Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Недельский Сергей: " Яндар Кукла Колдуна " - читать онлайн

Сохранить .
Сергей Валентинович Недельский


        Яндар. Кукла колдуна


        Глава 1


        Моросящий дождь не унимался с самого утра, но Яндар не обращал ни малейшего внимания на скверный характер Памирского климата. Уверенной походкой мужчина шел по ущелью, внимательно осматривая склоны жмущихся к тропе гор. До цели оставалось всего несколько часов[1] пути.
        Неожиданно Яндар остановился, поправил перекинутый через плечо ремень автомата и бросил быстрый взгляд на покрытые снегом вершины. Все складывалось удачно - дорога пока не преподнесла путнику никаких неприятностей, почему же ощущение опасности неотступно преследовало его уже целые сутки? Яндар задумчиво провел пальцем по старому шраму у левого виска и сосредоточенно сощурил голубые глаза, прислушиваясь к голосу интуиции. Неприятности приближались - в этом не было никаких сомнений. Он снял автомат с предохранителя и двинулся вперед, стараясь держать в поле зрения все пригодные для засады участки рельефа. В сотне метров за спиной Яндара шел небольшой караван, и его нужно сопроводить до места назначения в целости и сохранности. Через десяток шагов чувство тревоги отступило, и мысли путника плавно обратились к воспоминаниям.
        В двадцать лет Яндар бросил учебу в престижном университете и поступил на службу в иностранный легион, из которого два года спустя благополучно дезертировал. Потом участвовал в войне за независимость одной из африканских республик. Далее горячие точки планеты последовали одна за другой. Из юного идеалиста Яндар быстро превратился в матерого наемника. Он понял, что войны на самом деле ведутся не за свободу и независимость, а за власть и ресурсы, а идеалы служат лишь для затуманивания разума простых людей, и решил, что теперь будет служить только одной независимости - своей собственной. Не найдя себе лучшего применения в жизни, осел в Таджикистане и занялся переправкой нелегальных грузов через границу.
        Заказы поступали регулярно, Яндара знали, и репутация у него была, что надо. Из сорока караванов, с которыми он шел проводником, тридцать восемь попали, куда им было положено. С двумя же вышла осечка, в живых только он один и остался.
        Нашли его как обычно через Манчуна. Да еще оплату предложили в пять раз больше обычного. Работа не сложная, на первый взгляд, всего пару застав пограничных обойти и все.
        Посредник сказал, что влиятельные люди просят заказ взять и не поймут, если Яндар откажется. Поймут, не поймут, плевать, а вот деньги - весомый аргумент. Ну и согласился, конечно.
        Охранять караван будут местные, специализация у Яндара несколько иная. В его задачу входило избегать неприятностей. Засады он чувствовал, как пчела мед и почти всегда знал, по какой дороге лучше не ходить. Сам он называл эту способность чутьем. Именно благодаря ему Яндар и выпутывался из многочисленных передряг, в которые, правда сам же постоянно и ввязывался.
        Он присоединился к нанимателям в предгорьях. Отряд состоял из старика Харима, четырех его телохранителей, пятерых местных мужчин и переводчика по имени Абдол. Таджики были вооружены автоматами и держались особняком. Восемь ослов с ящиками и тюками на спинах, и два оседланных. На одном поедет старик, а кто же на другом?
        Странный заказ. Странный вдвойне потому, что караван нужно провести не через границу, где полно патрулей, а высоко в горы, к указанной на карте пальцем старого таджика точке. Да и не таджик это был никакой. Яндар в свои неполные тридцать лет немало попутешествовал по миру, насмотрелся на людей разных рас и национальностей. Однако определить к какой именно народности принадлежит Харим и четверо его телохранителей, так и не смог. Широкие лица с резкими чертами и покатыми лбами выдавали в них, скорее потомков северо-американских индейцев, но черные волнистые волосы, зеленые глаза и тонкие носы с чуть загнутыми кончиками намекали на иранское происхождение. Такое причудливое сочетание черт встречалось Яндару впервые. Еще больше его озадачил загар мнимых таджиков - золотой, с едва уловимым изумрудным оттенком.
        Ничем не выдавая своего удивления, Яндар присмотрелся к охранникам старика повнимательней: жилистые и рослые, движения спокойные, мягкие как у кошек, но при каждом шаге скрытая мощь так и норовит вырваться наружу, будто тесно ей в человеке. Походку эту Яндар узнавал сразу. Так двигаются опытные бойцы, посвятившие большую часть своей жизни изучению искусства убивать себе подобных. Лица и кисти рук всех четверых покрывали шрамы нанесенные холодным оружием, а когда один из телохранителей переодевался, Яндар обратил внимание на странные отметины на груди мужчины, такие, будто человека медведь подрал. Да, именно следы от холодного оружия виднелись у телохранителей на лицах и руках, а теперь еще, как оказалось, и от когтей зверя на теле одного. Вот только отметин от пулевых ранений заметно не было.
        Через полчаса на дороге показался синий джип. Подъехал. Открылись двери и из салона вышли два мрачного вида горца.
        Они помогли выбраться из машины, закутанной в паранджу девушке. Легкая походка, хрупкая конституция. Лицо закрыто чачваном, рассмотреть невозможно. Яндар заметил, как заволновался Харим. К девушке тут же подбежали двое из его охранников, таращась при этом на машину так, словно автомобиль первый раз увидели. Они проводили пленницу до осла, помогли взобраться в седло и более уже не отходили от нее ни на шаг.
        Отряд мгновенно пришел в движение.
        За пять следующих дней Яндар помог каравану обойти пару пограничных постов и одну засаду афганских бандитов.
        Небольшой камнепад, вернул мысли путника к настоящему. Переступив через обломки скальной породы, Яндар сверился с картой. Похоже, он добрался до назначенного места: обычное горное озеро прямо у скалы и больше ничего примечательного. Хмыкнув про себя, мужчина присел, ожидая пока подтянется караван. Спутники не заставили себя долго ждать: вскоре весь отряд остановился у самой воды. Старый Харим слез с осла, подошел к гранитной глыбе высотой в два человеческих роста, и принялся чертить на ней мелом какие-то значки, при этом бормоча фразы на неизвестном языке.
        Его охранники сняли с ослов несколько ящиков и распаковали их. Яндар оторопел, когда увидел, что телохранители достают из тюков средневековые доспехи и поспешно облачаются в них. Таджики и вовсе рты пооткрывали, бестолково лупая глазами.
        Харим закончил безумную писанину и повернулся.
        - Котвузед леянне фил, лу вой естаювент!
        Языка Яндар не знал, но видимо хорошо знали четверо охранников. Они помогли слезть девушке с седла и проводили ее к старику. Она замешкалась на короткое мгновение, рассматривая начерченные Харимом знаки, а потом вошла прямо в скалу, телохранитель последовал за ней. Яндар подумал, что у него начались галлюцинации. Старец удовлетворенно кивнул и внимательно посмотрел на ошалевших таджиков. Те все разом схватились за головы, медленно оседая на землю, у одного шла изо рта пена, другой упал на землю и забился в судорогах, остальные замерли, бессмысленно уставившись в пространство.
        Яндар рванул с плеча автомат, но выстрелить не успел - встретился взглядом с черными зрачками Харима.
        Ощущение было, как от сильного удара по голове: зашатало, все вокруг заплавало, оружие выпало из вмиг ослабевших рук. Яндар не понял сам, как его подвели к скале и втолкнули внутрь.
        Момент соприкосновения с гранитной глыбой он пропустил. Осознал себя уже только когда вывалился с другой стороны скалы на темно-зеленый мох лесной поляны.
        Там мужчину подхватили воины в кольчугах и островерхих шлемах, заломили руки за спину и поволокли в сторону. Яндар постепенно приходил в себя после взгляда старика.
        Через несколько метров, возле большой ямы его поставили на колени, и появилась возможность осмотреться.
        Дремучий лес плотной стеной окружал поляну. Толстые корневища деревьев переплетались между собой подобно ползучим гадам на змеиной свадьбе. Густые кроны напрочь закрывали небо широкой зеленой листвой. Однако сочащийся сверху необычный изумрудный свет давал возможность отчетливо разглядеть все детали окружающего пространства. Запах меда диких пчел, что рассерженно жужжали где-то неподалеку, перебивал все прочие ароматы первобытной чащи.
        Вокруг, оцепив кольцом поляну, стояли несколько десятков воинов вооруженных прямыми мечами и кинжалами.
        Когда взгляд Яндара скользнул дальше, за спины людей, он похолодел. Возле дерева замер огромный паук, ростом с добрых полтора метра. Чудовище не шевелилось, и мужчина ясно видел две пары блестящих глаз и внушительные жвала. На широкой спине насекомого виднелось высокое седло и несколько схваченных веревками тюков.
        Телохранители старика притащили таджиков, те лепетали нечто несвязное. Похоже, спутники Яндара спятили - спасибо дедушке Хариму.
        Один из воинов взмахнул, мечом, и черноволосая голова первого из автоматчиков покатилась по земле. Еще взмах - тело второго плюхнулось в яму. Ни один из несчастных даже не попытался дернуться, покорно приняв уготованную участь.
        Мужчина понял, что умрет через минуту. Его крепко держали двое, не давая, шевельнутся. Палач приближался.
        Яндар рванулся вправо и упал набок. Руки освободились. Круговым движением ног он подсек обоих воинов. Мечники рухнули на землю. Яндар вскочил. К нему бросились со всех сторон. Он метнулся прямо к глыбе, с разбегу прыгнул в камень и...
        Удар! Скала была твердой как... как скала, какой она и должна была быть. Хорошо голову руками прикрыл, иначе разбил бы бестолковку о гранитную поверхность. Яндар осел, едва не теряя сознание. Воины нависли над ним, один поднял меч...
        Резкий окрик остановил палача и тот спокойно вложил клинок в ножны.
        Яндару помогли подняться. Подошел переводчик Абдол.
        - Владыка Харимаз, - он указал на старого Харима, стоящего неподалеку, - дарует тебе жизнь!
        - Спасибочки! А как насчет пятидесяти штук?! И еще десяти в качестве моральной компенсации?
        Переводчик растерялся на секунду, потом усмехнулся.
        - Ты в другом мире, парень. Попасть назад тебе уже не судьба - проход второй раз не открыть. У тебя есть способности, которые могут помочь выжить. Владыка считает, что ты будешь полезен. Идем с нами, и возможно ты займешь более высокое место в нашем обществе, чем то, которое занимал ранее в своем мире.
        - А если я откажусь?
        - Можешь идти, куда тебе угодно, - переводчик коварно улыбнулся.
        В том, что его отпустят, Яндар сильно сомневался и следующий вопрос задал уже скорее, чтобы окончательно прояснить ситуацию.
        - А назад точно никак нельзя?
        Абдол перевел поскучневший взгляд на яму с трупами.
        Яндар думал всего несколько секунд. Это не сон и не галлюцинации. Он в другой реальности. Глянул еще раз на пауков - если здесь бегают такие твари, то один он долго не протянет.
        Угроза жизни отошла в сторону, уступая место мгновенно проснувшейся тяге к непознанному. Дух авантюризма забурлил в Яндаре, схватил его жесткой арканной петлей любопытства и потащил за собой.
        - Я согласен.
        - Тогда пошевеливайся. Иди, перегружай тюки.


        Глава 2


        Теплый полуденный ветер набрался сил для рывка и, разогнавшись, помчался по широким улицам Иритима, города летающих воинов-дайтар, но на его пути непреодолимой преградой возникла крепостная стена дворцового комплекса, и вихрь разбился о ее массивное тело, рассыпался, сник и исчез вовсе, словно затаился, накапливая мощь для очередного броска.
        За напряженной игрой ветра, внимательно наблюдал светловолосый мужчина в простых серых одеждах. Он стоял на краю самой высокой башни внутреннего замка и пытался уловить все закономерности в движениях воздушных потоков.
        Человек был молод, но его острые, хищные черты лица носили - необъяснимый отпечаток старости, словно она пряталась где-то глубоко внутри разума. Прищуренные глаза сверкали решительностью, а внимание с привычной легкостью отмечало все происходящее вокруг, не упуская ни одной, даже самой незначительной детали.
        В одной руке мужчина сжимал рукоять мощного составного лука, в другой черную стрелу с бордовым оперением. У его ног, аккуратно свернутый, покоился длинный шнур с массивным грузилом на конце, способный выдержать вес двоих воинов в полном вооружении.
        За спиной находилась смотровая площадка с помостом из толстых досок, на котором располагались колокольная арка и шесть больших подзорных труб на треногах. Здесь постоянно несли службу лучшие наблюдатели из числа воинов королевской охраны, без устали осматривавшие окрестности Иритима.
        Однако сейчас некому было изучать беспокойное пространство вокруг многотысячного человеческого поселения: шесть тел валялись на полу без малейших признаков жизни. На лицах большинства из них запечатлелось удивление, на других - боль. Все они умерли быстро, и ни одна рука не успела дотянуться до языка набатного колокола.
        Их убийца сейчас пристально разглядывал королевский дворец, расположенный в тысяче шагов от башни. Строение было потрясающе красиво: изысканный архитектурный стиль, блеск витражей цвета изумруда и янтарный мрамор стен. Но красота не волновала лучника, он пришел сюда не для того, что бы любоваться городскими пейзажами.
        Громкий бой дворцовых часов наполнил воздух города, возвестив о прошествии полудня. Кайхан* (прим.: кайхан - наемный убийца) помедлил секунду, а потом широко распахнул веки.
        Очистить разум - его намерения никто не должен почувствовать. Набрать в легкие побольше воздуха. Поднять дальнобойный лук. Натянуть тугую тетиву. Коротко выдохнуть, разжав пальцы. Теперь закрыть глаза, опустить руки и... стать стрелой!
        Убийца застыл на краю многометровой пропасти. Сознание покинуло кайхана - оно неслось сейчас вместе с оперенным снарядом, пронзающим воздух Иритима.
        Цель находилась на недосягаемой для обычного лучника дистанции в просторном зале собраний. Но человека это не смущало. Нереальное расстояние было вполне преодолимо для него. Это просто. Сложно заставить стрелу найти путь в закрытое помещение и достать жертву, которая должна сейчас находиться внутри.
        Вот черное древко с бордовым оперением резко повернуло, обходя одинокую птицу, оказавшуюся на пути, и чуть снизило высоту: впереди замаячил королевский дворец.
        "Только бы было открыто окно", - трепетала мысль в сознании лучника. Стрела приближалась с постепенно начинающей гаснуть скоростью, сил хватит еще на два маневра, не больше, и убойная мощь иссякнет на нет.
        Одна из фрамуг цветного витража была распахнута - этого вполне достаточно. Черная убийца скользнула внутрь просторного помещения, пронзая воздух отравленным острием.
        Кайхан сразу определил свою жертву - высокого статного мужчину с волевым лицом, сидящего на троне из красной кости.
        Стрела сделала поворот под прямым углом. Правитель на троне резко поднял голову и неожиданным рывком бросил свое тело в сторону, но не успел: наконечник глубоко вошел в плечо короля и яд цветка симелии мгновенно начал свое разрушительное действие.
        Раненый повелитель опрокинулся навзничь, но тут же поднялся и с силой выкрикнул:
        - Схватить лучника!
        Приказ был лишним. Часть воинов-дайтар, находящихся до этого, возле трона, уже бежали к огромному балкону, отделенному от зала коротким коридором.
        Тем временем, стоящий на краю башни убийца освободил стрелу от своего сознания, и оно послушно вернулось в неподвижное тело, заставив вздрогнуть все члены. Лучник спихнул ногой вниз груз и пока тот падал, разматывая кольца шнура, быстро разобрал лук, вложил его в кожаный тул и забросил за плечи.
        Груз достиг земли. Кайхан пристегнул карабин, висящий на поясе, к шнуру, оттолкнулся и побежал вниз по вертикальной стене...
        Первым на балкон выбежал высокий темноволосый мужчина с непокрытой головой в полном доспехе из легчайшей энузийской стали. Внезапно лицо рыцаря исказилось от необычного внутреннего усилия.
        В ту же секунду воздух впереди дайтара сгустился, образовав объемную воронку, из которой вынырнула кошмарного вида крылатая тварь с высоким седлом на спине. Демон превосходил размером крупного быка. Его большие, покрытые плотно подогнанным пером крылья, цвета жженой умбры, терзали воздух, нанося ему удар за ударом.
        Воин легко перемахнул через балюстрадное ограждение и оказался в седле.
        - Лети к башне! - крикнул он, и монстр ринулся в указанном направлении...
        Убийца успел преодолеть половину расстояния до земли, когда заметил первого преследователя, стремительно приближающегося к башне. Дайтар, не смотря на быстроту своего крылатого союзника, явно не успевал, но кайхан ускорился - смерть в когтистых лапах демона не входила в его планы.
        Оказавшись на земле, лучник пробежал еще два десятка метров и остановился у канализационной решетки. Легко поднял ее и прыгнул вниз.
        Рыцарь достиг открытого люка всего мгновением позже и, соскочив с седла, бросился внутрь. В туже секунду сработала хитроумная ловушка, приготовленная убийцей загодя. Острые, обильно обмазанные ядом шипы, вонзились в лицо рыцаря, а камни мостовой обвалились, погребая под собой тело летающего воина.
        Крылатый демон истошно заревел и остервенело заскреб когтями камни, завалившие вход в канализацию.
        Раненого короля окружили придворные медики. Правитель нетерпеливо оттолкнул их, и его лицо на секунду приняло отрешенное выражение: тут же в нескольких метрах от монарха воздух задрожал, начал быстро темнеть и уплотняться. Затем на сгустке показалась крупная трещина, из которой сочился свет. В разрыв, с той стороны, просунулись две большие сильные лапы, покрытые густой черной шерстью и схватились за рваные края. Мощные конечности напряглись и раздвинули трещину, превращая ее в широкий сияющий огненным светом зев. Из разверзшейся пасти появилось огромное обезьяноподобное существо и одним прыжком оказалось у призвавшего его правителя.
        Чудовище встретилось глазами с королем и оба замерли: между ними шел интенсивный мысленный диалог, который продолжался не больше нескольких мгновений.
        - Найди, что сможешь, Бата, - уже вслух сказал повелитель дайтар. - Возвращайся к рассвету.
        Существо тут же развернулось и бросилось вон из зала. Оно выбежало на балкон и высоко подпрыгнув, трансформировалось в крылатую бестию цвета грозовой тучи, с кривыми хищными когтями и зубастой пастью. Привычно ударив крыльями воздух, чудовище в несколько взмахов удалилось от дворца...
        Убийца бежал по зловонным канализациям Иритима, на изучение запутанных лабиринтов которых потратил не одну неделю. Задание исполнено безукоризненно. "Только ранить", - таков был приказ, и кайхан справился, как всегда великолепно.


        Глава 3


        Отряд двигался вдоль зеленых холмов, петляя между небольших озер, цепью раскинувшихся на многие сотни километров вокруг. Яркое солнце дарило людям нежное тепло, но легкий прохладный ветер тут же срывал его с тела и уносил с собой, оставляя взамен дурманящие запахи цветущих трав.
        Прошло три месяца с тех пор, как Яндар покинул свою родную реальность. Все это время Абдол учил землянина языку, фехтованию и обычаям кзестов. Они ехали бок обок, в самом конце каравана и неспешно беседовали:
        - Все просто, Яндар. Есть миры смертных, есть вселенная демонов. Есть межреальность - она соединяет миры людей между собой и соприкасается с вселенной демонов, ну или богов, если тебе будет угодно.
        - Разве между богами и демонами нет разницы?
        Абдол рассмеялся:
        - Мой друг, твой мир добрый или злой, белый или черный?
        - Скорее серый, - ответил Яндар, почти не задумываясь.
        - И так везде и во всем. Скажи, если высшее существо покровительствует твоему племени и помогает вам одолеть врагов, кем оно является?
        - Богом.
        - А для врагов, которых вы уничтожаете?
        - Демоном.
        - Верно. Потому, что оно несет добро для тебя и зло для твоих противников. Но кроме этого, высшие существа сражаются между собой, и победители гордо именуют себя богами, а побежденных клеймят словом демон.
        - Погоди, Абдол. Для меня не все так просто, - рассмеялся Яндар. - Миры смертных, их много, какие они?
        - Сотни, может больше. Такие, как твоя Земля и немного другие, разные. В большинстве живут люди похожие на тебя и меня, в других чудовища, а иные и вовсе не обитаемы. Где-то светит солнце и царит голубое небо, а где-то небо рубиновое и несколько светил. Еще насмотришься, сам все увидишь.
        - Ты говоришь, что все миры связаны переходами...
        - Не все, но большинство. К некоторым мирам нет путей или дороги к ним попросту еще не известны, а может забыты. Мы называем межреальность Прайвой. Понять ее природу сложно до конца, она вбирает в себя и законы мира людей, и совершенно непостижимые законы мира духов. Однажды в одной из прайв я видел луну, которая висела так низко над дорогой, что мне показалось, что я могу дотронуться до нее. Прайва соприкасается с вселенной демонов, и никогда не знаешь, где пространство междумирья даст слабину и когда в образовавшуюся щель ринутся чудовища.
        - Почему люди не живут в Прайвах или не строят крепости для защиты от тварей?
        - Такое случается, но очень редко. Ты бы стал строить дом в месте непредсказуемом и странном, где твоя жизнь каждую минуту подвергается опасности? Ну а крепости - строят. Рыцари Иритима, например, но только в наиболее важных переходах. Они исследуют межреальности и сражаются с демонами, эти воины дали обет оберегать человечество он нападений чудовищ.
        - Ты много говоришь о демонах и их вселенной. Какая она?
        - Мы называем ее Айваной, в ней обитают боги и духи - это их мир.
        - Я слышал, как следопыты рассказывали о тварях из нижних миров.
        Абдол засмеялся:
        - Нижние, верхние - Айвана не находится ни в верху ни в низу, она необъятна и существует рядом с нашей вселенной, а в некоторых местах соприкасается с ней. Самая тонкая граница с мирами демонов в междумирье, твари зачастую проникают в Прайву, а оттуда и в миры смертных. Большего я вряд ли расскажу, тебе нужно поговорить с колдунами в ближайшем поселении, они путешествуют в Айвану в духовном обличии, а некоторые, говорят, могут войти туда и телесно, но я думаю - это сказки.
        Неожиданно переводчика позвал Харимаз и разговор прервался.
        Яндар проводил Абдола взглядом и похлопал по широкой спине мохнатого роха, зверь довольно защелкал жвалами. Мужчине удалось неплохо изучить повадки и характер этих паучков за последнее время. Они оказались мирными теплокровными животными, травоядными и, не смотря на пугающий вид, очень кроткими.
        Тела рохов покрывал густой мех самых разнообразных расцветок, а две пары блестящих глаз, казалось, постоянно смотрели в одну точку. Пауки были идеальными спутниками для караванщиков-кзестов, способными пройти и сквозь пустыни и через первобытные джунгли. Яндар также оценил легкость, с которой рохи могут карабкаться по отвесным скалам. Однако не все виды этих существ отличались покладистым нравом. Мимо Яндара как раз промчался отмин* (прим.: отмин - командир, предводитель) кзестов Миран, тучный мужчина с обветренным суровым лицом. Его паук был настоящим хищным чудовищем, наполовину превосходящим остальных собратьев размером.
        - Прайва! - послышался голос, Мирана. Караван остановился. Люди проверяли оружие и снаряжение, поправляли груз, многие читали короткие молитвы. Землянин уже знал, что в большинстве тюков, закрепленных на спинах рохов, находится сильнодействующий наркотик - амиффи.
        Мужчина бросил взгляд в сторону воинов владыки Харимаза. Они всегда двигались немного обособленно, общаясь с остальными только по необходимости. Пленница с Земли сейчас находилась в просторном паланкине на спине рыжего паука, возле нее постоянно вертелись две женщины-служанки. Ни подойти к девушке, ни заговорить с ней не представлялось возможным - бдительная охрана тщательно оберегала ее от любых контактов с другими членами каравана.
        Яндар перевел взгляд на Мирана и группу из пяти следопытов, что-то оживленно обсуждающих. Они поочередно указывали в разные стороны и громко ругались. "Не могут точно определить направление", - догадался парень. Наконец разведчики, после короткой перебранки пришли к единому мнению и их командир по имени Амсун указал рукой на север.
        Яндар прикрыл глаза и ощутил неясные толчки в сознании, почувствовал, как напряжено пространство слева, между двух небольших холмов. Оно словно вот-вот готово было лопнуть, подобно плотине, с трудом сдерживающей толщу воды. Мужчина практически кожей ощущал, как соприкасаются грани двух миров, давя друг на друга всей массой своих необъятных тел. Однако внешне место соединения реальностей было едва заметно: легкое колебание воздуха, подернутое прозрачной пеленой испарений и ничего более. Яндар сосредоточился на этой пелене, и чутье неожиданно проснулось: оно, словно весенний ручей забурлило внутри.
        Молодой человек тронул поводья своего роха и направился к следопытам, на ходу перехватив обеспокоенный взгляд Абдола.
        - Эй, отмин! - прервал разговор Мирана с разведчиками Яндар.
        Шестеро мужчин тут же замолчали и удивленно уставились на землянина. Статус Яндара в караване был близок к положению раба, на него взваливали всю грязную работу и заговорить без разрешения с предводителем кзестом, а тем более прервать, было равносильно оскорблению. Отмин побагровел, его рука легла на рукоять меча. Взрыв был неминуем, и Яндар попытался предотвратить его.
        - Прайва не там, куда показывают твои люди. Она, - землянин указал в направлении двух холмов-близнецов, - в той стороне.
        - Я отрежу тебе язык! - зашипел Миран, вытягивая клинок.
        Похоже, слушать чужака никто не собирался.
        - Остановись, отмин! - Абдол, наконец, настиг своего подопечного и теперь пытался спасти ему жизнь.
        - Пусть твои люди проверят, парень редко ошибается в подобных вещах. Предводитель кзестов кивнул разведчикам и с кривой ухмылкой уставился на Абдола. Один из следопытов отправились в указанном направлении.
        - Только из уважения к тебе, - тщательно выговаривая каждое слово, произнес Миран, - я потакаю глупости этого щенка. Но сейчас станет ясно, что он не прав, я отрежу его длинный язык, и ты не сможешь мне помешать.
        Абдол промолчал. Следопыт добрался до холмов, тут же повернул и живо погнал паука обратно. Через несколько минут он уже был рядом.
        - Чужак не ошибся, Прайва действительно там! - выкрикнул он.
        Миран пожал плечами, не глядя на улыбающегося переводчика, сунул меч в ножны:
        - Я прощу его в этот раз. Но только в этот.
        - Это не все, - вновь открыл рот Яндар. - Там засада.
        Глаза Мирана налились кровью:
        - Значит, ты пойдешь первым, и если там никого не окажется, тебя закапают живьем в землю!
        - Дайте мне оружие, - спокойно ответил Яндар, разворачивая роха. Один из следопытов протянул ему меч в ножнах.
        - Ума, иди за ним, - бросил вслед землянину отмин.
        Молодой разведчик с веселой физиономией присоединился к Яндару, и они поехали бок обок.
        Приблизившись к холмам, мужчины на мгновение замерли перед неизвестностью, и следопыт протянул Яндару небольшую склянку.
        - На вот, может, пригодится. Там жидкость, которая может прожигать даже камни.
        Землянин кивком головы поблагодарил напарника и сунул бутылочку в карман.
        - Да благословят нас боги, - пробормотал Ума, и они двинулись вперед.
        Сам переход в Прайву не переставал удивлять Яндара. Вот вроде едешь по траве, и вдруг накатывает легкое головокружение, а ты, словно через теплую струю пара, просачиваешься в совершенно иную реальность.
        Они проехали всего несколько метров и оказались в совершенно другом мире.
        Мужчины сощурились от яркого солнечного света. Почти сразу разведчиков бросило в пот: жара терзала окружающее пространство. Вокруг раскинулась выжженная докрасна пустыня без малейших признаков растительности, только барханы повсюду и прозрачное рубиновое небо с ярким солнечным диском над головой.
        Сухой, горячий ветер, швырял пригоршни песка прямо в лицо, будто испытывая желание путников идти дальше. Яндару показалось, что он слышит, как плавится воздух вокруг.
        - Дрэх зих Сакр, - выругался напарник землянина. - То ливень, то стужа, а теперь вот пекло. Я вернусь, скажу, чтоб все переоделись, заминки нам не нужны. А ты останься тут, а то еще заблудишься. И не волнуйся, Миран отходчивый, может и не станет закапывать тебя.
        Кзест вернулся, а Яндар дернул поводья. Паук издал возмущенные щелкающие звуки, но подчинился и продолжил путь. Землянин окинул внимательным взглядом близлежащие барханы, снимая на ходу кафтан. Вытащил из притороченного к седлу короба полосу материи и намотал ее на голову, оставив открытыми только глаза.
        Яндар заметил боковым зрением движение справа - на бархан выехали четверо всадников на рохах, и направились к разведчику.
        "Разбойники, - мужчина успокоился. - Если в межреальности устроили засаду бандиты, значит, тварей нет, а от людей всегда знаешь чего ожидать".
        Землянин демонстративно скрестил руки на груди и принялся рассматривать всадников: белые бурнусы, кривые мечи в ножнах, щиты с изображением замысловатого кланового знака. Двое сжимали копья с широкими, листообразными наконечниками. Один держал наготове лук и стрелу. Первым ехал широкоплечий мужчина на массивном боевом пауке сине-желтого цвета. Яндар почувствовал, как рох под ним сжался, испугавшись хищного собрата.
        Яндар быстро оценил ситуацию: в том, что столкновения не избежать, он не сомневался. Разбойники не зря рисковали жизнью, устраивая засады в межреальностях, они не отступят пока либо не захватят караван, либо не получат щедрый выкуп за проезд по их территории. Изучив характер Мирана, Яндар понимал, что старый кзест скорее съест собственные сапоги, чем уступит налетчикам хоть одну медную монету.
        - Кто ты такой? Куда едешь? - спросил предводитель, подъехав вплотную к разведчику.
        - Красная Шапочка! К бабушке еду, героин везу! - задиристый нрав землянина проснулся и мгновенно сообщил о себе хамством.
        Разбойник не понял смысла сказанного, но издевку уловил прекрасно. Его ладонь потянулась к рукояти меча, но замерла. Судя по тому, как все четверо одновременно посмотрели за спину разведчику, караван начал втягиваться в Прайву.
        Яндар впился взглядом в самого неопытного, по его мнению, воина. Сейчас был важный момент: если блеснут глаза бандита жадной радостью - значит, уверен в силах, и за ближайшим барханом прячется толпа головорезов. Если же...
        Яндар заметил тень нерешительности, скользнувшую в зрачках выбранного воина, и понял, что сил у бандитов не так и много. Его рука нырнула в карман и сжала склянку с кислотой.
        - В караване есть женщина из племени зиамлян? - обратился к нему предводитель. Яндар прекрасно понял, о ком спрашивает разбойник. "Да кто ж она такая, черт возьми?"
        - Только мужчины, - соврал землянин. Главарь недовольно сощурился, обдумывая что-то.
        - Мы возьмем с вас четырех животных с грузом, и тогда можете проезжа... - бандит осекся, увидев паланкин.
        Яндар более не медлил ни секунды.
        Склянка с кислотой еще летела в голову сине-желтому пауку, а землянин уже взметнулся в прыжке. Мужчина и сосуд достигли своих целей почти одновременно. Яндар оказался на спине ближайшего роха и с силой ударил лучника в висок, а закупоренная склянка вдребезги разбилась прямо между глаз боевого паука. Противник оседал бесформенным кулем, кислота прожигала плоть ревущего роха, а Яндар уже метнул засапожный нож в следующего врага.
        Полоса стали закончила стремительный полет, воткнувшись бандиту чуть выше ключицы, прямо в основание шеи. Раненый захрипел, кровавая пена выступила на губах. Сознание землянина отражало происходящее вокруг, как зеркало, не задерживаясь ни на чем.
        Паук главаря бандитов сучил ногами, перевернувшись вверх брюхом и придавив своего седока. С бархана уже бежала с криками ватага головорезов. Оставшийся в живых противник Яндара изо всех сил толкнул древко копья, стараясь достать блестящим на солнце наконечником грудь землянина. Разведчик увернулся, острие прошло так близко, что можно было почувствовать, как тугая волна воздуха расступается перед кованой сталью. Обоими ладонями землянин схватился за оказавшееся так близко древко, и помог оружию продолжить движение дальше. Бандит был вынужден выпустить копье, чтобы не вылететь из седла. Оружие осталось в руках Яндара. Налетчик вырвал из ножен длинный кинжал и вскочил, намереваясь прыгнуть к разведчику. Но внезапно копье вернулось - основание древка с силой впечаталось в лоб разбойника. Хрустнула кость и бандит начал медленно заваливаться лицом вперед. Землянин отбросил копье, легко спрыгнул на песок и осмотрелся. Схватка еще кипела, но исход боя был уже решен. Отряд Мирана состоял из закаленных в стычках воинов, и это давало себя знать.
        Нападавшие понесли серьезные потери. Они смешались, и часть разбойников начала отходить, увлекая за собой остальных.
        Яндар видел, как отмин на своем мохнатом чудовище смял троих, как щелкнули жвала большого паука, откусив половину тела одного из нападавших. Миран тут же погнал роха дальше, на отступающих врагов.
        Внезапно Яндар боковым зрением заметил движение слева и мгновенно выхватил меч.
        Главарь разбойников сумел выбраться из-под тела своего чудовища и увидел трупы товарищей. Капюшон бурнуса свалился с его головы, и стало видно перекошенное от злобы лицо. Грабитель вырвал из ножен клинок с двойным изгибом и кинулся на землянина, маскируя атакующее движение легкими финтами.
        Яндар глянул на пляшущий меч противника и понял, что перед ним опасный боец. Бандит, оказавшись на удобной дистанции, нанес быстрый укол, целясь в кисть, и тут же продолжил серией ударов на разных уровнях. Землянин ушел в сторону - наступательный порыв врага провалился в пустоту. В следующие минуты боя Яндар защищался, разбивая опасные атаки разбойника встречными ударами. Главарь, озадаченный тем, что ему не удается достать верткого противника, начал гораздо тщательнее готовить атаку. Именно этого момента и ждал разведчик. Бандит достаточно приноровился к манере боя землянина, его бдительность была усыплена отсутствием наступательных действий со стороны противника.
        Яндар порвал дистанцию, как атакующий кобру мангуст. Отклонил клинок врага в сторону и воткнул меч прямо в живот разбойника. Повернул лезвие и потянул его на себя, одновременно уходя в сторону. Главарь послал клинок по широкой дуге, уже понимая, что смертельно ранен, но желание прихватить ненавистного караванщика с собой на тот свет еще заставляло тело бороться. Не вышло. Яндар уже скользнул в мертвое для удара пространство. Кишки разбойника вывалились на песок, тот попытался повернуться, взмахнул мечом еще раз, но поскользнулся на собственных внутренностях и упал на спину.
        Землянин отбросил ногой меч врага и присел рядом. Разбойник теперь не был опасен, его душа готовилась отправиться в мир мертвых.
        - Это все твои люди? - спросил Яндар.
        - Да. Прошу добей! - с трудом прошептал предводитель.
        - Девушка! Зачем она вам?
        Бандит сжал зубы и промолчал.
        - Кто она такая? - вновь спросил Яндар.
        Налетчик молчал и разведчик понял, что тот больше ничего не скажет. Вытащив из-за пояса главаря кинжал, следопыт нанес удар милосердия, вонзив клинок прямо в сердце умирающему.
        Караван уже двигался дальше. К Яндару подъехал Миран и окинул взглядом тела убитых:
        - Похоже, ты слишком полезен, что бы тебя закапывать! С сегодняшнего дня ты следопыт каравана. Можешь присоединиться к людям Амсуна на правах равного.


        Глава 4


        Монарх походил сегодня на матерого волка, привыкшего охотиться в одиночку, без стаи, не особо заботясь о том, кто попадется ему на лесной тропе в этот раз. Уверенные движения, суровый взгляд человека, повидавшего очень много на своем непростом жизненном пути. Он находился в расцвете сил, седина лишь редкими серебристыми нитями вплелась в иссиня-черную гриву непослушных волос.
        Многочисленные шрамы не уродовали, а скорее усиливали красоту мужественного лица этого волевого человека, несущего на себе тяжелое бремя власти и ответственности за жизни подданных.
        Апартаменты Аннора были на удивление скромны для владыки Иритима, города, о богатстве которого ходили легенды. Широкое ложе, вырезанное из массива дерева, два глубоких удобных кресла, обитых теплой кожей сахиримского огненного ящера, большой покрытый лаком стол из камня хуфу и стеллаж с потертыми фолиантами. На стенах, среди цветных гобеленов, висело оружие захваченное королем в бою и выигранное в турнирных поединках. Большая кованая люстра освещала покои насыщенным мягким светом, а за прозрачным витражом огромного круглого окна играл последними лучами солнца закат.
        Аннор выпроводил прочь докучливых лекарей и тяжело опустился в мягкие объятия кресла, закрыл глаза. В руке он держал стрелу, ту самую которую придворные эскулапы вытащили из его плеча. На ее наконечнике отчетливо виднелось клеймо в виде скорпиона. Рана уже почти не беспокоила Аннора, однако покушение требовало быстрых и решительных ответных действий. Но вначале нужно попытаться определить тех, кто его организовал.
        Иритим был городом, под протекторатом которого, находились территории восьми держав, в четырех различных мирах. Летающие воины охраняли и исследовали межреальности, активно участвовали в военных компаниях союзников и политических интригах на международной арене. Многих раздражало влияние Иритима, но малейшее ослабление власти дайтар принесет только вред любому из государств восьмерки. И удар изнутри выгоден только при одном условии - летающим рыцарям есть равноценная замена. Но, ее не было.
        Аннор усмехнулся - вспомнил, как с пятью десятками дайтар разгромил тридцатитысячное войско мимийцев: Он поднял своих воинов в воздух с тремя сотнями стрел на каждом сагре. Когда пехотинцы увидели падающих с неба крылатых демонов и стоящих в полный рост на их спинах лучников в серебристых доспехах - они ужаснулись. За час на боевые порядки тяжелой пехоты с высоты в пятьсот метров упало пятнадцать тысяч оперенных снарядов. Стрелы пробивали насквозь закованных в латы воинов вместе со щитами, превращая поле битвы в кладбище. Затем дайтары опустились на землю и, сформировав клин, прошли сквозь поредевший строй противника, оставляя за собой кровавые просеки. Дисциплинированные мимийцы бежали с поля боя, а их полководец приполз на коленях к Аннору моля остановить резню. Ровно через полгода Мимия стала восьмым государством под протекторатом Иритима.
        Нет, удар почти наверняка нанесен извне, в этом монарх не сомневался. Но кем именно, он не знал. Враги летающих воинов были столь многочисленны, что точно сказать, кто из них поднял голову на этот раз, способны только духи. Именно к ним собирался обратиться за помощью владыка. Ему нужно было отправляться в миры духов.
        В дверь осторожно постучали.
        - Заходи, Кайлан! - позвал Аннор.
        В дверь бесшумной походкой вошел невысокий мужчина средних лет - глава лазутчиков Иритима. Вот уже десять лет он верой и правдой служил монарху.
        - Мы узнали имя, господин, - начал Кайлан. - Человека, который в вас стрелял, зовут Суграмаш. Это его клеймо на стреле.
        Я уже слышал это имя раньше, - кивнул Аннор.
        - Да, господин. Три года назад он убил одного из мимийских вельмож. Мы расследовали это дело, но так и не смогли отыскать преступника.
        - Продолжай.
        - История, связанная с этим именем началась двести лет назад в пустынях Тамиры. Хан Бидреге начал войну со своими восточными соседями. Однако против него выступила гораздо большая, по численности армия, чем ожидал хан, и самое главное, ее возглавили два талантливых полководца: О-Либи и Далантал. Бидреге понял, что может проиграть битву и пошел на подлость. Он нанял за баснословную сумму убийцу с далекого юга, которому не было равных в своем деле.
        Наемник сумел пробраться в лагерь врагов во время песчаной бури и убить обоих полководцев. А на завтра он уничтожил и еще шестерых военачальников, полностью обезглавив армию восточных соседей хана. Тогда убийцу и прозвали Суграмаш, что в переводе с тамирского означает - песчаный призрак. Благодаря ему Бидреге с легкостью одержал победу, разгромив противника. Однако жадный хан отказался выплатить наемнику обещанный гонорар, положившись на свою многочисленную охрану.
        Ровно через три дня хан Бидреге был убит стрелой прилетевший с немыслимого расстояния. На наконечнике стрелы красовалась эмблема скорпиона.
        Суграмаш поставил перед взошедшим на престол сыном хана условие: "Или гонорар будет удвоен или умрут теперь уже все тамирские военачальники".
        Сын хана согласился, но послал с выкупом шестерых своих лучших мечников. Он приказал принести ему голову Суграмаша на золотом блюде. На завтра ему принесли блюдо, на котором красовались шесть голов его воинов. А сам сын хана умер от неизвестного яда спустя всего несколько дней.
        С тех пор стрелы с клеймом в виде скорпиона оборвали жизни многих влиятельных особ в различных мирах. За голову Суграмаша назначены баснословные призы в десятках государств. Его выслеживали многочисленные охотники за головами и колдуны. Но, все безуспешно. Время от времени появлялись слухи, что легендарный убийца мертв. Однако спустя небольшой промежуток времени он опять появлялся. Такова легенда о Суграмаше, мой господин. Что здесь, правда, а что вымысел, сложно сказать.
        - Ты сказал, что он живет уже двести лет?! - удивился Аннор.
        - Да, повелитель! Это слишком длинный век для смертного, - ответил Кайлан и поклонился.
        - Хорошо. Можешь идти, - правитель Иритима задумался, а его верный лазутчик исчез за дверью.
        В сказку о бессмертном убийце король не очень верил. Аннор много раз был свидетелем того, как подхваченные людской молвой, вполне обычные события, превращались в настоящие легенды, обрастая со временем все новыми и новыми подробностями.
        Нет. Он не боялся Суграмаша. Царя больше интересовало имя того, кто стоял за легендарным убийцей. Король еще сильнее укрепился в мысли о том, что ответы можно получить только во вселенной духов.
        Путешествие в Айвану не требовало особых приготовлений: Аннор просто лег на кровать, и расслабился. Некоторое время понадобилось ему, чтобы очистить сознание от посторонних мыслей, сосредоточится. Затем владыка представил пейзажи страны духов, стараясь точно вспомнить каждую деталь.
        Ветер Айваны царь почувствовал почти сразу: его рвануло из тела, закружило. Чуждые миру людей картины смешались перед мысленным взором, а потом короля с силой потащило куда-то вниз. Он падал, вращаясь в мутном водовороте, полностью потеряв ориентацию в пространстве.
        Полет оборвался также внезапно, как и начался: короля ударило об землю. Мир вокруг качнулся так, что смешались все краски, а в голове загудело, запах гари ударил в ноздри. Аннор сумел устоять на ногах и, восстановив равновесие, осмотрелся: полутьма царила вокруг, сухая выжженная земля была покрыта уродливыми трещинами, из которых поднимался грязно-серый дым. Свет щербатой луны едва сочился сквозь свинцовые тучи. Это была Айвана - сумеречный мир духов, который никогда не видел солнечного света.
        Правитель выглядел сейчас, как рыцарь в серебристом доспехе с пепельного цвета крыльями за спиной, и пылающим мечом в правой руке.
        Он взмахнул клинком и сделал шаг вперед. Сияние от оружия рассеяло полумрак, создав вокруг путника заметный издали островок безопасности. Твари мира духов не решались подойти ближе - шуршали где-то неподалеку, издавая невнятные звуки.
        Аннор поднял меч повыше - круг света расширился, выхватив из темноты безобразное существо подобравшееся слишком близко. Король с силой пнул ногой в отвратительную морду демона и тот отшатнулся, издав пронзительный вопль. Ему ответили с нескольких сторон, но владыка продолжил путь, твердо шагая по проклятой земле.
        У рыцаря была впереди еще очень долгая дорога, и нужно было спешить: Незваным гостем могли заинтересоваться существа, в лапы к которым Аннор не хотел попадать.
        Спустя какое-то время он достиг того места, к которому стремился. Высокие деревья закрывали серой листвой и без того мутное небо. Густая трава опутывала ноги.
        - Нель! - позвал рыцарь. - Нель!
        Неожиданно стало светлее. Сияние появилось, словно со всех сторон сразу. Лес изменился. Под ногами Аннора начали распускаться яркие цветы. Листва позеленела. Запахло ароматами весны. Совсем рядом запели птицы.
        - Я иду, любимый, - послышался мягкий голос, заставивший кровь в теле рыцаря двигаться быстрее.
        Хозяйка волшебного леса появилась из-за деревьев и подбежала к королю. Ее полуобнаженную фигуру прикрывала прозрачная как слеза туника. Светлые волосы парили в воздухе, словно поддерживаемые невидимыми нитями. Черные как омут глаза сияли. Девушка поднялась на цыпочки и обняла правителя дайтаров за шею.
        - Скажи, что ты пришел, чтобы никогда не покидать меня, - прошептала она, поцеловав короля.
        - Ты же знаешь, Нель, - грустно произнес владыка. - Что я жажду этого всем сердцем. Но наша любовь запретна.
        - Я смогу защитить нас обоих! - быстро прошептала девушка. - Это мой лес, и никто не сможет сюда проникнуть без моего ведома.
        - Они придут за нами, любимая. Владыкам Айваны вряд ли понравится союз смертного и богини волшебного леса.
        - Только не говори, что ты должен идти.
        - Должен, Нель. Мне нужно увидеть Провидца.
        - О нет! - воскликнула богиня. - Я чувствую грозящую тебе опасность, не ходи туда.
        - Жизни слишком многих людей зависят от меня, Нель, - король коснулся лица девушки ладонями и поцеловал ее в губы. - Я вернусь. Обещаю!
        Рыцарь выскользнул из объятий богини и зашагал прочь.
        Цветы засохли и почернели. Замолкли птицы. Медленно таяло сияние. Девушка полными грусти глазами смотрела вслед уходящему рыцарю.
        Прошло несколько часов опасного путешествия, прежде чем Аннор оказался у полуразрушенных Врат из серого камня, сквозь трещины в котором клубился едкий дым.
        Страж Врат был ужасен: ростом втрое выше человека, выпученные белые глаза без зрачков, огромная пасть с несколькими рядами желтых клыков. Из его нижней челюсти росли два бивня, между которых свисал длинный змеиный язык. Прямо посреди приплюснутого лба торчал острый рог, а тело демона было прикрыто доспехом, который явно побывал не в одной сотне сражений. Когтистая трехпалая лапа сжимала кривой тесак длиной в пять локтей и шириной в два.
        Тварь пялилась на рыцаря своими буркалами, не издавая ни звука. Король знал, что стоит попытаться пройти без спросу, и слепой демон молниеносно атакует, ему не нужно видеть, он и так чувствовал каждое движении вокруг себя.
        - Приветствую тебя, Страж Врат!
        Чудовище шевельнулось и прошипело, заполняя звуками голоса пространство вокруг:
        - Тебе не пройти здесь, странник!
        Король тихо прошептал замысловатое слово, чуждое человеческому языку и тварь посторонилась:
        - Можешь войти.
        Дымящиеся камни врат с грохотом расползлись в стороны, и Аннор шагнул в арку.
        Все изменилось вокруг: стало немного светлее, и рыцарь увидел, что стоит на самом краю колоссальной пропасти. Правитель видел торчащие внизу острые шпили скал и высохшие русла рек. Аннор знал, что именно там, на самом краю бездонного ущелья обитает тот, кто ему нужен.
        Дайтар расправил крылья и скользнул с отвесного склона. Опускаясь все ниже, он внимательно всматривался в пространство чуждого мира. Наконец он заметил то, что искал - храм в форме пирамиды, которую покрывали вырезанные из камня фигуры людей и демонов. Их лица и позы выражали только одну эмоцию - страдание. Аннор опустился у рваной раны входа и всмотрелся в кромешную тьму внутренностей склепа.
        - Поздно, - прозвучал хриплый голос в сознании короля.
        Тварь, которая выползла наружу, могла бы заставить своим видом поседеть любого бывалого воина: невообразимая смесь отвратительного ядовитого насекомого и разлагающегося человеческого трупа. Зеленая слюна капала на камни, заставляя их трескаться и рассыпаться, острые когти с отвратительным звуком скребли по поверхности плит. Из горбатой спины демона торчали два длинных жала с острыми, ядовитыми шипами на конце
        - Слишком поздно, Аннор, - проскрежетала тварь, терзая слух рыцаря отвратным голосом.
        - О чем ты? - правитель прищурился.
        - Ты угодил в ловушку того, кто много хитрее и опаснее тебя, король, - злорадно сообщило существо.
        - Я жив, убийца не справился со своей задачей, - возразил дайтар.
        - Убийца великолепно справился со своей задачей. Ему приказали лишь ранить тебя!
        - Почему? - рыцарь чувствовал близость разгадки.
        - Тело, Аннор! Твое тело! - скрежетала тварь.
        - Я не понимаю тебя, демон! Кто мой враг? - правитель начал злиться.
        - Ты глупец, король! Твои предки поработили меня, заставив отвечать на ваши глупые вопросы, но всему приходит конец. Скоро я буду свободна.
        - Говори, Смохра! - царь взмахнул пылающим мечом.
        Демон сжался, припал к камням, и, рассмеялся:
        - Твои болваны-лекари, сумели обезвредить яд на наконечнике стрелы, но он лишь скрывал другой, гораздо более сильный. Они не заметили его. Вряд ли ты сможешь теперь летать, король.
        Аннор расправил крылья и увидел, что перья на них потеряли обычный блеск, а некоторые и вовсе облезли. Только сейчас рыцарь ощутил, какими тяжелыми и неуклюжими они стали.
        - Яд начал действовать, как только ты прошел Врата. Ты никогда не сможешь вернуться назад, они уже идут за тобой, смотри! - тварь указала когтем вверх. Четыре стремительных тени неслись в их сторону.
        - Зачем я им, демон?
        - Ты - пешка царь! Никому ненужная марионетка! - Смохра расхохоталась и кинулась в свое логово.
        Аннор внимательно взглянул на летящих. Духи падали с высоты прямо на него, выставив перед собой зазубренные ятаганы. Вид напавших был отвратителен: глубоко проваленные красные глаза, деформированные черепа, и мелкие острые зубы, похожие на иглы. Иссушенные тела, замотанные в полуистлевшее тряпье и непропорционально длинные конечности. Крылья. Вот, что было самым необычным в их облике. У каждой твари их было по две пары. Одни плотные, кожистые, как у летучих мышей, другие - полупрозрачные, неосязаемые и легко проходили при полете, сквозь первые.
        Подобного Аннор не видел ранее, все обитатели мира духов, которых он встречал в Айване, обладали лишь одной парой крыльев.
        Рыцарь протянул тонкую нить от своего разума к их мыслям, но его встретила непроницаемая завеса, скрывающая намерения демонов. Король понял, что телепатия не поможет в бою против этих загадочных существ. Твари были уже рядом. Аннор взмахнул мечом, уводя в сторону ятаган противника, и прыгнул влево, уходя от ударов.
        Они были быстры эти странные существа. Подобно гигантским шершням, атакующим лесного зверя, твари метались вокруг рыцаря, нанося ему удар за ударом. Пылающий меч короля дайтаров превратился в огненный смерч, заставив противников понять, что перед ними не жертва, а настоящий хищник, непредсказуемый и смертельно опасный.
        Аннор почувствовал, как в его сознание начали стучаться чужие мысли. Совсем легкие вначале, касания разума усилились, потом еще, превращаясь в настоящие удары телепатического тарана. Король понял, что не в силах тягаться с напавшими в ментальном бою и старался лишь сдержать их напор.
        Видимо осознав, что часть сил дайтара теперь уходит на защиту сознания от их атак, демоны взвинтили темп боя. Удары посыпались на короля со всех сторон, превратившись в сплошной хоровод смерти.
        Аннор рубился отчаянно, выжимая из своего тела все, на что оно было способно. Вот одна из тварей оказалась, слишком близко и пылающий меч ударил ее в грудь. Демон упал на колено.
        Добить! Рыцарь потянулся следом. Ловушка! Двое ударили с боков - защита Аннора рухнула, как шаткая постройка под напором урагана. Сверху упал четвертый противник - его клинок мелькнул, и твари все одновременно отскочили от рыцаря. Дайтар закричал от боли - его отрубленное крыло валялось на серых камнях, по спине текла горячая кровь.
        Аннор почувствовал, как его ментальная защита затрещала по швам под лавиной телепатических щупалец, но сумел устоять и на этот раз.
        Недовольно зашипев, демоны вновь бросились вперед. Их кривые клинки плели кружево сложнейших приемов какой-то древней школы фехтования, заставляя правителя Иритима, шаг за шагом, пятится к пропасти.
        В эти минуты король понял, что ему не выиграть этот бой. Отчаянье хищным зверем подобралось к дайтару. Нет, он не боялся смерти. Но Аннор предвидел, что его гибель повлечет за собой цепь событий, в которых умрут тысячи, если не десятки тысяч невинных людей.
        Понимание этого добавило ему сил.
        Иллааааааааааас! - Аннор издал боевой крик, заставив демонов отшатнуться, и бросился вперед.
        Один из ятаганов скользнул по доспеху, второй пробил левое плечо, третий отсек королю оставшееся крыло. Но огненный меч дотянулся до цели, и голова демона, разбрызгивая густые капли гнойной крови, покатилась по камням. Не защищаясь более от ударов, Аннор пошел на врагов. Клинок одной из тварей пробил доспех рыцаря, войдя глубоко в живот, но и сам демон упал наземь рассеченный надвое.
        Две оставшихся твари ударили одновременно. Ятаганы вошли в тело дайтара на всю длину, но и их владельцы оказались теперь совсем близко. Король воткнул меч в грудь одного из демонов, протолкнул клинок поглубже... Но дыхание жизни уже покидало его - гордый рыцарь осел на залитые кровью камни.
        Смохра издевательски захохотала в глубине склепа.
        Король уже не видел, как последняя тварь опрокинула его тело на землю, несколькими движениями разрубила грудь, запустила внутрь узловатые пальцы и вырвала сердце. Демон с жадностью принялся пожирать его и с каждым куском проглоченной плоти, тварь начинала все больше походить на поверженного дайтара.
        Через некоторое время над мертвым рыцарем стояла его точная копия. У фантома выросли две пары крыльев, одни были пепельно-серыми, как те, что лежали сейчас отрубленные на камнях, а другие эфирные, едва заметные. "Аннор" легко взлетел и, сделал круг над полем боя. Каркнув как ворон, демон отправился в путь, в миры людей.


        Глава 5


        Толкотня на узких улочках Манджонга бесила Суграмаша. Душные, наполненные сотнями различных запахов, объятия города давили безликой человеческой массой, но ни одним движением кайхан не выдавал свое раздражение: вежливо уступил дорогу купцу в расшитом золотом халате, улыбнулся молодой женщине с плетеной корзинкой, поймал ответную улыбку и стукнул по рукам воришку, потянувшегося было к его поясу, купил у уличного торговца сушеных фруктов и неспешно направился к городским воротам. Стражники проводили светловолосого мужчину ленивыми взглядами заплывших после вчерашнего перепоя глаз и переключили свое внимание на группу молодых крестьянок, несущих корзины с фруктами на рынок.
        Суграмаш торопился, но не стоило выставлять спешку на показ. Понемногу ускоряя шаги, уверенно двинулся по направлению к караван-сараю, где у него находилось два роха с поклажей.
        Гонец от нанимателя прибыл только вчера, выразил благодарность за виртуозно выполненное в Иритиме задание и сообщил о новой цели.
        "Кроме тебя за ней могут охотиться другие! Поспеши!" - добавил посланник перед уходом.
        Кайхан, не медля ни дня, отправился в путь и почти неделю собирал по крупицам сведения, в надежде выйти на след жертвы. И вот сегодня ему это удалось: отряд кзестов останавливался в караван - сарае Маджонга и отмин Миран закупал в городе провизию. Сомнений не было - это именно тот караван, который он искал, и Суграмаш отставал от кзестов всего на полдня.
        К вечеру, как и рассчитывал, убийца нагнал отряд. Он заметил двух всадников на рохах, замыкающих караван и сбавил ход. Перед самым входом в прайву, кзесты разбили лагерь для ночевки, разожгли костры и выставили охранение. Кайхан затаился в небольшом леске по соседству и терпеливо ждал. Ночь вступила в свои права, укрыв темнотой землю, но и тогда убийца не сдвинулся с места.
        Лишь под утро, за час до рассвета, Суграмаш словно очнулся: скинул с себя плащ и перевязь с оружием, оставив при себе лишь стилет. Кайхан великолепно видел в темноте, и посты кзестов для него не были препятствием. Он легко миновал их, двигаясь бесшумно, словно крадущаяся в темноте кошка.
        Освобожденные от поклажи рохи сбились в кучу и, поджав длинные лапы, дремали. Люди расположились поближе к кострам - спали укрывшись шерстяными одеялами. Внимательно осмотрев лагерь, кайхан отыскал то, что хотел: палатка стояла рядом с большим костром. Вокруг нее бессовестно дрыхли шестеро охранников, видимо положившись на чуткий слух пауков и бдительность дозорных. План мгновенно созрел в голове Суграмаша. Стараясь избегать освещенных участков земли, убийца змеей пополз к палатке. Сквозь прозрачную ткань виднелись очертания хрупкой фигуры.
        Неожиданно один из рохов проснулся, внимательно посмотрел на прижавшегося к земле человека. Тревожный крик животного мгновенно поднял бы на ноги весь лагерь, но паук не издал ни звука. Принюхавшись, он уловил запах тюреки - успокаивающей травки, которой кайхан предусмотрительно натерся. Рох пощелкал жвалами и улегся на землю, более не обращая никакого внимания на незваного гостя.
        До палатки осталось не больше десятка метров, и Суграмаш вытащил стилет. Сначала он убьет шестерых спящих, затем проникнет за прозрачный занавес, надавит на сонную артерию женщине в палатке и унесет ее в темноту.
        Внезапно один из воинов проснулся и резко встал. Убийца замер - человек не мог ни услышать, ни увидеть его, но мужчина напряженно всматривался в темноту, прямо в то место, где затаился кайхан.
        Суграмаш впился взглядом в лицо молодого воина, странно, но это был не кзест. Черты его лица выдавали принадлежность к незнакомой Суграмашу расе. Парень не собирался укладываться, он обнажил меч и разбудил двоих воинов.
        - Что случилось, Яндар? - сонно проворчал один из них.
        - Проверьте лагерь, здесь какое-то животное! - бросил мужчина и направился прямо к убийце.
        Заковыристо матерясь, кзесты поднялись и поплелись в разные стороны лагеря.
        Оставаться не имело смысла, еще несколько мгновений, и его заметят. Кайхан скользнул прочь из лагеря.
        Оказавшись у своих рохов Суграмаш задумался. Похоже, молодой воин обладал необычайно острым чувством восприятия опасности, и именно намерения убийцы заставили парня проснуться. Суграмаш пожал плечами, что ж, если не выходит получить женщину малой ценой, значит, караванщики заплатят большую - своей кровью. Кайхан забрался на паука, и направился в прайву. Он будет ждать их там.

        * * *

        Суграмаш насчитал в караване тридцать человек. Женщина ехала в центре отряда в просторном паланкине, на спине красно-серого роха. Рядом с ней постоянно находились несколько воинов и мужчина в дорогих заммирских одеяниях - видимо наниматель кзестов. Пауки бодро шагали по выложенному плоским камнем тракту, по обе стороны которого выстроилась стена густого лиственного леса. Осень, царящая в прайве, обрывала с ветвей красно-желтую листву и щедро устилала ей обочину дороги. Запах прелой травы витал в воздухе, забивая собой все остальные ароматы. Вездесущие вороны копошились на обочине, оглашая воздух гортанным карканьем.
        Кайхан уже бывал однажды в этом междумирье. Оно находилось чуть в стороне от оживленных торговых маршрутов, и путники редко посещали его.
        Отряд проследовал мимо, но Суграмаш не сдвинулся с места. Он ждал.
        Наконец из-за поворота дороги появилось двое всадников, прикрывающих караван с тыла. На груди одного из них висел массивный рог в медной оправе, если воин успеет дунуть в него, сигнал тревоги будет слышен далеко вокруг.
        Убийца позволил кзестам миновать дерево, за которым он прятался и хищной тенью метнулся следом. Стилет блеснул в его руке. С разбегу он запрыгнул на мохнатого роха первого бойца. Легким движением дернул человека за подбородок вверх и полоснул острым, как бритва лезвием по горлу. Второй воин не успел понять, что произошло. Кайхан оказался рядом и острие кинжала вошло в межключичную впадину караванщика, остановив рвущийся из легких крик.
        Суграмаш соскользнул на землю и взял пауков за поводья, отвел их с дороги, привязал в редколесье. Люди так и остались лежать на спинах своих пауков, остекленевшими глазами созерцая пространство.
        Кайхан углубился в лес, он знал, что тракт делает длинную петлю, и караван сейчас как раз находится на ней. Убийце нужно пройти всего лишь пару километров по бурелому, и он окажется перед отрядом. Его пауки с поклажей были надежно укрыты далеко впереди у дороги, как раз там, где они ему понадобятся.
        Суграмаш опередил кзестов на добрых полчаса. Он взобрался на гигантский валун, пристроившийся на возвышенности в сотне шагов от тракта, и распластался на нем как ящерица. Лук и колчан со стрелами лежали здесь же на камне, загодя приготовленные.
        Отряд разведчиков убийца пропустил. Сейчас его интересовал лидер кзестов. Караван показался на дороге и кайхан поднялся в полный рост, вскинул лук, стрела с клеймом в виде скорпиона отправилась в путь. Суграмаша заметили, но было уже поздно - пожилой воин на крупном буро-зеленом рохе безжизненно распростерся на широкой спине паука. Его кольчуга была пробита насквозь. Убийца услышал крики людей и жадно втянул носом воздух, предвкушая сражение. От колонны отделились пять воинов, и погнали пауков прямо к нему. Всадники прикрывались круглыми щитами. Один из них выстрелил из короткого, верхового арбалета. Суграмаш ухмыльнулся и играючи отбил болт плечом лука. А потом одну за одной вколотил в воздух пять стрел, контролируя сознанием полет каждой из них. Все напавшие погибли, их кожаные куртки с наклепанными поверху металлическими бляхами были пробиты гранеными наконечниками.
        Суграмаш рассмеялся, спрыгнул с валуна на мягкую землю и исчез в лесу.
        Он не дал людям время прийти в себя и появился вновь, с другой стороны дороги. Стрелы отправились в полет и жизни четверых воинов оборвались. Убийца показался между деревьев, как он и ожидал, кзесты бросились в погоню. Шестеро - подсчитал кайхан. Шесть человек гонятся сейчас за ним по лесу, стремясь прямо в расставленную западню. Еще четверо следопытов идут далеко впереди отряда и ровно восемь остались охранять женщину, включая владельца каравана в расшитых жемчужными нитями одеждах.
        Караван замер на месте, ожидая, пока из чащи появятся воины. Но никто из них не вернулся.
        На дорогу вышел кайхан и пошел к отряду прямо по тракту, более не скрываясь. Кзесты все как один бросились к нему, но только четверо сумели добежать. Убийца мягко уронил лук на дорогу, выхватил меч и кинжал. Караванщики были отличными бойцами, но они не знали с кем, им пришлось столкнуться на этот раз.
        Суграмаш называл эту технику "Инфато хото - Осколки огненной зари". Он придумал ее сам, совместив древнюю школу фехтования лабийских монахов и приемы лесных разбойников Хмеллы.
        Клинки убийцы сплели сложный узор финтов и ударов. Подобно жнецу смерти прошел он сквозь группу воинов, забрав их жизни. Последним кайхан прикончил нанимателя каравана. Теперь между Суграмашем и его целью никого не было.
        Убийца запрыгнул на роха и отдернул полупрозрачную ткань паланкина. Удар! Кайхан перехватил руку с кинжалом и выдернул фигуру в чачване из ее укрытия. Женщина скатилась со спины паука и упала на дорогу. Но тут же поднялась и сорвала с себя паранджу. Перед изумленным взглядом Суграмаша предстало лицо молодого худощавого кзеста. Его глаза искрились злобой, а губы перекосила гримаса ненависти.
        "Пустышка! - понял убийца. - Все эти дни он гнался за фантомом. Женщины нет в караване. Но этот юнец обязан знать, где она!"
        Кзест успел вытащить нож, который он прятал за голенищем сапога и приготовился к бою. Схватка заняла секунды: парень оказался обезоружен, и придавлен к земле. Суграмаш подрезал юноше сухожилия на руках и ногах, так, чтобы тот не мог оказать сопротивления. Кайхан действовал быстро и четко, он знал о пытках все, что нужно, чтобы получить от человека необходимые ответы.
        Светловолосый вытащил из пояса длинную иглу и легким, почти нежным движением, воткнул ее в нервный узел на шее юноши, аккуратно прикрыл ему ладонью рот, не позволяя крику боли разнестись над трактом.
        - Где женщина из племени землян? - проникновенно спросил он и, не дождавшись ответа, погрузил иглу глубже.
        Через минуту парень был готов отвечать.
        - Наш отряд разделился десять суток назад, владыка Харимаз со своими людьми и женщиной отправились в сторону Ваданги, - глаза юноши выкатились из орбит, он с трудом говорил.
        - Куда они пошли? - прошипел убийца.
        - Я не знаю, нам было приказано двигаться к Самар-Сейре.
        - Кто знает?
        - Никто! Владыка Харимаз не стал бы посвящать в свои планы кого-то из нас, - юношу била сильная судорога.
        Все ответы были получены. Ударом ладони в область сердца Суграмаш прикончил кзеста и поднялся. Он знал место, с которого нужно начать поиск - это было не мало. Но оставалось четыре разведчика, которые могли указать это место кому-нибудь еще.
        Кайхан подхватил с земли лук, вскочил на ближайшего роха, но понял, что догонять никого не надо. Следопыты сами неслись к каравану, погоняя своих пауков.
        Разведчики остановились, пораженные кровавой картиной. Кайхан уже стоял в полный рост на спине роха и неторопливо натягивал лук. Старший из кзестов выкрикнул какой-то приказ, и воины бросились врассыпную.
        "Понял, что спасать некого и приказал воинам бежать", - догадался убийца и отпустил тетиву.
        Наконечник вошел точно в глазницу командиру разведчиков и тот поник в седле. Второго кзеста стрела поразила в спину. Еще один почти достиг леса, когда оперенный снаряд ткнулся ему в шею и вошел до самого оперенья. А вот последний следопыт успел выпрыгнуть из седла прямо в густые заросли барбариса.
        Суграмаш соскочил на дорогу и побежал следом. Их разделяла сотня метров, но кайхан быстро сокращал расстояние. Он узнал этого молодого воина - того самого, который почувствовал его присутствие в ночном лагере. Что ж, он достоин того, чтобы умереть последним.
        Лес в этой части тракта был довольно редким и кайхан сразу заметил парня. Он выстрелил рефлекторно, попутно отметив, что в колчане осталась только одна стрела. Но вряд ли она понадобится - убийца не промахивался.
        Стрела почти настигла беглеца, но тот неожиданно нырнул в сторону. Наконечник глубоко вошел в ствол дерева, ошибившись целью. Разведчик уже мчался дальше.
        Суграмаш сжал зубы и продолжил погоню. Поляна. Лес оборвался, обнажив огромную проплешину. Мужчина почти пробежал ее половину. Суграмаш остановился, выстрелил навесом и отрешился от происходящего, всецело завладев стрелой.
        Молодой воин оглянулся на ходу и внезапно развернулся. Он, что есть сил, побежал к замершему лучнику.
        Стрела достигла высшей точки и начала падать, высматривая человека, который оказался совсем не в том месте, где должен был быть, но снаряд плавно повернул и нацелился между плеч бегущего. Вот он - уже совсем рядом!
        Наконечник вошел в спину воину и тот зарылся лицом в траву, перед этим нелепо взмахнув рукой в сторону стоящего убийцы.
        Кзест был только ранен. Кайхан хотел вырезать сердце ему еще живому. Но что-то было не так: Сознание с трудом возвращалось в тело Суграмаша, дрожали ноги, было тяжело дышать. С силой разлепив веки, лучник увидел рукоять метательного ножа торчащего прямо в своей груди. Пальцы убийцы разжались и лук выскользнул. Кайхан попытался оценить тяжесть раны: она была смертельной для любого человека, но не для него. Суграмаш владел своим телом всецело и уже чувствовал, как организм начинает останавливать кровотечение и пытается восстановить целостность тканей. Нужно вытащить нож и через пару часов убийца сможет продолжить путь, а через день на теле останется лишь шрам. Чье-то тяжелое дыхание раздалось совсем рядом, заставив кайхана встрепенуться.
        Суграмаш с удивлением понял, что следопыт, еще недавно валявшийся в траве, уже находится рядом с ним. У разведчика из груди торчал наконечник стрелы и двигался воин с большим трудом, но в руке он сжимал широкий охотничий нож.
        Удар! Убийца гордился скоростью своих рефлексов. Его рука успела вырвать из-за пояса стилет и отбить в сторону лезвие ножа. Следопыт покачнулся и кайхан вонзил оружие ему в грудь.
        Разведчик вздрогнул и начал заваливаться на спину, его глаза затуманились.
        Внезапно убийца понял, что противник падает как-то неправильно, словно помогая себе. Лучник заметил, как быстро взметнулась нога следопыта. Заметил, но в этот раз среагировать не успел. Суграмаш почувствовал, жар в кадыке и услышал собственное бульканье. Кайхан поднял руку и провел по горлу. Ладонь была залита кровью - на месте гортани зияла рана, щитовидный хрящ был разорван.
        Этого просто не могло быть, как...
        Кайхан посмотрел на упавшего человека и увидел, что у того из подошвы ботинка торчит скрытное обоюдоострое лезвие.
        Суграмаш захрипел и упал. Его тело тут же сжалось, превратившись в полуистлевший труп, а через несколько секунд и вовсе рассыпалось в прах.


        Глава 6


        Бата стоял в просторном тронном зале, незаметно разглядывая собравшихся. Двенадцать лучших дайтар - военная и интеллектуальная элита города, ветераны, посвятившие свои жизни служению Иритиму.
        Все говорило о том, что воины готовы к дальнему рейду: Походные доспехи, которые со временем становятся для любого, достаточно долго прожившего рыцаря, второй кожей, потертые рукояти мечей, словно растущие из ножен, глухие шлемы с откинутыми пока, забралами. Их сагры недвижимыми статуями расположились по периметру зала, к седлам были приторочены объемные походные ранцы.
        "Значит, Аннор уже что-то знает", - понял Бата. Жаль, что ему самому удалось найти совсем немного в подземных лабиринтах города. Бата сумел лишь определить направление за крепостными стенами, в котором ушел лучник.
        Воины спокойно беседовали между собой, разбившись на небольшие группы. Бата вслушивался в разговор, надеясь понять, куда они отправляются. Однако из обрывков фраз, он понял, что рыцари и сами не знают о цели будущего путешествия.
        Демон взглянул в окно и задумался о судьбе своего народа, так тесно переплетенной с судьбой Иритима. Когда-то давно сагры были свободными детьми этого мира, деля его со смертными. Они легко изменяли облик под влиянием стихии в которую попадали: В воздухе становились крылатыми существами, в воде принимали вид жителей морских глубин, а на земле превращались в звероподобных созданий.
        Люди почитали их как божественных духов, и возводили им храмы. Сагры же держались на расстоянии от людей, не вникая в дела смертных.
        Но в мир пришло несчастье, которое все изменило. Раса завоевателей (чудовищных существ под предводительством многоликого бога Хайланхара), пришла из мира, находящегося на окраине вселенной. Чудовища порабощали людей, превращая их города в руины.
        Король сагров быстро понял, что когда захватчики покончат со смертными, то они попытаются уничтожить и его народ. И тогда сагры спустились на землю и встали на защиту человечества. На своих спинах они понесли людей в бой с ордами тварей.
        Ожесточенная битва у руин древнего города Иритима унесла жизни многих и многих воинов. Из более чем стотысячного народа сагров в живых осталось всего несколько тысяч.
        Но они победили - оставшиеся в живых чудовища бежали в Айвану, иные же укрылись в переходах между мирами. Сагры преследовали Хайланхара в мирах духов, настигли и сбросили в преисподнюю. Чтобы жестокий бог больше не беспокоил смертных и оставался в аду, его заточили в каменную глыбу.
        На развалинах Иритима был создан новый город. Его населили отважные рыцари-дайтары, избранные людьми для истребления уцелевших после битвы тварей и сагры, поклявшиеся защищать людей от зла.
        Однако Хайланхар отомстил. Он проклял сагров. Отныне любой из них при появлении в мирах смертных был обречен на гибель.
        И великий народ был вынужден уйти в Айвану. Многие одичали, забыли родной язык и превратились в жутких чудовищ.
        Но часть сородичей Баты не оставляла надежду о возвращении. И такая возможность появилась: среди людей начали рождаться колдуны - хуфуны, способные проникать в Айвану. Они силой воли могли противостоять проклятию Хайланхара и призывать сагров в родной мир.
        Плата за возвращение была высока: сагру и хуфуну нужно было соединить свои души, и только тогда, колдун мог призвать демона в мир смертных. Однако в случае гибели колдуна сагр через несколько дней попадал в преисподнюю Хайланхара. Так народ Баты потеряли свободу и стал служить людям.
        Двадцать лет назад Бата отыскал в недрах Айваны древний храм Хайланхара. Не задумываясь, он проник внутрь, надеясь найти способ разрушить проклятие. Стражи святилища не спали. В тяжелом бою сагр получил тяжелую рану и с трудом смог вырваться из их лап. Однако чудовища преследовали его, и Бата неминуемо был бы убит. Но неожиданно появился молодой рыцарь и плечом к плечу встал с сагром против демонов. Вдвоем они смогли одолеть тварей.
        Рыцарь по имени Аннор привел Бату в волшебный лес богини Нель и укрыл его там. Бата вскоре оправился от ран. Изумрудные небеса мира людей звали его к себе, и сагр решил вернуть долг Аннору, соединив свою душу с душой рыцаря. Так он попал на родину своих предков.
        Бата отвернулся от окна и вновь осмотрел зал. Его внимание привлек амулет на шее одного из дайтар - семипалая рука, сжимающая пятиконечную звезду. Странный талисман для человека, которому кроме огненного меча с крыльями - герба Иритима, украшать доспех чем-то другим не пристало. Бата привык замечать все вокруг себя: мелкие детали зачастую играли важную роль.
        "Нужно будет потом узнать об этом амулете поподробнее", - решил сагр и переключил внимание на вход в зал, из которого, обычно появлялся правитель летающих воинов. Острый слух демона уловил звуки шагов Аннора.
        Воины и духи подались навстречу вошедшему королю, образовав вокруг него плотное полукольцо. Не было витиеватых приветствий и элегантных поклонов - этикет дайтаров вырабатывался суровыми условиями жизни, и не предусматривал трату времени на красивые ритуалы.
        Аннор выглядел немного бледным, но, судя по его обычным легким движениям, рана уже мало беспокоила короля, если беспокоила вовсе.
        - Братья, - произнес он, - дело, которое предстоит вам, на этот раз, носит скорее поисковый характер, нежели разведывательный. На границе с Рамиррой и Кракхой необходимо отыскать женщину из мира под названием Земля и доставить сюда любой, я повторяю, любой ценой! Ее поиском уже заняты наши враги. Она не должна попасть ни в руки наших противников, ни в руки наших друзей. Вы вправе жертвовать как любыми человеческими ресурсами, так и нашими хорошими отношениями с союзниками. Последний раз женщину видели в караване кзестов, двигающихся в сторону Самар-Сейры...
        Аннор внезапно прервался, заметив Бату.
        - Тебе что-то удалось найти? - нахмурился он.
        Сагр шагнул вперед и взглянул в глаза короля. И что-то странное начало происходить с Батой: в первое мгновение он замер, затем его зрачки расширились, а глаза превратились в две узенькие щелочки загоревшиеся огнем понимания.
        Шерсть на массивном загривке сагра поднялась дыбом. Из его горла вырвался глухой рык, как будто он увидел перед собой заклятого врага.
        Аннор и Бата начали двигаться одновременно: демон с ревом прыгнул вперед, а монарх стремительно скользнул вправо, за спины рыцарей.
        - Убить! - рявкнул король.
        Дайтары были великолепными воинами, с мгновенной реакцией.
        Взбесившийся сагр не успел достать правителя: его закрыли собой верные рыцари. А их демоны бросились на большого примата. Схватка длилась секунды. Бата не мог противостоять натиску такого числа противников. На его теле появилось несколько ран, и с рыком он отскочил к большому, на всю стену, окну. Клинки и когти бывших боевых товарищей уже тянулись к нему с единственной целью - уничтожить безумца.
        Сагр бросился в окно, выбил стекло вместе с рамой и оказался за пределами зала. Под ним, на полусотни метров ниже, раскинулась городская площадь.
        Тело демона мгновенно изменило форму. Он превратился в летающее создание. Крылья расправились, и Бата стремительно понесся прочь. Его преследователи не отставали, трое из них уже были в воздухе. Он понимал, что объяснить ничего не удастся. Слово сагра против слова "короля" - никто не станет его слушать. Оставалось только бежать.
        То, что Бата был без седока, делало его несколько быстрее, но это преимущество начнет сказываться значительно позже, когда сагры устанут. Сейчас всадники начнут стрелять из луков. Это не беспокоило Бату. Сопротивление ветра будет отклонять стрелы, к тому же демон был достаточно сильно защищен природной броней - крепкой шкурой и плотным каркасом костей и мышц. Главное уйти за крепостные стены, а уж там, в лесу, он сможет оторваться.
        Однако все было хуже, чем сагру показалось вначале: к погоне присоединились три дайтара патрулировавшие над городом, они уже пикировали сверху.
        "Не уйти!" - понял демон. Один из них точно успеет вцепиться в него, подоспеют остальные и разорвут королевского сагра на части. Возможно, Бата сможет убить двоих или троих. Нет. Убивать защитников города, которому он служил уже двадцать лет, Бата не хотел.
        "В реку!" - пришла спасительная мысль. Сагр сделал крутой вираж и устремился к мутной речной глади.
        Демон врезался в воду уже, будучи зубастой тварью с множеством плавников. Достигнув дна, он быстро поплыл вниз по течению. Бата мог находиться под водой сколь угодно долгое время, а вот дайтары вряд ли сумеют преследовать его под водой более семи - восьми минут, к тому же сагр с седоком будет плыть гораздо медленнее. Скорее всего, погоня будет кружить над водой, ожидая его появления на поверхности.
        Все же трое нырнули за ним. Двое почти сразу отстали, а вот один упорно плыл, уверенно скрадывая дистанцию. Бата чувствовал вибрации, рождающиеся в воде от движения крупного тела.
        "Идет без всадника", - понял сагр. Он знал преследователя - самого быстрого пловца из демонов Иритима.
        Выбора у Баты не было - один из них должен был остаться в этих мутных водах.
        Резко развернувшись, он затаился на илистом дне, среди камней, и когда враг появился - атаковал: Ударил снизу, вырвал кусок мяса с чешуйчатого брюха огромной рыбины. Пузыри воздуха смешались с кровью, затрудняя видимость в, и без того, мутной воде.
        Удар! Противник оглушил Бату тяжелым хвостом.
        Рывок! Зубы врага впились в бок сагру, и тварь затрясла плоской головой, не желая разжимать челюсти. Толща воды, казалось, готова была закипеть, возмущенная сражающимися демонами.
        Бата извернулся, и большой шип на его хвостовом плавнике глубоко вошел в брюхо противника.
        Хватка ослабла.
        Нельзя было затягивать бой. Сейчас преследователи наверху заметят кровь в воде и бросятся на помощь его противнику.
        Королевский сагр вновь вогнал шип в тело врага и вырвался. Свободен! Бата извернулся, и его клыки сомкнулись на хребте бывшего соратника, кроша кости. Рыбина дернулась и затихла.
        Удары об воду! Это означало только одно - преследователи уже в реке.
        Бата разжал челюсти и устремился вниз по течению.
        Там впереди ждала тяжелая кованая решетка, перегородившая реку, но демон знал и другие способы покинуть город: Там же рядом должен быть сток городской канализации. Он покинет Иритим тем же путем, которым ушел кайхан днем ранее. Сейчас сагр думал о своем друге, которого носил на своей спине десятки сражений, друге, ближе которого у демона никого не было. В том, что Аннор был мертв, Бата не сомневался. В теле короля сидела хитрая бестия, и вся мощь Иритима была сейчас сосредоточена в ее лапах.
        Холод невосполнимой потери корявыми клешнями сжимал большое сердце сагра. Отчаянье заполнило его душу, заставив забыть о кровоточащих ранах и помнить только об одном - мести.


        Глава 7


        Яндар пришел в себя, но не понимал, где находится: просторная комната с двумя окнами, шкуры на стенах, масляная лампа на столе. Он лежал на широкой кровати. Грудь туго перебинтована кусками чистой ткани. Яндар резко приподнялся, внезапная боль пронзила тело острыми шипами, и мужчина обмяк, потеряв сознание.
        Недалеко от его ложа замерла миловидная девушка в платье, едва прикрывающем наготу.
        Она подождала пока раненый успокоится, и тут же подошла, принялась поправлять бинты, осторожно, кончиками пальцев едва дотрагиваясь до горячего тела, словно перед ней был не человек, а самый настоящий демон.
        Звуки шагов нескольких пар ног, заставили девушку отдернуть руки, на ее лице проступил след отвращения и страха, но она совладала с собой: лицо приняло приветливое, хоть и чуть напряженное выражение и как только в дверь вошли, девушка низко, почти до земли поклонилась.
        - Пошла вон! - послышался голос избалованного властью человека.
        Служанка поспешила к выходу, стараясь не смотреть на вошедшего: высокого черноволосого мужчину с большой круглой головой и надменными чертами лица.
        - Подожди.
        Девушка остановилась. Мужчина облизал ее взглядом.
        - В моих покоях грязно. Приберись там, как следует.
        - Да, господин, - еле слышно ответила она, - сейчас.
        - Не сейчас, дура! Придешь перед сном, - черноволосый ухмыльнулся.
        Щеки служанки мгновенно побледнели, а зрачки, дрогнув, расширились, она, словно провалилась куда-то внутрь себя и замерла, боясь сдвинуться с места.
        - Убирайся, тупица! - презрительно уронил слова вельможа.
        В дверь протиснулся здоровенный воин в кольчужной безрукавке и подтолкнул девушку к выходу.
        Тар тут же переключил внимание на него.
        - Что лекарь сказал?
        - Через пару деньков, очухается и сможет вставать, - ответил громила.
        - Нет у нас пары деньков, - черноволосый закусил губу, - завтра уже отец приедет, с ним важные люди будут, они должны подтвердить, что этот молодчик - Суграмаш.
        Воин согласно кивнул и, понизив голос, добавил:
        - По каравану все решили: люди Танжо поведут его в Сегрезу, там они товар и животных продадут и будут ждать нас с деньгами в Лукриме.
        Глаза вельможи мечтательно блеснули и он улыбнулся:
        - Да, не думал, что нам такой подарок перепадет. Ладно. Нечего лясы точить. Пусть за этим, - он кивнул в сторону кровати, - наблюдают хорошенько. Идем, посмотрим, как идут приготовления к встрече высоких гостей, - поморщился черноволосый.

        * * *

        Сон. Странный сон, так похожий на реальность. Яндар осмотрелся. Он стоял в туманной долине, на краю глубокой расщелины. Впереди угадывались контуры гор. Пахло гарью. Были и звуки: едва уловимые шаги сзади! Следопыт мгновенно прыгнул вперед, через расщелину. Уже в воздухе он увидел, что трещина стремительно расширяется, словно стараясь поймать человека в бездонный зев.
        Землянин приземлился на самый край расщелины, и почва резко просела под ногами. Следопыт вцепился в сухие комья грунта и с трудом выбрался. Оглянулся назад и узнал тварь, кравшуюся к нему: это был убийца, с которым он покончил в прайве. Кайхан сейчас выглядел по-другому: серые крылья за спиной, уродливое, съеденное глубокой старостью лицо, высохшая фигура. Но это он, Яндар был уверен.
        Лицо убийцы прорезала трещина улыбки, и он взмахнул крыльями. Инстинкт самосохранения заставил следопыта броситься бежать. Тварь преследовала его, неспешно сокращая дистанцию. Следопыт не знал, сколько продолжалась погоня, разум сковала мысль: "выжить".
        Внезапно перед землянином из тумана возникло гранитное тело скалы. Путь к спасению отрезан. Яндар затравленно оглянулся - кайхан уже рядом. Следопыт почувствовал себя беспомощным мальчишкой, ноги словно приросли к земле и отказались слушаться, тело стало ватным и неуклюжим.
        Демон бросился на него с высоты. Острые когти впились Яндару в грудь, разрывая плоть.
        Острая боль встряхнула, землянина. Неожиданно в нем проснулась злость. Она родилась от искорки осознания того, что однажды он уже смог одолеть убийцу. Не обращая внимания на боль, следопыт схватил противника за горло и сжал его изо всех сил. В иссохшем теле кайхана таилась звериная мощь. Яндар понял, что это будет последний бой и почувствовал, как ярость берсеркера закипает в нем. Тварь захрипела и выпучила глаза, но продолжала разрывать следопыту грудь.
        Они отчаянно боролись, человек сжимал горло убийцы, пока дыхание не перестало вырываться из пасти кайхана. Демон не выдержал - оттолкнул следопыта и попытался взлететь, но Яндар прыгнул ему на спину, и они упали на землю. Следопыт захватил крыло твари и выломал его в сторону. Раздался хруст. Демон сбросил мужчину со своих плеч и кинулся прочь. Землянин метнулся следом. Теперь Яндар стал охотником, и он не собирался упускать тварь.
        Они бежали вдоль скалы, когда неожиданно демон нырнул в темную зловонную пещеру, от которой несло отвратительным запахом гниющей плоти. Землянин не задумываясь, прыгнул внутрь и замер: в кромешной тьме он ничего не видел.
        Острые клыки впились ему в плечо, сильные лапы сжали грудь мертвой хваткой. Ядовитая слюна проникла в кровь. Чужой разум уверенно прорывался в голову к Яндару. Противники покатались по чьим-то костям, с хрустом рассыпавшихся под тяжестью тел. Мысли демона быстро заполняли собой разум человека и следопыт с ужасом осознал, что еще несколько мгновений и кайхан поработит его сущность.
        Сил становилось все меньше. Следопыт судорожно шарил по полу пещеры. Камень! Он схватил его и с силой ударил в то место, где во мраке должен был находиться череп твари. Хрустнула кость. Яндар ударил еще раз - хватка ослабла. Человек бил и бил, пока не понял, что сопротивления нет. Следопыт отбросил булыжник и, схватив врага, потащил к выходу из логова.
        На свету Яндар увидел, что голова кайхана превратилось в бесформенное черное месиво. Грудь демона вздрагивала - сердце твари еще билось. Землянин разорвал голыми руками плоть твари и вырвал еще бьющееся сердце. С отвращением он бросил его на землю и растоптал.
        Ярость отступила, и он почувствовал безмерную усталость. Нужно было вернуться к расщелине, и как-то попасть на ту сторону. Инстинктивно Яндар понял, что именно эта огромная трещина является гранью между миром живых и страной мертвых. На тот свет следопыт не спешил.
        Путь до пропасти показался следопыту вечностью. Когда он, наконец, добрался до нее, то увидел, что расщелина вновь сузилась. Следопыт разогнался и прыгнул.
        Он очнулся на все той же широкой кровати.
        "Жив!" - мысль наполнила его радостью. Ему одному удалось уцелеть в той кошмарной резне, в прайве. Но ликование по поводу спасения тут же сменилось печалью - все кого он знал в этом мире - мертвы. Яндар вспомнил Абдола, весельчака Уму, здоровяка Амсуна, Мирана и всех остальных кзестов, которые стали для него за эти полгода семьей. Единственное, что он мог теперь сделать для них, это отыскать остатки каравана и довести его до Самар-Сейры. Там жили семьи погибших, и право распорядиться имуществом отряда принадлежало им.
        Яндар приподнялся и аккуратно присел в кровати, осмотрелся и только сейчас увидел крепкого воина, стоящего у двери с обнаженным мечом.
        - Где я? - хрипло спросил землянин.
        Лицо воина скривилось от отвращения:
        - Ты в западной провинции Иритима. Давай одевайся, тварь! Сейчас придет тар Овиц (прим. Тар - удельный князек.) и все тебе расскажет.
        Яндара удивило подобное обращение. Однако он сохранил хладнокровие.
        Одежда была рядом, на табурете. Слабость разлилась по телу, когда землянин встал и начал медленно натягивать на себя белье и штаны. Надел ботинки, нащупал пальцами механизм скрытого в подошве ножа - это придало уверенности. Рубаху кто-то выстирал и зашил. Перед тем как облачится в нее, Яндар дотронулся до своих ран, на их месте остались только зажившие шрамы. Странно, неужели он так долго валялся без сознания.
        Однако удивляться было некогда. В комнату вошел тар Овиц. Презрительная ухмылка на губах, чуть резковатые движения, надменный взгляд.
        - Чудесно! - начал вельможа, потом повернул голову, глядя, как в комнату следом за ним входят два верзилы - телохранителя, и вновь посмотрел на Яндара.
        - Тащите его на площадь, привяжите к столбу да смотрите, чтоб камнями не закидали! - лицо князька расплылось в улыбке.
        - За что? - Яндар ничего не понимал.
        Тар продолжал улыбаться:
        - Два дня назад ты напал в прайве на караван и убил всю охрану. К счастью, я оказался рядом, когда ты прирезал последнего кзеста и сумел пленить тебя.
        - Я никого не убивал, я и есть последний охранник каравана и мне нужно довести его до Самар - Сейры, - Яндар начал понимать, что ситуация слаживалась откровенно нехорошая. И это, мягко говоря.
        Тар не смутился, выдержал небольшую паузу:
        - Караван растерялся в переходе, а ты нагло лжешь, пытаясь избежать справедливого возмездия. Именно в твоих руках был лук, и ты стрелял в меня, но я сумел захватить тебя живьем и раны, которые зажили на тебе всего за два дня, нанесены моим мечом.
        - Ты ошибаешься, тар мои слова можно подтвердить в Макки, там ведутся записи о товаре и людях идущих с караваном, - сделал еще одну попытку Яндар.
        Тар обернулся к воину все еще стоящему у дверей:
        - Пошел вон!
        Солдат покинул помещение с хмурым видом. Лицо Овица перекосилось от злости:
        - Да плевать мне на записи в какой-то там Макки. Ты убийца и будешь казнен через несколько часов. А караван исчез в переходе - такое часто бывает.
        Яндар понял тара прекрасно. Караван стоил огромных денег и вельможа, наверное, уже нашел на него покупателя.
        Следопыт внимательно посмотрел в глаза Овицу:
        - И сколько ты на этом заработал?
        Воины встали рядом с землянином. Тар истерически рассмеялся:
        - Я немало совершил достойных дел в свои годы и заслужил немного удачи от судьбы.
        - Я и вижу, как ты на чужой крови промышляешь, ублюдок! - Яндар дернулся в сторону тара. Его сознание заполнила только одна мысль: "Врезать хорошенько по напыщенной физиономии вельможи". Однако достать Овица не вышло.
        Тяжелый удар обрушился на череп следопыта и его голова мотнулась в сторону - бил стоящий справа здоровяк, второй, недолго думая, добавил пудовым кулаком в челюсть. Рот Яндар наполнился кровью и он осел на пол.
        - На улицу эту тварь, - взвизгнул Овиц пятясь назад. - Пусть там повисит. Да и пасть ему заткните, болтает больно много!
        Громилы заломили землянину руки за спину и поволокли его из комнаты.
        - Стойте! - князек подошел, размахнулся и ударил Яндар в лицо. - Теперь тащите!
        Здание, из которого вывели следопыта, оказалось малопривлекательным, трехэтажным теремом. Прямо перед входом которого, расположилась круглая деревенская площадь, густо облепленная со всех сторон низкорослыми домишками. Посреди нее стоял дощатый помост с массивным столбом. Улица встретила Яндара запахами помоев и криками туземцев.
        Несколько десятков местных жителей толпились у входа во "дворец" Овица.
        - Убийца! - послышался протяжный женский крик. Толпа ожила, разразившись нестройными воплями и ругательствами.
        - Прикончить тварь! - вопил седовласый старик, потрясая в воздухе клюкой.
        - И тебе долгих лет, дедушка, - пробурчал следопыт. Его сознание металось в лихорадочном стремлении найти выход из опасной ситуации. За внешним спокойствием Яндара скрывалось сильное нервное напряжение: несправедливое обвинение Овица приводило следопыта в ярость, но он понимал, что ничего не может сделать сейчас. Изо всех сил следопыт гнал от себя панику. Только холодный рассудок и уверенность в удаче могли помочь ему сейчас.
        Камень, брошенный чьей-то рукой, больно ударил Яндара в голову. Тонкая струйка крови потекла по лбу землянина. Назревала расправа, но из-за терема выбежали два десятка воинов и оттеснили людей, ловко орудуя щитами.
        Через несколько минут Яндар был крепко привязан к столбу, у него во рту торчал кляп, а мечники расположились кольцом вокруг, препятствуя толпе свершить быстрый суд. Возле помоста на треноге висел лук, колчан со стрелами, и перевязь со стилетом и мечом. "Оружие кайхана", - понял следопыт.
        Землянин нащупал пальцами маленькое лезвие, спрятанное в рукаве рубахи. Сейчас пытаться подрезать веревки глупо - слишком светло, обязательно кто-нибудь заметит.
        Яндар взглянул на небо, скоро должно начать смеркаться. С наступлением вечера можно было бы попытаться освободиться. Но вот доживет ли он до этих самых сумерек?
        Где-то недалеко от деревни прозвучал трубный звук и из "дворца" тут же появился Овиц в парадных одеждах и с широкой улыбкой на лице.
        Буквально через несколько минут на площадь въехало с десяток всадников и одна карета запряженная тройкой гнедых лошадей. Воины спешились, один из них открыл дверь кареты и откинул сложенные ступени. Из экипажа вышел низкорослый, лысоватый мужчина с объемным животом и чертами лица наводящими на мысль о кровном родстве с Овицом. За ним появился худощавый седовласый дворянин, в ярких одеждах.
        Вслед за первой появилась вторая карета, правда с золотыми гербами на дверях. Из нее неспешно вылез разодетый вельможа средних лет с гордо задранным подбородком и украшенной драгоценными камнями тростью в руке.
        Овиц приближаясь к дворянам, вопросительно кивнул низкорослому и тот поморщился, украдкой указав в сторону франта с тростью. Тар поджал губы, но тут же улыбнулся и пошел навстречу расфуфыренному господину.
        - Мсит Азил! (прим.: Мсит* - уважительное обращение к высокопоставленной особе). - приветственно провозгласил он. Но тот только фыркнул в ответ и проследовал прямиком к столбу. Остальные, включая охрану, потянулись за ним.
        Азил скептически посмотрел на Яндара:
        - Этот молодчик похож на обычного разбойника, но ни как не на Суграмаша. Вряд ли вам выплатят вознаграждение от Оивии.
        - Мсит Азил, - вновь заговорил Овиц, обратите внимание на этот лук, который был при нем, ни один из моих людей не может даже натянуть его.
        Азил поморщился и указал на оружие кайхана одному из своих воинов - здоровенному детине с медвежьей походкой опытного борца. Тот усмехнулся, намотал на указательный и средний пальцы тряпицу, взял лук и потянул тетиву. Внимание всех окружающих сосредоточилось на нем.
        Тетива медленно поддавалась. Яндар видел, как вздулись мышцы на руках воина, а лицо стало багровым от усилия.
        Телохранитель отпустил лук и тяжело выдохнул:
        - Я бы не смог стрелять из него, господин, он под стать великану.
        Азил нахмурился. Овиц продолжил:
        - К тому же стрелы, которые находили на местах предыдущих злодеяний Суграмаша, всегда были с одинаковым клеймом, и они такие же, как те, что мы собрали с тел убитых в прайве. Также взгляните, как быстро зажили раны на теле этого существа.
        Один из телохранителей тара подошел к Яндару и разорвал рубаху на груди.
        - Эти раны могли быть получены в обычной пьяной драке, более месяца назад, - возразил Азил, внимательно присматриваясь к рубцам на коже следопыта.
        Землянин попытался что-то сказать в свое оправдание, но его нечленораздельное мычание не вызвало никакого интереса со стороны окружающих. Похоже, никого не волновала его судьба. Яндар никогда не думал, что умрет вот так: на деревенской площади привязанным к столбу.
        Тем временем Азил продолжал:
        - Я потрудился два дня назад отправить сообщение в Иритим, и мне ответили, что один из дайтаров явится, чтобы подтвердить личность убийцы, или же, - Азил выдержал паузу, - уличить вас во лжи.
        Яндар видел, как побледнели Овиц и его отец.
        - Я не могу поверить, - сказал Азил, - что этот человек легендарный убийца Суграмаш. За его деяния назначены награды в десятках городов. И я думаю, что вы пытаетесь получить эти призы обманным путем. Изготовить подобный лук и стрелы с клеймом Суграмаша не так уж и сложно. Трижды я уже сталкивался с попытками обмана в этом деле, и поверьте, - дворянин выдержал паузу, внимательно глядя на Овица. - Лжецы были жестоко наказаны!
        - Это он! - не сдавался тар. - Награда мало, что значат для меня. Я лишь хочу, чтобы свершилось правосудие.
        Азил скептически усмехнулся.
        Овиц хотел добавить что-то еще, но запнулся и испуганно посмотрел вверх: Над площадью зависла огромная летающая тварь. Люди бросились в стороны, освобождая место для демона. Сагр приземлился на четыре мощные кошачьи лапы. Из седла на его спине спрыгнул рослый мужчина в доспехах. Не обращая ни на кого внимания, он подошел прямо к Яндару. Сосредоточенно всмотрелся в глаза следопыта.
        Землянин почувствовал, что в его сознание пытается проникнуть нечто чужеродное. Оно походило на хаотично перемешенные потоки мыслей и образов. Разведчик понял, что соприкоснулся с разумом рыцаря.
        - Впусти меня, - произнес телепат едва слышно.
        Это был шанс доказать свою невиновность и Яндар перестал сопротивляться проникновению. Перед глазами замелькали события связанные с нападением в прайве. Бой с кайханом более всего заинтересовал дайтара, он "просмотрел" его в сознании следопыта несколько раз.
        Яндар облегченно выдохнул, когда телепат отстранился от него. Кажется, сейчас все разрешится, летающий воин увидел правду и теперь пленного освободят.
        Дайтар удивленно приподнял бровь и повернулся к Овицу. Бледность того была видна даже в свете зажженных на площади факелов.
        Рыцарь усмехнулся и громко огласил:
        - Я дайтар Арим Моро Райдрен, готов подтвердить, что этот человек, - он указал на Яндара, - и есть убийца по прозвищу Суграмаш!
        Яндар подумал, что ослышался. Лицо Овица расплылось в улыбке. Азил поджал губы.
        - К сожалению, я очень спешу и не смогу присутствовать при его казни, - продолжил дайтар, переведя взгляд на вельмож, - но я надеюсь, что вы, господа, проследите за тем, чтобы это чудовище умерло медленной и мучительной смертью!
        Азил расправил плечи и гордо вздернул подбородок:
        - Несомненно! Правосудие слишком долго искало этого выродка. Его зажарят на костре, а отрубленную голову вместе с его оружием отправят в Майтаван.
        - Полагаюсь на вас во всем, - дайтар удовлетворенно кивнул и проницательно взглянул на сияющего Овица, - надеюсь, достопочтимый тар, не откажет мне в небольшой услуге!?
        - Все что в моих силах, - радостно ответил тот.
        - Я преследую преступников. Возьми с собой людей, поведешь меня к прайве Сахира. Поторопись! - сказал рыцарь и направился к своему сагру.
        Овиц ожил, с выпученными глазами заорал на своих людей:
        - Кимр, лошадей сюда. Дариг, костер. Сжечь эту тварь.
        Воины засуетились, выполняя распоряжения. Через несколько минут лошади были поданы и отряд отбыл.
        Яндар пребывал в легком оцепенении. Казалось, что вот-вот все благополучно разрешится, но фортуна отвернулась от него. Слуги деловито разглаживали дрова вокруг помоста. Вельможи непринужденно болтали не обращая на приговоренного никакого внимания. Толпа туземцев ликовала.
        Вечер заявил свои права на окружающее пространство и Яндар потихоньку начал подрезать веревки. Воины зажгли факелы, осветив площадь, руки следопыта оставались во мраке и он старательно работал лезвием. Вот только даже если ему удастся освободиться, как он сможет улизнуть? Слишком много вооруженных людей вокруг, да и крестьяне вряд ли останутся равнодушны, к попытке осужденного на смерть пробежаться по улицам поселения. Яндар надеялся лишь на удачу, ожесточенно работая маленьким лезвием. Но костер уже был готов, один из солдат поднял над головой факел.
        - Ааааа! - вскрикнул мсит Азил и рухнул на землю, как срубленное дерево: Из спины вельможи торчал дротик. Радостные крики смолкли. Короткое мгновение тишины сменил хаос: закричали женщины, телохранители завертели головами одновременно вытаскивая оружие, а из темноты прилетели стрелы. Упали мертвыми еще несколько человек. Людей охватила паника.
        Яндар первым заметил стрелков. Они стояли на крышах домов. Лучники прекрасно видели свои жертвы на освещенной факелами площади, оставаясь при этом в темноте.
        Жители бросились к жилищам, но удрать никому не удалось: по трем улицам, ведущим к позорному столбу, бежали бледнокожие воины с шрамированными лицами и как у одного совершенно белыми волосами. В их руках сверкали боевые серпы - хопешы.
        - Некситы! - завопил долговязый подросток и жители отхлынули к терему тара и попытались просочиться в просветы между домами, обступившими площадь тесным кольцом. Но и там уже мелькали бледные лица нападающих. Ловушка захлопнулась. Началась бойня. Беловолосые рубили всех без разбора. От их клинков погибали дети, женщины и старики. Воины тара и телохранители вельмож не могли оказать достойного сопротивления, разбросанные обезумевшей от ужаса толпой.
        Исход этого сражения был предрешен заранее.
        Но внезапно в события вмешался новый участник: С неба прямо на плотный ряд некситов упала кошмарная тварь. Сначала Яндар решил, что это вернулся дайтар Арам на своем летающем сагре, но тут же понял, что ошибся.
        Демон преобразился в обезьяноподобное создание и принялся беспощадно крошить захватчиков. Он метался из стороны, в сторону разрывая некитов на части.
        Перед следопытом внезапно возник тот самый старик, который предлагал прикончить его пару часов назад. Дед оскалился беззубым ртом и поднял с земли уроненный кем-то факел. Старика, похоже, совершенно не волновало происходящее вокруг. Он аккуратно поджег хворост в нескольких местах и плюнул в сторону Яндара.
        - Сдохни, тварь! - крикнул он и посеменил прочь.
        Огонь быстро занялся, протягивая свои жадные языки к ногам следопыта. Яндар опомнился. Веревки уже сильно ослабли, оставалось сделать еще одно маленькое усилие.
        Он напряг мышцы - путы лопнули, спрыгнул с горящего помоста, но его тут же сбили с ног два крепких нексита. Один из них замахнулся мечом, но что-то большое отбросило его в сторону и оторвало голову второму воину. Это большой сагр вовремя оказался рядом, но уже умчался дальше.
        Яндар заметил, что путь к свободе чист: нападавшие перегруппировались, пытаясь окружить демона и между ближайших к землянину домов никого не было. Это был шанс, который судьба вручала следопыту, и он рванулся вперед. Но вдруг замер на месте.
        Время словно замедлилось для Яндара: он видел, как сагр пытается защитить оставшихся в живых жителей деревни, но тех становится все меньше, видел как лучники на крышах целятся в большого примата.
        Тело Яндар начало действовать до того, как мозг принял решение. Следопыт прыгнул к треноге с оружием Суграмаша. Левая рука схватила лук, а правая потянулась к колчану. В следующее мгновение Яндар выпустил семь стрел и семь лучников покатились вниз с крыш зданий.
        Еще пять стрел нашли свои жертвы среди мечников. Яндар закинул лук за спину, схватил ремень с мечом и стилетом, застегнул его на поясе и выхватил клинок Суграмаша из ножен.
        Вовремя. Трое некситов уже были рядом.
        Это были великолепные бойцы, опытные и быстрые. Они теснили Яндара, не давая ему продохнуть. Разведчик краем глаза заметил, как еще двое забегают ему за спину и понял, что обречен.
        Его снова спас сагр. Он смел нападавших, схватил одного из них и бросил в толпу подбегающих захватчиков. Поднял Яндара и закинул его себе в седло. Демон высоко подпрыгнул и вновь стал крылатым монстром.
        Следопыт вцепился в луку седла.
        "Живых нет, спасать некого!" - ударила чужая мысль Яндару в голову.

        Сагр с силой замахал крыльями.
        Вокруг истошно заревели некситы не желающие отпускать добычу, но демон поднимался все выше.
        Яндару на секунду показалось, что все происходящее с ним лишь кошмар, он бросил взгляд вниз и ужаснулся: площадь была завалена окровавленными телами жителей.


        Глава 8


        Встречный ветер неистово трепал разорванную рубаху Яндара, так и норовя выдернуть мужчину из седла. Полет в ночном небе заворожил следопыта.
        "Кто же ты такой? - подумал он, оглядывая широкие крылья демона. Или что такое?"
        Ответ последовал почти сразу, чужая мысль, скользнула в голову, смутив разведчика, легкостью этого проникновения.
        "Я Бата, сагр из Иритима. Я несколько дней шел по следу Суграмаша, и наткнулся на тебя!"
        "Убийца мертв, - ответил следопыт. - Меня зовут Яндар."
        "Ты стреляешь из его лука и видишь в темноте как кот, а людям это не свойственно. Я вижу в твоем разуме обрывки его мыслей, - возразил сагр."
        Только сейчас следопыт понял, что действительно прекрасно видит в темноте, и вспомнил, с какой легкостью стрелял из лука Суграмаша. - "Я не знаю, что тебе ответить, но тот, кого ты искал, мертв!"
        Через мгновение, человек почувствовал, как ментальный контакт оборвался. Сагр пошел на снижение, прямо к верхушкам лесных деревьев. Они опустились на небольшую лесную поляну, густо поросшую мхом, и Яндар спрыгнул на землю. Демон принялся проницательно разглядывать человека.
        Следопыт видел, что чудовище колеблется.
        "Покажи мне все что произошло, это важно для меня, - прозвучало в сознании, разведчика и он не стал сопротивляться проникновению". Все, что произошло с ним, с момента нападения убийцы, пронеслось перед внутренним взором за одно мгновение. Но это не удовлетворило летающего демона.
        - Должно быть, что-то еще, - сказал сагр уже вслух, гудящим голосом. - Постарайся вспомнить все, что происходило с тобой позже.
        Яндар, сосредоточился, стараясь вытянуть из памяти каждую деталь, и почти сразу почувствовал всплеск эмоций сагра:
        - Вот оно. Твой сон. Покажи его еще раз.
        Землянин послушно вернулся к воспоминаниям о сне.
        - Теперь все ясно, - сказал демон. - Вот значит, что случилось с Аннором.
        Сагр присел на траву и задумался. После нескольких мгновений молчания Бата вновь заговорил:
        - Ты знаешь, Яндар, я и рад и огорчен, что тебе удалось уничтожить Суграмаша. Рад потому, что он больше не причинит никому зла, а огорчен потому, что я потратил много времени на поиски нити, которая оборвалась у меня в лапах.
        - Что ты видел в моем разуме? Откуда там могут быть обрывки мыслей Суграмаша? - Яндара съедало любопытство.
        - Ты не убил его тогда в прайве. Точнее умерло только тело убийцы. Когда ты валялся в забытье от ран, балансируя на грани между миром живых и страной мертвых, его дух пришел за тобой. Вот когда была настоящая схватка между вами! Не знаю, каким чудом ты смог победить. Но если бы ты проиграл, его душа вселилась бы в твое тело, и Суграмаш возродился бы в новом обличии. Думаю, так происходило уже не раз. Он расчетливый маньяк, который убивал людей во всех известных мне мирах. Легенда об этом чудовище родилась много лет назад. Однако в этот раз все пошло не так, как он задумал и теперь ты впитал в себя его умения и что более существенно знания. К сожалению, я не могу проникнуть в его память, хранящуюся в тебе, это выше моих сил, а ты сам еще не раскрыл всех тайн своей сущности и не сможешь ответить на вопросы, которые так важны для меня, - Бата замолчал, продолжая размышлять.
        - Кто такой Аннор? - вновь спросил Яндар.
        Он увидел, как вздрогнул демон.
        - Это не важно, - неохотно ответил сагр.
        - Почему дайтар, который прибыл из Иритима до тебя, оболгал меня на площади и приговорил к смерти? - не унимался следопыт.
        Демон напрягся, его глаза широко распахнулись, а ноздри затрепетали.
        - Покажи мне его.
        Яндар вновь открыл сознание и почувствовал целую гамму эмоций сагра. Бата вскочил, его кулаки сжались.
        - Викрус! - прорычал сагр. - Зачем он здесь?
        Яндар решил, что Бата сейчас взбесится, но демон остановился и тяжело выдохнул:
        - Викрус - наемник, один из лучших известных мне. Он сам по себе, и никогда не служил Иритиму. Чаще всего его нанимает королева Эм. Дайтар, посланный опознать тебя, наверняка уже мертв. Это один из любимых трюков этого мерзавца. Но ты его не интересовал, иначе он бы вытряс из тебя душу, ему нужно что-то еще или кто-то.
        - Кто были эти воины, напавшие на деревню? - сменил тему Яндар.
        - Некситы. Кровожадный народ, - скривился Бата. - Последний год они словно взбесились. Ждут, что их бог возродится и поведет этих безумцев за собой, топя в крови целые государства. В этот раз они забрались очень глубоко на наши территории и похоже некому остановить этих тварей, - Бата сжал кулаки и посмотрел на небо. - Мне жаль, Яндар, но у меня совсем не осталось времени.
        Сагр резко выбросил вперед лапу. С его ладони поднялось облако ярко синей пыли, и следопыт непроизвольно вдохнул ее.
        - Что ты делаешь? - удивленно воскликнул Яндар, глядя дикими глазами на демона.
        - Я сожалею за то, что мне пришлось совершить. Но у меня нет выбора. Это яд цветка риззолы из мира духов, он убьет тебя через десять дней, если ты не выполнишь мою просьбу!
        Глаза следопыта презрительно сузились:
        - И что же желает хитроумный сагр? - саркастически осведомился он.
        Бата еще раз внимательно посмотрел на Яндара:
        - Через несколько минут я буду вынужден покинуть этот мир. Ты отправишься в Карахехт. Там найдешь храм Мар-Аллагора, тебе нужен человек по имени Шарен. Весь ритуал в его голове. Мне помогут вернуться в этот мир, а ты получишь противоядие и награду, она будет не малой, поверь.
        - Ага! Твои дела вызывают у меня глубочайшее доверие к тебе и твоим друзьям, - возмущенно прошипел Яндар.
        Бата вытащил, из небольшого кармашка в седле свернутую в трубочку тончайшую ткань.
        - Это карта, - он потянул ее Яндару. - У тебя нет выбора. Ты это знаешь.
        Выругавшись сквозь зубы, Яндар взял трубку. Некоторое время они, молча, стояли друг напротив друга.
        Глаза человека полыхали злостью, а сагр смотрел на него со смесью решительности и раскаяния, а потом Бата превратился в тень, которая медленно растаяла в воздухе.
        Следопыт был готов рычать от злости. Выбора действительно не было. Хитрый демон провел его, как мальчишку. Однако Яндар умел подчинить эмоции своей воле.
        Желание сагра действительно придется выполнить, а потом демон получит по заслугам. Но сейчас было еще одно дело, не требовавшее отлагательств. Тар Овиц. С этим мерзавцем Яндар очень хотел посчитаться. Подлый вельможа знает, где караван кзестов. Следопыт вытрясет из него эту информацию. Он твердо решил, что доведет пауков с грузом до Самар-Сейры. Это был его долг перед погибшими товарищами.
        Он развернул карту и внимательно ее рассмотрел. Прайва Сахира была совсем близко.
        В колчане оставалось четыре стрелы. "Должно хватить", - решил Яндар и побежал через ночной лес. Он чувствовал как в его и без того тренированное тело вливаются ручейки силы и неопробованных пока навыков. Похоже, действительно, Суграмаш оставил ему после себя богатое наследство.

        * * *

        Яндар вошел в прайву Сахира и оказался по щиколотку в воде. Солнечные лучи плескались в воде широкого журчащего ручья. Слева и справа возвышались поросшие зеленым мхом, отвесные скалы.
        По его подсчетам он отставал от отряда Овица не больше чем на полчаса. Если не врала карата, то от поселения, уничтоженного некситами, сюда вела только одна дорога и она делала большую петлю, а Яндар бежал напрямую сквозь лес.
        Впереди послышались крики и звон клинков. Яндар вытащил стрелу из колчана и решительно двинулся вперед. Первое тело, попавшееся на пути, принадлежало воину Овица. Человек лежал на спине с пеной у рта и безумно выпученными глазами.
        Через полсотни шагов проход между скал расширился, открыв перед Яндаром место сражения. Викрус и его сагр пытались покончить с боевым пауком Харимаза. Сам владыка лежал лицом вниз в красной от крови воде ручья. Двое его воинов были мертвы, как и женщины-служанки. Девушка в парандже судорожно чертила на скале знаки. Двое еще живых телохранителей старика отчаянно отбивались, закрыв ее спиной. Четверо бойцов Овица валялись мертвые. Остальные восемь яростно наседали на противников. Тар в стороне от сражающихся перезаряжал арбалет. Яндар определил самого опасного врага и натянул лук. Знания о слабых местах сагра пришли сами собой. Три стрелы сорвались с тетивы и все попали в цель. Демон упал на колени. Четвертая ударила прямо в кованый нагрудник лжедайтара. Рыцарь выпал из седла, но стался жив: Оперенный снаряд не смог пробить доспех.
        Паук Харимаза бросился к Викрусу, но сагр из последних сил, прикрыл его своим телом.
        Овиц и еще четверо мечников уже бежали к Яндару. Следопыт выхватил меч. Воины насели на него как псы на волка. Тар держался позади своих людей, подбадривая их криками:
        - Прикончите его! Быстрее! - Овиц наконец натянул арбалет и прицелившись в Яндара выстрелил.
        Следопыт среагировал мгновенно, сам удивившись скорости своей реакции. Его тело дернулось в сторону, пропуская мимо болт.
        - Сволочь! - взвизгнул Овиц. - Да прикончите его, наконец!
        Яндар позволил людям тара окружить себя. Прием, который применил следопыт, покойный Суграмаш называл "Монмодо калахо - Укус песчаного дьявола". Землянин пропустил мимо себя клинок, прихватил противника за кисть и направил удар дальше, в горло рослому ратнику. Не останавливаясь, Яндар подправил движение следующего бойца и тот наткнулся на меч товарища.
        Овиц завопил не своим голосом и трясущимися руками принялся заряжать арбалет.
        - Назад, идиоты! - послышался окрик Викруса. - Все за женщиной! Лжедайтар шел прямо на Яндара с обнаженным мечом, глаза наемника горели бешенством. Двое оставшихся в живых воинов оставили следопыта и бросились назад. Тар матерясь, побежал следом.
        Эта небольшая пауза дала возможность, Яндару осмотреться. Сагр рыцаря и паук лежали без движения, сцепившись в смертельных объятиях. Бойцы Харимаза сумели покончить с двумя своими противниками.
        Яндар перевел взгляд на приближающегося Викруса. Вовремя. Лжедайтар прыгнул вперед.
        Бой был коротким. Яндар почувствовал, как ему в голову ломится чужой разум, консервным ножом вскрывая череп. Следопыт отчаянно сопротивлялся.
        Викрус перешел в атаку, нанося мощные удары. Он бил по коротким траекториям, не давая Яндару возможность атаковать.
        Разведчик почувствовал, как надломилось сопротивление его разума. В голове словно появился другой хозяин. Фигура Викруса раздвоилась. Потом еще раз. Перед землянином теперь стояло четыре противника. И каждый наносил удары.
        "Иллюзия!" - понял Яндар.
        Через секунду следопыт получил удар клинком плашмя по голове и рухнул в воду.
        В том, что его сейчас прикончат, следопыт не сомневался. Но смертельного удара не последовало.
        Яндар сфокусировал взгляд и понял почему. Девушка закончила чертить на скале значки и шагнула в камень. С ней вошел один из телохранителей, второй остался прикрывать их. Викрус бежал к скале, разогнавшись, как локомотив. На ходу он снес пол черепа охраннику и нырнул в камень. Овиц и трое его бойцов проворно последовали за ним. А вот последний не успел. Проход закрылся, и несчастный оказался впаянным в скалу. Его тело дергалось еще несколько секунд, а потом обмякло.
        - Просто сад камней, - пробурчал Яндар, думая о том, что когда-то с ним могло произойти то же самое.
        Следопыт поднялся и отыскал свое оружие. "Надо топать в Карахехт, икать эти храмы Мар-Аллагора проклятые", - решил он.
        Спустя некоторое время Яндар занялся мародерством. Вскоре землянин стал обладателем приличной одежды, его колчан наполнился стрелами, а кошель монетами.
        Последним Яндар осмотрел тело старого Харимаза. Ничего примечательного он не нашел за исключением перстня с зеленым прозрачным камнем, внутри которого был выгравирован знак - семипалая рука сжимающая пятиконечную звезду. Перстень землянин надел себе на палец камнем вниз. Дальше предстояло осмотреть рохов. Четверо из них были живы, как впрочем, и лошади людей Овица. Яндар бесцеремонно залез в тюки - те самые, что он перегружал с ослов.
        Удивлению мужчины не было предела. Все тюки были набиты книгами. Разными, на нескольких языках: химия, физика, архитектура, математика, астрономия, религиозная литература.
        Объединив всех животных в небольшой караван следопыт направился в Карахехт. Хоронить убитых у него уже не хватило сил.


        Глава 9


        Прошло семь дней проведенных Яндаром в пути. Широкий тракт, по которому он двигался, был полон жизни. Днем и ночью многочисленные путники сновали по дороге в обе стороны. В первом же крупном поселении следопыт продал всех рохов и лошадей. Себе он оставил одного песчаного цвета паука. Став обладателем довольно крупной суммы денег, Яндар некоторое время не знал, что делать с увесистым мешком монет. Мысль обменять их на драгоценные камни, вывела мужчину из затруднительного положения.
        Земли, раскинувшиеся вокруг тракта, радовали глаз цветущими садами и ухоженными крестьянскими домиками. "Край тишины и улыбчивых людей, - думал Яндар, покачиваясь в седле. Если выбирать, где осесть, то я бы поселился здесь, - решил для себя он". "И через пару дней, засобирался бы в дорогу", - вмешался в мысли внутренний голос.
        Карахехт вырос перед путником к полудню. Высокие шпили зданий сверкали позолотой под лучами яркого солнца. Обширные виноградники подступали к крепостным стенам, словно готовясь к приступу. Арочные акведуки тянулись к городу от гряды на западе, неся жителям воду из чистых горных источников.
        При въезде Яндар был с пристрастием опрошен о целях его посещения города. Оружие стражники приказали убрать в сверток. Следопыт подробно расспросил, как ему попасть к храму Мар-Аллагора. Оказалось, что он находились в горах к северу от города.
        Через полдня Яндар уже был на месте. Но его ждал сюрприз: храм находился не просто в горах. Вершины неприступного вертикального склона, в который уперся Яндар, прятались где-то за облаками. Попытаться обойти скалы, было невозможно. Следопыт озадаченно осматривал препятствие.
        Внезапно Яндар увидел две тени пикирующие с неба прямо на него. Тени превратились в крылатых демонов с восседающими на них воинами. Из оружия при них были только полуторные мечи и короткие луки, доспехов не было вовсе: плотные штаны, высокие кожаные сапоги с каблуком, темные рубахи с низким воротом, широкие пояса. Воины были довольно молоды: не старше девятнадцати лет.
        - Что здесь ищешь путник? - хмуро спросил один из них.
        - Мне нужно попасть в храмы Мар-Аллагора, к человеку по имени Шарен, - ответил Яндар.
        Юноши рассмеялись.
        - Еще один псих, - сказал второй, и сагры взмахнули крыльями.
        - Это важно! Как мне попасть наверх? - закричал следопыт, но воины не удостоили его ответом. Демоны унесли их к небесам.
        Явное пренебрежение со стороны молодых людей, разозлило Яндара. Похоже, помощи ждать было неоткуда. Следопыт задумался. Рох великолепно перемещался по горам, в том числе и по отвесным стена. Но Яндар сомневался. Если паук сорвется - они разобьются. В делах связанных с риском для жизни землянин привык больше доверять самому себе.
        Освободив животное и спрятав багаж, Яндар упаковал ранец. С собой он взял только воду и оружие. Не тратя понапрасну драгоценное время, следопыт начал опасный подъем.
        Весь остаток дня следопыт поднимался по склону, отдыхая на выступах и стараясь экономить воду. Только когда солнце спряталось за горизонт, Яндар остановился. Спать пришлось в нише, привязав себя поясом к камню. Благо ночи были теплые. С первыми лучами солнца продолжил восхождение. От земли поднимались воздушные потоки непонятного происхождения, это скорее облегчало подъем, но иногда возле скалы возникали небольшие завихрения, которые более неопытного скалолаза вполне бы могли сбросить вниз.
        Яндар выбрался на небольшой выступ, допил последние глотки воды, которые тут же выступили на лбу в виде испарины. Он сел, прижавшись спиной к скале, и окинул взглядом открывающийся с высоты вид: сплошное море зеленого леса, стены Карахехта вдали...
        Сагр появился неожиданно. Просто поднялся снизу в восходящем потоке воздуха. Белоснежные крылья были расправлены, демон парил в потоке, зависнув напротив следопыта всего в нескольких метрах от выступа. На спине сагра сидела рыжеволосая девушка: зеленые глаза, красивые черты еще совсем юного, но серьезного лица, слегка смуглая кожа. Она была одета в бриджи для верховой езды, изящные сапожки вышитые золотыми нитями и белую кружевную рубашку. Тонкую талию охватывал ремень с золотой пряжкой в форме лилии. К седлу был приторочена легкая сабля, на поясе висел кинжал. В закрытом колчане виднелись стрелы, в руке воительница сжимала короткий лук.
        - Далеко собрался крестьянин? - осведомилась красавица властным голосом.
        - До храма Мар-Аллагора, - острить Яндар не решился, эта девушка могла ему быть полезна.
        - Понятно, - рыжеволосая чуть вздернула бровь. - И что тебе там надо?
        - Повидать Шарена, - коротко ответил землянин.
        - Ты не в себе? - поинтересовалась девушка, но ответить не дала возможности. - Давай теперь также ловко, как ты сюда забрался, слазь обратно и убирайся подальше.
        Да, радушием летающие воины не отличались. Яндар изобразил сожаление на лице и, тщательно выбрав слова, ответил:
        - Сожалею, прекрасная лики* (прим.: вежливая форма обращения к девушкам и женщинам из высшего сословия, принятая у большинства местных народов), но я не стану этого делать. Потому как, мне очень нужен Шарен, у меня для него важное послание.
        - Тогда я тебя убью и сброшу твое тело вниз, сумасшедший болван, - рыжая воительница неспешно потянулась в колчан за стрелой.
        Девушка, похоже, чувствовала себя в полной безопасности. Яндар принял решение мгновенно. Прыгнул, как будто его выбросила вперед огромная стальная пружина. Влекомый инерцией он лишь коснулся стопой крыла сагра и приземлился прямо за спиной девушки. Стилет в его руке уперся острием ей в спину. Рука красавицы замерла, не дотянувшись до колчана.
        - Я надавлю чуть-чуть, и он легко войдет прямо в тело, ты умрешь раньше, чем тебя смогут спасти! - разведчик умел быть убедительным, когда этого требовала ситуация.
        - Если ты убьешь меня, сагр разорвет тебя на кусочки, - уверенно ответила девушка. Яндар чувствовал, как она пытается залезть к нему в разум, но за последние дни следопыт освоился со многими навыками Суграмаша. Непроницаемая для девушки защита, надежно укрыла мысли Яндара.
        - Я не боюсь смерти, - спокойно ответил он. - Через три дня я и так умру, если не встречусь с Шареном. Летим. Я отпущу тебя, как только мы приземлимся.
        Не нужно было быть телепатом, чтобы почувствовать, что рыжеволосая в ярости. Яндару пришлось слегка надавить на клинок.
        - Вперед, Белогрив! - зло крикнула красавица и сагр взмыл вверх.
        Спустя несколько минут белоснежный демон уже приземлялся. В понимании Яндара Мар-Аллагор нельзя было назвать храмом, скорее это было поселение. Прямо на зеленой вершине горы расположились несколько десятков хижин, а чуть левее каменные развалины древнего города. Некоторые здания которого, впрочем, неплохо сохранились: в большинстве своем они напоминали постройки древних инков в Мачу Пикчу (в свое время Яндару удалось там побывать дважды).
        Сагр сел между хижин, на небольшую площадь.
        - Медленно слазим, - приказал Яндар, крепко держа девушку за талию.
        Демон припал к самой земле, и они аккуратно соскользнули на траву. Появление Яндара с заложницей не осталось не замеченным. Несколько юношей с обнаженными мечами уже бежали к месту посадки. Сагр девушки преобразился в большого хищника из семейства кошачьих, и внимательно наблюдал за следопытом немигающим взглядом. Демон перебирал задними лапами, как тигр перед броском на жертву.
        "Прыгнет, как только, отпущу девчонку", - без труда догадался Яндар. На площади уже собралось около десяти воинов. Землянин понял, что все они атакуют при малейшей возможности.
        - Я перережу ей горло от уха до уха, если передо мной сейчас же не появится Шарен! - крикнул следопыт, внимательно следя за людьми вокруг.
        Любой из них мог проявить излишний героизм и тогда Яндар окажется в тяжелом положении, никакого вреда рыжей воительнице он причинять не собирался.
        Через пару минут из хижины появился черноволосый воин средних лет и направился к Яндару.
        - Я Шарен! Отпусти ее! Что ты хочешь? - прокричал мужчина.
        - Ты лжец, - ответил Яндар. - Шарен выглядит иначе.
        Следопыт блефовал: как выглядит нужный ему человек, он не имел ни малейшего понятия, но заметив смущение воина, понял, что его действительно пытаются провести.
        Тихий смех откуда-то слева, заставил Яндара обернуться. На следопыта внимательно смотрел, крепкий мужчина с изрядной сединой в коротко остриженных волосах. В его взгляде легко можно было прочитать мальчишеское озорство и неукротимую жизненную энергию. Если среди стоящих вокруг и был лидер, то им мог быть только он.
        - Отпусти ее. Я отведу тебя к тому, кого ты ищешь, - улыбнулся и веселые морщинки у его глаз углубились.
        Яндар отстранился от девушки и быстро отошел в сторону.
        - Не стоит этого делать Элийя, - сказал мужчина, потянувшейся к кинжалу рыжеволосой девушке. - Наш гость не так прост, как тебе кажется. Расходитесь все. И успокой Белогрива.
        Слова мужчины действительно имели вес: Воины разошлись по своим делам.
        - Идем, я покажу тебе Шарен, - проронил седовласый и направился к развалинам на западе поселения. Яндар последовал за ним, бросив последний взгляд на свою недавнюю заложницу. Рыжеволосая стояла, сжав кулачки и сверкая глазами. Яндар улыбнулся ей и поспешил за седовласым. Они прошли мимо хижин и остановились у мраморной статуи, на границе руин.
        - Знакомься, - мужчина указал на статую. - Шарен. Известный своими подвигами дайтар, погиб более ста лет назад в прайве, сражаясь с демонами.
        Яндар решил, что над ним издеваются, но всмотревшись в лицо седовласого понял, что тот не шутит.
        Мысли смешались в голове следопыта, как упавшая с неба на сухую землю капля воды смешивается с пылью. Землянин сел на траву и уставился на статую.
        "Что за злая шутка демона? Зачем было спасать его от некситов, чтобы потом отравить. Хотя какая логика мыслей может быть у демона и есть ли она вообще?" - Яндар пребывал в полнейшей растерянности. Теперь стало понятно, почему все считали его сумасшедшим: Какой нормальный человек станет говорить, что у него для статуи важное сообщение!?
        Седовласый присел рядом:
        - Меня зовут Нагат. Я наставник летающих воинов, - представился он. - Вчера посланец из мира духов сообщил, что придет воин из далекого мира и принесет весть о Иритиме. Думаю это - ты.
        Наставник вызывал у следопыта симпатию, похоже, он был единственным человеком сейчас, который относился к землянину с пониманием.
        Яндар рассказал, все что знал: о Суграмаше, о Викрусе и о Бате, который послал его сюда неизвестно зачем. Собеседник внимательно слушал, впитывая каждое слово.
        - Я знаком с Батой, - сказал Нагат, после того, как разведчик умолк. - Этот сагр служит городу летающих воинов уже больше двадцати лет. Его изощренный ум и сила, принесла немало пользы дайтарам. Повтори все, что он тебе сказал еще раз!
        - "Найди пещерные храмы Мар-Аллагора, тебе нужен человек по имени Шарен. Весь ритуал в его голове..." - повторил Яндар слова демона.
        - В голове, говоришь? - рассмеялся Нагат. - Очень похоже на Бату.
        Седовласый воин поднялся и подхватил с земли внушительный булыжник. Яндар напрягся, внимательно наблюдая за камнем в руке собеседника. Похоже, тот убедился в том, что следопыт не в себе и собирается...
        Нагат размахнулся и с силой обрушил булыжник на голову статуи. Каменный череп треснул, верхняя его часть развалилась и стала видна ниша, в которой стояла небольшая шкатулка.
        Наставник дайтаров аккуратно взял ее и поставил перед ошеломленным следопытом. Затем открыл шкатулку и извлек на свет кусок тонко выделанной кожи.
        - Неплохо сохранился, можно не бояться, - Нагат ободряюще улыбнулся, развернул пергамент и углубился в чтение. - Кажется, Яндар я смогу тебе помочь. Так. Можно все сделать через два дня. Но нам нужен дайтар, который согласится пойти за Батой, хотя думаю, добровольцев будет достаточно.
        Яндар вздохнул с облегчением.
        - Значит через два? Яд убьет меня через два с половиной. Успеете вытащить этого беса, пока я не умер?
        Нагат хлопнул его по плечу и рассмеялся:
        - Дело конечно опасное, но справимся. Отдыхай пока, можешь занять любую, пустую хижину. Обязательно спустись в долину, там бьют горячие источники. От тебя воняет, как от козла. Я пока займусь приготовлениями. Да и вот еще что, с Элийей постарайся не сталкиваться.
        Яндар кивнул и отправился выбирать себе домик. Теперь все зависело от Нагата и дайтаров. Оставив свои вещи в хижине. Следопыт решил спуститься к источникам. К ним вела выложенная камнями тропа.
        Дорога заняла около часа. Над долиной витали облака пара. Яндар сразу заметил бьющие из-под земли гейзеры. Несколько небольших озер, водопады, цветущие деревья - долина была прекрасна в своей первобытной красоте. Недолго думая, Яндар скинул одежду и вошел в воду. Жизнь научила следопыта умению расслабляться даже в самых непростых ситуациях. Он откинул все дурные мысли и закрыл глаза, отмокая в горячей воде.
        Но, похоже, отдохнуть ему не дадут. Обоняние уловило еле ощутимый аромат пряностей. Землянин его сразу же узнал - рыжеволосая красавица была где-то недалеко.
        - Ты очень шумно подкрадываешься, - сказал Яндар и лениво приоткрыл глаза.
        Девушка стояла в семи шагах и целилась в него из легкого арбалета.
        - Я могу убить тебя прямо сейчас, мерзкий хорек.
        Яндар тяжело вздохнул.
        - Давай. Я слишком устал, чтобы бегать голышом по горам.
        Не похоже, что она собиралась его прикончить. Яндар расслабился и принялся нахально рассматривать стройную фигуру девушки.
        Щеки красавицы вспыхнули пунцовыми красками:
        - Ты! Грязный крестьянин! Как ты смеешь пялиться на меня!
        Яндар сделал невинные глаза и возмущенно воскликнул:
        - Я? Разве не ты, совсем недавно, пялилась на меня, когда я раздевался и лез в эту лужу?
        Арбалет затрясся в руке воительницы, она явно была в бешенстве, и следопыт понял, что переигрывает. Но остановить себя он уже не мог.
        Яндар поднялся в полный рост. Вода доходила ему до середины бедра.
        - Да как ты смеешь, уродливый нексит! - крикнула Элийя и, размахнувшись, запустила в разведчика арбалетом. Болт упал на землю, а оружие, вращаясь в воздухе, полетело прямо в следопыта. Яндар увернулся, и девушка гордо вздернув подбородок, удалилась.
        Следопыт видел, как через сотню шагов прямо из воздуха перед рыжеволосой появился Белогрив. Элийи забежала на спину белоснежного сагра по подставленному крылу и чудовище рысью устремилось к лагерю дайтаров.
        Яндар улыбнулся и плюхнулся назад в воду. Девушка начинала ему нравиться.
        Только через пару часов он заставил себя выбраться из источника и неспеша направился к хижинам. На входе в городок землянин стал свидетелем тренировки молодых рыцарей, и не устояв, подошел ближе. Дайтары сражались учебными мечами на каменной площадке чуть приподнятой над землей. Несколько воинов ждали своей очереди, подбадривая бойцов криками. Рядом, под навесом стояли деревянные манекены с доспехами, на стенде висели клинки различных видов.
        Сейчас сражались двое парней, вооруженные прямыми мечами и баклерами. Яндар отметил, что воины великолепно подготовлены: они работали в экономичном взрывном стиле, виртуозно выполняя приемы.
        Нагат дунул в небольшую дудку, издавшую припротивнейший звук. Бойцы опустили оружие, и спустились к наставнику.
        - Гораздо лучше, чем вчера, - произнес наставник, и глядя на просиявшие физиономии юношей добавил. - Поэтому в качестве награды я удлиняю вам пробежку на три круга.
        Радость покинула лица молодых воинов и со стонами они побежали в сторону развалин. Заметив Яндара, Нагат улыбнулся:
        - Не желаешь попробовать силы, мой друг?
        - С удовольствием, - ответил Яндар никогда не отказывавшийся от подобных предложений.
        Через несколько минут следопыт уже стоял на помосте облаченный в учебный доспех. Первого дайтара Яндар одолел в считанные мгновения. Троих следующих постигла та же незавидная участь.
        - Тальмис, попробуй ты, - улыбаясь, предложил Нагат.
        К Яндару поднялся молодой крепко сбитый воин.
        Следопыт понял, что проиграл бой, едва сделав первое движение. Рыцарь попросту исчез и оказался за спиной Яндара. Как дайтар оказался сзади, разведчик не понял. Резко развернувшись, землянин атаковал, но клинок прошел сквозь фигуру воина, как сквозь воздух.
        "Опять иллюзии, - понял Яндар. - Как тогда, с Викрусом".
        Следопыт отскочил в сторону и осмотрелся. На помосте никого не было. Тальмис спокойно стоял возле манекенов и смотрел на следопыта.
        "Он даже не поднимался на подиум. Все время так и стоял там", - осознал землянин.
        - Диметр! - позвал Нагат. К Яндару поднялся высокий юноша с аристократическими чертами лица. Он небрежно поднял меч и шагнул к разведчику.
        Бой был проигран с легкостью, разозлившей Яндара. Не было иллюзий, юный аристократ просто считывал из мозга Яндара все тактические задумки и его клинок неизменно опережал меч следопыта. Как не пытался защитить свой разум разведчик, дайтар неизменно находил бреши в его ментальной защите.
        Среди болельщиков появилась Элийя.
        - Убей этого выскочку, Диметр! - крикнула девушка и бурно зааплодировала, когда Яндар пропустил очередной удар. Дайтар не жалел землянина, вкладывая в удары всю силу. Если бы мечи были настоящими, то разведчик напоминал бы уже кровавый фарш из мяса и доспехов. Позор следопыта был остановлен ревом дудки Нагата.
        Яндар мрачный, как туча направился к навесу. Нагат подошел и похлопал его по плечу:
        - Не расстраивайся. Диметр один из лучших бойцов, которых я встречал. Он уникален, в том, что касается прочтения намерений противника. Ну а Тальмис просто нашел брешь в защите твоего разума и воспользовался ей.
        - Но я не чувствовал, что он проник в мой разум. И когда Тальмис создавал иллюзии, я тоже ничего не ощутил. Как вам удается, заставить человека видеть то, чего нет? - спросил Яндар.
        - Это дар, с которым нужно родиться, а потом его нужно долго развивать, - Нагат снял с шеи дудку и повесил на манекена. Идем, я приготовил для тебя вознаграждение, которое тебе обещал Бата.
        - Но он ведь еще в мире духов, - заметил Яндар
        - Это не важно. Ты выполнил свою часть договора.
        Они прошли до хижины дайтара и вошли внутрь. Убранство домика наставника поражало простотой: пара табуретов, стол, ложе засланное шкурой. Нагат достал из невысокого шкафа мешочек и положил его на стол.
        - Это твое.
        Яндар раскрыл его и присвистнул:
        - Да тут целое состояние, - в мешочке переливались драгоценные камни. - Глядя на лагерь, не думал, что вы настолько богаты. Мне кажется это слишком щедрая награда, - Яндар несколько растерялся при виде драгоценностей.
        - Дайтары достаточно обеспечены, чтобы платить по своим счетам, - улыбнулся Нагат. - Бери, не раздумывай.
        Яндар достал из потайного кармашка в ремне свои камешки и добавил их к остальным.
        - Что ж, это будет слабая компенсация семьям погибших кзестов, но большего я вряд ли смогу сделать, - Яндар посмотрел на старого воина. - Мне нужно попасть в Самар-Сэйру.
        - Это достойное дело, - Нагат сразу стал серьезным. - Ты поступаешь как рыцарь. Двое из моих учеников родом из тех мест. Думаю, они будут рады небольшому отдыху. Завтра к вечеру вы вернетесь, как раз к ритуалу вызова.


        Глава 10


        Элийя провела костяным гребнем по густой шерсти Белогрива. Сагр зажмурился от удовольствия и довольно заурчал. Девушка злилась: "Как можно было так опростоволоситься? Позволить этому бродяге - Яндару, захватить себя врасплох, да еще притащить его в Мар-Аллагор на спине своего собственного сагра. А зачем спрашивается, она потом еще отправилась к источникам и пялилась, как последняя дура, на него. Угрожала арбалетом. Зачем? Напугать хотела? Как же, напугаешь его, бродягу этого. Только опозорилась. Хорошо хоть не видел никто из учеников мастера Нагата, как она из-за валуна выглядывала, когда Яндар свое тряпье снимал и в источник лез".
        Элийя с раздражением отбросила гребень. Белогрив недоуменно посмотрел на хозяйку и вопросительно рыкнул. Девушка почесала его за ухом и сагр успокоился. "Видел бы покойный отец все это", - с грустью подумала Элийя и невольно предалась воспоминаниям: Мать, Элийя не помнила ее вовсе - она умерла вскоре после родов. Отец - высокородный тамлар Фальхон был блистательным воином, но плохим дельцом. Он погиб, сражаясь в междумирье с тварями, когда ей было всего тринадцать, и оставил в наследство кучу долгов. Родовое поместье пришлось продать, и все имущество тоже. Кредиторы угрожали продать в рабство саму Элийю, и так бы и произошло, но появился старый друг ее отца - мастер Нагат. Он выплатил все долги и забрал девочку с собой в Мар-Аллагор. У Элийи обнаружился редкий дар, она была - хуфине (прим.: хуфине - колдунья, способная посещать миры духов.) Нагат с удовольствием взялся за воспитание юной Элийи. С тех пор прошло уже шесть лет.
        Одним из самых ярких воспоминаний девушки за эти годы, была встреча с Белогривом. Она нашла сагра в Айване еще совсем детенышем. Он сидел у тела матери и издавал отчаянные писки. Рядом валялось жуткое чудовище, в бою с которым и погибла родительница малыша. Движимая внезапным порывом, Элийя провела сложный ритуал и соединила свою душу с сущностью юного сагра. Нагат с удивлением узнал, что у его воспитанницы появился питомец, всыпал ей хорошенько за то, что без разрешения бродит по мирам духов, но сагра оставить разрешил. Да и куда его было девать, если ритуал уже проведен? Она назвала его Белогривом. Юный демон совершенно не умел разговаривать и напрочь отказывался исполнять мысленные команды Элийи. Девушка уже было решила, что сделала глупость, подобрав его, но последовавшие за этим события в корне поменяли ее мнение: Как обычно, без разрешения наставника, Элийя отправилась изучать междумирье. На увязавшегося следом Белогрива, она не обратила никакого внимания. Девушке ужасно хотелось отыскать следы чудовищ, прикончить одно из них и принести голову монстра Нагату, чтобы доказать, что она уже не
ребенок, а самая настоящая охотница на тварей. Ей "повезло", чудовища пришли к ней сами. Два кошмарных создания, оставшихся в живых еще со времен нашествия Хайланхара, вынырнули из леса и набросились на Элийю. Ее легкая сабля была сломана в первую же секунду боя, а саму девушку не сожрали мгновенно только потому, что решили позабавиться. Девушка поняла, что ей осталось жить мгновения, она зашептала слова молитвы, готовясь умереть с честью, как ее отец.
        Помощь пришла оттуда, откуда Элийя ее не ждала вовсе. Белогрив появился из густых зарослей. Не раздумывая ни секунды юный сагр бросился защищать свою хозяйку. Каждая из тварей была почти вдвое крупнее его, но малыш не собирался отступать. Он закрыл собой девушку, и Элийя увидела самую отчаянную схватку в своей жизни. Юный сагр бился насмерть, не обращая внимание на покрывшие его тело раны. Твари наседали на него, разрывая когтями белоснежный мех, но Белогрив не позволил им подойти к хозяйке ни на шаг. Неожиданно демоны отступили и скрылись в лесу, оставив их в покое. И только тогда юный сагр упал на землю не подавая более признаков жизни. Элийя рыдала, гладя красный от крови мех Белогрива уже не надеясь вернуть сагра к жизни и в этот момент появился Нагат. Обеспокоенный долгим отсутствием воспитанницы он отправился по ее следам. Наставник доставил девушку и ее питомца в Мар-Аллагор. Юный сагр выжил. Элийя выходила его, и со временем, Белогрив превратился в прекрасного белоснежного демона. Сагр так и не научился разговаривать за все это время, но прекрасно чувствовал все желания хозяйки, улавливая
малейшее изменение в ее настроении".
        Девушка чмокнула Белогрива в нос и запрыгнула в седло на его спине.

        * * *

        Путь в Самар-Сэйру по воздуху занял всего несколько часов. Яндара сопровождали два молодых дайтара Витар и Тальмис. Разведчик взял с собой меч и кинжал, лук решил оставить в хижине. В нескольких километрах севернее Карахехта располагалась прайва, ведущая прямо на огромный рынок Самар-Сэйры. Отыскать диаспору кзестов оказалось довольно легко. Она занимала один из северных кварталов города. Известия, принесенные Яндаром, ужаснули старейшин. Было видно, как болезненно переживают патриархи потерю сыновей своего племени. Сердце разведчика защемило, когда он увидел слезы на глазах мужчин. Перед внутренним взором один за другим прошли воины каравана, и на душе стало тоскливо. Следопыт оставил драгоценности главе диаспоры и поспешил удалиться. Воспоминания были слишком тягостны для него. Тальмис заверил в том, что в честности старых кзестов можно не сомневаться - они передадут драгоценности семьям погибших.
        Яндар собрался было назад в Мар-Аллагор, но молодые дайтары не торопились.
        - Мы успеем до ритуала, можешь не сомневаться, - сказал Витар и добавил многозначительно. - Я знаю здесь несколько интересных мест.
        Тальмис улыбнулся и похлопал Яндара по плечу:
        - Тебе нужно отвлечься, терять друзей - всегда тяжело.
        Следопыт не заставил себя долго уговаривать, ему чертовски хотелось напиться.
        Первым местом, которое посетили молодые люди, стал обширный торговый квартал. Юноши долго рассматривали доспехи и оружие, изводя торговцев замечаниями. При выходе из очередной лавки Яндар почувствовал чей-то внимательный взгляд упершийся ему прямо в спину. Резко повернувшись, следопыт не увидел в пестрой толпе, кто именно пялился на него и, пожав плечами, последовал за своим компаньонами. Было довольно жарко, Тальмис расстегнул ворот рубахи, и землянин почти сразу забыл о взгляде, заинтересовавшись медальоном на шее юного дайтара. На круглой бляхе была выгравирована семипалая рука, сжимающая пятиконечную звезду. Заметив взгляд следопыта, рыцарь тут же снял и спрятал, талисман в карман. Яндар тактично не стал ничего спрашивать об украшении. Но амулет его очень заинтересовал, такой же знак был на перстне Харимаза, который сейчас находилось на пальце у Яндара повернутое камнем вниз.
        Близился вечер, многочисленные фонари запылали мягким светом. Они были наполнены белесой жидкостью, которая с наступлением темноты начинала излучать свет накопленный днем.
        - Это гивайя, - пояснил Витар, заметив любопытство Яндара. - Сок растения, добываемого глубоко под землей. Ужасно дорогая штука.
        Путь привел молодых людей в питейное заведение под названием "Золотой бык". Просторный зал освещенный мягким светом, дубовые столы и миленькие девушки разносящие кружки с напитками. Вино, поданное им и впрямь золотого цвета.
        Далее заведение последовали одно за другим. В двух из них они успели подраться, из еще одного их вытолкали взашей, в общем, времяпрепровождение дайтар мало чем отличалось от досуга молодых людей родного мира Яндара.
        Изрядно набравшись, дайтары наконец остановили выбор на пивнухе под названием "Медовый звон". Облепленные девицами, парни мало обращали внимание на происходящее вокруг. Витар вовсю декламировал стихи собственного сочинения, поглаживая по бедру кудрявую красотку:

        Я двигаюсь неслышно и невидим,
        Для глаз людских мой облик неземной
        Мне не к чему их заставлять дивиться,
        Ведь в мир пришел я только за тобой.

        Я тихо в след тебе ступаю, словно призрак
        Надежду в сердце черном затея,
        Крадусь и ничего не упускаю
        Что лишь чуть-чуть дотронется тебя.

        Мне б никогда на землю не вернуться,
        Но ты сама молилась в тишине,
        И суть бездумную заставила проснуться
        Меня, представив в своем странном сне.

        И вот я здесь, посланец, падший ангел.
        Тебе, поверь, придется нелегко.
        Я тело возлюблю твое, а душу,
        Умчу, как ветер странствий, далеко.

        Желала ты испить нектар блаженства,
        И чувств постичь высоких глубину
        Я все исполню, можешь быть спокойна,
        Лишь только облик человеческий приму.

        Познаешь ты вершины наслажденья
        Тебя я медом страсти опою,
        Но позже ты не вымолишь прощенья,
        И некому будет сказать люблю.

        Девушка зааплодировала и чмокнула юного дайтара в щеку. Тальмис хлопнул товарища по плечу и провозгласил:
        - За моего друга Витара, воина и поэта!
        Яндар присоединился к тосту. Стихи юного дайтара были далеки от совершенства, но они зацепили невидимые струны в душе землянина. Следопыт подумал о том, что никогда не любил в своей жизни по настоящему. Он до сих пор не встретил женщину, которая заронила бы в его сердце семена настоящего чувства, и почему-то от понимания этого стало тоскливо. Следопыт встряхнулся и постарался отбросить непривычные мысли.
        Землянин обвел взглядом помещение, он не присматривался к многочисленным посетителям шумного заведения, но два мрачных типа с многочисленными шрамами на рожах привлекли его внимание сразу. Громилы вошли в помещение, и оглядевшись тут же вышли.
        Колокольчик зазвенел в голове следопыта. Этот звон был очень хорошо ему знаком. Так звучала опасность. Яндар не стал отвлекать товарищей, и вышел один на свежий воздух, намереваясь посмотреть, куда пошли эти двое. Прямо на выходе он столкнулся с несколькими крепко сбитыми парнями. Движение сзади он успел уловить, но и только. Алкоголь затормозил рефлексы. Тяжелый удар по голове начисто вышиб из землянина сознание...
        Очнулся Яндар от того, что его поливали холодной водой. И первое, что он увидел это сияющую физиономию Овица. Тар скалился так, словно нашел сокровища Али-Бабы. Кругом стояли уже знакомые следопыту громилы. Яндар был связан по рукам и ногам, да еще примотан толстой веревкой к стволу фруктового дерева. Осмотревшись, следопыт понял, что находится во дворе охотничьего домика. Пахло лесными травами, совсем рядом щебетали птицы.
        - Рад тебя видеть, - промурлыкал Овиц, широко улыбаясь.
        - Не издох еще? - скривился Яндар. - А дружка своего Викруса куда дел?
        - Господин занят более важными делами, - продолжал ухмыляться Овиц.
        - О как. Господин. Тебя уже в вассалы приняли? - пробурчал Яндар.
        - А что мне оставалось, после того, как ты с дружками спалил мою деревню? Хорошо хоть золотишко, вырученное за караван, в мой карман попало, - тар поскучнел. - Вот только все хорошее быстро заканчивается.
        - Что девочки дорогие попались? - сострил Яндар.
        Тар не успел ответить. Послышался стук копыт, и во двор вихрем влетела колесница. Возница - статный мужчина в доспехе, покрытом шкурой леопарда и отделанном драгоценными камнями шлеме без забрала. Рядом с ним, судорожно вцепившись в борт, стоял отвратительного вида старикашка с бельмом на глазу и спутанной козлиной бородой.
        Они остановились совсем рядом со следопытом. Воин бросил вожжи, спрыгнул на землю и подошел вплотную к Яндару. Глаза мужчины полыхали злобой.
        К нему тут же подскочил Овиц, тараторя на незнакомом землянину языке.
        Только спустя несколько минут Яндар начал улавливать суть беседы. Понимание языка вынырнула из закоулков памяти, наделив слова тара смыслом.
        Ничего нового Овиц не придумал: он вновь обвинял Яндара в преступлениях Суграмаша. Один из разбойников тара принес оружие следопыта.
        - Посмотри клинок, Анхой, - отрывисто бросил мужчина старику и тот осторожно взял в руки меч некогда принадлежавший Суграмашу. - Мне плевать, что говорят эти люди, ты должен дать верный ответ прямо сейчас. Я должен знать искать ли убийцу моих детей дальше или день возмездия настал.
        Мужчина не сводил глаз с Яндара. В этот момент во двор на взмыленных лошадях ворвались шестеро воинов. "Эскорт колесницы", - догадался следопыт.
        Дед закрыл глаза, и его лицо сморщилось, на минуту он замер, а потом резко распахнул веки и с ненавистью плюнул в Яндара:
        - На этом оружии море крови, и кровь ваших детей тоже, мой Господин.
        - Ты уверен Анхой? Ведь это может быть не его оружие.
        - Уверен, я чувствую, что убийца прячется глубоко внутри этого человека, вижу картины из его прошлой жизни, он отнял жизни у многих несчастных без всякой жалости. Он искусный колдун и хорошо скрывает свое истинное лицо, но ему не по силам сопротивляться мне.
        Землянин сжал зубы. Оружие сослужило ему дьявольскую службу, обвинив его в делах, которые он не совершал. Да еще этот экстрасенс-недоучка умудрился разглядеть в нем что-то от Суграмаша, осколки памяти, наверное. Вряд ли его станут слушать, но попытаться стоило:
        - Вы путаете меня с другим человеком. Это оружие мне принадлежит по праву военного трофея. Я убил Суграмаша в прайве Ваданги и каким-то странным образом мне достались его воспоминания.
        - Выплатите вознаграждение, - приказал мужчина. - И заткните рот этой твари. Меч и кинжал пусть расплавят в горне.
        Один из опоздавших воинов предал Овицу увесистый кошель. Вельможа снял с пальца перстень с большим драгоценным камнем и протянул тару:
        - Это от меня сверх вознаграждения, можете идти.
        - Я бы хотел присутствовать при смерти этого демона, - склонив голову, ответил Овиц.
        - Хорошо, - согласился вельможа и с отвращением посмотрел на Яндара. - Я определил тебе казнь, чудовище. Ты будешь погребен живьем в том самом месте, где были убиты мои дети.
        Мужчина повернулся к своим воинам и зло рявкнул:
        - Возьмите с собой доски!
        Спустя несколько минут Яндара привязали к лошади, как мешок с товаром и отряд двинулся в путь. Следопыт подумал о том, что смерть все же добралась до него. Яд через день начнет свое убийственное действие, но, похоже, Овиц зароет его еще раньше! Создавалось впечатление, что судьба перестраховывались в своем желании отправить его на тот свет.
        Всадники торопились, но Яндар запомнил на пути каждую травинку. Да и как забыть дорогу, по которой тебя везут на казнь. Отряд проскакал несколько километров, нырнул в прайву и тут же свернул на забытую богом тропинку. Их путь лежал вдоль поросших низкорослыми деревьями холмов. Где-то совсем рядом был слышен шум водопада.
        - Осталось не долго, - объявил вельможа.
        И действительно, через пару часов отряд остановился.
        Яндара бросили на каменистую землю, и воины принялись копать могилу. Предводитель подошел к разведчику и плюнул на него.
        - Здесь ты убил моих детей и еще девять ни в чем неповинных человек. Казнь для тебя подходящая. Ни один закопанный в этом месте не смог сохранить рассудок.
        - И многих ты уже зарыл? - прошипел следопыт.
        - Многих. Я долго выбирал для тебя казнь, - вельможей завладела холодная ярость. - Я похоронил здесь много своих врагов, и каждый из них, когда его утром откапывали, уже был невменяемым безумцем. Я развлекался тем, что отпускал их бегать голыми по прайве. Мои псы разрывали их на части. Мы оставим тебе доступ воздуха, чтобы ты не задохнулся. И можешь не кричать, здесь не бывает путников.
        Следопыта положили в наскоро сколоченный гроб. Накрыли крышкой. Звуки от ударов молотка оглушили Яндара. Он почувствовал, как его подняли. Кто-то похлопал по доскам.
        - Утром я вернусь, - услышал следопыт голос вельможи, - и мои собаки будут голодны!
        Гроб опустили в яму. Яндар буквально кожей чувствовал, как падают на крышку комья земли. Разум отказывался верить в происходящее. Крик рвался из легких, но Яндар задушил его в себе. Нет, он не доставит палачам удовольствия, вереща как перепуганное животное.
        - Я приду за вами с того света, ублюдки, - прошептал следопыт.
        "Сутки. До вызова Баты оставались всего сутки".
        Яндар был близок к панике. Его мысли метались по замкнутому кругу, пытаясь найти способ спасения. Но вскоре следопыт понял, что его попросту нет. Нет способа откопаться из-под груды камней и земли, лежа в гробу спеленатым, как младенец. Это конец.
        Разведчик закрыл глаза и впал в забытье. Сколько он так пролежал Яндар не помнил. Странные ощущения заставили его очнуться. Словно землетрясение происходило где-то рядом, но не на физическом уровне, а на гораздо более тонком, мысленном.
        Следопыта как будто накрыло взрывной волной. Чувство было такое, что в его разум пыталось влезть что-то неизмеримо большее, чем он мог вместить. Яндару казалось, что его череп трещит по швам. И чем больше он сопротивлялся, тем сильнее рос напор. И следопыт понял, что выдержит еще несколько секунд, а потом превратиться в безумца.
        И тогда он перестал сопротивляться, постарался уподобить сознание зеркалу, от которого все отражается. Напор ослаб, начал течь мимо, но как только Яндар осознавал себя, поток как хищный зверь бросался на него вновь. Постепенно человек приспособил свое сознание, плывя по течению вместе с этой непонятной рекой силы. Его бросало с волны на волну, пока неожиданно землянин не почувствовал, что может свободно мыслить находясь прямо в этом безумном шторме. Разведчик воспринимал сейчас все яснее и четче, его подкачивало энергией, и эта энергия уверенно прирастала.
        "Как выбраться?" - Сконцентрировался следопыт, и его швырнуло куда-то в сторону. Яндар оказался в эпицентре видений, которые касались его родного мира. Потом он нашел себя самого, нет, не себя, этот человек был лишь похож на него. Дед? Прадед?
        Яндара засосало куда-то в глубину. Он падал и падал, перед его внутренним взором проходили все его предки, их навыки текли сквозь него, как вода сквозь песок. Следопыт погрузился в воспоминания своих предков. Они мелькали один за другим перед его взором, пока разведчик не столкнулся с чем-то совершенно удивительным.
        В его видении крылатые рыцари вооруженные огненными клинками сражались с демонами и он, Яндар, был среди них, ощущал крылья за спиной и потертую рукоять меча. Следопыт находился в теле своего далекого предка. Яндар нырнул глубже и обнаружил себя, отчаянно рубящимся с тварями в, прайве. Да, это была прайва. Что делали его предки в этом мире?
        Поток неожиданно оставил Яндара в покое, и он распахнул глаза, судорожно вдохнув. Следопыт ощутил, как изменился его разум, в нем словно открылись врата, замурованные до этого. Яндар знал о мире духов, о прайвах и о том, как проникать в мысли других существ. Обрывки воспоминаний из глубин тысячелетий то и дело всплывали перед глазами.
        Яндар вновь закрыл глаза и мысленно потянулся к поверхности. В прайве владычествовала темнота. Дул сильный ветер. Яндар прекрасно видел все, что происходит над местом его захоронения. Комья свежей земли и валуны на своей могиле.
        Внезапно его внимание привлекло существо, крадущееся во мраке. Это был огромный хищник, бродящий в поисках жертвы. Яндар чувствовал его голод. Аккуратно следопыт протянул мысль к животному, стараясь овладеть разумом зверя. Ничего не вышло. Хищник не желал подчиняться. Следопыт сделал еще попытку и вновь не получилось. Но землянин не собирался сдаваться: он старательно искал ключи к контролю над сознанием животного. И вот когда зверь уже развернулся и отправился прочь от могилы, Яндару удалось подчинить его своей воле.
        "Рой, - внушал человек хищнику, зверь вернулся и принялся раскапывать свежую могилу. - Рой", - утверждал мысль в сознании существа человек, и зверь разгребал землю сильными лапами, отбрасывая в сторону булыжники.
        Крышка гроба показалась через какое-то время. Хищник принялся по приказу Яндара грызть доски, пока следопыт не увидел себя самого с закрытыми глазами, лежащим в деревянном ящике.
        Он сформировал нужный образ и животное аккуратно работая мощными челюстями перегрызло веревки.
        Вскоре Яндару удалось освободиться. Ни на секунду не переставая контролировать зверя, следопыт поднялся из могилы. Сколько же он здесь пролежал. Противоядие. Ему нужно торопиться.
        Яндар взобрался на спину хищника и погнал зверя сквозь прайву.


        Глава 11


        Яндар добрался до Карахехта, уже смертельно уставшим. Хищник, несший его на спине все это время, упал без сил полчаса назад. Вечер неумолимо наступал, а значит, через пару-тройку часов начнет действовать яд. Следопыт вытер со лба пот и побежал дальше. Он надеялся, что Нагат уже вызвал Бату. Яндару не терпелось принять противоядие и забыть эту историю навсегда.
        Подбегая к скале, на которой находился Мар-Аллагор, Яндар увидел как сверху пикирует сагр. Разведчик узнал молодого дайтара.
        - Скорее, Тальмис! - крикнул землянин, думая только о том, чтобы попасть к храму. - Нагат уже вызвал Бату? И что с тобой...
        Рыцарь выглядел так, как будто побывал в бою: кровь на рубахе, горящий взгляд, несколько ран на теле несущего его демона.
        Тальмис криво усмехнулся и спрыгнул из седла наземь.
        - Не получилось с девкой, так может твоя голова устроит хозяина, - дайтар вытащил меч и пошел на Яндара. Сагр начал обходить следопыта сбоку, но рыцарь одернул его:
        - Я сам выпущу ему кишки.
        Следопыт не знал причину этой ненависти, и разбираться уже было некогда:
        - Сам говоришь? - Яндар презрительно улыбнулся. - Ты ничего не стоишь без сагра.
        Издевка подействовала. Юношеская горячность, на которую сделал ставку следопыт, заставила дайтара сделать необдуманный ход. Крылатый демон растаял в воздухе. Это было уже хорошо, но перед разведчиком все еще оставался вооруженный и великолепно обученный боец.
        Тальмис двигался на Яндара, небрежно держа меч. Следопыт почувствовал, как дайтар вновь пытается запутать его иллюзиями. Землянин пустил его в разум и тут же увидел вокруг себя несколько фантомов. Нужно было как можно быстрее разобраться кто из них настоящий Тальмис. Мозг Яндара был готов закипеть от напряжения. Капли пота потекли по лбу. Голова землянина болела как после сотрясения, но он сейчас четко ощущал разницу между дайтаром и его копиями. Ночь, проведенная в прайве изменила его сознание. Тальмис был уверен в своем превосходстве. Яндар повернулся к одной из иллюзий и весь подобрался.
        Боковым зрением разведчик видел, как дайтар улыбнулся, неспешно замахиваясь, как по широкой дуге начал падать его меч прямо на голову землянину. Следопыт ударил внезапно - скрытый в подошве нож вошел Тальмису в пах. Яндар перехватил руку с клинком и одним движением сломал ее. Медлить было нельзя - дайтар мог призвать сагра в любую секунду. Яндар ударил противника ребром ладони по шее. Позвоночник рыцаря хрустнул и молодой воин обмяк.
        Следопыт увидел тени на земле, подхватил меч уже мертвого врага и метнулся в сторону - к нему спускались три летающих рыцаря. Бежать было бесполезно. Справится с ними тоже было нереально, но землянин решил, что дорого продаст свою жизнь.
        Однако воины повели себя не так как ожидал Яндар. Один спрыгнул наземь и подошел к телу Тальмиса.
        - Собака, - скривился дайтар и с презрением плюнул на тело недавнего товарища.
        - Да что у Вас происходит? - не сдержался Яндар.
        - Он пытался убить Элийю, - ответил рыцарь. - Садись ко мне. С ритуалом вызова возникли трудности. Сам все увидишь.
        Два других воина уже взлетели. Сагр одного нырнул назад к земле и, схватив когтями тело Тальмиса, начал подниматься ввысь. Яндар не заставил себя уговаривать. По его подсчетам до начала действия яда оставалось меньше часа.
        Дайтары принесли Яндара в лагерь. Сагры приземлились на уже знакомую Яндару площадь. Свет множества факелов отгонял прочь темноту подступающей ночи. Все обитатели лагеря столпились у накрытого звериными шкурами подиума. На нем лежали трое. Нагат, Диметр, третьего следопыт не знал. Глаза мужчин были закрыты, а руки сложены на груди как у покойников. Однако они были живы. Веки мужчин периодически вздрагивали, как у людей находящихся в активной фазе сна и видящих перед своим внутренним взором леденящий душу кошмар. Жители Мар-Аллагора внимательно всматривались в лица лежащих на помосте. Следопыт буквально ощущал напряжение рвущее пространство рядом с ним. Люди стояли не издавая не звука. Яндар заметил Элийю. Глаза девушки поблескивали искорками подступивших слез. И только после этого землянин заметил три накрытых белой материей тела, лежащих в нескольких метрах от помоста. Кровь жирными кляксами проступала сквозь белую ткань.
        Дайтары принесли тело Тальмиса и положили его в стороне.
        - Что случилось? - еле слышно спросил следопыт.
        Элийя вскрикнула, глядя на подиум и Яндар увидел, что у одного из лежащих появилась на груди рваная рана, из которой потекла кровь.
        - Что происходит? - повторил вопрос Яндар.
        - Они пошли за Батой, - сквозь слезы ответила Элийя. - И там что-то произошло - они погибли почти сразу. Нагат и двое старших отправились в Айвану сами. Они сражаются. Видишь? - девушка указала на Нагата.
        У наставника на руке появилась рваная рана.
        - Кто мог убить троих дайтар с такой легкостью? - воскликнул стоящий рядом Витар.
        Яндар увидел, как на лице Диметра появился внушительный кровоподтек.
        - О боже, они же сейчас все погибнут, - Элийя побледнела.
        Яндар запрыгнул на помост и лег возле Нагата.
        - Куда ты? - воскликнул Витар.
        - Я иду к ним, - ответил Яндар.
        - Ты даже не сможешь войти в Айвану, ты ведь не хуфун (прим.: маг, колдун способный путешествовать по мирам духов). И даже если тебе помогут, ты умрешь мгновенно!
        - Я умру от яда через какой-нибудь час! - резко бросил Яндар и закрыл глаза.
        Смутное знание о том, как попасть в Айвану пришло само собой. Как будто он бывал там уже много раз, правда, очень давно. Воспоминания были отрывистыми, но постепенно обретали четкость.
        - Я тоже иду, - услышал следопыт голос Элийи.
        Яндар почувствовал, что девушка легла совсем рядом и ее ладонь накрыла руку землянина.
        "Ветер, откуда здесь ветер, - подумал Яндар, и тут его дернуло вниз. Он летел прямо в центре смерча, который затягивал его в глубину.
        Удар! Яндар упал на одно колено. Голова закружилась. Темнота. Вокруг господствовала ночь. Но необъяснимым образом он видел во мраке, как будто долгое время был частью этого мира. Его тело было облачено в изумрудного цвета доспех. На поясе висел прямой меч с полуторной рукоятью. Непонятные следопыту письмена и знаки покрывали каждую пядь его лат. На доспехе виднелись многочисленные отметины от ударов.
        - Яндар, - услышал он писк и увидел странное маленькое существо, бегущее к нему. Оно было похоже на лису и хорька одновременно.
        - Меч! Вытащи меч из ножен, - приказало существо.
        Следопыт выхватил клинок, который тут же загорелся ярким огненным светом. Зверек оказался рыжим и был похож......
        - Элийя, это ты.
        Лисенок подбежал к нему, ловко взобрался на плечо, и вцепился в верх нагрудника. Мордочка хищника оказалась прямо у уха Яндара.
        - Быстрее, Яндар! - сказало существо. - Нагат рядом, мы должны помочь ему!
        Следопыт побежал по испещренной трещинами земле. Впереди раздавался рев и Яндар увидел свет.
        - Это Нагат. Он еще жив, - затараторил маленький хищник. - Крылья, Яндар.
        Едва подумав о крыльях, следопыт почувствовал их за спиной. Почувствовал также хорошо, как ощущал свои руки. Взмах и разведчик понял, что может двигаться быстро. Очень быстро.
        - Ты выглядишь странно, Яндар, - пропищала Элийя, внимательно рассматривая его глазами-бусинками.
        - Что?
        - Люди не должны так выглядеть в Айване, - заявила она.
        Яндар не успел спросить, что Элийя имеет ввиду. Он увидел рыцаря в светлых доспехах с золотыми крыльями. Это был Нагат. Второй дайтар лежал на земле, раскинув руки. Диметр зажимал рану, но еще был в строю. Тварь, с которой они сражались, возвышалась над рыцарями горой. Так, наверное, выглядел бы тираннозавр если бы ему добавили еще две мощные конечности с клешнями способными дробить камни, расположили по всему телу глаза, чтобы никто не смог подойти незамеченным, да еще покрыли тело бронированными пластинами с острыми шипами. Кроме того, монстр обладал еще одним оружием - толстым хвостом способным наносить сокрушительные удары.
        - О боже, - пропищал лисенок, - Саларит.
        Следопыт сжал рукоять меча и внезапно пламя, которым полыхало лезвие, изменило цвет. Оно стало черным, как сам мрак.
        - Выносите Пайлава! - крикнул Нагат. - Диметр, уходи!
        Тварь сразу же заметила приближение Яндара. Она прыгнула так внезапно, что следопыт едва успел избежать загнутых клыков. Нагат тут же воспользовался моментом и ударил демона по ногам. Но тварь саданула хвостом - рыцарь упал и уже не шевелился.
        Элийя отчаянно запищала и спрыгнула на землю. Она тут же превратилась в серую пантеру и принялась обходить саларита со спины. Диметр в этот момент бросился вперед, но угодил прямо в клешню к демону.
        И тогда Яндар решился на отчаянный шаг. Он устремился прямо в пасть чудовищу. Демон тут же среагировал - раскрыл челюсти и попытался схватить человека. Яндар ударил изо всех сил, закрутив меч по широкой дуге. Клинок прошел сквозь плоть и кости, отрубив добрую половину нижней челюсти. Дикий рев сотряс окружающее пространство. Чудовище замотала головой. Яндар не медлил ни секунды. Его меч перерубил клешню, сдавливающую Диметра.
        Следопыт метнулся от разъяренного саларита, но демон оказался быстрее. Малые конечности твари сграбастали Яндара и прижали его к телу. Боковым зрением землянин заметил, что Нагат пришел в себя. Старый дайтар подхватил с земли свой меч и прыгнул к демону.
        Яндар воткнул клинок прямо между нагрудных пластин твари. Меч с шипением вошел в плоть по самую рукоять. Однако убить монстра было не так-то просто. Чудовище сдавило следопыта. Разведчик понял, что доспех долго не выдержит. Неожиданно демон зашатался, и рухнул на бок, уронив Яндара - это Нагат сумел подрубить чудовищу ногу. Все три мужчины разом бросились на саларита, пронзая его мечами. Серая пантера повисла на загривке чудовища, разрывая клыками толстую шкуру демона.
        Яндар уже почти добрался до горла демона, замахнулся мечом, но чудовище неожиданно ударило его ногой. Следопыт отлетел на несколько десятков метров. В обычном мире такой удар убил бы любого, однако в Айване все было иначе. Не без труда поднявшись, Яндар побежал обратно. Однако в его помощи уже не было необходимости. Дайтары прикончили тварь. Землянин приблизился к Нагату.
        Старый дайтар удивленно посмотрел на следопыта.
        - Да что со мной не так? - воскликнул разведчик, в недоумении.
        - Ты выглядишь странно, Яндар, - ответил Нагат. - На тебе доспехи древнего...
        - Учитель нужно идти за Батой, - встряла Элийя, вновь обернувшись лисенком.
        - Ты не справишься одна, девочка, - ответил дайтар. - Ждите, я пришлю кого-нибудь.
        - Я пойду сам, - обронил следопыт.
        - Ты не понимаешь, Яндар. Все не так просто, - Нагат скривился, зажав рану.
        - Я справлюсь! - решительно ответил следопыт.
        Старый дайтар задумался на мгновение:
        - Вчера ты был обычным авантюристом. Сегодня ты рыцарь Айваны. Возможно это твоя судьба. Идите.
        Лисенок взобрался на свое место на плече следопыта.
        - Быстрее, Яндар! - скомандовала Элийя. - Я поведу тебя. Наставник, готовьте жертву.
        В мирах духов постоянно нужно быть начеку, это Яндар знал, точнее помнил. Поэтому все вопросы решил оставить на потом. Он доверился девушке, которая, похоже, чувствовала себя здесь, как дома.
        Элийя вывела его к перекрестку девяти дорог, прямо в центре которого стоял демон с совершенно белыми глазницами и огромным тесаком в когтистой лапе.
        - Это Грантур, - прошептала Элийя, - страж дорог и врат мира духов. Он может находиться в нескольких местах одновременно.
        Яндару показалось, что он уже когда-то видел стража перекрестка, но выудить воспоминания никак не удавалось.
        Элийя заговорила с демоном, издав какой-то малопонятный звук отдаленно напоминающий слово. Великан зашевелился, поднял тесак и рубанул наискось по воздуху. В пространстве тут же образовалась прореха, сквозь которую начали залетать снежинки. Элийя приказала Яндару войти в нее:
        - Торопись. Рана Айваны скоро зарубцуется.
        Яндар шагнул в дыру и очутился по колено в сугробе. Вокруг раскинулся заметенный снегом лес. Как ни странно холода землянин не чувствовал.
        - Иди вперед, нужно найти реку, - распорядился лисенок и Яндар, проваливаясь до середины бедра в сугробы, побрел через лес.
        Следопыту показалось, что они идут уже несколько часов. При попытке взлететь Элийя мгновенно укусила его за ухо.
        - Не вздумай! - цыкнула она. - Нас сразу заметят. Спрячь крылья.
        О том кто именно их может заметить, Яндар спрашивать не стал. Он послушно представил, как его крылья исчезают и тут же перестал их ощущать.
        - Долго еще? - проворчал он.
        - Тише, - лисенок навострил уши и принюхался, - слева, у большого дерева, и еще чуть дальше, за кустарником.
        Яндар осторожно посмотрел в указанном направлении. Если бы Элийя не подсказала, он никогда бы не заметил их. Белая шерсть делала хищников неотличимыми от снежных сугробов. Только горящие злобой глаза выдавали их присутствие. - Волколаки! - пискнула Элийя, в мгновение ока прыгнула на ствол ближайшего дерева и ловко вскарабкалась повыше.
        Демоны ринулись вперед. Твари мчались со скоростью атакующих гепардов, совершенно не проваливаясь в снег. Они преодолели расстояние до следопыта за считанные мгновения.
        Яндар выхватил меч, и когда первый зверь прыгнул, ударил. Лезвие вошло наискось между шеей и плечом демона. Но волколак все же зацепил следопыта, когтистой лапой. Отбросив его в глубокий сугроб. Это и спасло Яндару жизнь. Второй демон промахнулся. Его челюсти клацнули совсем рядом. Яндар потерял ориентацию в пространстве. Снег залепил глаза, и следопыт стоя на колене, описал мечом широкий полукруг. Но пытаться достать врага вслепую, было бесполезно. Клинок лишь рассек воздух, а волколак уже был с другой стороны. Хищник прыгнул и Яндар опрокинулся на спину, выставив меч перед собой. Каким-то образом зверь умудрился извернуться уже в полете и избежать острия.
        - Осторожно! Для них доспехи не помеха! - предостерег лисенок.
        Зверек сидел на высоте нескольких метров над землей мертвой хваткой вцепившись в сук и, похоже, чувствовал себя великолепно.
        - Я рад! - огрызнулся Яндар.
        В этот раз монстр не спешил нападать. Он начал обходить следопыта по кругу, то приближаясь, то уходя чуть назад.
        "Опытная тварь. - понял Яндар. - Ждет момента".
        Он сделал вид, что потерял бдительность и слишком далеко выставил вперед ногу. Атака последовала мгновенно. Пасть с кривыми клыками клацнула как сработавший медвежий капкан. Следопыт вложил в удар всю силу и полыхающий черным пламенем меч вошел прямо в шею демону. Яндар тут же рванул клинок на себя, расширяя рану и уходя от когтей чудовища.
        Тварь зарылась мордой в снег, кровь толчками вырывалась из раны. Яндар отскочил от агонизирующего зверя, но тот каким-то чудом дотянулся до следопыта. Сильная лапа ударила в нагрудник. Землянина отбросило к стволу дерева. Вспышка! В голове мужчины помутилось. Лисенок свалился с плеча в снег. Следопыт с трудом поднялся, волколак еще дергался в конвульсиях. Сила у этого существа была неимоверной, если бы не доспех, демон проломал бы человеку грудную клетку. Яндар уставился на пять глубоких борозд на нагруднике - следов от когтей волколака.
        - Почему ты не помогла мне?
        - Если погибнешь ты - я смогу выполнить нашу миссию, если я - Бату не спасти! К тому же, ты был недостаточно вежлив при нашем знакомстве - с чего тебе помогать?
        Яндар задохнулся от возмущения.
        - Пошевеливайся, - сказала Элийя, карабкаясь обратно, на плечо землянину. - Река близко. Чувствуешь?
        В воздухе пахло кровью, и этот "аромат" исходил не от убитых чудовищ.
        Яндар хотел было стряхнуть лисенка в сугроб, но подумал о том, что Бату он один точно не найдет и решил повременить с местью.
        Река ждала путников в нескольких десятках метров дальше, за деревьями. Яндар увидел кровавый поток неспешно текущий сквозь белый лес. Он был шириной в добрых четыре десятка шагов. Берега реки чуть подтаяли, обнажив грязно-серую землю.
        Следопыт замер в нерешительности.
        - Это кровь сагров и их врагов, - сказала Элийя.
        Неожиданно Яндар увидел, что на поверхности пошли буруны. В толще крови скрывалось что-то огромное. Присмотревшись, он увидел еще завихрения, дальше по течению.
        - Как нам перебраться? - нахмурился Яндар.
        Лисенок сморщился и заглянул прямо в глаза человеку:
        - Плыть. Только так и никак иначе.
        - А может, стоит все же воспользоваться крыльями? - предложил следопыт, с опаской рассматривая поток крови.
        - Можно, - зверек внимательно оглядел поверхность. - Но мы попадем не туда, куда нам нужно. В данном случае тот способ, которым мы преодолеем реку, определит то, где мы окажемся!
        - Там на глубине плавают какие-то тварюки, - заметил следопыт, указав на буруны.
        - Я знаю! - отрезала Элийя.
        - И как много дайтаров выживает после заплыва через эту речушку? - нахмурился Яндар, пытаясь оценить свои шансы.
        - Не много, - неохотно ответил лисенок. - Ты что думаешь, мы каждый день пытаемся вытащить проклятого демона из их загробного мира?
        - Приехали, - разочарованно начал Яндар. - И почему проклятого?
        - Потому, что потерял своего наездника. И вообще, помолчи. Я думаю, - лисенок спрыгнул на землю и превратился в довольно крупную выдру.
        Зверек подошел поближе к потоку и сверкая глазами принялся изучать реку. Через некоторое время выдра вернулась к Яндару.
        - Их там всего трое, - сказала она.
        - Их, это кого? - уточнил следопыт.
        - Поверь, тебе лучше не знать, - ответила Эл. - Нам нужно отвлечь их. Вернись назад и притащи сюда часть туши демона.
        Яндар чертыхаясь, поплелся назад и через некоторое время вернулся, таща на себе половину тела волколака.
        - Эл, я охотно верю, что ты переплывешь эту реку, - заявил Яндар, - но как это сделаю я, доспех утянет меня на дно. Или я тоже послужу приманкой для тварей, прячущихся на дне?
        - Я совсем забыла, какой ты невежа, - ответила выдра. - Крылья послужат тебе плавниками. Ты сможешь переплыть на ту сторону едва ли не быстрее меня. Приготовься. Бросай мясо подальше и беги за мной. Выдра посеменила вниз по течению.
        Яндар бросил тушу в поток и помчался за Элийей. Та нырнула и быстро поплыла, держа голову над поверхностью. Рев у сброшенной туши заставил следопыта обернуться. Твари, сражавшиеся сейчас за мясо, походили на порождение жуткого ночного кошмара. Яндар расправил крылья и прыгнул в поток. Быстрыми толчками он поплыл следом за выдрой, молясь, чтобы чудовища не бросились следом. Но, похоже, молился он зря. Яндар кожей ощутил присутствие за спиной чего-то огромного. Он плыл изо всех сил, напоминая сейчас себе морского котика удирающего от касатки.
        - Быстрее! - услышал следопыт отчаянный крик Элийи.
        Она уже стояла на берегу в облике воительницы в золотом доспехе. В одной руке девушка сжимала обнаженный меч, другую - протягивала Яндару. Этот крик подстегнул следопыта, он сделал последний отчаянный рывок. Ухватился за протянутую руку, и Эл выдернула его на берег. Девушка ткнула мечом за спину Яндару. Следопыт обернулся и увидел прямо перед собой несколько рядов загнутых клыков. Инстинктивно он прыгнул подальше, потянув за собой Элийю. С хрустом захлопнулась пасть, и ее обладатель соскользнул с берега назад в кровавый поток.
        - Они почти не могут находиться на поверхности, - пояснила Элийя, тяжело дыша. Идем, мы уже близко.
        Отплевываясь и ругаясь на родном языке, Яндар поднялся на ноги.
        - Выходит, вовсе не обязательно было ехать на мне все это время? - пробурчал он, разглядывая крылья за спиной девушки и золотой доспех.
        Воительница ответила, что-то нелесное на незнакомом Яндару языке и двинулась дальше, петляя между деревьев. Несколько раз девушка заставляла Яндара делать круги, запутывая следы.
        Так они шли, пока не достигли большой заметенной снегом скалы. В ее теле зияла пещера и девушка, не задумываясь, проследовала туда.
        - Молчи, чтобы не произошло, - приказала она следопыту.
        Внутри было сыро, откуда-то сверху исходило легкое свечение. Пещера была совершенно пуста. Точнее так показалось Яндару сразу. Элийя преклонила колено у одной из стен и зашептала слова древнего языка. Землянин непроизвольно сжал рукоять меча, осознав, что скала прямо перед девушкой шевелится. Следопыт начал различать высеченные в камне лики. Один был чудовищнее и отвратительнее другого. Когда одно из лиц раскрыло рот и заговорило, по спине следопыта пробежал холод.
        - Твое проникновение за реку крови, разгневало меня, странница. Только очень веская причина сможет сохранить тебе жизнь.
        - Прости меня о многоликий Хайланхар, твой покой я нарушила лишь для того чтобы выторговать душу никчемного демона из народа сагров, - чуть дрогнувшим голосом ответила Элийя.
        - Имя? - неожиданно вступило в разговор второе лицо.
        - Его зовут Бата, - ответила Элийя.
        - Никчемный? - бог наполовину выдвинулся из скалы. Яндар рассмотрел шлема на его многочисленных головах и усеянные шипами латы на бесформенном теле. - Сагра из королевского рода ты называешь никчемным демоном?
        - Прости, всезнающий, я схитрила, сбивая цену за его душу, - поправилась Элийя.
        - Твоя искренность делает тебе честь, но плата будет высокой, - сказал бог.
        - Дайтары из Мар-Аллагора уже положили жертвенных животных на огонь посвященный тебе.
        - Да я чувствую. Подношения наполняют меня силой, - согласился многоликий, но одна из голов истерически выкрикнула. - Этого мало!
        Девушка вздрогнула и облизала пересохшие губы:
        - Чего еще желает хранитель преисподней?
        - Я жажду испить вод из кровавой реки. Пусть твой раб принесет мне крови, - бог тряхнул одной из голов и на каменный пол пещеры упал массивный шлем.
        - Исполняй, воин, - приказала девушка Яндару.
        Следопыт поднял тяжелый шишак и отправился к реке. Ему не хотелось оставлять Эл наедине с демоном и еще меньше хотелось идти к реке, где его ждали хозяева глубин. Чтобы наполнить шлем наверняка придется войти в поток.
        Крик Элийи заставил следопыта бросить шишак и бегом вернуться назад. Проклятая тварь почти вылезла из камня и заставила девушку прижаться к стене. Одна из голов тянулась вперед, истекая слюной и клацая кривыми зубами, старалась дотянуться до рыжеволосой воительницы.
        Яндар подскочил к голове бога и рубанул мечом по прикрытой пластинами доспеха шее. Лезвие клинка почти отсекло башку, оставив ее болтаться на лоскуте кожи.
        Хранитель преисподней закричал. Все его необъятное тело пришло в движение, стремясь вырваться из скалы, но у него ничего не получалось. Похоже, он был частью камня.
        Следопыт подскочил ко второй голове и воткнул меч в глазницу богу. Все лики демона потянулись к Яндару распахнув пасти. Следопыт взлетел под своды пещеры. Он словно шершень, напавший на крупного и неповоротливого хищника, жалил его и ускользал от ответных ударов.
        - Остановись! - заорал демон. - Остановись, воин!
        - Мне нужен Бата! - зло рявкнул Яндар и вонзил меч в сочленение доспехов на теле Хайланхара.
        - Забирай его, - застонал многоликий.
        - Открой дорогу! - крикнула Элийя, все это время напряженно следившая за поединком.
        Бог заворочался, со стен пещеры посыпались камни. Неожиданно в его чреве образовался проем, из которого исходило сияние.
        - Жди здесь, Яндар! - крикнула девушка. - Убей его, если проход закроется!
        Воительница скользнула внутрь и пропала. Головы хранителя преисподней пялились на Яндара, не произнося не слова. Так прошло довольно много времени пока одно из лиц не раскрыло пасть:
        - Я не узнал тебя сразу, асур, - прошипело оно. - Твои братья давно покинули просторы Айваны. Неужели вы решили вернуться, чтобы вновь пошатнуть власть богов.
        - Это не твое дело! - отрезал Яндар.
        - Ты думаешь, что сможешь уцелеть после того, как нанес мне оскорбление?
        - Мои братья придут мне на помощь, когда это будет необходимо, - наобум ответил следопыт.
        Хайланхар рассмеялся скрипучим смехом:
        - Как много можно узнать, умея отличать ложь от правды. Ты ведь один, так? Разведчик, посланный в Айвану! Я передам вести...
        Демон неожиданно заткнулся. Из проема появилась Элийя с обнаженным клинком. За ней следом шел Бата. Сагр выглядел изможденным. Его запястья были охвачены толстыми кандалами, прикованными к массивному брусу из ржавого железа, который покоился на плечах сагра. Демон прогибался под тяжестью ноши.
        - Освободи его, Хайланхар! - крикнула девушка.
        - Он не сможет уйти пока не найдется тот, кто заменит его погибшего наездника.
        - Я заменю его! - выпалил Яндар.
        Оковы лопнули, и брус упал на пол пещеры, подняв тучу пыли. Бата распрямился и растер запястья.
        - Ваши души отныне соединены, - зловеще прошептал Хайланхар и засмеялся. - Возмездие не заставит себя долго ждать. За вами вскоре придут, людишки. И я получу своего сагра обратно.
        Люди и Бата поспешили покинуть пещеру.
        Едва выйдя наружу, Элийя расправила крылья:
        - Теперь нет нужды прятаться, летим быстрее. Слуги Хайланхара уже наверняка близко.
        - Да. Нам нужно спешить. Великий Город в опасности, - согласился Бата.
        - Сначала ты отдашь мне противоядие, демон! - мрачно произнес следопыт.
        Бата повернулся, и его морда приняла озадаченное выражение.
        - Яндар, зачем ты пришел за мной? Это должен был сделать достойнейший из молодых рыцарей, поклявшихся служить Иритиму. Ты что не понимаешь, что теперь наши сущности соединены до смерти одного из нас. Тот, кто выкупил сагра у хозяина преисподней - тот связан с ним навсегда! - демон в ярости сжал кулаки. - Где Нагат, Эл? Как он допустил такую глупость?
        - У него не было выбора, Бата, - ответила девушка. - Нагат ранен. Три рыцаря мертвы. Их ждал на входе саларит, Яндар помог убить его. Он единственный мог идти дальше.
        - Он даже не хуфун! - рычал Бата. - И тем более не дайтар!
        - Противоядие! - рявкнул Яндар и выхватил меч. - Или я проткну тебя прямо сейчас, и тогда за тобой сможет прийти любой дайтар.
        - Он же ничего не знает, Элийя, - Бата успокоился. - Совсем ничего.
        - Ты не можешь его убить, - пискнул лисенок. - Также как и он тебя. Вы связаны теперь незримыми узами. Если один из вас причинит вред другому, то угодит в преисподнюю.
        - Нет никакого противоядия, Яндар, - уже совсем спокойно сказал Бата.
        Следопыт опешил.
        - Ты обманул меня демон! Я выполнил все твои требования...
        - Ты не слышишь меня, юноша! - громозвучным голосом рявкнул Бата. - Нет противоядия, но не было и яда. Я никогда бы не отравил невиновного человека! Ты вдохнул легкий тонизатор из цветочной пыльцы.
        Яндар обмяк. Слова демона ошарашили его.
        - Давайте выбираться отсюда! - прикрикнула Элийя. - Пока еще не поздно! Сакр вас задери!
        Яндар расправил крылья и взлетел.

        * * *

        Яндар пришел в себя и увидел бледное лицо Нагата. Грудь старого дайтара была перевязана бинтами, сквозь которые проступала кровь.
        Элийя тоже очнулась.
        - Все получилось, наставник, - сообщила она.
        Все взгляды обратились к следопыту. Яндар непонимающе смотрел на дайтаров.
        - Ну же Яндар, - произнес Витар. - Вызови его.
        - Как? - разведчик понимал, что они хотят от него, но не знал, как вызвать Бату.
        - Сосредоточься, - подсказал Нагат. - Позови его.
        Яндар закрыл глаза и сконцентрировался, представив демона. "Бата", - мысленно позвал разведчик. Резкая боль в голове застигла следопыта врасплох и момент появления демона он пропустил.
        Голоса людей звучали как шум. Яндар устал. Он сидел с совершенно пустой головой, мысли пролетали не задерживаясь.
        Осмотревшись, следопыт заметил Бату, который стоял и смотрел на звездное небо. По щекам демона текли слезы, и он улыбался, или это только показалось Яндару.

        * * *

        На утро следопыт чувствовал себя все еще вымотанным до предела. Он собрал вещи и попросил Витара доставить его в Карахехт. Рыцарь любезно согласился. Они долетели до городских ворот, и Яндар спрыгнул на землю.
        - Вечером я буду здесь по делам, - сказал Витар. - Если решишь вернуться в Мар - Аллагор, то будь в этом же месте на закате.
        - Хорошо, - буркнул следопыт, отчетливо понимая, что никакого желания возвращаться у него нет.
        За последние дни с ним произошло столько событий, что другому хватило бы впечатлений на всю оставшуюся жизнь.
        "К дьяволу все это, - решил для себя Яндар, - обоснуюсь в Карахехте, и провались в преисподнюю и демоны и дайтары и тар Овиц. На безбедную и спокойную жизнь, я себе всегда заработаю".
        С такими мыслями следопыт отправился в таверну, где изрядно накачался местными спиртными напитками. Хозяин питейного заведения услужливо подсказал следопыту, где находится ближайшая гостиница.
        Яндар отправился в указанном направлении, решив срезать дорогу через бедняцкий квартал. Узкие улочки кишели облезлыми котами и нищими, воняло всем на свете, и он уже пожалел, что не выбрал длинную дорогу.
        Они появились словно из воздуха. Это была великолепная засада, и Яндар угодил в нее, как последний простак. Все четверо двигались расслабленно и непринужденно, как будто их превосходство было очевидно. Лица начисто лишенные мимики - словно эмоции никогда не касались их. Никто из напавших даже не потрудился достать оружие. Однако двое нищих уловили повисшую в воздухе угрозу и стремительно ретировались. На правой руке каждого из четверки красовался массивный, стального цвета браслет из неизвестного следопыту материала.
        Яндар вытащил меч из свертка и попытался проникнуть в мысли ближайшего воина. Его встретила плотная завеса, заглянуть за которую не представлялось возможным. Когда противники приблизились на расстояние нескольких шагов, произошло нечто необычное: браслеты на руках мужчин ожили. Вначале они стали коваными наручами, а затем и вовсе расползлись по телам воинов, укрыв их надежным доспехом без швов. Все участки тела оказались надежно защищены. Из ладоней незнакомцев выросли клинки и мужчины рванулись к землянину. Напавшие двигались гораздо быстрее любого из противников, которых следопыт встречал до этого. Однако Яндар сумел угадать движение первого из рыцарей и рубанул его изо всей силы. Воина отбросило, но доспех остался целым. Нападавший тут же метнулся обратно. Яндар сумел нанести еще несколько ударов, но это лишь оттянуло неизбежную концовку. Его повалили наземь и обезоружили. Двое связали землянина, заломив руки за спину с такой легкостью, словно он был младенцем. Уже через минуту его заволокли в полутемную лачугу, где жутко воняло плесенью. Посреди хижины стоял высокий воин в таком же, как и у
остальных доспехе. Яндара обескуражила собственная беспомощность.
        Пользуясь возможностью, землянин постарался более детально рассмотреть удивительные латы. Они словно обладали своим собственным разумом. Их связь с человеком была скорее всего ментальной. Вот за какое-то мгновение доспех на стоящем перед ним предводителе изменился, покрывшись шипами и дополнительными нагрудными пластинами, а прорези глаз в шлеме затянулись темным стеклом.
        - Приветствую тебя, Яндар, - произнес незнакомец.
        Его глазницы загорелись ярким светом, заставив следопыта зажмуриться.
        - Что-то не очень вежливо для приветствия, - пробурчал Яндар. - И прекратите эти дешевые спецэффекты, глаза болеть начинают.
        - Что ж тогда я поприветствую тебя иначе, - ответил рыцарь и положил на голову следопыта руку.
        Видения тут же заполнили разум землянина, став неотличимыми от реальности. Яндар находился в пустыне, только вместо песка кругом был пепел. Он покрывал землю, черными хлопьями кружился над головой. Над землей, совсем низко, висели темные тучи, похожие на клубы гари. Вокруг не было ни гор, ни низин, пейзаж отвращал непонятной усредненностью, однородностью. В пыли ползали какие-то изувеченные существа, стеная и оглашая окрестности исступленными воплями.
        "Это Пустыня Безумия, Яндар, - произнес незнакомец. - Каждый попавший в нее получает дар и проклятие - бессмертие. Несколько тысяч лет назад сюда бросили тех, кто противостоял богам. Ты видишь, во что они превратились. О бунтарях попросту забыли. Путь к этой пустыне давно забыт. Я единственный кто знает, как попасть туда".
        Яндар смотрел во все глаза. Какая-то тварь судорожно рвала себе вены, катаясь в пепле и давясь им.
        "Те, кто не желают выполнять мои приказы или претворяют их в действие их недостаточно быстро, оказываются здесь. Вряд ли ты захочешь, чтобы это место стало твоим домом?!"
        Видения оставили Яндара. Он тяжело дышал, холодный пот стекал по лбу. Истошные вопли мучеников засели у него в ушах. Стоящий перед ним держал на руке полупрозрачное существо похожее на червя, только размером с небольшого ужа. Рыцарь поднес его к груди Яндара и существо вцепилось в кожу следопыта. Оно с легкостью проникло внутрь грудной клетки человека, заставив его зарычать от боли. Неожиданно боль отступила, следопыт чувствовал, что червь притаился совсем рядом с сердцем. Яндар не знал очередная иллюзия это или нет, но мучения были реальными.
        - Это тхос - телепатический паразит, - вновь заговорил рыцарь. Стоит мне подумать, и он перенесет тебя в пустыню, которую ты видел и ты останешься там навсегда.
        - Чего ты хочешь от меня? - Яндар точно знал, что он не желает попасть в это проклятое место.
        - Тальмис слишком рано покинул этот мир, - ответил рыцарь - Ты заменишь его. Вернись в Мар-Аллагор. Нагат наверняка предложит тебе участвовать в поиске девушки из твоего родного мира. Ты согласишься. Сделай все, чтобы найти ее. Дальнейшие распоряжения ты получишь от тхоса. Это все.
        - И многие тебе служат?
        - Ты слишком любопытен, мой новый раб. Но я удовлетворю твою любознательность: Среди дайтар есть немало тех, кто исполняют мою волю, - ответил рыцарь. - Да кстати, у тебя есть кое, что принадлежащее мне, - воин наклонился и стащил с пальца следопыта кольцо Харимаза.
        Двое вытолкали Яндара из хижины и прикрыли за ним дверь.
        Яндар поплелся по закоулкам, он понял, что влип окончательно. Мысли проносились в голове одна за другой: "Что нужно этому существу? Кто из дайтар служит ему? Диметр? Нагат? Элийя? Незнакомец все рассчитал, теперь никому из дайтар нельзя будет довериться. Что за странные доспехи на этих людях, да и люди ли они?". Яндар был готов поклясться, что до тех пор, пока они не облачились в латы, то были обычными воинами. А вот браслет словно усилил и ускорил их. Сколько их интересно, таких вот неуязвимых бойцов? Пятеро? Больше? И самое главное: как избавится от этой твари у сердца. Пока она там, Яндар будет вынужден делать то, что прикажут".
        Сердце кольнуло, и Яндар потер грудь: "Недолго же он поступал по собственному желанию. Теперь у него появился хозяин, который в любой момент может отдать самый непредсказуемый приказ. Перерезать горло Нагату, например, или отравить Бату. Уж лучше разбить голову о камни. Кстати, такой вариант тоже не стоило исключать".
        В памяти всплыла одна маленькая деталь: на доспехах каждого воина стояло клеймо - семипалая рука, сжимающая пятиконечную звезду.
        В подавленном настроении Яндар отправился к месту встречи с Витаром.


        Глава 12


        Яндар сидел у костра, слушал треск сухих веток и рассматривал своих собеседников. Нагат, Диметр, Элийя, Витар, Бата - все сидели, поджав ноги, и оживленно беседовали.
        - Женщина является ключом ко всему, - убеждал Бата. - Именно ее мы должны разыскать во чтобы-то ни стало.
        - И где мы ее найдем? - упрямилась Элийя. - Я считаю, что надо предстать перед советом дайтар и рассказать о том, что в теле Аннора демон.
        Нагат улыбнулся и покачал головой:
        - Бата прав, Эл. - Твое обвинение вызовет смех и не более. - Нужна девушка с Земли, найдем ее и многое проясниться.
        - Мы можем попытаться отыскать ее следы в той прайве, где Яндар видел ее в последний раз, - включился в разговор Витар.
        - Она уже могла оказаться за это время в десятках миров от той прайвы, - подал голос Диметр. - И я согласен с Элийей, нам нужно разговаривать с советом дайтар.
        - За ней охотился Викрус, - сказал Бата. - Он наверняка настиг ее, а значит, скорее всего, эта женщина у королевы Эм.
        - Мы можем попытаться сделать две вещи одновременно. - Нагат улыбнулся одними глазами. - Через два дня, в Присхе, оракул откроет священную арену, там будут все: и Аннор и королева Эм. К тому же Элийя наверняка захочет попробовать свои силы на испытании оракула. Там на месте и примем решение о том, что будем делать дальше.
        Никто не возразил и наставник добавил:
        - Тогда решено. Несколько дней нам понадобится, чтобы оправится от ран, а потом летим. Но осталось выяснить еще кое, что.
        Взгляды всех присутствующих обратились к Яндару.
        - Яндар ты ввязался в эту историю по воле судьбы и должен решить: будешь ли ты с нами до конца, или отправишься своей дорогой? - спросил наставник.
        Следопыт ждал этого вопроса:
        - Я с вами. Но объясните, что за доспех был на мне в Айване?
        Нагат на секунду задумался:
        - На тебе были доспехи древнего народа мира духов. Я видел похожие, на статуях в заброшенных храмах на севере. Больше я ничего не знаю.

        * * *

        Дайтары летели в Присху. Пейзажи внизу неторопливо сменяли друг друга, дважды путники проходили междумирье. За несколько дней, проведенных в Мар-Аллагоре, Яндар сумел многое узнать о саграх. Большинство демонов не разговаривали, предпочитая общаться с людьми ментально. Сагры с легкостью меняли облик, превращаясь то в летающих тварей, то в наземных животных или же в жителей водных глубин. Следопыт узнал историю этих удивительных существ и подумал о том, что они уже бы правили миром, если бы не проклятие Хайланхара, которое заставляло сагров служить людям.
        Перед отлетом Нагат выдал Яндару новую одежду, оружие и доспех. Больше всего следопыта расстроило то, что пришлось расстаться с любимыми ботинками - они изрядно поизносились. Скрытое в подошве одного из них лезвие не раз спасало Яндару жизнь, и расставание с обувью несколько расстроило его.
        Город открылся глазам путешественников неожиданно. Он разместился в низине среди поросших буйной зеленью холмов. Крепостные стены совсем развалились, но дворцы и минареты из белого камня еще сохраняли былое величие, возвышаясь над облепившими их домишками.
        Яндар уже знал от своих спутников, что поселение становится обитаемым лишь раз в три года и всего на шесть дней. Именно на это время здесь появляется Танакун, получеловек - полудух. Это странное существо жители окрестных равнин почитают кто за бога, кто за оракула. Паломники текут сюда рекой, а вслед за ними торговцы, за торговцами воры и разбойники, и мертвый город превращается в настоящий муравейник.
        Дайтары спустились прямо на городскую площадь. Нагат и Витар отправились узнать, кто из высокопоставленных особ прибыл в город. Остальные принялись искать себе свободное жилище. Через полчаса блуждания по городским улицам, путники присмотрели двухэтажное строение с просторным двором и широким входом. Сагры расположились на первом этаже, люди - на втором.
        Диметр пошел к торговцам и вскоре вернулся с едой, а его демон притащил на себе тюфяки и одеяла. Путники успели наскоро перекусить, когда во двор вошли Нагат и Витар.
        - Королева Эм уже здесь, - объявил наставник. - Викрус тоже. Ну а самое интересное, что рядом с повелительницей Кровавых Орлов неотлучно находится девушка. Она скрывает лицо вуалью и ее охраняют четыре рыцаря.
        - Сколько людей у королевы? - спросил Яндар.
        Дайтары заулыбались, и Витар ответил за всех:
        - У нее около двадцати Орлов и еще пять десятков ратников, но в любом случае мы не будем сражаться в Присхе. Это святое место и если не хочешь стать самым разыскиваемым убийцей - держи меч в ножнах.
        - Аннор тоже появился, - продолжил Нагат, - с ним десять дайтар и несколько темных личностей, больше всего похожих на колдунов из Маладанга.
        - Нам нужно ожидать начало испытания, - задумчиво произнесла Элийя, - И если я смогу достойно себя показать, то королева Эм наверняка заметит меня.
        Нагат согласно кивнул и взглянул на Бату.
        - Что ж, у нас есть несколько дней, и я постараюсь сблизиться с дайтарами Аннора.
        Яндар не выдержал:
        - Раз уж я согласился отправиться с вами, может мне кто-нибудь расскажет о каком испытании идет речь, и зачем этой вашей королеве обращать внимание на рыжеволосую девчонку со скверным характером?
        Элийя только фыркнула в ответ. Роль просветителя на себя взял Витар:
        - Ты уже столкнулся с тем, что наделенные особым даром люди могут проникать в Айвану. Они находятся там в духовном обличии, в то время как тело остается в этом мире. Однако в миры духов можно попасть и телесно. Для большинства из нас это быстрая и неизбежная смерть. Но есть небольшая горстка избранных способных путешествовать по Айване в своем теле и выжить там, - молодой человек сделал многозначительную паузу и добавил, - например Элийя. Именно для таких как она, Танакун устраивает проверку. Того, кто сможет выдержать предложенные испытания, он благословляет и приглашает в храм на мистерию. Никто не знает, что именно там происходит, но говорят, что он раскрывает перед избранным секреты мира духов.
        - Понятно, - коротко ответил Яндар, - Ну, а причем здесь королева Эм?
        Бата продолжил вместо Витара.
        - Властители жаждут иметь возле себя людей подобных Элийе. Их способности могут принести очень много пользы любому правителю. Именно поэтому они прилетают сюда - нанять тех, кто покажет себя достойным в круге. Если Кровавые Орлы предложат соглашение Элийе, то у нас будет шанс подобраться к девушке из твоего мира.
        Яндар пожал плечами:
        - Сложный план. Надеюсь, Эл справится.
        Рыжеволосая красавица одарила следопыта уничтожающим взглядом и промолчала. Остальные заулыбались. Безучастным остался лишь Диметр, который вообще мало разговаривал и держался несколько высокомерно.
        До начала испытания оставалось несколько часов и люди посвятили их отдыху. Сагры должны были остаться - вход на арену им воспрещался.

        * * *

        Королева Эм с нетерпением ждала появления Танакуна. Амфитеатр уже почти заполнился разношерстной толпой зевак. Ее верные рыцари вытолкали взашей зрителей, из понравившегося повелительнице ложа, быстро натянули тент от солнца и заслали каменные сиденья подушками и шелками. Викрус любезно подал царице прохладный напиток в изящном бокале из залимирского хрусталя. Королева улыбнулась своему лучшему наемнику. Она была довольна им. Так быстро выследить девушку с Земли и доставить ее в целости и сохранности мог только истинный мастер своего дела. Царица слегка повернула голову влево, изучая свою пленницу. Та с интересом рассматривала амфитеатр. Девушка была невероятно ценна, и над тем как ее лучше использовать стоило тщательно подумать. Эм отвлеклась, увидев Нагата. Наставник храма Мар-Аллагора всегда готовил великолепных бойцов и, похоже, он собирался выставить одного из них на испытание. Неожиданно королева почувствовала, как напрягся Викрус.
        - Увидел кого-то знакомого, тамлар*? (Прим.: тамлар - лорд).
        - Тот человек, рядом с Нагатом! - наемника переполнял гнев. - Это тот самый молодчик, который убил Суграмаша!
        - И твоего аместафа, - добавила королева.
        - Да, о проницательнейшая, - рыцарь уже взял себя в руки. - Это он.
        Королева с любопытством посмотрела на указанного воина.
        - Как его зовут, Викрус? - спросила королева.
        - Яндар.
        Звук труб, оповестивший о появлении оракула, заставил всех обратить лица к арене. Прямо на белом песке лежало тринадцать валунов, образовывая круг. Полустертые древние письмена покрывали их поверхность. Танакун вышел на арену. Его, пожалуй, можно было бы счесть за человека, если бы не замершие, словно высеченные из мрамора черты лица. Королева Эм никогда не видела отражения каких-либо эмоций на этом бледном лике. Оракул был облачен в простой плащ странника с глубоким капюшоном. Он обошел каждый валун, дотрагиваясь до них суховатой ладонью, и когда коснулся последнего, древние надписи запылали холодным голубым светом. Пространство внутри каменного ограждения заволокла мгла, земля высохла и потрескалась, появилось несколько корявых железных деревьев. Эм знала, что амфитеатр был построен задолго до появления оракула в этих местах, Танакун всего лишь открывал путь в миры духов. Оракул поднялся на каменный трон у самой арены и провозгласил:
        - Приветствую вас, путники жизни, - Танакун не открывал рта, но его голос отчетливо звучал над ареной. - Пусть дети Айваны войдут в ее чрево.
        Желающих оказалось более чем достаточно. Люди подходили к камням и пытались попасть в круг, но невидимая преграда не желала никого впускать. Неожиданно по трибунам прокатился возглас - один из претендентов сумел войти внутрь и радостно поднял руки вверх в торжествующем жесте.
        Эм осмотрелась и перехватила взгляд Аннора. Тот не обращал никакого внимания на происходящее на арене, его глаза были прикованы к девушке с Земли.
        Эм нахмурилась: похоже, властелин Иритима здесь только ради этой девчонки, и наверняка попытается ее отбить. Что ж, королева была готова к возможному столкновению. Царица поманила пальцем Викруса.
        - Приглядывай за Аннором и его людьми, кажется, им нравится наша девочка.
        Тамлар молча кивнул и вскоре растворился в толпе.
        Тем временем на арене происходило все по известному уже Эм сценарию.
        Царица заскучала. Она знала, что пройдет по меньшей мере пара часов, пока все страждущие попытаются войти.
        Эм погрузилась в размышления. Обстановка в империи накалялась все больше. Последнее время наметился раскол в рядах знати, и сторонников у Эм становилось все меньше. Три самых богатых и влиятельных клана в Омар-Сигале требовали войны с Иритимом. Они жаждали увеличить свои состояния и расширить владения во время этой войны. На предполагаемые потери им было плевать. Глупцы! Находясь вдали от границы, они слишком плохо представляли мощь Иритима. Борьба с летающими рыцарями обескровит оба государства. Этого только и ждут кровожадные соседи, мечтающие откусить территории империи. Главным оппонентом Эм в вопросе с Иритимом являлся сатрап Кахнай. Его люди были неоднократно уличены в провокациях на границах владений дайтаров. Но слава богам, король Аннор не переходил к активным действиям, также как и Эм, понимая всю пагубность боевых действий.
        Больше всего царицу выводило из себя то, что она не могла ничего сделать Кахнаю, хотя подозревала его в двух неудачных покушениях на ее жизнь. Смерть вельможы мгновенно выльется в гражданскую войну. Сатрап сейчас очень популярен в массах с идеей захвата всех восьми государств, находящихся под протекторатом Иритима.
        Так просто Кахная не свалить, тут нужно было действовать тоньше. К несчастью, ее женские чары мало в чем здесь были полезны. Сатрап был любителем мальчиков. Свое увлечение он тщательно скрывал, и именно на этой слабости Эм планировала сыграть. Ей удалось подослать к Кахнаю двух юношей и кажется, один из них вот-вот выбьется в фавориты сатрапа. Возможно, удастся понизить популярность Кахная среди военной элиты. Если же нет, что ж, клан наемных убийц всегда в ее распоряжении.
        Эм улыбнулась своим мыслям и взглянула на арену.
        За невидимую преграду пока смогли пройти четверо претендентов. Пятой вошла девушка из числа спутников Нагата. Она подождала, пока рассеется толпа, и легко проникла внутрь.
        И тут же произошло нечто странное: все камни одновременно вспыхнули, а невидимая стена круга стала отчетливо видна. Королева нахмурила брови и взглянула на Танакуна. Однако тот, похоже, сам не понимал в чем дело. Оракул поднялся и замер.
        Тем временем прямо в центре арены возник вихрь, из которого появился высокий демон в мерцающих доспехах. На его плече покоился массивный боевой молот. Пришелец презрительно огляделся и его взгляд остановился на Танакуне. Лишь мгновение смотрели они друг на друга, а затем оракул упал наземь, и сложно было разобрать, жив ли он.
        Эм не была бы королевой, если бы не поняла, кто посетил сегодня арену. Перед ошеломленными зрителями стоял Дарозан - карающая длань повелителей Айваны. Ни один хуфун, отправляясь в миры духов, не хотел бы встретиться с этим демоном, ибо эта столкновение может означать только одно - ты перешел дорогу кому-то из тех, кто редко вмешивается в дела смертных.
        Эм почувствовала себя неуютно. Неужели Дарозан пришел за Танакуном? Нет. Каратель утратил интерес к оракулу и внимательно посмотрел на пятерых людей, стоящих в кругу. В тот же момент королева интуитивно поняла, что его цель девушка из команды Нагата. Чем же эта девчонка сумела прогневить...
        События сорвались с места: Нагат бросился к кругу, пытаясь проникнуть за преграду. Однако он не смог продвинуться ни на шаг, непроницаемая стена просто не пропускала старого дайтара.
        Он что-то кричал, но гвалт, поднявшийся вокруг, мешал расслышать повелительнице орлов слова.
        "Назад, беги назад!" - сумела прочитать Эм по губам.
        Девушка на арене тут же развернулась и попыталась выскочить из круга. Но каменное ограждение не желало отпускать воительницу. Она ощупала невидимую преграду руками, покачала головой и развернулась. Не смогли сбежать и остальные четверо детей Айваны.
        Танакун зашевелился и с трудом сел, по всему было видно, что он едва жив.
        Демон не стал более затягивать паузу, он с легкостью преодолел расстояние до людей и сорвал молот с плеча. Двое хуфунов умерли, не сумев даже обнажить оружие. Третий успел вытянуть меч, но молот рухнул ему на голову, превратив череп в ошметки. На арене остались в живых юноша и девушка. Молодой человек отчаянно атаковал, целясь в грудь демону, но тот поймал оружие за лезвие и выдернул из рук незадачливого воина. Отбросил клинок и ударом кулака свалил парня наземь. В том, что тот мертв, сомневаться не приходилось - шея несчастного была неестественно вывернута.
        Расправа была жуткой. Эм оцепенела, потрясенная происходящим. Похоже, рыжеволосой девчонке оставалось жить мгновения. Дарозан нанес быстрый удар, но его гибкая противница сумела ускользнуть. Еще пару раз молот прошел мимо, но демон все же задел девушку и она покатилась по земле.
        Эм с сочувствием посмотрела на Нагата и его людей. Дайтар переполняло отчаянье - они рвались в круг на помощь подруге, но все тщетно. Лишь на одном лице Эм прочитала недоумение. Мужчина, которого Викрус назвал Яндаром, явно не понимал, что происходит. Но его замешательство рассеялось спустя секунду. Он вскочил, бросился на арену, и прозрачная стена на удивление легко пропустила его. Королева изумленно приподняла брови.
        Яндар, едва оказавшись в кругу, изменился. Человек превратился в закованного в доспех демона. Его тело покрыли изумрудные латы, на которых запульсировали золотом древние письмена. Глазницы глухого шлема полыхали рубиновым пламенем, а меч горел черным как сам мрак огнем.
        Дарозан резко развернулся навстречу незваному гостю и замер. Несколько секунд он пребывал в замешательстве. Потом его лицо исказилось от ненависти и, зарычав, он бросился вперед. Эм видела много схваток и в мирах людей и в глубинах Айваны, но этот бой поразил ее. Словно две стихии сошлись в жестокой схватке, ярость переполняла обоих бойцов через край. Безумная мощь карателя натолкнулась на силу не уступающую ей ни в чем. Чаши весов поединка качались из стороны в сторону, словно фортуна не решалась выбрать победителя.
        Неожиданно человек шагнул прямо под удар. Эм видела, как молот опустился ему на грудь, но в этом ударе уже не было мощи. За долю секунды до этого лезвие меча вонзилось под нижнюю челюсть демону и вышло из затылка. Дарозан застыл. Яндар резко выдернул клинок и отошел в сторону. Демон рухнул в пыль.
        Эм в изумлении поднялась с места. Она великолепно разбиралась в фехтовании и блестяще владела клинком сама. Прием, которым мужчина сразил демона, назывался "Мангано нод оло - Жало Черной Звезды". И увидеть его королеве пришлось впервые. Лучшие наставники фехтования ее империи в один голос утверждали, что последний мастер, знавший секрет этого приема умер тысячу лет назад.
        Не глядя на поверженного противника, Яндар подошел к лежащей на земле девушке и бережно поднял ее на руки.
        Сама не зная почему, повелительница Кровавых Орлов ощутила укол ревности. Мужчина вынес рыжеволосую девчонку и передал в руки товарищей. Более десяти тысяч зрителей хранили молчание, наблюдая за этой сценой. Танакун, поддерживаемый с двух сторон паломниками, удалился.
        - Литарн, - позвала Эм, и к ней тут же подскочил ловкий малый с хитрой физиономией. - Если этот человек не будет сегодня у меня на приеме, ты отправишься пасти скот.
        - Будет, госпожа, - воин церемонно поклонился.


        Глава 13


        Сатрап Кахнай потер грудь и пробормотал проклятие. Где-то там у самого сердца притаился паразит, который отдавал ему распоряжения и контролировал каждый шаг.
        Девять месяцев назад к сатрапу прибыл посол с глупым именем Гелосс, из далекого государства откуда-то на юге. Проклятый дипломат своими льстивыми речами совсем затуманил разум Кахная. К тому же, рядом с Гелоссом постоянно находился юный раб, с большими глазами цвета миндаля и хрупкой фигурой. Мальчик не сводил глаз с сатрапа и властитель южных земель империи Омар-Сигала не устоял. О его тайной страсти к мужскому полу почти никто не знал, и Кахнай старался сохранить свое увлечение в тайне. Но этот мальчик очаровал сатрапа. Юный воспитанник Гелосса то и дело попадался на глаза правителю и Кахнай решился с ним заговорить. Мальчик оказался великолепно образованным и утонченным юношей, он улыбался собеседнику и завуалировано флиртовал. В голове Кахная все помутилось. Именно поэтому он пригласил Гелосса в свою уединенную резиденцию у горного озера. Всего пятеро доверенных телохранителей охраняли сатрапа. Гелосс и вовсе прибыл с двумя безоружными слугами, которые носили на запястьях странное украшение в виде массивного браслета. И, конечно же, с послом был юный раб.
        Кахнай много пил в тот вечер и почти не слушал витиеватых речей Гелосса. Правитель жадно пялился на мальчика. Внезапно посол сослался на головную боль и попросил разрешения покинуть правителя. Юный раб одними глазами указал Кахнаю на сад во дворе и сатрап прекрасно его понял.
        Они встретились под развесистыми ветвями цветущей вишни, правитель нетерпеливо обнял юношу. Как вдруг рядом оказался Гелосс со своими рабами Кахнай так и не понял. Их тела внезапно покрылись доспехом, а в руках появились клинки. Прибежавшие на зов господина телохранители были расчетливо и жестоко убиты. От ужаса сатрап южных земель завизжал как женщина. Но его не стали убивать.
        Закованный в доспех Гелосс положил ему руку на голову, и правитель увидел то, что напугало его до слез, место ужаснее которого нельзя было себе представить. "Живи и выполняй приказы или отправляйся туда навсегда", - так сказал Гелосс. Он достал из ранца отвратительное существо похожее на червя и поселил его в груди сатрапа.
        С тех пор представитель самой богатой семьи в империи Кровавых Орлов, сатрап Кахнай стал послушной куклой в руках человека по имени Гелосс. Человека, о котором он не знал ровным счетом ничего.

        * * *

        Яндар от усталости едва стоял на ногах. Голова болела - мозг кипел от перегрузки. Демон, с которым он сцепился, оказался чертовски крепким. Он сумел победить, только сильно рискнув. Элийя уже пришла в себя. Нагат сказал, что завтра девушка будет в форме. Бата принес следопыту какое-то вонючее варево и Яндар поколебавшись, выпил его. Почти сразу полегчало.
        За следующий час к следопыту на прием пришло больше десятка посланников от различных вельмож. Все жаждали только одного - нанять Яндара на службу. Жалования, которые сулили следопыту, были баснословными. Землянин старался быть дипломатичным и каждому из прибывших, обещал подумать. Посланники оставляли свитки со своими приглашениями, а Витар, вынужденно игравшей роль адъютанта Яндара, аккуратно их складывал.
        Посол от королевы Эм прибыл только под вечер. Он небрежно взглянул на гору свитков и улыбнулся.
        - Моя королева желает лично озвучить условия найма и приглашает достопочтимого рыцаря отужинать с ней сегодня.
        Яндар выдержал небольшую паузу:
        - Я с удовольствием принимаю предложение блистательной королевы Эм.
        Проныра-посол вежливо поклонился и отбыл.
        Витар хлопнул Яндара по плечу.
        - На твоем месте мечтает быть каждый мужчина мира смертных. - Недвусмысленная улыбка блуждала по губам юноши, выдавая ход его мыслей.
        - Остынь, Витар, - послышался голос Нагата. - Сейчас не до шуток.
        Наставник вышел из дома, поддерживая под руку Элийю.
        Через несколько минут весь небольшой отряд был в сборе, кроме Диметра. Юный дайтар следил за Аннором и его людьми.
        - Эм не только обольстительная женщина, - Нагат был серьезен как никогда, веселые морщинки у глаз превратились в жесткие линии. - Она еще и самая опасная женщина в этом мире. Много великих мужей потеряло голову от красоты Эм и где они сейчас? Если бы Орлы хотели нанять Элийю, мне было бы спокойнее. На нее чары королевы не оказали бы никакого влияния. И тогда у нас был бы шанс добраться до землянки. А так... - наставник махнул рукой.
        - Он справится, - возразил Витар.
        - Королева читает сердца и мысли мужчин, как открытую книгу. Только у Элийи был шанс провести ее. Нам нужен другой план, - вновь повторил Нагат.
        - И все же я попробую, - Яндар был заинтригован рассказами о правительнице Кровавых Орлов. Любопытство, не раз вовлекавшее следопыта в опасные авантюры, вновь тянуло его за собой.
        - Ты не знаешь, с чем столкнешься, - голос Элийи был еще слабым, но в нем сквозила обычная уверенность.
        - Я верю в то, что он сможет, - Бата внимательно посмотрел на Нагата. - Яндар удивил меня сегодня. Может ему удастся сделать это еще раз!?
        Нагат прикрыл глаза и глубоко вздохнул.
        - Хорошо! Пусть будет так. Может сама судьба вносит изменения в наши планы. Приведи себя в порядок Яндар, ты выглядишь, как разбойник.
        - Последнего фаворита королева сварила в кипящем масле, - не успокаивалась Элийя.
        Яндар плотоядно улыбнулся девушке и подмигнул Витару.
        - Я буду рядом, юноша, - произнес Бата. Ты уже знаешь, как позвать меня.
        Демон поднялся и растаял в воздухе.

        * * *

        Вилла правительницы Орлов видимо была подготовлена ее людьми задолго до прибытия в Присху царственной особы: стены здания блестели свежей краской, вдоль дорожки от ворот стояли вазоны с цветами, каменный бассейн был наполнен чистой водой, стяги империи Омар-Сигала трепетали на крыше здания. Стража пропустила Яндара внутрь, только после тщательного обыска. Один из мечников провел следопыта в широкий обеденный зал. Эм беседовала с несколькими рыцарями, но как только Яндар вошел, кивнула им, и воины покинули помещение.
        Повелительница Орлов действительно была красива. Ее большие темные глаза излучали магнетический блеск, который казалось, проникал в самую душу. В черных волосах королевы, собранных в замысловатую прическу, сверкали жемчужные нити. Высокая грудь царицы, едва прикрытая полупрозрачным алым платьем, мерно вздымалась в такт ее дыханию. Однако следопыт сразу понял, что не потрясающая внешность делали Эм столь притягательной для мужчин. Яндар почувствовал энергию, исходящую от царицы - невообразимое сплетение женственности и чего-то еще, едва уловимого, но начисто лишающего разума. Яндар с трудом стряхнул с себя это наваждение и только сейчас заметил небольшой круглый стол, который был заполнен яствами, и двух девушек-рабынь, стоящих с сосудами из хрусталя.
        "Сколько же времени он стоял, как болван, пялясь на царицу, что даже не заметил когда вошли служанки?" - Яндар был недоволен собой. Нагат прав. Эта женщина была способна затуманить сознание любому мужчине одним лишь взглядом.
        - Ты не принадлежишь ни к одному известному мне народу, - приятный голос Эм только усилил впечатления Яндара. - Я вижу в твоем лице черты одной из древних рас, некогда покинувших нашу вселенную. Кто ты?
        - Я всего лишь воин, царица, - следопыт понемногу приходил в себя. - И я мало знаю о том, чья кровь течет в моих жилах.
        Изящная бровь королевы слегка приподнялась.
        - Обычный воин не смог бы даже войти в круг Танакуна, не говоря уже о том, чтобы убить Дарозана. Ты сделал это ради той рыжеволосой девчонки?!
        Яндар почувствовал искусно скрытую небрежностью угрозу в вопросе.
        - Я всего лишь вернул долг. Элийя помогла мне в свое время, и я отплатил за ту услугу сегодня.
        Королева расслабилась и подняла узкий бокал, который служанка тут же наполнила рубиновым напитком. Яндар поднял свой. Вино оказалось крепким, но землянин пробовал вещи и посильнее. Его не пугала возможность потерять голову от спиртного.
        Разговор потек более плавно. Королева болтала со следопытом о множестве вещей, начиная с достоинств различных видов оружия и заканчивая философией. На протяжении всей беседы Яндара не оставляло чувство, что она искусно изучает его. Он был неплохим психологом, но, похоже, Эм играла в эту игру всю жизнь, и тягаться с ней было бесполезно. Время текло совершенно незаметно для следопыта, и он с удивлением осознал, что уже далеко за полночь.

        * * *

        Эм был по вкусу этот интересный мужчина. Образованность и открытость отлично сочетались в нем с воинской доблестью, которую царица уже оценила ранее. Атлетичная фигура и проницательный взгляд строгих глаз. С каждой минутой он привлекал ее все больше. Ей нравилось то, что Яндар мог сопротивляться ее чарам. Она всегда привыкла получать то, что желала. Сейчас она жаждала получить Яндара. Королева приблизилась к воину и обняла его.
        - Я сам выбираю женщин, а не они меня, - неожиданно произнес мужчина, но Эм лишь рассмеялась. Было очевидно, что его язык говорил совсем не то, что хотело тело. Она это чувствовала.
        - Я не знаю такого слова "нет", рыцарь. Мне просто не смеют его говорить.

        * * *

        Яндар проснулся от шума шагов, вбежавшей в покои королевы служанки.
        - Госпожа, прости меня, но случилось ужасное! - девушка сильно волновалась.
        Королева выскользнула из постели и, набросив на себя прозрачную накидку, вышла из комнаты. Через несколько минут она вернулась с горящими от бешенства глазами, и бросилась в объятия Яндара.
        Ему показалось, что рядом пылает живой огонь страсти. В царице необъяснимым образом сочетались нежность и необузданная дикость. Эти две противоположности словно боролись между собой, поочередно одерживая верх. Контраст чувств погружал Яндара из одного состояния в другое. Эм вела его по дороге любви, а когда следопыт начинал думать, что сюрпризы закончились, она удивляла его вновь. И в один из таких моментов он совершил отчаянную попытку - попробовал проникнуть в мысли королевы. На одну лишь секунду Яндар погрузился в ее разум и тут же метнулся обратно, но этого оказалось достаточно: он сумел ухватить то, что было на поверхности и понять причину ярости царицы. Спустя какое-то время Эм оттолкнула любовника:
        - Теперь уходи. Завтра тебя найдет Литарн, он предложит тебе контракт и известит о том, когда я пожелаю тебя увидеть снова.

        * * *

        - Почему ты вернулся? - Элийя сверкала глазами. - Я так и знала, что ты не справишься.
        Витар и Бата вопросительно посмотрели на Яндара.
        - А где Нагат и Диметр? - следопыт проигнорировал возмущение рыжеволосой красавицы.
        Витар открыл было рот, чтобы ответить, но дверь во двор распахнулась и появился наставник.
        - Что-то случилось, - произнес он. - Люди Аннора всполошились. Все это время они следили за виллой королевы Эм. Но с самого утра все, включая царя, умчались на север. Диметр пошел по их следу.
        Нагат перевел взгляд на Яндара:
        - Рад, что с тобой все в порядке. Королева наняла тебя?
        - Да. Но думаю, что я откажусь.
        Элийя всплеснула руками:
        - Неужели любовь царицы тебе не по вкусу?
        Нагат, как и остальные, внимательно смотрел на Яндара, ожидая, что тот скажет далее.
        - Находиться рядом с королевой уже нет смысла, - следопыт пожал плечами. - Сегодня ночью пленницу выкрали, и Кровавые Орлы безуспешно пытаются напасть на ее след.
        Молчание воцарилось во дворе.
        Первым заговорил Бата:
        - Это скорее хорошо для нас. Я знаю где, точнее, у кого мы можем узнать о месте нахождения девушки, кроме того возможно выяснить и то, кто она такая. Но нам нужно действовать быстро. У Кровавых Орлов и Аннора наверняка есть доступ к этому источнику.
        Он посмотрел на Элийю.
        - Только ты, Эл, со своими способностями сможешь отыскать туда дорогу. Но нужно, чтобы с тобой отправился защитник.
        Витар поднялся с места, но Бата покачал большой головой:
        - Пусть это будет Яндар. Он доказал, что твари Айваны ему по зубам.
        - Пусть будет так, - согласился Нагат. - Но куда ты хочешь их послать?
        Бата загадочно улыбнулся и поманил Элийю пальцем.
        Они вышли во двор, где демон долго разговаривал с девушкой, время от времени чертя на земле когтем странные знаки.
        Через пару часов Яндар и Элийя отправились в Айвану.

        * * *

        Яндара вышвырнуло в мир демонов, удар об землю был силен, но на этот раз землянин устоял. Элийя вынырнула из пространства совсем рядом и едва не упала, однако следопыт поддержал девушку. Она внимательно осмотрелась:
        - Все получилось, мы там, где нужно.
        Девушка тут же обернулась лисенком, и взобралось на плечо Яндару. Завывания и крики послышались вдали.
        - Пошевеливайся, - зверек куснул следопыта за мочку уха.
        Их путь продолжался довольно долго по укрытой мглой мертвой земле. Острое зрение Яндара позволяло ему видеть тварей, бродящих во тьме, и он легко избегал встречи с ними. Несколько раз ему все же пришлось обнажить клинок. Завидев меч, полыхающий черным пламенем, обитатели мира духов убирались на безопасное расстояние.
        Дорога привела их к демону у каменных врат. Яндар узнал Грантура - стража дорог.
        Элийя произнесла несколько слов на незнакомом для Яндара языке.
        Демон неохотно отступил от врат.
        - Ты знаешь слишком много имен, дитя, - произнес он. - Те, кто придумал этот язык, уже хотят повидаться с тобой, - Яндар почувствовал, как вздрогнула Элийя.
        Камни врат расползлись в стороны, и путники оказались на самом краю пропасти. Лисенок принялся внимательно изучать мир внизу.
        - Туда, Яндар, - указал зверек путь, и следопыт расправил крылья.
        Место, к которому они спустились, вызвало у Яндара глубокое отвращение: пирамидальный храм, выстроенный в архитектурном стиле, далеком от понимания человека. Корявые статуи людей и демонов, словно впаянные в поверхность пирамиды, зловоние повсюду.
        Хозяин храма не замедлил появиться.
        Яндар с омерзением посмотрел на уродливую тварь, выползшую из глубин пирамиды.
        - Ааааа, у дайтар появился новый герой, - прошипело существо.
        - Как погиб король Аннор, демон? - пискнула Элийя. - Отвечай!
        - Какой аппетитный зверек, отдай мне его, рыцарь, - оскалилось чудовище.
        Яндар вытащил меч, и клинок запылал. Демон вжался в землю и сощурил глаза.
        - Что ты хочешь? - еле слышно спросила тварь, не сводя глаз с оружия.
        - Как погиб король Аннор? - резко спросил Яндар.
        - Его разорвали на куски слуги Максатола. Прямо здесь, - проскрипела тварь.
        Яндар почувствовал, как лисенок вцепился ему в шею и замер.
        - Зачем им тело короля? - спросил следопыт.
        - Женщина с Земли, - ответил демон. - Они ищут ее. Тело Аннора лишь временное пристанище для одного из них.
        - Кто она такая? - задал следопыт вопрос, который давно мучил его.
        Демон не спешил отвечать.
        - Я голодна, - заюлила тварь. - Отдай мне этого зверька и я расскажу все, что пожелаешь.
        Яндар ударил так быстро, что демон даже не успел дернуться. На его морде появился длинный порез, из которого закапала бурая густая жидкость.
        - Слуги Максатола считают, что она - Инфимире, - быстро ответила тварь.
        - Что? - переспросила Элийя. - Этого не может быть.
        - Это так! - зло ответил демон. - И за ней по пятам идут многие.
        - Где она? - вновь спросила девушка.
        Яндар понял, что Элийя поняла смысл слова, сказанного демоном, и не стал уточнять, кто такая инфимире.
        - Саланкар! - выкрикнул демон. - Девушка у правителя Малактана! Его воины выкрали ее у Кровавых Орлов.
        - Пусть уходит, - шепнула Элийя на ухо Яндару.
        Но следопыт не спешил отпускать демона:
        - Талисман, на котором изображена семипалая рука, сжимающая пятиконечную звезду. Что он означает?
        Смохра сжалась, следопыт видел - она испугана. Меч разведчика взметнулся над головой демона.
        - Это знак бога Гелосса! - выпалила тварь.
        Яндар опустил меч и внимательно посмотрел на демона. Он бы еще хотел узнать многое, но лисенок настойчиво покусывал ухо и следопыт понял, что пора улетать. Быстрыми взмахами крыльев он оторвался от земли и помчался к вратам.
        Смохра проводила крылатого рыцаря взглядом полным ненависти. А потом испуганно оглянулась на вход в свое логово.
        Из темноты появилась фигура в мерцающем доспехе и направилась к демону. На его шее висел медальон - семипалая рука, сжимающая пятиконечную звезду. Смохра уткнулась мордой в землю и задрожала всем телом.
        - Наш новый друг весьма прыткий. - Сказал рыцарь - Остальным ты поведала то же?
        - Да, господин, - не поднимая головы, ответила Смохра. - Я сказала то, что мне было велено! Юктемал и лидеры некситов знают, где землянка.
        - Ты сказала не только то, что тебе было велено, Смохра, - глаза воина опасно сверкнули.
        - Прости меня, господин. Я всего лишь оракул. Этот человек убил бы меня не задумываясь.
        - Этот дайтар выглядел странно Смохра. Его меч и доспех..., кто он? Может, я поторопился поселить в его теле тхоса?
        - Он человек, господин, всего лишь человек. Но его доспех. Я видела такой очень давно. На рыцарях, штурмующих преисподнюю в мире духов. Они ушли из Айваны несколько тысяч лет назад. Моя память не сохранила их имен.
        - Я был свидетелем того, как он убил Дарозана на арене в Присхе. И ты говоришь, что он обычный человек? - рыцарь покачал головой.
        - Это так, господин, я бы не посмела лгать тебе.
        - Что ж, ты сделала все, что от тебя требовалось, Смохра, - сказал воин. - Но ты слишком много знаешь.
        Рыцарь выхватил меч и молниеносным движением отсек демону голову.


        Глава 14


        Овиц сидел в небольшой комнатушке, расположенной в крепости Долл, что на самом стыке владений Иритима и Омар - Сигала. Бывший тар отхлебнул вина из толстопузой бутыли и сощурил глаза.
        Его положение при дворе королевы Эм полностью зависело от тамлара Викруса. Но, что будет, если с его покровителем что-нибудь случится. "Меня вышвырнут, как облезлую дворнягу", - сам себе ответил Овиц. В этом у него сомнений не было. А учитывая, что тамлар был наемником и участвовал в самых отчаянных делах, то с ним рано или поздно что-нибудь случится. К тому же, тару все меньше нравилось повсюду тягаться за Викрусом и выполнять его грязные поручения. Платил, конечно тамлар не скупясь, но жизнь дороже. Значит...
        В дверь тихонько постучали, Овиц условно кашлянул, и в комнату проскользнул сухопарый дворянин из свиты королевы Эм. Он закрыл дверь на засов и подсел к бывшему тару.
        - Ты подумал над моим предложением? - тихо спросил он.
        - Да, - так же тихо ответил Овиц. - Я согласен.
        Дворянин улыбнулся одной половиной лица и продолжил:
        - Докладывай обо всех ее перемещениях. В нужный момент я скажу, что тебе делать, - мужчина вытащил из-за пояса увесистый кошель и аккуратно положил его на стол. - И помни, сатрап Кахнай очень щедро платит, но не прощает неудач.
        - Я понял, - буркнул тар и спрятал деньги в карман.
        Дворянин поднялся и молча вышел, а Овиц сделал большой глоток из бутыли.
        Если тамлар Викрус узнает, что Овиц задумал предать королеву Эм... тар поежился. Но обещанная оплата стоила риска...

        * * *

        - Инфимире!? - Нагат выглядел потрясенным. - Это миф. Демон потчевал вас сказками.
        Элийя отрицательно покачала головой:
        - Ты же знаешь, учитель, я бы отличила правду от лжи.
        - Это многое проясняет, - Бата оживился. - Именно то, что эта девушка инфимире способно объяснить, почему такие силы ввязались в охоту за ней.
        - Просветите неуча, - подал голос Яндар, с грустной миной наблюдающий за товарищами. - Кто такая инфимире, и что за силы охотятся за ней?
        - Инфимире - это создатель переходов, - пояснила Элийя. - Если все сказанное правда, то эта девушка может создать переход между двумя любыми точками вселенной или за ее гранями, по которому может пройти кто угодно. Или даже целый мир.
        - Понятно, - буркнул Яндар, которому было ровным счетом ничего непонятно.
        Посреди разговора появился Диметр и присоединился к остальным.
        - Представь, Яндар, - сказал Бата. - Эта девушка попадает в руки полководца. Ему больше не нужно штурмовать ни один город. Инфимире откроет путь прямо за его крепостные стены или в тыл вражеских войск, или в покои противника, когда тот мирно спит.
        - Уже легче, - следопыт вопросительно приподнял брови. - А кто такой Максатол?
        - Древняя легенда, - Витар криво улыбнулся. - Максатол - чудовище из седых сказок наших предков. Тварь, правившая в мирах смертных многие века. Он породил великое полчище ужасных существ, до сих пор, встречающихся в различных местах. Они не демоны и не животные, просто твари, над которыми не властно время и они ждут возвращения своего господина. Максатол вторгся в пределы Айваны, и в ужасном сражении против анелов был выброшен в отдаленный мир, все входы в который запечатала инфимире - смертная девушка.
        - Значит, он жаждет вернуться, - понял Яндар.
        - Похоже на то, - Нагат выглядел хмурым.
        - Ну, так пускай эти ваши анелы запечатают двери получше, - высказал очевидную мысль Яндар.
        - Никто точно не знает, куда они пропали, - пояснила Элийя. - Говорят, что народ анелов сильно обескровился в той войне и этим воспользовались орды демонов. Анелов постигла участь аналогичная той, что они уготовили Максатолу. Их заперли в пределах одного города. Этот народ сильно деградировал. К тому же, никто не знает, где этот город и есть ли он вообще.
        - Пффф, - Яндар тяжело выдохнул и заметил, как странно замялся Нагат, словно хотел что-то сказать, а потом передумал. Поняв, что наставник так ничего и не скажет, следопыт спросил - Ну, а Малактан кто такой?
        - Тут несколько проще, - ответил Витар. - Он один из величайших полководцев современности. Многие считают его сыном бога. Кто-то говорит, что он бессмертный, но похоже это слухи, которые распускает сам Малактан. Сильный, уверенный в себе правитель. Одно время дайтары пытались воевать с ним, но изрядно пообломали себе зубы у Саланкара.
        - Что ты узнал Диметр? - спросил Нагат.
        - Весь отряд Аннора отправился в земли Малактана, - скупо ответил юный рыцарь.
        - Значит, они уже знают. Нужно поторапливаться. Отправимся в Саланкар разными путями, - сказал Нагат. - Диметр поедет под видом наемника - Малактан охотно нанимает хороших воинов. Элийя сыграет роль целительницы, Витар будет ее телохранителем. Я прибуду туда как купец, водным путем. Ну а Яндар...
        - У него есть официальное предложение, - прервал Витар и помахал в воздухе свитком. - Это оставил посол Малактана.
        - Тем лучше, - продолжил Нагат. - Будьте аккуратны, не вздумайте вызвать духов без смертельной необходимости. Если в ком-нибудь из нас заподозрят шпионов Иритима - зажарят живьем. Только Яндар может прогуливаться с Батой по Саланкару, как официально приглашенная персона. Я с Витаром отправлюсь сегодня. Остальные завтра утром, разделитесь на самой границе владений Малактана у крепости Толс.
        Наставник поднялся и в этот момент, Белогрив лежащий во дворе глухо зарычал. В ворота негромко постучали. Витар отворил их и во двор вошел низкорослый паломник в плаще с капюшоном. Он низко поклонился и произнес:
        - Великий Танакун желает поблагодарить рыцаря по имени Яндар за храбрость проявленную на арене и приглашает его к себе в храм.
        - С удовольствием посещу уважаемого Танакуна! - ответил следопыт и взглянул на Элийю.
        Девушка нервно покусывала губу, ее глаза мечтательно поблескивали. Яндар без особого труда догадался, о чем думает девушка: она безумно хотела проявить себя на арене и получить благословение Танакуна, а теперь вместо нее приглашают Яндара.
        - Не желаешь составить мне компанию, Эл? - спросил следопыт. - А то, как бы я с этим оракулам в какой-нибудь казус не угодил.
        - Да конечно, - быстро ответила девушка.
        Они отправились вслед за поломником, который проводил их до самого храма.
        Танакун ожидал на входе.
        - Я рад, что ты пришел, - сказал он.
        Яндар совершенно не заметил никаких эмоций на неподвижном лице оракула. Следопыт заглянул ему в глаза и ощутил, что проваливается куда-то. Землянин отвел взгляд и старался больше не встречаться глазами с этим непонятным существом.
        - Я бы хотел наградить тебя, воин, - продолжил Танакун. - Пойдем со мной, ты получишь мое благословение и приобщишься к тайнам, которые не ведомы большинству.
        Оракул шагнул к распахнутой двери храма, следопыт взглянул на Элийю. На лице девушки отразилась целая гамма эмоций. Яндар посмотрел в спину оракулу и произнес:
        - Есть кое-кто более достойный твоей награды, достопочтимый Танакун.
        Элийя вздрогнула. Оракул обернулся и взглянул на землянина.
        - Пусть вместо меня твой дар получит эта девушка.
        Танакун молчал всего несколько мгновений, а потом повернулся к Элийе.
        - Да будет так. Следуй за мной дитя.
        Девушка поспешила за ним, и дверь храма закрылась на несколько часов.
        Яндар уже начал волноваться, когда наконец появилась Элийя.
        Ее глаза были широко распахнуты. Рыжеволосая красавица находилась в каком-то эйфорическом состоянии. Она обхватила Яндара за шею, чмокнула в губы и промурлыкала:
        - Спасибо.

        * * *

        Яндар Элийя и Диметр летели к крепости Толс.
        До пункта назначения оставалось не более получаса лету, когда Яндар заметил какое-то движение вверху.
        В туже секунду Белогрив резко ушел влево-вниз. Сагр Диметра вправо, а Бата, сложив крылья, нырнул к самой земле. Совсем рядом темной нитью мелькнуло копье.
        Яндар поднял голову и увидел двух сагров пикирующих вслед за ним. На их спинах сидели, вжавшись в седла, воины в синих плащах. "Аместафы", - прозвучала в разуме разведчика мысль Баты. Яндар почувствовал ненависть в эмоциях демона.
        Враги крепко сидели на хвосте. Воздух стал твердым, как камень, от скорости. Преследователи действительно отличались от сагров: мощные орлиные клювы вместо клыкастых пастей и птичьи тела. Неожиданно один из напавших отстал и начал набирать высоту. "Будет выцеливать сверху из выгодной позиции", - понял Яндар.
        Второй уверенно приближался. Бата вышел из штопора и понесся в нескольких десятках метрах над землей. Но противник не отставал. Всадник целился длинным копьем прямо в спину следопыта.
        "Пускаю слева - мысль сагра вонзилась в разум Яндара вместе с образами. - Сейчас!". Яндар вжался в седло. Сагр расправил правое крыло и резко ушел в сторону. Аместаф пронесся мимо, а Бата оказался за его спиной. Теперь сагр преследовал врага. Всадник развернулся и выставил копье. Яндар вытащил меч. Аместаф нырял из стороны в сторону, норовя уйти, но Бата не давал ему ни одного шанса. Он скрадывал углы и предугадывал все маневры противника. Следопыт понял, что его сагр настоящий ас воздушного боя. Сознание Баты шло потоком сквозь разум Яндара. Он заранее знал каждое движение, которое совершит его демон.
        Бата вынудил аместафа на нырок в сторону и подрезал противника, сложив крылья. Всего на мгновение демоны оказались совсем рядом. Враг не смог ударить копьем на такой короткой дистанции, а вот Яндар смог. Кончик меча воткнулся под шлем врага. Воин дернулся и беспомощно повис в седле. Его крылатый союзник, продолжая маневрировать, помчался дальше. Он пытался вынести всадника из боя. На плаще рыцаря землянин рассмотрел герб - кровавый орел на синем фоне. Герб королевы Эм.
        Слева мелькнул белой птицей сагр Элийи. Враг хищной тенью несся следом. Помочь девушке сейчас не было возможности. В небесах парил аместаф с лучником. Он был опаснее всего. Пущенная с высоты стрела пробила бы любого насквозь. Преимущество находящегося вверху было аксиомой воздушного боя.
        Бата начал сложный маневр, поднимаясь вверх по спирали. Это было смертельно опасно. Яндар весь превратился во внимание. Его восприятие обострилось до предела. Сейчас многое зависело от навыков Суграмаша. Бата продолжал подниматься, внимательно следя за сознанием следопыта. Сагр всецело положился сейчас на реакцию Яндара.
        "Стрела".
        Бата метнулся в сторону. Следопыт безошибочно определил момент, когда пернатая убийца сорвалась с тетивы. Яндар приготовил лук. Метр за метром противники сближались. Землянин натянул лук. Его противник сделал то же самое. Они выстрелили одновременно. Лоб следопыта обожгло, кровь начала заливать левый глаз. Но это была лишь глубокая царапина. Яндар услышал, как истошно закричал аместаф врага. Его всадник выпал из седла со стрелой в глазнице и повис на пристяжном ремне. Крылатый демон спикировал на Бату, собираясь отомстить за смерть своего всадника.
        И вновь сагр оказался на высоте. Изящным движением он ушел в сторону, пропуская врага, и тут же вцепился ему в спину когтями. Бата вонзил клыки в шею демона, дробя кости позвоночника. Через секунду аместаф перестал биться и, кувыркаясь, полетел к земле.
        Яндар быстро осмотрелся: Диметра нигде не было видно, а вот Элийе приходилось тяжело. Враг почти настиг ее, замахнулся копьем.
        Следопыт выстрелил не целясь и ухватил оперенный снаряд сознанием. Враг ударил прямо в спину рыжеволосой воительнице, но граненый наконечник стрелы оказался быстрее. Он вошел в мышцы плеча, отклонив копье в сторону. Вторым выстрелом Яндар прикончил рыцаря, а с его растерявшимся аместафом расправился Белогрив.
        "Где же Диметр?" - следопыт скользил взглядом по небу, выискивая молодого дайтара. Стремительная тень вынырнула из облаков и помчалась к Элийе. Следопыт натянул лук, но тут же опустил его. Неожиданным пришельцем оказался Диметр. Он подлетел к девушке, видимо, желая посмотреть в порядке ли она.
        Яндар спустился к спутникам, и они продолжили путь.
        - Это Кровавые Орлы Поднебесья - воины королевы Эм, - крикнула Элийя, повернувшись к следопыту.
        - Почему они напали? - спросил Яндар.
        Девушка искоса глянула на него:
        - Может кто-то не вполне удовлетворил царицу?
        Яндар замолчал и мысленно обратился к Бате: "Кто такие аместафы? Они очень похожи на твой народ". "Они и были некогда моим народом, - ответил Бата. - Много лет назад произошла великая битва у стен Иритима. Люди и сагры плечом к плечу сражались с чудовищами из другого мира. К моему стыду часть сагров перешла на сторону врага. Бог Хайланхар изменил их облик, чтобы не перепутать нас в бою, и дал им имя - аместафы. Мы выиграли - они проиграли, но исход для всех был один. И сагры и аместафы из-за проклятия Хайланхара попали в Айвану. Рыцари Иритима в память о великой битве призывают на службу только сагров. Воины из Омар-Сигала - исключительно аместафов. Наемники и вольные хуфуны - как тех, так и других".
        Дальнейший путь не преподнес никаких сюрпризов, и у крепости Толс друзья расстались, каждый из них отправился своей дорогой.

        * * *

        Спустя семь дней Яндар прибыл водным путем в Саланкар. При виде города к Яндару пришло воспоминание, словно из давно забытого сна. Своими готическими зданиями, брусчатыми мостовыми, узкими улочками, Саланкар напомнил следопыту земную Прагу. Выйдя на пристань, землянин продемонстрировал бумагу с гербовой печатью и ему указали направление к дворцу.
        Яндар побывал на рынке, где и нашел передвижную лавку Нагата. Приценился к клинкам и переговорил с наставником. Нагат сообщил, что и Элийя и Диметр приняты на службу к царю и находятся во дворце.
        Следопыт прошелся по выложенным камнем улицам. Крепостные укрепления, окружавшие центральную часть города, содержались в идеальном состоянии. Легенда гласила, что божественный отец братьев Малактан и Юктемала создал Саланкар и крепость Ададру. Чтобы уберечь своих сыновей от летающих демонов, бог изменил пространство над городами. С тех пор внутри городских стен невозможно было призвать демонов, и над Саланкаром и Ададрой нельзя было пролететь даже птице.
        Несколько десятков лет назад дайтары штурмовали Саланкар и не добились сколь-нибудь ощутимого успеха. С тех пор отношения между Иритимом и Саланкаром якобы нормализовались, но былые обиды не были забыты.
        Слоняться по городу более не имело смысла. Яндар отправился во дворец.
        Следопыт попал на прием к Малактану без всяких проволочек. Его провели в просторный зал, где пировали пять десятков головорезов. Сам правитель сидел на троне и с интересом разглядывал Яндара. Согласно легенде он был сыном бога, но ничего божественного в царе, землянин пока не заметил.
        - Польщен тем, что чемпион Присхи посетил наш скромный город, - по Малактану невозможно было определить, шутит этот полубог, говорит серьезно или издевается. Яндар старался держаться просто и открыто, насколько это было возможно.
        - Мне способствовала удача.
        - Чтобы убить демона, посланного правителями Айваны, одной удачи мало, - широко улыбнулся царь. - Я с удовольствием найму тебя Яндар. Цена, которую ты просишь за свои услуги не малая, но я думаю, ты стоишь этих денег. Присаживайся к столу. Пока не найдется дело тебе по плечу, будь моим гостем.
        Яндар уселся за стол, и не стесняясь наполнил кубок вином. В одном из охранников Малактана он узнал Диметра. Что ж парень молодец, уже продвинулся до телохранителей. Как ему это удалось всего за несколько дней, пока оставалось загадкой. Элийи нигде видно не было.
        Неожиданно в зал ворвался перепачканный кровью мечник.
        - Тревога! - заорал он.
        Повторять не пришлось. Воины вскочили со своих мест и во главе с королем бросились вслед за мечником.
        Он вывел их во внутренний двор, где кипела жаркая схватка.
        Не раздумывая, рыцари сцепились с нападавшими.
        - Псы Юктемала! - услышал Яндар крик Малактана. - Смерть им!
        Настала пора отрабатывать жалование. Следопыт принялся пробиваться к королю, который в окружении горстки телохранителей вклинился в ряды противника. Малактан сражался, не прячась за спинами своих людей, а находясь там, где было опаснее всего, чем вызвал невольное уважение Яндара. Диметр прикрывал короля слева, ловко орудуя мечом. Справа бился приземистый крепыш с аршинными плечами. В его руках сверкал обоюдоострый топор, опустошавший строй противников. Внезапно король схватил здоровяка за плечо и что-то крикнул ему на ухо. Телохранитель тут же бросился к одной из башен дворца, с ним побежали еще пятеро воинов. Вокруг Малактана образовалась пустота, которую заполнили враги. Ситуация стремительно ухудшалась. Следопыт с трудом пробился к королю и прикрыл его справа, ожесточенно работая клинком. Малактан бросил взгляд на Яндара кивнул ему, затем издал боевой клич и попер в гущу противников прямо на выставленные клинки.
        - Твою мать! - Яндар начал думать, что правитель действительно верит в свое бессмертие. Землянин едва поспевал за своим нанимателем. Бой в общей свалке мало походил на дуэльный поединок. Здесь легко было нарваться на неожиданно выставленный клинок или пропустить удар в спину, а то и вовсе попасть под клинок союзника, который в сумятице не распознал своего. Малактан слишком увлекся атакой. Один из противников занес над его головой меч, но Яндар дотянулся - отрубил руку врагу.
        Схватка длилась долго. Напавшие на дворец, дрались с ожесточением. Но к Малактану постоянно прибывало подкрепление, и вскоре от врагов осталась горстка бойцов, которые побросали оружие, моля о пощаде.
        Царь, не обращая на них никакого внимания, направился к башне. Яндар старался не отставать, как впрочем, и Диметр. Следопыт готов был поклясться головой, что девушка в башне и именно туда сейчас так стремится король-полубог. Его догадку подтвердил Диметр.
        "Она в башне", - проникла в голову мысль.
        Им навстречу выбежал крепыш с окровавленной физиономией и сломанным топором.
        - Тварь унесла ее, господин! - выкрикнул он.
        Малактан схватил его за грудки и встряхнул, как следует.
        - Какая тварь, что ты мелешь? Над Саланкаром никто не может летать.
        Воин молча указал рукой в небо. Яндар разглядел какое-то существо улетающее прочь, в лапах оно сжимала человеческую фигуру в белых одеяниях.
        Малактан в ярости заревел.
        - Будь ты проклят, Юктемал. Я вырву твое сердце.
        Король разразился отборной бранью. К нему подбежал высокий парень богатырского телосложения бурю и принялся торопливо излагать:
        - Они малыми группами проникли в город и ждали назначенного часа. Среди наших был предатель, он и открыл ворота во дворец. Но это был лишь отвлекающий маневр. А еще, мне кажется, подозрительным появление этого человека здесь сегодня, - телохранитель ткнул пальцем в Яндара.
        - Он наверняка как-то с этим связан. Яндар не успел ничего сказать.
        - Эрум, ты считаешь, что человек Юктемала стал бы спасать мне жизнь? Предоставь возможность думать мне. Собирай людей, утром мы двинемся к Ададре с передовым отрядом. Остальные подтянутся потом. Настал момент моему брату заплатить по счетам.
        Богатырь просиял и побежал отдавать распоряжения. Царь повернулся к Яндару и широко улыбнулся:
        - Ты вовремя нанялся ко мне, будет много работы.


        Глава 15


        Эрум - двенадцатый незаконнорожденный сын Малактана хлопнул в ладоши и две рабыни начали танцевать. Девушки грациозно двигались, услаждая взор господина. С каждой минутой на их телах становилось все меньше одежды. Однако мысли Эрума были далеко. Он вспоминал.
        Эрум родился и рос хилым мальчиком. Он стал едва ли не изгоем в обществе отважных воинов и прославленных военачальников, которые составляли окружение Малактана. Самому царю было плевать на своих отпрысков. "Пусть докажут, что в их жилах течет кровь богов, а не рабов, и тогда я признаю их, - таковы были слова короля". И отпрыски старались изо всех сил в надежде заслужить внимание отца.
        Эрум знал, что у него нет никаких шансов. Бесстрашный в душе, но хилый телом, юноша не мог прославить свое имя воинскими подвигами. Из всех спортивных состязаний он неизменно выходил проигравшим. И вскоре вовсе прекратил в них участвовать, чтобы не позориться.
        Жажда удостоиться похвалы царя съедала Эрума. Он мог думать только об одном - как покрыть себя славой. Каждый день он молился всем известным ему богам о возможности вознестись. И судьба дала ему такой шанс.
        Посол далекого государства прибыли к Малактану с предложением о торговых правах и богатыми подарками. Но Эрум сразу уловил, что миссия этого человека совсем иная. Сын Малактана постарался сблизится с послом со странным именем Самуил. Их дружба завязалась очень быстро. Как только Самуил узнал о том, что в жилах Эрума течет кровь Малактана, он постарался подружиться с юношей еще сильнее.
        Спустя некоторое время посол решился сообщить юноше истинную цель своего прибытия в Саланкар.
        "Рано или поздно великий Малактан умрет. Я прибыл сюда для того, чтобы отыскать наиболее достойного отпрыска царя, и со временем помочь взойти ему на трон" - так сказал Самуил и заявил, что лучшего наследника, чем Эрум, и быть не может.
        Юноша лишь горько рассмеялся. "Слабый телом никогда не станет царем Саланкара!" - ответил он.
        Но Самуил похлопал его по плечу: "Едем в мои земли, я обещаю, что назад ты вернешься таким, каким мечтает видеть тебя твой отец".
        Юноша не поверил послу, но ему было любопытно взглянуть на королевство Самуила. Если бы он только знал заранее, куда попадет.
        Через месяц пути они прибыли в дикую страну, населенную толпами чудовищных существ. Твари приветствовали Самуила как царя. Посол привез Эрума во дворец, великолепнее которого юноша не видел никогда. Спустя несколько дней сына Малактана пригласили на мистерию. Самуил опоил его странным зельем, и все происходящее показалось юноше сном. Он смутно помнил посла, сидящего на троне из камня, и корону с головой змеи на его голове. Что с ним делали, Эрум не знал, но на утро с его телом стали происходить устрашающие изменения. Грудь и спину юноши покрыла густая шерсть, мышцы вздулись и стали крепкими как камень. Спустя месяц парень и вовсе перестал узнавать себя. Его плечи раздались вширь, а руки вытянулись и стали толстыми как бревна. В его теле поселилась сила медведя.
        - Что ты сделал со мной? - вскричал Эрум, встретив Самуила.
        - То, чего ты жаждал, - ответил посол. - Вскоре ты станешь сильнее любого воина в окружении твоего отца. Но этого не достаточно. Тебя будут учить военному делу и искусству управлять людьми...
        Через два года Эрум вернулся в родное отечество. Самуил дал юноше с собой достаточно средств, чтобы содержать полсотни наемников. Бывшие знакомые с трудом узнали в широкоплечем здоровяке некогда хилого мальчишку. На первых же состязаниях Эрум одолел нескольких рыцарей, и царь обратил на него внимание. Спустя месяц парень первым ворвался в осажденный город, правда, потеряв при этом половину своих людей. Далее подвиги следовали один за другим, и Малактан приблизил его к себе, сделав личным телохранителем. Так юноша оказался в свите царя.
        При помощи: денег Самуила, которые регулярно поступали в карманы Эрума, и собственной доблести парень завоевал немало сторонников среди воинской элиты. Он единственный из внебрачных детей царя сумел заслужить того, чтобы Малактан назвал его сыном. О других наиболее прытких наследниках, которые могли бы составить конкуренцию Эруму, юноша позаботился: один умер от отравления, второй погиб в ночном бою, третьего зарезали в пьяной драке...
        Эрум был доволен. Самуил тоже. Он прислал с верным человеком письмо, в котором говорилось о том, что вскоре настанет час, когда Эрум взойдет на трон Саланкара. У сына Малактана не было повода сомневаться в словах Самуила: до сих пор все происходило так, как планировал этот странный человек.

        * * *

        Ададра - крепость Юктемала расположилась на уступе шумного водопада, высотой в добрую сотню метров. К замку через бурную реку вел арочный мост. Цитадель перекрывала единственный вход в долину, где были расположены богатейшие алмазные копи. Выше и ниже по течению противоположный берег реки был сплошной неприступной скалой. А дальше долину и вовсе окружали горные хребты. О нападении с воздуха можно было не думать - природная аномалия и здесь защитила Ададру, любой летун неминуемо разбился бы при попытке преодолеть реку. Даже птицы не пытались летать над водой.
        Отряд саланкарцев встал лагерем напротив моста. Как уже знал Яндар, крепость не была взята никем более чем за тысячелетнюю историю. Провизия и людские ресурсы исправно поступали из глубины долины. Цитадель могла бы находиться в осаде сколь угодно долгое время. Следопыта одолевали мрачные мысли. Вчера ночью он проснулся от боли в сердце. Тхос мысленно передал ему приказ: "Спаси девушку из лап Юктемала. Срок - два дня!"
        Яндар задумчиво стоял на берегу, разглядывая стремительное течение реки. Бата сидел рядом, храня молчание.
        Вступить в эти воды было бы безрассудно. Бурный поток неистово бился о камни и безудержно несся дальше к водопаду. Атаковать крепость можно было только в лоб, через мост, на котором располагались шесть башен одна за другой. Пришлось бы взять штурмом каждую из них по очереди и только тогда атакующие оказались бы перед самой цитаделью со стенами высотой в добрую сотню метров высотой. "Сущее безумие. Здесь можно положить тысячи людей и не добиться никакого успеха", - осознал Яндар.
        Малактан подъехал к следопыту и остановился рядом, буравя взглядом Ададру.
        - Даже если мы возьмем по очереди все башни, то уложим здесь все мое войско. Каждая башня сделана так, чтобы воины, находящиеся в ней, были беззащитны перед лучниками, находящимися на следующей, и так до самых врат крепости.
        - Что же мы здесь делаем, король? - Яндар, за несколько дней проведенных в марш-броске до Ададры, сумел сблизиться с правителем и мог позволить себе задать подобный вопрос.
        - Я штурмовал эту крепость семь раз и сумел дойти лишь до третьей башни. Но полководцу часто нужнее вера в свои силы, нежели здравый смысл. Я знаю, что возьму Ададру в этот раз.
        - Скажи, король, правильно ли я тебя понял: если бы защитников атаковали от ворот крепости, они бы не смогли оказать достойного сопротивления? - уточнил Яндар.
        - Да. Но вряд ли Юктемал отдаст такой приказ, - хмуро ответил Малактан. - А у нас всего три дня до того как мой брат принесет пленницу себе в жертву: как раз будет праздник горных вод.
        Что значит принести жертву Юктемалу, Яндар уже знал. Брат Малактана, если верить слухам, был настоящей тварью, жирным безобразным демоном, который находил удовольствие лишь в обжорстве и сладострастии. Множество красавиц закончили свои жизни в объятиях этого чудовища. После ночи "любви" Юктемал, если пленница была еще жива, приказывал зажаривать ее живьем и подавать ему, как изысканное кушанье.
        Яндар представил такую участь для девушки с Земли и его передернуло.
        - Такой приказ отдашь ты, король, - внезапно ответил Яндар. - Я знаю, как мы попадем к вратам крепости, минуя башни.
        - Не играй со мной, воин. Здесь земля пропитана кровью моих людей на много метров в глубину и мне не до шуток.
        - Если вдоль моста поверх воды до самой крепости будет натянута веревка, смогут ли твои воины пробраться по ней до последней башни? - спросил Яндар.
        - Смогут. Только я не вижу никакой веревки. Течение воды унесет даже твоего сагра, как цыпленка. А даже если бы она была, как бы они смогли выбраться на мост из реки по этим гладким вылизанным водой камням. Кому-то придется забросить крюк с веревкой из воды на высоту пятидесяти шагов. Ты знаком с таким воином? К тому же нас перестреляют с моста как обожравшихся индюков.
        Яндар посмотрел на Бату, и тот согласно кивнул.
        - Готовь штурмовой отряд, король.
        - Как ты собираешься затянуть веревку так далеко?
        - В моем мире есть много странных занятий. Есть даже люди, которые находят счастье в том, чтобы спускаться вниз по горной реке на малюсеньких лодочках.
        - Тебя пристрелят даже если ты доплывешь.
        - Я поплыву ночью!
        Малактан внимательно посмотрел на следопыта.
        - Эрум! - рявкнул он.
        Широкоплечий рыцарь тут же подбежал к царю.
        - Готовь штурмовой отряд. Мы атакуем ночью. Я пойду с вами.
        - Прости меня владыка, но не слишком ли ты рискуешь своей жизнью в бою? - спросил Яндар, пользуясь моментом.
        - Старая ведьма предсказала, что я умру от руки друга и только после того, как возьму крепость Юктемала. Так что, как видишь, врагов мне можно не бояться, - рассмеялся король. И уже посерьезнев, добавил. - Хотел бы я взглянуть в глаза тому из моих друзей, кто замышляет меня убить. Но, будь по твоему, я буду ждать с отрядом всадников перед мостом.

        * * *

        Юктемал развалился на троне. Ростом около двух с половиной метров, с длинными остроконечными ушами и абсолютно лысым черепом, он выглядел как чудовище из древних сказок. Его наготу прикрывала лишь юбка из заирского атласа. На шее болталось ожерелье из алмазов. Тиран Ададры чувствовал себя в полной безопасности за стенами крепости, в окружении наемников и рабов.
        Пленница стояла перед ним, испуганно распахнув глаза. Юктемал придирчиво рассматривал ее. Царь чувствовал, что экзотическая красота девушки привлекает его с каждой минутой все сильнее. Шпионы были правы: Малактан действительно нашел богиню. Тиран Ададры громко рассмеялся. Он был доволен тем, что лишил брата такого ценного экземпляра. Юктемал мечтательно сощурил глаза.
        - Пусть ее подготовят и приведут ко мне в день праздника горных вод, - лениво бросил он.
        Рабы увели девушку. В зал вошел мрачного вида воин и доложил:
        - Посланники горных кланов ждут третий день, господин. Они жаждут предложить вам свой товар.
        - Пусти их, - милостиво махнул рукой Юктемал.
        В распахнутую дверь тут же вошла группа воинов, своим видом напоминающая шайку бандитов. Их главарь неловко поклонился, подражая придворному этикету.
        - О, достопочтимый Юктемал...
        - Ближе к делу, - оборвал его тиран Ададры.
        - Мы украли для вас лучших красавиц, которых смогли найти в землях к востоку от Алмазной долины.
        Главарь махнул рукой и в зал ввели трех девушек, испуганно хлопающих глазами.
        Красавицы были действительно хороши. Юктемал благосклонно улыбнулся и главарь бандитов расслабился.
        - Вот эта златовласая нимфа - дочь правителя Боритода, - сказал преступник, внимательно наблюдая за реакцией тирана Ададры. - Того самого, который отказался платить вам дань и прислал головы послов в мешке.
        Юктемал изменился в лице.
        - Разденьте их, - приказал он.
        Бандиты сорвали с несчастных пленниц одежду, оставив их полностью обнаженными. Девушки не проронили ни звука. Видимо их достаточно запугали до того как показать правителю Ададры. Юктемал впился взглядом в девушку с золотыми волосами. Еще совсем юная, но с развитыми формами, красавица смотрела на великана на троне, боясь шевельнуться.
        - Я выбираю ее, - сказал тиран. - С других содрать кожу живьем.
        Раздались стенания несчастных. Телохранители Юктемала схватили и поволокли упирающихся жертв вон из зала.
        Юктемал громко заржал, и бандиты угодливо засмеялись, вторя ужасному правителю Ададры.
        - Вы получите свою цену, горные волки! - крикнул он. - А теперь, все вон отсюда!
        Присутствующие поспешили покинуть помещение, оставив дочь Боритода наедине с Юктемалом. Златовласая красавица, оцепенев от ужаса, взирала на чудовище перед собой. Ей все происходящее казалось жутким сном.
        Тиран Ададры слез с трона, расстегнул широкий ремень и сбросил юбку.
        - Ну же, - сказал он. - Подойди и поцелуй своего господина.
        Девушка дрожала, ее бил озноб.
        - Может, ты желаешь присоединиться к двум другим? - спросил Юктемал.
        Златовласая красавица испуганно затрясла головой, от чего ее упругая грудь закачалась в такт движениям. Юктемал облизал враз пересохшие губы и поманил пленницу пальцем.
        Девушка подошла и приподнялась на цыпочки. Юктемал схватил ее за золотые волосы и бросил на пол. Тиран навалился на жертву всем своим весом. Несчастная вскрикнула только один раз, а потом попросту лишилась чувств.
        Тиран Ададры вскочил и заревел. Тут же вбежали телохранители.
        - Приведите ее в сознание! Я хочу, чтобы ее отец слышал, как она вопит от счастья!
        Один из воинов осмотрел девушку.
        - Сожалею, господин. Она мертва.
        - Тогда приведите мне богиню Малактана!
        - Да, господин, - ответил телохранитель. - Сейчас ее подготовят.

        * * *

        Тучи укрыли звезды, сделав ночь непроницаемой для глаз людей, но только не для Яндара. Он отчетливо видел все вокруг. Весь день следопыт посвятил сооружению каяка. Лодка получилась несколько грубоватой, но следопыт надеялся, что она выдержит ночное испытание. Река призывно шумела, подавляя все звуки, кроме собственного рева. Яндар оттолкнулся от берега, и стремительный поток увлек каяк за собой. Брызги холодной воды ударили в лицо.
        Землянин сконцентрировался на своих действиях. Малейшая ошибка, и река погубит его. Кровь пульсировала в висках, во рту пересохло. Следопыт усердно заработал веслом стараясь избегать ударов о камни. Сколько выдержит его лодченка, он не знал. Несколько бесконечных минут следопыт боролся с потоком.
        Нужное место неотвратимо приближалось.
        - Сейчас, - Яндар оставил весло и вытащил лук. Стрела привычно легла в руку. Следопыт натянул тетиву.
        Толстый дуб, стоящий на берегу, где затаились саланкарцы, был его целью. В обычных условиях, любой лучник всадил бы стрелу в его ствол.
        Удар! Камень возник прямо на пути лодки.
        Яндар разжал пальцы. Стрела вонзилась в ночь, разматывая тонкий, прочный шнур.
        Удар! Лук упал в воду. Лодка начала наполнятся водой.
        Яндар схватил весло. Попал или нет? Под ногами лежала толстая веревка, привязанная к концу шнура.
        Сейчас главное завести лодку за самую последнюю опору моста. Но если Бата не успеет вытянуть веревку, шнур просто перетрется о камни и поток сбросит каяк в водопад.
        Неожиданно шнур натянулся, а потом с силой потащил за собой веревку.
        Яндар представил, как Бата мчится по берегу, вытаскивая канат.
        Опора приближалась. Яндар направил каяк за нее. Лодка проворно заскочила за каменную колонну. Всего в десятке метров впереди открывалась пасть водопада. Еще немного и землянин свалится с многометровой высоты. Веревка натянулась и лодка замерла. Яндар облегченно выдохнул. Течение тянуло каяк за собой, но конец веревки уже был надежно привязан на берегу. Бата справился. Но выполнена была лишь часть плана, нужно было действовать дальше. Следопыт вытащил со дна, начавшего уходить под воду лодки, молоток и кованую скобу. Несколькими ударами он вбил ее в опору моста. В оглушительном реве воды защитники Ададры вряд ли что-нибудь услышали. Прочно привязав лодку к скобе, Яндар ударил несколько раз по канату и, тут же ощутил, как задрожала веревка - это воины штурмового отряда в кромешной темноте ползли к нему.
        Первым появился Бата. За плечами у него висел крюк, со смотанным в кольца канатом. Держась одной лапой за веревку, демон другой вытащил крюк. Коротко выдохнув, Бата выпрыгнул из воды и метнул его вверх. Загнутая железяка полетела вверх, словно ее выбросило из катапульты, и удачно зацепилась за ограждение моста. Сагр хищно улыбнулся в темноте.
        Следопыт ухватился за веревку и, цепляясь за узлы, полез вверх. Эти пятьдесят шагов по вертикали давались ему с большим трудом. Руки так и норовили выпустить мокрый канат. Мышцы трещали от напряжения. Яндару показалось, что прошла добрая половина ночи, прежде чем он поднялся наверх. Аккуратно высунув голову над перилами моста, Яндар заметил пятерых стражников. Они сгрудились у небольшого костра и беззаботно болтали. Похоже, защитники Ададры чувствовали себя в полной безопасности. Всего горстка бойцов охраняла ворота последней башни. Яндар вылез на мост. Блики костра слепили воинов, они не могли рассмотреть то, что происходило у самой стены цитадели. Быстрыми движениями Яндар начал затягивать канат к себе. Воины, двигавшиеся за Батой, должны были привязать к канату более удобную веревочную лестницу. Так и есть. Следопыт закрепил конец штурмового приспособления и затаился.
        Один за другим поднимались воины Малактана и укрывались в темноте, готовя оружие. Вот показался Диметр. За ним поднялся Эрум, он по замыслу поведет часть отряда на захват башен, ударив в спину защитникам. Диметр пойдет с ним. Сын Малактана оттолкнул протянутую руку Яндара и сам выбрался на мост.
        Второй части штурмового отряда нужно было совершить чудо - захватить ворота крепости и удерживать их до тех пор, пока Эрум будет захватывать одну башню за другой и пока не откроет, наконец, проход основным силам.
        В успехе захвата всех шести башен Яндар не сомневался, а вот как взять врата он еще не знал. Следопыт задрал голову и понял, что ему придется взобраться по стене на добрую сотню метров, а потом спуститься вниз и открыть ворота. Навыки Суграмаша пригодятся здесь как нельзя кстати. Спустя несколько секунд он уже карабкался вверх, находя пальцами малейшие выступы и трещинки на, казалось, совершенно гладкой стене.
        Четверо полусонных стражей находились на гребне стены. Яндар убил их голыми руками. Подхватил пару мечей и метнулся по лестнице вниз, к воротам. Их охраняли шестеро воинов. В памяти следопыта всплыла техника древнего клана наемных убийц. "Сангро веде онфину - демон, падающий с небес" так они называли то, что сделал Яндар. Как голодная змея врывается в стаю мышей, так и следопыт, упал сверху на воинов. Жестокий убийца проснулся в нем, отточенными движениями забирая жизни защитников крепости. Клинки ожили в руках следопыта, даря врагам вечный покой. Все шестеро стражей погибли, не успев поднять тревогу.
        Яндар с ходу разобрался в сложной системе запоров. Звук открываемых ворот, несомненно, был услышан. Следопыт торопился. Но впереди была еще тяжелая кованая решетка. Яндар увидел Бату и еще полтора десятка бойцов готовых ворваться внутрь и удерживать позицию любой ценой. В шуме водопада Яндар услышал крики - Эрум и Диметр начали штурм.
        Яндар вцепился обеими руками в подъемный механизм и с натугой потянул барабан, наматывая на него цепь. Каждый сантиметр требовал от него невероятных усилий, жилы готовы были лопнуть. Из башни появились воины Юктемала. Один из них закричал, тыча пальцем в сторону землянина. Стражники обнажили мечи и бросились к следопыту. Отпустить подъемный механизм - значит уронить решетку назад и отвоеванные с таким трудом сантиметры исчезнут. Землянин решил, что ни за что не выпустит его из рук.
        Враги были уже близко. Тогда за решеткой выстроились лучники штурмового отряда и их стрелы полетели навстречу защитникам Ададры. Несколько мгновений были выиграны, под решеткой сумел пролезть первый воин. Он тут же присоединился к Яндару, потом еще один. И вот уже весь отряд ворвался в цитадель Юктемала. Но предстояло еще удержать ворота. Двум десяткам полуголых бойцов штурмового отряда противостояло втрое большее количество воинов в полном вооружении. Успеет ли Эрум захватить все башни и привести помощь? Яндар вскочил в седло Баты и поднял над головой мечи.
        - Держать строй! - рявкнул он. Бата ринулся вперед. Яндар впервые так хорошо чувствовал, что собирается делать демон, куда он будет уклоняться и где будет открыт. Они сражались как одно целое, заставив отшатнуться стражников. В рядах воинов Юктемала воцарилась паника. Но подкрепления к страже все прибывало. Яндар бился, вырывая драгоценные секунды у судьбы с жадностью голодного льва, выхватывающего куски мяса с тела еще живой жертвы.
        Сколько продолжался бой землянин не знал. Один за одним пали бойцы штурмового отряда и следопыт с сагром остались вдвоем. Больше удерживать ворота он не мог.
        Внезапно сзади раздался раскатистый крик "Малактан!" и в крепость ворвались всадники. Они обрушились на защитников, давя их копытами лошадей. "Эрум успел", - устало подумал Яндар и соскользнул из седла на землю. Бата встал, загородив его собой от сражавшихся. Один из всадников спрыгнул наземь и стиснул Яндара в объятиях.
        - Я отолью тебе статуи из золота и поставлю их на каждой улице Саланкара! - следопыт узнал Малактана.
        Король еще раз обнял его и вскочил в седло.
        - Встретимся во дворце! - крикнул он и вонзил шпоры в бока лошади.
        - Нам нужно спешить. Надеюсь, девушка еще жива, - сказал Бата.
        Яндар запрыгнул в седло и безумие кровавой ночи продолжилось.
        Ступени дворца Юктемала были завалены телами. Малактан, как всегда, был на острие атаки. Диметра не было видно. Яндар надеялся, что тот выжил.
        Зал за залом проходили захватчики. Крепость была охвачена паникой: защитники, большую часть из которых составляли наемники, сейчас думали о спасении своих жизней, а не о битве, и вскоре отряд саланкарцев ворвался в тронный зал.
        Ярко освещенный, он поражал первобытной дикостью. Идолы из камня и кости, высушенные головы людей и животных, шкуры и шелка. И алмазы, алмазы повсюду.
        Яндар увидел Юктемала - отвратительное существо, лишь отдаленно напоминающее человека, прижимало к себе полуобнаженную красавицу в золотых кандалах. В лапе правитель Ададры держал кинжал, кончик которого упирался девушке в горло.
        Яндар даже не сразу понял, что перед ним та самая пленница с Земли, за которой они охотились. И сейчас ее жизнь висела на волоске.
        - Я убью ее, - проревел Юктемал. - Ведь именно она тебе нужна, Малактан.
        - Отпусти ее и я дарую тебе жизнь, - король саланкарцев старался подойти поближе к брату.
        Правитель Ададры истерически рассмеялся.
        - И запрешь меня в клетку. Не так ли, братец?
        Яндар начал потихоньку скрадывать расстояние до Юктемала, незаметно подбираясь сбоку. В руке следопыта был метательный нож. Яндар внимательно следил за движениями чудовища. Девушка заметила землянина и ее глаза наполнились мольбой о помощи.
        - Давай поговорим? Что ты хочешь за ее жизнь? - Малактан заметил продвижения Яндара и старался втянуть брата в разговор.
        - Ничего, - заорал Юктемал и взмахнул кинжалом.
        Яндар бросил нож и прыгнул вперед. Малактан тоже прыгнул. Нож пробил предплечье твари и кинжал выпал из руки Юктемала. Малактан с силой врезал перекрестьем меча в горло демону и тот опрокинулся. Пленница споткнулась и упала в объятия следопыта. Яндар почувствовал тепло идущее от тела девушки. Ее кожа пахла чувственной смесью аромата розы и чего-то еще, неуловимого, пьянящего. На мгновение у мужчины помутилось перед глазами.
        Землянина тут же окружили телохранители Малактана и забрали девушку. Яндар повернулся и увидел царя саланкарцев.
        - Бери в руки меч, мразь и умри с честью, - кричал Малактан брату.
        Тот не заставил себя уговаривать - поднялся и сорвал со стены топор.
        Братья бросились друг на друга. Юктемал был жирен и неповоротлив, но обладал чудовищной силой и длинными конечностями. Малактан едва достигал ему груди. В первое мгновение Яндар решил, что демон разрубит саланкарца пополам. Но рыцарь легко скользнул под удар и погрузил меч в брюхо чудовища по самую рукоять. Юктемал осел и протяжно застонал.
        - Где тварь, которая сумела пролететь над Саланкаром? - Малактан встряхнул поверженного. - Откуда ты взял ее?
        Юктемал поднял мутный взор.
        - Мне продал эту тварь купец по имени Самуил.
        - Где она?
        - Плавает в реке с пробитой башкой. Я не хотел, чтобы над моей крепостью кто-нибудь летал. Она выполнила свою задачу.
        - Где купец? - крикнул Малактан.
        Ответа не последовало. Ужасный Юктемал испустил дух.
        Малактан вырвал меч из тела брата и одним движением снес ему голову.
        - Выставьте ее перед входом в долину. Пусть все знают, что отныне здесь другой правитель.


        Глава 16


        Саланкарцы готовились к покорению алмазной долины. Основные силы Малактана, только начали подтягиваться к Ададре: Рыцари на боевых рохах в полных латных доспехах и шлемах с гротескными забралами в виде жутких обезьяньих морд, всадники на лошадях с треугольными щитами и длинными кавалерийскими копьями, пехота в ламеллярных доспехах и круглых шлемах с полумасками. С передовым отрядом прибыли Элийя и Витар. Рыжеволосую целительницу тут же приставили к девушке с Земли. Диметр, чудом выживший в ночном бою, сейчас возглавлял охрану пленницы. Нагат тоже появился с несколькими пауками, гружеными оружием. Дайтары были в шаге от того чтобы захватить инфимире. Все складывалось как нельзя удачнее, но произошло то, чего Яндар ждал уже давно: пробудился тхос. "Ты должен убить Малактана, сделай это поскорее", - передал неожиданное распоряжение паразит. С содроганием сердца выслушал следопыт этот приказ, сидя в этот момент по правую руку от царя.
        Воины пировали. Столы были накрыты прямо перед входом на мост крепости. Стяги Саланкара трепетали на ветру, венчая все башни Ададры.
        Правитель поднял кубок и произнес:
        - Свершилось то, о чем я мечтал долгие годы. Крепость, которая более тысячи лет оставалась неприступной, пала перед нами. И все это заслуга того, кто сидит рядом со мной. Слава Яндару!
        - Слава! - загремел крик сотни глоток.
        Яндар сжал кубок и быстро осушил его. Воины за столами выглядели счастливыми: они громко выкрикивали хвалебные тосты и бахвалились подвигами. Следопыт улыбался, но его нервы были на пределе. Инфимире сейчас находилась здесь же за столом. Сегодня ночью дайтары планировали похитить ее и бежать из лагеря.
        Землянин посмотрел на пленницу: сказать, что она была красива, значит ничего не сказать. Мужчины не сводили глаз с девушки. В понимании Яндара она была совершенна. И хотя Аура - так звали пленницу, скрыла лицо вуалью - ее черты запечатлелись навсегда в памяти следопыта. Нехотя он отвел взгляд в сторону.
        К королю быстрым шагом подошел гонец и, поклонившись, доложил:
        - Прибыли послы королевы Эм с поздравлениями и предложениями о покупке алмазов.
        Малактан кивнул:
        - Пригласи их сюда.
        Яндар поднял глаза на приближающихся гостей, и его сердце замерло, а потом с силой выбросило в кровь адреналин.
        Впереди шагал Викрус, за ним Овиц, остальных пятерых Яндар не знал.
        Послы церемонно поклонились и Викрус широко улыбаясь, произнес:
        - От имени королевы Эм спешу принести вам поздравления в столь блистательной победе над истинным чудовищем этого мира. Надеемся на заключение соглашения о продаже алмазов в Омар-Сигал.
        - Мой старый друг, - правитель Саланкара позволил себе легкую улыбку, - об алмазах еще рано говорить, в наших руках лишь цитадель. В долине еще около десятка городов, которые нам предстоит покорить.
        - Зачем скромничать, доблестный повелитель, кто владеет цитаделью - тот хозяин всей необъятной долины, - ответил Викрус.
        Яндар заметил, как Овиц украдкой поглядывает на Ауру. Истинная цель послов была совершенно иной! Это Яндар понимал прекрасно.
        - Приглашаю вас стать моими гостями сегодня. А о делах будем говорить завтра.
        - О нет! - притворно изумившись, воскликнул посол - неужели дайтары Иритима опередили меня, и вы уже заключили соглашение с ними?
        - Нет, дайтары пока не появлялись здесь, - усмехнулся Малактан. - Как ты знаешь, у нас несколько натянутые отношения.
        - Но, мой старый друг! - вновь воскликнул Викрус. - Я вижу как минимум троих из них за вашим столом. Неужели старая вражда и осада Саланкара так быстро забылись?
        Король опешил.
        - О чем ты говоришь, Викрус? Если ты видишь за этим столом шпионов Иритима, укажи на них, и я прикажу зажарить мерзавцев живьем!
        Яндар сжал рукоять меча, краем глаза он видел, как напряглись Элийя и Диметр.
        Викрус, не переставая улыбаться, указал на Диметра.
        - Передо мной лучший ученик мастера Нагата - Диметр Алдаррон, младший сын известного тебе тамлара Алдаррона, а эта красотка, - палец указал на Элийю - Элийя Фальхон, пожалуй, лучший следопыт Айваны из Мар-Аллагора и дочь покойного тамлара Фальхона! Не удивлюсь если старина Нагат и юный Витар тоже находятся в твоем лагере.
        Малактан выглядел пораженным. Возмущенный ропот разнесся над столами.
        - Ну и человек, который сидит справа от тебя, - продолжил Викрус, - кажется, он называет себя Яндар, тоже служит Иритиму.
        Раздались вопли, кто-то потянулся за оружием.
        - Тихо, - проронил Малактан. Следопыт никогда не видел короля таким хмурым.
        - Я знаю тебя очень давно, Викрус. В твоих словах мне не приходиться сомневаться. Но люди, на которых ты указал, сегодня ночью положили Ададру к моим ногам. И твое обвинение разрывает мне сердце.
        Яндар поднялся и взглянул на посла.
        - Ты уже оболгал меня однажды и желаешь сделать это снова, - прорычал Яндар. - Я рад, что прихвостень, который сейчас стоит рядом с тобой, тоже здесь. Его жизнь я заберу после твоей.
        - Поединок! - Крикнул кто-то из саланкарцев. - Пусть клинок рассудит!
        Крик подхватили остальные воины, и Малактан поднял руку, призывая к молчанию.
        - Пусть будет так. Поединок пройдет в горном озере, что к северу отсюда. Завтра на рассвете! А пока пусть сменят охрану пленницы. Эрум, ты со своими людьми отвечаешь за нее головой.
        Викрус довольно улыбнулся и поклонился Малактану.

        * * *

        Яндар стоял на крутом берегу озера. Прозрачная как слеза, вода позволяла рассмотреть песчаное дно на глубине. Викрус уже был в воде. Его аместаф принял форму плотоядной мурены. Рыцарь замер в седле на ее спине. В руке Викрус сжимал короткий протазан (прим.: протазан - разновидность копья с широким, плоским наконечником). Он, как и Яндар, был облачен в латный доспех и обтекаемый шлем без забрала, для подводного боя. Если один из них окажется в воде, то без помощи демона непременно утонет под тяжестью лат. Таковы были условия дуэли - бой в полном вооружении.
        Вот рыбина ушла под воду, унося рыцаря к самому дну. Яндар видел стремительную тень на глубине. Потом аместаф выпрыгнул над поверхностью и обратился в летающего демона. Он замахал крыльями и помчался прямо к солнцу. Через минуту аместаф вернулся, изящно вошел в воду и вновь стал рыбой.
        Бата стоял рядом с Яндаром и внимательно разглядывал противников.
        "Это достойный враг. Его нужно переиграть", - мысли сагра соединились с разумом следопыта.
        Бата нырнул в воду, приняв свой обычный для боя под водой вид: зубастого хищника с множеством плавников, блестящей чешуей и острым шипом на хвосте. Яндар прыгнул следом и камнем пошел ко дну, но сагр подхватил его и вскоре следопыт уже сидел в седле.
        Демоны поплыли по кругу, готовясь к атаке. Яндар почувствовал, что Викрус пытается проникнуть к нему в разум. Землянин тут же закрыл свое сознание ментальным щитом. Он не собирался позволять Викрусу сотворить иллюзии и в этот раз.
        Зрители обступили берег водоема. Землянин видел взволнованное лицо Элийи. Легкое злорадство мелькнуло на лице Диметра или Яндару это только показалось?
        Викрус атаковал первым. Аместаф поплыл прямо на Бату. Наемник королевы Эм выставил протазан, целясь в грудь следопыту. Перед самым столкновением аместаф нырнул, а его всадник ударил из-под воды, направив наконечник протазана Бате прямо в брюхо. Сагр выпрыгнул вверх и перевернулся вокруг своей оси. Яндар тут же ударил копьем под воду, но аместаф уже ушел на глубину.
        Бата ринулся следом, стараясь удержаться на хвосте противника. Аместаф по дуге ушел к поверхности и высоко выпрыгнул над поверхностью. Он превратился в крылатого демона и метнулся к небесам. Бата вынырнул следом и успел рвануть кусок мяса из тела врага. Яндар ударил копьем, но Викрус легко отклонил выпад и воткнул протазан следопыту в грудь. Если бы не кованый нагрудник, бой вполне мог окончиться уже сейчас, но копье соскользнуло с доспеха.
        Оба демона упали в воду и вновь поплыли по кругу, выбирая благоприятный момент для нападения.
        Аместаф рванулся в лобовую атаку и выскочил из воды перед самым столкновением. Яндар успел увидеть толстый хвост, но увернуться не успел. Удар в голову лишил его сознания. Он был в отключке меньше секунды, но копье уже уверенно шло ко дну. Остался лишь длинный кинжал за поясом. Бата нырнул на глубину, давая возможность следопыту прийти в себя. Викрус остался наверху.
        "Не даст всплыть", - понял Яндар.
        Следопыт мог продержаться под водой минут пять, не больше. Вскоре он просто захлебнется. Адреналин рвал вены, бурля в крови.
        Маневр, который сейчас задумал Бата, был отчаянно сложным. Сагр развернулся и, набирая скорость, помчался к поверхности.
        Аместаф поднялся в воздух и на высоте нескольких метров полетел по кругу, готовя удар.
        Враг увидел направление, в котором двигается Бата и коршуном ринулся вниз. Викрус занес протазан для финишного удара. Как только сагр оказался на поверхности Яндар выскользнул из седла. Бата подбросил его ударом хвоста вверх и ушел на глубину.
        Аместаф не успел вонзить когти в сагра, а Викрус промазал мимо летящего на него, как пушечное ядро, Яндара. Следопыт врезался в противника, выбил того из седла и они упали в воду. Бата неожиданно вновь появился на поверхности и схватил растерявшегося аместафа за крыло.
        Яндар и Викрус шли ко дну, сцепившись в смертельных объятиях. Демоны сражались у самой поверхности. У следопыта было преимущество - его кинжал был в руке. Викрус же только сейчас выпустил копье и потянулся к поясу.
        Удар! Первый рыцарь королевы Эм вздрогнул - лезвие клинка вошло в сочленение доспеха и пробило ему бок. Викрус все же дотянулся до своего оружия и вытащил его из ножен. Яндар перехватил руку и с силой сжал ее.
        Землянин рассчитывал, что противник вот-вот умрет от полученной раны. Но рыцарь упорно продолжал бороться. Он был силен, как бык. Тогда Яндар выпустил руку с кинжалом, обхватил противника ногами и вцепился в его шлем. Викрус ударил кинжалом, и следопыт почувствовал жар в левом боку. С силой землянин крутанул шлем. Хруст костей сообщил о том, что враг, наконец-то мертв. Они опустились на дно.
        Яндар почувствовал, что задыхается. Он сможет продержаться еще несколько мгновений, не больше. Следопыт поднял голову в поисках Баты, но ничего не смог рассмотреть в сплошной кровавой мгле над собой. Неужели сагр погиб?
        Сознание было уже готово покинуть Яндара, красные круги поплыли перед глазами. Черная тень возникла совсем рядом и, схватив его когтями, поволокла к поверхности.
        "Бата", - узнал сагра землянин.
        Никогда еще Яндар не дышал так жадно. Легкие буквально затрещали от наполнившего их воздуха. Восторженный вопль встретил их на поверхности.
        Сагр и следопыт выбрались на берег. Малактан подошел и сдавил Яндара в объятиях:
        - Схватка рассудила ваш спор. Да будет так. Викрус слишком заврался.
        Яндар нашел взглядом Овица. Тот стоял с посеревшим от страха лицом и таращился на озеро. Землянин плотоядно улыбнулся.
        - Я бы хотел разрешить свой спор и со вторым послом королевы Эм.
        - Смерть одного посланника не омрачит отношений с другим государством, - тихо произнес король. - Но если ты устроишь резню - можешь испортить отношения с Омар-Сигалом. Это неприемлемо для меня, по крайней мере, сейчас.
        Яндар сжал зубы и кивнул.
        - Да ты ранен! Лекарей сюда! - рявкнул правитель.
        Подбежала Элийя и еще двое целителей.
        - Пустяки, - ответил Яндар и пошатнулся. Лекари бесцеремонно сняли с него доспех и скрупулезно обработали рану. Не смотря на то, что тело уже начало справляться с кровотечением, Яндар чувствовал себя крайне не важно.
        Малактан повернулся к послам:
        - Надеюсь, этот поединок не омрачит наших отношений?!
        Вперед выступил один из рыцарей Омар-Сигала.
        - Это был эпический бой, который воспоют в песнях. Любой истинный воин пожелал бы умереть так, как сегодня умер тамлар Викрус.
        Конфликт был исчерпан и король пригласил послов в крепость. После кратких переговоров и взаимных заверений в вечной дружбе послы отправились восвояси.


        Глава 17


        Малактан проснулся в объятиях наложниц. Солнечный луч настойчиво стучался в закрытые веки, словно торопя правителя начать новый день. Царь сел и взлохматила гриву и без того непослушных волос. Он не верил своему счастью: Ададра наконец-то была в его руках. А с ней и неисчислимые богатства алмазной долины. Теперь он сможет нанять столько воинов сколько пожелает. И пора, наконец, подумать о продолжении династии. Нет, детей у царя было много. От наложниц и знатных дам, от рабынь и крестьянок. Он даже затруднялся сказать сколько. Но ему нужен был наследник, которого бы признали все. Теперь такая возможность появилась. Этой возможностью была пленница из далекого мира под названием Земля, в том, что в ее жилах течет кровь богов, не было никакого сомнения.
        Царь рассмеялся, разбудив наложниц. Она родит ему бога. И поможет покорить мир. Если хотя бы треть того, что говорят легенды об инфимире правда, Иритим и Омар-Сигал станут маленькими провинциями в его будущей империи.
        Его радость омрачало лишь одно. Предсказание о том, что он падет от руки друга, покорив Ададру. Хотел бы он знать от чьей? На этот вопрос вполне смогут ответить духи.
        Значит, этой ночью царь отправится в опасное путешествие. Он должен узнать того, кто готовит ему смерть и пусть боги сжалятся над этим мерзавцем.
        - Кретр! - позвал царь.
        В покои вошел рыцарь:
        - Да, господин?!
        - Собери совет, мне есть о чем сказать моим славным воинам.

        * * *

        Около двух десятков воинов, включая Яндара, сидели в большом шатре и слушали короля.
        - Передо мной не простой выбор, - промолвил повелитель, обводя присутствующих взглядом. - Шпионы доложили, что в Омар-Сигале произошел дворцовый переворот.
        Раздались удивленные возгласы. Яндар в изумлении приподнял брови: "Неужели королева Эм лишилась трона?"
        - Царица Кровавых Орлов слишком долго отсутствовала в столице, и военная элита решила сменить правителя. Эм попытались убить, но она скрылась.
        - Мы можем отхватить жирный кусок, - высказал общее мнение Эрум.
        - Да, - ответил Малактан, - сейчас там будет полная неразбериха, и мы можем выбить Орлов с Замийского полуострова и Дроллы. Но, - король сделал многозначительную паузу. - Есть еще более лакомый и желанный кусок.
        Рыцари в ожидании смотрели на предводителя.
        - Орды варваров вторглись на территории Иритима с Багранны. Некситы вырезают южные окраины империи дайтар, а мимийцы предлагают мне союз против летающих рыцарей. А самое интересное, что правитель Аннор с небольшим отрядом был замечен на наших границах и разведчики уверены, что он находится в окрестностях Ададры.
        - Так чего же мы ждем, повелитель?! - воскликнули сразу несколько человек.
        - Утройте охрану и отправьте несколько отрядов на поиски дайтар, - ответил правитель. - Завтра утром я объявлю о своем решении. Яндар, прими участие в поиске Аннора.
        Следопыт кивнул и направился к выходу.
        - Да вот еще что, - Малактан широко улыбнулся. - Я решил жениться.
        Громкие радостные крики были ему ответом.
        - Кто избранница, государь? - воскликнуло сразу несколько человек.
        - Богиня, которую мы вырвали из рук Юктемала. Аура.
        Рыцари одобрительно загудели. Яндар вздрогнул и молча вышел из шатра.

        * * *

        Глубокая ночь укутала леса вокруг Ададры непроницаемым мраком. Крики ночных обитателей изредка прерывались ревом вышедших на охоту хищников. Яндар возвращался в крепость после безуспешных поисков Аннора. Найти следы правителя дайтар так и не удалось. Но во время поисков землянин и сагр столкнулись с разведчиками-некситами. В быстротечном бою трое беловолосых шпионов погибли.
        - Элийя передала, что пленница находится совсем рядом с покоями короля, в тщательно охраняемых апартаментах, - сказал Бата. - Ее сторожат двадцать рыцарей, к покоям ведет единственный проход, кроме того, совсем рядом опочивальня царя, а это еще десяток телохранителей.
        - Малактан достаточно умен, чтобы не упустить ее во второй раз, - хмуро ответил Яндар.
        - Но у меня есть план, - произнес сагр. - Тебе нужно пойти к Малактану, и сказать, что мы видели крупный отряд некситов. Он обязательно пожелает отправиться на их поиски, а с ним и его телохранители. Останется двадцать стражей. Диметр, Витар и Элийя смогут затуманить их сознание и вытащить девушку.

        * * *

        Яндар подошел к покоям царя и поморщился. На страже стоял Эрум, который явно недолюбливал землянина. Как выполнить приказ Тхоса следопыт не знал. Ему претила сама мысль убить Малактана. Король не вызывал у следопыта других чувств, кроме уважения и необходимость совершить злодеяние угнетала Яндара.
        - Мне нужно к царю, - хмуро произнес Яндар, глядя Эруму прямо в глаза. - У меня для него важные сведения.
        Сын Малактана ухмыльнулся и покачал головой.
        - Я никого не впущу. Царь говорит с духами. Его нельзя беспокоить.
        Яндар опешил.
        - С духами!? Правитель умеет путешествовать по Айване?
        Телохранитель уничтожающе посмотрел на Яндара.
        - Малактан - сын бога. Он может многое. Уходи.
        Следопыт стиснул зубы и быстро направился во двор. Бата ждал его у входа вместе с Элийей. Диметр и Витар находились чуть поодаль и мирно беседовали.
        Яндар сообщил Бате и Элийе о том, что царь отправился в миры духов. Услышанное ошеломило сагра.
        - Малактан в смертельной опасности и Аура тоже, - демон сжал кулаки. - Аннор где-то рядом, а значит, слуги Максатола уже знают, что девушка у Малактана. Они будут ждать в Айване и захватят его тело.
        - Нужно спасти его! - воскликнула Элийя. - Я буду ждать вас в мире духов. Поспешите, - девушка быстрым шагом направилась в сторону здания, где расквартировались лекари. Она ненадолго задержалась возле Диметра и Витара, перекинувшись с ними парой фраз. Спустя минуту молодые рыцари двинулись к главным вратам крепости.
        Яндар и Бата поднялись в комнату выделенную следопыту.

        * * *

        Айвана встретила Яндара привычным сумраком. Бата появился рядом, ничуть не изменив свой облик. Элийя уже ждала их в образе облаченной в доспех воительницы. Белые крылья трепетали за ее спиной.
        - Быстрее, я поведу вас. Мне удалось проследить путь Малактана, - сказала она.
        Девушка взмахнула крыльями и помчалась вперед, рассеивая тьму светом от меча. Пейзажи сменяли друг друга, предоставляя путникам возможность созерцать мрачную реальность мира духов. Наконец друзья оказались на развалинах какого-то древнего города.
        - Где мы? - спросил Яндар, обозревая диковинные строения.
        - Это город богов, правивших мирами людей много тысяч лет назад, - ответил Бата. - Жители давно покинули его. Они планировали вернуться но...
        - И где здесь искать Малактана? - перебил Яндар.
        Элийя указала на возникшее сияние над одним из полуразрушенных храмов.
        - Он там, говорит с духами ушедших. Надо спешить.
        В здание вела широкая лестница. Путники смогли дойти только до ее середины, когда навстречу им выползло странное существо: женщина-змея с шестью руками. В каждой конечности она сжимала маску, одну отвратительнее другой.
        - Приветствуем тебя, хранительница, - почтительно произнес Бата.
        Существо надело одну из масок, которая тут же вросла в ее лицо и прошипело:
        - Путникам закрыт вход в город богов. Только равный Великим Ушедшим может блуждать здесь. Кто из вас назовется равным?
        Яндар ответил до того, как понял, что лучше помалкивать:
        - Я!
        Существо сдернуло с головы маску, кожа треснула, по груди женщины-змеи потекла кровь. Она неспешно приставила другую, которая тут же стала ее лицом.
        Голос демона стал подобен жужжанию роя рассерженных пчел.
        - Ты жалок в своем стремлении сравниться с Ушедшими. Но я дам тебе испытание, которое проходили младенцы богов.
        Хранительница крутанулась на месте: Бата и Элийя застыли, превратившись в каменные статуи. Яндар вздрогнул.
        - У тебя будет три попытки, смертный, - женщина-змея бросила человеку две заостренные палочки. - Если ты не справишься, твои друзья останутся изваяниями навсегда, и ты составишь им компанию.
        - Что нужно делать? - во рту следопыта пересохло от волнения, сейчас было не до шуток, он буквально ощущал дыхание смерти рядом с собой.
        Хранительница указала одной из рук на стену здания. Там красовалась надпись на незнакомом Яндару языке. Всего два слова с одинаковым количеством букв в каждом. Они были выбиты на камне причудливым шрифтом. Нет. Он знал этот язык. Откуда-то из глубины памяти всплыло значение слов: "Любовь" и "Смерть".
        - Повтори надпись, человек. Одно слово - левой рукой, второе - правой, - женщина-змея вновь сменила маску. - Одновременно.
        Яндар сел на землю и взял палочки. Некоторое время он смотрел на надпись на стене, а потом аккуратно вывел на песке буквы. Точнее попытался. Буква "Л", написанная левой рукой, слишком походила на изображенную правой "С".
        Следопыт почувствовал, что у него отнялись ноги. Глянув вниз, Яндар увидел каменную кору, покрывшую его до середины бедра.
        - Вторая попытка, смертный, - прошипела женщина-змея.
        Холодный пот потек по лбу землянина тонкими ручейками. Следопыт сконцентрировался и начал писать. В этот раз, он смог начертить по три буквы в каждом слове, но правая рука опередила левую на долю секунды. Его тело закаменело до солнечного сплетения, стало трудно дышать. Яндар чувствовал холод, пожирающий его насквозь.
        - Твои старания тщетны, глупец, - хранительница оскалилась. - Ты не достоин чести сравниться с Ушедшими.
        - У меня еще есть последняя попытка, - твердо ответил Яндар.
        Он постарался расслабиться. Следопыт отрешился от всего и вывел первые буквы, его сознание словно распалось на две отдельные части: каждая видела только "свое слово". Яндар погрузился в транс.
        - Можешь войти, - услышал он голос хранительницы и только тогда очнулся и увидел на земле два слова: "Любовь" и "Смерть".
        Статуи Элийи и Баты покрыла мелкая сеть трещин, и каменная кожа осыпалась с их тел.
        - Сагры тебя задери, Яндар! - рыжеволосая воительница кипела от злости. - Мы потеряли столько времени из-за твоего языка и едва не остались здесь навсегда. Хранительнице, всего лишь, нужно было сказать, что мы не стремимся сравниться с Ушедшими. И она бы пропустил нас. Но нет, ты влез!
        - Быстрее, - зарычал Бата. - Я слышу звуки битвы!
        Яндар взбежал по ступеням и с силой толкнул дверь. Храм производил удручающее впечатление крайней запущенности: зияющие прорехами крестовые своды, потрескавшиеся от времени колонны. Малактан лежал на усеянном обломками потолка полу и истекал кровью. Его крылья посерели и опаршивили. Над ним стояли четыре твари с ятаганами в уродливых лапах. Еще одна лежала на камнях с разрубленным черепом.
        - Элийя в сторону! Это дети Максатола! - рявкнул Бата и прыгнул вперед.
        Яндар бросился следом, на помощь правителю Саланкара.
        Но они не успели. Ятаганы погрузились в грудь короля. Одна из тварей осталось у тела, а три другие повернулись к незваным гостям. Яндару и Бате досталось по противнику. По очень достойному противнику. Третий демон кинулся к Элийе. Враг, с которым сцепился следопыт, оказался проворным и сильным. Он тут же попыталась проломить защиту разума Яндара, и ему едва это не удалось. Следопыт с трудом сдержал этот стремительный ментальный натиск.
        Землянин бился ожесточенно, пытаясь найти слабое место противника но, похоже, демон не собирался дать ему такой возможности. Тварь сражалась с яростью раненого хищника. Яндару удалось зацепить демона, и тот усилил ментальный натиск.
        Внезапно какие-то отрывистые воспоминания всплыли в разуме землянина. Ему показалось, что он уже когда-то бился с подобными существами. Он вспомнил эту древнюю школу фехтования, вспомнил слабые места детей Максатола.
        - Хочешь ко мне в разум? - зарычал Яндар. - Ну, давай, иди!
        Следопыт распахнул сознание навстречу и мысли твари горячим потоком ринулись в его голову. А Яндар с легкостью проник в ее разум. Теперь все зависело от того кто окажется быстрее.
        Тварь опешила на долю секунды, и тем самым дало человеку необходимое преимущество. Он заблокировал зрительную зону демона на мгновение. Но этого хватило, чтобы разрубить противника от плеча до паха. Яндар развернулся к Бате и увидел, как сагр разрывает своего врага напополам.
        Демон, стоящий над царем, закончил свое перевоплощение, став точной копией Малактана. Он резко взмахнул крыльями и помчался прочь.
        А перед ними был еще один враг, который уже ранил Элийю. Девушка обратилась лисенком и кинулась к Яндару. Демон ринулся за ней и Бата с Яндаром обрушились на него с яростью берсеркеров. Тварь дрогнула и попыталась бежать. Землянин метнул меч, и клинок вонзился в спину демона точно между крыльев.
        Следопыт подбежал к Малактану, искра жизни еще теплилась в глазах правителя. Он узнал Яндара и едва слышно прошептал:
        - Спаси Ауру, - это были последние слова царя. Его душа отправилась в последнее странствие.
        Яндара обуревали противоречивые чувства. Ему было искренне жаль этого достойного правителя, но с другой стороны он был благодарен тварям. Они сделали грязную работу вместо него. Малактан был мертв.
        - Быстрее! - крикнула Элийя. - Возвращаемся!
        Мир завертелся и Яндар оказался в своем теле. Бата уже стоял над ним.
        - Убей Малактана. Я помогу Элийе - она ранена, - бросил он и рванулся прочь из покоев.
        Яндар знал, что тело Малактана сейчас в царских апартаментах. Они находились на том же уровне, что и комната следопыта. Твари понадобится какое-то время, чтобы овладеть телом. Но нужно дать дайтарам возможность добраться до покоев Ауры, а это не меньше пятнадцати минут. Лишь потом можно будет отвлечь охрану на себя. План созрел мгновенно. Яндар начал отсчитывать секунды.
        - Девятьсот, - досчитал он, вылез в окно, и быстро пошел по узкому карнизу, цепляясь пальцами за выступы в стене. Ему придется преодолеть около сорока шагов до королевских покоев. Если следопыт сорвется... Внизу бушевала река.
        Яндару показалось вечностью это путешествие. Но вот, наконец, он достиг окна царской опочивальни. Скользнул как змея внутрь и едва успел уклониться от удара мечом. Землянин ждал слишком долго - тварь уже овладела телом царя. Счет шел на мгновения. Телохранители всего лишь в десятке метров за дверью. У Яндара с собой был только короткий меч, и следопыт использовал против Малактана прием, который жрецы богини Фэйдо (прим.: Фэйдо - богиня смерти) называли "Хано адаган - ветер несущий смерть". Землянин пропустил клинок царя в сантиметре от своего тела и ударил, в последнее мгновение, изменив хват меча. Острие вошло в грудь Малактана, остановив биение его сердца навсегда. Яндар выдернул клинок и коротким ударом срубил царю голову.
        В этот момент и ворвалась стража во главе с Эрумом. Следопыт увидел неуместную усмешку на лице сына Малактана, когда тот заметил обезглавленное тело отца. Но улыбка тут же исчезла.
        Телохранители бросились вперед. Объяснить ничего не удастся - это Яндар понимал прекрасно. Из героя землянин превратился в предателя и цареубийцу. Только что он лишил жизни великого Малактана. Человека, который заслужил глубокое уважение самого Яндара. И никому не будет дело до того, что правитель уже стал тварью.
        Яндар подхватил меч царя. Телохранителей было больше двух десятков, это значило, что почти все стражи, охранявшие покои Ауры, были здесь. Они ринулись на следопыта с перекошенными от ярости лицами. В этот момент за спинами охраны возник Бата.
        - Беги! - проревел он и захлопнул дверь.
        Яндар оказался запертым в покоях Малактана с целой толпой жаждущих убить его рыцарей.
        Следопыт отбил выпад Эрума, бросил клинки и прыгнул к окну. Как ящерица землянин юркнул за массивные ставни и оказался на карнизе.
        За ним тут же выбрался один из воинов, потом еще один и еще. Остальные, судя по шуму, пытались выбить дверь, которую запер Бата. Следопыт успел преодолеть почти половину пути, когда один из его преследователей сорвался и ухватился за идущего следом воина. Оба рыцаря крича, полетели вниз.
        Яндар двинулся дальше. Путь к своим покоям показался ему гораздо короче, чем тот который он проделал несколько минут назад к опочивальне Малактана.
        Следопыт влез в окно своих апартаментов, схватил меч и бросился к дверям. Бата уже ждал его. Грохот, отразившийся эхом от стен, сообщил о том, что телохранители высадили дверь из покоев царя.
        Яндар прыгнул в седло на спине сагра, и демон помчался по просторным коридорам дворца.
        Лестничные пролеты мелькали один за другим, и вскоре сагр вырвался во внутренний двор.
        Элийя ждала у ворот. В глаза бросалась ее бледность, тугая повязка стягивал девушке левую руку. Рядом с ней стояла Аура, испуганно оглядываясь вокруг.
        - Что происходит? - воскликнула девушка с Земли. - Вы сказали, что отведете меня к Малактану.
        - Царь мертв! - крикнула Элийя. - Если хочешь жить, бежим!
        Диметр и Витар уже поднимали решетку, с натугой вращая барабан. Пятеро стражей сидели у стены, словно погрузившись в сон. Бата присоединился к юным рыцарям, и решетка поднялась на достаточное расстояние, чтобы под ней можно было пройти. Сагр заклинил подъемный механизм. И в этот момент телохранители Малактана настигли их. Диметр и Витар бросились навстречу латникам, приняв удар на себя. Следопыт оглянулся: Элийя уже бежала по мосту, крепко держа за руку пленницу. Где-то впереди должен был ждать Нагат. Как только рыжеволосая девушка достигнет конца моста, она сможет вызвать Белогрива и взлететь. Нужно было задержать погоню.
        - Помогите Эл! - крикнул Диметр, с бешеными глазами круша противников. - Мы справимся сами!
        Яндар и Бата бросились следом за девушками. Стражи на мосту не было. Уже выбегая из последней башни, Яндар увидел, что путь к спасению отрезан: у входа на мост кипел бой. Несколько сотен некситов оттеснили саланкарцев к реке. Беловолосые воины отлично видели в темноте, их лучники отстреливали саланкарцев с факелами, чем и обеспечили себе преимущество в этом сражении.
        Теперь единственным препятствием для проникновения на мост был Нагат верхом на своем демоне. Он с трудом сдерживал натиск некситов. Наставник напоминал сейчас рыцаря сражающегося с мощным потоком мечей и щитов. Девушки побежали к Нагату, но в этот момент наставника буквально унесла с собой волна противников. Они оттеснили его с моста и не давали никакой возможности вернуться назад.
        Бата мчался быстрее ветра, но Яндар уже видел, что они не успевают. Некситы схватили девушек, и перед следопытом тут же выросла стена щитов. Бата врезался в эту стену, круша беловолосых воинов. Яндар разрубил череп одному и воткнул кончик клинка в глазницу другому врагу. Бата сбил с ног нескольких бойцов и некситы попятились, но девушек уже утащили вглубь строя. Барабаны беловолосых подали сигнал об отступлении. Саланкарцы наконец сумели занять вход на мост.
        Неожиданно Яндар заметил, как в глубине строя некситов появился Белогрив. Каким-то чудом он сумел вырвать Элийю из рук врагов и закрыл ее собой. На белоснежного демона посыпались удары. Бата сделал отчаянный рывок и, игнорируя выставленные копья, буквально по головам врагов сумел добраться до Белогрива. Яндар рубил тянущиеся к нему наконечники копий и руки воинов, пот заливал глаза. Если бы не доспех, следопыт был бы уже несколько раз мертв. Вокруг Баты образовалось свободное пространство и Белогрив взметнулся в небеса, унося в лапах свою хозяйку. Некситы начали стремительно откатываться к лесу, уводя с собой Ауру. Яндар оглянулся.
        Как раз в этот момент из ворот малой башни выбежали Диметр и Витар, за ними по пятам неслись несколько десятков рыцарей. Молодые дайтары оказались между двух огней.
        Нагат силился пробиться к ним через строй саланкарцев. Чтобы вызвать сагров юным дайтарам предстояло преодолеть еще порядка пятидесяти шагов. Но на их пути стояла ощетинившаяся клинками саланкарская пехота.
        Яндар выпрыгнул из седла.
        - Помоги им Бата! - крикнул он и побежал к лесу, за бледнокожими воинами.
        Следопыт не собирался потерять Ауру на этот раз.
        Большой сагр издал яростный рев, заставивший вздрогнуть людей, и как бешеный бык врезался в строй саланкарцев.
        Что было дальше, Яндар не видел: он нырнул за деревья следом за последним некситом и подрубил ему ноги. Но дальше его не пустили. Следопыт лоб в лоб столкнулся с заградительным отрядом бледнокожих бойцов. Семеро отборных головорезов набросились на него, стремясь изрубить на куски. Яндар в который раз понял, что некситы не зря посвящают всю свою жизнь ремеслу воинов. Они охватили его кольцом, и мечи устремились к следопыту со всех сторон. Разведчик пошел на отчаянный маневр. Он ударил предводителя сверху заставив того пригнуться и закрыться щитом. Яндар тут же запрыгнул ему на щит, оттолкнулся посильнее, приземлился на ноги и не оглядываясь побежал дальше. Гневный вой за спиной сообщил ему о том, что некситы мчатся следом. Однако бег по ночному лесу давался Яндару лучше, чем его противникам, и он вскоре нагнал основной отряд некситов.
        Среди многочисленных запахов он сумел уловить тонкий аромат розы - Аура была совсем рядом. Яндар опрокинул одного врага, снес пол черепа другому. И в этот момент его меч сломался под ударом топора. Следопыт сорвал с головы шлем и отбил им удар кинжала. С обломком в одной руке и шлемом в другой он сумел убить и ранить еще пятерых, а потом просто оказался погребен под тяжестью повисших на нем противников. Он еще успел сломать челюсть ближайшему некситу, когда что-то тяжелое рухнуло ему на голову.


        Глава 18


        Королева Эм торопилась. Крестьянская одежда, вымазанное в грязь лицо, вряд ли кто-нибудь ее узнает. Дворцовый переворот застал правительницу врасплох. Она и не думала, что Кахнай осмелится на вооруженный бунт. Но сатрап решился, его поддержали несколько влиятельных семей и большая часть военных. Королеву объявили Иритимской шлюхой за нежелание начать войну с дайтарами. Глашатаи на улице кричали о том, что Эм стала любовницей Аннора и предала свой народ. Кахнай лично обещал отдать ее на потеху солдатне.
        Эм прошмыгнула мимо патруля. Разве могла царица подумать, что когда-нибудь будет выбираться из собственной столицы в одежде нищенки. Но ничего она еще вернется и не будет такой доброй как до этого: все бунтари отправятся в камеру пыток.
        Царица добралась до главных ворот города. Осталось выйти за стены Омар-Сигала и углубится в леса, там она, не привлекая внимания, сможет вызвать аместафа. Придется скрытно пробираться в восточные провинции. Там, среди множества сторонников, можно будет собрать армию, и вернутся к стенам столицы за троном. Но нужно было выжить. За ней охотились сейчас все кому не лень. Начиная от крестьян, польстившихся огромной наградой, до наемных убийц и ее собственных рыцарей.
        - Сакр! - выругалась королева. Ворота охраняли гвардейцы Кахная. Кроме того рядом находились четверо Орлов на аместафах.
        Но делать было нечего, развернуться и пойти назад - неминуемо вызовешь подозрение. Эм походкой робкой сельской девушки попыталась пройти мимо воинов в алых плащах.
        - Эй, Тапид, - протянул один. - Смотри, какая красотка.
        Скудное облачение крестьянки и вымазанное грязью лицо, не смогли скрыть от гвардейцев привлекательную внешность женщины. Тот, которого назвали Тапидом, подскочил к ней и схватил за локоть.
        - Идем-ка со мной, милая, - мерзко улыбаясь, пробасил он.
        - Нет, господин. Прошу вас. Я спешу домой к матери.
        - Ничего, успеешь, - подошел второй гвардеец.
        Воины потянули ее в помещение сторожевой башни. Сердце Эм сжалось. Нет, не от страха, от ярости. Она могла бы убить этих двоих или вызвать аместафа и тот просто разорвал бы их на части. Но нет. Ей нельзя было этого делать. Кровавые Орлы сразу же заинтересуются суматохой. И тогда ей точно не уйти.
        Эм отчаянно боролась, используя всю силу, отпущенную крестьянской девушке, но не более того. Гвардейцы привязали ее руки и ноги к вбитым в стену кольцам. Эм кричала, чтобыло сил, надеясь, что командир стражи придет и прекратит это безумие. Но никто ее не слышал или не желал слышать.
        Треск разрываемой одежды, блуждание нетерпеливых рук по ее обнаженному телу. Кто-то прижал женщины к стене, навалившись всей массой. Сильная ладонь схватила королеву за волосы и запрокинула голову. Эм закричала от боли: насильник взял ее так, как берут мальчиков-рабов проклятые мужеложцы юга. Смех остальных гвардейцев ударил в уши. Как, должно быть, счастлив бы был Кахнай, узнав, что его угроза отдать Эм солдатне осуществилась.
        "Выжить. Главное выжить", - трепетала мысль в сознании женщины.
        Когда солдат устал терзать тело царицы, его место занял другой.
        - Омарская сучка! - прорычал он ей прямо в ухо, срывая с женщины остатки одежды.
        Эм не запомнила, сколько их было. Она впала в прострацию. Разум царицы стоял над омутом сумасшествия, уже почти решив нырнуть в это спасительное болото.
        Претворив в жизнь все свои грязные фантазии, воины отвязали ее и вывели из сторожки.
        - Иди, иди, - усмехаясь прогундосил один из насильников. - Еще будешь подружкам хвастаться, как тебя Золотые Леопарды ублажали.
        - Золотые Леопарды, - еле слышно прошептала Эм. - Я запомню.
        С трудом двигаясь, она пошла в сторону леса. Все тело болело от побоев. Внизу живота открылось кровотечение. Но не боль была страшна. Унижение, испытанное женщиной, настойчиво нашептывало ей мысли о самоубийстве. Эм взяла себя в руки.
        Только бы уцелеть. Она вернется и отомстит.

        * * *

        Равномерное поскрипывание настойчиво проникало в сознание, Яндар медленно приходил в себя. Запах розы, который он почувствовал в ночном бою, все еще преследовал его. С трудом разлепив глаза, следопыт увидел натянутый над собой тент. Судя по всему, он находился в повозке. Землянин попытался поднять голову, но сильная боль и головокружение сжали мозг кузнечными клещами. Тошнота подкатила к горлу желчным комом.
        - Не двигайся, рыцарь, - мелодичный женский голос наполнил пространство.
        Нежные пальцы коснулись лба, и Яндару сразу стало легче.
        - Я думала, что ты мертв, - сказал голос. - Тебя принесли всего залитого кровью и эта рана на голове... Никто бы не выжил.
        - Это была не моя кровь, - буркнул следопыт.
        Яндар все же приподнялся и взглянул на собеседницу. Она была без вуали. Темные глаза, в глубине которых, казалось, прятался целый мир, совершенные черты лица, слегка непослушные каштановые пряди волос. Яндар подумал о том, что должно быть природа долго трудилась, создавая столь ослепительную красоту. Хотя, как еще должна выглядеть богиня?!
        - Зачем ты идешь за мной по пятам, рыцарь? - взгляд инфимире обладал поистине гипнотической силой, и Яндар предпочел опуститься на дно повозки, и прикрыть веки.
        Он чувствовал себя совершенно беспомощным перед этой хрупкой девушкой.
        - Ты был на Земле среди тех, кто выкрал меня, Затем в переходе, между мирами, ты пытался защитить меня от тамлара Викруса. Ты спас меня от смерти во дворце Юктемала. Каждый, кто охотится за мной, преследует свои цели. Кто-то жаждет власти, кем-то движет сладострастие, другие - просто марионетки в руках своих хозяев. А что движет тобой, воин с Земли?
        - Я не знаю, что тебе сказать, - ответил Яндар. - Мои друзья говорят, что тебя нужно спасти от слуг какого-то забытого бога.
        - А ты уверен, что меня нужно спасать? Или что мне нужна помощь? Я не слышу искренности в твоих словах. Ты еще один охотник.
        Разговор прервался. Девушка задумалась о чем-то своем, а Яндар погрузился в забытье смертельно уставшего человека.
        Следопыт не знал сколько прошло времени до того момента, как фургон резко остановился, и послышались отрывистые голоса некситов.
        Тент откинули в сторону, и сильные руки вытащили Яндара наружу. Он почувствовал, что, несмотря на раны, силы возвращаются к нему. Богиня выбралась из повозки сама. Она с детским любопытством разглядывала окружающих людей.
        Яндар заметил, что они не единственные пленники. Рядом стояли еще четыре повозки, из которых уже вытащили людей. В основном это были саланкарские солдаты, угодившие в плен во время ночного боя. Среди некситов следопыт увидел необычных воинов, вооруженных исключительно хопешами. Они совершенно не носили доспехов. Из одежды на них были лишь шкуры животных, а в качестве украшений эти некситы использовали ожерелья из волчьих клыков. Судя по тому, как почтительно расступались перед ними остальные некситы, эта группа воинов пользовалась уважением в отряде. Мысленно следопыт окрестил их шаманами. Они приблизились и остановились возле Ауры.
        - Драв адар хат, - проронил один из шаманов.
        Крепкий нексит тут же грубо толкнул девушку в их сторону. Яндар прореагировал мгновенно. Он ударил воина точно в подбородок и тот упал на землю лицом вперед, потеряв сознание. Несколько клинков взметнулись над головой следопыта. Грозный окрик остановил мечи, и Яндар увидел здоровенного нексита с длинными, как у обезьяны руками и бесчисленными шрамами на лице.
        Вождь бросил отрывистую фразу, и воины отошли в сторону.
        Шаман согласно кивнул и указал пальцем на Ауру:
        - Ид глир валтр вад зэвен диет, - промолвил он.
        Девушка повернулась к Яндару и передала смысл сказанного:
        - Дальше нужно идти пешком, тебе и другим пленным воинам придется нести меня.
        - Ты знаешь их язык? - удивился следопыт.
        - Я знаю много языков, может быть даже все.
        Некситы быстро соорудили небольшой паланкин. Яндара и троих саланкарцев приковали за одну руку к жердям паланкина, чтобы носильщики не сбежали.
        О том, что стало с остальными пленниками, Яндар предпочитал не вспоминать.
        Беловолосые убийцы зарезали несчастных как овец и содрали с них кожу. Следопыт слышал о каннибализме, но видеть кровавое пиршество ему не приходилось. Зрелище поистине было способно лишить разума обычного человека. Сейчас некситы напоминали землянину диких зверей.
        После пиршества и короткого отдыха отряд двинулся дальше.
        Некситы углубились в джунгли, с каждым днем уходя все дальше. Яндар постоянно думал о своих друзьях. Живы ли они, разыскивают ли дальше Ауру или бросили эту затею? Несколько раз он пытался вызвать Бату, но безрезультатно. Следопыт постоянно искал возможность бежать, и в одну из ночей представился шанс улизнуть: стражи отвлеклись каким-то шумом в джунглях. Рядом остался один единственный нексит. Нужно было лишь завладеть его мечом и перерубить жердь паланкина, к которой был прикован следопыт. Яндар уже примерился, как бы получше оглушить охранника, но внезапно кольнуло сердце - проснулся тхос:
        - Не смей бежать. Следуй с отрядом некситов в их земли, оберегай Ауру, - распорядился паразит.
        Яндар едва не впал в бешенство. Больше всего он не желал выполнять чью-либо волю, кроме своей. Свобода была тем, что он ценил превыше всего. Но выбор был невелик. Проклиная все на свете, следопыт отбросил мысль о побеге.
        Через семь дней отряд вошел в прайву. Люди оказались на берегу полноводной реки, вдоль берега которой росли деревья, по сравнению с которыми баобабы могли показаться кустарником. И тут Яндару впервые представилась возможность увидеть, на что способны шаманы некситов. Едва войдя в междумирье, они изменили свой облик: их тела покрыла густая шерсть, на руках выросли кривые когти, а лица стали походить на звериные морды. Шаманы принюхивались и топорщили волчьи уши, изучая пространство вокруг. Наконец, они отдали команду двигаться дальше. Колдуны не почуяли своим животным чутьем опасности, но ее приближение ощутил Яндар.
        И поэтому когда из-за деревьев появилось около трех десятков тварей, он был готов. Назвать их людьми, у Яндара не повернулся бы язык. Более четырех метров ростом, с медвежьими лапами вместо ног, косматыми головами и кровожадными глазами. Великаны напали на некситов, обрушивая на воинов удары тяжелых тесаков. Их звероподобный предводитель восседал на лошади, только необычно крупной и ширококостной. Он держался за спинами своего воинства, внимательно наблюдая за сражением.
        - Паланкин на землю! - рявкнул Яндар саланкарцам.
        Идущий совсем рядом с ними нексит замешкался, и следопыт вырубил воина ударом нескованной руки, выхватил из его ножен меч и в несколько ударов освободился от цепи. Помочь саланкарцам он уже не успевал. Великан навис над Яндаром и замахнулся своим жутким оружием. Землянин прыгнул между ног чудовища и оказался за его спиной. Тот не обратил на ловкого человека никакого внимания, заинтересовавшись паланкином. Исполин сдернул покрывало и довольно заурчал, увидев девушку. Саланкарцы кричали от ужаса, и демон раздавил одного из несчастных, наступив на него лапой, а потом потянулся к Ауре. Следопыт запрыгнул ему на широкий ремень и схватился за космы. Сильным ударом он вогнал меч в основание черепа, туда, где у чудовища должен находиться мозжечок. Великан вздрогнул и начал медленно заваливаться прямо на замершую от ужаса девушку. Аура успела отскочить в сторону в последнее мгновение. Ловкость и быстрота, с которой это было проделано, поразили Яндара. Девушка двигалась как дикая кошка.
        Гигант еще шевелился, загребая вокруг лапами. Саланкарцы попали в его объятия, и исполин сжал их смертельной хваткой, давя грудные клетки людей вместе с внутренностями. Яндар налег на меч, погружая его все глубже, до тех пор, пока великан не замер. Освободить клинок не удалось, он застрял в костях гиганта.
        Следопыт осмотрелся. Берег реки был залит кровью, повсюду валялись тела некситов. Но вот один из шаманов вскинул руки к небу и из пространства появились два клыкастых демона, напоминающие собой псов. Собаки не раздумывая бросились на великанов. Еще один колдун призвал огромного ящера и тот ударом чешуйчатого хвоста опрокинул одного из гигантов наземь.
        Благодаря шаманам чаши весов сражения уравновесились. Следопыт спрыгнул на землю и схватил девушку за руку. Он все же решился на побег, не смотря на приказ тхоса.
        - Бежим! Это единственный шанс! - крикнул он.
        Аура повела себя странно. Она с силой оттолкнула Яндар и бросилась в другую сторону. Предводитель великанов заметил беглянку и погнал коня прямо к ней. Лошадь оказалась на удивление быстрой. Гигант догнал Ауру на мгновение раньше Яндара и схватил девушку. Он бросил ее поперек седла и помчался в лес. Бой тем временем принял иной оборот. Шаманы призвали в помощь жуткую тварь - огромную саблезубую саранчу. Демоническое насекомое вдвое превосходило по размерам любого великана и уже благополучно откусило двоим головы.
        Яндар подхватил с земли копье и топор. Со всех ног он бросился в погоню.
        Гигант увозил девушку все дальше в лес, землянин старался не отставать. Он бежал уже больше получаса, когда услышал крик Ауры совсем рядом. Следопыт выбежал на поляну и увидел, что великан спешился у большого дерева. Гигант с любопытством разглядывал свою пленницу. Что он собирался с ней делать, осталось загадкой: Яндар вложил в бросок копья всю физическую мощь, на которую был способен. Наконечник вошел в районе почки гиганта. Чудовище издало дикий крик, от которого у следопыта заложило уши. Оставив пленницу в покое, исполин бросился на обидчика.
        Великан нанес яростный удар сверху, стремясь разрубить человека пополам. Широкое лезвие прошло совсем рядом со следопытом и вонзилось в землю. Яндар тут же рубанул топором и отсек два пальца противнику. Гигант выпустил оружие и попытался наступить на врага когтистой лапой. Яндар бросился в сторону, уходя от верной гибели. Гигант поднял тесак другой рукой и нанес широкий удар наотмашь. Следопыт припал к земле и тут же вскочил. Великан слегка потерял равновесие, но и Яндар не успел воспользоваться моментом. При следующем ударе тесак вновь уткнулся в землю, и следопыт повторил уже опробованный прием. Но гигант оказался умнее, чем предполагал Яндар. Он резко ударил человека ладонью. Следопыт пролетел добрую половину поляны и упал в лесу. К счастью топор из рук Яндар не выпустил. Густой кустарник смягчил падение, но несколько ребер были точно сломаны. Если бы гиганту удалось ударить чуть сильнее, скорее всего, он вышиб бы дух из следопыта. Чудовище уже ломилось сквозь лес, чтобы прикончить наглого человечка. Землянин сжал зубы от боли и полез на дерево. К тому моменту, когда появился гигант, Яндар уже
находился на приличной высоте. Великан двигался с трудом, он хрипел и стонал от боли, похоже, копье все же задело жизненно важные органы. Яндар взглянул на поляну и увидел, что Аура так и стояла на том месте, где ее оставил гигант. Девушка, видимо, находилась в шоке и не собиралась удирать. Не найдя человека, исполин вернется назад и вновь схватит инфимире. Что с ней сделает разъяренный гигант, можно было только догадываться. Следопыт выругался и спрыгнул прямо на плечи исполину. Взмах топором и удар в темя, взмах и удар. Время замедлило свой бег для Яндара. Он видел боковым зрением, как приближается к нему ручища гиганта, но успел ударить еще раз. Похожие на колодки пальцы чудовища так и не дотянулись до человека. Они замерли, и великан завалился набок, ломая деревца.
        Яндар выбежал на поляну, и схватив Ауру за плечи хорошенько встряхнул.
        - Бежим, я тебе говорю. Или ты хочешь умереть в этих джунглях? - землянин тяжело дышал, сломанные ребра нестерпимо болели.
        Неожиданно сердце следопыта сжалось от боли, и он осел на землю. Приступ прошел так же быстро, как и возник. Яндар потер грудь, проклятый тхос едва не прикончил его.
        В этот момент из леса появились некситы. Они быстро связали следопыта и поволокли его назад к отряду.
        Потери беловолосых воинов были ужасающими: из трех сотен бойцов в живых осталось чуть больше половины. Яндар насчитал около тридцати тел великанов, валяющихся на речном берегу.
        Воины бросили его на песок, подошел вождь и два шамана. Завязался ожесточенный спор. Пока некситы ругались, из леса появилась Аура в сопровождении десятка бойцов. Она подошла совсем близко и внимательно посмотрела на следопыта.
        - В этот раз тебе тоже не нужна была помощь? - просипел землянин.
        - Он сожрал бы меня или... - девушка замялась. - Спасибо, Яндар.
        - О чем говорят эти нехристи? Собираются меня порезать на отбивные и слопать? - в следопыте проснулась его всегдашняя ирония. Девушка покачала головой:
        - Их вождь хочет съесть твое сердце прямо сейчас. Но шаманы говорят, что ты достоин того, чтобы твою плоть отведала их Великая Мать.
        - Польщен. Мать их, - Яндар выругался, - Передай этим белобрысым людоедам, что я польщен, - следопыт нервно рассмеялся.
        Шаманы отошли к раненым. Один из некситов был совсем плох. Он кашлял кровью и стонал от боли. Судя по всему, у него были сломаны ребра, и одно из них задело легкое. Кроме того у него была глубокая резаная рана на груди.
        Оба колдуна наклонились над ним и положили руки ему на голову. Следопыт с удивлением отметил, что кровотечение остановилось, а края пореза начали стягиваться. Спустя каких-то несколько минут раненый задышал спокойно, цвет его лица из землистого стал бледным. А вскоре воин и вовсе поднялся.
        Яндар не поверил своим глазам. Колдуны поставили на ноги человека, которому до смерти оставались считанные мгновения.
        Аура уже была в паланкине, который восстановили воины. Четверо крепких некситов подняли его на плечи и отряд начал движение. Яндара привязали за руки к скобе, надежно вбитой в основание паланкина.


        Глава 19


        Овиц стоял, преклонив колени перед новым правителем Омар-Сигала. Кахнай поправил рукой корону и брезгливо посмотрел на бывшего тара.
        - Все, что ты рассказываешь очень интересно. Но меня не занимают глупые сказки о инфимире. Мне нужна голова Эм. Ты обещал, что она будет подана мне в золотом ларце.
        Овиц не решался возражать. Он отчетливо помнил, что обещал лишь заманить королеву Кровавых Орлов на собрание старейших семей Омар-Сигала и подкупить ее охрану. Ни о каких ларцах и головах речи не шло. Но возражать этому спесивому болвану на троне, было сродни самоубийству.
        Тем временем Кахнай продолжал:
        - Поэтому ты получишь лишь одну десятую обещанной награды. Этого как раз должно хватить, чтобы нанять отряд воинов для поиска бывшей царицы. - Новый правитель почти прокричал слово "бывшей". - Как только ее голова будет доставлена мне, ты получишь остальное. И, имение в Омар-Сигале.
        Овиц закусил губу. Даже одна десятая - это было немало, но он хотел все. К тому же имение в столице империи Кровавых Орлов стоило просто огромных денег.
        - Да, господин, - ответил тар. - Я сейчас же отправляюсь на поиски этой шлюхи.
        Кахнай сделал небрежный жест пальцами и Овиц поспешил покинуть тронный зал.
        После недолгих раздумий тар последовал совету Кахная и нанял семерых хуфунов. Спустя сутки они уже отправились в восточные провинции. Именно туда, к своим верным сторонникам, должна была бежать царица, если конечно еще была жива.

        * * *

        Отряд некситов уверенно шагал по краю каньонов. Несколько раз по пути попадались небольшие лагеря беловолосых воинов. Яндар догадался, что они двигаются по территориям, которые являются вотчиной некситов. Местность была труднопроходимой, и очень часто отряд спускался под землю, пробираясь по прорубленным шахтам и пещерным комплексам. Дважды они проходили через тщательно охраняемые подземные крепости.
        За это время следопыт пытался как можно больше узнать о некситах. Насколько знал Яндар, никто и никогда не видел женщин и детей этого дикого народа. Он надеялся встретить их здесь, на территориях кланов, но тщетно - только взрослые воины жили в поселениях и подземных твердынях. Кроме всего прочего, следопыт заметил, что некситы совершенно не обращают внимания на Ауру. Проявлений гомосексуальности он тоже не наблюдал во время всего перехода. Тайна появления этих воинов на свет оставалась загадкой для землянина. Благодаря Ауре он смог немного выучить их язык.
        По прошествии еще двух суток и очередного спуска в чрево каньона, они оказались в окруженной со всех сторон скалами долине. Тут расположился большой лагерь некситов, в котором обитало более тысячи воинов.
        Их встретила группа шаманов и вождей. Верховный вождь по имени Тулк объявил о том, что девушку нужно вести дальше на восток и, что дальнейшие распоряжения воины получат уже в пути.
        Потом он выслушал повествование о битве Яндара с великанами и его смелости проявленной в ночном бою под Ададрой. Тщательно все обдумав, вождь отдал распоряжение:
        - Сегодня мы понесем дары Матери. Пусть этого воина отведут к ней.
        И все. Следопыту осталось только ожидать встречи с Матерью некситов и наблюдать, как Аура в сопровождении отряда мечников, покидает лагерь.
        Ждать пришлось не долго. Следопыта подвели к совершенно невзрачной скале, и один из колдунов привел в действие скрытый механизм. Каменная плита отъехала в сторону, открыв темное жерло пещеры. Яндара втащили в проем, острия копий уперлись ему в спину. Уже через минуту землянин понял, что находится в целой системе пещер. Его сопровождали трое колдунов, двое охранников и десяток воинов с емкими коробами за спинами. Они шли около часа, в кромешной тьме, огибая гигантские сталагмиты, пока, наконец, не вошли в огромный слабо освещенный грот. Свет исходил от крупных камней, вмурованных в стены. Это место было завалено всевозможными вещами. Доспехи и оружие, сундуками с монетами и драгоценностями, амфорами всех видов и размеров. Создавалось впечатление, что здесь было разгружено множество караванов с добром.
        Некситы остановились. Носильщики аккуратно поставили свои короба, и пошли назад. С Яндаром осталось шаманы и двое охранников, они повели следопыта вглубь грота, к какому-то грубому сооружению из камня, не то пьедесталу, не то трону. Толстые слизкие корни опутывали это корявое подобие...
        "Жертвенник", - понял Яндар. Некситы вели его к жертвеннику.
        Процессия подошла к каменному изваянию и шаманы замерли. Яндар почувствовал, что где-то рядом опасность. Некситы запели скрипучими голосами и принялись раскачиваться в религиозном экстазе, не сводя глаз с алтаря. Следопыт проследил за направлением их взглядов и вздрогнул. Корневища на жертвеннике зашевелились, словно просыпаясь от многолетнего сна. Ледяная волна прокатилась по позвоночнику Яндара. Его инстинкты завопили об опасности. Вот-вот должно было произойти нечто ужасное.
        Следопыт вмазал стоящему рядом шаману локтем в висок. Второму он сломал челюсть ударом ноги, подхватил клинок обмякшего нексита и вонзил его в грудь следующему. Врагов осталось двое. Они оправились от неожиданного нападения, и убить их будет нелегко. Сражаться со связанными руками против двух великолепно обученных бойцов, было смерти подобно. Яндар сумел проникнуть в разумы воинов и создать иллюзию своего побега. Мечники ринулись за улепетывающим вглубь пещеры фантомом, и следопыт срубил их обоих одним ударом. Яндар разрезал веревку о лезвие меча и поднял второй клинок.
        Неожиданно что-то холодное и липкое прикоснулось к его руке. Следопыт прыгнул в сторону и развернулся. Длинное щупальце тянулось к Яндару через всю пещеру. Землянин отрубил его, но за первым уже ползли десяток таких же. Песок на полу пещеры зашевелился, и из него полезли толстые слизкие корни. Большинство из них опутали тела убитых Яндаром некситов и жадно присосались к ним.
        Следопыт бросился к выходу из грота, но сердце кольнуло так, что он упал наземь. Это проклятый тхос вновь пробудился. "Вернись и убей Мать некситов", - приказал он.
        Яндар закричал от ярости. Его посылали на верную смерть. Но все же смерть была лучше Пустыни Безумия. Следопыт рванулся назад.
        С ожесточением он принялся рубить щупальца. Липкие отростки отдернулись в сторону, и мужчине даже показалось, что они сейчас полезут назад под землю. Но нет. Корни резко дернули следопыта за ноги, словно невидимый рыбак подсек маленького ерша, а потом резко потянул к себе. Яндар выронил один из мечей. Его с недюжинной силой волокло по полу пещеры прямо к проему в стене. Следопыт сжимал оставшийся клинок изо всех сил, отчаянно пытаясь перерубить корни. Яндара затащило в проем, и его оказался в большой темной пещере. И там, в глубине он рассмотрел нечто столь отвратительное и ужасное, что волосы зашевелились у мужчины на голове. Великая Мать некситов предстала перед человеком во всей красе: жуткая смесь спрута и дерева, кошмар, место которому было в преисподней. Она тянуло его прямо к хищному клюву. До пасти оставалось меньше метра, когда Яндар исхитрился отрубить спутавшие его отростки и вскочил на ноги. Как ни странно, здесь у пасти, было самое безопасное место. Длинные щупальца дерева ползали где-то вдалеке и пока они дотянутся до Яндара у того будет какое-то время. Изо всей силы землянин вогнал
клинок в тело гигантского спрута. Вой, который издало дерево некситов - совершенно оглушил человека. Нет, тварь не проронила ни звука - она кричало на неком ментальном уровне, словно звала кого-то. Яндар вытащил клинок и отрубил толстый щупалец у самого основания, потом еще один и еще...

        * * *

        В дальней пещере на самых толстых ветвях Великой Матери висел одинокий кокон. В нем спал Удаг.
        - Ты великий вождь, которого народ некситов ждет сотни лет. Ты поведешь воинов за собой, и их сапоги будут топтать развалины городов, мир умоется слезами при звуке твоего имени. Ты воплощение бога Ахита. - Так шептала Мать и Удаг внимал ее словам. Он впитывал живительные соки, бегущие по жилам Матери и считал дни до своего рождения. Где-то в соседних пещерах на ветвях висели коконы поменьше, там находились его воины, которые должны были родится, кто-то через день, а кто-то через годы.
        Шаманы некситов часто приходили к Удагу и рассказывали о подвигах его воинов и о мирах, которые ему предстоит покорить. Они всегда приносили с собой тела павших в сражениях воинов или убитых врагов, иногда приводили к алтарю живых бойцов. Мать с удовольствием погружала свои щупальца-корни в тела и высасывала из них соки. Вместе с кровью в жилы Удага поступали знания и навыки, которыми обладали жертвы при жизни. Нексит знал о воинском ремесле неизмеримо много, его тело хранило знания всех жертв, принесенных матери: обычных воинов, доблестных рыцарей, героев, свирепых животных и даже демонов. Шаманы тщательно выбирали жертвы, иногда они выслеживали их годами, чтобы доставить Матери радость.
        Удаг вздрогнул в своем коконе. Мать кричала от боли. Она не могла справиться с жертвой. Такого не было раньше. Образ мужчины с мечом в руках и яростью в глазах возник перед некситом. Нужно было спешить. Удаг принял решение родиться.
        Кокон раскрылся и беловолосый воин упал на теплую мягкую землю. Всего мгновение ушло, чтобы все рефлексы включились, некситу не нужно тренироваться - он рождается взрослым воином готовым к схватке с первых минут жизни. Удаг поднялся и посмотрел на доспехи, которые ему приготовили шаманы: выкованные демонами в глубинах Айваны, они излучали зловещую ауру смерти. Нексит наскоро облачился в них, шлем надевать не стал - его лицо должны видеть все.
        На специальной подставке лежал клинок. Тяжелый хопеш, выкованный в нижних мирах. Некогда он принадлежал Ахиту, но он, Удаг, и есть Ахит - великий воин и отец всех некситов.
        Бог протянул руку и взял меч.
        Удаг чувствовал свою силу. Она прибывала с каждой минутой. Но полную, божественную мощь нексит обретет только через несколько дней. Именно тогда он должен был родиться, но человек нарушил его планы. Неожиданно Удаг замер: спешить было бесполезно - Мать уже умирала. Нексит знал каждый поворот в подземных пещерах и знал, где встретится с воином, который смертельно ранил мать - в большой пещере, где ярко светили камни Зуру. Человек уже бежал туда, собираясь удрать из пещер.
        Прошло несколько минут. Они вошли в грот одновременно. Беловолосый воин внимательно посмотрел на противника: враг был ниже его почти на голову. Наготу человека прикрывали лишь изорванные штаны, в руке сметный сжимал полуторный меч. Нексит по достоинству оценил мускулатуру противника - тело мужчины было словно выковано из булатной стали - гибкой и прочной. Движения легкие, как будто человек не чувствовал своего веса.
        Удаг представил, как атакует врага ударом по ногам и человек тут же принял защитную стойку. Нексит позволил образу атаки лишь на долю секунды мелькнуть в сознании и противник тут же легко уловил этот образ. "Телепат", - понял беловолосый воин.
        Нексит не стал опускать железные завесы, укрывая свой разум, не стал этого делать и враг. Удаг улыбнулся - это будет хороший бой, достойное начало. Тело противника пойдет на корм матери. А его сердце нексит сожрет сам. Он двинулся вперед.
        Рукоять хопеша жгла ладонь. Беловолосый воин атаковал молниеносным движением на предельной скорости, собираясь отсечь мужчине кисть. Но лезвие меча лишь пронзило воздух.
        Движения Удага превратились в шквал ударов, но противник оказался быстр, как мангуст, сражающийся с коброй.
        Нексит еще больше открыл сознание, приглашая противника заглянуть в него, и почувствовал врага в своем сознании. Удаг разделил разум на две части, предоставив человеку считывать фальшивые образы с поверхности мыслепотока.
        Прием достиг цели - враг ошибся, и лезвие хопеша оставило след на его обнаженной груди. Пока это было лишь царапина, но меч уже почувствовал кровь.
        Удаг рассмеялся и едва успел уклониться от удара. Прямой клинок ткнулся в нагрудную пластину. Нексит отшатнулся - враг тоже играл с ним, пряча свои намерения.
        Беловолосый воин сделал усилие и разделил разум на три части. Теперь его истинные намерения перетекали с уровня на уровень, скрываясь от ментальных щупалец человека.
        Удаг чувствовал, что противник бьется на пределе своих возможностей, в то время как сам нексит пока использовал только часть из них.
        Он протянул к человеку нить своего разума и начал искать место, где тот зарыл свои истинные помыслы.
        Клинки рассекали воздух или же сталкивались друг с другом, но пока им не удавалось вдосталь напиться крови.
        Удаг наконец нашел место, где прятал противник свои намерения, и потихоньку начал плести узор иллюзий в его разуме. И когда почувствовал, что человек ослаб, усилил натиск - создал фантом, и стер себя из поля зрения противника. Теперь враг должен был видеть лишь иллюзию.
        Так и случилось. Воин развернулся к миражу и Удаг нанес финальный удар.
        Но странно - мир качнулся перед глазами нексита, потом завертелся: замелькали стены, потолок пещеры.
        Внезапно Удаг понял, что лежит на полу и с удивлением увидел свое обезглавленное тело, за спиной которого стоял человек. Тело еще нанесло несколько ударов по воздуху, а потом с грохотом упало наземь.

        * * *

        Яндар отбросил пришедший в негодность меч и поднял хопеш, подошел к голове чудовища и увидел полный ненависти взгляд. Но невероятная жизненная сила этого великана иссякла, и глаза медленно остекленели. Следопыт поднял голову за волосы и пошел к выходу из пещер, ведомый внутренним чувством направления.
        В зале с жертвоприношениями землянин задержался. Бегло осмотрел короба и висящие на стенах доспехи. Одни латы сразу привлекли его внимание. Шлем с гротескным забралом в виде демонического лика, мастерской работы наручи и нагрудник с серебряной чеканкой, удобная система шнуровки. Следопыт облачился в доспех, стянул с одного из мертвых некситов сапоги и обулся. Кроме того следопыт нашел великолепный составной лук. Тетива его была в отличном состоянии. Видимо это оружие попало в пещеру совсем недавно. Яндар отыскал подходящий колчан и стрелы. Забросил лук за плечи. Можно было двигаться дальше. Немного подумав, Яндар наполнил драгоценностями небольшую сумку и привязал ее к поясу.
        - Набил карманы, как будто сможешь отсюда выбраться, - сказал сам себе Яндар и криво усмехнулся.
        Выход из пещеры перекрывала гранитная плита, которая отодвигалась в сторону примитивным рычагом. Яндар надавил на него и вышел наружу, щурясь от яркого солнечного света.

        * * *

        Тулк ждал. Он вспоминал предание о своем народе: "Много тысяч лет назад великий бог-воин Ахит был смертельно ранен в битве с врагами. Не желая, чтобы его страсть к войне умерла вместе с ним, бог похоронил себя глубоко под землей. Он посадил себе прямо в рану на груди семечко дерева. Питаясь кровью и плотью Ахита, дерево росло и спустя века принесло плоды - огромные коконы, из которых появились первые взрослые воины - некситы. Одержимые, как и их бог-отец, жаждой крови, некситы посвятили себя войне. Они пожирали сердца убитых противников прямо на поле боя. Их имена внушали страх недругам.
        Первые воины принесли матери-дереву свои дары - тела убитых врагов, чтобы чудовищное растение, привыкшее пожирать плоть, продолжало жить. Некситы взяли от дерева пять ростков, и посадили эти ростки в разных мирах в тела убитых ими героев. Они продолжали кормить деревья мясом убитых врагов и спустя годы деревья дали плоды - новых взрослых воинов. Так появился народ Тулка - некситы".
        Еще предание говорило о том, что спустя многие годы Ахит воплотится в одном из своих детей. И этот день вот-вот наступит. Должен был родиться вождь, которого народ некситов ждал тысячи лет. Великий Ахит воплотится в его теле, чтобы вести своих детей в бой, и утопить в крови королевства этого мира. Тулк трепетал при мысли о том, что ему выпала честь увидеть самого Ахита. Длинные обезьяньи руки Тулка в нетерпении то и дело сжимали рукоять секиры, предвкушая будущие сражения.
        Вождь бросил взгляд на вход в логово Матери. Именно в этот момент плита медленно отъехала в сторону. Из темноты вышел воин с хопешом Ахита в руке и размахнувшись, швырнул в толпу некситов круглый предмет. Тот докатился до самых ног Тулка, и предводитель увидел голову своего бога. Мертвые зеницы Ахита глядели вдаль. Туда, куда он должен был вести своих воинов.
        Тулк не верил своим глазам. Только истинное чудовище смогло бы убить их бога. Некситы в оцепенении глядели на человека, стоявшего у входа в пещеры. Казалось, целую вечность длился этот паралич, а потом Тулк поднял секиру и бросился вперед. Вой сотен глоток сообщил о том, что все его воины мчатся следом, чтобы отомстить.
        Человек не стал отступать, он взмахнул хопешом и побежал навстречу некситам. Но им не суждено было столкнутся: с неба упал крылатый демон цвета грозовой тучи и, схватив человека когтями, взлетел прямо к небесам. Тулк закричал. Отчаянье поразило его в самое сердце. Бог мертв - надежда его народа разрушена. Армия распадется. Некситы вновь разделятся на племена в ожидании перерождения Ахита и великий поход не состоится. Вождь поднял взгляд. Чужеземец уносился все выше. Смогут ли некситы отомстить когда-нибудь?
        Тулк упал на колени и в отчаяньи принялся рвать волосы на голове...


        Глава 20


        Яндар увидел тень, упавшую с неба, но отскочить не успел. Когтистые лапы надежно сжимали его, не давая возможности пошевелиться. И демон уносил его все выше.
        "Не дергайся Яндар", - пришла мысль, и следопыт без труда узнал своего похитителя, это был Бата.
        "Нагат, Витар, Элийя. Где они?".
        "Все живы. Мы разделились, идя за тобой. Повезло. Я едва не упустил твой след два дня назад".
        Встреча друзей произошла на берегу моря. Бата заметил Белогрива идущего вдоль прибоя и спикировал вниз. Из густого леса вышли Нагат и Элийя. Диметр выехал верхом на сагре.
        Бата опустился прямо в море, и следопыт спрыгнул в теплую воду. Элийя с радостным криком подбежала и стиснула Яндара в объятиях:
        - Мы думали ты погиб!
        Нагат улыбнулся, его глаза искрились весельем. Диметр, как всегда, был сдержан, он лишь слегка кивнул, и побледнел, когда Элийя обняла следопыта еще раз. В это время из джунглей появился Витар на своем демоне, со связками фруктов и тушей молодого оленя, перекинутой поперек седла. Его лицо засияло от радости, когда он увидел Яндара.
        Людям и саграм был нужен отдых. Дайтары решили остаться на берегу моря на один день. Шум набегающих волн и крики чаек действовали на всех умиротворяюще.
        - Расскажи нам, что с тобой произошло, - сказала Элийя и радостно рассмеялась.
        Яндар поведал о своих приключениях. Сосредоточившись, он создал иллюзию своего боя с великаном-некситом.
        Нагат с любопытством вертел в руках хопеш.
        - Боже, Яндар ты даже не понял сам, что это такое. Нагат сжал рукоять хопеша и она удлинилась до полутора метров. Превратив боевой серп в секиру. Потом наставник крутанул секиру в руках, и та стала полуторным мечом.
        Витар и Элийя буквально подпрыгнули на месте от удивления.
        - Но этого не может быть!? - воскликнула Элийя.
        Яндар с опаской посмотрел на удивительный клинок, который ему вернул Нагат.
        - Не может быть чего? - спросил следопыт.
        За Элийю ответил Бата.
        - Это легендарный клинок-оборотень Ахита. Говорят, что он может пробить даже доспехи богов.
        - Доспехи богов? - переспросил Яндар и в его голове пронеслись образы рыцарей в живых доспехах с клеймом Гелосса. Кажется, судьба давала ему оружие против врагов.
        - Я думал, что этот меч всего лишь старая сказка, - удивился Витар. - Но если он реален, то тот великан, которого ты сразил в пещере ни кто иной, как сам Ахит! Они ждали его рождения три тысячи лет, если верить их преданиям. А ты лишил их великого вождя. И раскрыл секрет их появления на свет! Скоро о тебе начнут слагать песни, воин с Земли.
        - Когда я искал твои следы у перехода Мистира, к югу отсюда, то видел как на северо-запад проследовала группа дайтар, - неожиданно сказал Нагат и внимательно посмотрел на Бату. - Их вел Аннор.
        Демон вскочил. Его ноздри расширились. Он стал похож на ищейку, ставшую на след.
        - С ним десять летающих рыцарей, - добавил наставник. - И несколько наемников.
        Диметр нахмурился:
        - Это слишком много для нас. С ним наверняка летят лучшие.
        - Да, я знаю некоторых из них, - продолжил Нагат. - Я не мог понять, что они делают здесь, но теперь все прояснилось - они идут на перехват некситам. Не удивлюсь если Кровавые Орлы тоже где-нибудь неподалеку. Пойдем по пятам за Аннором и узнаем, куда увезли Ауру. Отдыхайте, набирайтесь сил. Завтрашний день вряд ли будет легче предыдущих, - Нагат поднялся и отправился вдоль полосы прибоя, погрузившись в раздумья.
        Диметр и Витар принялись разделывать тушу оленя, а Яндар отправился в джунгли. Где-то близко журчала речушка, следопыт безумно хотел упасть в ее холодные воды.
        Он прошел совсем немного, когда увидел невысокий водопад. Ручей, падающий со скалы, образовывал прозрачное озерцо, убегающее в лес журчащей речушкой.
        Следопыт скинул с себя доспех и вошел в воду. Его обдало свежестью, и сознание погрузилось в необычное для последних дней состояние умиротворения. И почти сразу Яндар ощутил нежное прикосновение к плечу. Повернувшись, следопыт с удивлением увидел Элийю. Девушка была обнажена.
        - Я затуманила твой разум, чтобы подойти поближе, - ответила она на его немой вопрос. - Мы все могли погибнуть уже несколько раз, а я не хочу умирать, не познав любви, - глаза рыжеволосой красавицы полыхали огнем страсти, и Яндар обнял ее.
        - А почему не Диметр? - ехидно спросил Яндар. - Он без ума от тебя.
        - Слишком надменен, слишком самовлюблен, он мальчишка, а мне нужен мужчина, - рассмеялась девушка. - Только не возомни о себе слишком много, - добавила она, прежде чем прильнуть к следопыту. - Ты лишь немногим лучше.
        Он обнял ее и вынес на берег. Элийя раскрылась навстречу Яндар, как цветок раскрывается навстречу утру, даря поток неизрасходованной нежности и накопленную страсть. Землянин чувствовал себя путешественником, попавшим в первозданный мир, где на каждом шагу ждали фантазии любви и клады тайных желаний, без стеснения воплощающихся в жизнь.

        * * *

        Диметр закусил губу до крови и отвернулся. Он с детства привык к лишениям. Младший сын высокородного тамлара, которому не светило ни пяди родительских земель, он отправился в Мар-Аллагор, чтобы постичь воинское мастерство и прославить свое имя. Диметр грезил будущими подвигами. Он верил, что впишет свое имя в историю золотыми буквами. Все получалось. Его мастерство во владении клинком поражало наставника и противников, его воля была несгибаемой, а происхождение безупречным. У него была лишь одна слабость - Элийя. Когда он увидел красавицу впервые, то понял, что эта девушка должна принадлежать только ему. Единственная дочь обнищавшего тамлара, она кроме красоты имела еще одну важную ценность - бесконечно длинную династическую линию.
        И вот теперь Диметр понял, что его втоптали в грязь. Этот выскочка Яндар, которого он с легкостью одолел в первый же день появления того в Мар-Аллагоре, сумел взять себе все что предназначалось ему - Диметру. Каким-то чудом землянин сумел прославиться в круге Танакуна. Затем вся слава ночного штурма Ададры досталась ему, хотя он - Диметр сделал для взятия крепости не меньше. Последние события и вовсе показали, что Яндар продал свою душу бесам в обмен на везение. Как ему удалось раздобыть клинок Ахита? В россказни о поединке с богом Диметр не поверил. Но хуже всего было то, что увидел молодой дайтар, последовав за Элийей в джунгли. Сцена, свидетелем которой он стал, едва не заставила Диметра выхватить меч и пронзить сердце проклятого землянина. Нет! Диметр Алдаррон выше того, чтобы его чувства видели окружающие. Элийя еще приползет к нему на коленях, умоляя о любви, а выскочка Яндар упадет лицом в дерьмо и опозорится. Везение не может быть бесконечным. И Диметр будет рядом, чтобы полюбоваться этим падением. Сегодня он не станет марать руки в крови простолюдина.

        * * *

        Отыскать Аннора никак не удавалось. Но дайтары сумели встать на след большой группы некситов. Яндар был уверен, что это именно тот отряд, который увез Ауру.
        В нем было около полутора сотен бойцов. Судя по глубине следов, они шли в полном вооружении. Дорога петляла по густо поросшим джунглями горам, но Яндар выследил беловолосых воинов. Дайтары решили не приближаться к врагам слишком близко, чтобы не быть замеченными. Несколько раз, в ночное время, следопыт, пользуясь умениями Суграмаша, подбирался к лагерю некситов. За последнее время все навыки покойного убийцы настолько крепко вжились в тело землянина, что ему начало казаться, что он обладает ими с рождения. В отряде некситов он насчитал около двух десятков шаманов. Ауру следопыт тоже сумел разглядеть. Она вновь путешествовала в импровизированном паланкине. На ночь для нее разбивали палатку. И три десятка бойцов неустанно охраняли ее.
        Яндар надеялся, что дайтары смогут напасть ночью и отбить девушку. Но Нагат, услышав сообщение о том, что с отрядом идут шаманы, отверг эту идею.
        - Нам нужно ждать более благоприятного момента. Шаманы некситов могут призывать демонов с той же легкостью, что и дайтары. И неизвестно кого они вытащат из мира духов во время ночного боя. Кроме того они почуют сагра еще на подлете и мы можем оказаться в сложном положении. - Нагат долго размышлял, а потом предложил - Нам нужно ждать, что предпримет Аннор. Если он сцепится с некситами, то именно в этот момент у нас будет шанс отбить девушку. Действовать нужно решительно и внезапно, но именно это будет нашей наилучшей возможностью.
        Яндар был вынужден согласиться. Две следующие ночи он пробирался в лагерь некситов и слушал их разговоры. И только под утро второго дня он услышал нечто взволновавшее его до крайности. Яндар тенью скользнул из лагеря врагов и побежал через джунгли к своим друзьям.
        На посту стоял Диметр, остальные отдыхали. При появлении следопыта все сгрудились вокруг него.
        - Они знают, что Аннор где-то рядом, - сказал следопыт - И не просто знают - они идут к нему на встречу. Эти беловолосые дьяволы все время говорят о каком-то обмене с Аннором!
        - Они хотят обменять девушку, но на что? - удивился Нагат. - Некситам плевать на драгоценности. Они любят оружие, но предпочитают брать его в бою. Что есть у Аннора такого, что некситы готовы обменять на эту вещь богиню, - рассуждал вслух наставник.
        - Где они планируют встретиться с Аннором? - спросил Бата.
        - В долине ураганов, - вспомнил Яндар место, названное одним из предводителей.
        - Значит, Аннор уже, скорее всего, там, - сказал сагр. - Я знаю, где это. Некситам осталось два дня пути.
        - Твой план рушится, наставник, - подал голос Диметр. - Если они собираются совершить обмен, то никакого боя между ними не будет. Нам нужно атаковать некситов сейчас, если девушка попадет к Аннору, станет еще тяжелее ее отбить.
        - Сцепятся они между собой или нет - это вопрос. - Покачал головой Нагат. - Нам нужно лететь в долину ураганов и узнать, что задумал Аннор. Тогда будет легче принять решение.
        Предложение наставника было разумным и вскоре дайтары уже летели в нужном направлении. Они мчались над самыми джунглями, чтобы не быть замеченными, и к вечеру уже были на месте.
        Путники приземлились на самом краю долины в лесу и принялись изучать местность. Посмотреть действительно было на что: долина занимала внушительную площадь. Около десятка торнадо беспорядочно двигались по ее дну, не сталкиваясь и не мешая друг другу.
        Бата сощурил глаза и произнес:
        - Эти смерчи никогда не останавливаются, эта долина их дом. Иногда они пропадают, но потом возникают вновь.
        - Нам нужно найти лагерь Аннора, - сказал Нагат. - Это дело для тебя, Яндар.
        Следопыт кивнул и нырнул в лес. Остальные путники затаились в овраге. Яндар отсутствовал несколько часов.
        - Я нашел их, - сказал следопыт. - К северу отсюда, на самом краю долины, десять дайтар и еще пятьдесят воинов.
        - Что за воины? - спросил Витар.
        - Похожи на наемников, - припомнил Яндар. - С виду очень организованные и хорошо подготовленные бойцы.
        - Есть ли в лагере дайтаров что-нибудь приметное, то на что некситы могут обменять девушку?
        - Ничего, - Яндар развел руками. - Я не увидел ничего подобного, ни одна палатка не охраняется сильнее других. Может, эта вещь достаточно мала, чтобы поместится у Аннора за поясом!?
        - Хотел бы я знать, - Нагат потер виски. - Что же задумала эта тварь?
        - Чтобы они не задумали, - произнес Яндар, - у меня есть план.

        * * *

        Некситы вошли в долину рано утром. Аннор со своими людьми двинулся им навстречу. Яндар и дайтары затаились на небольшом холме густо поросшим кустарником. Следопыт нахмурился: судя по следам, беловолосых воинов должно быть гораздо больше. Где же остальные?
        Землянин увидел, как наемники Аннора тянут какие-то тела. Через несколько секунд он понял, кому они принадлежат - дайтарам сопровождавшим "короля" Иритима. Нет, они не были мертвы. Рыцари пребывали в каком-то коматозном состоянии.
        - Их опоили отваром дарителлы, - тихо сказал Нагат.
        - Так вот на что собирается обменять Аннор пленницу. На десять лучших дайтар Иритима, которые послужат пищей для деревьев некситов, - прошептал Яндар.
        - Нам нужно им помочь, - Элийя беспокойно теребила рукоять сабли.
        - Обязательно, Эл, - ответил Нагат. - Приготовьтесь. Диметр и Элийя, вы должны отбить рыцарей. Витар, прикрой их. Я с Яндаром иду за Аурой.
        Аннор и трое наемников вышли вперед. Им навстречу подались семеро некситов. Переговоры продолжались около получаса. Двое шаманов-некситов сходили и внимательно осмотрели обездвиженных дайтар.
        Через несколько минут группа некситов вывела из леса девушку, а большая часть отряда двинулась в направлении лежащих дайтаров. Сделка почти состоялась.
        - Сейчас! - скомандовал Нагат.
        Элийя и Диметр атаковали группу некситов, приблизившихся к дайтарам. Как и планировал Яндар, некситы восприняли появление воинов на саграх как засаду организованную Аннором. Бой вспыхнул мгновенно. Резерв некситов вынырнул из леса.
        Нагат и Яндар атаковали группу с пленницей. Яндар никогда не стрелял из лука так быстро. Некситы сопровождавшие девушку падали как скошенные колосья. В какой-то миг пленница оказалась одна, и сагр Нагата тут же очутился рядом с ней. Старый дайтар подсадил девушку и помчался в джунгли.
        Яндар оглянулся и увидел, что Элийя и Диметр справляются. Они уже сумели вынести из боя пятерых. Аннор сражался с целым полчищем беловолосых воинов. Взлететь ему не давали три крылатых демона возникших прямо над его головой. Ряды наемников, сопровождавших его, уже изрядно уменьшились. Но и некситы понесли серьезные потери. Витар отвлек на себя полтора десятка головорезов, ему приходилось тяжелее всех. Пять стрел Яндар потратил на то чтобы помочь ему и едва не упустил из виду двух кошмарных тварей возникших из воздуха и бросившихся преследовать Нагата. Шаманы некситов призвали демонов.
        Яндар выхватил хопеш и Бата бросился наперерез тварям. Более всего они походили на косматых псов, правда, размером с теленка. Один из демонов развернулся и прыгнул навстречу. Бата уклонился, подставив тварь под удар хопеша. Лезвие прошло через грудину пса, и чудовище покатилось по земле. Второго демона Яндар настиг уже в лесу. Бата прыгнул на спину твари и сжал его шею лапами. Следопыт крутанул хопеш в руке - тот стал прямым мечом. Яндар с силой вогнал его в череп пса, и зверь задергался в предсмертных судорогах.
        - Аннор не должен уйти! - прорычал Бата и взлетел в воздух. Как раз чтобы увидеть, как Аннор быстро набирает высоту. За ним по пятам мчался Витар.
        - Назад! - заревел Бата, но юноша не слышал его, увлеченный погоней. Лжекороль заметил преследователя. Солнце слепило Яндара, но он видел, как Аннор легко, одним плавным движением положил в воздушный поток стрелу навстречу молодому дайтару. Витар неловко взмахнул руками и откинулся в седле. Демон Аннора крутанулся в воздухе, и сагр Витара оказался совсем рядом. С ужасом Яндар увидел, как лжекороль нанес страшный удар коротким копьем. Он буквально пригвоздил юного рыцаря к спине сагра. Демон Витара кувыркнулся в воздухе и начал падать. Судя по всему, копье прошло тело юноши насквозь и смертельно ранило его сагра.
        Бата рвался вперед изо всех сил, и наконец, приблизился к врагу. Лишь мгновенная реакция спасла землянина от возникшей из воздуха стрелы. Яндар тут же послал в ответ два оперенных снаряда, но ветер отклонил их в сторону.
        Бата сумел уравнять высоту с противником. И Аннор немедля ушел по широкой восходящей дуге влево-вверх. Бата вписался в его траекторию и сагры помчались по кругу. Яндар выхватил стрелу и выстрелил, направляя ее в бок Аннору. Но довести ее до цели не удалось. Словно ментальный молот ударил Яндара по голове. На несколько мгновений следопыт оказался дезориентирован. Левое бедро обожгло, и Яндар увидел стрелу, пригвоздившую его ногу к седлу.
        "Я тот, кто учил Суграмаша пользоваться луком, человек", - ударила в голову чужая мысль. И Яндар прозевал вторую стрелу, которая пробила ему левое предплечье. Стрелять он более не мог. Бата ушел в сторону приближающегося торнадо, где стрелы должно было отклонять потоками ветра. Аннор пошел на сближение, в его руке появилось копье с игловидным наконечником. Яндар сжал в рукоять хопеша, и она удлинилась. Сейчас все зависело от Баты. Землянин чувствовал, как собран сагр, перед ним был враг, крови которого он так неистово жаждал.
        Демоны начали сложный танец, целью которого было поставить противника в худшее положение, и Яндар видел, что Бата был напряжен до предела, похоже, ему попался враг под стать.
        Бата делал все, чтобы не дать Аннору возможность ударить и предоставить этот шанс Яндару. Но игла все же пробила нагрудный доспех следопыта, войдя в мышцу на пару сантиметров, а вот удар землянина соскользнул со щита Аннора. Через пару минут поединка следопыт понял, что враг превосходит его в мастерстве воздушного боя.
        Понял это и Бата. Но сагр смог зацепить демона противника и надорвать ему крыло.
        Яндар наконец сумел достать руку Аннора за щитом. Но лжекороль вновь пробил ему доспех и на этот раз наконечник копья вошел еще глубже. Жизненно важные органы не были задеты, но Яндар чувствовал, что слабеет.
        Бата вильнул в сторону, давая возможность следопыту прийти в себя. Враг усилил натиск, прижимая их к торнадо.
        Бой проигран - понял Яндар. Аннору удалось захватить высоту, он вжимал Бату и Яндара в торнадо, лишая их возможности оторваться.
        Как это удалось сагру, Яндар не понял, маневр был неожиданный и молниеносный. Аннор завертелся в воздухе со своим демоном, едва не попав в объятия торнадо, а Бата ушел вниз и в сторону к другому смерчу.
        Аннор послал им вслед несколько стрел, но сагр обошел торнадо, выпав из зоны видимости противника.
        "Я иду в смерч. Держись Яндар. Там есть восходящий поток", - послал мысль Бата.
        Их швыряло безумно. Если бы не запредельная сила крыльев сагра, человек и демон наверняка разбились бы.
        Но им удалось попасть в восходящий поток, внутри торнадо и Яндар увидел неясную тень Аннора облетающего смерч по кругу. Восходящий воздух подымал их все выше. Расправленные крылья Баты наполнялись силой ветра. Аннор не видел их, и забеспокоился, он занял положение спиной к торнадо, Яндар оказался с ним на одном уровне, он видел размытую фигуру рыцаря.
        - Сейчас! - Бата ринулся вперед, борясь с торнадо. Он вынырнул прямо за плечами Аннора.
        Король в последнюю секунду почувствовал опасность, резко повернулся и ударил копьем. Следопыт почувствовал, как острие входит ему в грудь. Но удар хопеша уже было не остановить, лезвие рассекло Аннору череп вместе со шлемом. Это было последнее, что увидел следопыт. Сознание покинуло землянина.


        Глава 21


        Свет костра играл с тенями на стенах пещеры, потрескивание горящих веток создавало иллюзию уюта. Диметр крутил на вертеле тушу кабана, щуря глаза от едкого дыма.
        Яндар напоминал сам себе мумию. Бинты покрывали едва не половину его тела. Травы и мази создавали ядреную смесь запахов, раздражавшую обоняние.
        Белогрив лежал у входа в грот, внимательно вглядываясь в темноту и периодически приподнимая уши. Бата сидел напротив Ауры и неспешно беседовал с ней о какой-то ерунде. Элийя смешивала снадобья. Нагат задумчиво смотрел в костер. Рядом с ним сидел рыцарь, которого следопыт не знал. Воин был примерно того же возраста что и наставник.
        - Что с Витаром? - спросил Яндар.
        Нагат только грустно покачал головой:
        - Мы похоронили его на вершине горы.
        Яндар почувствовал, как сжалось сердце при этой горестной вести. Он все же надеялся, что юный воин выжил, однако судьба распорядилась иначе.
        - А дайтары?! Вы успели их спасти? - продолжил расспросы землянин.
        Сидящий рядом с Нагатом рыцарь встал и поклонился.
        - Меня зовут Нерид. Мои братья по оружию живы, дайтар Яндар. Они находятся неподалеку, в соседней пещере. Позвольте мне от всего сердца поблагодарить вас за помощь.
        - Я не дайтар, - следопыт криво усмехнулся.
        - Это лишь вопрос времени, - ответил рыцарь. - Как только мои друзья прибудут в Иритим, вы получите титул, не говоря о награде, которая будет ждать вас в столице.
        - Благодарю, - Яндар кивнул.
        Тамлар присел и повернулся к Нагату. Тот отвлекся от своих мыслей и заговорил:
        - Я думаю, что весть о том, что Аннор превратился в тварь и был убит, при таких скорбных обстоятельствах, недостойна имени этого великого воина. Пусть для всех он останется в памяти как герой, павший в битве с некситами, до конца верный священной клятве дайтар.
        Нерид кивнул:
        - Я согласен с тобой, старый друг. Все так и будет объявлено. Завтра мы отправимся в Иритим. Последнее время слишком много странного происходит на границах нашего государства и в его сердце тоже. Я бы хотел, чтобы ты отправился с нами, Нагат. Ты правил Великим Городом десять лет, десять очень тяжелых лет. И сейчас твой опыт очень нужен нам.
        Яндар удивленно поднял брови. Похоже, новость о том, что наставник был когда-то королем, удивила только его.
        - Это было давно, - ответил Нагат. - Ты же знаешь, я не люблю власть. Слишком много грязи, лицемерия и жестокости для меня. Но думаю, в ближайшее время мы посетим Иритим, как только справимся со своими делами.
        - Будем ждать вас, - тамлар раскланялся и отбыл.
        Яндар поморщился и спросил:
        - Мои раны были смертельными, как я выжил?
        - Если бы не Аура, ты лежал бы рядом с Витаром, не травы Элийи ни твои способности не спасли бы тебя, - ответил Нагат. - Твои раны зажили прямо на глазах. Можно сказать, что она вернула тебя из мира мертвых.
        - Я думал, на такое способны только шаманы некситов, - удивился Яндар.
        - Я научилась этому у них, - ответила девушка. - Я хотела отплатить тебе за спасение от великана, и судьба подарила мне такую возможность.
        Нагат обвел окружающих взглядом.
        - Нерид не знает кто наша гостья, Аннор не посвящал его в свои планы. Он не придал особого значения Ауре и это хорошо. Иначе нам бы пришлось сейчас вступить в бой с дайтарами. Они захотели бы доставить ее в Иритим. Теперь давайте подытожим все, - наставник посмотрел на Ауру. - Итак. Наша новая знакомая - Инфимире, или говоря проще богиня-создательница. Я не верил в это до последнего, но... - наставник достал из-за пазухи потертый свиток и начал читать:
        - В мире под голубым небом и одинокой луной, дитя родится, чья судьба попасть сквозь горный путь под небеса Айваны.
        Король, чей город правит царствами восьмью, за ней в погоню устремится.
        Он смерть свою найдет в долине, где шторма прибежище нашли.
        И древний бог, что за границей мира правит, своих жестоких слуг, ей в след отправит.
        Падут охваченные жаждой поработить дитя и крепость неприступная что среди бурных вод стоит, и город...
        - Нагат прервался, - это старое пророчество, которое знает большинство бродячих сказителей. Оно существует в нескольких вариантах, я нашел самый старый.
        - Удивительно все сходится, - промолвила Элийя, с любопытством разглядывая девушку.
        - Аура, это все так? Ты действительно инфимире? - Нагат спросил, но, похоже, ответ ему не требовался.
        - Нет, - ответила девушка. - Пока нет. Мне нужно сделать еще несколько вещей, до того как я стану той о ком вы говорите.
        - О каких вещах ты говоришь? - спросил Бата.
        Девушка замялась.
        - Мне нужно сначала посетить город анелов. Там для меня оставили послание на стенах Дворца Пророчеств. Но я не знаю, как его найти.
        - Город анелов? - в один голос переспросили Диметр и Элийя.
        - Но это миф, - удивилась рыжеволосая воительница. Красивая легенда и не более того.
        - Не совсем так, Эл, - сказал Нагат. - Я был там. Очень давно. Я расследовал убийство высокопоставленного вельможы. Мы долго распутывали нити этого странного происшествия и в конце концов они привели нас в удивительный город. Сотни лет назад в Айване произошла великая битва. Легионы демонов столкнулись с крылатым народом Анелов. Крылатый народ почти полностью был уничтожен. И король демонов создал для них своеобразную резервацию. Это место между Айваной и мирами людей. Жители заперты в своем городе. Они не могут покинуть стен резервации. Некогда великий народ погряз в наркомании и безумии, - это расплата за проигранную битву. Вечно находиться в тюрьме существам, которые привыкли путешествовать по мирам - это ужасная кара. Люди нашли способ проникать в город Анелов. Некоторые торговцы умудряются поставлять в город свои товары - наркотики, или доставлять туда богатых клиентов - любителей крылатых дев. Слишком многие мечтают об объятиях красавиц из мира духов. Баснословные состояния делают те, кто использует город в своих интересах. Этот вельможа был одним из тех, кто нажил непомерное богатство
грязным путем. Наемный убийца служил анелам. Когда мы нашли его, он отравился, не выдав хозяина. Так что я знаю куда идти. Но меня интересует один вопрос. Что ты станешь делать, когда закончишь свое перевоплощение?
        Аура не думала ни секунды.
        - Я создам мир и уйду в него, там мне не смогут причинить вред ни демоны, ни люди.
        Нагат кивнул:
        - Я сделаю все, чтобы помочь тебе закончить преображение и покинуть этот мир. У остальных спроси сама.
        - Я с тобой учитель, - ответила Элийя.
        Диметр бросил резкий взгляд на Ауру:
        - Почему мы не можем просто убить ее. Тогда Максатол не придет в этот мир. И не будут гибнуть наши друзья.
        Аура вздрогнула.
        - Ничего не выйдет юноша, - ответил Бата. - Во-первых: я не позволю тебе это сделать, во-вторых: пойми один простой закон вселенной: Никакая энергия не пропадает и не появляется просто так. Она лишь меняет форму. Инфимире это просто гигантский сгусток энергии. Если ты помешаешь ей сформироваться, убив девушку, вся эта сила воплотится в ком-то еще. И что будет тогда, никто не знает. Куда будет направлена эта энергия на разрушение или созидание. Самый простой и безопасный путь для людей этого мира помочь инфимире закончить свое преображение и помочь покинуть нашу реальность не натворив бед, подобных открытию двери во вселенную Максатола.
        Диметр со злостью бросил ветку в костер, полоснул взглядом по Бате и вышел из пещеры.
        - Пусть остынет, - сказал Нагат. - Смерть Витара лишила его разума.
        Яндар полусидел, оперевшись о стену пещеры и молча смотрел на Ауру.
        - Яндар что скажешь ты? - голос Нагата вывел его из забытья.
        - Я с вами, - он еще раз взглянул на богиню, понимая, что где-то в глубине души родилось. Нет. Оно, это чувство, родилось уже давно, тогда когда он впервые увидел глаза Ауры. Сейчас же он только осознал его.
        - Ну и хорошо, - наставник устало посмотрел на огонь. - Отправимся, как только Яндар поправится.

        * * *

        Добраться до Города Анелов оказалось непростой задачей. Вначале путникам пришлось остановиться в Офале - городе воров, контрабандистов и наемных убийц. Здесь Нагат больше недели искал человека способного доставить их куда нужно. Наконец ему удалось встретиться с неким Щоссом, цена, которую назвал этот мошенник, была небывало огромной. Однако дайтарам пришлось согласиться.
        Щосс вел их по каньону, с ним шли двое помощников больше всего похожих на бандитов. Странно, но чутье подвело Яндара на этот раз. Видимо, слишком много опасностей поджидало их на пути последнее время и восприятие следопыта притупилось.
        Разбойники ждали их за ближайшим поворотом. Двенадцать хорошо вооруженных крепких парней.
        - Как договаривались, Кресм! - крикнул Щосс. - Четверть всего моя!
        Щосс со своими парнями отошел в сторону. Разбойники неспешно приблизились к дайтарам.
        - Девок можно будет продать на Трехме, старому Симму, - ухмыляясь пробасил один из бандитов.
        - Хорошие больно, - отозвался второй, по видимому главарь. - Оставим себе, будет веселее!
        Вся ватага дружно, как по команде заржала.
        Дайтары уже встали квадратом, оставив Ауру в центре. Разбойники вели себя на удивление самоуверенно.
        - Господа, - Яндар принял вид старца наставляющего молодежь. - А говорил ли вам кто-нибудь, что шкуру не убитого медведя делить непринято.
        - Что сказал этот недоумок? - насупившись, прогудел здоровяк с внушительной палицей в руках.
        Его напарник открыл было рот, но ответить не успел. Сагры возникли из воздуха прямо за спинами разбойников. И дайтары тут же атаковали грабителей.
        Через пару минут Щосс, поняв, чем оборачивается дело, резко развернулся и бросился наутек. Но далеко убежать ему не дали. Белогрив настиг его одним прыжком, сбил хвостом с ног и придавил к земле лапой. С остальными бандитами уже было покончено.
        Нагат подошел к лежащему проводнику и ласково улыбнулся.
        - Мой друг, надеюсь, ты готов продолжать путь к кораблю? Ведь у тебя есть корабль, правда? И расскажи нам, какие еще сюрпризы могут ожидать нас по пути.
        - Да. Да. Конечно. Я не знаю, откуда взялись эти подонки. Они давно здесь промышляют. Какое счастье, что вы избавили добрых путников от них. Больше никаких неприятностей быть не должно.
        - Диметр, - Нагат помог подняться Щосу. - Охраняй нашего друга. И перережь ему горло, если он начнет делать глупости.
        Постоянно оглядываясь на сагров, контрабандист повел их дальше.
        К востоку от города, высоко в горах, в жерле потухшего вулкана и было спрятано судно Щосса. Яндар с удивлением рассматривал это чудо инженерного искусства, напоминающее собой летающие корабли из сказок. Прямо над палубой был привязан воздушный шар. Кораблик висел в воздухе, удерживаемый парой канатов привязанных к вбитым в камни скобам. На корпусе были расположены хвостовые и боковые плавники. Сзади находился пропеллер.
        - Я поднимусь наверх один и сброшу вниз лестницу. Потом заберетесь вы, и не забудьте провизию, - сказал контрабандист.
        - А что мешает тебе обрубить канат и смыться? - спросила Элийя.
        - Я взлечу вместе с ним, - сказал Бата, внимательно посмотрев на воздухоплавателя.
        - О, не стоит, - разволновался Щосс. - Я думаю, что господин Диметр все же сможет подняться вместе со мной.
        Щосс забрался в свое детище и начал понемногу отпускать канаты. Подъем шел чрезвычайно медленно и длился больше часа.
        - Друзья, - обратился Нагат к саграм, - к сожалению, вы не сможете приблизиться к городу Анелов. Ни один демон не способен это сделать. Также мы не сможем призвать вас в случае необходимости. Надеюсь, мы выполним все, что нам суждено и вскоре увидимся.
        Один за другим демоны растворились в воздухе, вернувшись в Айвану. Последним уходил Бата.
        - Берегите себя, - большой примат поочередно стиснул в объятиях дайтар и поклонился Ауре.
        Оказавшись на высоте полусотни метров, контрабандист сбросил вниз лестницу. Один за другим люди оказались на борту.
        - Эй ты, здоровяк, - обратился Щосс к Яндару, - садись вон на то седло и крути вон те штуки ногами. Да не поломай там ничего.
        Следопыт уселся в кресло с педалями. Сам Щосс с важным видом встал у руля. Суденышко пришло в движение.
        - В шаре находится эфир, проданный мне самим принцем демонов, - похвастался контрабандист.
        Яндар с сомнением хмыкнул и перестал слушать болтовню Щосса. Его больше занимал вид вокруг. Пики скал пронзали облака, которые почти касались воздухоплавателей своими пушистыми телами. Кораблик уверенно огибал сейчас одну из вершин гор. Земли внизу выглядели совершенно непроходимым смешением ущелий и отвесных скал. На счастье дайтар, погода благоприятствовала их путешествию: легкий ветерок обдувал корабль Щосса, а солнечные лучи освещали путь.
        - Как мы полетим, когда наступит ночь? - спросил Яндар, повернувшись к контрабандисту.
        - Я смогу добраться до города Анелов даже в кромешной тьме и смертельно пьяным, - с важным видом заявил Щосс.
        За время полета контрабандист успел выпить несколько бутылок вина и спеть хриплым голосом десятка три песен. Яндар начал подумывать о том, чтобы сбросить проходимца вниз.
        Но на рассвете впереди показались вершины гор. И город. Прямо из скалы вырастали крепостные стены, под которыми несла свои воды бурная река. Золотые купола и шпили удивительных строений возвышались над стенами.
        - Город Анелов, - заворожено прошептала Элийя, любуясь открывшимся видом.
        Посмотреть действительно было на что: здания были выстроены в каком-то особом стиле. Дворцы и башни, храмы и дома, защитные укрепления и террасы - все это было объединено в фантастический архитектурный ансамбль, который органично вписывался в горный ландшафт, становясь его продолжением. Изящество и гармония, так двумя словами можно бы было описать открывшееся взорам путешественников великолепие. Несомненно, мастера строившие город были виртуозами своего дела. Яндар подумал о том, что ни один город на Земле не смог бы сравнится красотой с городом Анелов.
        Летающие судно зависло у выдающейся из скалы площадки, и путники сошли на землю. Их уже ожидал толстяк в окружении семерых громил.
        Роли были распределены заранее: Яндар играл роль богатого повесы отправившегося сюда прожигать папины деньги. По словам Элийи он как нельзя лучше подходил на вакансию развратника. Диметр был его телохранителем. Нагат - слугой, а Элийя и Аура - наложницами.
        - Приветствую вас господа, - промямлил толстяк, блестя многочисленными перстнями. - Что привело вас в город Анелов. Может какое-то торговое дело или же вы ищите экзотических удовольствий?
        - Да, - начал Яндар. - Я слышал, у этого места есть, что предложить истинным ценителям удовольствий.
        Толстяк моментально расплылся в улыбке.
        - Смею вас заверить, что город может удивить даже самого взыскательного клиента. Нам лишь нужно уточнить один маленький вопрос.
        Яндар лениво приподнял бровь и посмотрел на тройной подбородок коротышки.
        - Уж не о деньгах ли говорит уважаемый, эээ...
        - Броллес, - подсказал толстяк.
        - Да уважаемый, бройлер, - продолжил следопыт.
        - Броллес, - поправил толстяк, - хотя как будет угодно уважаемому гостю, - быстро добавил он, увидев увесистый кошель, появившийся в руках Яндара.
        Сокровища, которые Яндар прихватил с собой из пещеры некситов, оказались как нельзя кстати.
        - Мне угодно, - следопыт все больше входил в роль, - напиться до смерти, а потом хочу увидеть лучших девочек, которые здесь есть.
        - У нас есть также мальчики, - вставил толстяк, буравя взглядом кошелек, - Такие очаровательные маленькие мальчики с прозрачными крылышками, - боров мечтательно закатил глаза и едва не начал облизываться.
        Яндар медленно вернул кошель во внутренний карман.
        - Нееееее! Я люблю девочек, - следопыт увесисто хлопнул Элийю пониже спины и заржал.
        Толстяк подхватил смех и взял Яндара под руку. Элийя возмущенно пискнула, но сдержалась. Диметр побледнел и злобно зыркнул на "нанимателя". Нагат печально вздохнул. Аура не обращая внимания на окружающих ее людей, зачарованно рассматривая здания. Процессия двинулась по улице.
        По пути Яндар увидел первого анела. Тот сидел у стены здания с совершенно затуманенным взором, кокой бывает лишь у наркоманов со стажем. Анел кутался в полупрозрачные крылья, словно в дорожный плащ. Его платиновые волосы висели спутанными космами, закрывая половину лица.
        - Будьте вы прокляты, - прошептал он едва слышно и тонкие, правильные черты анела исказились от ненависти.
        Один из громил сопровождающих Броллеса подскочил к анелу и ткнул его кулаком в лицо:
        - Заткнись падаль!
        Крылатый растянулся на земле и внезапно засмеялся.
        - Наркоман, - пренебрежительно скривился Броллес.
        По дороге им попалось еще несколько представителей крылатого народа с такими же пустыми глазами. Всех их отличали одинаково белые волосы, красивые черты лица и изящная конституция.
        Но гораздо больше на улицах было людей. В основном это были жуликоватого вида типы и крепко сбитые, вооруженные до зубов головорезы.
        Вскоре путники оказались удобно размещенными в шикарных апартаментах особняка, прямо напротив борделя.
        Яндар "пьянствовал" два дня. За это время Нагат изучил территорию и навел кое-какие справки. О дворце пророчеств никто из людей ничего не слышал. По словам Нагата они находились в человеческой части города Анелов. Этот квартал полностью контролировался тэйпами бандитов и был жестко поделен. Но никто и пикнуть не смел без разрешения правителя анелов Хада-Аддана. Этот арахнил*(прим.: арахнил - правитель города анелов.) не просто контролировал все происходящее в его городе. Он осуществлял руководство бандитскими кланами далеко за пределами резервации анелов.
        На третий день в особняк вошли четыре десятка крылатых воинов в сверкающих доспехах и белых плащах. Сопротивляться не имело смысла. Путников разоружили и доставили в жуткого вида тюрьму. Одного за другим их спустили в каменный мешок темницы, напоминающей по форме бутыль. Яндар знал, что выбраться из такого места было попросту невозможно.
        Целый день их держали в полном неведении, а к вечеру на пол камеры упала веревочная лестница. Голос сверху объявил:
        - Яндар и Элийя могут подняться.
        Их проводили в высокую башню из окон которой открывался потрясающий вид: Белоснежные купола самых высоких зданий города утопали в облаках, словно морские рифы укрытые полосой прибоя.
        На золотом троне, украшенном драгоценными камнями, сидел анел. Его лицо и руки носили следы многочисленных ожогов. Шестеро телохранителей находились с двух сторон от правителя и походили на застывшие изваяния. Ни единого движения, ни одного звука, даже не сразу было видно дышат ли они.
        - Меня зовут Хада-Аддан. Вы выполните то, что я вам прикажу. Если вам это удастся - получите свободу, - произнес арахнил.
        - Хорошо, - Яндар понимал, что в словах анела не было правды. Но выбора не было.
        - Если вы не вернетесь - ваши друзья умрут. Если не выполните задачу - ваши друзья умрут.
        - Мы согласны. Что ты хочешь от нас? - ответил Яндар, понимая, что их очень легко могут вернуть в темницу.
        - Как вы знаете, мы не можем покидать пределы нашего города, и нам часто приходится пользоваться услугами смертных для выполнения разного рода поручений. Иногда очень деликатных.
        - Ты хочешь, чтобы мы отправились в миры людей? - уточнил Яндар.
        Хада-Аддан усмехнулся:
        - Для поручений в мирах смертных у меня достаточно слуг. Нет, я хочу, чтобы вы посетили Айвану, - анел выдержал небольшую паузу. Я знаю о ваших приключениях в Присхе, на ритуале проводимом Танакуном. Думаю, вы справитесь.
        - Что именно ты хочешь, чтобы мы сделали? - спросила Элийя насторожившись.
        - Передали послание, просто послание.
        - Мы согласны, - ответила девушка.
        - Я не сомневался в этом, - вновь усмехнулся обожженный анел и протянул Элийе запечатанный свиток. - По ту сторону врат Вас будет ждать проводник. Отправляйтесь. Ваших друзей пока переведут в более удобное место.
        Яндару и Элийе вернули оружие и под усиленным конвоем из четырех десятков воинов повели через город.
        Врата располагались на скале врезающейся в воды Бросфала. Сизая дымка клубилась в воздухе, обозначая место входа в мир духов.
        - Вас встретят на той стороне и скажут куда доставить послание, - произнес командир стражи. - Выполняйте все указания проводника и возможно останетесь живы.
        Яндар вошел первым. Его тело покрылось изумрудным доспехом. Хопеш висел на бедре. Следопыт впервые вошел в Айвану с клинком Ахита. Яндар дотронулся до рукояти меча и ощутил, что от нее идет легкая вибрация. следопыт осмотрелся.
        Унылый пейзаж мира духов окружал его со всех сторон. Затянутое серыми облаками небо, сухая безжизненная земля, уродливые камни.
        На одном из таких валунов сидел демон. Его тело покрывал костяной доспех, усеянный острыми зубами и гребнями хищной рыбы. Вместо шлема сидящий носил акулий череп. Следопыт даже не сразу понял что демон и доспех - одно целое. В руке этот воин мира духов держал тяжелое копье.
        Элийя вошла в Айвану и тут же потянулась за клинком.
        - Наконец-то хоть кто-то пожаловал, - прохрипел демон и поднялся. - Следуйте за мной, смертные.
        Быстрыми шагами житель Айваны двинулся вперед, совершенно не обращая внимания на Яндара и Элийю. Они прошли не больше двух сотен шагов, когда демон повернул к массивному валуну. Он ударил в него четыре раза копьем и нарисовал наконечником какой-то знак на земле.
        - Пожалуйте. Вас там встретят, - произнес он и отправился назад.
        Яндар дотронулся рукой до камня, и пальцы легко погрузились в монолитную поверхность. Следопыт вошел, надеясь, что проход не закроется раньше времени и не замурует его в этом куске скалы. Элийя скользнула следом.
        Они оказались на блестящем полу, выложенном черно-белыми плитами. Это шахматное поле тянулось далеко вперед. Облака гари прижались почти к самой земле, казалось, подпрыгни и дотянешься до них рукой.
        Неожиданно в нескольких шагах от путников возник разноцветный смерч, который тут же рассыпался. На его месте оказался железный трон, на котором восседал краснокожий демон. В лапах он сжимал алебарду, которая, видимо, была не только оружием, но и символом власти. Его ноги походили на птичьи лапы, два изогнутых рога росли прямо из лба. Заплетенная в косу борода достигала груди, а маленькие глазки напоминали собой горящие угольки. Рядом с троном на коленях сидели два существа женского пола. Одно вместо головы имело собачью морду и крылья летучей мыши за спиной. Второе обладало вороньим клювом и птичьими крыльями.
        - Давно не было посланников от Хада-Аддана, - произнес демон на троне. - И давно не было жертв, - добавил он, хищно посмотрев на Элийю.
        Девушка бросила ему свиток, и тот проплыл по воздуху прямо в когтистую лапу.
        Бес развернул послание и быстро прочитал.
        - Жаль. Он пишет, что вы еще нужны ему. Пока нужны.
        Демон схватил за клюв сидящую у трона "женщину", наклонился и что-то шепнул ей на ухо. Та с кудахтаньем вскочила, и, взмахнув крыльями, улетела.
        - Передайте Хада-Аддану, что я помогу ему. Но цена будет вдвое больше, против обычной. Можете убираться.
        У Яндара чесались руки. Он с удовольствием опробовал бы остроту хопеша на краснокожем дьяволе, но надо было уходить.
        - Остановитесь, - демон вскочил с трона и указал на Яндара. - Смертный, ты носишь с собой меч, выкованный в нижних мирах. Им могут обладать лишь боги. Отдай его мне.
        Мысль Элийи быстрой ящеркой скользнула в разум следопыта: "Он передумал. Хочет убить нас".
        Яндар вытащил клинок, и вразвалочку приблизился к трону. В последний момент демон почувствовал, что следопыт не собирается отдавать меч. Рогатый взмахнул алебардой и с чудовищной силой обрушил ее на то место, где стоял человек. Но Яндар уже был рядом с троном. Короткий удар без замаха и рогатая голова покатилась по шахматному полу. Боковым зрением Яндар увидел, как Элийя пронзила служанку с собачьей мордой насквозь.
        - Убираемся отсюда, - быстро сказала воительница. - Если Хада-Аддан узнает...
        - Не узнает, - перебил Яндар.
        Они вышли из камня и лицом к лицу столкнулись с демоном в костяном доспехе.
        - Мой господин мертв, - прошептал он. - Я почувствовал это минуту назад.
        Яндар крутанул хопеш, превратив его в копье с сабельным наконечником, и приготовился к бою.
        - О нет, - прошептал демон. - Мы не станем сражаться. Вы подарили мне свободу, и я благодарен вам. Теперь я могу оставить тягостную службу и отправиться в свой мир. Будьте благословенны смертные. Но не забывайте, что за убийство часто приходится отвечать.
        Воин удалился прочь, и путники достигли врат без всяких приключений.
        Анелы ждали их и сразу же проводили к Хада-Аддану.
        Правитель города по-прежнему находился в своей башне и при виде дайтар, слегка удивился.
        - Не думал, что вы останетесь живы, - сказал он, с любопытством рассматривая молодых людей. - Вы передали послание?
        - Да, - коротко ответил Яндар, сохраняя совершенно невозмутимый вид.
        - И как поживает мой рогатый друг? - осведомился анел.
        - Он просил передать, что все исполнит, - вновь ответил Яндар. - Но сказал, что цена будет вдвое выше обычной.
        - Мда. Чохатаз стал слишком жаден. Как он умер? - Хада-Аддан слегка улыбнулся. - Ну-ну, не стоит удивляться. О том, что мой рогатый приятель мертв мне никто не сообщал. Просто я слишком хорошо его знаю. Мерзавец наверняка заинтересовался мечом Ахита и решил вас прикончить. Если вы еще живы - значит, мертв он. Все, как видите, достаточно просто.
        Яндар напрягся, ожидая, что последует дальше. Этот анел был дьявольски хитер, от него можно было ожидать любых сюрпризов.
        - Отправляйтесь отдыхать в особняк нашего общего друга Броллеса. Через день мои люди найдут вас и приведут ко мне.
        - Ты обещал, что отпустишь нас и наших друзей, - сказала Элийя, напряженно наблюдая за мимикой анела.
        Тот лишь рассмеялся в ответ:
        - Вы слишком ценны, чтобы отпускать вас вот так сразу. К тому же вы не выполнили мое поручение должным образом. Чохатаз - мертв. Еще одно маленькое дело и я обещаю - вы получите свою свободу.
        Дайтар проводили до человеческого квартала. Охранники развернулись и все как один ушли.
        - Этот крылатый бес необычайно хитер, - устало сказала Элийя. - Он планировал убийство рогатого демона, а сейчас не оставил охраны - знает, что мы не станем бежать не освободив друзей. Он просчитывает наши ходы наперед.
        - Да это сложный противник, Эл, - согласился Яндар. - Но может, в конце концов, он перехитрит самого себя?
        Элийя решила остаться в особняке. Девушка выглядела сильно утомленной. Яндар же отправился на поиски Броллеса, в надежде раздобыть информацию о Хада-Аддане.
        Он нашел толстяка в курильне неподалеку. Несколько анелов и пара бандитов валялись в глубоких креслах. Повсюду витал запах наркотического дыма.
        Броллес беседовал с высокой статной девушкой - анелом, чье одеяние составляло лишь ожерелье из золотых монет.
        Броллес улыбнулся, увидав Яндара - Жемчужина моей коллекции, - сказал он, указывая на девушку - Только для избранных гостей. Божественно танцует. Не желаете посмотреть?
        - Сколько? - уточнил Яндар.
        - О нет! Нет! - замахал руками Броллес. - Для тех, кто служит великому Хада-Аддану - все бесплатно.
        - Он действительно так велик?
        Толстяк не заметил иронии в голосе следопыта и почтительно ответил.
        - Ему служат многие и многие. Наемные убийцы Хада-Аддана способны достать любого. Его соглядатаи повсюду. Влиятельные люди в различных государствах обязаны правителю Города Анелов своим положением и богатством, - голос сутенера был полон лести и подобострастия.
        - Что ты еще о нем знаешь? - напрямую спросил следопыт и тут же понял что зря.
        - О только тоже что и все, - осекся Броллес.
        Яндар почувствовал, что толстяк не скажет больше ничего интересного. У землянина появилась мысль вытащить из его головы все силой, но потом он решил, что возможно Броллес ему еще пригодится.
        - Хорошо я беру ее, и пусть принесут лучшего вина, которое у тебя есть.
        Станцуй для господина Яндара как следует, Э-сиала. Ну а я, пожалуй, удалюсь, - толстяк хихикнул и исчез за дверью.
        Яндар вошел в небольшое помещение и упал в бархатное кресло. Вскоре появилась девушка. Совсем не та, которую ему показывал Броллес. Роскошные кудри платиновым ливнем обрамляли красивое лицо с чувственными губами, точеная фигура, наготу которой прикрывало лишь прозрачное платье с глубоким вырезом.
        Девушка начала двигаться и следопыт невольно замер. Он стал свидетелем самого потрясающего танца, увиденного им за свою жизнь. Грация и пластика движений экзотической красавицы заворожили его. Огонь и лед сплелись в ее движениях. И когда неожиданно крыло девушки дотронулось до плеча Яндара, землянина словно обожгло пламенем. Красавица вплетала нити своей души в каждое движение. Она то оказывалась рядом, то отдалялась и этот резонанс начал сводить мужчину с ума.
        Голубые, как небо далекой Земли глаза девушки оказались напротив Яндара.
        - Что хотел от Вас Хада-Аддан? - прошептала она.
        Яндар почувствовал, что хочет рассказать ей все, он находился в каком-то странном состоянии эйфории, когда хочется поделиться всеми тайнами с первым встречным.
        - Какая разница? - ответил следопыт, с трудом сбрасывая наваждение.
        - Эта разница определит жить тебе или упасть со стен города в воды Бросфала, - глаза танцовщицы излучали гипнотический блеск.
        - Я ищу место, которое зовется Дворцом Пророчеств. Ты случайно не знаешь где это? - резко сменив тему, спросил Яндар и услышал шорох за стеной.
        Девушка резко отстранилась, а часть гобелена на стене отъехала в сторону и в комнату ворвались Анелы. Простые кольчуги, суровые лица и молниеносные движения сильно отличали этих мужей от виденных Яндаром до этого наркоманов. В руках двоих из них находились взведенные самострелы.
        Сопротивление в данном случае не имело смысла, Яндар поднял руки, демонстрируя открытые ладони.
        - Что с ним делать, Ямал-Ала? - спросил один из воинов, забирая у следопыта хопеш.
        - Ведите в Теневой город. Странно, что ни его, ни рыжеволосую, никто не охраняет. Поторапливайтесь, пока люди Хада-Аддана не хватились. И верни ему меч, пока что он наш гость, - ответила танцовщица.
        Воины повели Яндара подземными переходами, в одном из ответвлений к ним присоединилась Элийя под конвоем пятерых анелов. Когда они наконец оказались на поверхности, Яндар не узнал города. Серое небо, развалины дворцов и башен, полное отсутствие растительности.
        - Наш город разделен на две части, - пояснил один из анелов, заметив изумление Яндара и Элийи. - Одна расположена в мире смертных, вы в ней были. Там правит Хада-Аддан и его белые воины. Это вторая часть - она находится в междумирье. Здесь живут все те, кому не нашлось место в первой или те, кого не устраивают тамошние порядки.

        * * *

        Ямал-Ала сидела напротив Яндара и тщательно выбирая слова говорила:
        - Я не могу приказывать вам. Я лишь прошу. Ваши друзья в темнице Хада-Аддана и вы уже, наверное, поняли, что он ни за что не выпустит их. К счастью он не знает, что за девушку вы привели в город Анелов.
        - А вы знаете? - удивилась Элийя.
        - Да я знаю кто она. А-Алиал являлся мне во сне и сказал, что проснулись слуги древнего врага. Они идут след в след за той, которую называю инфимире.
        Последнее слово она произнесла едва слышно, но Яндар и Элийя прекрасно поняли крылатую танцовщицу.
        - Кто такой А-Алиал, чем мы можем помочь тебе и как нам спасти наших друзей? - спросил Яндар.
        - Три вопроса, - ответила девушка, - но на них один ответ: триста лет назад среди нас родился необычный анел - у него не было крыльев. Многие сочли его уродом и предлагали сбросить со стен города. Но к счастью он выжил, родители укрыли ребенка среди тех, кого принято называть отбросами общества. Вскоре выяснилось, что мальчик обладает удивительным даром: он может покидать город и посещать Айвану и миры смертных. Его назвали А-Алиал, это значит "Подаривший надежду". И это действительно так, он стал надеждой для всех нас. Тех, кого продавали в рабство по приказу Хада-Аддана, тех, чьи близкие превратились в наркоманов. Нашим лидером, который боролся за то, чтобы народ анелов обрел былую славу и гордость. Он называл нас серыми анелами и вскоре мы вытеснили воинов Хада-Аддана с темной стороны города. Мы стали силой, с которой нельзя было не считаться.
        Девушка замолчала в волнении и продолжила спустя несколько мгновений.
        - А-Алиал попал в ловушку. Он находится в Айване и не может выбраться вот уже двадцать лет. Нет никого кто бы смог проникнуть так глубоко в миры духов и помочь ему выбраться.
        - Где он? - спросила Элийя, с сочувствием глядя на Ямал-Алу.
        - В ветвях Костяного Дерева, - произнесла крылатая танцовщица и две слезинки потекли из ее голубых глаз.
        Элийя вздрогнула и побледнела:
        - В ветвях Костяного Дерева? В преисподней у Слепого Музыканта?
        Яндар с удивлением посмотрел на свою подругу. Похоже, та пребывала в ужасе.
        - О боже, - прошептала она.
        Яндар благоразумно помалкивал. Во всем, что касается мира духов, Элийе можно было доверять.
        - Это единственный шанс спасти ваших друзей, - твердо ответила Ямал-Ала. - А-Алиал сможет повести за собой серых анелов, мы освободим пленников и низвергнем Хада-Аддана.
        Крылатая танцовщица уже взяла себя в руки и превратилась в жесткую и собранную правительницу.
        - Это безумие, - ответила Элийя. - У нас почти нет шансов.
        - Я знаю, о чем прошу вас. Но больше мне не к кому обратится, - глаза Ямал-Алы блеснули.
        - Вы посылали кого-нибудь ему на помощь? - спросил Яндар.
        - Не буду лгать. Посылали, и многих. Никто не вернулся, - крылатая дива сжала кулаки.
        Яндар посмотрел на Элийю.
        - Кажется, у нас нет выбора. Она права. Хада-Аддан не отпустит никого и будет заставлять нас служить ему, пока мы не погибнем в какой-нибудь переделке. Я не хочу быть карманным псом у этого мерзавца.
        Элийя прикрыла глаза и потерла виски.
        - Ты понятия не имеешь, Яндар с чем нам придется столкнуться. Смерть самое малое, что может ждать нас.

        * * *

        Ямал-Ала и пятеро серых анелов проводили их к месту на вершине горы. Здесь стояла потрескавшаяся от времени мраморная арка.
        Яндар и Элийя вошли в Айвану и очутились на бескрайнем кладбище. Повсюду из пыли торчали могильные плиты. На каждой из них рукой неизвестного мастера было высечено лицо анела. Озноб пробежал по коже следопыта. Место было поистине зловещим.
        Резкий крик справа заставил следопыта вздрогнуть. Прямо на одной из плит сидело отвратительное существо с порванными крыльями. От его шеи тянулась цепь, конец которой был вбит в основание могилы. Такой же крик повторился чуть дальше, а потом еще и еще раз.
        - Летим Яндар, - крикнула Элийя и расправила крылья.
        Яндар увидел больше сотни черных точек, пчелиным роем приближающихся к ним и поспешил за спутницей. Девушка мчалась как морская чайка, быстрыми взмахами крыльев будоража эфир над кладбищем Анелов. Преследователи долго не отставали, но в конце концов бросили погоню.
        Полет продолжался до тех пор, пока впереди не показались укутанные мглой горы. От их вершин исходило легкое сияние, протягивающее свет к грузным облакам. Прямо у подножия гор раскинулось прозрачное озеро, и Элийя бросилась прямо в его воды. Следопыт нырнул следом. Они оказались на покрытой дымкой аллее. Бледно-серый дым поднимался над землей, укутывая пеленой корявые железные деревья. От почвы исходил такой жар, словно под землей спала огненная река. Окрестности настораживали безжизненностью. Путники проследовали по аллее и вышли на усеянное костями поле. Повсюду валялось пришедшее в негодность оружие, остатки щитов и доспехов. Небо было укрыто клубами ржавых облаков, жмущихся к земле. Впереди виднелось белое полотно тумана.
        - Нам нужно найти Костяное Дерево, - произнесла Элийя и обернулась лисенком.
        Зверек забрался на плечо Яндара и они вошли в сплошное озеро тумана, доходящего до шеи. Дерево Яндар увидел сразу. Массивные корни возвышались на высоту в двадцать человеческих ростов, образуя широкое основание ствола, который резко сужался к макушке. Ветвей на древе не было вовсе. Следопыт опустил голову в дымку и понял, что может легко рассмотреть каменистое дно белесого водоема и пространство на несколько метров вокруг. Правда теперь не было видно, что происходит над поверхностью. Идти было крайне неудобно, приходилось то и дело нырять в озеро, чтобы взглянуть себе под ноги и вновь выглядывать над поверхностью, чтобы не потерять из виду дерево.
        Яндар прошел еще с десяток метров, и хотел было взлететь, но Элийя цыкнула на него и приказала затаиться.
        Внезапно следопыт услышал музыку. Играла флейта. Разум Яндара захватило желание танцевать, он бессознательно потянулся в сторону источника чудесных звуков. Элийя больно цапнула разведчика за ухо:
        - Очнись, болван! - рассержено пискнула она. - Смотри.
        Яндар встряхнулся и увидел странное существо: Выше Яндара в два раза, с абсолютно лысым черепом и черными провалами глазниц, широкими костлявыми плечами и отвисшим брюхом. Демон внушал своим видом отвращение и страх. Он брел в тумане, прижав к проему рта длинную флейту. Пальцы существа так быстро сновали по флейте, что казалось, будто у него несколько рук. Прямо за музыкантом, покачиваясь в воздухе в такт мелодии, плыли тела. Они напоминали мумии замотанные в плотную серую паутину. Яндар прикинул, что покойников не меньше нескольких сотен.
        Музыкант и его "слушатели" проследовали мимо притихших путников, обходя дерево по кругу.
        - Ты мог бы стать одним из них, тупица! - обругал Яндара лисенок. - Иди дальше и не поднимай головы над туманом.
        Яндар понял, что ослушаться свою спутницу - значит остаться здесь навсегда. Быстрыми шагами он двинулся вперед. Добравшись до корней древа, следопыт с удивлением понял, что они костяные.
        - Лезь, - коротко приказала Элийя и принюхалась. - Правее.
        Следопыт послушно карабкался, цепляясь за все, что придется. Среди корневища то и дело попадались коконы, в которых угадывались фигуры людей и демонов.
        - Он должен быть выше, - шепнула Элийя.
        Сколько продолжался подъем, сказать было сложно. Следопыт лез и лез. Наконец лисенок засуетился:
        - Вот он.
        Яндар увидел большой кокон, в котором с трудом угадывались очертания тела. Лисенок прыгнул на дерево и тут же преобразился в крылатую девушку с изогнутым мечом на бедре.
        Воительница принялась аккуратно разрывать паутину кокона в том месте, где угадывались очертания головы. Ее усилия дали себя знать и вскоре стало видно изможденное лицо анела. Его глаза были закрыты, похоже, А-Алиал пребывал в коме. Элийя зашептала ему на ухо слова древнего языка. Потом девушка тихонько подула в ноздри лежащему. Веки анела дрогнули и глаза раскрылись, он с хрипом втянул в себя воздух Айваны.
        - Помоги мне, Яндар, - шепнула воительница и принялась освобождать анела от серых нитей.
        А-Алиал постепенно приходил в себя, но был еще очень слаб.
        - Теперь идем назад, - произнесла Элийя после того, как анел смог подняться.
        Их спуск показался следопыту вечностью. А-Алиал двигался как во сне, с трудом понимая, что от него требуется и постоянно норовил сорваться вниз. Яндару приходилось помогать ему и это изрядно его вымотало. Наконец они достигли подножья. Музыкант уже обошел вокруг дерева и теперь вновь появился в поле зрения. Услышав звуки флейты, анел потянулся навстречу демону. Разведчик навалился на него всем весом, с трудом сдерживая порыв анела и наверное бы не справился, если бы Элийя не ударила А-Алиала по ушам ладонями. А-Алиал тряхнул головой и сфокусировал взгляд на девушке. Потом словно узнав ее, послушно затих, держа руки на коленях.
        Элийя во все глаза наблюдала за музыкантом, и когда тот миновал их, подала знак двигаться. Яндару показалось, что идти рановато, но он надеялся, что девушка знает, что делает.
        Они преодолели почти половину пути, и в этот момент Яндар допустил непростительную оплошность.
        Он неожиданно наступил на что-то и это что-то оглушительно хрустнуло. Совсем рядом зазвенел колокольчик. Мелодичный звук наполнил окружающее пространство, распространяясь все дальше и дальше. Яндар посмотрел под ноги и понял, что раздавил грудную клетку скелета. От останков тянулась паучья нить толщиной в палец. Видимо к ней и был привязан колокольчик.
        Элийя испуганно замерла. Яндар прислушался и понял, что звуки флейты смолкли. Подняв голову над туманом, он увидел, что демона - музыканта нигде нет, мумии исчезли тоже.
        - Бежим! - крикнула девушка, уже не таясь. Она схватила анела за руку и дернулась вперед.
        Увидев полные ужаса глаза рыжеволосой красавицы, Яндар понял, что дело плохо. Он выхватил меч и двинулся следом. Далеко уйти им не удалось. Костлявая мумия выпрыгнула из тумана, протягивая высохшие лапы к Элийе. Яндар ударил наотмашь, разрубил мертвеца пополам и огляделся. Где-то в этом озере тумана к ним сейчас подбирались несколько сот покойников, но это было не самое страшное. Демон-музыкант был где-то рядом, а Яндар понятия не имел, на что способна эта тварь. Да еще А-Алиал двигался чертовски медленно, не смотря на все потуги Элийи.
        Поддавшись интуитивному порыву Яндар опустил голову в туман и замер - на него пустыми глазницами пялились несколько мумий осторожно подкравшихся совсем близко.
        - ...! - Яндар успел выругаться и упал под тяжестью навалившихся на него тел. Крик Элийи ударил в уши. Следопыт ожесточенно боролся, стараясь не выпустить рукоять хопеша. Как ему удалось подняться, он не знал и сам. Несколькими быстрыми ударами он покончил с противниками и высунул голову над туманом.
        Землянину стало не по себе: Элийи нигде не было видно, анел тоже пропал. Еще одна тварь бросилась на следопыта, и он проломал ей череп рукоятью меча.
        Рядом раздались звуки борьбы. В тумане обрисовалась фигура. Следопыт бросился туда и увидел А-Алиала, облепленного мертвецами. Анел вяло отбивался и похоже совершенно потерял ориентацию. Яндар сбил с него тварей и пихнул А-Алиала в нужном направлении. Отбиваясь от покойников, они прошли несколько метров и тут, мумий стало гораздо больше. Покойники полезли со всех сторон, словно осы из разворошенного гнезда.
        Анел неожиданно вышел из коматозного состояния. Он ударил ребром ладони одного из покойников и тот упал со сломанной шеей. Яндар отрубил тянущиеся к нему руки, стараясь не оказаться погребенным под напиравшими мумиями.
        До конца озера оставалось не больше двух десятков шагов. Музыкант появился внезапно. Он поднялся над поверхностью как выросшая из океана гора. Яндар услышал дыхание чудовища.
        Костлявый демон дунул в свою флейту - следопыту показалось, что в него врезался грузовик. Яндара отбросило на несколько метров звуковой волной, из носа потекла кровь. Следопыт потерял ощущение направления, с большим трудом он поднялся на ноги. И столкнулся лицом к лицу с Музыкантом. Чудовище не стало в этот раз дуть в флейту. Оно с размаху ударило Яндара по шлему своим музыкальным инструментом. Разведчик растянулся во весь рост на земле. В голове шумело, перед глазами плавали багровые сполохи. Каким-то чудом Яндар сумел разглядеть, что Музыкант подошел к нему вплотную. Землянин видел демона снизу по пояс. Лапа чудовища нашарила следопыта на дне и с легкостью подняла его над туманом. Демон замахнулся флейтой. Яндар словно в замедленном действии видел, как приближается инструмент смерти. А-Алиал вынырнул за спиной твари и воткнул ему под ребра ржавый тесак. Костлявые пальцы разжались, Яндар упал на землю. Музыкант отшвырнул анела как котенка и вновь замахнулся флейтой.
        Следопыт вскочил и ударил мечом, вкладывая в удар всю силу.
        Хопеш и флейта встретились в воздухе. Яндар подумал, что сейчас выломает себе все суставы - так силен был противник. Но флейта неожиданно развалилась на две половины. Одна часть осталась в костлявой лапе демона, а вторая отлетела в туман. Чудовище потеряло к Яндару интерес и бросилось искать свой инструмент. Следопыт помчался прочь. Он вывалился из тумана, следом за ним вынырнул анел.
        - Сюда он не выйдет, - произнес А-Алиал и тяжело сел на землю. Яндар повернулся к озеру, он даже боялся представить, что стало с Элийей.
        Неожиданно в тумане что-то мелькнуло, и к ним выпрыгнул рыжий лисенок, изрядно потрепанный, но живой и невредимый. В зубах маленький хищник держал половину флейты.
        Зверек обернулся рыжеволосой девушкой, которая тут же сунула добычу за пояс.
        - Идемте, - Элийя выглядела взбудораженной. - Ямал-Ала ждет нас. Только вот сможем ли мы войти в город?
        Демоны ждали их на кладбище Анелов. Целая сотня отвратительных монстров.
        - Дай мне флейту, - шепнул А-Алиал Элийе. - И приготовьтесь.
        Девушка протянула анелу кусок музыкального инструмента.
        Твари бросились к путникам со всех сторон. Яндар сжал хопеш. Но неожиданно А-Алиал дунул в половину флейты. Ощущение было такое, что демонов ударил невидимый воздушный молот. Головы ближних к людям тварей лопнули, около десятка демонов упали на надгробные плиты и остались лежать неподвижно. Остальные в панике отпрянули.
        - Быстрее! - крикнул Анел и бросился к вратам.
        Яндар схватил Элийю за руку и помчался следом.
        Они выскочили из арки и замерли.
        Ямал-Ала стояла на коленях. Над ней с кривой усмешкой и обнаженным мечом в руке, стоял Хада-Адан. Пятеро серых анелов были убиты. Их тела снесли в кучу воины арахнила. Двадцать бойцов в белых плащах стояли полукругом готовые ринутся на троицу путешественников.
        - Наконец-то я добрался до тебя А-Алиал, - рассмеялся Хада-Аддан.
        - Или я до тебя, - едва слышно ответил бескрылый анел.
        - Убить их! - рявкнул арахнил. - Твоя девка отправится в бордель для наркоманов, А-Алиал! Я хочу, чтобы ты знал это перед тем как сдохнешь!
        Крылатые воины бросились в бой. Великолепно вооруженные и подготовленные бойцы. Эти мечники могли потягаться в мастерстве с любым противником. Яндар крутанул хопеш превратив его в алебарду и прыгнул навстречу врагам.
        Этот прием Суграмаш восстановил по старинному манускрипту, найденному в заброшенном храме далеко на юге. Он называл его "Унда - атава - крылья песчаной бури". Именно эту технику применил сейчас Яндар против окруживших его врагов.
        Алебарда превратилась в стальной смерч, рассекающий пространство на ровные ломти, а вместе с ним и тела закованных в доспех анелов. Крылатые воины отпрянули в сторону, смешавшись. Трое из них остались лежать на камнях.
        Яндар оглянулся. Элийе досталось двое бойцов. Девушка сумела ранить одного и успешно отбивала атаки другого. Но врагов было слишком много, сейчас они оправятся от первого потрясения...
        А-Алиал вновь дунул в флейту. Все анелы включая Хада-Аддана повалились на землю, зажав уши руками.
        А-Алиал подскочил к арахнилу и вырвал у него из рук меч. Наступил врагу на грудь и его глаза полыхнули огнем ярости:
        - За то, что отправил дочерей нашего народа в дома разврата, за то, что пустил в город торговцев наркотиками и дети нашего народа превратились в растения, за то, что заключил союз с демонами! Будь проклят, мерзкий червь!
        А-Алиал нанес быстрый удар и голова Хада-Аддана покатилась по камням. Бескрылый анел разрезал путы Ямал - алы и девушка подхватила меч одного из анелов. Но воины арахнила уже пришли в себя.
        - На колени твари! - рявкнул А-Алиал. - Молите, чтобы я пощадил ваши жизни!
        Враги замерли в нерешительности, глядя на флейту в руках Бескрылого и кто знает, как бы повернулось дело, если бы не появились новые участники. Три десятка крылатых воинов в простых кольчугах и серых плащах показались на вершине горы. Они поднялись по единственной тропе. Враги побросали мечи на землю, сдаваясь на волю победителю. Ямал-Ала с радостным криком бросилась на шею А-Алиалу, покрыв его лицо поцелуями.
        Элийя устало села прямо на камни, ее лицо выглядело грустным. Яндар присел рядом и заглянул ей в глаза.
        - Что с тобой, Эл? Мы победили. Вскоре наши друзья будут свободны.
        - Яндар, Яндар, - девушка с грустной улыбкой посмотрела на следопыта. Сегодня в Айване мы побеспокоили тех, кого не следовало тревожить. И поверь, расплата не заставит себя ждать.

        * * *

        А-Алиал с отеческой нежностью смотрел на Ауру:
        - Дитя, мы ждали твоего появления долгие столетия! Только ты можешь разрушить стены вокруг нашего города, и мы вновь станем свободным народом. Прошу тебя об этой великой услуге.
        Ямал-Ала и еще несколько анелов с надеждой смотрели на девушку.
        Аура поклонилась:
        - Сожалею, достопочтимый А-Алиал. Если бы это было в моих силах сейчас, я бы не колеблясь помогла вам. Но сила инфимире еще не пришла ко мне в полной мере.
        Бескрылый анел тяжело вздохнул:
        - Это было бы слишком просто. Жизнь не дарит таких подарков без борьбы! Какие еще места ты должна посетить, и какие ритуалы пройти, чтобы стать подлинной инфимире?
        - Храм Пророчеств в Вашем городе и прайву Вотана, тогда я смогу попробовать.
        - Первое место я покажу вам, но у меня есть условие. - Произнес бескрылый анел. - Я отправлюсь с Вами.
        Ямал-Ала повернулась к нему со слезами на глазах:
        - Мы только обрели тебя, город еще не очищен от рабовладельцев и сторонников Хада-Аддана. И ты вновь хочешь оставить нас?!
        А-Алиал обнял подругу:
        - Ты же знаешь, что только я смогу выйти за стены. За Аурой по пятам идут слуги нашего древнего врага. Если он придет в мир то погибнет и наш город и многие другие. Я должен пойти с ними.
        - Я знаю, - прошептала крылатая красавица.
        - Надеюсь, вы не против моего общества? - обратился анел к Нагату.
        - Это будет честью для меня, - ответил дайтар.
        Элийя поклонилась, Диметр коротко кивнул.
        - Твой меч будет не лишним, - согласился Яндар.
        Перед отбытием А-Алиал пригласил дайтар в храм Пророчеств. Яндар не нашел там для себя ничего интересного. А вот Аура долго изучала полустертые надписи на стенах отрешившись от всего.


        Глава 22


        Эм собирала войско. Верные ей рыцари понеслись по восточным провинциям, созывая вассалов. Понадобится немало времени и средств, чтобы организовать армию, но она будет создана! Эм была в этом уверена. Теперь следовало сделать еще одно дело. Найти Ауру. инфимире поможет царице вернуть трон. Королева долго думала, перед тем как решится на проведение древнего ритуала. Этот обряд при малейшей неточности мог вполне сделать ее слабоумной дурочкой. Но отыскать девушку с Земли было просто необходимо. Два дня после ритуала Эм провалялась в бреду, но дело было сделано: духи сообщили царице о местонахождении инфимире.
        Эм собрала два десятка Кровавых Орлов и отправилась на ее поиски, оставив подготовку войска на верных людей. Прибыв в окрестности города Анелов, Эм поняла, что они опоздали. Быстро разделив отряд на пять частей, королева отправила людей в разных направлениях на поиски инфимире.
        На четвертый день разведчик доложил, что обнаружил отряд, с которым идет Аура.
        Эм разложила карту.
        - Куда они двигаются?
        Разведчик молча ткнул в точку под названием переход Вотана.
        Эм задумалась. У нее было с собой всего пятеро Орлов. Против четверых дайтар и семерых наемников. Сил для прямого столкновения явно маловато. Придется действовать иначе.
        - Нам нужно опередить их. Мы устроим засаду в прайве Вотана. - Королева опустила руку в седельную сумку и достала небольшую колбу с едко-желтой жидкостью. При ударе об землю яд из сосуда вырвется наружу и все живые существа в радиусе двадцати шагов будут парализованы на несколько минут.

        * * *

        Успех сопутствовал Овицу. Его люди сумели выследить королеву Эм. Бывший тар со своими головорезами шел след в след за отрядом царицы на безопасном расстоянии. У королевы было слишком много людей, и Овиц выжидал благоприятный момент для нападения.
        С самого утра лазутчики доложили, что воины Эм разделились на несколько небольших групп и двинулись в разных направлениях. Сама царица в окружении горстки бойцов отправилась к югу. Тар решил, что благоприятный час настал. Посовещавшись с наемниками, Овиц принял решение напасть на закате. Все шло по плану, но неожиданно воины царицы быстрым маршем выдвинулись в переход Вотана. Проклиная все на свете, тар приказал следовать за ними.

        * * *

        Отряд двигался уже пятый день не встречая на своем пути никаких препятствий. А-Алиал нанял шестерых наемников. Они беспрекословно выполняли все его приказы и сомнений в их верности у Яндара пока не возникало. Бескрылый анел уверенно вел отряд в направлении перехода Вотана. Следопыт почти все время находился возле Ауры, выполняя функции ее телохранителя.
        Предстоял очередной переход через междумирье.
        - Ну что же, вот он переход Вотана, - объявил Анел. - К сожалению сагры вряд ли смогут войти в эту прайву.
        - Д, а я это чувствую, - нахмурился Бата. Она запечатана для таких как мы, причем совсем недавно. Есть ли другой путь?
        А-Алиал покачал головой:
        - Я не знаю другого, и вряд ли он будет легче.
        - Нам нужно пройти его полностью, - сказала Аура и шагнула в прайву.
        - Что ж идем, - сказал Нагат и двинулся вперед.
        Бата и другие сагры растаяли в воздухе, ожидая пока их призовут вновь.
        Внутри было прохладно. Снежинки кружились в воздухе и неспеша падали на землю. Одинокие деревья с такими же белыми, как снег вокруг, листьями, были, похоже, единственными жителями этого междумирья. Много часов двигались путники по переходу, пока не добрались до развилки у разлапистого дерева, которое Яндар мысленно окрестил дубом.
        - Налево, - скомандовал А-Алиал, который, видимо, ориентировался в междумирье с той же легкостью, что и Элийя в Айване. Они прошли несколько сот шагов, и природа вокруг изменилась, медленно превращаясь из снежной пустыни в дремучий зеленый лес.
        Предчувствие опасности возникло у Яндара неожиданно. Ощущение беды было столь острым, что следопыт едва не застонал.
        Но высказать свои опасения землянин не успел. Демоны возникли словно из ниоткуда. Четверо наемников А-Алиал были убиты, раньше, чем смогли понять что произошло. Врагов было всего двое: косматый горбун вооруженный чудовищным топором и исполин в черных доспехах с двуручным мечом в руках. Плечи горбуна укрывала медвежья шкура. Его могучие руки, походили на стволы деревьев, а уродливое лицо с заплетенной в косы бородой напоминало собой звериную морду. Он прикрывался широким щитом носящим следы многочисленных ударов и двигался с грацией снежного барса.
        - Яндар, уводи Ауру, Эл ты с ним! - крикнул Нагат.
        Следопыт схватил Ауру за руку и потащил назад к перекрестку, то и дело оглядываясь назад. Яндар видел как горбун ударом щита опрокинул Диметра и тот без признаков жизни остался лежать на земле. Нагат прыгнул к косматому, целясь по ногам, но враг с поразительным проворством отскочил и рубанул топором наотмашь едва не разрубив старого дайтара пополам. А-Алиал и двое выживших наемников наседали на великана, как псы на медведя, но их дела были еще хуже чем у Нагата.
        - Уводи ее! - крикнул А-Алиал.
        Яндар потянул Ауру дальше, Элийя бежала рядом с мечом в руке.
        Только на перекрестке у большого дерева следопыт остановился:
        - Эл, охраняй ее. Я должен помочь им.
        Элийя кивнула:
        - Это посланники повелителей Айваны, Яндар. Будь осторожен.
        Аура с испугом посмотрела на Яндара:
        - Не оставляй меня. Мне страшно.
        Яндар сжал зубы и побежал назад.
        Нагат зажимал одной рукой рану на боку. Диметр пришел в себя и пытался подняться. Анел остался один и с трудом держался. Только необычайная ловкость позволяла ему пока избегать ударов двуручного меча. Следопыт рванулся к Нагату. Горбун тут же прыгнул к Яндару, выбросив вперед топор. Наставник метнулся следом и ударил сбоку, целя в косматую голову, однако та уже была укрыта щитом.
        Яндар отбил выпад противника и атаковал сам. Он сделал это так быстро, как только мог, но демон легко увернулся. В следующие мгновения боя следопыт понял, что так просто горбуна не одолеть. Демон был явно не рядовым бойцом мира духов.
        Яндар сделал длинный выпад. Уже в конце движения он превратил хопеш в копье. Наконечник вошел в плечо косматому. Нагат подскочил и воткнул клинок ему в шею. Немедленно последовал удар щитом, опрокинувший старого дайтара наземь. И горбун бы наверняка добил его, если бы Яндар не подрубил демону сухожилия на ногах. Горбун упал и уже с земли едва не достал Яндара, без замаха бросив свой страшный топор. Следопыт припал к самой траве. Он кожей почувствовал, как тяжелое лезвие прошло совсем рядом, едва не раскроив ему череп.
        Диметр смог встать на ноги. Юноша, собравшись с силами, бросился вперед и снес демону косматую голову.
        За спиной послышался крик боли. Яндар развернулся и увидел, что А-Алиал стоит на одном колене и зажимает окровавленное плечо.
        Не задумываясь, следопыт метнул хопеш, целясь прямо в спину гиганту с двуручником.
        Лезвие хопеша прошило доспех демона как бумагу и вошло в тело почти наполовину. Великан зарычав, обернулся.
        А-Алиал с трудом поднялся и вонзил меч в бедро врагу.
        Демон не глядя крутанул меч, стараясь достать анела. К счастью А-Алиала ждал подобного удара. Бескрылый отскочил в сторону, и поскользнувшись, упал на землю.
        Демон не обратил на него никакого внимания. Хромая он двинулся на безоружного Яндара. Похоже, жизнь не собиралась покидать могучее тело демона. Двуручный меч описал широкий полукруг, падая на голову землянину. Следопыт нырнул под удар и оказался за спиной гиганта. Он ухватился за рукоять хопеша, торчащего в спине гиганта, повернув его, и вырвал из раны. Демон, не разворачиваясь, рубанул за спину, стараясь зацепить Яндара. Следопыт ушел в мертвое пространство и изо всех сил обрушил меч на бедро противника. Удар кулаком в стальной перчатке отправил Яндара в состояние близкое к забытью. Следопыт упал на колени, ничего не видя вокруг. Он слышал рев и звон стали, чувствовал вкус крови во рту.
        Сознание прояснилось. Яндар шатаясь поднялся. Хопеш торчал в бедре демона.
        Великан не мог двинуться дальше и лишь отбивался от насевших на него Нагата и Диметра. Следопыт подхватил с земли меч одного из убитых наемников. А-Алиал уже был рядом и вместе они кинулись на гиганта. Только вчетвером они смогли покончить с этим чудовищем.
        - Где девушки, Яндар? - спросил Нагат, тяжело дыша.
        - На перекрестке, - с трудом ответил следопыт.
        Наставник, не говоря ни слова, побежал. У Яндара зашевелилось нехорошее предчувствие и он, вытащив хопеш из тела демона, поспешил следом.
        Уже подбегая к дереву следопыт понял, что произошло нечто ужасное.
        Ауры нигде не было. Посреди перекрестка валялись два тела в ламинарных доспехах. Элийя сидела оперевшись спиной о дерево. Ее голова была опущена, из груди торчал арбалетный болт. Подбежав к ней, Яндар увидел еще несколько тяжелых ран. Он упал на колени и приподнял рыжеволосую голову. Последние капельки жизни покидали девушку.
        - Она убежала, - прошептала Элийя и одними глазами указала направление. Нагат стоял рядом и молчал. По щеке старого воина катилась одинокая слеза.
        Взгляд Элийи потух. Яндар почувствовал как помутилось его сознание.
        Подбежали А-Алиал и Диметр.
        Юный дайтар закричал. Столько боли и страдания было в этом вопле, что следопыт содрогнулся и невольно взглянул на юношу.
        - Ты! - надрывно закричал Диметр. - Ты должен был быть рядом и защитить ее!
        Яндар молчал. Он вновь посмотрел на лицо Элийи, откинул непослушную прядь волос и прикрыл девушке глаза. В душе Яндара царил ад, он больше не слышал, что выкрикивал Диметр. Не обратил внимание на то, что юноша выхватил меч и замахнулся. Не видел, как Нагат перехватил предназначенный следопыту удар и, обхватив Диметра поперек корпуса, оттащил его в сторону. Яндару казалось, что внутри у него образовалась черная холодная яма, из которой дует морозная вьюга. Боль от потери Элийи была непереносимой. Только сейчас он понял, как она была дорога ему.
        Яндар с нежностью погладил рыжие волосы, и внезапно видение заполнило мир перед его глазами.
        Элийя и Аура стоят у дуба. По одной из дорог бегут воины. Девушки не видят их. Впереди бежит Овиц, сжимая в руках любимый арбалет. Схватка вспыхивает внезапно. Элийя толкает Ауру в направлении дороги, а сама бросается навстречу врагам. Семеро бойцов против нее. Сухо хлопает тетива арбалета и улыбается Овиц. Воины вонзают клинки в тело Элийи и бросаются в погоню за Аурой.
        Видение растаяло, Яндар вскочил на ноги.
        Нагат и А-Алиал стояли рядом. Диметра нигде не было видно.
        - Он ушел, - просто ответил Нагат на немой вопрос Яндара.
        Яндар бросился к тропе по которой убежала Аура. Нагат и анел остались рядом с телом Элийи. Измученные боем и покрытые ранами, они не в силах были следовать за другом.
        Следопыт нагнал врагов довольно быстро. Похоже, отряд Овица упустил девушку, заблудившись в неожиданно возникшем на пути тумане.
        Первый противник не услышал легких шагов за спиной. Яндар запрыгнул ему на плечи и воткнул хопеш в основание шеи не защищенное доспехом. Двое следующих умерли так же быстро. Овиц обернулся, почувствовав неладное, и заорал. Его воины тут же развернулись.
        Яндар крутанул рукоять хопеша превратив его в секиру и двинулся вперед. Сейчас его не в состоянии был остановить никто. Понял это и тар, он выстрелил из арбалета и бросился бежать. Яндар прыгнул в сторону, избегая столкновения с болтом, и снес голову еще одному бойцу. Последний воин вложил всю силу в удар, целя Яндару в бедро, но лезвие хопеша оказалось быстрее - оно отсекло руку противника вместе с плечом. Воин зарылся лицом в землю, истекая кровью.
        У Овица была небольшая фора, но Яндар не собирался упускать мерзавца в этот раз.
        Шаг за шагом он настигал его. Оглянувшись через спину, тар истошно завизжал.
        Яндар нагнал его и с силой ударил по ногам. Овиц кубарем покатился по земле.
        - Встань, тварь! - прорычал следопыт, - Я хочу видеть твою рожу, когда ты будешь подыхать.
        - Нет, прошу тебя! - испуганные глаза тара почти вылезли из орбит.
        Яндар занес меч.
        Разведчик почувствовал колебание воздуха за спиной, но среагировать не успел: сеть опутала его, как неудачливого карпа и землянин упал на землю в ярости пытаясь разорвать прочные, как сталь нити.
        Он заметил, что тар на четвереньках уполз в кусты. Следопыт рычал и бился в опутавших его сетях, словно раненый зверь. Неужели эта тварь - Овиц уйдет безнаказанным и в этот раз? Яндар впал в бешенство. Он силился освободиться, но ярость сослужила плохую службу: следопыт лишь еще сильнее запутывался в крепких нитях.
        Существа, появившиеся из тумана, походили на последствия какого-то дикого эксперимента по смешению животного с человеком: грубые звериные черты лица, могучие руки, под кожей которых перекатывались бугры мышц.
        Главарь что-то прорычал и Яндара поволокли. Хопеш остался валяться на влажном мху. Через несколько часов группа вышла из прайвы под ночное небо неизвестного мира.


        Глава 23


        Зверолюди называли себя вааглами. Они притащили Яндара в полуразрушенный город. Видимо когда-то он принадлежал людям, но теперь в нем обитала целая орда вааглов всех полов и возрастов.
        Жители с радостными криками встретили появление пленника и сопровождали Яндара до здания? напоминающего амфитеатр. Здесь пленника заковали в кандалы и бросили в тюрьму. В темнице уже находились трое обитателей: две женщины и мужчина.
        - Кажется, наш герой не желает приветствовать старых знакомых, - произнесла одна из пленниц знакомым голосом, и следопыт узнал королеву Эм.
        - Что вы здесь делаете? - изумился Яндар.
        - Тоже, что и ты, - с горькой усмешкой ответила царица. - Мы угодили в ночную засаду в переходе. Все мои люди погибли, за исключением двоих! - она указала на находящихся в камере мужчину и женщину. - В этом мире невозможно установить связь с духами. Он слишком оторван от других. Мы не смогли призвать аместафов, и это стоило нам свободы, а многим и жизни.
        - Что нас ждет? - спросил Яндар.
        - Арена, - ответила королева. - Эти чертовы твари травят пленников на арене дикими животными. И судя по всему, завтра мы попадем туда.
        Яндар присел у стены и прикрыл глаза.
        - Девушку с Земли, судя по всему, вы упустили? - спросила королева, присаживаясь рядом с Яндаром.
        - Почему ты решила, что она у нас?
        - Мы шли за твоим отрядом от самого города Анелов, а потом, поняв куда вы направляетесь, обогнали вас и решили отбить девчонку в междумирье. Но как видишь, судьба распорядилась иначе, - искренне поведала королева.
        Яндар устало кивнул.
        - Нужно выжить. А дальше будет видно.

        * * *

        Арена гудела. Звероподобные зрители издавали радостные вопли, предвкушая кровавое зрелище. Четверых пленников подвели к решетке и Яндар смог рассмотреть крупного обезьяноподобного зверя, стоящего прямо посреди круга. Антропоид скалился и рычал, сжимая кулачища.
        - Это серый павиан из джунглей Марсады, - сказала царица. - У безоружного человека нет шансов в бою с этой тварью.
        С мужчины и женщины, сопровождавших королеву Эм, сняли кандалы и сорвали одежду. Вааглы бесцеремонно вытолкнули людей на арену. Обезьяна хищно оскалилась, демонстрируя рыжие клыки, и прыгнула вперед. Зверь схватил мужчину и сжал его в объятиях. Послышался хруст ломаемых костей и человек испустил дух. Женщина бросилась бежать, но животное быстро настигло ее и свалило наземь. Жуткая сцена насилия, последовавшая далее, заставила Яндара отвернуться. Толпа ревела от восторга. Истошные крики несчастной жертвы были едва слышны, а потом и вовсе прекратились, похоже, она скончалась от боли.
        Яндар взглянул на Эм, они должны были выйти на арену следующими. Королева с трудом отвела взгляд от происходящего на арене.
        "Убей меня, Яндар", - отдала она мысленный приказ. - "Кандалами в висок, быстрее. Прошу!".
        Яндар взглянул на эту прекрасную женщину и понял, что не сможет сделать то о чем она просит.
        "Я прошу тебя. Королева Кровавых Орлов не должна умереть вот так", - царица с мольбой смотрела на Яндара.
        Договорить ей не дали. С ее рук отстегнули кандалы. Один из охранников сорвал с нее одежду и вытолкнул женщину на арену. Яндар протянул свои кандалы, но охранник оттолкнул его.
        - Хат должен насытится женской плотью. Потом пойдешь ты, - сказал он и уставился на арену.
        Павиан, увидав Эм, навострил уши и утробно заурчал, глазки примата плотоядно засверкали. Он неспешно двинулся к королеве.
        Эм стояла с гордо поднятой головой и бесстрашно смотрела на приближающегося зверя.
        Яндар взбесился. Охранники отвлеклись происходящим на арене, и это погубило их. Первые два умерли мгновенно. Яндар разбил им головы кандалами. Третьего он ударил ногой в грудь, остановив его сердце навсегда. Четвертому следопыт попал голенью в шею. Позвоночник зверочеловека хрустнул и тот издох. Яндар подхватил ключи от кандалов и копье. К нему уже бежали вааглы, и следопыт и выпрыгнул на арену.
        Обезьян тут же отвлекся и зло зарычал, выражая недовольство. Яндар расстегнул оковы и обшарил память Суграмаша в поисках слабых мест серого павиана. Чудовище способно было прожить даже с клинком в сердце достаточно, чтобы сломать хребет обидчику. Челюсть примата выглядела как каменная стена, которую кулаком не сокрушить. И кроме всего прочего зверь был дьявольски силен. Землянин попытался подчинить разум животного своей воле, но с удивлением обнаружил, что проникнуть в сознание павиана невероятно сложно. Зверь приближался. Землянин с силой метнул копье, но каменный наконечник не смог пробить шкуру обезьяны. Павиан рассвирепел.
        Выхода попросту не было.
        И тогда Яндар почувствовал, как в нем проснулось что-то далекое, спавшее глубоко в памяти предков. Первобытный хищник пробудился в человеке. Холодная волна пронеслась по позвоночнику снизу вверх, волосы на голове шевельнулись, а из горла вырвался глухой рык.

        * * *

        Эм готовилась погибнуть с достоинством. Когда Яндар не захотел убить ее, она поняла, что ее смерть будет покрыта несмываемым позором. Умереть на арене перед зверолюдьми подобным образом было немыслимо для нее. Отчаянье душило царицу в своих цепких объятиях. Разум лихорадочно стучался в нижние миры, призывая на помощь верного аместафа, но тщетно. Он не слышал ее.
        Надежды не было. И даже когда на арену выпрыгнул Яндар, женщина поняла, что это лишь отсрочит ее участь. Они не в Айване и Яндар не сможет обрести облик полудемона, чтобы убить тварь. Сейчас он всего лишь человек. А человеку не справится с этим сильным и свирепым зверем.
        Неожиданно она услышала, как глухо зарычал Яндар, и увидела, что примат насторожился. Обезьяна втянула носом воздух и внимательно посмотрела на человека. Они бросились друг на друга одновременно. Разозленный зверь и человек, с горящими первобытным пламенем хищника, глазами.
        Царица пораженно смотрела на смертельную схватку животного и человека. Она видела, как Яндар нанес несколько сокрушительных ударов зверю. Так бьют кузнечным молотом, но не кулаком. Видела, как кадык обезьяны въехал глубоко в шею.
        Но зверь не собирался умирать. Он сграбастал человека в объятия и сжал его. Эм обреченно закрыла глаза, шансов у ее спасителя не осталось. Наступившая тишина показался ей оглушительной, царица перестала слышать даже рев толпы.
        Пожелав себе быстрой смерти, королева распахнула веки, и замерла от изумления.
        Яндар стоял, над тушей обезьяны, тяжело дыша. В руке человек сжимал вырванный кадык примата. Королева не верила своим глазам. Ее защитник жив. Похоже, схватка отняла у него все силы, но он был жив. Она подбежала и обняла мужчину.

        * * *

        Яндар с трудом стоял на ногах. И когда на арену вышли полтора десятка вооруженных зверолюдей, он понял, что не в силах с ними сражаться.
        За вааглами бодрой походкой семенил старик с редкими волосами и слегка безумной улыбкой.
        - Клянусь, вы поразили меня до глубины души, юноша! Приглашаю вас к себе, будьте моим гостем.
        - Кто ты? - с трудом спросил Яндар.
        - О, на этот вопрос сложно ответить кротко. Пусть будет так: я отец - создатель всех вааглов.
        - Эта женщина пойдет со мной, - указал на Эм следопыт.
        - Разумеется. Я думаю, леди будет нам полезна. Если не ошибаюсь, в ее жилах течет кровь демонов. Жаль, что я не заметил этого раньше. Нам бы удалось избежать этого необоснованного риска для ее и вашей жизни. Но как говорят на моей далекой родине: "Все что не случается - случается к лучшему". Зовите меня Самуилом.
        Яндар вздрогнул от удивления. Эта пословица была хорошо ему знакома с раннего детства.


        Глава 24


        Пленников увели с арены. Царица сорвала с одного из охранников плащ, и завернулась в него, скрыв наготу. Ваагл зарычал и потянулся за своим плащом, но Самуил грозно глянул на него и страж смирился.
        Их новый знакомый болтал без умолку. Он пригласил их проехать до его дома. Отделанная золотом и драгоценными камнями карета покатилась по горной дороге, запряженная четверкой чудовищ лишь отдаленно напоминающих лошадей. Позади следовал отряд вооруженных до зубов вааглов, на таких же лошадках.
        - Вы знаете, очень редко удается встречать здесь интересных людей, - продолжил старик. - Мои дети, их либо съедают, либо травят на арене. Вот как вас, прямо. Хорошо я вовремя поспел, а то кто знает, чем дело бы закончилось.
        - Достопочтимый Самуил, ты называешь их своими детьми, но как ты можешь быть их отцом, ведь ты человек, - спросила Эм.
        - О, могу и не только им. Я видите ли в своем роде творец. Или бог, если вам угодно. Я создаю живых существ. И с удовольствием вам это продемонстрирую, как только мы прибудем в мое скромное обиталище.
        Яндар анализировал ситуацию и думал, как из нее выбраться. Их новый знакомый был явным психом, считающим себя богом.
        - Самуил, вы не похожи на обитателя здешних мест. Кажется вы издалека? - поинтересовался Яндар.
        - Судя по чертам вашего лица, мой юный друг, мы из одного мира, под названием Земля. И мне вдвойне приятно встретить здесь соотечественника, - ответил "безумец".
        Карета остановилась и двери распахнулись. Яндар помог выбраться Эм и с удивлением осмотрелся. "Скромная обитель" Самуила поражал роскошью. Дворец, удивительно напоминающий Тадж-Махал, ослеплял великолепием: белый купол и выложенные из полупрозрачного мрамора стены с инкрустацией из самоцветов, изящные минареты и бассейн с фонтанами.
        Повсюду стояли закованные в броню стражники. Они сильно отличались от вааглов и больше всего походили на демонов. Закрученные рога прикрывали черепа стражников не хуже шлемов. Зеленые глаза без зрачков, горели пламенем жестокости. Нос отсутствовал вовсе, а рот походил на стиснутую щель.
        Воины даже не шелохнулись, когда люди проходили мимо них. Навстречу им, из дворца, вышел пожилой мужчина и низко поклонился.
        - Это мой слуга, - бросил Самуил. - Амхет, прикажи накормить моих гостей, пусть отдохнут, как следует. Но кандалы пока не снимать.
        Простите, - добавил он, обращаясь уже к "гостям". - Безопасность, прежде всего.
        - Они будут участвовать в мистерии, господин? - осведомился слуга.
        - Да, Амхет. Они будут участвовать. Подготовь их.
        Слуга проводил Яндара и Эм в выделенные им апартаменты. Посреди комнаты расположилась наполненная водой большая ванна, вырезанная из целого куска янтаря. Рядом стояли амфоры с благовониями. Охрана осталась у дверей. Оковы с пленников все же сняли. Вошли две миловидные служанки, неся на подносах еду и вино.
        - Нам нужно выбираться отсюда. Мои люди ищут меня, но как быстро им удастся это сделать, я не знаю, - шепнула царица и скинула плащ, оставшись обнаженной.
        - Пока это трудно, нужно ждать благоприятный момент, - ответил Яндар. Он чувствовал себя настолько обессиленным, что вряд ли бы справился сейчас даже с одним вааглом. О побеге не могло быть и речи. Победа на арене далась ему большой ценой: организм истощил все запасы энергии.
        - Главное, чтобы не оказалось, что самый благоприятный момент и есть сейчас, - хмыкнула королева, забираясь в ванную.
        Служанки вышли и вернулись вскоре с одеждой для Яндара и Эм.
        - Залазь ко мне, - томно улыбнусь царица. - Кто знает, сколько времени отведено нам для отдыха.
        Яндар разделся и залез в теплую воду. Рабыни тут же принялись растирать пленников душистыми губками. Следопыт и царица привели себя в порядок, облачились в новые одежды и успели поесть, когда в комнату вошел Амхет с четырьмя вооруженными полудемонами.
        - Господину не терпится приступить к ритуалу. Прошу вас следовать за мной, - сказал слуга поклонившись.
        Пленникам вновь надели на руки цепи, и повели по роскошным коридорам дворца. Их проводили в просторный зал с цветными гобеленами на стенах. Самуил уже был здесь, как впрочем, и десяток рогатых стражников расположившихся по периметру помещения с обнаженными мечами.
        Помещение поразило следопыта необычностью, точнее не само помещение, а то, что находилось в его центре. В воздухе висел кусок каменной стены, в которую были вбиты кольца из кроваво красного металла. Камни покрывали древние письмена, часть которых уже почти стерлась, другая же, видимо, была нанесена не так давно. Напротив, стоял железный трон на шести ножках. На его массивном подлокотнике, лежала корона из неизвестного Яндару материала, в форме свернувшейся кольцами змеи.
        - Прикуйте их. Обоих сразу, - произнес Самуил, усаживаясь на трон и надевая на голову корону.
        Кандалы Яндара пристегнули к кольцам в стене, и он оказался висящим в воздухе, а через несколько минут за ним последовала и Эм.
        - Что происходит, Самуил? - спросил Яндар, - ты сохранил нам жизнь, чтобы прикончить сейчас, более изощренным способом?
        - О нет, дорогой друг, - старик радостно рассмеялся. - Вам необычайно повезло. Я сделаю вас лучше. На нашей дорогой матушке Земле есть такая наука - генетика. Некогда я был ее большой поклонник. Мне удалось провести даже несколько удачных экспериментов в лагерях смертников. Я мог бы далеко продвинуться, жаль ордену Туле пришел конец.
        Самуил на несколько мгновений задумался.
        - Но, - продолжил он. - Эта наука имеет ряд существенных недостатков. Она работает лишь с физиологией. Я же пошел гораздо дальше. Я вношу изменения в тонкие тела окружающие человека, в его ауру, если вам будет угодно, и добиваюсь невероятных результатов, - ученый обвел рукой зал. - Этих существ создал я и уподобился творцу. Вы уже видели вааглов. Этот народ был создан мной. Тонкие тела человека и обезьяны были сплетены в единое целое, и родилась новая раса. Граны - рогатые воины появились от смешения демона и человека.
        - Да ты гений, Самуил, - скривился Яндар, пробуя на прочность цепи.
        - Не гений - Бог, - с горящим взором заявил ученый. - Я пошел по пути творца и пройду эту дорогу до конца.
        - Если не сдохнешь от старости, - огрызнулась Эм.
        - О нет, прекрасная лики! Проблему старения я уже решил. Мое тело замерло на отметке в семьдесят лет. Если я захочу, то верну себе молодость в любой момент.
        - И что же ты еще создал, божественный Самуил, кроме уродливых обезьян? - спросил Яндар.
        - Мой любезный друг, - ответил ученый, не замечая сарказма в голосе следопыта, - последнее время я создал достаточно много удивительных вещей. К сожалению, иногда приходится создавать поневоле.
        - Бог Самуил все же служит кому-то? - ехидно осведомился Яндар.
        Глаза ученого блеснули злостью:
        - Это временно. Даже боги подвержены превратностям судьбы. Скоро я освобожусь от ярма, которое повесил мне на шею Гелосс, - Самуил задумался о чем-то, а потом глянул на Яндара. - Смотри, невежа!
        Старик достал из кармана камушек и бросил его на пол. Тот покатился по мраморной плите, стремительно увеличиваясь в размере, пока не стал валуном в рост взрослого мужчины. Камень тут же треснул и осыпался - на его месте остался стоять огромный пес. Зверь зловеще зарычал и прыгнул к пленникам.
        Яндар дернул цепи, стараясь порвать их, но безрезультатно. Каменный монстр опер холодные лапы о грудь следопыта и приблизил пасть к его лицу.
        Короткий свист заставил зверя отскочить, и животное спокойно улеглось у трона. Несколько капель холодного пота покатилось по лбу следопыта, он облизал пересохшие губы.
        Самуил улыбнулся:
        - Жаль, что вы не видели мою пташку, которая сумела пролететь над Саланкаром. Болваны из Ададры убили ее и бросили в реку. А чего стоило создать фальшивую... - ученый осекся. - Но довольно слов. Приступим. Я планирую достать из твоих тонких тел некоторые частицы, Яндар. Они пригодятся мне для создания нового человека. Сверхчеловека.
        Самуил прикрыл глаза, и черты его лица расслабились. Яндар тут же ощутил боль. Ему показалось, что его выворачивают наизнанку. Словно тысячи маленьких скальпелей препарировали тело и душу одновременно. То, что через несколько мгновений его психика пошатнется, Яндар понял почти сразу, и, сжав зубы, начал сопротивляться. Вначале у него ничего не выходило, но потом он отыскал невидимого хирурга терзавшего его сущность и начал бороться с ним. Этот странный поединок продолжался несколько минут. Неожиданно Самуил снял корону и покинул трон.
        - Амхет, присмотри тут. Я в библиотеку, - на ходу бросил ученый.
        Яндар мутным взором обвел зал.
        - Как ты? - услышал он голос королевы Эм.
        Ответить Яндару помешал шум, раздавшийся где-то за пределами помещения. Каменный пес насторожил уши и бросился прочь из зала. Эти звуки Яндар не спутал бы ни с чем - совсем рядом шел бой. Крики и звон стали приближались.
        Рогатые полудемоны кинулись к дверям, но не успели их блокировать. Первым в зал ворвался А-Алиал, за ним Нагат во главе с десятком дайтар. Завязалась кровавая схватка. Анел проскочил между сражающихся, в его руке сверкал хопеш Яндара. Быстрыми ударами бескрылый освободил следопыта и королеву Эм.
        Царица подхватила с пола клинок убитого демона и проткнула им одного из стражей.
        - Самуил! - крикнул Яндар. - Нам нужно схватить этого проклятого старика.
        - Некогда, - ответил Нагат, сразив противника. - Их слишком много и будет еще больше. Отходим.
        Люди поспешили прочь из дворца.
        Снаружи их ждал дайтар с оседланными лошадьми. Яндар забрался в седло и вскоре отряд уже мчался по пыльной дороге. До самой ночи воины не останавливались и лишь после захода солнца сделали привал, выставив дозорных.
        - Мы нашли твой меч и долго шли по следу, - сказал Нагат уже сидя у костра.
        - Откуда взялись воины Иритима? - спросил Яндар.
        - Этих дайтар отправил тамлар Трампл на мои поиски, - ответил Нагат. - город в большой опасности и меня просят прибыть в Иритим.
        - Но мы должны отыскать Ауру, - возразил следопыт.
        - В этом нет необходимости, - ответил Нагат. - Она погибла.
        Яндар обмер, впав в оцепенение. Его разум отказывался воспринимать услышанное. Землянин хотел потребовать объяснений, чувствуя, что Нагат что-то не договаривает. Но наставник не стал ничего пояснять, покосившись на королеву Эм.
        - Прошу прощения, - вмешался один из дайтар, подойдя к огню. - Я вынужден арестовать вашу спутницу.
        Яндар повернулся к царице Кровавых Орлов и увидел, что та с поразительным спокойствием смотрит на пламя костра.
        - Моя спутница, отправится туда, куда сочтет необходимым, - отрубил Яндар.
        - Сожалею, но я все же арестую ее, - твердо ответил воин.
        Остальные дайтары потянулись за оружием. Следопыт положил хопеш на колени. А-Алиал достал из-за пояса обломок флейты.
        - Молчать! - неожиданно рявкнул Нагат. - Мартил, ты поступил в мое распоряжение и обязан выполнять мои приказы! Если я сочту необходимым арестовать бывшую царицу Кровавых Орлов, я отдам такой приказ. Можешь быть свободен.
        Рыцарь вытянулся по струнке.
        - Слушаюсь, - коротко ответил он и зыркнув на Яндара отошел к остальным дайтарам.
        - Я покину вас, как только смогу вызвать аместафа, - произнесла Эм.
        - Вы сможете это сделать примерно завтра после полудня, - любезно ответил А-Алиал. - Мы как раз должны достигнуть перехода.
        Так и случилось. Назавтра царица покинула дайтаров. Она запрыгнула в седло аместафа и, послав Яндару воздушный поцелуй, умчалась в небеса.
        Следопыт тут же подъехал к наставнику. Он не спал всю ночь, проклиная себя за то, что не смог спасти Ауру. Тот, поняв, что беспокоит Яндара, пояснил свои слова сказанные вчера вечером:
        - Мне жаль, что пришлось солгать тебе, мой друг. Девушка жива.
        Яндар опешил.
        - Но...
        - Эти слова предназначались для ушей королевы Эм. Впрочем, не думаю, что она поверила хоть одному моему слову. Аура в Иритиме. Она вошла в его ворота спустя три дня после того как исчезла в том проклятом переходе Вотана. И принялась творить чудеса на городской площади. Исцелила несколько прокаженных и затуманила сознание стражникам, заставив отвести ее к тамлару Трамплу. Там она рассказала о том кто она и что мы находимся в большой опасности, а потом объяснила где нас искать. Не знаю, поверил ли ей Трампл, но он выслал рыцарей нам в помощь и передал просьбу прибыть в Великий город. Он просит меня возглавить оборону Иритима. Войска Кровавых Орлов уверенно двигаются к стенам города, уничтожая все на своем пути. Мимийцы вступили в союз с саланкарцами и двигаются на Иритим с другой стороны. С севера вторглись орды варваров, связав значительную часть сил дайтаров.
        - Кто ведет саланкарцев? - спросил Яндар.
        - У них произошла резня на почве дележа власти и царем провозгласил себя Эрум. Юный король, похоже, является достойным отпрыском своего отца, кроме того в его руках находится Алмазная долина. Это нескончаемый источник средств на содержание армии. Наемники стекаются под его знамена тысячами. Никогда еще Великий Город не был в столь тяжелом положении.


        Глава 25


        Яндар въехал в Иритим верхом на Бате. Сагр тяжело переживал смерть Элийи и мало общался с окружающими, как впрочем, и сам Яндар.
        Трампл ждал их во дворце. С ним гостей встречали семеро тамларов.
        - Я рад, что ты согласился прийти к нам на помощь, мой старый друг, - обратился Трампл к Нагату. - Только ты со своим опытом и прославленным именем сможешь принять бремя правления в столь трудный для нас час. Смиренно вручаю тебе сей символ власти.
        Трампл подал Нагату меч в усыпанных драгоценными камнями ножнах, и наставник взял его.
        - Принимаю с гордостью. Клянусь служить с честью, - коротко ответил Нагат и застегнул перевязь с клинком на поясе.
        Трампл кивнул и повернулся к Бате.
        - Достопочтимый, сагр, я рад, что ты снова с нами. Прости, мы не все знали. Твои доспехи ждут тебя в царской сокровищнице.
        Бата поклонился и глубоко втянул ноздрями воздух.
        - Для меня честь, снова сражаться за Великий Город, - торжественно произнес он.
        - Тамлар Яндар, - обратился Трампл к следопыту, - Совет дайтаров знает о вашем подвиге в долине смерчей и о том, что вы обезглавили некситов, уничтожив их проклятого бога, а также о том, что от вашей руки пал известный убийца Суграмаш. Братство дайтаров дарует Вам титул тамлара Иритима, со всеми вытекающими отсюда привилегиями.
        Яндар онемел от такого подношения и не сразу ответил.
        - Принимаю с гордостью. Клянусь служить с честью, - повторил он слова Нагата.
        - Доблестный, А-Алиал, - Трампл еще больше приосанился. - Для всех нас большая честь, что представитель легендарного народа анелов стал гостем нашего города.
        - Не просто гостем, благородные рыцари, - сказал А-Алиал, - другом, готовым сражаться с вами плечом к плечу.
        - Поверьте, мы ценим это, - ответил тамлар, - и вы можете рассчитывать на нашу помощь в будущем.
        Короткая церемония была окончена, и Трампл повел гостей в царскую сокровищницу, по ходу посвящая их в нюансы сложившейся ситуации.
        - Во всех восьми королевствах вспыхнули восстания, - сжав кулаки, сказал он. - Мы проморгали этот заговор, как последние профаны. Всех дайтаров объявили пособниками демонов. На летающих рыцарей охотятся, как на бешеных псов. Многие уже мертвы. Другие заперлись в своих замках. Тамлар Нерид, с армией на севере, связан по рукам и ногам боями против орд варваров. Он не сможет двинуться к нам на помощь.
        - Сколько у нас воинов? - уточнил Нагат.
        - Двести пятьдесят дайтар, тридцать тысяч пехотинцев и восемь тысяч всадников.
        - А у противника?
        - У Орлов примерно вдвое больше людей и летающих рыцарей. У мимийцев около шестидесяти тысяч воинов. У саланкарцев около сорока тысяч, но их ряды продолжают пополняться. Думаю, к тому времени как они окажутся у наших стен, их будет, по меньшей мере, столько же сколько и мимийцев.
        - Нам нельзя ждать, - нахмурился Нагат. - Если все они соберутся под стенами города - мы не устоим.
        - Враг двигается с трех сторон. Мимийцев прикрывает около двух сотен Орлов, чтобы обезопасить пехоту с воздуха, - уточнил Трампл. - Они сейчас ближе всех к нам, стоят лагерем на реке Иссине.
        - Готовьтесь к вылету, - приказал Нагат. - Мимийцы еще не забыли сокрушительного поражения от дайтар. Их дух ожесточен, но они дрогнут.
        Тамлар тут же отдал необходимые распоряжения.
        Наконец они добрались до королевской оружейной, и Яндар просто онемел от окруживших его сокровищ. Доспехи и оружие, изготовленное настоящими мастерами своего дела, сундуки доверху набитые монетами и драгоценными камнями.
        - Выбирайте доспехи и оружие себе по вкусу, - сказал Трампл и передал ключи от оружейной Нагату. Яндар отправился бродить вдоль стеллажей с оружием, восхищаясь работой неизвестных мастеров.
        Нагат быстро облачился в королевские латы с золотым гербом Иритима на нагруднике. А-Алиал выбрал легкий доспех, два кривых меча и шлем с полумаской. Бата прошествовал в самый конец зала и вскоре вернулся.
        За спиной сагра красовалось седло отделанное серебром, четыре ремня с бляхами охватывали тело демона и соединялись в кованый нагрудник с выгравированной на нем короной. Рифленые наплечники, прикрывали дельтовидные мышцы сагра, опасно сверкая острыми шипами.
        Следопыт тем временем выбрал лук себе под стать. Он несколько раз придирчиво осмотрел его: похоже, оружие ничем не уступало, тому, что следопыт потерял ночью у Ададры.
        Доспех он выбрать никак не мог, пока Нагат не указал на подбитые рысьим мехом латы:
        - Они ковались в нижних мирах, также как и хопеш Ахита. Думаю это как раз то, что тебе нужно.
        Яндар немедля облачился в них и не пожалел, латы сидели на нем как влитые. Их вес почти совершенно не ощущался.
        - Что ж, - произнес Бата, - увидимся с Аурой и в путь?!
        - Да, - сказал Нагат и направился к выходу.
        Яндар еще раз обвел сокровищницу глазами и поспешил за своими друзьями.
        Аура ждала их в тронном зале.
        Девушка радостно улыбнулась гостям, и сердце Яндара защемило от необычного ощущения счастья.
        - Я знаю, в каком ужасном положении находится город, - тихо произнесла девушка. - Но я все еще не могу ничем помочь, кроме того как лечить раненых. Я пыталась открывать проходы, но пока у меня не все получается. Мне нужно еще немного времени и возможно я смогу вам чем-нибудь помочь.
        - Постарайся, прошу тебя, - сказал Нагат. - Помощь нужна нам сейчас более, чем когда-либо.

        * * *

        Две с половиной сотни дайтар летели к реке Исине. А-Алиал остался охранять Ауру. Яндар и Нагат следовали в передовом отряде.
        Их главной задачей сейчас было победить почти равных им по численности Орлов в воздухе и тогда мимийская пехота окажется беззащитной перед стрелами летающих рыцарей.
        Расчет Нагата был во внезапности. Враг наверняка не ожидал, что иритимцы снимут со стен города всех дайтаров. Наставник послал вперед шесть десятков воинов приказав вытянуть на себя все силы Кровавых Орлов.
        Двести аместафов с всадниками устремились в погоню за дайтарами, нарушив строй. Летающие воины жались к земле, заставляя преследователей опускаться все ниже. И когда те оголили тылы и освободили высоту, из-за облаков вынырнули основные силы Иритима.
        - Иласс! - Боевой клич летающих рыцарей громовым раскатом разнесся в небесах.
        Бой был кровавым и быстротечным, из схватки почти сразу превратившись в побоище.
        Мимийская пехота, в ужасе, наблюдала, как покидают небо Орлы, спасая свои жизни, и как формируют новый строй дайтары, готовясь атаковать ряды пеших ратников.
        Для тяжелой пехоты повторился ад, через который им приходилось проходить десятью годами ранее. Тогда пять десятков дайтаров под предводительством Аннора нанесли сокрушительное поражение гордым мимийцам. Сегодня все повторилось вновь. Тяжелые щиты не могли спасти людей от града бронебойных стрел, обрушившихся на землю. Казалось, колчаны летающих воинов не опустеют никогда.
        Полководец мимийцев понял, что потеряет слишком много людей, прежде чем удастся сразить, хотя бы одного дайтара. Ярко желтый флаг был поднят над колесницей царя и дайтары спустились на землю, чтобы принять капитуляцию.
        Нагат потребовал заложников. Около семидесяти благородных воинов, как гарантия того, что мимийцы повернут обратно в свои земли, отправились в Иритим под усиленным конвоем.
        Возвращение дайтар в город было встречено восторженными криками жителей. Надежда на то, что Иритим устоит, вернулась в сердца людей.
        В течение следующих пяти дней Нагат сумел связать продвижение саланкарцев вглубь территории Иритима: подкупленные послами Великого Города, кочевые племена принялись опустошать земли вблизи Саланкара и Ададры. Сын Малактана был вынужден отправить на защиту своих владений больше двадцати тысяч воинов. Несколько небольших групп дайтар отправились в тылы противника, развязав партизанскую воину. Саланкарский царь был вынужден двигаться к Иритиму, постоянно оглядываясь и теряя воинов.
        Яндар не уставал восхищаться полководческим талантом Нагата. Старый дайтар оказался королем по призванию. Каждое его действие оборачивалось успехом. Каждое слово поднимало боевой дух его воинов. Однако полностью остановить многочисленные армии врага не удалось. Вокруг города летающих воинов вскоре сомкнулось тесное кольцо осады.
        Кровавые Орлы, попытавшиеся взять стены наскоком, столкнулись с грамотно организованной обороной и сплоченной армией защитников. Потери воинов Омар-Сигала оказались столь велики, что почти неделю они не решались на повторный штурм. И только с подходом саланкарцев и тяжелых метательных орудий возобновились бои на стенах. В три следующих дня захватчики пытались ворваться за стены более семи раз на различных участках, но безуспешно.
        Нападавшие оставили тщетные попытки штурма и принялись строить фортификационные сооружения, готовясь к длительной осаде города.

        * * *

        Нагат, Бата и Яндар посетили Ауру в госпитале, где она усердно занималась ранеными. Девушка выглядела сильно уставшей и нервной. У следопыта создалось такое впечатление, что она винит себя, в смерти каждого воина которого не успела спасти. Он мало виделся с ней последнее время, но желание увидеть девушку постоянно жгло его изнутри.
        Они говорили о всяких пустяках, наставник обходил ряды раненых.
        В зал вошел воин и поклонился:
        - Прибыл благородный Диметр из рода Алдарронов. С ним дайтары из его земель. Они прорвались через осаду и желают присоединиться к защитникам.
        Нагат улыбнулся и Яндар увидел, как просветлело его лицо, впервые за последние дни.
        - Это радостная новость. Пойдем, встретим их во дворце.
        Диметр ожидал их в тронном зале. Он был облачен в сверкающие доспехи с гербами своего дома, за его спиной стояло одиннадцать летающих рыцарей.
        Наставник раскрыл объятия и приблизился к ученику. Колокольчики зазвенели в сознании Яндара, возвещая об опасности. Он внимательно посмотрел на Диметра и впервые увидел, как тот улыбается. Нехорошая это была улыбка. Полная яда. Следопыт прыгнул вперед, но опоздал.
        - Во славу Максатола! - Диметр ударил быстро и расчетливо.
        Кинжал вошел прямо в сочленение доспеха Нагата и наставник осел на каменные плиты пола.
        Пришельцы и пятеро телохранителей Нагата призвали сагров. В тронном зале воцарился ад. Бата покатился по полу, сцепившись сразу с двумя демонами. Яндар пытался добраться до Диметра, но тщетно - его закрыли собой рыцари. И в этот момент в зал вошла Аура. Почему она решила последовать за Яндаром и Нагатом во дворец, для следопыта осталось загадкой.
        - Взять ее! - рявкнул Диметр.
        - Беги! - крикнул Яндар, отбиваясь от двоих противников.
        Но удача вовсе оставила следопыта. Двухметровый верзила подскочил к девушке и легко забросил ее на плечо. Нарочито небрежно он пошел к балкону, пока остальные предатели прикрывали их отход. Диметр взял у одного из сообщников заряженный арбалет и прицелился в Яндара. Болт пронзил воздух и воткнулся следопыту в грудь. Яндар упал. Диметр отвернулся и быстро последовал за верзилой, уносящим Ауру.
        Яндар тяжело вдохнул и поднялся на ноги. Если бы не поразительная прочность доспехов, арбалетный болт торчал бы уже в его сердце. Бата был облеплен врагами, как вепрь, сражающийся со стаей псов. Следопыт бросился на помощь сагру. К счастью на шум боя подоспел Трампл со своими воинами и один за другим предатели погибли.
        Яндар подбежал к распростертому на полу Нагату - тот лежал с открытыми глазами, устремленными в изумрудное небо Иритима. Следопыт словно окаменел. Он не мог поверить, что этот великий и благородный человек пал от руки предателя. Яндар сжал кулаки. Диметр уже был за пределами города, в этом можно было не сомневаться. Следопыт сидел рядом с телом наставника с совершенно потухшим взором. Он потерял столько близких людей за последнее время, что просто не готов был воспринимать происходящее, как реальность.
        Бата подошел и со стоном склонился над мертвым Нагатом.
        Трампл упал на колени рядом с телом:
        - Пал великий воин, а вместе с ним рухнула надежда спасти Иритим. Никто не сможет вдохнуть веру в людей, когда весть о смерти короля распространится по городу.
        Яндар сжал зубы и осмотрел присутствующих. А потом принялся бережно снимать с тела наставника доспехи и надевать на себя.
        - Никто не должен знать о смерти короля. Я не смогу заменить его, но я не дам погибнуть этому городу, - Яндар надел на голову шлем Нагата и опустил забрало.
        - Спрячьте тело короля, - приказал он. - Трампл, готовьтесь к битве. Вы поведете дайтаров в воздухе. Я буду сражаться под его стенами.
        Трампл внимательно посмотрел на следопыта и в его глазах полыхнул огонь.
        - К утру мы будем готовы!
        Во двор вбежал А-Алиал.
        - Судьба играет с нами, как с неразумными детьми! - воскликнул Анел. - Есть ли способ попасть за стены города? Я отправлюсь по следу Ауры.
        - Я выведу тебя, - сказал Бата.
        Яндар согласно кивнул.

        * * *

        Противник воспрянул духом. Яндар видел со стены, как готовятся к штурму отряды саланкарцев.
        - Враги знают о том, что Нагат мертв, - сказал стоящий рядом Трампл.
        - Они ошибаются, - ответил следопыт.
        Шатры Кровавых Орлов виднелись на холмах перед городом. О том, чтобы поразить их из метательных машин не могло быть и речи. Они располагались достаточно далеко. Именно там, на холмах была голова гадины, опутавшей город дайтаров кольцами осады. И эту голову Яндар сейчас хотел отсечь.
        - Если приказать дайтарам сражаться на земле, мы легко разобьем пехоту и ворвемся в их лагерь, - обратился следопыт к Трамплу.
        - Но нам никто не даст этого сделать, - ответил тамлар. - Слишком много Орлов в воздухе. Они нашпигуют нас стрелами с высоты. И враги прекрасно это понимают. Орлы знают о том, что имеют численное превосходство в небе. Мы же можем чувствовать себя уверенно под прикрытием стрелометов и катапульт в пределах крепостных стен. Но вскоре их станет больше, и они просто опустятся на улицы города, не считаясь с потерями, - возразил Трампл.
        - Мы все же атакуем их на земле и отрубим голову змее.
        - Это безумие, Яндар. Мы погубим людей.
        - Нет. Дайтары и пехотинцы обменяются плащами. Пусть пехотинцы сконцентрируются на стенах, словно готовясь к воздушной атаке. Орлы наверняка поднимутся в воздух, ожидая нападения.
        - Нас перестреляют с высоты.
        - Они не увидят куда стрелять. Я приказал облить нефтью метательные снаряды. Мы подожжем их. Через два часа перед стенами все будет в дыму. Орлы не смогут целиться. И побоятся атаковать город, видя, что дайтары ждут их на стенах. Но и не станут опускаться на землю, боясь, что летающие рыцари займут высоту. Мы свяжем их, заставив бездействовать. Наша атака будет воспринята всего лишь как вылазка пехоты.
        Трампл задумался.
        - Это дерзкий план, но он имеет все шансы быть успешным. Если нам удастся уничтожить предводителей объединенных армий - мы выстоим.
        - Что ж начнем, - произнес Яндар, сверкнув глазами.
        Густой дым начал заволакивать небо, лишая возможности парящих в небе орлов видеть происходящее внизу.
        Ворота поднялись, и Яндар повел дайтар на ошеломленного противника. Он мчался на острие клина, сжимая длинное кавалерийское копье. Отряд Яндара вонзился в строй противника, как стилет в плоть, стремительно проникая все глубже и глубже. Дайтары Иритима превратились в настоящих всадников смерти, рубя опешивших врагов. Пехота саланкарцев оказалось бессильной перед неожиданным натиском летающих воинов.
        Путь до шатров был преодолен за считанные минуты и отряд ворвался в укрепленный лагерь противника.
        Внезапность сделала свое дело: враг не ждал, что дайтары атакуют с земли и тем более проникнут в лагерь.
        Яндар первым ворвался в королевский шатер Кровавых Орлов. Военачальники врага как раз обсуждали план штурма, склонившись над макетом укреплений Иритима. Следопыт узнал двух саланкарских командиров, которые участвовали в штурме Ададры. Остальные четверо мужчин были в форме Омар-Сигала. Эрума в шатре не было. Яндар пронзил дротиком светловолосого рыцаря в красном плаще и выхватил хопеш. Землянину противостояли сейчас великолепные воины, и кто знает, как бы сложилась схватка, но в этот момент подоспели воины Яндара и даже призванные врагами аместафы не смогли изменить исход схватки. Все находящиеся в шатре были убиты, и Яндар повел отряд назад к воротам, уничтожая на пути все живое.
        Когда врата Иритима закрылись за дайтарами, следопыт подсчитал потери. Пятеро воинов убиты и десять ранены.
        Дым перед стенами рассеялся и жители города смогли увидеть последствия кровавой бойни, учиненной отрядом Яндара. Количество трупов перед стенами было поистине ужасающим. Враги буквально умылись собственной кровью.
        Яндар кивнул Трамплу:
        - Сегодня мы лишили их головы, завтра - вырвем им крылья.

        * * *

        Утро застало на стенах города всех дайтар. Метательные машины вновь начали свою работу, постепенно превращая пространство перед стенами в дымящееся плато.
        И когда открылись врата и Яндар на острие клина атаковал врага, все Кровавые Орлы ждали его здесь, внизу.
        Следопыт знал, что так будет. С ним в этот раз было всего лишь десять дайтар и три сотни обычных всадников. Они должен был вызвать удар на себя. Все остальные летающие рыцари сейчас поднялись над полем боя с колчанами полными стрел.
        На земле закипела кровавая сеча. Отряд Яндара таял с каждой минутой. Но вот дым рассеялся, и с неба упали первые стрелы.
        Вся рыцарская элита Омар-Сигала оказалась под прицелом летающих воинов Иритима. И трехкратное превосходство сейчас ничего не могло дать врагам. Один за другим гибли они, падая под стрелами. Многие поднялись в воздух, но набрать высоту смогли лишь единицы. В воздушном бою побеждает тот, кто занял высоту, и эта высота сейчас целиком принадлежала дайтарам.
        Паника воцарилась в рядах Кровавых Орлов, и они обратились в бегство преследуемые и уничтожаемые.
        Эта была победа, которая даровала жизнь Великому Городу. Дайтары вернулись на стены, только когда их колчаны опустели.
        Но Яндару и его отряду еще предстояло выйти живыми из боя, и эта была непростая задача. Враги жаждали хотя бы как-то уравнять понесенные потери и с яростью бешеных псов бросались на людей Яндара. Следопыт был в самой гуще схватки. Враги теснили его воинов со всех сторон. Ратники Иритима, вызвавшиеся идти в этот рейд с Яндаром, знали, что идут на верное самоубийство. Однако землянин хотел сохранить жизни хотя бы некоторым из них.
        - К воротам! - крикнул Яндар.
        Жалкие остатки отряда оттянулись к крепостным стенам. Но ворота оставались запертыми. Яндар разглядел стоящего на башне Трампла в развевающимся плаще.
        "Они не откроют нам", - мысленно произнес Бата. - "Город почти спасен и Трампл боится, что ты захватишь власть".
        - А эти люди, которые рядом со мной? Ему не жалко их?
        Яндар и Бата пришли к одному решению почти одновременно.
        - Ждите! - крикнул Яндар. - Ворота откроют!
        "Вперед друг!" - мысленно произнес Яндар и превратил хопеш в секиру на длинной рукояти. Бата ринулся на строй противника. Как метеорит врывается в земную атмосферу, так и сагр круша все на своем пути, ворвался в ряды врагов. Яндар раз за разом ронял на шлемы и щиты саланкарцев свое страшное оружие, забирая жизни воинов. Человек и сагр оказались одни в окружении целого полчища противников. Доспех уже несколько раз спас следопыту жизнь, защитив от коварного удара в спину и тяжелого арбалетного болта пущенного почти в упор.
        Звук открываемых ворот, раздавшийся далеко за спиной, вызвал на лице землянина радостную улыбку. Все-таки Трампл впустил остатки отряда в город.
        Яндар крутанул хопеш, превращая его в двуручный меч. Саланкарцы перли на рыцаря в королевском доспехе сплошным потоком, каждый жаждал прославиться. Вскоре Яндар и Бата уже сражались стоя на горе трупов.
        Неожиданно враги отхлынули, образовав плотное кольцо щитов. В кругу появился благородный рыцарь на шестиногом чудовище и погнал своего зверя прямо на Бату. Он жаждал славы, но нашел смерть. Яндар пронзил его насквозь, а Бата разорвал горло шестиногому аместафу.
        Еще четверо высокородных рыцарей пожелали испытать свои силы и всех постигла одинаковая участь. Яндар убил их всех. Больше желающих не нашлось.
        Воины стояли, не решаясь напасть. Но вот над Яндаром пронесся аместаф и прилетела первая стрела, вонзившись в плечо Баты. За ней последовали еще несколько, потом еще. Яндара и Бату просто хладнокровно расстреливали с высоты. Больше десяти крылатых демонов парили в воздухе.
        Следопыт чувствовал, что сагр ранен, но продолжает бороться. Вот стена щитов вновь покатилась на них и отхлынула, встретив яростное сопротивление.
        "Сейчас вновь будут стрелять", - понял Яндар. В том, что им с Батой не дадут взлететь, следопыт не сомневался.
        Следопыт выхватил из колчана лук и отправил в воздух одну за одной пять стрел. Пролетающий над ними аместаф дернулся в воздухе и грудой мертвого мяса рухнул на пехотинцев. Еще один Орел вывалился из седла и полетел вниз.
        И тогда Яндара атаковали Кровавые Орлы из королевской гвардии. Три аместафа спикировали с неба выставив когти. Еще четверо напали с земли. Яндар крутанул меч, описывая широкий круг. Зацепил одного, раскроил голову аместафу второго, успел вытолкнуть из седла еще одного, но удары посыпались со всех сторон. Яндара выбили из седла. Он услышал рев Баты. Друг бился совсем рядом. Следопыт рыча, поднялся и разрубил череп крылатому демону, оказавшемуся слишком близко. Яндара ударили в спину, доспех выдержал и следопыт достал противника - отрубил ему руку. Булава рухнуло на голову следопыта сверху, оставив на шлеме заметную выбоину. Яндар упал на одно колено оглушенный. Перед глазами поплыли красные сполохи. Его уже должны были добить, но что-то поменялось на поле боя.
        Неожиданно сильные лапы поставили следопыта на ноги. Рядом стоял огромный аместаф, укрывая Яндара своим телом.
        - Не спеши умирать, воин, - сказал он гудящим голосом. - У тебя еще есть неоконченные дела.
        Яндар огляделся вокруг: рядом с ним кипел яростный бой. Неожиданные союзники были облачены в цвета королевы Эм.
        - На колени, псы! - услышал он знакомый голос царицы, и увидел, как пятятся враги.
        С одного из демонов спрыгнул А-Алиал и стал плечом к плечу с Яндаром.
        - Я рад, что успел, друг.


        Глава 26


        Лучи восходящего солнца застали Яндара сидящим у большого крытого фургона, в котором лежал раненый Бата. Следопыт наблюдал за пробуждением лагеря Кровавых Орлов: люди сворачивали палатки, тушили костры и складывали в повозки имущество. Лица воинов несли на себе отчетливый отпечаток усталости и тревоги. Вряд ли кто-то из них спал этой ночью. Королева Эм наводила порядок в стане Омар-Сигала, жесткой рукой укрепляя власть над вновь обретенной армией, и ни один воин не был уверен, что сможет дожить до утра. Головы четырех десятков военачальников уже торчали на вбитых в землю кольях прямо у шатра правительницы. Яндар стал свидетелем изощренных пыток пяти рыцарей из личной гвардии сатрапа Кахная, который к счастью для него остался в Омар-Сигале. Несчастных подвергали таким жестоким мучениям, что следопыт предпочел удалиться и не смотреть на изуверства. Он не знал, чем прогневили эти воины королеву Эм, но взглянув на царицу, наблюдающую за пытками, понял - она ненавидит гвардейцев всей душой. Казни продолжались едва ли не до рассвета, но к утру королева Эм имела в своем распоряжении послушную армию,
готовую подчиняться любым ее приказам. Яндар встал на ноги и поднял с земли флягу со снадобьем, которую ему дал один из лекарей сразу после боя и взглянул на друга. Тело сагра покрывали многочисленные бинты, стойкий запах целительных мазей витал в воздухе, словно желая пропитать собой все вокруг.

        - Как ты? - следопыт протянул флягу.
        - Мой народ гораздо легче восстанавливается от ран, нежели люди и животные, - Бата принял сосуд со снадобьем и глотнул. - Думаю, скоро я буду в порядке. Послышались шаги, обернувшись, Яндар увидел А-Алиала и давешнего лекаря. - Идем, Яндар, - А-Алиал кивнул следопыту и улыбнулся сагру. - Королева Эм ждет нас, за Бату не волнуйся: лекарь Саурус присмотрит за ним. Сухонький эскулап тут же приступил к своим обязанностям, принявшись аккуратно снимать повязки внимательно наблюдая за сагром. Лекарь сейчас походил на человека сующего свою голову в пасть крокодилу. Эта ассоциация слегка развеселила Яндара и, взглянув еще раз на готового в любое мгновение бросится удирать Сауруса, следопыт зашагал вместе с анелом к шатру царицы. Эм встретила их сидя на золотом троне, вокруг которого стояли шесть рыцарей с обнаженными мечами. Под глазами царицы обозначились темные круги, но на губах блуждала торжествующая улыбка.
        - Ты оказал мне поистине неоценимую услугу, Яндар - без излишних предисловий начала королева. - Вельможи, которых ты убил во время нападения на лагерь, сыграли большую роль в заговоре против меня, жаль, что Кахнай остался в Омар-Сигале, но его черед еще придет. У меня с А-Алиалом есть для тебя небольшой подарок - предатель, который внес немалый вклад в мое свержение. Я жаждала прикончить его сама, но анел настоял на том, чтобы оставить его тебе.
        Царица хлопнула в ладоши и в шатер втащили человека. Его лицо распухло и посинело от побоев, один глаз полностью заплыл. Яндар даже не сразу узнал Овица.
        - Прошти меня, о божественная, - запричитал тар плаксивым голосом, шепелявя при этом. У держащих его воинов на лицах появились презрительные ухмылки.
        - Молчать! - приказал один из них и ткнул кулаком в латной перчатке Овицу под дых. Тар засипел, силясь набрать раскрывшимся как у рыбы ртом воздух и Яндар заметил, что у тара выбиты передние зубы.
        - Я с удовольствием передаю его тебе, - улыбнулась Эм, - Но у меня есть одно условие. Следопыт вопросительно взглянул на повелительницу Кровавых Орлов.
        - Я хочу присутствовать при его казни, - глаза королевы хищно блеснули.
        Следопыт долгим взглядом посмотрел на дрожащего тара. Яндар не хотел марать руки в крови этого мерзавца, он готов был вернуть этот "подарок" назад королеве, но мысль о том, что именно этот подонок убил Элию ожесточила следопыта, превратив его в безжалостного палача. Яндар повернулся к анелу:
        - А-Алиал, надеюсь, ты не откажешься прогуляться со мной в Айвану, к одному известному тебе месту?
        Анел внимательно посмотрел следопыту прямо в глаза и согласно кивнул:
        - Этот человек заслужил участь, которую ты ему приготовил. Но нам не следует забывать и о более важном деле: Аура в руках жрецов Максатола и они не станут терять времени даром.
        - Мои шпионы пытаются отыскать ее, но совершенно безуспешно, - поморщилась Эм. - Если юный Диметр доставил инфимире к служителям культа Максатола, то наверняка они укрыли ее в одном из тайных убежищ, найти которые не так-то просто.
        - Тогда у нас есть две причины, чтобы посетить миры духов, - ответил Яндар.
        - Здесь рядом прайва в которой мои лазутчики обнаружили прорехи, ведущие в Айвану, - Эм поднялась с трона и кивнула одному из телохранителей. - Приготовьте аместафов и пусть тамлары поднимают армию и ведут ее к стенам Омар-Сигала. Я нагоню.

        * * *

        Яндар смотрел на ветви Костяного Дерева, держа Овица за ворот рубахи. Из тумана пустыми глазницами на них пялился Слепой Музыкант бережно прижимая к груди обломанную флейту и шепча что-то угрожающее. Следопыт встряхнул безвольно обмякшего тара:
        - Каждый получает в итоге то, что заслужил, тар.
        - Нет! Прошу! - из глаз предателя потекли слезы. Следопыт потащил вопящего Овица прямо к озеру тумана, не обращая внимание на слабое сопротивление и мольбы. Из белой пелены протянулись костлявые руки покойников и Яндар пихнул трясущегося от страха тара в их объятия.
        Королева Эм поежилась и бросила на следопыта быстрый взгляд.
        - Ты бы мог стать хорошим королем, рыцарь. Жестоким правителем.
        - Поспешим, друзья, - А-Алиал окинул бесстрастным взглядом костяное дерево и отвернулся. - Нам нужно найти Ауру и предотвратить кровопролитие, куда большее чем то, что произошло под стенами Иритима.
        - Отправляйтесь в мир людей, - Яндар расправил крылья. - Кажется, я знаю, как узнать где Аура, но вряд ли нас пропустят туда втроем.
        Они разделились, и следопыт отправился к зловещей пирамиде, в которой обитала Смохра. Она знала ответы на многие вопросы, и Яндар надеялся получить на них ответы. Дорога до храма показалась следопыту непомерно долгой. Яндар хорошо запомнил путь до врат с дымящимися камнями, которые охранял Грантур, но перемещаться по Айване без Элийи оказалось очень трудно. Слишком много времени занимало нахождение путей, которые Эл отыскивала с потрясающей легкостью. Несколько раз мужчине на пути попадались твари, но ни одна из них не напала, и Яндар понял: демоны инстинктивно чувствуют исходящую от него решительность и готовность биться до конца. Добравшись до слепого привратника, следопыт прошептал врезавшиеся ему в память слова древнего языка и страж позволил пройти в мир Смохры. Яндар спустился к пирамиде и позвал оракула, но ответом ему была тишина. Следопыт обошел храм и его окрестности, и только наткнувшись на полуистлевшие останки, понял какая участь постигла Смохру. Яндар почувствовал как отчаяние выбралось наружу из потаенного уголка души и попыталось завладеть разумом. Смерть Витара и Элийи,
предательство Диметра и убийство Нагата. А сейчас он потерял не только последнюю надежду отыскать Ауру но и шанс воспрепятствовать появлению Максатола в этом мире. Яндар закрыл глаза и сжал зубы, его мысли понеслись по кругу пытаясь отыскать решение, которое могло помочь ему. Но все попытки казались тщетными. Решения не было.
        И тут следопыт сделал то, чего не делал никогда раньше в своей жизни: он начал молится.
        - Господь или дьявол, прошу тебя, помоги мне и в нужный час я отплачу. Помоги мне и в день великой битвы я встану на сто шагов впереди твоей армии. Помоги мне, и я буду сражаться под твоими знаменами до последней капли крови.

        - Я принимаю твою клятву, воин! - голос, раздавшийся за спиной, оглушил Яндара. Следопыт повернулся и увидел мужчину в длинном плаще и с резным посохом в руке. Яндар узнал Танакуна, оракула из Присхи.
        - Чего ты хочешь? - спросил оракул.
        - Я хочу отыскать инфимире, и помешать Максатолу появиться в этой реальности.
        - Твои желания туманны, человек, и не своевременны. - Танакун посмотрел вдаль.
        Яндар оторопел, ничего не понимая.
        - Мне нужно знать где Аура.
        - Это гораздо проще. У тебя будет всего несколько минут. Мысленный поток образов проник в разум Яндара. Он увидел две высоких скалы в форме языков пламени и проход шириной в несколько десятков шагов между ними. Словно бесплотный дух понесся следопыт вперед над песчаной почвой неизвестного мира, пролетел между скал и оказался в округлой котловине со всех сторон окруженной горами. Впереди, наполовину занесенный песком, возник храм. Видение растаяло, и следопыт вновь увидел перед собой Танакуна.
        - Я успею туда до появления Максатола?
        - Несомненно. У тебя еще очень много времени.
        - Так значит Аура еще не скоро откроет портал? - Яндар не совсем понимал этого странного обитателя Айваны. Один его ответ противоречил другому. Но самое главное, что он теперь знал, где искать Ауру.
        - Скоро. Осталось меньше суток, - лицо Танакуна по прежнему не отражало никаких эмоций.
        - Я должен успеть туда раньше.
        - Успеешь. Лети, - взмахнул посохом оракул.
        Вокруг следопыта возник вихрь, и его с силой потащило внутрь смерча. Яндара выбросило прямо в прайве, совсем рядом с тем местом, где ожидали Эм и А-Алиал. В ответ на нетерпеливые вопросы спутников, следопыт постарался как можно более точно описать храм из видения.
        - Я знаю место, о котором ты говоришь, Яндар, - Эм прищурила глаза, - оно довольно далеко отсюда, мы сможем взять с собой только летающих рыцарей.
        - Поспеши, царица, - А-Алиал нетерпеливо сжал рукоять меча. - Максатол не должен явиться в наш мир. Меньше часа понадобилось королеве Кровавых Орлов, чтобы собрать небольшой отряд и аместафы поднялись в воздух. На высоте нескольких сот метров отряд сформировал клин и стремительно набирая скорость помчался на север. Бата, несмотря на многочисленные раны, уверенно нес Яндара на спине. Следопыт чувствовал, как необычайно сосредоточен сагр.
        - Близится решающий час, мой друг. - мысленно произнес он. - Только бы хватило сил! Яндар повернул голову и нашел глазами А-Алиала, сидящего в седле вместе с одним из Кровавых Орлов. Анел кивнул и следопыт отметил, что друг выглядит отстраненным, словно мысли его где-то далеко отсюда.


        Глава 27


        Диметр встретил их в Айване. Слуги Максатола окружили юного дайтара и, глядя на их кривые ятаганы, он понял, что настала последняя минута жизни. Однако твари предложили служить темному богу, который должен был вернуться после тысяч лет заточения. Диметр понял, что все, что он жаждал до этого, всего лишь маленькая толика того, что можно обрести верой и правдой служа Максатолу. Он согласился. И получил свою первую награду после того как сумел доставить Ауру в убежище: твари наделили его силой. Наездник Смерти - так его звали теперь. Как же мало походил он теперь не только на себя прежнего, но и на человека вовсе. На руках выросли когти, тело покрылось толстой шкурой и костяными наростами, Диметр стал выше ростом и шире в плечах. Наездник Смерти ждал врагов. Среди них был тот, кого он ненавидел всей душой - Яндар. Слуги Максатола разбудили отвратительных тварей, что спали в подземельях храма в ожидании того часа, когда они понадобятся своему повелителю. "Ваш час настал" - шептали жрецы проклятого бога, поднимая от многовекового сна демонов, и те выползали из подземелий, послушно строясь в боевой
порядок.

        * * *

        Храм располагался в забытом всеми переходе. Яндар первым прошел между двух скал, напоминающих собой языки пламени, и увидел вход в подземелье. Но до него еще предстояло добраться. Путь преграждала целая армия демонов. Летающие воины не могли забросать противника стрелами и дротиками с высоты: большой скальный выступ шляпкой гигантского гриба нависал над входом в храм, надежно защищая строй чудовищ сверху. Из рядов тварей выехал воин на чудовищном существе, закованном в доспехи. Что-то показалось знакомым Яндару в облике всадника, и внезапно он осознал: перед ним Диметр. Изменившееся до неузнаваемости тело молодого дайтара покрывали вороненые латы, в руке он сжимал тяжелый клинок.
        - Рад, что ты не здох! - голос Диметра звучал как рев. - Я вспорю тебе брюхо и вымою руки в твоей крови, крестьянин!
        - Безумец, - прошептал следопыт, вытаскивая меч Ахита. Кровавые Орлы уже сформировали клин за спиной Яндара. А-Алиал спрыгнул наземь и достал свои кривые мечи.
        - Проложите дорогу к дверям этого проклятого храма, - приказала королева Эм своим воинам. - Мы должны проникнуть внутрь, чего бы это не стоило.
        Не сговариваясь, два воинства бросились навстречу друг другу. Исступленные крики и звон стали многократным эхом отразились от скал, заполнив котловину адским шумом безжалостной сечи. Яндар не слышал яростных воплей и не чувствовал запаха крови, он видел перед собой только перекошенное от злобы лицо Диметра. Они бросились друг на друга как два неистовых стальных смерча. Бата врезался шипованным наплечником в грудь чудовища на котором восседал Диметр. Тварь подсела на передних лапах и ударила кривыми рогами, целясь в живот сагру. Бата схватился за них и рванул голову демона к земле, подставляя его шею под хопеш Яндара. Но Диметр отбил удар следопыта в сторону и уронил клинок на левое плечо противника. Каленая кромка клинка разрубила доспех, и лишь кольчуга спасла Яндара от страшной раны. Он зарычал и обрушил на врага град ударов. В следующие секунды боя следопыт понял, что ему попался противник равный, а возможно и превосходящий его по мастерству. Диметр все также предугадывал движения Яндара, как и тогда, на тренировочной площадке в Мар-Аллагоре. Бате приходилось не легче: тварь которой он
противостоял, обладала чудовищной силой. С каждым следующим мгновением сражения следопыт чувствовал, что теряет инициативу, а его противник начинает просто задавливать мощью. Яндар впал в отчаянье: он совсем близко от Ауры, но не может продвинуться вперед ни на шаг. Диметр все взвинчивал и взвинчивал темп боя и следопыт начал задыхаться от усталости. Жестокая ухмылка искривило лицо Наездника Смерти - он чувствовал приближающуюся победу. И тогда Яндар вспомнил прием, который использовал против него гигант-нексит, которого все считали воплощением бога Ахита. Следопыт, также разделил разум на три части, позволяя намерениям перетекать с уровня на уровень, ускользая от цепкой интуиции Диметра. Бывший дайтар допустил первую ошибку, и хопеш разрубил латы на боку. Пока это была лишь царапина, но картина схватки в корне изменилась. Следопыт воспрянул, он бил, вкладывая всю силу в удары, и Диметр замешкался на мгновение. Яндар без жалости воткнул клинок ему в лицо. Острие меча вошло в мозг, и Диметр вывалился из седла на землю. Через минуту его тело было затоптано сражающимися. Демон, на котором до этого
восседал бывший дайтар, заревел и ринулся вперед, стараясь зацепить рогом Яндара. Бата отпрыгнул в сторону и ударил чудовище плечом в бок. Тварь опрокинулась, и следопыт разрубил ей брюхо. Бой вокруг кипел с неутихающей яростью. Орлы сумели пробиться почти до самого входа в храм, но демоны словно вросли в землю на этих последних метрах, сдерживая натиск людей. Королева Эм отчаянно рубилась в первом ряду.
        - Держать строй! Давите в центр! - выкрикивала она команды своим воинам.
        Следопыт и сагр присоединились к Орлам, но твари по прежнему не желали уступать. Яндар заметил А-Алиала. Анел забрался на широкий карниз прямо над входом и неожиданно спрыгнул на головы демонам, воткнув оба своих меча в тела врагов. Краткое замешательство позволило людям опрокинуть тварей, и рыцари ворвались в храм. Демоны Максатола медленно пятились вглубь подземного убежища по единственному проходу, на счастье людей оказавшимся достаточно широким, чтобы сражаться верхом на аместафах. Ряды демонов изрядно подтаяли, но и воинов Омар-Сигала осталось меньше половины. Шаг за шагом продвигались люди по коридору древнего храма, мимо застывших у стен статуй с чадящими факелами в руках и полустертых барельефов, изображающих то время, когда в мире смертных правили отвратительные слуги древнего бога. Яндар не осознавал, сколько уже идет сражение, усталость то и дело пыталась совать мышцы неподъемными цепями, но следопыт, сжав зубы, упорно продолжал идти вперед. Где-то слева слышались отрывистые команды Эм, неукротимая энергия царицы заряжала Орлов все новыми силами.
        Неожиданно проход расширился, и рыцари ворвались в просторный зал, испещренные трещинами стены которого обильно покрывала вековая плесень. Спертый воздух затруднял и без того тяжелое дыхание утомленных битвой противников. У дальней стены Яндар увидел Ауру в окружении восьми жрецов. Девушка совершенно не замечала происходящего вокруг, сосредоточенно нанося на камни древние знаки, которые слагались в причудливую сакральную картину. Четверо жрецов тут же присоединилась к схватке. Сражение в плотном строю рассыпалось на отдельные поединки и теперь индивидуальное мастерство бойцов должно было решить исход боя. Яндару и Бате достался настоящий исполин, размахивающий моргенштерном. Шипастый шар размером с человеческую голову описал полукруг и устремился к следопыту. Бата припал к полу и Яндар смог уклонится от страшного оружия, одновременно воткнув клинок в незащищенное горло демона. Увлеченный ударом следопыт не заметил возникшего совсем рядом жреца Максатола и тот погрузил клинок по самую рукоять в бок сагру. Яндар тут же обрушил на голову врага хопеш, раскроив ему череп, но дело было сделано: Бата с
трудом шагнул вперед и осел. Яндар выскользнул из седла с тревогой глядя на друга. Многочисленные раны покрывали тело сагра, похоже, Бата уже давно балансировал на грани жизни и смерти, и только неукротимая воля заставляла его бороться.
        - Уже близко, - прохрипел он.
        - Прости, Бата, - ответил Яндар. - Но я не хочу потерять еще одного друга.
        - Нет! - закричал Бата, но было поздно.
        Яндар сделал мысленное усилие и вытолкнул большого сагра в Айвану.
        - По крайней мере, там у тебя будет шанс выжить, - прошептал следопыт.
        Враги встретили исчезновение Баты радостными воплями и бросились на Яндара. К счастью А-Алиал оказался рядом как раз вовремя, чтобы срубить голову жрецу Максатола.
        - Нет! - крик королевы Эм заставил друзей повернуться. Царица опустила меч, с выражением крайнего ужаса глядя на дальнюю стену. Следопыт взглянул туда и понял, что Аура закончила сложный ритуал. Врата в мир Максатола вспыхнули ярким пламенем. Все находящиеся в зале замерли, напряженно всматриваясь в открывшийся проход. Пятеро оставшихся в живых слуг Максатола встали по обе стороны портала на колени. Они склонили головы и затянули ритуальное песнопение на языке мало напоминающим человеческий.
        Свершилось то чего так жаждали одни и боялись другие: Максатол вот-вот должен был ступить на землю после тысяч лет изгнания. Яндар облизал пересохшие губы и всмотрелся в темноту прохода.
        Странно, в тумане показалась не одна, а несколько фигур. И они были похожи на человеческие. Удивление отразилось на лице королевы Эм, но видеть этого слуги изгнанного бога не могли. Они пали ниц.
        Аура повела себя и вовсе необычно: скользнула в портал и исчезла.
        Яндар ринулся следом, но не успел. Прямо из прохода вынырнули пять фигур в доспехах словно из жидкого металла, в руках воины сжимали горящие ярким пламенем бичи. Следопыт опешил. Он узнал Гелосса и его облаченных в "живые латы" рыцарей. Они не стали тратить времени даром. Горящие плети взметнулись в воздух, и обрушились на распростертых на полу слуг Максатола. Через несколько мгновений все было кончено - жрецы обгорелыми ошметками лежали на полу, так и не успев осознать, что призвали вовсе не того кого хотели. Запах паленой плоти и вопли умирающих привели Яндара в чувство. Как раз вовремя, чтобы отчетливо расслышать приказ Гелосса:
        - Королеву Орлов взять живой. Остальных - убить.
        Огненные бичи обрушились на оставшихся в зале, забирая жизни людей и чудовищ. Если бы Орлы и демоны Максатола сумели объединить свои усилия и сообща сразится с новой напастью, то у них бы был шанс одолеть врага. Однако твари древнего бога продолжили сражаться с людьми, тем самым лишив и себя и воинов Эм шанса на победу. Яндар увернулся от горящей плети, успев ощутить идущий от нее нестерпимый жар. Увидел, как упала на пол королева Эм, после удара одной из тварей Максатола, а подоспевший рыцарь Гелосса одним ударом бича развалил тело монстра напополам, легко подхватил женщину на руки и направился к порталу. Заметил, как упал замертво последний аместаф, а А-Алиал отчаянно бросился на Гелосса.
        Яндар метнулся к "живому доспеху" и рубанул наотмашь, целясь в шею, но проворный противник играючи отскочил, взмахнув плетью. Бич хлестнул следопыта в грудь и доспех не устоял. Яндар почувствовал, как капли расплавленного металла выжигают кожу, охлаждаясь в крови. Следопыт понял, что проиграл: в его руках было оружие, способное пробить любые латы, а он даже не мог дотянуться до врага. Боковым зрением Яндар увидел падающего под ударами бичей анела, а через мгновение погибли последний Орел и последний демон Максатола. Время замедлилось в восприятии следопыта, с горящими гневом глазами он рванулся к противнику. Плеть врага прошла совсем рядом с лицом и взметнулась для очередного удара, но Яндар уже вонзил хопеш в грудь "живому доспеху", резко выдернул его и повернулся к остальным. Острая боль в сердце заставила его рухнуть на колени, выронив клинок.
        - Возьмите его тоже, - услышал он приказ Гелосса. Почувствовал, как его подхватили под руки и потащили. "Живые доспехи" вошли в портал и через мгновение оказались в огромном зале. Яндара бросили на пол, и он смог осмотреться. Пышные элементы декора и высокие зеркала, обрамленные свечами, создавали иллюзию безграничного пространства. Орнаментальная резьба, сплошь покрывающая плоскости стен, казалась творением нечеловеческих рук. Трон и жертвенник, украшенные драгоценными камнями и многофигурными резными композициями, занимали положенное им центральное место роскошного помещения. Гелосс проследовал мимо Яндара и опустился на трон. И только теперь следопыт заметил Ауру: девушка сидела у одной из колонн, обхватив колени руками, и старалась не смотреть на происходящее.
        - Ты необычайно везуч, человек с Земли, - произнес Гелосс. - Или дьявольски неудачлив: этот раз ты остался жив лишь потому, что я желаю сделать тебя своим рабом. Служи мне.
        Его шлем словно внезапно расплавившийся металл стек с головы и бесследно впитался в латы, открыв молодое лицо, обрамленное золотыми кудрями. Яркие голубые глаза сосредоточенно смотрели на Яндара, будто стараясь проникнуть в самые потаенные мысли.
        - Тебе недостаточно слуг? - следопыт кивнул в сторону "живых доспехов". - Эти вполне справятся с любым противником.
        - О, они лишь продукты экспериментов известного тебе Самуила и не способны к эмоциям и раздумьям. Одари я тебя такими же доспехами - ты принес бы гораздо больше пользы, чем любой из них.
        - Тогда может Аура? Ведь она тоже служит тебе? Непонятно только зачем ты охотился за ней.
        Гелосс рассмеялся:
        - Аура, доченька, подойди ближе.
        Девушка послушно приблизилась и села на ступени трона, с сочувствием глядя на Яндара.
        - Доченька? - Яндар подумал, что ослышался.
        Гелосс усмехнулся:
        - Что ж, Яндар, наверное, ты достоин того, чтобы разобраться до конца в этой истории. Я давно решил, что этот мир должен принадлежать мне, но как убрать тех, кто уже правит целыми народами? Около десяти лет назад я услышал одну старую легенду, в которой рассказывается о пришествии в мир инженера вселенной, женщины-творца, способной создавать целые миры усилием мысли. И тогда мне стало понятно, как погибнут властители мира. Они уничтожат друг друга, перегрызут глотки за право обладать этой богиней. Но как оживить легенду, ведь это всего лишь старая сказка?
        Я нашел того, кто смог создать ее для меня. - Яндар слушал как завороженный. - Его зовут Самуил. Он создает то, что я приказываю, и выполняет мои мелкие поручения. Аура - шедевр его искусства. Она идеальная подделка, настолько похожая на реальность, что в нее поверили все. Конечно же, она не может создавать миры или открыть проход во вселенную Максатола, но вот открывать простые проходы, как некоторые из магов - она способна.
        - Подделка? - Яндар решил, что спятил. - Столько жертв и усилий, столько крови, Витар, Элийя, Нагат, А-Алиал - они мертвы.
        - Мне жаль, что погибли достойные люди. Но вдумайся. Иритим и Омар-Сигал более не властны над мирами, они больше не смогут вознестись до былого уровня. На их троны взойдут мои послушные марионетки. Два полубога Малактан и чудовищный Юктемал - мертвы. Их королевствами правит юный Эрум - воспитанник Самуила. Плетущий в самом сердце города Анелов интриги Хада-Аддан мертв, А-Алиал, способный доставит мне немало неприятностей - тоже. И самое главное, слуги Максатола, которые прятались глубоко в недрах Айваны и ждали своего часа, мертвы все до единого. И некому теперь будет вернуть чудовищное божество в этот мир даже спустя много тысяч лет. И, Яндар, ты своими руками сразил Великого Ахита. Я хочу, чтобы ты служил мне. Ты получишь живой доспех и станешь моим первым рыцарем. Я новый бог, - выкрикнул человек на троне. - Гелосс - так мое имя, и только его будут славить смертные.
        Яндар с ненавистью смотрел на этого существо.
        - Да, - продолжил Гелосс. - Теперь во вселенной наступит порядок и вместо десятка правителей будет один. Он перед тобой, - мужчина рассмеялся. - Осталась одна маленькая деталь. Новый бог должен получить в жертву ту, в чьих жилах течет кровь демонов.
        Гелосс взмахнул рукой, и его воины положили Эм на жертвенник. Яндар заметил пульсирующую артерию на шее царицы и понял, что та еще жива.
        Один из рыцарей поднял ритуальный кинжал. Королева Эм пришла в себя и слабо шевельнулась. Клинок взметнулся вверх, но не вонзился в тело воительницы. Прямо из воздуха возник А-Алиал. Проход еще не закрылся и анел сумел пройти следом за рыцарями Гелосса. Он умирал, и только железная воля удерживала жизнь в теле бескрылого. Его вид был ужасен: весь в ожогах и ранах, латы оплавлены, левая рука сломана и висела плетью. В правой А-Алиал сжимал хопеш Яндара. Гелосс отвлекся - боль отпустила следопыта, и он прыгнул к жертвеннику. Анел отрубил руку рыцаря с ритуальным кинжалом и бросил хопеш Яндару. Уже падая под ударами бичей, А-Алиал успел дунуть в обломок флейты. Она издала слабый звук и рассыпалась в прах, но трое находившихся рядом слуг Гелосса замерли на мгновение. Следопыт поймал меч в воздухе.
        "Гано домахаш - колесница дьявола" - так назывался этот прием. Хопеш нарисовал узор смерти, сверкнув стальной молнией. Меч Ахита разрубил живые доспехи с той же легкостью что и обычные.
        Воины Гелосса еще стояли на ногах, но их души уже мчались к небесам. Боль у сердца накрыла Яндара и он упал на колено. Похоже, с самим Гелоссом покончить не удастся. Следопыт с трудом поднялся. Самопровозглашенный бог с интересом разглядывал Яндара:
        - У меня не осталось слуг. Служи мне, и ты получишь что пожелаешь. Хочешь Ауру - бери ее, она выполнила свою миссию.
        Яндар окинул брезгливым взором девушку, которая наконец подняла взгляд и неожиданно твердо посмотрела прямо в глаза следопыту. Яндар прочел в глубине ее взгляда боль, но в тоже время лицо Ауры выражало решительность человека сделавшего тяжелый, но правильный выбор.
        - Я желаю убить тебя, - сказал Яндар и шагнул в сторону трона.
        Гелосс усмехнулся.
        - Не забывай, что я могу отправить тебя в Пустыню Безумия одной лишь силой мысли.
        - Меня сможешь. А мой меч? - Яндар метнул хопеш прямо в грудь самопровозглашенного бога. В туже секунду пространство вокруг стало прозрачным, заболело сердце. Пейзажи чужого мира уже стояли перед глазами следопыта. Но он успел увидеть: как клинок пригвоздил к трону несостоявшегося властелина, как приподнялась и села на жертвеннике королева Эм, и как испуганно посмотрела на нее Аура...

        * * *

        Черный пепел падал на голову. Лишенные разума существа стенали и безумно хохотали. Яндар почувствовал как паразит, перенесший его сюда, выскользнул из груди. Проклятый тхос шлепнулся на землю и быстро пополз, пытаясь скрыться под обугленным камнем. Ударом сапога Яндар раздавил его и посмотрел вдаль.


        Примечания


        1


        Для удобства читателя все единицы измерения, используемые в романе, переведены в удобные и понятные метры, минуты, килограммы и т. д.

        Оглавление


        - Глава 1
        - Глава 2
        - Глава 3
        - Глава 4
        - Глава 5
        - Глава 6
        - Глава 7
        - Глава 8
        - Глава 9
        - Глава 10
        - Глава 11
        - Глава 12
        - Глава 13
        - Глава 14
        - Глава 15
        - Глава 16
        - Глава 17
        - Глава 18
        - Глава 19
        - Глава 20
        - Глава 21
        - Глава 22
        - Глава 23
        - Глава 24
        - Глава 25
        - Глава 26
        - Глава 27


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к