая физиономия этого типа мне сразу не понравилась. Было что-то крысиное в его облике. Сходство с грызуном добавляла жиденькая бородка, слезящиеся близко посаженные маленькие глазки и мерзкий тонкогубый рот с торчащими наружу желтыми зубами.
        Несмотря на шестнадцатый уровень и боевую экипировку, вряд ли он имел богатый военный опыт. Не сильно ошибусь, если предположу, что это один из агентов тайной канцелярии его величества. Правда, непонятно, что он делает здесь на линии фронта. Отец любил говорить, что эти ребята стараются держаться поближе к крупным городам.
        К слову, судя по хмурым и брезгливым взглядам, бросаемым бойцами на «крысеныша», я в своих чувствах был не одинок.
        - Далековато же вы ушли от их стойбища,  - голос носатого, скрипел, словно несмазанная дверь.  - Больше двух недель в степи и вас никто не нагнал? Очень странно и подозрительно…
        Вынужден признать, если отбросить в сторону внешность этого человека, вопросы он задавал очень правильные.
        - Мы не шли по степи,  - робко ответил Том и повернул голову в мою сторону.
        Ответ мужчины мгновенно заинтересовал крысолицего да и всех остальных тоже. Если до этого физиономии всадников можно было охарактеризовать, как в меру заинтересованными, то сейчас нас буквально сверлили со всех сторон настороженно-хищные взгляды.
        - Хм… Любопытно…  - проскрипел щуплый.  - Каким же образом, вам удалось добраться до границы? Не по небу же…
        В его противном голосе слышалась угроза и недоверие.
        Я видел, как смутился Том и буквально спиной почувствовал, как взгляды всех моих спутников скрестились на моем затылке.
        Я подозревал, рано или поздно мне придется давать ответы на неудобные вопросы, но не думал, что это произойдет так скоро. Не скрою, была надежда на то, что мне удастся по-тихому довести спасенных нами людей до границы и также по-тихому с ними попрощаться. Но, увы, боги распорядились иначе…
        Ладно, пора прийти на помощь Тому… Буду, как всегда, юлить и выкручиваться…
        Сейчас я видел только один способ выхода из ситуации. Прикинуться жалким мальчишкой, сбежавшим из плена орков, уже не выйдет. Я засветился по полной. Придется играть роль мага. Хотя почему играть? Я, ведь, и есть маг, только никому не известный и очень слабый…
        - Мой спутник прав,  - стараясь чтобы мой голос звучал, как можно спокойней, начал я.  - Путешествовать по степи в такие времена, равносильно самоубийству. Поэтому, мы прошли через Каменный лес.
        При виде отвисших челюстей и вытянутых бородатых рож, мне стоило труда сдержать ехидную усмешку. Видимо, такого никто из них не ожидал услышать…
        Первым пришел в себя «крысеныш». Его лицо скривила злая гримаса.
        - Как ты смеешь лгать в присутствии особо уполномоченного представителя тайной канцелярии и капитана «Серых куниц»?!
        В этот момент я наблюдал интересную картину. Во-первых, мои спутники - после слов «тайная канцелярия» и «Серые куницы» - заметно сникли. С канцелярией все ясно, а вот на счет наименования подразделения - здесь я чувствовал себя невеждой, потому как совершенно ничего не слышал о таком отряде.
        И, во-вторых, что мне особенно пришлось по душе,  - крысомордый допустил оплошность, но не заметил этого. Назвавшись, он поставил себя выше капитана. А вот сам командир «куниц», равно, как и его воины, такое мимо ушей пропускать явно не собирались. По их злым и возмущенным физиономиям было видно, что «особоуполномоченный» еще ответит за свои слова, но только в более подходящий для мести момент. Все-таки тайная канцелярия - это организация, с которой лучше не ссориться по пустякам, будь ты трижды уважаемым командиром самого прославленного подразделения в королевстве.
        Ну, а я, скорее всего, на его ошибке все-таки сыграю. Надо постараться заслужить хорошее расположение этих вояк.
        Склонив голову набок и призвав все самообладание, я, стараясь, чтобы мой голос звучал, как можно холоднее, вкрадчиво обратился к агенту канцелярии:
        - Надеюсь, «особоуполномоченных» учат хорошим манерам и они, осознав свои ошибки способны приносить извинения? Если нет, тогда мне самолично придется восполнить пробел в твоем воспитании. Прежде, чем ты еще что-то скажешь, хочу предупредить - те два защитных амулета, что висят на твоей шее тебе вряд ли помогут!
        По мере того, как я говорил, ладонь моей правой руки обволакивало темно-лиловое марево заклинания. Кроме того, в любую секунду, я был готов выпустить сущность Ыша. Знаю, в этот момент, я шел по тонкому льду, который с каждым шагом громко похрустывал, но вид ошарашенно-довольных лиц окруживших нас всадников, будто подбадривал не останавливаться и идти дальше.
        Демонстрация моей принадлежности к магическому сословию, уже в который раз возымела положительный эффект. Агент тайной канцелярии или в простонародье шпик, мгновенно растерял свою спесь и нехотя коротко поклонился.
        - Господин маг,  - сквозь зубы, проскрипел он.  - Прошу не держать зла на скромного слугу его величества… Я всего лишь, по мере моих сил, выполняю его волю. Позволено ли мне узнать с кем имею честь?
        Я для порядка выдержал паузу и потом, как бы нехотя развеял лиловую дымку.
        - Мое имя вам ничего не скажет,  - уклончиво ответил я.  - Но вы все должны знать, что я даже в мыслях не желаю зла его величеству, да продлят боги его царствование! Клянусь!
        Пока всадники облегченно перечитывали текст моей клятвы, я продолжал:
        - Эти бедные люди, действительно бывшие рабы, которых мне удалось освободить из плена. Все, чего они желают - это поскорее добраться домой к своим семьям, которые, думается мне, уже давно похоронили их…
        - И это оружие, что у них в руках, как я полагаю принадлежало когда-то их же погонщикам?  - хитро улыбаясь, спросил капитан.
        Я, усмехнувшись в ответ, пожал плечами:
        - Все верно, господин капитан. Мертвым оркам оно уже ни к чему.
        Судя по многоголосому хохоту, моя фраза всем пришлась по вкусу. Кроме агента тайной канцелярии, естественно. Думая, что я этого не вижу, крысеныш буквально пронзал меня своим пытливым мерзким взглядом. Умей он колдовать, уверен испепелил бы. Мда… Вот и еще один враг на моем счету… Как-то подозрительно быстро я ими обзавожусь…
        Но, как говорила, мама - нет худа без добра. В нас уже никто не целился. Напряженная атмосфера разрядилась. Некоторые всадники, спрыгнув с лошадей, стали предлагать свою помощь плачущим от счастья женщинам. Мужчины, тем временем, радостно улыбаясь, обнимались с бойцами и благодарили за спасение.
        Как-то само собой получилось, что меня оттеснили в сторону. Будто между мной и людьми появилась невидимая линия. Я вдруг почувствовал себя лишним на этом празднике.
        Хм… Снова отчуждение. Странное чувство… Раньше ко мне относились, как к изгою, калеке и уродцу. Кто-то меня жалел, кто-то брезговал находиться в моем присутствии, а кто-то откровенно, не скрываясь, издевался. Сейчас же причиной отчуждения был страх. Меня откровенно опасались, а кое-кто из присутствующих так и просто боялся.
        Не сказать, чтобы я был рад такому невниманию. Скорее наоборот. Я бы с удовольствием порадовался с остальными, но, увы, маги столетиями «зарабатывали» свою репутацию.
        Пока все обнимались, я уже обдумывал, как и когда выбрать удобный момент, чтобы улизнуть от навязчивого внимания пограничников. Да и сбросить с себя ответственность за людей не мешало бы. Осталось только разыскать Ми, вернуть детей родителям, пожелать удачи бойцам и двинуться в сторону Орхуса. В мыслях я уже был далеко, в родных краях, но именно в этот момент до моего слуха донесся леденящий в жилах кровь вой. Этот звук я ни с чем не перепутаю…
        Дрожа от волнения, я обернулся. Из степи в нашу сторону неслось несколько десятков волчьих всадников. Особенно выделялся один крупный орк на громадном угольно-черном варге. Нетрудно догадаться, кто именно пожаловал по мою душу…
        Глава 27
        Неожиданное появление отряда степняков вызвало переполох среди людей. Вернее, запаниковали мои спутники, а вот солдаты среагировали так, как и положено военным,  - торопливо, но слаженно. Капитан короткими рубленными фразами раздавал приказы. Всадники, хватая кого за шкирки, кому просто подавая руки, забрасывали людей на спины своих лошадей. Мне было оказано чуть больше уважения. Молодой лучник, легко наклонившись, подал мне руку:
        - Господин маг, поторопитесь!
        Как только мои пальцы вцепились в его предплечье, я в мгновение ока оказался на крупе его коня.
        - Держитесь крепче!  - крикнул он и торопливо ударил своего вороного пятками по бокам.
        Лошади, медленно, но уверенно набирая скорость, уносили нас к опушке западного леса.
        Кстати, гнедой «особоуполномоченного» несся далеко впереди. Доблестный представитель тайной канцелярии, при первых же звуках опасности, никого не ожидая и никому не предлагая помощи, бросился наутек. При этом он истерично верещал, что это мы привели за собой армию орков и что он обязательно зафиксирует этот факт в отчете своему начальству.
        Но до леса «крысеныш» так и не добрался…
        Оказывается, чутье Обжору не подвело - орки все-таки устроили нам ловушку. На опушке такого родного западного леса, словно раздвинув руками вековые сосны, появилась невысокая сгорбленная фигура, облаченная в черную длиннополую накидку с капюшоном на голове. Тут же спустя мгновение, будто из воздуха, начали появляться орки верхом на варгах.
        Великий шаман обвел нас вокруг пальца. Подобно опытному рыболову, он, заранее расставив сети, спокойно ждал, когда в них набьется побольше глупой «рыбешки». А я-то наивный глупец, уже было подумал, что нам удалось опередить орков… Даже успел помечтать о том, как избавившись от ненавистной клятвы долга, возвращаюсь в родной город…
        Следя за появлением волчьих всадников, я с облегчением выдохнул - Ми увел детишек в другую сторону. Надеюсь, шаман не просчитал нашу маленькую хитрость и гремлину удалось затеряться среди деревьев.
        Тем временем, вырвавшийся вперед шпик, увидев появившихся словно ниоткуда орков, попытался осадить несущегося во весь опор коня. Но так, как наездником он был явно не самым опытным - бедное животное, не выдержав такого издевательства, встало на дыбы. Сбросив горе-всадника, гнедой рванул вправо, подальше от страшных варгов.
        Подняться с земли шпик так и не успел. Лучники орков тут же нашпиговали его стрелами. Издалека тело мужчины напоминало подушечку-игольницу.
        Стыдно было признаться, но я почувствовал облегчение. Уж больно подозрительным и навязчивым было внимание ищейки. Уверен, он уже сочинил обо мне целый роман-донесение своему начальству…
        Правда, в сложившейся катастрофической ситуации, нам, похоже, уже плевать на всякие там донесения. Жить оставалось считаные минуты…
        А вот у капитана «Серых куниц» на этот счет было собственное мнение.
        - Северо-восток!  - зычно проревел он и, показывая пример бойцам, направил своего скакуна вправо.
        Я сперва не понял, что происходит, но, когда присмотрелся, мои губы растянулись в несмелой улыбке. Похоже, у нас появилась крохотная надежда…
        Несмотря на идеально подготовленную западню, орки все-таки умудрились совершить маленькую оплошность. Дело в том, что волчьи всадники, появившиеся на правом фланге, слегка замешкались. И в плотно сжимавшемся вокруг нас кольце неожиданно появилась брешь, которой тут же воспользовался опытный капитан.
        Лошади, яростно подгоняемые всадниками, неслись во весь опор. Я мельком заметил злорадные улыбки на сосредоточенных лицах бойцов. Неужели прорвемся?
        Видя, что прыткая добыча неожиданно ускользает, варги и их наездники разочарованно взвыли. Особенно бесновались те орки, по вине которых все это произошло. Их тугие луки, не переставая гудеть, посылали в нашу сторону десятки стрел. Взвившиеся в небо черные точки, словно рой взбесившихся ос, на мгновение закрыл собой солнце. Но безрезультатно. Слишком поздно опомнились. Стрелы падали далеко позади нас. Боюсь представить, что сделает шаман с провинившимися, если нам все-таки удастся сбежать…
        Кстати, а где он сам?
        Я обернулся и посмотрел в ту сторону, где должен был находиться колдун. Как раз в этот момент орки, перекрывавшие нам путь в степь, минуя сухое русло, соединились с бойцами, сопровождавшими шамана.
        Самые быстрые и легкие всадники, пытались в это время обойти нас с флангов и перекрыть единственную лазейку. Думаю, с высоты птичьего полета, построение орков больше всего напоминало подкову.
        Наконец, я заметил шамана. И то, что я увидел мне, мягко говоря, не понравилось. Скажу точнее, зрелище парящей темной фигуры, верхом на призрачном пепельно-сером облаке, напугало меня до икоты. Приглядевшись, я понял - это вовсе не облако… Это какая-то полупрозрачная тварь…
        Похоже мои догадки были верны - эксперименты с жертвоприношениями у Древа Духов дали свой результат. Шаману удалось приманить к порталу высшую тварь и в последствии поглотить ее сущность. Сомнений в том, что колдун орков преследует нас верхом на сущности именно высшей твари у меня не было. Когда я это осознал, мое сердце забилось в два раза быстрее, а когда увидел, что шаман начал постепенно ускоряться - понял - нам не уйти от погони.
        Не обязательно иметь дар провидца, чтобы предугадать, как с нами поступит разгневанный маг. Нарг сказал, орки поклялись отомстить. Наверняка, тех людей, которые не погибнут в бою - будут пытать. Ми как-то рассказывал о изощренной жестокости орков. У меня до сих пор мороз по коже от этих историй.
        А еще я знаю, на что способны маги такого уровня. Достаточно вспомнить схватку мастера Чи с его бывшими коллегами.
        Тем временем, шаман неумолимо нагонял нас. Это уже заметили все, как победоносно взревевшие орки, так и люди. Я видел испуганные лица женщин и хмурые физиономии воинов. А еще я заметил, как Том, сидевший за спиной капитана, что-то натужно кричал тому в ухо. Когда они одновременно обернулись в мою сторону, и я увидел их глаза - мне стало ясно, о чем именно кричал Том.
        Не сказал бы, что произошедшее далее меня как-то удивило или разочаровало. Скажу больше, та совершенно новая часть меня, закаленная за последние месяцы постоянными опасностями, уже подсознательно была готова к такому повороту событий. Лишь крохотная частичка малыша Рика, прятавшаяся где-то в потаенном уголке моей души, ощутила обиду, которая тут же была вытеснена шквалом сильных эмоций - сперва страхом, а затем гневом и яростью…
        - Микки!  - рык капитана, заставил вздрогнуть лучника, за спиной которого я сидел.  - Ты отстаешь! Избавься от лишнего веса!
        Воин быстро повернул голову в сторону своего командира и еле заметно кивнул. А через мгновение я был сброшен с лошади, словно какой-то мешок с брюквой.
        Урон от удара о землю был поглощен вовремя активированной «аурой болотника». Кроме того, падение смягчил выпавший за ночь снег.
        Перекувыркнувшись несколько раз, я на секунду замер, приходя в себя, а затем отплевываясь от набившегося в рот снега, начал вставать.
        Вслед бросившим меня людям не смотрел. Они для меня больше не существуют. Глянул в сторону волны орков. До ближайших всадников метров двести не больше. Быстро проверил показатели «ауры». После удара о землю осталось чуть больше тысячи единиц защиты.
        Магический источник почти полон. «Мудрость» уже принялась восполнять потраченную на заклинание ману.
        Похоже настал тот самый момент использования одного из стихийных кристаллов. Осталось понять какого именно. Огонь, земля или лёд?
        Я много раз думал над тем, что именно представляют из себя заклинания, заточенные в этих кристаллах. Какова их разрушительная сила? Где и как их лучше использовать?
        В конечном итоге пришел к выводу, что землетрясение будет более эффективным в горах либо среди большого скопления зданий. А огненный град и ледяная буря - на открытом пространстве. Поэтому, «Дрожь земли» я сразу вычеркнул. Хотя, может быть, я был не прав. Трудно сделать верный выбор, когда не знаешь, с чем именно имеешь дело…
        Как бы мне ни хотелось понаблюдать за падающими с небес на головы орков сгустками лавы, мой выбор все-таки пал на «Ледяную Бурю». Во-первых, это заклинание длится дольше, а, во-вторых,  - я надеялся, что, если это будет действительно буря - она на время дезориентирует противника.
        Все эти мысли пронеслись в моей голове за долю секунды. Торопливо достав из рюкзака пузырек с зельем насыщения, я приготовился активировать кристалл.
        - Желаете высвободить заклинание «Ледяная Буря»?
        - Внимание! Для этого действия вам понадобится:
        - 5000 единиц маны.
        Еще несколько десятков шагов и орки растопчут меня словно блоху.
        - Да, желаю!  - прохрипел я пересохшим горлом.
        - Укажите точку активации.
        - Предупреждение! Призванная стихия не знает пощады! Озаботьтесь приемлемой защитой, либо постарайтесь держаться подальше от эпицентра бури.
        - Предупреждение! Радиус поражения заклинания 50 метров.
        Читая системное оповещение, я чувствовал мороз по коже.
        Наведя точку активации прямо на темную фигуру в балахоне, я высвободил заклинание из кристалла и немедля более ни секунды рванул в сторону леса.
        На бегу я сделал глоток из колбы и удовлетворенно крякнул. «Мудрость», получив подзарядку, принялась заново наполнять потраченную ману.
        Не успев сделать и пяти шагов, я услышал шум, леденящий в жилах кровь. Быстро обернулся. Зрелище, представшее моему взору, поражало своей масштабностью, опасной красотой и первобытной жестокостью. Увиденное заставило меня остановиться и замереть на месте с открытым от изумления ртом.
        В том месте, где еще несколько секунд назад были орки, возникла серебряная, переливающаяся тысячами искорок стена. Присмотревшись, я понял, что эта стена находится в движении, так как состоит из сотен веретенообразных вихрей. Которые в свою очередь хаотично мечутся из стороны в сторону, производя разрывающий барабанные перепонки гул…
        Действие, несомненно высокоуровневого заклинания, рождало ощущение собственной ничтожности. Если это всего лишь частичка заклинания, которую заточили в кристалл, то я боюсь даже представить, какой силой обладала непосредственно Эйва Великая, создательница «Ледяной Бури». Тешу себя надеждой, что в этой жизни мне не придется встречаться с магами такого уровня.
        Не прошло и двадцати секунд, как начали появляться оповещения о победе:
        - ВЫ УБИЛИ ОРК-ВСАДНИК (20).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (4000 шт).
        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        - ВЫ УБИЛИ СТЕПНОЙ ВАРГ (18).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3600 шт).
        - Серебряная скрижаль (10 шт).
        - ВЫ УБИЛИ СТЕПНОЙ ВАРГ (18).
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (3600 шт).
        - Серебряная скрижаль (10 шт).

….
        А спустя несколько секунд, перед глазами буквально запестрило от посыпавшихся на меня оповещений…
        Из-за обилия мигающего текста я чуть было не пропустил самое главное - ледяная буря не стояла на месте. Непонятно из-за ветра, или еще по какой-то причине - оказалось, что она все это время находилась в движении. Разбуженная древней магией, стихия довольно быстро неслась в мою сторону.
        Не медля ни секунды и больше не оглядываясь, я снова побежал в сторону леса. Мельком взглянул на таймер. До окончания действия заклинания оставалось еще полторы минуты.
        Тем временем, страшный гул за спиной становился все громче и громче. А я бежал все медленнее и медленнее. Источник энергии заметно просел, перед глазами появились красные круги, из горла с каждым шагом вырывался болезненный хрип - похоже меня поглотит чудовище, вызванное мною же самим. Более глупой смерти сложно придумать.
        Теряя сознание, я нащупал амулет призыва и активировал его. Последнее, о чем подумал, перед тем, как меня поглотила тьма - Обжора и Ми будут жить…
        Глава 28
        В сознание пришел рывком, будто вынырнул из глубокого омута. Вокруг темнота. Прислушался. Треск покачивающихся деревьев ни с чем не спутать. Значит, я все-таки каким-то волшебным образом дополз до западного леса.
        Если я в лесу, тогда почему мне тепло? Ощупав себя с ног до головы, я понял, что лежу на мягких шкурах, укрытый плотным одеялом. Любопытно, где я?
        Я все еще приходил в себя, но смутные догадки уже начинали брезжить в моем сознании. Именно в этот момент темнота вокруг меня перестала быть абсолютной. Прямо перед глазами появился светлый треугольник, в котором я, наконец, узнал выход из палатки. Кто-то, аккуратно отбросив полог, впустил внутрь освежающий морозный ветерок, дым костра и маленький лоскуток ночного неба.
        Увидев очертания широких ушей, я облегченно улыбнулся.
        - Рик?
        - Привет, братишка,  - прохрипел я в ответ.
        - Слава богам, ты очнулся!  - радостно воскликнул Ми и заскочил внутрь палатки.
        Мы крепко обнялись, а потом гремлин, черканув несколько раз кремнем об огниво, поджег лучину. Когда внутренности палатки осветил несмелый язычок пламени, Ми протянул мне деревянную плошку, наполненную чем-то вкусно пахнущим.
        - На, вот, прочисть горло отваром…
        - Где Обжора и почему я все еще жив?  - быстро спросил я.
        - С ним все в порядке. Это он тебя вытащил.
        Я облегченно выдохнул и сделал первый глоток. Неужели нам снова удалось спастись?
        - После того, как мы отвели детей к их родителям и вернулись сюда, харн ушел на охоту,  - продолжил Ми.  - Уверен уже почуял, что ты очнулся. Наверняка скоро будет здесь.
        - Хочешь сказать, вы нашли тех людей?  - удивился я. Откровенно говоря, не ожидал такой самостоятельности от робкого гремлина.
        Ми расценил мою реакцию по-своему.
        - Тоже мне проблема… От их лагеря дымом несло на всю округу. Обжора их сразу учуял.
        - Погоди… А как на вас отреагировали капитан и его воины?
        - Никак,  - ответил Ми.  - Они нас не видели. Мы показали детям направление и последние сто метров они шли к лагерю сами. Выходить к людям я не решился… Я видел, как они поступили с тобой…
        - Очень мудрое решение,  - похвалил я гремлина.
        - Почему они это сделали?  - зло спросил он.
        - Том любезно сообщил капитану, кого преследует шаман… А дальше - сам понимаешь…
        Гремлин, плотно сжав зубы, прошипел:
        - Неблагодарные…
        - Но живые…  - усмехнулся я.
        - И снова благодаря тебе!  - восхищенно воскликнул Ми.
        - И тебе, братишка… Кстати, «купол» сработал, как надо?
        - Да,  - кивнул Ми.  - Чудом избежали западни. Прошли по краю. Не иначе боги вступились за нас. Потом, наблюдали, как вы встретились с отрядом людей. Мне стоило труда удержать этих сорванцов, когда они увидели, как их родители обнимаются с воинами…
        - Понимаю…
        - А потом появились орки и уже никто никуда не рвался.
        Сказав это, Ми весело усмехнулся.
        - Ты чего?  - удивленно спросил я.
        - Дети подумали, что ты сам спрыгнул с лошади, чтобы защитить всех…  - рот гремлина растянулся в широкой улыбке.
        - Ага,  - хохотнул я в ответ.  - Герой…
        - Хочешь - верь, хочешь - нет, но ты остался в их памяти героем,  - серьезно произнес Ми и добавил:
        - Посмертно…
        - Что ты имеешь в виду?
        - Я сказал им, что ты погиб.
        Я понимающе кивнул.
        - Это чтобы капитан не посылал по нашу душу своих головорезов?
        - Да,  - ответил гремлин.  - Пусть думают, что ты мертв.
        Умно. Ми - молодец. Правильно оценил ситуацию. О чем я тут же ему и сказал, не забыв похвалить, чем здорово его смутил.
        После некоторого молчания гремлин произнес:
        - Я видел, как ты разбудил стихию…
        - Жуткое зрелище…  - тихо сказал я.  - До сих пор мурашки по коже, когда вспоминаю…
        - Это один из тех камней?  - спросил Ми.
        - Да,  - кивнул я.  - Хорошо, что ты уговорил меня взять твой кристалл… Иначе мне бы не хватило маны на активацию заклинания. Вернее, на его высвобождение.
        - Это могущественная и страшная магия,  - прошептал Ми и шерстка на его спине встала дыбом.  - Даже Великий Сархаат не решился ей противостоять.
        - Что ты хочешь этим сказать?!  - ошарашенно спросил я.  - Разве он не погиб?
        - Нет, конечно,  - замотал головой гремлин.  - Не прошло и нескольких секунд, после активации, как он растворился в воздухе, бросив на растерзание стихии весь свой отряд. Правда, большая часть орков, увидев это, тоже рванула в степь. В итоге, буря уничтожила лишь несколько десятков волчьих всадников. Мы с Обжорой потом осмотрели то место - надеялись поживиться трофеями… Страшная магия - от орков даже мокрого места не осталось…
        Я озадаченно почесал затылок. Сейчас мне было не до трофеев. Меня занимали вопросы поважнее… Почему колдун не продолжил преследование? Неужели подумал, что ему противостоит маг могущественнее его самого?
        А ведь похоже на правду! На самом деле все сходится. Идя по следу убийцы своего внука, он наверняка видел и Древо Духов, и просеку, оставленную иномирными тварями, и форт охотников на чудовищ… Следовательно, шаман изначально готовился к бою с опытным и сильным магом. Иначе зачем тащить за собой столько всадников? Но «Ледяная Буря» похоже испугала даже его…
        Все это время я сидел и глупо улыбался. Представляю рожу шамана, когда он узнает, кто именно противостоял ему. Подозреваю у орков есть шпионы среди подданных Стального Короля - людей несложно подкупить. Ми, сам того не осознавая, очень своевременно запустил слух о моей гибели…
        Я еще о многом хотел спросить гремлина, но наша беседа была прервана - вернулся счастливый Обжора…

* * *
        Ми оказался прав. Пересматривая системные сообщения, я насчитал шестьдесят четыре победы, а если быть точным - «Ледяная Буря» поглотила тридцать два волчьих всадника вместе с их варгами. Количество серебряных скрижалей, полученных за этот бой, поражало воображение. На данный момент в рюкзаке лежало семьсот тридцать «серебрушек». Пришлось даже протереть глаза и заглянуть в рюкзак снова.
        Но это было еще не все… Великая Система решила щедро наградить меня за «проявленную доблесть».
        - Внимание! Ваше достижение замечено Высшими силами! Сражаясь в одиночку вам удалось победить в одном бою 60 существ с уровнем, превышающим ваш на 10!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (20 000 шт)
        - Серебряная скрижаль (30 шт)
        - Внимание! Ваше достижение замечено Высшими силами! Сражаясь в одиночку вам удалось победить в одном бою 60 существ с уровнем, превышающим ваш на 15!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (30 000 шт)
        - Серебряная скрижаль (40 шт)
        - Внимание! Ваше достижение замечено Высшими силами! Сражаясь в одиночку вам удалось победить в одном бою 30 существ с уровнем, превышающим ваш на 20!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (15 000 шт)
        - Серебряная скрижаль (20 шт)
        - Внимание! Высшие Силы благоволят вам! Вы повторили легендарный подвиг Эйвы Великой! Сражаясь в одиночку, используя одно заклинание, вам удалось победить в одном бою 60 существ с уровнем, превышающим ваш на 15!
        - Поздравляем! Вы получаете:
        - Эссенция опыта (100 000 шт)
        - Магический браслет Эйвы Великой (1 шт)
        Закусив губу, я достал из рюкзака магический артефакт и с замиранием сердца первым делом взглянул на его уровень. Не найдя в описании ограничений, я облегченно выдохнул. Хотелось громко кричать и прыгать от радости, но рядом спал Ми, так что бешенные танцы придется отложить до завтра.
        Кое-как совладав с нахлынувшими эмоциями, я, наконец, приступил к осмотру доставшегося мне артефакта. Браслет, выполненный в виде согнутой в широкое кольцо сосульки, не имел застежки. Наверняка, он, как и мое колечко умеет «подстраиваться» под запястье хозяина. Не уверен какой именно материал был использован неизвестным мастером, но сходство со льдом было передано в совершенстве. Судя по названию заклинания и стилистике браслета, можно предположить, что Эйва Великая принадлежала к магической школе Льда.
        Вдоволь налюбовавшись древней вещицей, я углубился в чтение описания.
        МАГИЧЕСКИЙ БРАСЛЕТ ЭЙВЫ ВЕЛИКОЙ.
        - Тип: Именной магический артефакт.
        - Вид: Легендарный.
        - Интеллект +30
        - Мудрость +30
        - Особый эффект:
        - Увеличивает уровни всех заклинаний / магических умений носителя на 5.
        - Примечание:
        - Вес: Не имеет веса. Не занимает места.
        Продев, дрожащую от волнения, руку в «ледяное кольцо», я посмотрел на характеристики. В одно мгновение все мои заклинания и магические умения поднялись на пять уровней! Судорожно перечитывая одно за другим их описания, я постепенно начал осознавать, насколько выросли мои возможности…
        Наконец, оторвавшись от чтения, я устало зевнул и посмотрел на мирно сопящих рядом друзей. Мой рот растянулся в довольной усмешке - завтра будем делать вас сильнее…

* * *
        Мы стояли на вершине холма, поросшего старыми кривыми соснами, который был последним рубежом западного леса. Внизу, у подножия холма, начиналась равнина. После вчерашнего снегопада она была похожа на огромную столешницу, накрытую белоснежной праздничной скатертью.
        Нам понадобилось чуть больше двух недель, чтобы пересечь западный лес. Правда, несколько суток ушло на усвоение моими друзьями всех скрижалей. Процесс затянулся, но это стоило того.
        Уровень Обжоры я поднял до одиннадцатого. Почти все его характеристики на максимальной отметке. Визуально харн вырос в два раза. Чешуя на его теле стала еще тверже и крупнее.
        После того, как кот перешел на одиннадцатый уровень, я заметил, что на кончике его хвоста начал потихоньку расти острый костяной шип. В характеристиках зверя о его новом оружии не было пока ни слова, но думаю, что на следующем уровне кое-что прояснится.
        Вчера харн решил почесать когти передних лап о ствол сосны. Через несколько секунд бедное дерево с жалобным треском рухнуло на землю. При этом у Обжоры была такая удивленная рожа, что мы с гремлином не удержались и начали громко хохотать.
        Ми, кстати, тоже подрос, как в уровнях, так и физически. Теперь он седьмой. Кроме жизненно важных характеристик, особого нашего внимания при распределении скрижалей удостоились его заклинания. Например, «Волна исцеления», после улучшения, восполняла пятьдесят процентов жизни, а «невидимость» третьего уровня теперь держалась двадцать пять минут.
        Оторвав взгляд от равнины, я обернулся назад. Где-то там, за лесом, в приграничье, собиралась Великая Орда. Нам удалось понаблюдать за ее первой «волной». Она уже напоминала бурлящее беспокойное море, которое с каждой прибывающей волной становилось все шире и шире.
        Зрелище многотысячной армии орков поражало воображение. Не завидую я Стальному Королю. Наверняка в этом году западный правитель лишится нескольких баронств. Хотя, если вспомнить на что способны заклинания высокоуровневых магов - ожидания орков могут и не оправдаться.
        В тот день мы увидели много рабов разных рас. Там были люди, гремлины, гномы, тролли… Казалось, что их было больше, чем самих орков. Страшно представить, сколько скрижалей в день отдавали все эти несчастные своим мучителям. Мне тогда подумалось, что, объединившись они могли бы вырваться из плена. Но, я тут же вспомнил, с каким отвращением и пренебрежением освобожденные мной люди первое время смотрели на Ми… Нет, ни о каком объединении даже думать не стоит…
        Я снова окинул взглядом мирную долину и тяжело вздохнул. Мы должны ускориться. Скоро Великая Орда будет здесь.
        - Не знаю, как вам, а мне больше не хочется встречаться с орками,  - произнес я и добавил, усмехаясь:
        - Хотя, глядя на вас, должен признать - встречи с ними пошли вам на пользу.
        При упоминании орков, Обжора презрительно фыркнул и потрусил вперед. А вот Ми похоже меня не слушал. Судя по хмурой физиономии, гремлину было не до веселья.
        - Мир людей пугает меня, Рик,  - вдруг прошептал он.
        Положив руку на его плечо, я сказал:
        - Да, братец, меня он пугает не меньше. Но за последние месяцы я понял кое-что… Пока мы вместе - мне не так страшно.
        Ми посмотрел мне в глаза и серьезно произнес:
        - Благодаря тебе, Рик, я больше не раб! Идем! Теперь твоя очередь получить свободу!
        КОНЕЦ ВТОРОЙ КНИГИ.
        ПРОДОЛЖЕНИЕ СЛЕДУЕТ…
        От автора
        Друзья, благодарю Вас всех за Ваше терпение, понимание, положительные отзывы, репосты и лайки!
        Через несколько дней начинаю работу над третьей книгой, первые главы которой, скорее всего, появятся уже в сентябре. Рабочее название третьей книги: «АНДЕРДОГ. ТЕМНЫЙ МАТЕРИК».
        С уважением, автор.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к