Сохранить как .
Выжженые земли Владимир Михайлович Мясоедов

        Гавайский архипелаг - далеко не самое худшее место в мире. Фактически он представляет собой один сплошной курорт. И когда аномальный тайфун загнал в гавань острова Талоа помимо прочих кораблей и туристический лайнер "Синева", пассажиры поначалу расстраивались не сильно. Никто не ожидал того, что из под земли вдруг пойдет лава, из под воды внезапно попрут монстры, а как апофеоз наступившего кошмара отели, улицы и просто жилые дома перенесет туда, где нет цивилизации, законов и даже Луны. Зато там в обилии имеются хищники, дикари, чудовища и таинственная древняя магия. И как прикажете выживать в наступившем хаосе обычной русской семье, состоящей из отца, матери и двух маленьких дочерей?

        Мясоедов Владимир Михайлович
        Выжженые земли

        Пролог

        Вспышка зеленого света за окном сопровождалась восторженным звонким повизгиванием на два детских голосочка. Оно пробилось аж через оглушительный громовой раскат, толкнувшийся в уши спустя мгновение и продолжавшийся не менее двух секунд. Впрочем, высокий темноволосый мужчина, развалившийся на диване в грязных уличных брюках и джинсовой куртке, к данным звукам остался абсолютно равнодушен. Даже глаза не открыл. Десять лет в браке привили счастливому отцу семейства невероятную т?о?лстоко?жесть по ??отношению к выражениям женских восторгов или исте?рик. Супруга то ему досталась понимающая, уравновешенная и не склонная устраивать сцен без существенного повода. Но требовать взрослого и рационального поведения от дочерей он не мог по очень уважительной причине. Старшей из них недавно исполнилось целых десять, а младшей вообще пока было только семь.
        -Анька! Юлька! Живо отошли от окна! Нечего на подоконниках висеть! - Выглянула из соседней комнаты облаченная в синий махровый халат чуть-чуть полноватая женщина лет тридцати, старательно пытаясь высушить голову полотенцем. Из под намокшей ткани то и дело пробивались наружу спутанные пряди длинных темно-рыжих волос. - Это уже не тайфун, это уже просто самое настоящее издевательство! Мало того, что волнение на море десятибалльное, а ветер сшибает с ног, так еще и молнии зеленые! Вот угодит одна такое в окно, будете знать!
        -Ну, мааам! - Слились воедино два практически идентичных по звучанию и интонацию детских голосочка. Сестры вообще были вылитыми копиями отца и до ужаса похожи друг на друга: худенькие, темноволосые и с проказливыми карими глазами, с любопытством изучающими окружающий мир. Если бы дети не росли столь быстро, то их бы вообще могли счесть близняшками. А так мешала разница в размерах. Тем временем небо озарилось новой вспышкой зеленого света, так непохожего на обычную молнию.
        -Не гневитесь, любезная моя Екатерина Матвеевна. Этаж у нас всего лишь второй из пяти, а на крыше громоотвод стоит. Пусть дети на грозу посмотрят, все равн?о? тут б?ольше смо??треть не на что. А разряд если сюда и шибанет, то? ударит куда-нибудь выше, физику учить надо. - Подал с дивана голос расположившийся там мужчина, поправляя лежащую под головой подушку. - Курорт, тоже мне…Географически остров Талоа может и относится к Гавайскому архипелагу, но пейзаж за окном больше соответствует какой-нибудь деревне Гадюкино. Дожди, грязища, а из ресторана еще и свиньи похмельно хрюкают.
        Оккупировавшие подоконник девочки захихикали. Лично им в круизе, продолжающемся уже вторую неделю, пока все нравилось. Даже чудовищной силы непогода, загнавшая русский пассажирский лайнер «Ласточка» в ближайшую гавань вместе с еще несколькими десятками проплывающих мимо судов. Тайфун, свирепствующий уже четвертый день подряд, действительно мог считаться феноменальным. Во-первых, скорость его возникновения оказалась столь высока, что даже наблюдающие за погодой в режиме реального времени спутники едва не проморгали начало стихийного бедствия. Во-вторых, буйствующие воздушные массы никуда по большому счету не двигались, невесть с чего держась за Гавайи как привязанные. В-третьих, погодная аномалия генерировала вообще уж неприличное количество электрических разрядов, большая часть которых обладала весьма экзотическим зеленым цветом. Выступавшие по телевиденью физики и синоптики чего-то мямлили о генерировании в атмосфере уникальной низкотемпературной плазмы, ответственной за данный оптический эффект, но простым людям на их рассуждения было чихать с высокой колокольни. Найти бы лучше убежище
понадежней, поскольку р?е?гулярн?о озаряющ??ие небосвод молнии уже успели разрушить несколько? тысяч домов, взорвать сотни три машин, поджарить несколько десятков обывателей, потопить штук шесть кораблей и сбить четыре самолета.
        - Святослав Яснев! Какой пример ты подаешь детям?! - Замахнулась на мужа мокрым полотенцем Екатерина, но дальше демонстративной угрозы дело так и не пошло. Учитывая количество одежды, вытащенной из чемоданов по случаю редкостно холодной для тропиков погоды, удар бы все равно остался неощутим. - И вообще, почему это мы несем с улицы всю грязь на постель? Спасибо хоть обувь снял!
        -Пожалуйста. Все равно убираться тут не тебе, а гостиничному персоналу. - Не замедлился с ответом супруг. - Учитывая, сколько стоит здесь всего лишь двухкомнатный номер, имею полное право тащить в него всю ту грязь, что начинается сразу за порогом. И еще специально с собой полные карманы набирать должен.
        -Скупердяй! - Женщина все-таки не удержалась и шлепнула мужа полотенцем под веселое хихиканье дочерей. - Первый раз за десять лет отдохнуть вырвались, а ты уже ворчишь как старый дед!
        -Ох, года мои тяжкие. - Покорно запричитал Святослав, в котором явно пропадал немалых размеров актерский талант. Впрочем, определенное применение его способностям все же имелось. Во всяком случае, клиенты, забегавшие в принадлежавший чете Ясневых небольшой магазинчик хозяйственных товаров, после беседы с главным продавцом редко пробивали чек менее чем с тремя нулями. - Один тяжелей другого! Все тридцать четыре штуки!
        -Паяц! - Устал?о? возве?ла глаза ??к небу женщина, а потом комнату осветила очередна?я вспышка, и она вздрогнула всем телом, отшатнувшись назад. Рука Екатерины потянулась к болезненно занывшей груди. Одновременно скривились от неприятных ощущений мордашки девочек и даже отец семейства, продолжающий лежать с закрытыми глазами, грозно нахмурился из-за внезапного приступа дурноты. - Ох, тьфу ты, господи, и привидится же! На секунду мне показалось, что разряды сложились в какую-то жуткую отвратительную рожу.
        -А мама - трусиха! - Радостно заявила Анька с той прямотой, которая может быть свойственна только маленьким детям. - И ничего она не страшная была! Просто голова с рогами!
        -Брешешь ты все... - Неуверенно пробормотала Юлька, недоверчиво косясь то на свою младшую сестру, то на оконный проем, за которым давно уже угасли зеленые разряды. Боль, кольнувшая сердце словно иголкой, исчезла так же стремительно, как и появилась. Впрочем, подобное происходило далеко не впервые с начала тайфуна. Практически все население острова Талоа периодически ощущало удивительно синхронные приступы недомогания, которые по телевиденью объясняли резкими перепадами атмосферно давления. - Аай! Что это за мерзость?!
        На карниз с наружной стороны уселась чайка, с трудом удерживающаяся своими когтями за твердый пластик на ураганном ветру. Однако от обычных крикливых пернатых нахалок данную особь отличал толстый, жирный бледно-зеленый червь, высунувшийся из живота птицы сантиметров на пять и теперь елозящий по стеклу. Омерзительное существо тыкалось туда-сюда, оставляя после себя мутные разводы слизи, словно надеялось отыскать в прозрачном материале хоть малейшую щелочку, через которую оно бы смогло дотянуться до дружно завизжавших и свалившихся с подоконника девочек.
        -Просто больная птичка. - Кое-как разлепивший глаза Святослав встал с дивана, решительным движением задернул шторы, а после снова рухнул камнем обратно. Еще и подушку на лицо положил, чтобы свет от лампочек и молний не мешал ему отдыхать. - Она не мыла лапки с мылом перед едой и теперь в ней завелся какой-то гадкий тропический паразит.
        -Пап, птицы вообще мылом не пользуются. - Посмотрела на него, как на дурачка, Анастасия. - Они же не люди. Даже не кошки, чтобы умываться. И вообще едят исключительно клювом.
        -Умница, ты моя. - Екатерина погладила младшую дочь по голове, и Юлия тут же насупилась. Она уже считала себя взрослой и не собиралась напрашиваться лишний раз на родительскую ласку. Однако оказаться на месте сестры ей периодически хотелось. - Так, рыбу и мясо мы здесь больше не едим.
        -Правильное решение. Креветок или там бургеры с резиновой колбасой они и дома налопаются. - Поддержал её супруг. - Пусть лучше на фрукты налегают, которые к нам в Россию и довести то успевают не всегда.
        -Хватит сидеть в этой клетке! Мозги уже пухнут от постоянного громыхания. - Твердо решила мать семейства. - Дети, собирайтесь! Мы идем гулять!
        -Куда? Я пробовал наружу сунуться, так еле до ближайшего магазина дошел, чтобы вам шоколадок купить. - Соизволил вытащить голову из под подушки Святослав Яснев. - Сейчас на острове половина заведений закрыта. Часть и вовсе затопило вместе с портом. А те, которые все-таки работают, вряд ли будут интересны детям.
        -Да хоть в тот же ресторан на первом этаже! Уж там то местных фруктов точно лежит полный набор. - Катерина была твердо намерена настоять на своем. Выбравшаяся на курорт первый раз за очень долгое время женщина намеревалась взять от отдыха все возможное…Сейчас, правда, перечень потенциальных развлекательных мероприятий изрядно сократился, но это же не означало необходимости сидеть в четырех стенах. - Вперед! Нас ждет национальная гавайская кухня!

        Глава 1

         -Хватит есть одно только сладкое! - Возмущалась мать семейства спустя всего лишь каких-то полчаса. - Это же вредно!
        -Ничего не знаем! Фигуру нам блюсти не надо, а зубы и так скоро будут новые. У дочек - коренные, у меня - металлокерамические. - Святослав небрежным движением отодвинул куда подальше кусок запеченного в травах батата. Против овощей он, в принципе, ничего не имел…Однако в вопросе вкусовых пристрастий недалеко ушел от собственных детей, измеряющих аппет?и?тность? того или?? иного продукта главным образом количеством полож?енного в блюдо сахара. - Раз здесь кокосовый пирог с ананасом и карамелью считается фирменным блюдом и три порции идут по цене двух, то мы и есть будем именно его! Экономить надо, правда, девочки?
        Анастасия и Юлия согласно чавкали и размазывали по своим щекам смесь фруктов с жидким сахаром. Настроение двум маленьким сладкоежкам не портила даже погода, с каждой минутой портящаяся все больше и больше. Из сплошной пелены туч и раньше-то капал весьма сильный ливень, но теперь он превратился в сплошную стену воды. А ветер за окном и вовсе из просто сильного стал ураганным, судя по пролетевшей мимо хвостом вперед чайке. Возможно той же самой, что сидела на окне гостиничного номера, поскольку вид у кувыркающейся в воздухе и теряющей перья птицы был крайне нездоровый. Температура воздуха за широкими окнами ресторана упала до семи-восьми градусов Цельсия, однако находящихся внутри людей это не слишком сильно беспокоило. Заведение носило гордое название «Русский доктор» в честь эмигранта, ставшего председателем сената тогда еще независимых Гавайских островов, а потому и контингент в нем подбирался соответствующий. По сравнению с местными жителями довольно холодостойкий и с повышенным содержанием спирта. Святослав и Екатерина умели худо-бедно разговаривать на английском, но вот дочери их подобным
похвастаться не могли. И потому семья Ясневых сильно обрадовалась, когда обнаружила в месте вынужденной стоянки пассажирского лайнера гостиницу, где большая часть персонала умела о?б?ъяснят?ься на по??нятном детям языке. Наличие же подобного заведени?я объяснялось одним простым фактом - потенциальной прибылью для его владельцев. Гавайский архипелаг являлся одним из самых удобных перевалочных пунктов между Дальним Востоком и побережьем континентальной части США, а потому русские мореплаватели и туристы появлялись на нем регулярно.
        -Славка это ты? - Вдруг остановился рядом со столиком мужчина лет сорока с начинающими седеть висками. Судя по его костюму, мокрому от пропитавшей ткань влаги, этот человек попал в ресторан не из внутренних помещений гостиницы, а пришел с улицы. - Дружище, как я рад тебя видеть! Каким ветром в эти края занесло?!
        -Константин. Константин Хлебников! - С некоторым трудом, но Святослав опознал своего старого знакомого, с которым они вместе когда-то заочно получали высшее образование. - Ох, как ты изменился…Я тебя даже и узнал то не сразу! Девочки, познакомьтесь, это Костя. Мы с ним вместе пытались стать дипломированными юристами, но годе на третьем я отстал от своего потока и остался на второй год. Ну а это моя семья: Катя, Анастасия и Юлия.
        -Очень приятно. - Кивнул мужчина, утирая льющую с мокрых волос воду. Тем временем к нему от барной стойки двинулось еще два человека, несущих заполненные едой подносы. Один был голубоглазым блондином в парадной белой форме офицера российского флота, зато второй очень уместно смотрелся бы где-нибудь на рынке подле лотка с арбузами. Во всяком случае, именно там Святославу последний раз попадались такие вот полноватые пожилые люди азиатской н?а?ружнос?ти, облач??енные в толстый полосатый халат и маленькую тюбет?ейку. - Не возражаете, если я присяду? Вот только со мной еще парочка коллег будет, а то в зале яблоку негде упасть.
        -Конечно. - Святослав взял к себе на колени старшую дочь, а его супруга младшую, чтобы все смогли разместиться за столиком. - Сколько же лет мы с тобой не виделись…Ну, рассказывай! Где был, что делал, с чем тебя на Канары занесло.
        -С историей. - Важно поднял вверх указательный палец Константин. - Петр, Дмитрий Иванович, давайте сюда!
        -И оружием. Про него тоже забывать не надо. - Поддакнул ему подошедший к столику моряк в парадной белой форме офицера российского флота, видимо различивший сквозь гомон ресторана слова Хлебникова. Моряк с наслаждением наблюдал за тем, как у семейства Ясневых от изумления округляются глаза. - Мы с «Синевы», я её штурман. Видели, наверное, наш плавучий арсенал?
        -Видел, но если честно, особого впечатления он на меня не произвел.Старый какой-то и облезлый. Впрочем, в гавани сейчас такая толчея, что среди набившихся туда с половины Тихого Океана реликтов и поднявшийся со дна Титаник запросто затеряется. - Потер гладко выбритый подбородок Святослав. - И что, вы везете нашим заклятым заокеанским друзьям лицензионные копии автомата Калашникова? Или они у нас в знак глубокого уважения решили нормальных танков закупить?
        -Ну, не совсем. Петр позволил себе немножко слукавить, назвав наш корабль плавучим арсеналом. - Чуть усмехнулся пожилой человек, при ближайшем рассмотрении оказавшийся все-таки ?е?вропей?цем. Прос??то очень-очень загорелым и одетым на восточный ма?нер. - Кстати, позвольте представиться. Дмитрий Иванович Гаврюшин. Археолог и доктор исторических наук.
        Теплоход «Синева», сейчас стоящий в гавани острова Талоа среди десятков также пережидающих непогоду кораблей, вез к месту своего назначения целый арсенал средств решения возникающих между людьми конфликтов. Но только он вряд ли бы заставило биться чаще сердца представителей многочисленных спецслужб или членов террористических организаций, поскольку все лежащие в нем орудия смертоубийства вышли из употребления в лучшем случае лет двести назад. Иначе бы просто не попали в музей. Международные отношения - штука сложная. Лидеры держав то ссорятся, то мирятся, демонстрируя всему миру свою позицию по тем или иным вопросам и попутно заключая кучу договоров. Некоторые из данных соглашений решают судьбы мира, а иные являются лишь дежурной отпиской, которая суверенное государство по большому счету ни к чему и не обязывает. Именно таким и был пунктик о расширении культурного обмена, втиснутый в повестку дня на одной из встреч высоких сторон. Поскольку отношения между Россией и США опять охладели до опасного уровня, то на организованную выставку отправили в турне через полпланеты то, чего не жалко.
Скопившийся в запасниках музеев хлам, напрочь лишенный благородных металлов или инкрустаций драгоценными камнями. Если вдруг и арестуют эти древности под надуманным предлогом, то никакой ценности кроме исторической они все равно не имеют. Пусть заклятые друзья хоть до посинения ищут покуп?а?телей ?на сточен??ные бронзовые ножи, ржавые мечи и мятые наконечни?ки для стрел, бывшие неликвидным товаром еще в эпоху Ивана Грозного.
        -Фигня. Нет на вашем ржавом корыте ничего интересного. Одни крашеные деревяшки и рассыпающиеся от старости на части железяки, которые даже не в каждый пункт приема металлолома возьмут. - Немного грубовато высказалась Юлия спустя пять минут, ушедших на знакомство с соотечественниками и объяснение ими своей работы. Видимо девочку, мысленно уже предвкушающую целый корабль высокотехнологичных стреляющих игрушек, сильно расстроила объективная реальность. Однако же против правды насчет судна спорить было тяжело. Теплоход «Синева» сошел со стапеля еще в самом начале двадцатого века. Да, с тех пор его несколько раз капитально ремонтировали, но все же возраст брал свое. Корабль бы и в море выпустить вряд ли бы решились…Если бы он не был таким же экспонатом как и коллекция оружия, которую перевозил. Правда, обстановка судна посвящалась уже эпохе Второй Мировой, но в связи со сложностями провоза настоящего оружия через государственные границы все имеющиеся на борту винтовки, пушки и пулеметы просто заменили деревянными макетами, легко проходящими таможню. - А тут раньше, ну лет триста назад, тонули настоящие
галеоны! Да и как им было не тонуть, если от таких волн даже все современные океанские лайнеры по бухтам попрятались, словно трусливые курицы?
        -Юлия, следи за языком! - Шикнула на неё мать, но сделала это так громко, что вздрогнувшая Анастасия рефлекторно пролила сладкий сок какого-то фрукта, мгновенно расплывшийс?я? на её? светлом ??платьице большим уродливым пятном. Мало того, све?тло-оранжевая жидкость дотянулась и до старшей сестры, оставив на одежде той несколько четко видимых пятнышек. - Ох, ну что за напасть! Мужчины, мы отойдем ненадолго, привести себя в порядок, вы тут без нас не безобразничайте.
        -Обещаем. - Покорно кивнул Петр и, стоило Екатерине с дочерьми удалиться от столика на пару метров, тут же достал откуда-то из кармана маленькую плоскую фляжку? - Ну, за знакомство?
        -Только чуть-чуть. - Пододвинул свой бокал Святослав. - Мне и так не хватает только небольшого домашнего скандала, чтобы почувствовать себя совсем как дома. Тут также темно, холодно и сыро как в Петербурге.
        - Да, погода просто отвратительная. Какого черта никто не предупредил о буре заранее, чтобы можно было проклятый тайфун обогнуть?! - Согласно кивнул головой Дмитрий Гаврюшин, недовольно морщась. Небо ощутимо давило на плечи, заставляя шуметь в ушах кровь, ныть суставы и болезненно сжиматься сердце. Начинающий седеть, но все еще крепкий мужчина сорока с лишним лет закинул в рот очередную таблетку валидола и зябко поежился в подаренном ему когда-то халате, выглядящем очень теплым, но с окружающим влажным воздухом почему-то не справлявшимся. Он с ненавистью взглянул на источник бесконечных дождевых капель. Впрочем, когда грянула очередная вспышка необычного цвета молнии, историк поспешно вернул глаза обратно на грешную землю. Наблюдать за ветвистыми разрядами, занимающими иногда до половины горизонта, было физически больно. В отличии от него у окружающих особых эм?о?ций бу?йство сти??хии не вызывало. Успели привыкнуть за четыре то д?ня. - Нас ждут в Калифорнии уже завтра! Весь график выставки летит коту под хвост! Да меня с должности попросят за такое раздолбайство перед лицом зарубежных коллег! И
ладно бы мы шли в какую-нибудь Грецию…Так ведь нет, угораздило опростоволоситься прямо в США!
        -Шеф, это тропики. Точнее, Гавайи. Я в энциклопедии смотрел, остров Талоа хоть и расположен на самой границе архипелага, но все-таки к нему относится. - Беззаботно пожал плечами Константин, которого сложившаяся ситуация если и волновала, то совсем не сильно. Во-первых, не ему предстояло отдуваться перед возможными высокими инстанциями. Во-вторых, в случае увольнения начальства чаще всего продвигается вверх заместитель, то есть он сам. В-третьих, Хлебников был младше своего начальника лет на десять и легче его килограмм на тридцать пять. Организм мужчины куда меньше страдал от перепадов давления, высокой влажности, относительно низкой температуры атмосферного воздуха и прочих характерных спутников непогоды, доставляющих столько хлопот пожилым метеозависимым людям. Хотя и у него периодически начинало покалывать левую сторону груди, особенно когда небеса содрогались от новой порции аномальных грозовых раскатов. - Тут бури и так то не редкость, а конкретно эту уже радостно успели объявить по всем новостным каналам штормом столетия. Радуйтесь, что наше ржавое корыто успело до его начала метнуться в
ближайшую бухту, иначе булькнуло бы оно на дно морское со всей коллекцией. Вот счастья бы было археологам лет через? ?триста?.
        ?? Люди, сидящие за столиками небольшого рестор?анчика, занимающего первый этаж припортовой гостиницы, не обращали особого внимания на неожиданную встречу старых знакомых. Куда больше их интересовал висящий в углу большой плоский экран телевизора, по которому передавали очередной выпуск экстренных новостей. Остров Талоа, единственным крупным населенным пунктом которого являлся город-порт Лоан, регулярно радовал туристов со всех концов земного шара своими шикарными песчаными пляжами. В первую сотню признанных мировых курортов он, к огромному сожалению местных жителей, не входил. Мешали слишком маленькое количество источников пресной воды и скромные размеры. Кое-как прокормить себя пятидесятитысячное население этого клочка суши еще могло, но вот для приезжих продукты питания приходилось завозить. Соответственно росли цены, а они в свою очередь перенаправляли основной поток туристов на соседние острова. Обслуживание там было не хуже, а пляжи и климат на всем гавайском архипелаге могли считаться примерно одинаковыми. В данный момент, одинаково плохими в связи с ветром, способным сбить с ног человека и
накатывающими на берег волнами от десяти до пятнадцати метров высотой. Грохот от столкновения последних с сушей за последние дни стал людям настолько привычен, что воспринимался как малозначимый фоновый шум. Во всяком случае, у тех из них, кто находился далеко от порта. Впрочем, гулять по набережной в штормовую погоду желающих находилось немного. Особенно если есть риск получить прямо по макушке зеленой молнией.
        Вс?п?ыхиваю?щие чуть ??ли не каждую секунду разряды стали настоящим бедс?твием. Они выводили из строя технику, убивали людей, во множестве поджигали деревья и глушили в промышленных количествах рыбу, но ущерб дикой природе быстро стал всем безразличен на фоне множества сопровождающихся человеческими жертвами катастроф. Тем более, что полноценных пожаров случиться во время стеной стоящего ливня в принципе не могло. Обитателям острова Талоа и тем, кто искал спасения в его гавани, в этом плане еще повезло. Данный клочок суши не мог похвастаться большими размерами, но зато он имел вулканическое происхождение и представлял из себя торчащую из воды гору. Люди обжили её плодородные склоны и устроили на намытых морем песчаных пляжах неплохой курорт, но к возвышающемуся из воды на три тысячи метров кратеру они особо не совались. А именно туда сейчас и молотили зеленые молнии, в соответствии с законами физики раз за разом изливая свою ярость на самую высокую точку окрестностей.
        -И все же, Святослав, твоя дочь не права. Наш груз не железяки, а древнее оружие. Поверь, эти предметы в свое время ценились весьма высоко. Развитие тяжелой промышленности лишь относительно недавно обрушило цены на железо. А в не таком уж далеком прошлом дома из чисто практических соображений строили без единого гвоздя. - Заметил Константин, намереваясь вступить со старым приятелем в полемику. Все равно кроме как спорить о различных пустяках, делать особо было нечего. Любоваться на зеленые молнии и стену дождя четыре дня подряд не смог бы никто, а чтобы по достоинству оц?е?нить д?остоприме??чательности курортов Талоа требовались помимо ясн?ых денечков еще и деньги. Которых у юриста, сопровождающего малозначительную выставку, насчитывалось откровенно маловато. Это сошедшие с десятка вставших в порту на якорь лайнеров туристы могли сорить долларами направо и налево. А скромным российским работникам культуры обычное трехразовое питание и одна комната на три-четыре человека уже влетала в копеечку. Но лучше уж так, чем оставаться на теплоходе, даже в гавани страдающем от жестокой качки. - Обычный нож
во времена воспетых ею галеонов мог моментально купить тебе благосклонность любой местной островитянки. Да не на пару часов или ночь, а как минимум до отплытия корабля, даже если стоянка его продлится месяц. За меч же вождь любого туземного племени эпохи Колумба и вовсе бы отдал тебе навсегда понравившуюся девушку хоть в жены, хоть в рабство, хоть вообще на обед. И еще остался доволен, что провернул такую выгодную сделку.
        -Разве местные людей ели? - Поразился Святослав, оглядываясь в сторону барной стойки, за которой стояла и мерзла весьма симпатичного вида полинезийка в мало чего скрывающей архаичной плетеной юбке. Нет, маленький пляжный лифчик на ней тоже имелся, но благодаря умело подобранному цвету материи и проступающим из под ткани напрягшимся оттопыренным сосочкам замечался он на упругих мячиках второго размера далеко не сразу. Судя по мрачному лицу переступающей с ноги на ногу девушки, возможно впервые в жизни познакомившейся с такой холодной погодой, национальному костюмчику она бы сейчас предпочел? ?толсты?е штаны в?? комплекте с какой-нибудь курткой. Может еще бы и? шапку одела. Это сидящим за столиком русским дневная температура в десять градусов Цельсия казалась вполне допустимым явлением. А вот местные, в жизни не задумывавшиеся о системах центрального отопления, снегопаде и прочих зимних радостях, искренне полагали себя жертвами аномальных холодов. - Мне казалось, этим грешили обитатели Океании и Австралии.
        -Смотря, какие местные. Их тут много было. Я про остров Талоа читал несколько раз, поскольку для археологов он является едва ли не местом паломничества. Тут очень удобно проводить раскопки, ведь при каждом извержении вулкана толстый слой пепла консервировал древних людей вместе со всеми предметами их культуры. - Криво усмехнулся Дмитрий Гаврюшин, зябко обнимая себя за плечи. Забывший на родине теплые вещи пожилой мужчина стоящей в помещении прохладе тоже не радовался. - Потом на опустевшую территорию приплывали новые переселенцы, расселялись, строили свою маленькую цивилизацию и спустя какое-то время снова закатывались заживо в осадочные породы. Здесь в прямом смысле слова можно нарыть материал на десяток научных степеней по антропологии, поскольку тела сохранились в прекрасном для их возраста состоянии. И лежат они прямо под ногами. А также под фундаментами и асфальтом. Остров вообще мог стать всемироно известной достопримечательностью, не многим хуже знаменитой Долины Царей, но лет эдак с тысячу назад после землетрясения большая часть его ушла под воду. Бывает подобное с вулканами. Хорошо еще,
целиком он не утонул.? ?
        ? -Бр??р! Надеюсь, сейсмологи здесь работают лучше, чем ?метеорологи. - Содрогнулся Святослав, косясь в окно на вздымающуются к небесам гору, выглядящую весьма зловеще в свете зеленых молний. - Не хотелось бы на своей шкуре узнать, что чувствовали перед смертью жители города Помпеи, сдуру возведенного на склоне Везувия.
        -Так я не понял, местные жрали людей или нет? - Перебил его Петр, не особо тревожащийся насчет возможности угодить под облако раскаленного вулканического пепла. Возможно, моряк рассчитывал, будто ураганный ветер и стена ливня просто задавят опасное природное в зародыше, не дав ему особо распространиться по окрестностям.
        - Индейцы может и не ели, хотя у тех же инков с их кровавыми жертвоприношениями тела казненных пленников кое-где утилизировали именно путем ритуального каннибализма. А вот неандертальцы своих соплеменников и первых людей точно рассматривали как приятное дополнение к обеду. - Пожал плечами Дмитрий Гаврюшин, устало потирая виски. Видимо пожилого историка опять мучила мигрень. - Я этот остров и запомнил из-за того, что археологи обнаружили здесь множество костей, принадлежащих относительно недавно умершим гоминидам. Считается, будто эта промежуточная ступень между обезьяной и человеком не умела путешествовать по морю, однако на Талоа их как-то занесло.
        -Штормом? Одежду, копья, луки и сети они точно умели делать, у нас даже в коллекции парочка останков их каменных топоров представлена. Плот ненамного сложнее с технической точки зрения. - Предположил Константин. - В?ы?шел ка?кой-нибуд??ь рыбак на промысел у самого бережка, а там налет?ела буря и унесла его в открытое море. Поскольку нормальные паруса, позволяющие ходить не только по ветру, изобрели меньше тысячи лет назад, то затормозить мореплаватель поневоле мог исключительно налетев на чего-нибудь твердое. Например, на Талоа.
        -Возможно. Но одиночка не смог бы основать тут поселение. - Неуверенно согласился с Дмитрий Гаврюшин. - Даже если это была беременная женщина, родившая уже на острове двойню или тройню. Её потомки просто вымерли бы из-за слишком близкородственного скрещивания за пару поколений.
        -Если шторм случился вроде сегодняшнего, то он мог унести в океан и целую прибрежную деревню. А почему нет? Он за эти четыре дня смыл нафиг все хижины бедняков, расположенные слишком близко к морю. - Хмыкнул Святослав, который тоже находился в настроении почесать языком о делах давно минувших дней. - Я вот прямо вижу, как эти неандертальцы молятся всем своим неандертальским богам, отчаянно цепляясь за оставшийся на плаву мусор и пересекая бушующее море со скоростью двадцать узлов в час. И видимо молитвы их были услышаны, поскольку достаточное количество народа выбросило на один и тот же берег. Наверное, рядом с ним проходит какое-то течение, собирающее в себя мусор со всего гавайского архипелага.
        -О чем это вы тут так оживленно спорите? - Поинтересовалась Екатерина, вернувшаяся вместе с переодетыми в чистое дочерьми. Судя по тому, с каким подозрительным видом она рассматривала чисто мужскую компанию, обоняние женщины ул?о?вило д?оносящийс??я от их стаканов аромат спиртных паров. И напряму?ю переправило полученную информацию прямо в подсознание, придав хозяйке весьма суровое настроение.
        Пронзительные вопли, грохот падения чего-то тяжелого и звон металла прервали неспешный разговор и привлекли внимание всех прячущихся в ресторане от непогоды людей. Источник шума явно с боем пробивался к людям, и уже секунд через десять ведущая на кухню стойка распахнулась, явив взорам почтенной публики…Индейского бомжа. Худой как скелет седой мужчина с классическим для коренных островитян цветом кожи был облачен в драные джинсовые штаны и майку с чужого плеча, болтавшуюся на нем, как на пугале. А еще от него разило алкоголем настолько сильно, что запах этот ощущался даже на расстоянии десятка метров. Несмотря на свой внешний вид старик, явно пивший не первый день, без видимого напряжения тащил за собой парочку вполне крепкого вида мужчин в униформе сотрудников гостиницы, вцепившихся в его одежду. Более того, он словно вообще не замечал эти живые якоря, заплетающейся походкой бредя вперед и жалобно чего-то скуля на неизвестном наречии. Конечной же целью его маршрута, судя по всему, являлась барная стойка, к которой неопрятно выглядевший субъект двигался с целеустремленностью и неотвратимостью
набравшего разгон локомотива.
        -Дедушка! Что ты делаешь?! - Вскрикнула девушка в тростниковой юбке на чистом английском языке, покинув свое рабочее место и бросившись навстречу необычайно сильному алкоголику. - Зачем ты сюда пришел, я же постелила тебе в прачечной!
        -С?м?ерть г?рядет! Де??ти моря уже идут сюда! Слуги пламени ворочаются в?се сильнее с каждым часом! - Провыл бомжеватого вида мужчина каким-то обреченно-испуганным голосом, размазывая правой рукой текущие по щекам слезы. То, что на этой конечности в данный момент висел официант, весящий раза полтора больше старика целиком, его не смущало ни сколько. - Мой дом затоплен, а лодку унесло в море. Теперь нам не сбежааать! Мы все умреееем!
        -Дедушка, ты пьян! - Девушка в тростниковой юбке захлопотала вокруг своего пожилого родственника, пытаясь его успокоить. Да только какой там! Отодвинув внучку с пути, словно абсолютно незначительную преграду, старикан продолжил целеустремленно топать к барной стойке, задевая столики висящими на нем людьми. Причем тех стало уже не двое, а трое. На шум откуда-то из глубины служебных помещений прибежал толстяк в одежде повара и пришел на помощь сослуживцам. Но, несмотря на лишние сто-сто десять килограмм живой массы, обхватившей свою цель поперек туловища, продвижение пожилого алконавта к намеченной цели не остановилось. - Дедушка, не трогай виски! Дедушка, у тебя же больное сердце!
        -Этого бы трухлявого пенька да в нашу сборную по атлетике. - Ахнул Святослав, искренне пораженный физическими возможностями бомжеватого вида пенсионера. Несмотря на отчаянные попытки троих взрослых мужчин уволочь его обратно в глубину служебных помещений, тот уверенным движением цапнул стоящую на стойке бутылку, вырвал зубами пробку и припал к длинному горлышку. Морщинистый кадык заходил туда-сюда словно поршень, ког?д?а пожи?лой абори??ген принялся хлестать алкоголь, будто воду. Даже ?когда один из рассвирепевших официантов с размаху саданул его кулаком в живот, то ни малейшего эффекта не добился. Складывалось ощущение, будто под растянутой грязной майкой прячется не живая плоть, а какая-то неуязвимая машина. - Хотя нет…Допинг-контроль не пропустит. Старикан явно ширнулся какой-то дрянью, от которой его теперь нещадно плющит.
        -Ну а мне кажется, он просто сумасшедший. Психи, они же сильные как лоси, мне один знакомый санитар рассказывал. - Решил Петр, наблюдая за безуспешными попытками персонала призвать разбушевавшегося коренного островитянина к порядку. Впрочем, наблюдением за бесплатным представлением сейчас занимались все клиенты ресторана. Некоторые бурно обсуждали увиденное, а какой-то тип громко заявлял, что за такое обслуживание он денег платить не будет и требовал себе администратора. - Видно крыша у дедка давно подтекала, подобное часто с возрастом бывает. А тут погода за окном разгулялась такая, словно конец света четвертый день подряд продолжается, вот он и рехнулся окончательно. Вы то что думаете, Дмитрий Иванович?
        -Я… - Неизвестно, что хотел сказать историк, но в этот момент в ресторане дружно подпрыгнула посуда, вываливая свое содержимое на скатерти и колени посетителей. Мебель тоже постаралась сдвинуться с места, а многие из стоящих людей рухнули, не сумев удержать равновесия, однако больше всего досталось именно бокалам, тарелкам и бутылкам. - Землетрясение? Ой, как не вовремя то!
        -И не говорите. - Мрачно процедила Екатерина Матвеевна, р?а?ссматр?ивая свое?? платье, по которому расползался все тот же оранж?евый сок. - Опять мне наверх тащиться.
        -Нет, я в том смысле, что после толчка лучше бы выйти на улицу, а там дождь. Возможны новые удары, и они могут быть даже более сильными. Все-таки Гавайи сейсмически опасный регион. - Принялся растолковывать пожилой историк. - Константин, подтверди им, ты же заучивал эти правила наизусть, когда мы по Средней Азии мотались. Константин…
        Переведя взгляд на своего старого приятеля, Святослав вздрогнул. Мужчина выглядел страшно. Глаза вылезли из орбит, челюсть отвисла, начинающие седеть волосы встали дыбом, а руки конвульсивно и слепо шарили по столешнице, пытаясь нащупать неизвестно что. В первую секунду Яснев решил, будто у его знакомого случился сердечный приступ, но потом проследил за направлением взгляда своего однокурсника и сам забыл, как дышать. На улице, метрах в ста от гостиницы, едва различимая за пеленой дождя булькала и исходила паром тягучая субстанция багрового цвета с темной коркой поверху. Лава, асфальт полупустой парковки сантиметр за сантиметром пожирала самая настоящая лава.Расплавленная порода медленными толчками выбивалась из под земли, расползаясь во все стороны сразу со скоростью полтора-два метра в секунду, и значить это могло только одно.
        -Извержение… - Прошептали сами собой губы Святослава, хотя его сознание упорно отказывалось верить в происходящее. Мозг просто не желал осозновать то, что вулкан пробудился, а следовательно теперь все находящиеся на острове Талоа находятся в страшной опасности. - Но как??!? Толчо?к же едва?? ощущался!
        -Ерш твою медь! - Не слишк?ом то понятно выругался Петр, когда в свою очередь увидел лаву. - На корабли, быстро!
        -Что? - Перевел на него ошалелый взгляд Константин, у которого до сих явно не укладывалось в голове происходящее.
        -В порт. Живо! - Выволок его из-за столика моряк. - Сейчас начнутся пожары и паника, если еще не начались! И безопаснее переждать их на кораблях, куда огонь и бушующая толпа доберутся не раньше, чем выкипит вся вода!
        -Да! Точно! В крайнем случае, можно будет выйти в море! - Подорвался со своего места Дмитрий Гаврюшин, враз забывший о своем возрасте и болячках. - Лучше уж утонуть, чем оказаться запеченными в вулканическом пепле!
        -Но вещи! - Попыталась всплеснуть руками Екатерина. Маневр, правда, не удался, поскольку она уже крепко сжимала каждой конечностью по дочери. Дети оживленно сверкали глазами и, похоже, пока воспринимали все происходящее как веселое приключение.
        -Заберем потом. Или купим новые. - Святослав не был намерен рисковать из-за оставшихся в номере тряпок и документов. - На такой случай у меня всегда с собой универсальный защитный амулет, а именно пластиковая карта с десятью тысячами долларов.
        - А как же люди?! - Константин, которого моряк за руку волок к выходу, никак не мог поверить в том, что они вот так вот уйдут из гостиницы, не забрав оставшихся в номере пожитков и не предприняв ничего для спасения здания от приближающейся угрозы…Впрочем, как бороться с начавшимся извержением вулкана он в любом случае п?р?едстав?лял себе ??весьма смутно. Насколько ему помнилось, остановит?ь разбушевавшуюся стихию иногда удавалось при помощи рвов или огнеупорных дамб, но заниматься инженерными работами было уже слегка поздновато. Оставалось только предпринять хоть какие-то меры по эвакуации, для начала предупредив всех окружающих о близкой угрозе. - Эй! Народ! Да-да, люди, к вам обращаюсь! Выгляните в окно! Там лава и она идет сюда! Скоро здесь все загорится!
        Меньше двух секунд понадобилось цивилизованным и благовоспитанным людям, чинно пережидавшим непогоду, чтобы превратиться в клубок рычащих от ярости и испуга зверей, сминающий все на своем пути. Билась об пол посуда, летела в разные стороны еда, кричали дети и женщины, а рядом с выходом немедленно завязалась невозможная толкучка, стремительно перерастающая в драку. Пьяно расхохотался пожилой алкоголик, которого перестали оттаскивать от бара, а после неожиданно резким и сильным броском отправил полупустую бутылку прямо в голову усатого латиноамериканца, доставшего откуда-то пистолет с неясными целями. Выходца из Мексики или её окрестностей плавно унесло под соседний столик, но падая он успел нажать курок и с оглушительным грохотом пуля пробила висящий в углу телевизор, передающий очередной экстренный репортаж о буйствах тайфуна. Запахло горелой изоляцией, и тут же с оглушительным визгом заработала пожарная сигнализация, только добавившая хаоса в происходящее.
        -Подождать не мог, пока мы выйдем?! - Встряхнул Константина моряк так, что у историка-юриста лязгнули все зубы. Поскольку русс?к?ие пут?ешественн??ики по какому-то капризу судьбы заняли столик в с?амом углу помещения, то теперь от выхода на улицу их отделялось не меньше тридцати метров сплошной людской толкучки. - Ну и чего прикажешь нам теперь делать, умник?!
        -Эм…- Взгляд Святослава зацепился за проглядывающую из под плетеной юбочки смуглую попку, чья обладательница за руку тащила своего деда обратным курсом в служебные помещения. Воссоединившийся с родственницей и напившийся виски старик пришел в благодушное настроение, а потому не сопротивлялся и прилежно изображал из себя надутый перегаром воздушный шарик. Даже и не верилось, будто этого пенсионера минутой ранее три здоровых мужика с места сдвинуть не могли. - Воспользоваться запасным выходом? По технике безопасности в подобных зданиях он быть обязан. Да и не станут же продукты и мусор туда-сюда мимо посетителей таскать.
        Сморщившись, будто он съел лимон, Петр кинул взгляд на приближающуюся лаву и с чувством выругался. Расплавленная порода добралась до стоящих на парковке автомобилей, колеса которых уже вовсю испускали характерный для горящих покрышек черный дым. Вонь паленой резины вряд ли бы смутила моряка, но спустя несколько секунд магма грозила добраться до бензобаков. А в случае хотя бы одного близкого взрыва большие стеклянные окна ресторана грозили превратиться в один сплошной поток поражающих элементов, оставляющий от людей лишь груды кровоточащего мяса. Поскольку дыхания на то, чтобы волочить следом за собой пару историков и одновременно ругаться Петру не хватало, он вынужденно замол?к? и со ?всех рван??ул вслед за барменшей. Служебные помещения рестор?ана неожиданно встретили незваных гостей даже еще более пронзительными криками, чем переполненный общий зал. Ворвавшись в просторную светлую кухню старик и девушка пролетели мимо громадной прямоугольной плиты, разбитой едва заметными перемычками на пару дюжин отдельных секций, но потом резко остановилось.
        Шесть или семь мужчин и женщин в униформе служащих гостиницы что-то испуганно лопотали на своем островном наречии, спешно заваливая ведущую в следующее помещение дверь чем придется. Еще один сотрудник ресторана лежал на полу и слабо дергался, истекая кровью из глубокой раны на груди, которую никто и не думал перебинтовывать. Все были слишком заняты возведением баррикады. Передвинутые шкафы, столы, отодранные от стен полки и самые большие кастрюли…В ход шло все! И у поваров имелись весьма серьезные поводы для паники, вовсю ломящиеся внутрь через хлипкую деревянную преграду. Каждые три-четыре секунды в крашеные доски вонзалась какая-то темная и слегка загнутая книзу штука, пробивающая их насквозь и высовывающаяся наружу сантиметров на двадцать. Причем кто бы не пытался зайти на кухню с той стороны, он явно пугал людей настолько, что они даже и помыслить не могли о том, чтобы вступить с ним в драку. Хотя прекрасных стальных ножей разных размеров и форм, частенько превосходящих длинною и прочностью древние кинжалы, в зоне шаговой доступности более чем хватало.
        -Валунга патра! - Простонал старикан, хватаясь за сердце и медленно сползая вдоль стеночки вниз?.? По ли?цу его ст??ремительно разливалась смертельная бледность, кот?орая просто не могла быть наигранной. Вскрикнувшая в испуге барменша попыталась удержать его на ногах, но девушке банально не хватило сил. - Они уже здееесь…
        Раненный, который до того еще пытался зажимать истекающую кровью дыру в груди, прекратил стонать, дышать и дергаться. По тому, как вытянулось в последней судороге его тело, сразу стало ясно - труп. Впрочем, подобный диагноз был предопределен заранее. Некая неведомая сила просто вырвала из тела человека не меньше трех-четырех килограмм мяса, с небрежной легкостью выворотив наружу по крайней мере одно торчащее в сторону ребро.
        -Мама, мне страшно! - Закричала Юля, которая наконец-то поняла, что все происходящее вокруг отнюдь не игра. Анастасия же хоть и была младше, но испугаться уже успела и теперь ревела в три ручья.
        -Так, я у вас таблетки видел. Дайте одну старикану, пока он не помер! - Распорядился Петр, без спроса снимая с ближайшей стенки зловещего вида тесак для рубки мяса. Висевшая на специальном гвоздике сплющенная полоса нержавеющей стали чуть ли не сантиметровой толщины в поперечнике выглядела грозным аргументом в любом споре. Таким лезвием без особого труда рубились говяжьи и свиные кости, за исключением самых крупных, а значит и человеческое тело не станет ему серьезной преградой. - Видимо доконала жизнь старика, приступ начался. Сначала погода, потом извержение вулкана, теперь еще и псих какой-то не то с киркой, не то с альпенштоком....
        В это мгновение что-то си?л?ьно уд?арило в о??кно кухни, вызвав небольшой водопад стеклянных ос?колков и испуганные крики персонала. Впрочем, российские историки и штурман торгового флота дружно поддержали их своими малоцензурными и нечленораздельными возгласами крайнего шока и удивления. Через частую железную решетку, призванную останавливать воришек, пыталась протиснуться хитиновая клешня, напоминающая своими размерами экскаваторный ковш. Причем крепилась она к темной обросшей водорослями громадине размером с маленький автомобильчик, вооруженной второй такой же конечностью и поднимающей над землей почти на три метра при помощи десятка длинных суставчатых лап. И непонятный темный предмет, планомерно превращающий ведущие наружу двери в решето, выглядел точь в точь как конечность данной твари, только чуть меньших габаритов.
        -Что за нафиг?! - Аж икнул от удивления Петр, тянусь протереть себе глаза и едва не раскроил Святославу голову кухонным тесаком. - Я же сегодня не пил!
        -Надо лучше завалить вход, пока оно сюда не вошло! - Кинулся Константин на помощь какому-то повару, с натугой и скрипом двигающему по направлении к баррикаде массивный двухстворчатый холодильник.
        Ворочающаяся за окном громадина замерла на пару секунд, словно оценивая прочность отделяющей её от испуганных людей решетки, а потом как-то странно присела на своих суставчатых лапах, зашипела словно спускаемая шина чудовищных размеров и выплюнула струю огня, легко миновавшую решетку. Пламя окатило русского историка-юриста и тех островитян, что ударными темпами возводили из ?п?одручн?ых средст??в баррикаду. Полдюжины людей за долю секунды прев?ратились в горящие, мечущиеся и истошно кричащие факелы, нестерпимо воняющие горелым мясом. Ломившаяся же в дверь тварь видимо вконец осатанела от бесплодности своих усилий, поскольку следующий свой удар она нанесла уже всем телом. Тупорылая морда с десятками глаз-бусинок, какими-то маленькими многочисленными короткими усиками и черным провалом зубастой пасти, откуда непрестанным потоком капала слюна, просто разнесла в щепки стоящую у неё преграду и опрокинула не меньше трети баррикады. Протиснуться внутрь темная туша, поросшая какими-то водорослями, все еще не могла, зато теперь ей уже ничего не мешало запустить в помещение свою длинную лапу. Выбросив
клешню вперед метра на два прямо сквозь завал из мебели, чудовищное существо отчекрыжило одному из горящих людей голову, а после неожиданно ловким движением забросило оставшийся в хитиновой конечности полыхающий трофей в свою пасть и принялось пережевывать. Только мозг, слюни и кровь во все стороны брызнули.
        -Ааа! - Святослав сам не понял, как рванулся назад в общие помещения ресторана, увлекая за собой ошалевшую от ужаса супругу и испуганных дочерей. Не то, чтобы это вышло специально, скорее просто мозг не сообразил вовремя отдать команду убрать с плеча женщины руку, сжавшуюся намертво при виде агонии гостиничного персонала и составившего им компанию Константина. - Что?! Что это такое было?!
        Ответа на свой крик души он так и не получил, но по очень уважительной причине. Бак какого-то из стоящих на парк?о?вке ав?томобилей?? наконец-то не выдержал высоких температур и с ог?лушительным грохотом взорвался, выбив тугой воздушной волной стекла в близлежащих строениях. Но если они после первого удара и остались на своем месте, то неминуемо осыпались после второго, третьего или четвертого. Словно получив команду с невидимого пульта, загоревшиеся машины стали детонировать одна за другой. Людям повезло дважды. Во-первых, все окна в ресторане с внутренней стороны были прикрыты шторами, чтобы жаркое тропическое солнце меньше тревожило клиентов. Свисающие вниз с потолка полотнища невесомой тюли могла бы пробить даже хорошо разогнавшаяся пчела, но все же украсившаяся дырками в сотнях мест ткань сбила траекторию большей части осколков вниз и заставила их упасть на пол сверкающим крошевом. А во-вторых, на момент первого подрыва бензобака люди находились чуть ли не в самой удаленной от источника опасности точке. Импровизированная шрапнель либо вообще не долетела до входа в служебные помещения, либо
утратила почти всю свою убойную силу, преодолевая сопротивление воздуха и гравитацию на протяжении десятка метров. Прошуршал по скрывающей тело теплой одежде колючий град, кольнули кожу лица свалившиеся вниз под собственной тяжестью осколки, оставившее после себя в худшем случае пару заноз. Глухо выругался Петр, которому резануло щеку до крови. В любой другой день подобное стало бы очень неприятным событием, которое бы запомнили надолго, но сейчас никто и внимания не обратил на подобные мелочи.
        Святослав выскочил на крыльцо ресторана под струи проливн?о?го дож?дя, прогр??омыхав кроссовками по сорванной с петель двери. К? данному моменту уже успевшие рассосаться посетители так спешили выбраться наружу, что выворотили напрочь косяк. Впрочем, возможно вина лежала не столько на них, сколько на криворуких строителях. Булькающая на парковке лава продолжала постепенно расширять занятую собой территорию и подступила уже на расстояние пары метров к крыльцу строения, но обычной расплавленной породы историк сейчас не боялся ни капельки. Все вытеснил страх перед громадными хитиновыми чудовищами, будто шагнувшими в реальность прямиком из ночных кошмаров и для полного счастья оказавшимися еще и огнедышащими.
        -Как это может быть?! Такое же решительно невозможно! - С потерявшим где-то свою тюбетейку Дмитрием Гаврюшином случилась небольшая истерика. Впрочем, на фоне давно уже воющих не хуже пароходных сирен Юлии и Анастасии пожилого историка было едва слышно. - Не бывает таких больших ракообразных! Слышите меня?! Не бывает!
        -Вы это скажите тем, кого они сожрали! - Сказал, как отрезал Петр, из-за льющейся по щеке крови и громадного тесака в руке сейчас похожий скорее на жуткое чудовище, чем на человека. К своему стыду Святослав просто не мог вспомнить, как именно штурман оказался с ним рядом. Да не один, а вместе с пьяным стариком и его внучкой. Мореплаватель поддерживал пенсионера за правое плечо, девушка за левое, а вот ногами бледный как приведение островитянин перебирал уже сам. Видимо ему стало немного лучше…Или просто жить хотелось очень сильно. - Куда подевались машины?!
        ? ? П?арковка д??ействительно лишилась всего автотранспорта, если ?не считать нескольких горящих остовов и тлеющего на самой границе лавы джипа, покуда не успевшего рвануть. Зато не то на шум взрывов, не то на человеческие крики заявился еще один чудовищный краб. Ближайшим к гостинице зданием был панельный жилой дом на пять этажей, и как это ни странно именно из его распахнутых дверей и появился монстр, скребыхнув панцирем по узковатой для него бетонной корбке. Видимо слишком крупный для оконных проемов хищник хотел добраться до обитающих внутри людей, но просто не сумел протиснуться дальше первой лестничной клетки. Многочисленные черные глаза без каких-либо следов зрачков уставились на двуногое прямоходящее мясо, которое от него отделяли лишь пара десятков метров. Святослав вздрогнул всем телом, ощутив голодный, злой и какой-то липкий взгляд чудовища. Волосы на голове мужчины зашевелились от ужаса, нахлынувшего откуда-то из самых дремучих глубин сознания. Отцу семейства показалось, будто под череп ему неведомым образом умудрились залезть омерзительные склизкие черви и теперь оживленно там
копошатся. Ноги стали ватными, тело начало неметь, а зрение расплываться. На последних остатках воли он лишь еле-еле смог выпустить из одеревеневшей руки плечо супруги.
        -К пожарной лестнице, что с левой стороны гостиницы! На крышу оно не влезет! Живо! - Прошипел Петр, бочком-бочком смещаясь в нужном направлении и выставив вперед бесполезный против подобного чудовища тесак. Туда же побежала и Екатерина с дочерьми. Святослав хотел последовать за ним?и?. Он б?уквально ??всей душой жаждал задать стрекоча по направлению ?к спасительному пути, ведущему на верхние этажи гостиницы. Но не мог. Черные буркала краба словно клещами вцепились в историка и не давали отвести от себя глаз. А между тем длинные суставчатые ноги быстро понесли громадную уродливую тварь вперед. Неприятное чувство копошения в голове усиливалось с каждой секундой и напрочь заслоняло собою весь остальной мир. Только теперь к этим мерзким ощущениям добавилось предвкушение скорого сытного обеда, ведь оцепеневшей добыче уже не сбежать. С ужасом мужчина понял, что каким-то образом ощущает мысли чудовища, собравшегося первым делом откусить ему голову, дабы не удрал, а потом ринуться в погоню за другими людьми. - Святослав, идиот сухопутный! Да беги же ты!
        Непонятное оцепенение схлынуло, когда до весящего должно быть не меньше четырех тонн хищника осталось всего шагов пять. Монстр просто перенес свое внимание на следующую цель, решив, будто почти уже оказавшийся в его пасти человечек теперь никуда не денется. Возможно, тренированный спортсмен со стальной волей и накаченными ногами сумел бы от него удрать даже в такой ситуации. Но у перепуганного обывателя, способного лишь стоять на одном месте и дрожать крупной дрожью, не имелось и тени шанса. Святослав смог лишь трусливо закрыть глаза и понадеяться, что смерть будет быстрой, но в следующую секунду какой-то великан с размаха пнул его ногой в грудь, отбрасывая истошно орущее и молотящее руками по воздуху тело на десяток метров.
        В первый момент после приземлен?и?я исто?рик порад??овался, что он не угодил в лаву. А вот потом, ког?да адреналин немножечко схлынул, пришла боль. Дыхание улетучилось, содранная кожа горела огнем, саднили располагавшееся под ней мышцы, противно ныли отбитые внутренние органы. Лавовая подушка, возможно, принесла бы куда больше неприятных ощущений, но по крайней мере они и закончиться должны были быстрее, а не складываться из наполненных агонией секунд в мучительно долгие минуты. Большую часть звуков заслонил собой стук крови в ушах, перемешанный с шипение и скрежетом, подобающими неисправному паровому котлу ошеломительных размеров. Откуда-то издалека, словно из другого мира, слышались людские крики. Когда сознание Святослава чуть-чуть прояснилось, а мир вокруг него перестал вращаться, он осознал себя лежащим в какой-то неглубокой луже. И подумал, что у тлеющего джипа очень удачно взорвался бензобак. А после приподнял голову, чтобы увидеть, какая судьба постигла ужасное чудовище, но тут же со всплеском бессильно уронил её обратно и обреченно застонал, постепенно сбиваясь на истерическое хихиканье.
Краба, намеревавшегося подзакусить попавшимся ему на пути человечком, больше не было. Как и большей части парковки перед рестораном. Зато имелся в наличии уходящий в небеса и топорщащийся арматурой столб, толщиной не менее пятидесяти метров. Где-то ближе к низким дождевым тучам он соединялся с плоским овальным сегментированным объектом вообще уж непредставимого диаметра, от которого отходило еще около десятка подобных колонн, каждая размером с телевышку. А еще из этой махины, сравн?и?мой по? габарита??м с крупнейшими закрытыми футбольными аренами мир?а, торчал вполне себе узнаваемый в свете зеленых молний скорпионий хвост и две клешни. По всему выходило, что это какое-то живое существо. И на готовящегося подзакусить человеком хищника оно банально наступило невзначай. Как и еще гектар на десять прилегающей площади. Ну а мужчину отбросило банальной ударной волной, образовавшейся от столкновения титанической ноги и почвы.
        -Рехнулся! Я! Целиком и на всю голову! - Расхохотался Святослав, истерически хихикая и отплевываясь от норовящей затечь в рот воды. Кстати, удивительно вкусной для содержимого обычной лужи. - Спяяятил! Сначала вижу огнедышащих крабов с габаритами маленького грузовичка, а теперь и вовсе сподобился узреть какого-то ракоскорпиона, размером с Эйфелеву башню!
        -Спокойно, если это и глюки, то они коллективные. - Святослава подняли из лужи за шиворот, дали ему пару проясняющих сознание пощечин и куда-то потащили. Впрочем, мужчина из-за примененного к нему штурманом рукоприкладства возмущаться даже и не подумал. В данный момент он бы и новость о своем уже состоявшемся расстреле воспринял как должное. - И видим их не только мы, но и все остальные.
        С невероятным грохотом колонноподобная нога сдвинулась вперед, небрежно проходя через находящееся на пути здание «Русского доктора», словно сквозь пучок сухой травы. Только брызнули в разные стороны осколки перекрытий, разлетевшихся в стороны на сотни метров не хуже осколков от грандиозной авиабомбы. Куда именно они приземлились и какие ?р?азруше?ния там н??аделали, оставалось только гадать. Пелена тропиче?ского ливня стала еще более густой, и даже при вспышках зеленых молний различить в ней чего-нибудь дальше пары десятков метров просто не представлялось возможным. Компания беглецов под этим жутким камнепадом не сократилась ни на одного человека, что на фоне всего происходящего уже могло считаться маленьким чудом. Люди банально не успели добраться до пожарной лестницы раньше, чем здание гостиницы оказалось частично разрушено ногой титанического монстра. О судьбе тех, кто находился внутри, теперь оставалось только гадать. Подобный удар запросто мог обвалить перекрытия по всему зданию.
        -Ох, сердце…Господи, да что же это такое?! Сначала извержение, потом какие-то мутанты, а тому, что торчит в небе, я вообще названия не подберу! - Простонал Дмитрий Гаврюшин, с трудом выдерживающий темп больше напоминающий бег ходьбы. Стихийно образовавшаяся компания выскочила на проезжую часть, но несколько проехавших мимо машин просто обогнули отчаянно кричавших и махавших руками людей. На ходу пожилой историк достал из кармана початую пластинку таблеток, а потом щедрым жестом предложил её кое-как перебирающему ногами островитянину, по-прежнему висящему на своей внучке. - Леди, держите. Ва-ли-дол. А, черт, вы же не знает наших лекарств!
        Из-за мутных струй дождя показалась картина с одной стороны пугающая, а с другой обнадеживающая. Несколько минут назад громадный краб попытался напасть на проезжающий по своим делам автомобиль, но оказался им протаранен. Правая клешня монс?т?ра все? еще сжим??ала кровавый ком, ранее бывший водителем, но сам ?он уже не шевелился, успев истечь десятками литров мутной жидкости из раны в боку. Пластины хитиновый брони там, куда пришелся удар капота, погнулись, раскололись и вдавились внутрь, очевидно зацепив один из жизненно важных для твари органов.
        - Сердечное? - Требовательно уточнил на ломанном русском старик, для наглядности стуча себя по левой стороне груди и получив утвердительный кивок немедленно выглотал все оставшиеся таблетки залпом. - Благодарю.
        -Куда мы идем?! - Нервно вскрикнула Екатерина, прижимая к себе взятую на руки Анастасию. Семилетняя девочка не прекращала испуганно реветь, но в мать вцепилась воистину мертвой хваткой и повисла на той, словно мартышка на пальме. Подумав, Святослав последовал примеру супруги и водрузил себе на плечи Юлию. Детям преодолевать глубокие лужи и порывы ураганного ветра давалось куда тяжелее, чем взрослым. Да и шансов потеряться так у них так было значительно меньше.
        -Туда, куда не достанут монстры! - Категорически рубанул воздух штурман, чье лицо буквально покраснело от прилившей к нему крови. Казалось еще чуть-чуть и из ушей Петра польется чистый адреналин. - Надо выбираться из города!
        -Так мы не на корабль топаем?! - Ахнул Святослав, только сейчас сообразивший, что все это время они удалялись от порта. - Но почему?!
        -Это - морские существа. На суше такую мерзость бы давно заметили и запретили гулять по острову Талоа без гранатомета. - Кивнул в сторону мертвого краба штурман. - Видимо изве?р?жение ?выгнало и??х из подводных нор, ну или где они там прятались.? Далеко от океана такие чувырлы не уйдут, а если и уйдут, то в лесу подобная туша между деревьев застрянет!
        -Валунга патра бывают разные. - Прохрипел старик-островитянин, которому принятые залпом таблетки особого облегчения, кажется, не принесли. - Есть морские, есть сухопутные, есть летающие, а есть и такие, которых люди человеческим языком и описать то не в состоянии.
        -Валунга…Что? - Переспросила Екатерина, отдуваясь и стирая с лица не то собственный пот, не то дождевые капли. - Вы знаете этих чудовищ? А как они называются по-русски? Ну, или хотя бы по-английски?
        -Демоны. - Лаконично отозвался абориген острова Талоа, судя по его тону однозначно причисливший встретившихся им чудовищ к числу сверхъестественных угроз. Впрочем, если подобного наименования и заслуживали какие-то из реально существующих тварей, то точно это были именно те монстры, от которых люди едва сбежали пару минут назад.
        -Мама, я боюсь! Меня тошнит! - Семилетняя Анастасия тряслась не то от ужаса, не то от холода. - Хочу домой! И в туалет!
        -Тс-тс, потерпи дочка. - Принялась её успокаивать Екатерина, однако даже и не подумавшая замедлить шаг или искать ближайшие кустики. Про себя Святослав подумал, что его супруга абсолютно правильно расставляет приоритеты. Душевное спокойствие детей, конечно, важно…Но лучше они уж немного поплачут, чем окажутся утащенными очередной тварью, наткнувшейся на неподвижную цель в ближайшей темной подворотне. - Все будет хор?о?шо. Хо?-ро-шо! В??от увидишь! И потом, мы же уже и так мокрые, прав?да?
        -Я не верю во всякую сверхъестественную чушь! - Резко бросил штурман, крутя головой в разные стороны и пытаясь отследить возможную опасность.
        -А мне кажется, он прав. Тот монстр, что попался нам на выходе из гостиницы…Он как-то смог воздействовать на мое сознание, заставив оставаться на одном месте. И, кажется, я тоже смог коснуться его разума. Он был совсем-совсем не человеческим, но тем не менее мыслил довольно сложными категориями. - Осторожно заметил Святослав, оборачиваясь назад, где титанический ракоскорпион продолжал неспешно шествовать по городу, мимоходом неся на своем пути смерть и разрушения. Зеленые вспышки молний позволяли увидеть не так уж и много сквозь струи дождя, но спрятать подобную махину не могли никакие осадки. Точнее не одну махину, а несколько махин. Даже лишенные хорошего обзора беглецы могли увидеть по крайней мере еще двух гигантских чудовищ, рушащих близлежащие кварталы. И оставалось под вопросом, сколько их может оказаться в других частях Лоана. - И потом, взгляните на ту большую тварь и скажите мне, как она вообще может существовать?! Я никогда не учил сопромат, но кости, пусть даже целый наружный скелет, не выдержат подобных нагрузок!
        -Всему должно быть научное объяснение… - Уже совсем не таким уверенным тоном протянул моряк.
        -Колдовство! - Бескомпромиссно заявил островитянин, а потом вдруг вздрогнул всем телом и остановился, заодно рванув назад и вырвавшую вперед него барменшу. - Осторожно! П?а?р!
        ? -??Кто?! Что?! - Вздрогнул Святослав, выискивая рядо?м с собой очередного гигантского монстра, но лишь потом заметил насторожившее старика явление. От асфальта несколькими метрами впереди, несмотря на пелену дождя расползалось в разные стороны густое белое облако. И не надо было долго гадать, чтобы понять причины его появления. Просто там наружу рвался подземный огонь, способный испарить практически любое количество воды на своем пути. - И тут лава! Придется идти назад!
        -Ну, нет! Я по направлению обратно к тем тварям и шага не сделаю! Уж лучше лишних двадцать километров в обход по самому лютому бездорожью отмотаю! - Передернулся всем телом Петр, резко развернувшись на девяносто градусов влево. - А лава…Что лава?! Обрушатся от знакомства с ней ближайшие здания или нет еще узнать нужно, а вот первый же гигантский хищник нас сожрет с гарантией!
        Оглядевшись по сторонам, Святослав был вынужден признать правоту его слов. Ничего похожего на армию, полицию или наконец просто народное ополчение, с оружием в руках отстаивающее жизни от непонятных чудовищ, поблизости не наблюдалось. Пешеходы в зоне видимости отсутствовали и даже машины рядом ездить перестали. И это значило, что по улицам города мимо многотонных членистоногих до порта придется добираться своими ногами. Шансов воспользоваться такси или общественным транспортом у группы подозрительного вида личностей не было. Не тогда, когда обладатели колес станут первым делом либо спасаться сами, либо спасать своих близких.
        Ближайший переулок оказался ?ч?уть бо?лее мокры??м, чем остальное окружающее пространство, но кром?е необходимости шлепать по быстротекущему ручью никаких неприятностей не принес. Однако стоило людям покинуть пространство между двумя домами, как они тут же поняли, что шли абсолютно неправильным путем. По какой-то причине воды здесь было намного больше: мутные ручьи объединялись в настоящее озеро, глубина которого доходила до метра. Но пугало вовсе не это. Из подкрашенной розовым жидкости тут и там высовывались свежие кости, а иногда даже и вполне себе целые скелеты, сохранившие на себе достаточно мышц и сухожилий, чтобы не рассыпаться на составные части. Святослав, который вырвался на пару шагов вперед и поскользнулся на груде мусора, упал на четвереньки. Юля сумела удержаться на плечах отца, обвив его шею ногами руками. Однако когда девочка с близкого расстояния узрелавысовывающиеся из воды окровавленные ребра, то не сумела справиться с бунтующим желудком, и кокосовый пирог шустро полез обратно. К счастью, она сумела отвернуться чуть в сторону, и поэтому на спину её «лошадки» попало не так уж и
много полупереваренной пищи. Впрочем, Святослав не возмущался. Его тоже тошнило, ведь нос мужчины почти коснулся того, что еще совсем недавно было живым человеком. Сколько точно здесь погибло народа осталось неясным, но было их много. Людей тридцать или сорок. А может и все сто, просто грязная вода скрывала подробности и стремительно уносила прочь легковесный мусор.
        -Это не крабы. - Тесак в руке Петра описывал причудливые восьмерки, поскольку дрожала держащая его рук?а?. - Ну?, я так д??умаю. Кости целые. А те громадины их бы не сжевал?и, так раздавили.
        -Валунга патра бывают разные. - Повторил свои слова старик. - Нужно уйти отсюда побыстрее.
        -Да, нуж…- Согласился с ним штурман, но договорить не успел. Взметнувшееся из воды плоская лента, отдаленно похожая на змею, но прозрачная будто стекло, обвила собой мужчину, замотав его в своеобразный студенистый кокон. На свободе осталась только рука с тесаком, впрочем почти мгновенно потерявшая оружие. Рукоять кухонного ножа-переростка просто выпала из пальцев моряка, когда чуть более четко очерченная пасть непонятной твари впилась ему в горло ровным концентрическим кругом клыков.
        Невероятных размеров пиявка жадными глотками не просто откачивала из человеческого тела кровь, а буквально высасывала оттуда все внутренности. Шея Петра потекла, словно нагретый пластилин внутрь чудовища, быстро очерчивая внутри гибкого плоского тела широкую трубу пищевода. Но самое страшное было в том, что такое создание было тут не одно. Оно явно относилось к категории стайных хищников, поскольку одновременно с нападением на шедшего впереди штурмана оказался атакован и тыл небольшой группки людей. Туда сам собой переместился наиболее слабый из них и та, кто заботилась о едва переставляющем ноги родственнике. Испуганно заорала девушка в тростниковой юбке, когда сразу два виртуозно маскирующихся под окружающую среду тела обвили её ноги и стали карабкаться выше, стремясь не то добраться именно до горла, не то повалить своей массой высокую добычу в родную им жидкую среду и уже там без помех начать её заживо пожирать. Едва вставший на ноги Святослав упал вторично, когда потерявший от ужаса рассудок Дмитрий Гаврюшин бросился бежать обратно к спасительному мелководью переулка. Болезненно вскрикнула
Юлия, которая на этот раз слетела с плеч отца и ударилось обо что-то, скрытое под водой. Однако неожиданно в схватку с порождениями ночных кошмаров вступил тот, кого все уже заранее списали со счетов. Едва переставляющий ноги старик.
        -Тоа! Элон! Уар! - Короткие и звонкие выкрики срывались с губ островитянина, чьи глаза внезапно начали светиться изнутри недобрым темно-синим сиянием. И это было отнюдь не простое сотрясение воздуха, смешанное с иллюминацией. Обвившие его внучку пиявки пошли четко видимыми пузырями, а потом лопнули, словно забытые внутри кипящей кастрюли сосиски. Однако капли пахнущей гнилой рыбой крови, часть которых долетела и до Святослава, остались холодными. Некая неведомая сила буквально вывернула их наизнанку, не оставив ни малейших шансов на выживание. То же самое случилось и с чудовищами, пока еще не покинувшими воды, где они оставались почти полностью невидимыми. Тут и там из под слоя мутной грязи вставали фонтанчики, брызгающие теряющей свою прозрачность плотью. - Хи! Мид! Котор!
        Каждое слово давалось старику все с большим и большим усилием. Из носа и глаз островитянина хлынули вниз капли крови, постепенно увеличившиеся до целых струек. Фигура седого аборигена сгорбилась, будто на плечи ему положили мешок цемента. На последнем своем выкрике он и вовсе схватился за сердце, а потом как-то виновато улыбнулся и осел на руки своей внучке, едва успевшей его подхватить. Девушка, чудом избежавшая смерти, чего-то сбивчиво залопотала, но потом в её тоне вдруг проскользнули беспокойные и вопросительные нотки, сменившиеся откровенной паникой. Она затрясла старика как грушу, буквально швырнула на немного возвышающуюся из лужи бетонную клумбу и принялась резко нажимать обоими ладонями на грудь лежащего тела. Но это не помогло и тогда барменша начала хлестать своего родственника по щекам, истерически плача и чего-то требуя от него на туземном диалекте. Вот только тот продолжал неподвижно лежать и улыбаться, уставившись в хмурые небеса неподвижными глазами. Грудь старика, чье больное сердце просто не выдержало выпавших на его долю испытаний, больше не вздымалась.

        Глава 2

        Наполненные ужасом и ожиданием появления новых чудовищ секунды складывались в минуты, но ничего страшного больше не происходило. Даже Анастасия и Юлия, которых мать шустро развернула в сторону от неприятного зрелища, почти успокоились. Ну, то есть больше они не кричали во все горло, а только тихонечко хныкали. Впрочем, и Екатерина сама к ним периодически присоединялась, не в силах справиться с переполнявшими её эмоциями.
        Пожилой островитянин не был единственной жертвой. Тварь, прокусивш?у?ю горл?о штурман??у российского торгового флота, постигла судьба ос?тальных её товарок. Однако Петру это уже помочь не могло. Его тело, лишившееся не меньше пары-тройки килограмм высосанной чудовищем плоти, лежало в мутной жиже, окрашивая её водопадом хлещущей из ужасной раны крови. Возможно, мужчина еще был жив, во всяком случае, конечности пока дергались, но спасти раненного сейчас вряд ли бы сумела и бригада лучших в мире хирургов. У морского волка просто больше не имелось вен и артерий, соединяющих туловище с мозгом. Только немного мышц с задней стороны шеи и обнажившийся позвоночный столб.
        -Черт. Черт. Вот черт! - Святослав сидел в грязной жиже по пояс и дрожал не то от холода, не то от страха. Глаза его перебегали с десятков плавающих по поверхности воды вывернутых наизнанку чудовищных пиявок на тело седого старика, выглядящего таким безобидным. И, тем не менее, способного подсветить себе фонарями из глаз. Или прикончить стаю страшных монстров вернее, чем отряд вооруженных автоматами бойцов. А еще он явно заранее знал, что именно должно было случиться. И даже принял кое-какие меры…Да, напиться в хлам во время опасной ситуации далеко не лучшая тактика спасения собственной жизни, однако почему-то многие люди раз за разом упорно выбирают именно её. - Да ведь он же колдун! Натуральный, черт меня дери, колдун! Был.
        Но тогда, получается…- Рискнувшая на секунду оторвать взгляд от дочерей Екатерина осеклась, не решаясь продолжить свою мысль. Рука женщины скользнула на шею и нащупала болтающийся там серебряный крестик. Казалось, символ веры прид?а?л ей у?веренност??и, поскольку она продолжила, нервно сглотнув. - ?Эти твари…Они реально демоны?! Те самые слуги Врага Рода Человеческого?!
        - Валунга патра рекра котор уен фит. Голодные охотники царства кошмаров, что нашли себе плоть. Это если переводить максимально дословно с языка моих предков и использовать полное наименование. С христианской мифологией они, насколько мне известно, не связаны. - Барменша в тростниковой юбке оторвалась от тела усопшего родича и с каким-то детским всхлипом вытерла слезы, стекающие у неё из глаз. - Я видела кости и слышала старые сказки, но не думала, что когда-нибудь встречу эту мерзость живой, здоровой и пытающейся меня сожрать. Да еще в таком количестве! Один или два голодных охотника могло появиться раз в десятилетие, прорвав во время особенно сильного шторма завесу, отделяющую наш мир от мира духов. Но столько их никто и никогда не видел!
        -Ага. Или не жил достаточно долго, чтобы об этом рассказать. - Святослав помотал головой, в которой почему-то начало звенеть. Услышанное им было бредом. Но бредом меньшим, чем разносящий город ракоскорпион с маленький микрорайон размером. Откуда-то ведь взялась такая туша? И о нападении на Землю инопланетных монстров по телевиденью вроде не объявляли. С другой стороны, о начале как минимум локального конца света и явления в реальность Сил Зла там тоже не сообщалось. - Так ты, получается, ведьма?
        -Нет. Да. Немного. - Затруднилась ответить работница гостиничного бизнеса. - Дед учил меня обрядам и заклинаниям, но это не мое. Просто не мое. У других получалось значительно? ?лучше.? Смотри! ??
        Сначала Святослав не понял, на что указывает тонк?ая рука девушки, взметнувшаяся вперед и вверх. Он искал в небесах падающую звезду, сбрасывающий атомную бомбу самолет, охотящегося на людей дракона или открывшиеся врата в царство божие, охраняемые архангелом с огненным мечом….И лишь секунд через пятнадцать сообразил обратить свой взгляд ниже, на образующую остров гору. Вернее место, где та обязана была находиться. Вершины вулкана, вздымавшейся нал морем на высоту трех тысяч метров, больше не было. Вернее, она как таковая еще имелась в зоне видимости, просто изменилась подобно гнойнику, из которого вылез наружу чирей.
        Тысячи тонн расплавленной магмы стекали вниз по разорванным изнутри склонам, а над ними парило нечто, прятавшееся ранее в сердце огнедышащей горы. Лава, пламя и камень переплелись друг с другом причудливым образом, создав правильной формы пирамиду непредставимого размера. Углы и линии этого сооружения, напрочь попирающего силу тяжести, были слишком ровными, чтобы заподозрить её в естественном происхождении. Сверху в конструкцию безостановочным потоком молотили зеленые молнии, соскальзывающие с раскаленной скалы, как вода с утюга. А снизу к пирамиде подбирались многочисленные темные ручьи, пытающиеся проложить себе дорогу прямо по расплавленной породе. У Святослава не имелось бинокля, но приглядевшись, он понял, что некоторые части взбирающихся вверх потоков крупнее, чем остальные. И даже сумел различить крохотные с такого расстояния фигурки с клешнями и скорпионьими хвостами, на самом деле размерами превышающи?е? любой? океански??й корабль. В каком-то священном трепете историк п?онял, сейчас он видит живых существ. Или не очень живых, но определенно способных двигаться. Должны быть сотни тысяч их
гибло в пламени, но оставшиеся упрямо рвались вверх прямо по телам своих собратьев. И они, черт побери, выигрывали противостояние с безжалостной огненной стихией.
        Десятки титанических ракоскорпионов, совокупными усилиями, наверное, способных разрушить город до основания минут за пятнадцать, целенаправленно взбирались по склонам горы, не обращая внимания на плещущую по ногам лаву и тех, кто был раздавлен их тяжестью. И Святослав готов был дать руку на отсечение, что эти существа представляют из себя не просто ходячие тараны, опасные исключительно на расстоянии удара клешней. Уж если гигантские крабы пользовались чем-то, до дрожи в коленях похожим на магию, то подобным подпирающим неба чудищам сам бог велел обладать неимоверной колдовской мощью. Темный какой-нибудь бог, бесконечно далекий от человеческой природы.
        -Дети пламени. - Святослав вновь перевел свой взгляд на пылающую пирамиду и вдруг вспомнил, что кричал ныне мертвый старик во время своей пьяной истерики в ресторане. Зеленые молнии разом заполонили половину горизонта и сложились в схематически очерченный силуэт рогатого гуманоида, пытающегося своими руками раздавить огненную пирамиду как арбуз, но спустя долю секунды необычные разряды угасли. Подтверждением того, что это не было галлюцинацией, остался только запечатлевшийся на сетчатке контур. - Кто они?! И как связаны с тварями?!
        -Это…- Начала был?о? барме?нша, но б??ыла перебита отчаянным криком, раздавшимся где-то? рядом.
        -Помогите! По-мо-ги-те!!! - Надрывался на чистом русском языке Дмитрий Иванович Гаврюшин, с громким плеском пробираясь обратно по переулку туда, откуда сбежал лишь минуту назад. - Надо мной омары роятся!
        -Девочки, не медлим! - Первой принялась действовать Екатерина, проворно подхватывая Анастасию на руки и вручая Юлию восставшему из грязи супругу. Помогать кому-нибудь женщина явно не собиралась. Не тогда, когда её собственные дети могут оказаться в опасности.
        -Кто роится? - Не понял Святослав, подталкиваемый в спину женой. - Комары?!
        Впрочем, недостаточно быстро начавший набирать скорость отец семейства довольно быстро осознал свою ошибку. По пятам за тучным историком, отставая от испуганного человека лишь метров на тридцать-сорок, рывками перемешались по воздуху твари, похожие на лишенных клешней раков с гипертрофированными усами. Существа стремительно сгибались и разгибались, с каждым таким движением, будто выстреливая собой вперед. Были они не так уж и велики, может размером с ладонь, и являлись скорее летающими креветками. Вот только количество их, мягко говоря, настораживало. Воздух в переулке буквально потемнел, когда туда попытался втиснуться гонящийся за Дмитрием Гаврюшиным рой. Вероятно, эти странные создания давно бы догнали свою жертву, если бы не одно но. Встречный ветер, по последним метеосводкам лишь немного недотягивающий до сотни километров в час. Инстинктивно или сознательно, но пожилой историк двигался в единственном верном для него направлении. И две? ?его но?ги даже н??а затопленной местности развивали скорость большу?ю, чем у легковесных летающих тварюшек, вынужденных двигаться поперек направления движения
воздушных масс.
        -Это Ноа Тиле! - Барменша сорвалась со своего места и кинулась вдаль по улице. Почти полное отсутствие лишнего веса в виде одежды или жировых отложений позволило ей развить довольно неплохую скорость, достойную спортсмена-олимпийца. Или охотника, за которым гонится медведь. - Бежим!
        Святослав счел совершенно необходимым последовать её примеру и рвануть вперед, крепче прижимая к себе Юлию. В конце-то концов, работница ресторана должна была во всем этом кошмаре разбираться лучше и как местная, и как ведьма. Пусть даже неудавшаяся. Да и вообще, что он мог сделать в такой ситуации? Отважно сразиться голыми руками с громадной стаей летающей мерзости, пока семья и случайный знакомый бегут как можно дальше? Ну, двух-трех возможно раздавить и получится, но рой даже потерю целой сотни вряд ли заметит. Схватить на плечи вдобавок к дочери еще и пожилого историка, и без того вроде бы бегущего с достаточной скоростью, дабы временно оставаться в безопасности? Так он не гибрид штангиста с марофонским бегуном. Скорее всего, из-за подобного маневра их совместная скорость только замедлится. А вот шанс споткнуться, навернуться и попасться монстрам с вывихом или переломом значительно возрастет.
        -Чем они, уф, опасны? - Спросил мужчина на бегу у девушки, стараясь не вслушиваться в раздающиеся позади вопли. Дмитрий Иванович, похоже, совсем потерял голову от ужаса. Ничем иным настоятельное тре?б?ование? спасти е??го под угрозой лишения премии и увольнения объясн?ить было просто нельзя. Яснев ведь даже не работал на пожилого историка в отличии от покойного Константина! - Кусаются? Жалят?
        -Откладывают личинки в людей. - Девушка передернулась, видимо представив себе данный процесс во всех подробностях. - Впрочем, те растут не слишком быстро. Можешь успеть себя вовремя убить.
        Бег с препятствиями наперегонки со смертью, да еще и с грузом на шее, просто не мог затянуться надолго. Затопленные улицы подсовывали под ноги людям канавы, ямы и прочий мусор. Ветер швырял в лицо ветки, пластиковые пакеты и каменную крошку. Летящие по пятам ракообразные с каждой секундой отставали все больше и больше, но с курса не сбивались. Похоже, они намеревались взять прыткую добычу измором. Хорошо хоть монстров больше не встретилось…Или троица просто не заметила за пеленой дождя новых тварей, а вышедшие на охоту чудища побоялись становиться на пути роя? В общем, некоторые шансы удрать от стаи крохотных летающих убийц у людей имелись. Однако никто не ожидал того, что буквально через каких-то сто метров в здании перед ними блеснут вспышки выстрелов, а вода перед легконогой барменшей встанет ровной цепочкой фонтанчиков.
        -Вы чего творите?! - Святослав бы возмутился, если бы у него на это оставались силы.Засевшая на шее дочь с каждым пройденным шагом тяжелела все больше и больше. Казалось, Юлия уже успела только вырасти из своего детского возраста, но и вышла замуж, свалив на плечи родителя жениха, свекра и свекровь! Нет, в самом наличие стрелка ничего удивитель?н?ого не? было. Га??вайи все-таки штат США, пусть и удаленный от мате?риковой части. А американцам в соответствии с их конституцией гарантировалась возможность приобрести себе оружие. И в наличии местных жителей, пытающихся накормить монстров свинцом, сомневаться не приходилось. Обязаны были найтись такие храбрецы и милитаристы просто по законам больших чисел. Вот только как у них получилось перепутать симпатичную девушку с одним из заполнивших город монстров?! - Мы же люди!
        Вероятно, его не услышали из-за рева даже не думающего стихать шторма. А услышали, так не поняли, поскольку молодой историк чисто машинально перешел на родной язык. Но даже если владелец оружия и понял крик души русской, то во внимание не принял. Вместо этого он перечеркнул очередью невольно замедлившуюся островитянку, теперь ставшую куда более удобной мишенью. Крохотный лифчик барменши слетел в воду, когда одну из его завязок перебило пулей, прошедшей женское тело насквозь. С утробным хрипом обреченная сначала осела на колени, а потом и вовсе завалилась навзничь. По воде от неё во все стороны начала распространяться кровь, которая лилась сразу из нескольких ран. Простреленный в паре мест живот, грудь, плечо…Девушка либо умерла сразу, либо сначала потеряла сознание от болевого шока и теперь доживала последние секунды в мучительном забытье. Поразив первую мишень, стрелок перенес огонь на следующего человека. Однако целиться в отчаянно петляющих из стороны в сторону людей он, видимо, не умел.
        -Ныряй! - Святослав сбросил дочь в мутные воды лужи, а сам заметался туда-сюда, двиг?а?ясь не?предсказу??емыми зигзагами. Мужчина рассчитывал, что не слиш?ком-то габаритная девочка без проблем спрячется в мутной воде целиком. И, следовательно, станет куда более неудобной целью, чем выпрямившийся во весь рост взрослый человек. Фонтанчики воды вздымались то слева, то справа от отца семейства, который закружился и уже сам не знал, в каком направлении его понесет в следующее мгновение. Секунд двадцать ему везло, но потом левую лодыжку рвануло страшной болью, а тело из-за резкой потери равновесия покатилось кубарем по воде, вздымая брызги. Возможно, она его и спасла. Различить человеческое тело в почти метровой глубине луже, да еще в шторм, оказалось очень сложно. Особенно если оно не торопится во весь рост вставать, а лишь едва-едва высовывает на поверхность лицо.
        -Папа, ты жив?! - Встревоженный голос Юли раздавался откуда-то из-за столба уличного освещения. Худощавая девушка спряталась за ним практически целиком и теперь могла бояться только случайных пуль. Поразить высовывающуюся из-за преграды лишь на три-четыре сантиметра цель в такой ветер не сумел бы и самый лучший в мире снайпер. Во всяком случае, не с первой попытки. - Папа?!
        -Да жив я, жив! - Отфыркиваясь от воды, попытался успокоить дочь Святослав. Впрочем, мужчина понимал, что получил лишь относительно небольшую отсрочку от смерти. В свете очередной зеленой молнии он увидел темную тучу роя, которой до него оставалось лететь всего-то метров сто. - Юля, беги к маме! Живо! Дмитрий Иванович, отведите её к Кате!
        -Ты мне не помог, и я тебе не помогу! - Пролетел от девочки на р?а?сстоян?ии пары м??етров Гаврюшин, развивший неожиданную для своего ?веса и возраста прыть. По нему, кстати, никто не палил. Не то стрелок сейчас перезаряжался, не то думал, что проблему решит опасно приблизившееся облако хищных тварей. - Выкручивайтесь, как хотите!
        -Ааа! Сссволочь! Убью! - В ярости прошипел мужчина, которого трясло крупной дрожью. К кому именно он в этот момент обращался, стрелку или начальнику, Святослав сказать бы затруднился. Однако, несмотря на засевший в ноге кусок металла, мозг человека, сегодня сталкивавшегося со смертью чаще, чем за всю предыдущую жизнь, работал удивительно четко. С такой раной он уже не бегун, в лучшем случае кое-как ковылять сможет. - Юля, спасайся! Я…Я тут как-нибудь сам!
        -Славка, сюда! - Развернув голову в сторону источника звука, Святослав понял, что любит свою супругу. Нет, он и раньше это знал, но в данное мгновение обожание Екатерины Матвеевны Ясневой, в девичестве Скрипниковой, достигло в нем того же уровня, что и десять лет назад в их первую брачную ночь. Умная женщина увидела ранение мужа и поняла, что единственный шанс выжить для него и их старшей дочери - где-нибудь спрятаться. Преследовали бы их, скажем, какие-нибудь пчелы-убийцы и имелся бы смысл попробовать отсидеться в воде, лишь иногда выныривая для вздоха. Но вряд ли ракообразные твари демонического происхождения не сумеют найти добычу в жидкой среде. - Юля, ты тоже!
        За несколько десятков секунд, прошедших с начала пальбы, жена и мать выбросила из головы все посторонние мысли и занялась поисками средств спасения. И, не иначе как чу?д?ом, та?ковое в з??оне видимости действительно нашлось. Синяя пласти?ковая кабинка передвижного биотуалета лежала на боку, будучи поваленной ветром. Обстрел её изрядно затрудняли росшие практически стеной деревья уличных насаждений, не дающие разглядеть деталей происходящего в этом месте. Пластиковый же прямоугольный короб предоставлял некоторую защиту от роя летающих омаров. Данное сооружение хоть и не могло похвастаться прочностью или герметичностью, но все же в нем не должно было иметься больших щелей, куда мог бы заглянуть какой-нибудь извращенец. Лучшего убежища сейчас было не найти. Да еще и до этого требовалось как-то добраться, желательно не становясь удобной мишенью. Вспенившая воду словно маленькая подводная лодка Юля имела неплохие шансы на успех, однако её отец, несмотря на куда более длинные ноги не мог бежать с нужной скоростью. Собственно, он вообще не мог бежать.
        -Я тут не сдохну!- Глубина воды была не слишком большой, однако вполне достаточной, чтобы Святослав решился достигнуть кабинки вплавь. Любителем походов на природу себя мужчина назвать не мог, но порыбачить и искупаться он каждым летом раза три-четыре все-таки выбирался, а потому преодолеть двадцать или тридцать метров брасом не представляло для него особых проблем. Вопрос оставался лишь в том, кто успеет раньше. Человек с травмированной ногой, рой, борющийся со встречным ветром или засевший в соседнем здании стрелок. - Хрен вам всем! Выкусите, мрази! Я тут не сдохну!!!
        Последние слова он уже произнес, с натугой преодолевая последние метры и вцепляясь в руку Екатерины?,? котор?ая провор??но затащила супруга в недра пластиковой кабинки. ?Запоздалая очередь выбила несколько щепок из ближайших деревьев, но летя куда придется пули могли найти свою цель если только случайно. Внутри немного пованивало, а прикрывающий пластиковый пол коврик больше напоминал сто лет не стиранную половую тряпку, но к счастью семейства Ясневых отвратительное содержимое ящика для отходов наружу так и не выплеснулось. Видимо власти Талоа, получающие основной доход с туристов, не экономили на качестве вещей, способных испортить отдыхающим все впечатление от острова. Впрочем, после всего пережитого Святослав бы без особых моральных терзаний нырнул в глубины самой настоящей канализации и до конца жизни пользовался исключительно духами на основе смеси аммиака с сероводородом, если бы получил доказательства брезгливости демонических тварей. Однако вряд ли монстры, жрущие людей живьем вместе со всеми их потрохами, могли потерять аппетит из-за присутствия некоторого количества нечистот.
        Захлопнувшаяся дверь оставила семью из четверых человек лежащими друг на друге и практически в абсолютном мраке. Отблески зеленых молний проникали внутрь пластикового короба исключительно через забранные частой антимоскитной сеткой оконца под самой крышей, до которых будь кабинка в нормальном положении не удалось бы добраться без стремянки. Однако даже в ясный день они лишь позволяли без особых проблем нашарить на стене переключатель, соединенный с маленьким светильником. Но Святослав сейчас не дотронулся бы до него ни за какие деньги. Во-первых, учитывая к?о?личест?во плещущ??ейся внутри и снаружи воды, шанс закоротить прово?дку был близок к стопроцентному. Ну а во-вторых, не стоило подсказывать рою, где именно спряталась его добыча. Человек и без того опасался, что мыслительные способности тварюшек не соответствуют их скромным размерам, предполагающим лишь самую примитивную нервную систему весом в парочку грамм. В случае, если эти летающие омары были умнее обладающих десятисекундной памятью золотых рыбок или обладали каким-то подобием коллективного разума, ему оставалось лишь задуматься о
наиболее быстром и безболезненном способе самоубийства для себя и своих близких.
        -Папа, мне страшно! - Прошептала Юля, судя по голосу готовая опять вот-вот сорваться в неконтролируемую истерику. Анастасия так уже вовсю пыталась рыдать, но Екатерина вовремя прижала младшую дочь к себе и буквально грудью заглушила громкие всхлипывания.
        -Мне тоже, малыш. - Святослав осторожно прижался к жене и дочерям, пытаясь одновременно обнять их всех. Так ему было хоть самую чуточку, но спокойней. А еще немного теплее. Холодная дождевая вода, в которой пришлось искупаться, промочила всю его одежду до нитки. Впрочем, на фоне происходящего житейскими мелочами следовало считать все обычно связанное с подобными происшествиями, вплоть до воспаления легких. Только оно бы не успело так быстро развиться. - А еще нога болит. Не прижимайся к ней так плечом, пожалуйста.
        Секунды напряженного ожидания тянулись мучительно долго. Отца семейства начала бить крупная нервная дрожь и ему пришлось руками схватиться за собственную челюсть, чтобы ?о?на пре?кратила с??тучать зубами, производя излишний шум. Впрочем, н?а фоне непрекращающегося хныкания дочерей, которое тщетно пыталась заглушить и сама беззвучно плачущая Екатерина, могла бы затеряться даже барабанная дробь. Нервное напряжение доставляло практически физическую боль, даже отодвигая на задний план ощущения от простреленной лодыжки. Хотелось прекратить это любой ценой. Однако когда шум непрестанно барабанящего по пластику дождя сменился шелестом многочисленных хитиновых тел, Святослав испытал ужасное искушение использовать свое убежище по прямому назначению. Возможно, стой оно вертикально и не будь рядом его семейства, он бы не удержался от соблазна.
        Непонятные существа, нагло нарушающие законы физики, облепили убежище людей сплошным слоем. Тысячи маленьких лапок зашуршали по пластику кабинки, причем сразу и по подводной и по надводной её части. Антимоскитная сетка опасно прогнулась под тяжестью налипшего на него живого шевелящегося одеяла, пытающегося просунуть внутрь сквозь маленькие дырочки свои мордочки и усики. Резкий противный запах, похожий на вонь гниющего мяса, заполнил прямоугольную коробку, имеющую все шансы стать братской могилой для семьи Ясневых. Прижавшие друг к другу люди дружно закричали и продолжали орать до тех пор, пока в их легких не кончился воздух. Однако в громких звуках уже не было нужды. Потратив секунд пять на то, чтобы добраться до цели и не сумев проникнуть внутрь пластикового короба, рой снялся с места полетел по своим делам. Демонические омары, или как назвала их покойная островитянка Ноа Тиле, лет?е?ли по ?своим дел??ам и не спешили прогрызать отделяющую их от челов?еческого тела преграду или пытаться найти в ней щели, через которые можно добраться до добычи. То ли их больше интересовал еще имеющийся в поле
зрения Дмитрий Гаврюшин, то ли находиться в неподвижном положении данные существа не любили. Люди с замиранием сердца наблюдали, как сотни мелких хитиновых убийц проносятся в считанных миллиметрах над тоненькой сеткой, но ни одно маленькое чудовище на их убежище больше даже не село. Секунд тридцать - и поток держащихся вместе миниатюрных чудовищ иссяк, а прячущийся внутри пластикового короба мужчина ощутил, что ноги его больше не держат. Но, ради разнообразия, сейчас они подкашивались от невероятного мучительного облегчения. И совсем чуть-чуть от кровопотери.
        -Вот же… Гадство. - Прошипел Святослав, лишь в последний момент вспомнивший о наличии рядом дочерей и заменивший рвущее с языка слово относительно пристойным аналогом. - Мне казалось, что уже все. Сейчас они прогрызут или продавят сетку и ворвутся внутрь.
        -Если тебе станет от этого легче, я тоже так думала. - Слабо отозвалась Екатерина, гладя дочерей по головам. Впрочем, Анастасия и Юлия уже не плакали. У них не осталось на это сил. - Как твоя нога?
        -Плохо, но ходить смогу. Если делать это медленно и не слишком долго. - Святослав чуть-чуть перевел дух и скосил глаза вниз, чтобы рассмотреть свою рану. Выглядела та не слишком то и страшной. Просто сквозная дырка в штанах…Под которой находится глубокий сочащийся кровью канал, заканчивающийся засевшей в мясе пулей. Мужчина осторожно? ?дотрон?улся до к??рая отверстия и стремительно отдернул пальцы обра?тно. В хирургии он разбирался не слишком хорошо, но догадывался, что рану стоит перевязать. А перед этим желательно почистить от той дряни, которая не могла не просочиться внутрь вместе с грязной водой. Конечно, в больнице бы подобную операцию провернули минуты за три, причем оперативно достав из ноги посторонний предмет и не забыв использовать обезболивающее. Однако остались ли вообще целые заведения здравоохранения на острове? И как быстро удастся попасть в действительно безопасное место, учитывая даже не думающий прекращаться шторм? Было бы глупо пережить встречу с чудовищами, но загнуться от какого-нибудь столбняка. - У тебя есть спиртовые салфетки или какие-нибудь духи? Надо хоть тампон
стерильный попробовать соорудить, чтобы кровь больше не сочилась.
        -Ох! Кажется, я потеряла сумочку. - Сообразила Екатерина, когда покрутилась пару секунд на одном месте, но ничего из запрошенного так и не нашла. - Хоть убей не помню, когда и где её уронила.
        -Наверное, когда от роя бежали. - Решил Святослав, осторожно закатывая штанину и боясь лишьний раз потревожить рану. - Ты же её обычно на плече носила, а тут Настьку на руки взяла. Вот и соскользнула мимоходом. Ладно, надеюсь, тут найдется какой-нибудь одеколон или другой антисептик. А еще больше надеюсь, что буду вопить от боли во время дезинфекции недостаточно громко, чтобы это кто-нибудь услышал.
        -Жи-жидкое мыл-ло. Каж-жется. - Достала из под живота какой-то маленький закручивающийся пузырек Юлия и продемонстрировала родителям. Дево?ч?ку тря?сло, но о??на все силами старалась этого не показывать. Полу?чалось у неё, правда, плохо.- Он-но помож-жет?
        -Ну, каких-то бактерий может и убьет. - Пожал плечами Святослав, аккуратно забирая находку дочери. - А с остальными будем разбираться после. Посмотри, а там под тобой ничего больше полезного нет? Бинтов, например. Ну, или ваты хотя бы.
        -Светло. - Вдруг сказала Екатерина, поджав губы и недовольно нахмурившись. Грязь, стресс и усталость придали чертам её лица весьма непривычное выражение, будто состарив его лет на десять-пятнадцать. Сердце Святослава кольнуло болью не то от вида жены, не то от очередной зеленой молнии, сверкнувшей где-то в небесах. - Почему стало так светло, если дождь и не думает утихать?
        Вздрогнув как от удара током, отец семейства Ясневых осознал одну простую истину. В их личном пластиковом бункере стало прекрасно видно друг друга и образовавшийся в результате завала кабинки на бок беспорядок, хотя непогода даже и не думала утихать, стуча по пластику тысячами тяжелых крупных капель. Да и выключателя на стене никто не касался, судя по тусклости крепящегося в уголке светильника. Приникнув к одному из окошек, мужчина убедился в том, что уровень освещенности на улице действительно увеличился. Висящая над извергающимся вулканом пирамида старательно изображала из себя второе солнце. Грани её раскалились до такой степени, что рассмотреть их теперь уже толком не получалось. И как на настоящем светиле, на этой штуке имелись свои пятна. Самые ужасные из тварей, которых местные называли валунга патра хотя и походили больше ?в?сего н?а титанич??еских ракоскорпионов,но вдобавок еще и прекрасно ?умели плести паутину. Десятки едва видимых с такого расстояния ниточек, на самом деле по толщине сравнимых с вековыми деревьями, опутывали невероятное сооружение и тянули его вниз. Туда, где живой
черный поток уже успешно превозмог практически всю вытекшую из вулкана лаву.
        Пирамида сопротивлялась. С её вершины то и дело бил ослепительно-алый луч, рассекавший тянувшие вниз путы и проделывавший в рядах противника целую просеку. А свет, превративший ночь в день, похоже являлся лишь побочным эффектом от источаемого гранями жара, более достойного пламени звезды. Вот только силы были слишком не равны. На место каждого уничтоженного ракоскорпиона по склонам вулкана вверх карабкалось еще два, а попытка подсчитать количество более мелких тварей и вовсе вызвала бы процесс зависания даже у суперкомпьютера. По наведенным канатным дорогам вверх карабкались самые проворные монстры и изо всех сил ломились внутрь. В стенках летающего сооружения уже змеились прорехи, из которых наружу вырывалось нечто неописуемое. То, что хотелось назвать уже не пламенем, а плазмой. Точно такой же, как и та, которая миллиарды лет горит в короне солнца. Внезапно пирамида запульсировала. Мгновения, в которых она источала во все стороны свет, сменялись секундами потемнения её граней до цвета, заставляющего вспомнить о безвозвратно поглощающих фотоны черных дырах. И темп постепенно нарастал.
        -Ну? - Опасливо осведомилась у мужа Екатерина, прижимая к себе только-только начавших успокаиваться детей, которые уже не ?т?ак гро?мко хлюпа??ли своими носиками. - Что там?!
        -Если бы я смотрел? научно-фантастический фильм, то решил бы, что эта зависшая над вулканом штука сейчас взорвется из-за перегрузки главного реактора или фиговины, его заменяющей. И вместе с ней на воздух взлетит весь остров. - Как-то отстраненно заметил наблюдающий за невероятным сражением чуждых человечеству сил Святослав и только потом понял смысл своих собственных слов. - Нет. Нет! Нет-нет-нет! Нас же разделяет слишком маленькое расстояние! Тут и тридцати километров по прямой не будет, а долбанет наверняка круче, чем в Хиросиме! Я не хочу!!!
        Разумеется, категорическое несогласие отца семейства с происходящим ничего не изменило. Пирамида продолжала наращивать темп пульсацией до тех пор, пока внезапно вся не вспыхнула ровным белым светом. Этот свет проникал везде и всюду. И обжигал, словно каленое железо. Крики утративших от боли разум Ясневых, пытавшихся метаться в тесной коробке своего убежища, но лишь бессильно колотящихся об её стенки, нанося себе новые травмы, слились в единую какофонию немыслимой агонии. Интенсивность ощущений со временем нисколько не угасала. Наоборот, с каждым мгновением становилось только хуже, хотя еще секунду назад казалось, что хуже уже некуда и человеческая плоть просто не выдержит дальнейшего усиления этого кошмара. Обжигающий свет поглотил все окружающее и растворил в себе. А потом померк. Вместо него осталось лишь что-то красное и тусклое, но благодаря резкому контрасту смотрелось оно уже практически как абсолютной мрак. Секунд десять понадобилось погребенному? ?под до?черьми и ??женой Святославу, чтобы понять одну простую истин?у. Он видит всего лишь внутреннюю сторону собственных зажмуренных накрепко
век. А еще его больше ничего не обжигает и, следовательно, можно перестать кричать.
        -Мы живы?! - Судя по голосу Екатерина сама не верила в то, что все обошлось. - Анька, слезь с Юлькиной головы! Как ты вообще смогла в этой тесноте так развернуться?
        -Не знаю. - Всхлипывая, повинилась девочка, под действием инстинктов собственной сестре взобравшаяся под потолок кабинки и там попытавшаяся выбраться наружу сквозь антимоскитную сетку. Вот только выдержавшая натиск демонических омаров преграда оказалась действительно качественной. Словно её изначально делали в расчете на усилия пытающегося прорваться внутрь взрослого человека. Возможно, даже вооруженного каким-то режущим инструментом. Одним словом типичного уличного воришки, намеревающегося слямзить кошелек у присевшего отдохнуть туриста. - Оно само! Вытащите меня отсюда!
        Придя на помощь дочери, Святослав чисто машинально выглянул наружу, а потом испуганно вскрикнул и чуть не уронил своего семилетнего ребенка вниз, прямо на жену. Но он все же сумел пересилить себя, поставил дочь в относительно нормальное положение, а потом потянулся зажать себе рот. И уже потом не смог сдержать испуганно-изумленного мычания еще раз. За тонкой сеткой, отделяющей его семью от внешнего мира, больше не было дождя. И осаждаемого монстрами вулкана. Как и города. Там шелестела высокой травой и листвой редких привольно раскинувших в стороны ветви деревьев обычная русская степь без всяких следов лиан и пальм. Или, по крайней мере, нечто местами на него похожее.
        -Это…Что?! - Мужчина ошарашено моргнул и потряс головой, но крайне нехарактерный для острова Талоа пейзаж никуда не исчез. Краем глаза он поймал в небе яркую точку. Пылающая пирамида, сейчас выглядящая довольно тускло, почему-то заметно уменьшилась в размерах и теперь стремительно набирала высоту. С её граней вниз падали вниз один за другим ракоскорпионы, ставшие совсем крошечными. И судя по тому, как отчаянно они молотили по воздуху всеми своими конечностями, способности к полету среди талантов данных монстров не числилось. Далеко не сразу Святослав сообразил, что размеры титанических чудовищ остались все теми же. Просто до них в один момент стало значительно дальше, чем раньше. В момент, заполненный слепящим и обжигающим белым светом, очевидно как-то воздействовавшим на само пространство. - Это…Где?!
        Ответа на вопрос не было. Зато в некотором отдалении внезапно послышался до боли знакомый звук стрельбы из автоматического оружия. Яснев был готов прозакладывать свои дырявые штаны, что это палит тот же самый урод, который его ранил. Затем бухнула граната. Еще одна. Снова сухой треск очередей. Кем бы ни был вооруженный психопат, но похоже сейчас он вступил в настоящее сражение. И противник у него не из тех, кого можно остановить парой пуль. С ветвей ближайшего дерева вспорхнула крупная птица, испуганная громкими звуками. Вырвиглазно-розовая окраска её перьев заставляла задуматься о аварии на химическом комбинате, а наличие за спиной сразу двух пар прозрачных словно взятых у гигантского насекомого крыльев лишь подтверждало данную теорию.
        -Как думаешь, уже можно выходить? - Екатерина, привстав на цыпочки, тоже выглядывала наружу. - Не думаю, что оставаться тут хорошая идея. Нам надо обсушиться, заняться твоей раной, посмотреть, не осталось ли ожогов…И найти какое-нибудь по-настоящему безопасное место, где можно будет подумать о том, какая же именно дрянь тут случилась.
        -Не знаю, что тут происходит, но мы обязательно выживем. - Вздрогнув, пообещал себе Святослав, нервно сглатывая. На Талоа подобных существ водиться не могло. Ина всей Земле - тоже! Мужчина промок, замерз, перенервничал, а еще у него болела нога с засевшей внутри пулей. Однако он просто не имел права быть слабым, как бы не хотелось ему лечь и расплакаться. Не тогда, когда за спиной жена и дочери. Следовало сделать все возможное и невозможное, чтобы они оказались в безопасности. И еще следовало бы вытрясти душу из тех, по вине кого им всем пришлось пережить подобное. - Мы. Тут. Не сдохнем!

        Глава 3

         - Тебе срочно нужен медик. - Решила Екатерина, понаблюдав за первым десятком шагов, которые Святослав сделал по сухой высокой траве. Местная растительность, похоже, давно уже не видела дождя. И уж точно она не была знакома со штормом, промочившим семейство русских туристов до нитки лишь четверть часа назад. Импровизированная повязка, которую сделали из мужской рубашки, весьма неприятно давила на рану при каждом движении. Ясневы не могли сказать, хорошо это или плохо. Может свежее пулевое ?р?анение? так и до??лжно ощущаться, взрываясь вспышками боли от малей?ших прикосновений? - Черт, ну почему я училась на бухгалтера, а не на медсестру?! Что мне делать, если ты сейчас свалишься и умрешь?!
        -С пулей в ноге жить можно. Кровь почти уже не течет, значит никаких крупных сосудов не задето. А мясо нарастет. - Успокоил жену Святослав, оглядывая окрестности. Неведомый катаклизм, едва не прикончивший их всех болевым шоком, тем не менее не оставил после себя на телах людей никаких следов. Синяки, набитые об стенки кабинки и друг об друга, в данный момент заслуживающими внимания не считались. Хотя и болели. - Плохо только то, что жить с пулей в ноге получится, скорее всего, недолго. Либо нагноение начнется, переходящее в гангрену, либо какой-нибудь хищник на запах крови придет. И хорошо еще, если это будут обычные волки или чего-то подобное. От них, по крайней мере, на дереве получится спрятаться.
        Местность, где оказались люди, являлась скорее все же лесом, чем степью. Просто они очутились едва ли не в центре здоровенной ассиметричной проплешины метров пятисот в диаметре, где по какой-то причине почти не росли деревья. Ярко светило солнышко, прогревая воздух градусов до тридцати-тридцати пяти, ощутимых даже под слоем промокшей теплой одежды. Чирикали необычайно яркие даже для тропиков птички, ловя снующих там и сям насекомых. Святослав нервно осматривал окружающую местность в поисках потенциальных угроз. Таковых вокруг не имелось…Вроде бы. Однако пейзаж не позволял расслабиться и забыть о произошедшем. Вот идет несколько метров нормальная т?р?ава, а? рядышком?? лежит себе и сохнет спокойненько проплешина мокр?ого асфальта. Даже с дико смотрящимся посреди чащи уличным фонарем и стоящей рядом с ним урной, до краев полной воды, в которой плавают бычки, обертки, коробки из под сока и прочий свойственный большому городу мусор. А дальше снова дикая природа, кустики, цветочки. Последние мужчина рассматривал с особым подозрением. Раньше ему никогда не попадались заросли фиолетового цвета
подсолнухов, весьма привольно растущих у подножия вековых сосен. Или каких-нибудь кедров. В ботанике Святослав разбирался откровенно слабо, деревья с иголками всегда казались ему все на одно лицо.
        -Пап, я бабочку поймала! - Раздался под боком ошарашенный голос Юли. - Вот, взгляни!
        -Молодец, дочка. - Чисто машинально похвалил ребенка отец, продолжая внимательно изучать близкую кромку леса на предмет возможных угроз. - Давай не сейчас, ладно?
        -Пап, но у неё две головы! - Возмутилась девочка и все же всучила Святославу свою отчаянно трепыхающую крылышками добычу. Как оказалось, та действительно была весьма примечательным экземпляром. Во всяком случае, мужчина раньше никогда не видел ничего похожего ни в одной телевизионной передаче, посвященной удивительному миру насекомых. - Это либо мутант, либо…
        - Они тут все такие. Следовательно, для них подобное абсолютно нормально. - Екатерина легко поймала еще одного лесного мотылька, внимательно его рассмотрела, а после небрежно выкинула куда-то в траву. Если придет в себя - то полетит по своим делам дальше. Нет - станет кормом для местных муравьев. - Это мы явно не на? ?своем ?месте. Сл??ава, я понимаю, что тебе тяжело, но нам надо идти?. Через несколько часов дети захотят есть. А еще нам надо где-то спать. И очень-очень сомневаюсь, что тут найдется хоть один магазин, гостиница или просто ночлежка для бездомных. Если только их не перетащило сюда также, как и нас.
        Святослав был вынужден согласиться с супругой. Внимательный осмотр грандиозной лесной поляны позволил ему найти все и больше и больше доказательств того, что некая неведомая сила просто перемешала остров Талоа и какую-то иную местность как два рассыпавшихся по полу пазла, вопреки рисунку сложенных в единое целое. Там и сям попадались новые участки асфальта, редко превышающие пары квадратных метров. В ветвях на высоте всего лишь человеческого роста запутался лишившийся опоры провод. Отважный лесной грызун, похожий не то на слишком колючую мышь, не то на частично облысевшего мелкого ежика, опасливо принюхивался к шуршащему полиэтиленовому пакету, испачканному чем-то жирным. Впрочем, когда под ногой одной из девочек громко хрустнул сучок, зверушка шустро метнулась в заросли дикой малины, куда более крупные существа так безоглядно нырять бы поостереглись из-за грозно растопыренных во все стороны колючих стеблей.
        -Смотри! - Святослав поспешил обратить внимание супруги на найденное растение. - Как думаешь, ягоды можно есть?
        -Сейчас - точно нет. Да и когда поспеют, я бы поостереглась пробовать первой. - Екатерина с сомнением оглядела заросли кустарника, выглядящего как привет с далекой родины. Ягоды были мелкие и незрелые, большая часть еще только-только ?н?ачала ?оформлять??ся из соцветий. Тащить их в рот, даже если они им?енно то, чем казались, следовало как минимум через неделю. - Вдруг они какие-то не такие? В местах радиационного заражения, говорят, растут небывало крупные грибы. Вот только кормить ими можно только врагов.
        Однако даже такая находка безмерно порадовала Святослава. Если в этом месте, где бы оно ни находилось, могла выжить малина, значит и человек имеет шансы на существование. А ведь прятался где-то в глубине души потаенный страх оказаться вместе с семьей где-нибудь в аду или месте, до дрожи но него похожем, откуда и выбрались заполонившие Талоа монстры. Вряд ли в лесной чаще придется по вкусу тем ужасающим тварям, отдаленно похожим на безобидных морских ракообразных. Да и обитатели огненной пирамиды, тоже должны счесть погоду слишком прохладной. Или они людям не враждебны, а скорее наоборот? Пламя, конечно, всегда ассоциировалось в привычной христианской мифологии со злом и преисподней, но ведь как-то обитатели Талоа уживались с ними бок о бок? Причем на протяжении длительного времени. Аккурат до последнего извержения, похоронившего в раскаленном пепле существовавшую на острове цивилизацию полинезийцев. Или тогда краснокожие сами напросились, ведь наглость человеческая временами границ вообще не знает? Ну а против приплывших на смену зажаренным заживо людей обитатели вулкана уже ничего не имели, а
потому и конфликтов не было. А может их специально замалчивали, ведь неспроста же современному человеку долго и упорно вдалбливают через все источники массовой информации, что све?р?хъесте?ственного?? не бывает?
        -Пчхи! Куда мы идем? - Вынырнул Свято?слав из собственных мыслей, когда какая-то наглая мошка залетела ему прямо в нос и была оттуда безжалостно выдута.
        -Для начала -к краю поляны. - Откликнулась Екатерина, наконец-то сдвинувшая с места семейство Ясневых. - Тебе надо выломать какой-нибудь костыль, чтобы можно было на него опираться. Да и мне станет спокойнее с оружием в руках, даже если это просто большая тяжелая палка.
        -Да, действительно. Хоть какую-нибудь гадюку можно будет стукнуть с безопасной дистанции, если что. - Согласно кивнул Святослав, припадая на раненную ногу. - Да и потом, в змеях много протеинов. Конечно, в тараканах и сверчках их тоже много по уверениям китайцев, но такую азиатскую кухню мы рискнем пробовать только с очень большой голодухи…Ай!
        Заболтавшийся с супругой мужчина споткнулся о торчащий из земли корень и свалился прямо на простреленную ногу. Секунд десять он буквально ничего не видел, поскольку перед глазами встало алое марево боли, а потом чащу огласил сочный русский мат. Даже наличие рядом дочерей не смогло удержать от ругани страдающего от боли Святослава. Повязка, сделанная из обрывков рубашки, оказалась слишком скользкой и сползла со своего места. А корка из засохшей крови от удара содралась ко всем чертям, позволив набиться в рану земле и мелкому лесному сору.
        -Тебе точно нужен медик. - Вздохнул Екатерина, доставая из кармана штанов маленькую бутылочку с пахнущим цитрусовыми жидким мылом. Она так и осталась единственной полезной вещью, которую удалось ему отыскать в перевернутой ка?б?инке. ?Даже спос??обного заменить салфетки рулончика туалетной бума?ги ему не досталось, поскольку тот расползся из-за вездесущей во время шторма воды в бесполезное однородное месиво. Возможно, лить данный состав на открытую рану и не следовало, но лучшего дезинфицирующего средства просто не было. А судя по тому, как нещадно он щипал конвульсивно вздрагивающую плоть, все близко познакомившиеся с ним микробы просто обязаны были умереть в жутких корчах. - Или, по крайней мере, настоящие медикаменты.
        -Ага. - Морщась от боли, подтвердил Святослав. - Без них хоть стреляйся…
        Идея, пришедшая в голову Святослава, была очень сомнительной. Однако уходить она оттуда не хотела никак. Где-то поблизости лишь несколько минут назад шла яростная стрельба. А раз так, значит, там должны иметься и люди. Возможно, он сумеет одолжить у них чего-нибудь полезное вроде лекарств или автомата. Но только безопасно ли это? Пуля в ноге подсказывала, что не все встречи сейчас могут оказаться полезными. Сослепу прикончить в человека в опасной ситуации, приняв за опасное чудовище, это одно…Но его семью и оставшуюся неизвестной барменшу расстреливали прицельно. Прекрасно понимая, что и зачем делают. Возможно, просто поехала крыша у владеющего оружием человека, делая его неспособным отвечать за свои действия. Но даже если и так, то вряд ли неожиданный перенос её вправил на место. Скорее уж наоборот. И, следовательно, попадаться безумцу на глаза с раненной ногой станет крайне рискованно. Особенно в отсутствии луж, куда можно нырнуть.
        -Нет! - Поспешила заявить Екатерина, рассма?т?ривая ?задумчиво??е выражение на лице супруга. - Чтобы ты не задума?л - нет! Это слишком опасно! Последний раз, когда я видела такое выражение лица на твоей морде, нам пришлось платить громадный штраф за неуплату налогов!
        -Ну, кто не рискует, тот вместо отдыха на Гавайских островах валяется себе дома на диване, любуясь на тропические красоты исключительно через телевизор. - Вздохнул Святослав, отбрасывая куда подальше план найти стрелка и поквитаться за ранение с попутной экспроприацией оружия. Нет, будь он здоровым и не отягощенным семьей, то обязательно бы попытался отыскать урода. В конце концов, должен же тот когда то спать? Однако сейчас риск был слишком велик. - Ладно, ты права. Сначала костыль и дубинка, потом поиск безопасного места. Знать бы только где оно?
        -Так…Если ту улицу раскидало равномерно, то мы бежали откуда-то справа. - Екатерина попытался восстановить в памяти детали случившегося лишь недавно кошмара, тогда казавшиеся малозначительными. - Ну, да! Точно! Тот фонарный столб с урной, он же совсем рядом с кабинкой стоял!
        -Ага! - Подтвердила Юля. - Я еще за ним пряталась!
        - Странно, почему теперь между ними метров сто? - Задумался Святослав, оглядываясь на спасшее их убежище. Синий пластиковый короб едва виднелся из-за зарослей высокой травы. - А, неважно! Главное, где-то слева должен находиться дом, откуда по нам палили!
        Словно подтверждая его умозаключения, относительную тишину леса вновь разорвал треск, издаваемый автоматическим огнестрельным оружием. И шел он именно с той стороны. Звук, правда, был несколько приглушенным, но? ?это мо?гло объяс??няться гасящими акустические колебания деревьями ?и изменением расстояний, случившимся во время мистического катаклизма.
        -Нет, нам туда не надо! - Окончательно определился с решением мужчина, мысленно желая стрелку как можно скорее остаться без боеприпасов. Проклятие его, судя по всему, грозило исполниться в самое ближайшее время. Неизвестный палил так, словно его огневую точку осаждали бесконечные толпы врагов, грудью прущих на свинцовый ливень. И это лишь послужило дополнительным аргументом за противоположенный маршрут движения. Возможно, убийца сражается сейчас с тенями или примерещившейся ему белочкой, но вдруг перед ним действительно противник, заслуживающий пары очередей в упор? С таким существом сталкиваться раненному одиночке станет вообще верной дорогой на тот свет. - А надо нам…Надо нам…Надо нам к колдуну!
        -Зачем? - Удивилась Екатерина, передергивая от неприятных воспоминаний.
        -Ну, для начала он в противоположенной от стрелка стороне. - Пожал плечами Святослв. Решение найти тело помершего не то от инфаркта, не то от инсульта старика было довольно неожиданным, но чем дальше Яснев размышлял над подобной идеей, тем сильнее она ему нравилась. Не теряя времени даром, мужчина захромал в нужном направлении, стараясь как можно меньше напрягать простреленную ногу. Поиски им предстояли долгие, однако их возможный результат определенно стоил того! - А еще на полпути к гостинице, где остались наши вещи. И много-много земляков. Мы хоть с ними и не знакомы по большому счету, но в такой ситуации чуть ли не любой русскоязычный за с?в?оего с?ойдет. К ??тому же имеются и другие причины.
        Святослав након?ец-то достиг края леса и немедленно стал искать подходящую палку, желательно еще растущую на дереве. Валяющийся под ногами хворост хоть и было в разы легче взять в руки, но и прочность у него, как правило, оставляла желать лучшего. Попутно мужчина растолковывал семье все тонкости своего решения, стараясь звуками родного голоса успокоить дочерей и отвлечь жену от мрачных мыслей.
        Во-первых, где-то рядом с пожилым островитянином лежит и Петр, а у погибшего моряка можно одолжить тесак и китель. Кстати, почему он вообще гулял по берегу в парадной форме? Туристок клеил? Впрочем, неважно, какие бы причины для подобного не имелись у покойного, теперь его одежда послужит новому хозяину, сейчас вынужденному щеголять топлесс. Конечно, погода вроде как позволяет гулять и без рубашки, но вдруг похолодает? Да и цепляться голым торсом за кусты маленькое удовольствие, не говоря уж об укусах кровососущих насекомых, уже вовсю вьющихся вокруг так необходимого им источника протеинов. К счастью, местные комары оказались не только недостаточно суровы, чтобы съесть человека целиком, но еще и исправно давились ладонями и шарахались в стороны от оторванной с ближайшего лиственного кустарника веточки. Никакого заметного отличия в них от привычных насекомых Святослав пока не обнаружил и сильно надеялся, что так оно и останется. Эти противно жужжащие зверюги и так были настолько надоедливы и вездесущи, что дальше просто некуда.
        Во-вторых, если на новом месте оказались не только обитатели Талоа, но и на?п?авшие ?на них мо??нстры, то та территория уже свободна. Пиявки лежа?т на сохнущем асфальте, вывернутые наизнанку, а рой демонических омаров куда-то улетел. А вот люди, которые из-за непогоды скорее всего сидели по домам, могли нашествие чудовищ даже и не заметить. Возможно, среди них даже окажется какой-нибудь врач из местной больницы. Если нет, хватит и сердобольной домохозяйки с парой таблеток обезболивающего, наловчившейся бинтовать разбитые коленки своим детям.
        Ну и, в-третьих, тело самого настоящего колдуна требовалось очень внимательно обыскать. Какая-то чертовщина втравила острова Талоа с его обитателями в крупные неприятности и, возможно, она же теперь была их единственным спасением. Святослав не верил, что окружающий лес растет себе где-нибудь в диком уголке Канады, Сибири или Амазонки, не говоря уж о более окультуренных землях. И Екатерина с ним была согласна целиком и полностью. Не водилось на Земле розовых птиц с четырьмя парами стрекозиных крыльев и двухголовых бабочек! Но даже если они и дружно ошибались, то интриговала одна возможность прикоснуться к сверхъестественным знаниям. Знание - сила. И сейчас, когда рухнул окружающий их семью мир, требовалось любое преимущество. Вряд ли, конечно, бомжеватого вида старик носил в кармане энциклопедию практического колдовства для самых маленьких. Но у него мог отыскаться паспорт, права или иной какой документ, содержащий адрес места проживания покойного. А уж там то и следовало поискать либо источники информации, либо живых магов. В конце-то концов, он же учил не только свою внучку, но? ?и каки?х-то
друг??их, у которых все эти фокусы получались лучше.
        -П?омогите! Эй, кто-нибудь! Ну, пожалуйста! - Крик, приглушенный расстоянием и потому еле слышный, заставил Ясневых вздрогнуть и остановиться. Первым стремлением людей отправиться к источнику звука, но потом напомнила о себе боль в раненной ноге. Вдруг ловушка? А если даже и нет, то какой толк от почти калеки, женщины и пары детей? Хищника они не прогонят, в лучшем случае своим телом ненадолго отвлекут. Врачебную помощь оказывать не умеют. В их силах, пожалуй, только моральную поддержку оказать. - Сюда! Помогите, умоляю! Я не могу один разобрать эти завалы!
        Голос был мужским, но судя по плескавшимся в нем интонациям, сейчас данный представитель сильного пола находился в крайне испуганном состоянии. Впрочем, Святослав его нисколько не осуждал. Сам был бы рад заплакать как маленькая девочка и покататься туда-сюда в истерике, да вот беда, простреленная нога мешала. О причине же, по которой неизвестному требуется помощь, долго думать не пришлось. Если случившаяся катастрофа переместила непонятно куда куски улицы, то почему бы ей и дома не захватить? Полностью или частично. А об устойчивости здания, попрощавшегося с частью капитальной стены или фундаментом, нечего даже и думать. Обрушится либо сразу, либо чуть-чуть попозже. И тогда опоздавшим выскочить наружу жильцам придется надеяться главным образом на чудо. Особенно если рядом спасателей нет, не было и не будет вообще никогда.
        Немного поколебавшись, Святослав решил все же отправиться на голос. Руки у него были в порядке, а значи?т?, с за?валом он ??помочь все-таки мог. Да и страшновато мужчине, че?стно говоря, было ходить с семьей по этому лесу. Однако прорвавшись через очередные кусты, Ясневы неожиданно для себя вывалились на очень знакомый и не до конца просохший участок улицы. Здесь дождевая вода еще не успела полностью схлынуть с асфальта, оставив множество мелких луж, а поверх них валялся разный мусор. В том числе и десятки разорванных изнутри плоских пиявок, в смерти вызывающих ничуть не меньшее омерзение, чем в жизни. Никуда не делся лежащий поверх клумбы труп островитянина, равно как и тело Петра, из обрывков шеи которого до сих пор сочились отдельные кровавые капли, Видимо рой летающих омаров интересовали только живая добыча. Покойный волшебник продолжал пялиться в небеса безжизненными глазами и чему-то улыбался.
        -Девочки, не смотрите туда. - Поспешила развернуть в сторону детей Екатерина. - Вот лучше на воробушков полюбуйтесь. Смотрите, какие они веселые, малиновые, с двумя парами лапок…Интересно, а у местных куриц тоже четыре ножки?
        -Прости, старик. Ты помер, чтобы спасти свою внучку, а я её не уберег. - Зачем-то извинился Святослав, осторожно подходя к неподвижному телу и тыкая в него своим не до конца очищенным от мелких веточек костылем, при нужде вполне способном сойти за дубину. Вроде бы покойный при жизни особо пакостным характером не отличался, но кто этих островных колдунов знает? Вдруг восстанет из мертвых в виде зомби и попытается откусить мародеру протянутую не туда руку? - Понимаешь, подстрелил деваху какой-то засранец, когда мы от монстров дра?п?али. М?еня вон в?? ногу подранил, собака. И за обыск, кстати, тоже ?прости. Я это исключительно из лучших побуждений…Оп-па!
        В карманах драных и пованивающих джинсовых штанов оказалась только пустая упаковка из под каких-то таблеток и пара долларов мелочью. Мысленно уже смирившийся с неудачей Святослав для порядка решил охлопать торс старика, прикрытый растянутой майкой с чужого плеча, но тут пальцы его неожиданно наткнулись на нечто твердое. Причем непонятный предмет под одеждой явно присутствовал, но каким-то невероятным образом от пристального взгляда в упор ускользал. Даже контуры его увидеть не получалось. Одежда покойного открывать прячущуюся под ней тайну отказывались. Она свободно болталась на тощем тельце, но задрать её вверх почему-то было не легче, чем поднять без помощи домкрата автомобиль.
        -Ну, что там? - Подала голос Екатерина, с опаской следящая за манипуляциями мужа. Воспользовавшись небольшой передышкой, женщина отыскала среди деревьев поваленное ветром бревно и уселась на эту импровизированную скамейку вместе с дочерьми, чтобы дать отдых усталым ногам.
        -Не могу объяснить. - Затруднился с ответом Святослав. - Похоже на какое-то колдовство…Да почему, похоже?! Оно и есть! Я чувствую под одеждой нечто твердое, а увидеть его не могу. И майку порвать тоже.
        -Разрежь ножом. - Подала дельный совет супруга. - Та штука, которую Петр с кухни ресторана прихватил, так рядом с ним и валяется.
        Однако тяжелый тесак, влет сшибивший на пробном взмахе ветку трехсантиметровой толщины, не смог сделать с обычной белой тканью абсолютно ничего. Майка п?р?осто о?тказывала??сь рубиться, резаться или протыкаться. Даже когда? Святослав пытался действовать ножом-переростком как топором и, схватившись за рукоять обоими ладонями, наносил удары в полную силу, одежда старого островитянина оставалась невредимой. Как и тело под ней.
        -Ваш уровень навыка «мародерство» недостаточен, чтобы облутать это тело. - Нервно хихикнула Юлия, которой давно уже надоело любоваться на малиновых воробьев. Анастасии, в принципе, птички тоже уже наскучить успели, но оглядываться на занятого страшной работой отца она боялась и потому просто сидела, уткнувшись лицом куда-то в теплый мамин живот. - Вот уж не думала, что такие ситуации возможны не только в глупых компьютерных игрушках! И почему ты не попробуешь сделать что-нибудь с той руной на груди?
        -Да, дочка, ты права. Это все очень нереалистично! - Прошипел Святослав, готовый уже чуть ли не зубами грызть одеяние мертвого колдуна, маскирующееся под обычную растянутую майку. Оставить же это тело в покое и уйти мужчина просто не мог, даже невзирая на периодически раздающиеся невдалеке крики о помощи. Перед ним находился настоящий артефакт и, возможно, не один! А взять его не получалось! Хотя даже тряпка, спасти своего владельца от колотых и резанных ран, являлась в их положении настоящим сокровищем! В голове мужчины уже мелькали мысли о том, чтобы попросту расчленить старика, вытряхнув его тело из одежды по кусочкам, благо брюки его той же степенью невероятной прочности не отличались, оставаясь обычной джинсовой тканью. - Стоп! Какая еще руна на груди?!
        -Ну, вон же! - Тыкну?л?а куда?-то в сто??рону тела пальцем Юлия. - Похожа на свернувшуюся ?в кружок мохнатую гусеницу! Так-то её почти не видно, только зеленым отливает слегка, но когда ты бьешь, она же едва ли не вспыхивает!
        -Дочка… - В голосе Екатерины ласковые интонации смешивались с какой-то тревогой. - Но мы с папой ничего не видим. Вообще. Ты уверена?
        Юлия, сумевшая переселить свой страх и омерзение по отношению к мертвому телу, упорно стояла на своем. На груди старика переливался видимым только ей светом какой-то знак. Описать его словами девочка затруднялась, но с помощью подобранной палки изобразила на земле немного не совсем симметричную спираль, будто сплетенную из топорщащихся волокнами ниток, чьи витки постепенно расширялись. Учитывая, что в школе любимым предметом Юли было рисование, скорее всего рисунок соответствовал видимому только её изображению процентов на семьдесят или восемьдесят. Мог бы и больше, но мешало плохое качество инструмента и плотная почва в качестве холста. Следуя её указаниям, Святослав попытался обнаружить спираль и, к собственному удивлению, нашел искомую руну. Просто не визуально, а тактильно. Чуть более теплые по сравнению с окружающей тканью линии покрывали значительную часть одежды колдуна, старательно избегая прорех.
        -Папа, оно и там есть. Точно есть, я же его вижу. - Уверенным тоном заявила девочка, когда Святослав перевернул труп колдуна на спину. - А еще подмышкой у него такой же рисунок, только более вытянутый. И это…Мне кажется, но за то время, пока ты с ним возился, он потускнел раза в два. Может, тебе следует колотить? ?его но?жом и дал??ьше? Пока весь заряд не выдохнется?
        -Грудная и спи?нная бронеплита, плюс прикрывающие бока пластины. - Екатерина теперь уже тоже не сомневалась в словах дочери, почему-то оказавшейся способной видеть невидимое. Впрочем, бояться за неё от этого меньше она не стала. Скорее уж наоборот. - Славка, ты не находишь, что это похоже на какой-то бронежилет? Только…Магический?
        -Видимо демаскирующие мантии и высокие шляпы со звездочками у колдунов нынче не в моде. - Решил Святослав, начиная вновь махать ножом. - Логично, чо…Плащ в гостях могут и снять попросить, а добровольно отдать ту же майку или там семейники чародея придется долго уговаривать. Опять же инвизитор какой залетный их при беглом осмотре и пропустить может. Будет удивляться потом, чего это у него жаркое прямо с аутодафе сбегает.
        Спустя четыре минуты интенсивной работы, к счастью не приведшей к появлению на лезвию тесака зазубрин, защита наконец капитулировала, выдав на прощание ослепительную вспышку. Проморгавшись лишь секунд через тридцать, Святослав проклял себя за глупость. Чтобы его семья делала, если вместо безобидной засветки одеяние колдуна вдруг взяло бы и взорвалось?! Однако, как бы там ни было, успеха новоявленный мародер все же достиг. Казавшаяся неуязвимой майка рассыпалась на отдельные быстро истлевающие клочки, а перед ним на каменной клумбе лежало тело старика, нацепившего прямо поверх торса нечто вроде кожаной сбруи. И это был отнюдь не лифчик из гардероба завзятого извращенца. Под своей нелепой одеждой покойный колдун прятал самую настоящую пистолетную коб?у?ру! Да? не прост??ую, а с множеством пристегнутых к перекрашивающим?ся под лопатками и на животе ремням кошелечков, в которых тоже чего-то лежало.
        -Да вы, батенька, к прибытию в гости полного песца всерьез готовились. Пистолет, патроны, доллары, какие-то камушки, пластинки золота и серебра с выбитыми на них банковскими клеймами. Полный набор, чтобы сдернуть в безопасные края сразу же, как появится малейшая возможность. - Святославу всерьез захотелось скинуть мертвое тело с клумбы и от души попинать. Даже если старик почувствовал пришествие демонов уже после того, как на море разбушевался шторм и бежать стало поздно, то почему никого не предупредил? Его родная внучка, судя по всему, знать не знала о грядущем катаклизме. Иначе бы она вместо того, чтобы наливать виски таращащимся на её грудь туристам, вооружилась бы ружьем и где-нибудь спряталась. - А на спине у нас что? Шоколад, пайки, таблетки, ножик, соль…Зачем тебе понадобилось сразу три килограмма соли, хотел бы я знать? Вроде бы такого добра в любом продуктовом магазине навалом.
        -Слав, я думаю, ты ошибаешься. - Покачала головой Екатерина, внимательно изучавшая добычу мужа. Выглядела та как запаянный наглухо полиэтиленовый пакет с рисунком солонки, вдобавок украшенный штрихкодом, датой выпуска, информацией о фирме-производетеле и маркировкой веса. - Сам подумай, какие белые кристаллы могут оказаться вместе с оружием, деньгами и золотом.
        -Ты думаешь это…Героин? - Святослав с брезгливой миной покосился на плотные целлофановые свертки, чья упаковка очевидно не должна была пропустить внутрь даж?е? самую? маленьку??ю каплю влаги. - Мдя, вот богатства то привалило.? Лет на двадцать строгого режима, если о нем прознает наркоконтроль. Впрочем, лучше уж в тюрьму, чем быть здесь. Где бы это здесь не находилось.
        -Может и не героин. Может и кокаин. Мексика тут не так уж и далеко, а там его чуть ли не в промышленных масштабах производят. - Пожала плечами женщина, а после перевела взгляд на свою старшую дочь. - Ну как, Юль? Видишь еще что-нибудь?
        -Неа! - Отрицательно помотал головой ребенок, непонятно как нашедший подозрительную руну на майке колдуна. - Обычные вещи. Наверное. А можно мне ножик? Палка это как-то несерьезно. Я ей и от собаки не отобьюсь!
        -Боюсь, Юль, другое оружие тебе тоже не особо поможет. Поэтому мы его лучше маме отдадим. - Покачал головой Святослав, передавая супруге клинок с вытянутым овальным лезвием сантиметров в десять длинны. Слишком короткий, чтобы считаться полноценным кинжалом, он тем не менее выглядел подходящим инструментом, чтобы нарезать хлеб или отпугнуть одиночного уличного грабителя. - Понимаешь, сила это произведение массы на скорость. И если с реакцией у тебя все в порядке, то веса не хватает. Детей в древние времена не брали в солдаты не потому, что средневековые деспоты страдали лишним гуманизмом. Просто толку от них с мечами или копьями почти не было. И даже появление огнестрельного оружия не сильно переломило ситуацию, поскольку сделать больше одного прицельного выстрела из-за отдачи ты вряд ли сумеешь.
        -Правильно. Я бы у тебя еще и палку отобрала, поскольку она может придать тебе излишнюю самоуверенность?.? Но в ?лесу ты м??игом себе другую найдешь. - Поморщилась Екатерина?. - Слав…А может, вскроем одну упаковку?
        -Что?! Зачем?! - Поразился Яснев, переводя взгляд с туго укутанного свертка с кристаллическим белым порошком в своих руках на супругу. - Ты это серьезно?
        -Вполне. Мощнейшие обезболивающие как раз из наркотиков и делают, а тебе сейчас надо что-то с раной в ноге придумать. - Развела руками женщина. - Ты же не собираешься на них сидеть неделями, чтобы зависимость появилась. Ну а от пары раз, по идее, большого вреда не будет. Главное с дозой переборщить, но если верить фильмам, эту дрянь на вечеринках разные молодые идиоты целыми дорожками всасывают. Значит, одна крохотная щепотка точно останется без последствий.
        Прислушавшись к ощущениям в прострелянной ноге, Святослав скривился и принялся прокалывать кончиком тесака один из свертков. Будь они в безопасной ситуации, он бы перетерпел, но сейчас один раненный калека замедлял еще троих человек и тем самым ставил их жизни под угрозу. По крайней мере запас содержащейся в пакетах дряни гарантировал, что даже если он и подсядет, то столкнется с нехваткой наркотика очень нескоро. Лет через десять. Если вообще до этого момента доживет.
        -Ну? - С каким-то жадным любопытством осведомилась Юля, когда её отец забросил в рот пару крупинок белого порошка и тут же сморщился. - Как?
        -Тьфу! - Сплюнул Святослав прямо на траву. - Либо эту дрянь еще нужно готовить…Либо упаковка соответствует содержимому и наш колдун держал вместе с золотом и патронами самую обычную поваренную соль! В количестве трех килограмм?!?
        -Но за?чем она е??му?! - Поразилась Екатерина, удивленными глазами ?рассматривая упаковки с хлоридом натрия. - Да еще столько!
        -Так для демонов! Они же от него пыщ-пыщ и дымом распадаются! - Подала голос по-прежнему вжимающаяся в маму Анастасия. А когда родители и старшая сестра дружно на неё посмотрели с выражением какого-то мистического ужаса на лицах, добавила. - Что? Так в «Сверхъественном» было!
        -Это ты показывал ребенку такие фильмы? - Ткнула в мужа пальцем Екатерина, впрочем не сумевшая скрыть своего облегчения. Одной дочки таинственно возникшими паранормальными способностями женщине и так хватало, чтобы чувствовать на голове бурный рост седых волос.
        -Не, она ж для него еще маленькая. - Отчаянно замотал головой Святослав. - Я бы посмотрел вместе с ней еще раз, но думал, не поймет…
        -Она со мной смотрела. - Сдалась Юлия. - Мы с интернета его скачали.
        -Надо надо тщательнее думать о том, к какой информации они могут получить доступ через компьютер. - Задумалась Екатерина. - Впрочем, наверное, уже поздно. Если они выросли достаточно, чтобы втихую от родителей смотреть фильмы с высоким возрастным рейтингом, то дальше и сами разберутся.
        -Нам нужна соль. - Святослав припомнил некоторые подробности использованного дочкой источника знаний о всякой чертовщине и нервно сглотнул. Если хотя бы треть показанного там базировалась на реальных событиях, то мужчина отныне очень боялся жить или даже тупо существовать. - Много соли! И, желательно, крупнокалиберный авиационный пулемет!
        - Кто-нибудь! Сюда! Пожалуйста! - Снова раздались где-то не так уж и далеко ?к?рики о? помощи. ??Только теперь глотку драл уже совершенно другой ч?еловек. Видимо у первого от такой нагрузки устали голосовые связки. - Нас хоть кто-нибудь слышит?!
        -Слышим-слышим. А скоро так даже увидим, почему вы орете вместо того, чтобы самим делом заняться. - Буркнул Святослав, оставляя в покое тело колдуна и начиная сдирать с покойного соотечественника мокрый китель. Богатством, доставшимся ему от мертвого островитянина, лишний раз светить не следовало. Майки его, кстати, было до слез жалко. Сколько же ударов она могла позволить выдержать, не моргнув глазом! Но как подступиться к натуральному магическому артефакту так, чтобы не сломать его случайно, мужчина пока не понимал. Оставалось лишь отложить это дело на потом и понадеяться, что удастся найти новую зачарованную вещь. Желательно вместе с её готовым к сотрудничеству создателем. - Так, Катя, пистолет положи в карман и руку с ним оттуда не вынимай. Стрелять мы оба не умеем, но я буду держать на виду ножи и, если чего, меня постараются атаковать первым. Ну а ты тогда пали вблизи прямо через ткань. Глядишь, с пары метров даже не промажешь.
        Источник звуков находился от семейства Ясневых всего-то метрах в двухсот, но чтобы преодолеть их им потребовалось чуть ли не пять минут. Подлесок в этом месте разросся так густо, что человеку банально не хватило силы продраться через проклятые кустарники там, где ему хочется. Пару раз попробовав поискать обходные маршруты, но застряв уже там, озверевший Святослав решил пустить в дело кухонный тесак, подобранный у тела Петра. Буквально прорубая дорог?у?, он с? некоторы??м трудом выбрался на поляну или то, что ранее мог?ло таковой считаться. Сейчас почти всю свободную от вековых деревьев территорию занимал длинный четырехэтажный жилой дом, словно сошедший со страниц учебников истории. Примерно так должны были выглядеть здания, попавшие под бомбардировку во времена Второй Мировой войны или одного из последовавших за ней мелких конфликтов. Стекла разбиты вдребезги, половина крыши раскидана по земле, стены покосились и них зияют дыры, да к тому же из распахнутого настежь дверного проема вырывается клубами удушливый черный дым.
        -Слава богу, наконец-то хоть кто-то пришел! - Радостно улыбнулся переминающийся у входа с ноги на ногу мужчина, баюкающий у груди вывернутую под неестественным углом руку, перевязанную наволочкой от подушки. Судя по серому цвета лица и алым каплям, часто-часто срывающимся с некогда белой ткани, ему не повезло заполучить открытый перелом. - Вы…А кто Вы?
        -Святослав Яснев. А это моя семья: Катя, Настя и Юля. Мы русские с лайнера «Ласточка». - Представил отец семейства, не спеша прятать сжатый в руке тесак и демонстративно припадая на раненную ногу. Впрочем, в глубине его души уже зародилось понимание того, что все принятые меры предосторожности излишни. Из глубины дома доносились чьи-то стоны, грохот перетаскиваемых тяжелых предметов и мат на несколько голосов. Совместить же засаду и спасательные работы вряд ли бы сумели люди, не имеющие на разработку столь хитрого плана заманивания к себе в гости прохожих хотя бы пары часов. - Мы сошли на берег отдохнуть, когда тайфун нача?л?ся, и ?тут случи??лось это дерьмо. Мало того, что чуть твари не сож?рали, так меня потом еще и какой-то псих подстрелил! А у вас чего стряслось?
        -Чертов рак размером с небоскреб мимо прошел. Он нам даже ничего не сделал, но…Дома просто начали рушиться от его шагов. И наружу же не выбежишь, там твари поменьше шастают и в двери ломятся. Меня одна такая чуть через окно щупальцем сцапала, когда на кухню сунулся. - Сказал, как сплюнул, местный житель. - Хорошо на крики народ набежал, не дал меня сожрать. А потом все утонуло вмжалящем как чертова медуза белом свете, дом окончательно развалился, и мы уже в какой-то жопе мира, где не берет сотовый. Я, кстати, Густав Нитке, будем знакомы.
        Из здания, весь покрытый пылью, выбрался чернокожий подросток лет пятнадцати, выглядящий каким-то помятым. Судя по тому, что шагал он придерживаясь рукой за стену, но даже так шатался, юношу едва-едва успели отрыть из под завалов. За плечи эту жертву катастрофы поддерживал рыжий и усатый верзила с перемотанной головой, но он сразу же нырнул обратно в здание.
        -Джейми! - Радостно улыбнулся Густав. - Как ты?
        -Как будто на меня упал шкаф. Впрочем, он на меня и в самом деле упал. А потом еще и стеной присыпало сверху. - Попытался отшутиться подросток, осторожно присаживаясь на покрытую хвоей землю. - И, кажется, сестрица Мэгги прятала там от предков свои запасы дури, которую я непроизвольно вдохнул. Когда лужайка перед нашим домом успела превратиться в долбанный национальный парк?
        -Меньше часа назад, ты пропустил совсем немного. - Успокоил его Густав. - Святослав, а вы не? ?могли ?бы вместо?? меня как можно громче звать на помощь? Понимаете?, до меня кричал Питер, но он сорвал голос и пошел работать, несмотря на явное сотрясение. Да и я, чувствую, близок к тому, чтобы охрипнуть.
        Екатерина ткнула мужа локтем под ребра, а потом глазами указала сначала на небо, а потом на дом. Святославу не потребовалось долго думать, чтобы понять, что именно она имела в виду. Пробивающийся сверху через листву свет имел ощутимый красный оттенок, свойственный закату. По идее день еще был крайне далеко от своего завершения, но по той же идее люди должны сейчас находились на Талоа, а не где-то еще А бродить ночью с детьми по незнакомому лесу - далеко не лучшая идея. Если есть возможность, лучше провести темное время суток под крышей. Пусть и слегка обвалившейся. В конце-то концов, не выгонят же его хозяева гостей на улицу сразу, как закончат работу. А если вдруг попробуют, то у русских туристов теперь пистолет есть.
        - Почему нет? - Пожал плечами Святослав, прислушиваясь к строительным работам. Судя по шуму, внутри здания находилось человек десять, не меньше. Такое количество спасателей не должно слишком долго возиться с работой в здании, которое все же таки стоит, а не рухнуло. А потом, следуя логике вещей, они помогут и прибившемуся к ним русскому путешественнику. - Люди! Сюда! Помогите! Кхм…Может лучше жена покричит, а я делом займусь? Руки то у меня в порядке!
        Вопреки ожиданиям мужчины, разбор завалов в башне кончился только часа через четыре, когда ночь уже давно вступила в свои права. За это время к зданию из леса выбралось челов?е?к соро?к, но ост??алась только маленькая потерявшаяся японская дево?чка лет десяти, которой было страшно идти обратно в чащу. Все остальные ушли дальше по своим делам, и у Святослава даже язык не поворачивался их упрекнуть. Люди искали потерявшихся в катаклизме родителей, братьев, сестер, жен, мужей, сыновей, дочерей или просто знакомых. А еще хотели есть и пить, но продукты и вода в полуразрушенном доме практически отсутствовали.
        Словно злой рок преследовал все холодильники здания. Примерно половина их осталась под завалами, и в ближайшее время разбирать строительный мусор там никто не собирался, поскольку имелись более приоритетные задачи. Представители же второй половины либо сгорели в небольшом быстро потушенном пожаре, либо не содержали в себе ничего кроме пригодных лишь после длительной обработки полуфабрикатов, либооказались практически пустыми, либо вообще сломались накануне и оказались увезены в ремонт. Святославу с его близкими еще повезло. Слегка отошедший от контузии Джейми не только сделал им целый поднос бутербродов, но также отыскал а аптечке своих родителей стерильные бинты и мощное обезболивающее на основе опиатов. А заодно нашел для русских гостей бутылочку лимонада, чтобы им не пришлось давиться всухомятку.
        - Кажется, все! - Обрадовал рыжий как пламя верзила, отзывающийся на классическое скандинавское имя Харальд Гуднисон, когда спасатели смогли вытащить из под завалов очередную жертву катаклизма, шестую по счету. Учитывая ранее придавленных перекрытиями и разным хламом людей, а также семейство русских туристов и приблудную ?ш?кольни?цу, сейча??с в наименее пострадавшей квартире дома собралось? восемнадцать человек. Все они разместились в одной единственной комнате, поскольку расшалившееся подсознание упорно норовило населить стремительно упавшую на землю темноту жуткими монстрами. А ветер приносил из лесной чащи завывания, вполне достойные этих фантастических существ.
        - Остальные или были на работе, когда перекрытия обрушились, или найдем мы их через пару суток. По запаху. Больше там никто не скребется, уж поверьте профессиональному скрипачу с его тренированным слухом.
        Мерцала длинная витая свеча, которую кто-то вытащил из своих запасов. По понятным причинам электроснабжение и прочие коммунальные радости приказали долго жить, а генератора в доме никогда не было. Соответственно в качестве источника освещения приходилось использовать либо архаичный огонь, либо ставшие вдруг резко дефицитными батарейки для парочки нашедшихся фонариков. Люди благоразумно предпочли первый вариант. Абсолютно все из них получили сегодня синяки, ссадины или мелкие раны, а полноценно подвергаться физическим нагрузкам и вовсе могло только семеро. Остальные были либо детьми, способными лишь путаться под ногами, либо стариками, выдыхающимися через пять минут, либо их слишком серьезно ранило и любое резкое движение грозило открывшимся кровотечением
        -Вы музыкант? - Святославу было сложно в такое поверить. По мнению мужчины, сидящему перед ним громиле больше бы подошла работа вышибалы, спортсмена или полицейского. Мускулы у рыжего как огонь мужчины перекатывались под кожей, словно мячики. И во в?р?емя сп?асательны??х работ он один сделал столько же, сколько и три ?любых других человека. - Никогда бы не подумал. А сколько у вас вообще народа в доме проживает?
        -Восемь семей, по две на этаж. У нас все же хороший квартал, да и земля здесь совсем не дорогая, чтобы имело смысл высотки строить. - Отозвался Густав, предки которого перебрались в США после проигрыша Германии в Первой Мировой Войне. Как показала история, очень вовремя они подсуетились, иначе сломавший руку потомок иммигрантов имел бы шансы вообще не родиться. - Итого тридцать один человек. Но Стивенсоны на прошлой неделе укатили на курорт и теперь, должно быть, катаются по Альпам. И их четверо.
        -Джонотан где-то в рейсе последние полтора месяца. - Кивнул своим мыслям Харальд. - Моряк, что сказать. Я иногда даже забываю, как он выглядит.
        - Видди с супругой и дочерью до начала тайфуна к родне на соседний остров укатил и там застрял. - Буркнул вытащенный из под обломков старик, который не мог пошевелить ногами. Впрочем, для него это было абсолютно нормальное состояние, если учесть, что сидел он в собственном инвалидном кресле. С ним же его и откапывали из под слоя рухнувших сверху подвесных потолков. - Повезло засранцу.
        -Хайме в конмадировке. - Подсказали женским голосом откуда-то из-за спины Святослава. - Должна была вернуться вчера, но сами понимаете, погода.
        -Не забудь еще Мэгги. - Напомнил чернокожий подросток. - Она же в лечебнице на континенте, наркоманка чертова.
        -У нас настоящая беда с подростками. - Как бы извиняясь развела руками на удивление высокая и светловолосая японка Са?к?ура Ля?о, бывшая?? женой Харальда, но решившая сохранить свою девич?ью фамилию. К ногам нетипичной азиатки в настоящий момент жалась приблудная школьница, просившая называть её просто Фиби. - Туристы создают атмосферу постоянного праздника, а вокруг них вертится половина экономики острова. Гулянки, алкоголь, беспорядочные половые связи и наркотики являются чуть ли не нормой в клубах, которые понатыканы на каждом углу.
        -Итого, пять человек находятся неизвестно где. Могло бы быть намного больше, но из-за непогоды почти все сидели дома. - Подытожил Густав, чему-то довольно улыбаясь. - Не хватает родителей Джейми, старшего брата Сакуры, живущего напротив Харальда, Чарльза Мулинье и моей бывшей жены. Господи, если ты есть, прошу тебя, пусть она умрет где-нибудь смертью страшной и мучительной, если покуда еще сама не сдохла!
        -Это грубо! Здесь же дети! - Сделала ему замечание Екатерина, поглаживая по голове заблудившуюся школьницу, усевшуюся со своими сверстницами. Детям во время шторма гулять не полагалось, но акселератка самоуверенно вызвала такси и поехала к подруге на другой конец города. В принципе, ей еще повезло. Пусть до цели и не добралась пару кварталов, но зато в отличии от водителя осталась жива.
        -Эй, она меня убила! - Возмутился потом германских иммигрантов. - А я даже не могу вышвырнуть её из своей квартиры из-за чертова брачного договора.
        -Она вас…Что?! - Святослав вздрогнул и схватил рукоять заткнутого за пояс тесака, а его супруга постаралась незаметно запустить руку в карман кофты, где лежал пистолет. После увиденных вживую демонов? ?они в ?существов??ание вампиров, зомби и прочих ходячих трупов вери?л сильнее, чем в законы физики. В конце-то концов, то же колдовство их либо как-то обходило, либо и вовсе игнорировало.
        -Заразила СПИДом. То, что я пока еще хожу и говорю, явление временное. По вине клубов и туристов у нас проблемы не только с молодежью. Впрочем, моя бывшая всегда была той еще сукой и нашла бы себе любовника даже в Антарктиде, кто бы чего не говорил. - Мрачно бросил Нитке, враз теряя хорошее настроение. - Не знаю, сколько осталось коптить небо, но место на кладбище уже оплатил. Заранее. Кстати, осторожнее с моими вещами, особенно бритвой и зубной щеткой. Хоть и считается, будто при бытовых контактах эта дрянь не передается, но лишний раз лучше не рисковать.
        -Стоп! Вы слышите? - Вдруг подал голос старик с инвалидного кресла. - В коридоре кто-то ходит, хотя мы все здесь! И шаги тяжелые!
        -Это мама и папа! Они вернулись! - Сорвался с места Джейми, тяжелее всех переживавший длительную разлуку с близкими в силу возраста. Святослав подумал, что это может быть кто-то посторонний, но пока он подбирал слова на неродном для себя английском языке, подросток уже распахнул дверь. И нос к носу столкнулся с тигром.
        Когда перед ним внезапно появилась комната, полная людей, большой хищный кот на секундочку опешил. Подобно обычному домашнему мурлыке он вздрогнул и отпрянул назад, убирая уязвимые глаза, нос и горло от неизвестной, а потому опасной штуки. Екатерина выхватила из кармана пистолет, навел на зверя и впустую щелкнула курком. Про то, что в современном оружии почти всег?д?а имее?тся предо??хранитель, перенесшая тяжелые испытания женщина п?росто забыла. Уже в следующий момент тигр счел, что стоящее перед ним существо является не более чем добычей, а потому набросился на оцепеневшего подростка, повалил его ударом лапы на пол и потащил куда-то в темноту.
        -Не дайте ему уйти! - Святослав первым ринулся в атаку благодаря тому, что так и не успел выпустить рукоятки тесака после признания Густава. Вернее, не ринулся, не с его ногой откалывать акробатические трюки. Он просто швырнул свой большой нож в большую кошку и даже попал. Прямо в голову. Одно плохо, оружие ударилось о свою цель не лезвием, а рукояткой, максимум набив под мехом зверюге маленькую шишку.
        Екатерина уже справилась со своим оружием, нашарив рядом со спусковым крючком очень тугой рычажок, однако теперь траекторию стрельбы перекрывали другие жители дома, бросившиеся с первыми попавшими под руку предметами к выходу, чтобы отбить подростка. Настоящего оружия в доме не было, а потому близко познакомившимся с монстрами людям приходилось импровизировать. Густав схватил пожарный топор, какая-то женщина вооружилась скалолазным альпенштоком, Харальд и вовсе занес над головой массивное кресло из темного дерева, которым при удаче можно было перебить хребет медведю. Вот он то как раз собой проем и заслонил, поскольку не мог быстро протиснуться со слишком габаритной мебелью наружу. Болезненный взвизг и злобный звериный рык показали, что зверю знакомство с рассвирепевшей толпой по нраву не пришлось. А испуганные крики людей, прозвучавшие через пару секунд, доказы?в?али оп?асность о??бращения с лесным хищником, словно со злой собако?й, сдуру осмелившейся цапнуть человека.
        Буквально просочившийся под ногами у Харальда Екатерина увидела, как большой кот посреди широкого холла треплет поваленного им человека и, не особо рассуждая, немедленно всадил в полосатый бок одну за другой четыре пули. Хотя точно в цель она попала, пожалуй, только в первый раз. Отдача у пистолета оказалась просто чудовищной, а потому после первого же выстрела ствол ушел куда-то вверх и в сторону. Хорошо еще, что по чистой случайности никто от «дружественного» огня не пострадал. Хищник, близко познакомившийся с огнестрельным оружием, против всех ожиданий не только не умер, но даже и не оказался серьезно ранен. Во всяком случае, полученный в брюхо кусок свинца не помешал ему шустро и абсолютно беззвучно сигануть сначала к лестнице, а потом исчезнуть в темноте нижних этажей.
        -Джейми? - Густав бросился к телу чернокожего подростка, лежащему у лестницы, но почти сразу же остановился. Смысла оказывать первую помощь жертве хищника не имелось уже никакого. Судя по вывернутой под неестественным углом шее, тигр просто перебил добыче хребет одним мощным ударом лапы. - Дьявол. Дьявол! Дьявол!!! Как я объясню это его родителям?!
        -Джек! Скажи хоть что-нибудь! Джек, не смей закрывать глаза! - Тем временем другие жители дома пытались оказать помощь молодому мулату, который первым бросился на большого кота. Украшенный птичьими перьями индейский томагавк, должно быть купленный в качестве сувенира, блестел в свете фонариков свежей кровью. Оружие успел?о? нанес?ти тигру ??рану, но удар оказался слишком слаб, чтобы убить ?или хотя бы напугать животное, а потому смельчак сполна познал гнев хищника. Когти зверя распороли человеку живот, а клыки вырвали немалый кусок мяса из руки, которой тот пытался заслониться от повалившего его на пол хищника. - Боже, сколько крови! Джек, ты там жив еще?!
        -Нет! Я уже сдох, не видно разве?! - Кое-как прохрипел раненный мулат, прекращая на секунду стонать и свирепо вращая глазами. Весь низ его живота, прикрытый разодранной кожаной жилеткой, был залит кровью. - Арр, ублюдки, какая тварь наступила на мои кишки?!
        -Спокйно, Джек, спокойно. Наружу ничего не вывалилось, все осталось внутри. - Присевшая на колени Сакура внимательно осматривала пострадавший от когтей зверя торс смельчака. - Одежда ослабила удар, а потому тебе просто проткнули чуть-чуть брюшную полость. Если не задето ничего важного, вроде печени, то ты выживешь. Принесите виски!
        -Да, нажраться сейчас самое то. А потом сдохнуть. Леди, ну не надо мне тут лапшу на уши вешать. Каждый знает, ранения в живот самые поганые. Черные гангстеры так казнят тех, кого хотят помучить. - Слабо улыбнулся бледный как смерть мулат. - Даже врачи не всегда спасают, а где сейчас найти того врача?! Русская с пистолетом, да пристрели ты меня уже, чтоб я не мучился….Ааа!!!
        Вопль мулата, которому прямо на открытую рану плеснули из бутыли алкоголь, мог с успехом заменить собой морской сигнальный ревун.
        -Слабак и тряпка! Умирает он тут от боли, жить не может… - Прошипела азиатка, перемещая льющуюся вниз струю алкоголя с живота на про?к?ушенну?ю руку. -?? Да когда я сына рожала, то мне весь живот разрез?али! Причем вообще без анестезии! А у тебя его так, пощекотали только! И не стони мне тут!
        -Пусть выпьет половину бутылки того же виски залпом и без закуси. Способ варварский, но как дешевая замена обезболивающему сгодится. - Подсказала ей Екатерина. - Я бы посоветовала вообще всю целиком высосать, но не уверена, можно ли ему. Говорят у вас те объемы спирта, которые в Росси пьют по праздникам, обоснованно считаются смертельной дозой.
        Святослав поводил глазами по толпе, выискивая ребенка, похожего одновременно и на Сакуру, и на Харальда. Однако вместо малыша или подростка ему попался на глаза рослый мужчина лет так двадцати пяти на вид, сейчас осторожно вглядывающийся в темноту с какой-то кувалдой наперевес. Ошибки быть не могло, рыжих среди собравшихся имелось только трое. Екатерина, усатый здровяк с замотанной башкой и этот тип. Мысленно присвистнув, Яснев вспомнил о том, что для европейцев возраст японских женщин остается загадкой, покуда те не перестанут краситься и мысленно добавил женщине еще лет десять.
        -Как эта зверюга вообще сюда попала? - Озадачился Густав. - Мы же запирали двери. Я сам вот лично сначала закрыл замок, а потом подпер их диваном, чтобы какой-нибудь урод вроде крабов-переростков без шума не вломился.
        -Окна без стекла, проломы в стене, дыры в крыше. - Вздохнул старичок-инвалид в своем кресле. - Выбирай любой понравившейся тебе маршрут. Все равно останется столько, что перекрыть их за пару дней не получится.
        -Что с моим мужем? - Насела на Сакуру удивительн?о? низен?ькая деву??шка-подросток, выглядящая по сравнению с ним сущи?м ребенком. В чертах её лица, казалось, смешались абсолютно все проживающие на Гавайских островах расы, а потому чуть раскосые азиатские глаза странно гармонировали с остальным вполне себе европейским лицом и смугловатым цветом кожи. - Он дотянет до больницы?
        -Я не парамедик, я туристический гид, которая наизусть заучила методичку по оказанию первой помощи. - Развела руками Ляо, подзывая к себе сына отрывистой фразой на японском. Тот не замедлил подойти и уже протягивал матери иголку, в которую была вставлена белая шелковая нить. - Но завтра с утра уж точно придется делать для него носилки и идти искать медика. Рана то может и не разойдется сама, после того как заштопаю, но если все же задеты внутренние органы, то я просто не знаю, как к ним подступиться.
        Суматоха, поднявшаяся после визита тигра, улеглась только часа через полтора. Да и то в том, что она прекратилась, оказалась виновата ночная темнота и суматошный день, вымотавший всех и морально, и физически. Сгрудившись в практически полностью застеленной матрасами комнате, люди забаррикадировали выход, выставили трех часовых и попытались лечь спать. Вот только мало у кого глаза желали смыкаться. Взбудораженный разум норовил населить отбрасываемые свечой тени жуткими чудовищами, знать не знающие о переменах часовых поясов биологические часы уверяли, будто сейчас только-только наступает вечер, а малейший шорох из-за задвинутого двумя шкафами окна воспринимался как рев тревожной сигнализации. Поэтому когда по зданию раскатил?с?я гулк?ий звон, ??казалось заставивший вздрогнуть стены, на ноги вс?кочили все. Сразу, одновременно и не очень заботясь тем, что именно на них сейчас надето. Зато вот схватить в руку аккуратно положенное рядышком самодельное оружие почти никто не забыл.
        -Это сверху? - Святослав попытался идентифицировать тревожные звуки, но не смог. Кто-то сильно колотит чем-то тяжелым по чему-то металлическому. Обычным днем - верный признак начавшегося ремонта. Ночью - редкостное свинство со стороны тех, кто решил отложить работу на темное время суток, внезапная коммунальная авария, либо, в очень редких случаях, попытка невероятно наглых грабителей вскрыть сейф при помощи кувалды или чего-то похожего. - И что у вас там?
        - Сверху, из квартиры Стивенсонов. Их дальнюю родню как-то свесившийся с крыши воришка ограбил. Сцапал деньги, золото и телевизор, а после ушел по лестнице как нормальный человек. Вот они и решили защитить жилище по максимуму. - Харальд был бледен как полотно. Рыжие усы даже в свете жалкой свечи являли собой очень контрастное зрелище по сравнению с пергаментного цвета кожей. - Там решетки на окнах и железная дверь. А за ней Джейми.
        -Но он же мертв. - Сглотнул Яснев, уже понимая, что в изменившемся мире это не аргумент.
        -Определенно. И вряд ли стопроцентному покойнику, уже успевшему остыть, когда мы потащили его наверх, резко могло стать лучше. - Согласился с ним нервно облизывающий губы Густав, прислушиваясь к доносящимся сверху ударам, к которым вроде бы примешивалось нечто вроде рычания. - Харальд, как ты догадался, что для полного счастья? ?нам не? хватало ??именно вот такого дерьма с ходячими мертвецами? О?ставь мы бедолагу Джейми где-нибудь на площадке и уже имели бы радость снова его увидеть.
        -Да я просто побоялся спать с покойником рядом. Не терплю их с детства, ничего с собой поделать не могу. - Смущенно прогудел скандинав. - А дверь закрыл на замок чисто рефлекторно, всегда же так делал, чтобы чужие случайно не вошли.
        -Не исключаю, что твои привычки спасли кому-то жизнь. - Заметил единственный оставшийся лежать в комнате человек, которому был лень карабкаться в свое инвалидное кресло. - Господа, а вы не хотите сходить наверх и унять…Это. Дверь, конечно, там толстая, но вдруг выломает? У Джейми никогда бы не хватило сил на такую канонаду, но может ли устать или разбить себе кулаки то, чем он стал? В конце-то концов, оно же всего одно! И у вас есть пистолет.
        -Я не уверен, что выстрел в голову сможет уложить живого мертвеца обратно в могилу. В конце-то концов, раз он может двигаться со сломанным позвоночником, зачем ему так уж сильно нужен целый мозг? - Покачал головой Святослав, после происшествия с тигром забравший оружие у своей супруги. Про соль и имеющиеся у него подозрения о воздействии данного вещества на сверхъестественные объекты он решил пока промолчать. А то ведь от самого умного до самого виноватого всего один шаг. - Впрочем, если вы хотите попробовать, то без проблем. Подпираем дверь, окрываем замок и пока зомби будет отодвигать преграду по миллиметру, я в него стреляю через щель. Если свалится - лезем внутрь и рубим на куски. Если нет - ждем, пока он просунет наружу руку, в попытке нас достать и уже тогда рубим.
        -Похоже на план. - Кивнул Харальд. - Свен, сынок, ты остаешься с мамой.
        -Я уже не маленький! - Прогудела младшая копия рыжего гиганта. - Мне семнадцать!
        Святослав мысленно присвистнул. Он понял, что в данной семейке возраст на глаз определять занятие абсолютно гиблое. Для полноты этого ощущения не хватало только узнать, что подпирающему потолок Гуднисону уже где-то под шестьдесят, просто морщины за бородой не видны.
        -Никто никуда до рассвета не идет! Вы с ума сошли? В темноте всякая нечисть набирает силу! А люди к тому же нифига не видят! - Вдруг истерично потребовала какая-то женщина. - Если монстр отступит вглубь комнаты, вместо того, чтобы тупо переть наружу, как вы станете его искать?! А вдруг он способен на что-то еще?! Подчинить ваш разум, стать невидимым, плюнуть трупным ядом?! В темноте у вас не будет и тени шанса!
        -Ну, если подумать, это имеет смысл. - Поежился Нитке, который несмотря на свою болезнь на тот свет, очевидно, пока не торопился. - Может, действительно рассвета подождем? Дверь то там мощная. А если все же выломает, так не все ли равно, где его встречать, там или тут? Незаметно через наваленную у прохода баррикаду все равно не пройти.
        -Лучше уж вам подождать. У нас трое тех, кого возможно завтра придется нести к ближайшему доктору. Инвалид, лежачий полутруп и хромой с пулей в голени. - Категорично бросила Сакура, очевидно не желающая отпускать мужа на опасные разборки с нежитью. - Если к ним присоединится еще кто-нибудь, то у меня нет уверенности, что мы сможем его тащить!
        Люди недовольно ворчали, опасливо поглядывали вверх и тискали свое оружие, однако же геройствовать и идти воевать с мертвецом никто не собирался. Постепенно все опять улеглись на свои импровизированные лежанки и постарались уснуть. Получалось у них это, откровенно говоря, плохо. Мешали артимичные громкие удары и осознание того, что совсем рядом находится жуткое чудовище, еще совсем недавно бывшее обычным подростком. И, следовательно, скоро они сами могут стать чем-то подобным.
        -Пап, я не хочу, чтобы ты завтра туда ходил. - Послышался в создаваемом свечей полумраке голос Анны за спиной Святослава. - Вдруг с тобой что-то случится?!
        -Спокойно, малышка, все будет хорошо. - Мужчина перевернулся на другой бок, стараясь как можно меньше травмировать простреленную ногу, а потом не смог сдержать громкого шипения. Окружающие наверняка подумали, что русский просто задел свою рану и не обратили на это особого внимания. На самом же деле Святослав едва сумел подавить крик ужаса, лишь в последний момент относительно аккуратно выпустив весь воздух из легких. И удержал его главным образом не собственный самоконтроль, а страх перед темным лесом, куда русских туристов законные обитатели дома могут попробовать выгнать несмотря на огнестрельное оружие. Глаза его старшей дочери в темноте сверкали таинственным темно-синим цветом, будто она надела светящиеся линзы. Вот только, разумеется, ничего подобного у ребенка никогда среди игрушек не имелось. - Все. Будет. Хорошо.

        Глава 4

        До утра колотящий в железную дверь мертвец не дотерпел. Удары его с течением времени становились все реже и слабее, а потом и вовсе прекратились через пару-тройку часов после начала концерта. Люди, наконец-то получившие возможность почти нормально уснуть, сочли это относительно хорошей новостью. У нежити, какой бы чудовищной она не была, существовали свои пределы прочности. Раздавались даже осторожные высказывания на тему того, что не сумевший добраться до живой добычи покойник окончатель?н?о сдох? от голод??а или, по крайней мере, к рассвету уснул словно в?ампир. К огромному сожалению Святослава, домыслы эти не оправдались. Стоило лишь начаться рассвету, как группа невольных охотников на нечисть из дюжины человек добралась до лестничной клетки на самом верхнем этаже полуразрушенного здания. И тут же за стальной дверью квартиры Стивенсонов раздалось недоброе рычание.
        -По крайней мере, оно не очень умное. - С нервным смешком заметил облаченный в синего цвета хоккейные доспехи Свен, нервно сжимая в руках заточенную до остроты хорошего ножа лопату. К удивлению Святослава, данный сельскохозяйственный инструмент оказался весьма востребован в быте жителей Гавайских островов. Трава в условиях тропиков росла неимоверно быстро и, если по какой-то причине в течении недели двору не уделяли внимания, то там вполне мог появиться раскинувший корни на пару квадратных метров древовидный сорняк. Не выроешь такой полностью - и уже через месяц с газонокосилкой на лужайку лучше не заходить во избежание поломки. Ну, если только с какой-нибудь специализированной, на полставки способной подработать бензопилой. - Умное бы, чтобы повысить свои шансы на успех, заткнулось и попыталось спрятаться. А потом кинулось на нас внезапно.
        Дверь содрогнулась от удара, слишком сильного для подростка. Стальная пластина прошедшую ночь выдержала, в целом, достойно…Но вот трещины вокруг косяка показывали, что долго удерживать восставшего мертвеца импровизированная тюрьма не сможет. В лучшем случае в запасе у людей оставалось где-то пара суток, прежде чем тварь сможет вы?р?ваться? на свобо??ду.
        -Главное, чтобы оно укусом не обращало в свое ?подобие. Я никогда не любил фильмы про зомби-апокалипсис. - Густав перед неизбежной схваткой нервничал, а потому откровенно тянул время. Впрочем, все остальные люди тоже особо не рвались вперед, чтобы расправиться с монстром. Нервные улыбочки, дрожащие руки и срывающийся голос стали типичными признаками внешнего вида невольных охотников на нежить. - Знаете, возможно мои слова вам не понравятся…Но в нашем доме жить больше нельзя. Думаю, нам всем придется отсюда переселяться.
        -Почему?! - Нервно взвизгнула жена пострадавшего от тигра мулата, чье имя Святослав к своему стыду так и не запомнил. Кажется, это было что-то музыкальное. Несмотря на свой пол и наличие не совсем взрослого сына лет пятнадцати, в стороне от грядущего мероприятия женщина оставаться не собиралась. Впрочем, и в первые ряды не лезла, поскольку единственная кроме Святослава имела дельное дальнобойное оружие. А именно подаренный ей еще в юности мощный спортивный лук, несмотря на возраст все еще способный пробить своей оперенной пластиковыми стабилизаторами стрелой сантиметровой толщины доску. - Да вы хоть знаете, чего нам с Джеком стоило приобрести жилье в таком районе?!
        -Боюсь, это уже не имеет никакого значения, поскольку жилье резко обесценилось. - Покачал головой Харальд, сжимая в руках алого цвета пожарный топор, смотрящийся в его лапище детской игрушкой. - Проломы еще можно бы было залатать, но как прикажите жить в здании, где нет водопровода, канализации, газоснабжения и электричества?
        -Ну, может все еще ?н?аладит?ся…- Прот??янул начинающий седеть, но все еще крепкий мужчин?а лет пятидесяти по имени Питер. По профессии он был автослесарем, а в качестве оружия использовал кувалду. Возможно, она была для него несколько тяжеловата и лучше бы досталась Свену, у которого находилась вчера, но законным её владельцем являлся именно механик. И он очень настаивал на том, чтобы ему вернул инструмент, способный при удачном ударе раскроить лоб даже тигру. - Придут спасатели, поставят дизель….
        -Мелоди, Пит, хватит уже прятать голову в песок подобно страусам! Никто к нам не придет! Я вчера была одной из караульных и полночи глядела через щелочку на непроглядную черноту ночи. А знаешь, почему там было так темно? Потому что там нет Луны! - Резко бросила Сакура, решившая не упускать своего мужа и сына из виду. Правда из вооружения отважной азиатке достался только электрошокер и клюшка для гольфа, которые вряд ли бы смогли произвести впечатление на зомби, но от своего отважная домохозяйка не отступилась. - Она осталась на Земле! Я не знаю, что за ужас случился вчера, но это - другая планета! И спасатели имеются больше шансов добраться до Марса, чем до нас!
        -Ты сошла с ума, Ляо! - Высокомерно бросила обладательница смешанных кровей, но потом её внимание переключилось на мужчин, тихонько отпирающих подпертую грудой мебели стальную дверь. - Ой, а вы уже…
        Продолжение фразы утонуло в грохоте. Находящийся за дверью монстр на скрежет ключа в замке отреагировал, словно бешенный пес на постукивание по крыше его заколоченной намертво будки и рванулся наружу, из?о? всех ?сил колош??матя и царапя преграду. Стоило только появиться м?аленькой щелочке, и в неё немедленно оказалась просунута рука. Ну или то, что было ей, еще вчера. Сейчас черно-багровая конечность, покрытая какими-то белыми шипами и сочащаяся темной слизью, больше напоминала лапу какого-то демона.
        -Рубите! - Не своим голосом гаркнул Святослав на русском языке, с ужасом понимая, что пули пока еще таящееся за стальной преградой нечто не остановят. А он, как самый медлительный, в принципе лишен шансов убежать. Да и девочки его ни разу не чемпионки в легкой атлетике.
        К счастью, лингвистический барьер не помешал окружающим исполнить просьбу-приказ вооруженного огнестрельным оружием человека. Харальд, как самый сильный из присутствующих, изначально встал впереди основного строя. Рыжий здоровяк взмахнул пожарным топором и буквально разорвал скрежетавшую об стальной косяк кисть на два неравных кусочка. Один, меньший, отлетел в сторону и принялся скрести об пол тремя уцелевшими пальцами. Другой, больший, истекая тягучими алыми каплями шустро отдернулся обратно в пределы помещения.
        -Швайне! - С тоской протянул Густав через тридцать секунд, когда стало ясно, что ничего нового в щель между дверью и косяком монстр просовывать не будет. Да и вообще, близко познакомившись с пожарным топором он как-то затих и перестал беситься. - У этой штуки мозгов явно больше, чем у среднестатистического зомби!
        -Это плохо. - Согласился с ним Святослав, осторожно отводя взгляд от баррикады на отсеченный кусок ладони. Еще вчер?а? вечер?ом это бы??ло частью кисти обычного юноши, пусть чернокожего? и мертвого, но сегодня его плоть претерпела ряд пугающих метаморфоз. Передние фаланги пальцев лишились все плоти и загнулись вниз, подобно когтям. В принципе мертвец мог без особенных проблем колошматить об дверь так сильно, что разбил бы свои кости на много частей и заставил их осколки выйти наружу. Боли то он не чувствует…Наверное. Однако тогда бы и результат вышел совсем не таким. В костяных крючках виднелось пугающее единообразие, словно руку покойного Джими кто-то переделывал по заранее разработанным схемам. - Этого то мы одолеем просто за счет количества…Но плюньте мне в лицо, если он такой один! А другие ходячие мертвецы, способные учиться на собственном опыте и так изменяться за столько короткое время определенно станут большой проблемой.
        -Тьфу! Извините. - Немедленно отреагировала Ляо. - Нет, ну а вдруг сработает, и мы теперь действительно больше нежить не встретим? Еще раз простите, пожалуйста!
        Людям понадобилось почти пять минут, чтобы расчистить баррикаду, которую они же и навалили перед входом. Осторожно, по миллиметру, открытая дверь дала свободный доступ в квартиру и внутрь шагнул Свен, выставив лопату вперед на манер копья. И лишь потом затаившийся в квартире монстр атаковал, то ли потеряв терпение, то ли сочтя момент наиболее подходящим. Тварь, меньше суток назад бывшая человеком, совершила достойный кузнечика прыжок, появившись откуда-то из глубины помещения и преодолев не меньше десятка метров по воздуху за долю секунды. Разглядеть её облик т?о?лком н?е удалось?? из-за высокой скорости, но даже так в глаза сраз?у бросился багровый цвет живого мяса и торчащие из него белые лезвия шипов. Ловко уклонившись от выставленной вперед лопаты, монстр одним хлестким ударом отправил Свена на пол. Однако на это успехи нежити и закончились. Святослав не мог назвать себя хорошим стрелком, собственно оружие до недавнего времени он видел, главным образом, в тире. Однако промазать с расстояния трех шагов было сложно, и потому стальная пуля врезалась куда-то в район груди чудовища. Удар пошатнул
тварь, выбив у неё из груди кровавые брызги. Но, главное, он помешал ей развить свой успех. А замершая на одном месте мишень тот час же получила подарок от лучницы, без промаха вогнавшей стрелу в шею чудовища. Второй выстрел Святослава поразил левое плечо состоящего казалось из одних только ран и шипов уродца, заставив когтистую лапу повиснуть плетью.
        Пошатнувшись то, что было раньше Джейми, бросилось вперед, позабыв о валяющемся у его ног человека. Однако в движениях монстра уже не было той ужасающей скорости и мощи. До стандартов кое-как ковыляющего киношного зомби немертвый все же не опустился, но благодаря трем посторонним предметам в своем теле и потере части правой ладони стал вполне сравним с обычным человеком. Которых против него было десять. Ударившие с разных сторон тяжелые и острые предметы повалили на пол чудовище, весьма сильно изменившееся внешне, но дополнительной массы после смерти все же не набравшее. А после тварь дружно молотили до тех пор, пока она не стала напоминать громадную порцию фарш?а?.
        -Хват?ит! Стойт??е! Да он не шевелится уже! - Призывал впавших в р?аж мужчин и женщин остановиться Святослав, из-за больной ноги не принимавший участие в потасовке. - Если оно еще опасно до сих пор, то нам поможет только сожжение!
        -Неплохая мысль. - Харальд вывалился из свалки и опасливо потыкал кончиком голова голову монстра, отрубленную еще в самом начале. Узнать в этом чудище веселого несмотря на обстоятельства и всегда готового помочь Джейми лично у Святослава не получалось до сих пор. Зубы подростка увеличились раза в четыре и теперь торчали из растянувшейся до ушей пасти. Темная кожа на большей части лица стала почти полностью прозрачной. Причем она не только открывала прекрасный вид на конвульсивно подрагивающую алую плоть, но и сочилась мерзкого вида жижей, напоминающей по своему внешнему виду гибрид крови и гноя. Волосы выпали все и целиком, заодно с бровями и пробивающимся на подбородке пухом. Ну и конечно шипы. Множество колючек длинной от трех до пяти сантиметров проклюнулись изнутри тела подростка, накрепко отбив желание с ним обниматься. - У меня есть бутыль состава для розжига костров. Да и дерева в окружающем нас лесу хватает.
        -Побереги её, неизвестно, когда нам в следующий раз потребуется быстро поджечь что-то или кого-то. - Посоветовал ему Густав, также прекращая рубить правую лапу монстра взятым взаймы у Святослава тесаком. Десяток кусков того, что раньше было немертвым чудовищем, шустро распихивали в разные стороны. - Думаю, теперь оно не встанет, ведь мы его расчленили. Да к тому же еще и закопаем в разных местах, а не? ?будем ?сваливать?? останки в общую кучу.
        -Если он восстанет после та?кого, то его и кремация не удержит. - Согласилась Сакура, воинственно потрясая окровавленной клюшкой для гольфа. - Кстати, я только сейчас подумала…Если ночью поднялся только Джейми, то может и другие покойники тоже больше не мертвы? Надо бы обойти завалы, послушать, вдруг они там шевелятся.
        Предположения японки, сохранившей свою девичью фамилию даже после брака с американцем, подтвердились целиком и полностью. В двух местах снова вышедшая на дело спасательная команда услышала нечто подозрительное…И решила, что больше вести раскопки не будут. В полуразрушенном доме скорее всего не осталось ничего такого, ради чего стоило бы растаскивать в стороны куски перекрытий, рискуя в любой момент оказаться атакованным ходячим мертвецом. К тому же раненному в живот мулату стало заметно хуже, а и без того скудные запасы воды окончательно подошли к концу. Даже завтрак, который женщины быстренько собрали из салатов и холодных закусок, всем взрослым и парочке подростков пришлось запивать нашедшимся у пожилого инвалида пивом. Чему старик определенно рад не был.
        -Да чтоб меня громом поразило! Если бы кто-то мне раньше сказал, что придется делиться запасами с красными, я бы посоветовал ему меньше пить! - Злобно бормотал калека в своем кресле, пока Святослав и Екатерина разливали по чудом уцелевшим бокалам слабоалкогольный напиток. - И вообще, уверен, это русские причастны к тому, что со всеми нами произошло! Не знаю как, но это сделали они!
        -Папа, остынь. Наши гости тоже пострадали от всей той др?я?ни, ко?торая слу??чилась. И потом, вряд ли бы даже самые крутые див?ерсанты в мире смогли незаметно заминировать весь чертов вулкан и натаскать в бухту тварей, размером с долбанный авианосец. - Поморщился Питер, несмотря на более чем солидный возраст до сих пор проживающий вместе с родителями. Мать его была довольно молчаливой старушкой, которая разве только болезненными охами выражала свое недовольство судьбой и мучавшим её артритом. - Извините его. Он в свое время целых два контракта отслужил, вот и привык в армии с опаской относиться к русской угрозе.
        -Поверьте, если бы вы своими глазами увидели, какой у нас в стране теперь бардак, то мигом бы придумали себе нового страшного врага. К примеру, китайцев. - Фыркнул Святослав, стараясь унять всколыхнувшееся в его душе раздражение. Впрочем, его немало успокаивало осознание того, что пожилые люди вообще часто не дружат с головой. А конкретно этот, несмотря на все свои недостатки, еще и имел заначку с весьма недурным пивом. - То есть вы разбираетесь в оружии? А почему тогда своего не имеете?
        -Этот старый дурень десять лет при вертолетах в обслуживающем персонале крутился. - Проскрипела старушка, приходящаяся автомеханику матерью. - Единственный пистолет, с которым он умеет управляться, это заправочный.
        -На Талоа нет и не было особой нужды в оружии. Во всяком случае, последние лет пятьдесят. Остров маленький и самым страшным хищником на нем долгие годы считались беглые питубли. Соответственно охотиться не на кого. Любители на континент плавают, но их мало. - Пояснил Питер. - Банды может и рады бы? ?были з?десь обос??новаться, чтобы щипать туристов, но им опять же н?егде прятаться. А на соседнем острове, до которого двадцать минут плыть на лодке, военная база. И почему-то среди возомнивших себя пиратами идиотов нет желающих потягаться силами даже с самым занюханным эсминцем. Карманники, мошенники, аферисты, торговцы травкой…Этого добра у нас хватает. Но с ними справляется полиция, причем при помощи дубинок, а не стволов.
        -Да, у нас хорошая криминогенная обстановка. Количество смертей из-за пьяных драк на порядок превышает число трупов, получивших нож в бок или пулю в живот. - Задумчиво кивнула Сакура, как экскурсовод вероятно немало знающая о местных достопримечательностях. И местах, которые ни в коем случае туристам показываться нельзя. - Слишком много денежных мешков отдыхает на Гавайях, чтобы о их безопасности не думали. Все серьезное копам и федералам легче было предотвращать, чем расхлебывать последствия. Ну и зачем мне в таком случае нужен бы был револьвер, даже если я имею полное право его купить? Занимать место в сумочке?
        -Значит, надо искать полицейский участок. Там должно быть и оружие, и люди которые им хорошо владеют, и даже медики с лекарствами просто обязаны присутствовать. - Резюмировала Екатерина. - В каком направлении стоит идти, если город раскидало более-менее в соответствии с прежней географией?
        -Как раз в том, откуда вы пришли. И совсем рядом, я его из окна каждый день видел. - Ядовито отозвался со своего кресла старик. - Плюс они единственные, кто могут иметь гранаты, которые якобы вчера взрывались. У охотников и лю?б?ителей? постреля??ть по тарелочкам такого добра не бывает.
        -Ты хочеш?ь сказать, что в них палили копы? - Нахмурился Густав, задумчиво ковыряясь ложкой в тарелке, полной салата. - Но зачем им это делать? Они же не преступники! И даже не похожи на черных, с которыми частенько полиция перегибает палку.
        -Стрелок был один. И он мог быть сумасшедшим…Или это мог быть уже не совсем он. - Осторожно заметил Святослав, у которого от неприятных воспоминаний снова мучительно заныла нога. Или это просто выданные обезболивающие прекратили действовать и пора было принять новую порцию. - После того, что я видел за последние сутки, без разговоров поверю в ментальный контроль, одержимость злым духом, захвативших тело паразитов, сохранившего часть прижизненных умений агрессивного покойника или иную подобную дрянь.
        -Я тоже. - Тяжело вздохнув, согласился Нитке. - Вот честное слово, всегда относился к религии несколько скептически, но сейчас мне как никогда хочется в церковь. И чтобы туда вслед за мной действительно не могло войти всякое зло.
        -А ведь это вариант. Я сама синтоистка, но не могу не признать того, что христианская вера распространила себя на большую часть земного шара. А еще она прямо противопоставляет себя разной мерзости, вроде того ужаса, которым стал Джейми. - Сакура в задумчивости покачала чашкой, из которой торчали деревянные палочки. - И раз до вчерашнего дня мы не видели ничего, хоть отдаленно похожего на силы зла…Так может это потому, что их кто-то старательно удерживал на расстоянии от людей? А раз на Земле священники боролись с тварями тьмы, т?о? почем?у бы им н??е продолжить делать это здесь, где бы это самое з?десь не находилось?
        -Похоже на рабочую гипотезу. - Согласился Святослав, понимающе переглянувшись с супругой. Если им попался вполне настоящий колдун, то в недрах церкви просто обязаны были иметься профессиональные борцы с демонами и прочей жутью, собаку съевшие на противостоянии темной магии. Или, чем черт не шутит, вполне себе настоящие эмиссары некой Высшей Силы для которой все проблемы смертных не стоят выеденного яйца. - Я, кажется, видел крест где-то в районе порта, но до него и раньше то полгорода было, а сейчас мы это вообще не найдем. На Талоа есть какие-нибудь другие монастыри?
        -Две католических часовни, одна протестантская, небольшая мечеть и храм синто. - Подумав, ответил Харальд. - Правда, не уверен, насколько их обитатели будут праведными. Все-таки на нашем острове почти любые общественные места на полставки работают туристическими аттракционами. И церкви тоже.
        -А еще у них, как правило, довольно толстые стены и она находятся высоко от земли. Вам это может стать полезным, ведь тут остаться точно не получится, как бы не желала этого моя Мелоди. - Кривясь от боли протянул Джек, которому прописали лечебное голодание из-за раны в живот. Единственным исключением стали таблетки обезболивающего, однако вряд ли они могли сойти для организма за еду. - Ходить в кустики опасно из-за тигров, но даже если забыть о них - что здесь пить? Если верить тем, кто вчера проходил мимо, то рядом нет ни реки, ни озера, ни даже ручья. Я специально спрашивал, поскольку сразу понял, к чем?у? дело ?идет.
        -Мол??чи, тебе вредно разговаривать! - Набросилась на с?упруга лучница, как оказалось совсем недавно весьма серьезно занимавшаяся большим спортом и едва не попавшая на Олимпийские игры.
        -Это временно. - Скривился Джек, похоже не верящий в собственное выздоровление. Учитывая, что за ночь у него поднялась температура, никто не исключал того, что раненный может быть прав. - Скоро сдохну и тогда мне уже ничего вредно не будет. Кстати, головутрупу лучше рубите сразу. В отличии от Джейми я сильный даже живой. А мертвым вас, наверное, вообще как котят расшвыряю.
        Сборы и подготовка к дальней дороге через лес заняли около часа, за который окончательно рассвело. Решено было двигаться к центру города или, по крайней мере, месту, где он предположительно находился. Если какая-то власть и сохранилась, то только там. Но даже если и наступил полный хаос, большое количество народа вокруг могло послужить хорошей защитой от опасностей резко изменившегося мира. Скорости людям добавил мелькнувший в кустах тигр. То ли тот же самый, что прикончил Джейми, то ли уже совсем другой. Однако хищная кошка была и, судя по поведению, она рассматривала представителей человечества как полезный и питательный завтрак. Американцы дружно скрипели зубами, но поделать с хищником ничего не могли. Как только полосатый кот-переросток заметил Святослава с пистолетом, то тут же снова растворился в густой зелени. А попытка обыскать чащу в поисках животного, будучи вооруженным лишь холодным оружием, являлась скорее изощренной формой самоубийства. Пожалуй, люди бы и вовсе предп?о?чли с ?ним не св??язываться, если бы не одно но. Эта тварь убила од?ного из них! И они не собирались прощать ему свой
страх оказаться следующими и каждую секунду пребывания в родном доме ждать нападения ужасного хищника.
        Нагруженная вьюками, тюками и носилками процессия преодолела километра три без особых происшествий, изредка находя дико выглядящие среди леса следы цивилизации. А потом неожиданно для себя уткнулась в руины здания, которое никто не мог вспомнить. Лоан, конечно, мог считаться довольно контрастным городом, в котором высотки соседствовали с разваливающимися от ветхости тростниковыми лачугами…Однако даже в туристическом рае никто не строил беломраморных амфитеатров, весьма напоминающих римский Колизей. В том числе и степенью своей обветшалости со дня своего торжественного открытия, случившегося пару тысяч лет назад.
        -Я думаю, это не наше. - Первым озвучил витавшую в воздухе мысль Харальд. - Местное. Смотрите, на той тропинке, по которой мы идем, деревья почему-то не растут. Может, где-то слоем земли прячется мешающая их корням мощеная дорога?
        -Пап, там…Странное. Как на той майке. - Юля осторожно тронула за руку отца и заговорила сбивчивым горячим шепотом. - На той стене, что рядом с проходом внутрь. Не было и вдруг появилось. И оно чем-то похоже на глаз.
        -Понял. - Кивнул Яснев и тот час же захромал к Харальду, ставшему кем-то вроде неофициального вождя группы беженцев. Рассказывать правду американцам мужчина не собирался. Свечение в глазах дочери, так напугавшее его, само собой погасло минут через пять. Правда, под утро вроде бы вс?п?ыхивал?о еще раз??…Однако с наступлением светлого времени суток зам?етить подобную иллюминацию сумел бы разве профессиональный окулист. А раз так, то лучше было оставить потенциально опасную информацию в тесном семейном кругу. А посторонним чего-нибудь соврать. Например, вспомнить того же тигра.
        К облегчению Святослава, долго убеждать рыжего гиганта в необходимости двигаться дальше не пришлось. Он и так-то не горел желанием лезть внутрь, а стоило лишь заикнуться, что в кустах замечено нечто слишком крупное для человека, так и вовсе поспешил увести людей подальше от подозрительного места. Вот только довольно быстро выяснилось, что либо реагировать на потенциальную опасность стоило иначе, либо шагать быстрее.
        -Какая странная земля. - Донеслось откуда-то из головы колонны и плетущийся в хвосте Святослав сразу насторожился. Все необычное, а потому возможно несущее угрозу, мужчина теперь встречал в штыки. - Пружинит. Ма-а-а!
        Лишь секунда понадобилась дюжине людей, чтобы с воплями исчезнуть в недрах разверзшейся под их ногами ямы. А в оставшихся из кустов и с веток деревьев полетели какие-то гнутые и неожиданно тяжелые палки, сшибающие с ног и выбивающие дух.
        -Бумеранги? Но у них же форма совсем другая! - Мелькнула в голове Святослава мысль, когда он увидел, как пролетевшее мимо своей цели оружие разворачивается в воздухе и ложится на обратный курс. Впрочем, изумление от внезапной атаки не помешало ему выхватить пистолет и послать пару пуль в кусты наугад, надеясь сначала спугнуть агрессоров грохотом, а уже потом поразить их прицельно. Вот только? ?резуль?тат получ??ился немного не тот, на который Яснев рассчитывал?. В ответ на звук выстрелов из чащи прямо в него ударил сыплющий искрами комок шаровой молнии, и сознание потонуло в пучине боли.
        Как показалось Святославу, в себя он пришел практически сразу, может даже от удара затылком о землю. Рядом с ним кто-то фыркнул, обдав мужчину потоком отвратительного смрада. Разлепившиеся с некоторым трудом глаза увидели черную рогатую вытянутую морду, уж точно не принадлежащую человеку. Пистолета в руке ожидаемо не оказалось, и потому Яснев выпрямился словно стрела, не обращая внимания на боль в ноге и с богатырским размахом постарался изо всех сил садануть по чудовищу кулаком…Маневр ему частично удался. Ударившаяся об нечто упругое кисть вспыхнула огнем, а источник вони с испуганным меканьем подался назад, да вот только уйти смог недалеко. Помешала сплетенная из каких-то тонких и еле видивых, но очень-очень прочных нитей туго натянутая крупноячеистая сеть. Точно такая же, в которую со всей дури ударил Святослав секундой раньше, испугавшись любопытной морды самого обычного козла.
        Животное находилось в кривобокой клетке, едва-едва позволявшей ему развернуться, а за ним виднелись нестройные ряды других таких же сооружений. Некоторые из них пустовали и деревянный пол устилала гнилая солома, в других поверх слоя грязной подстилки лежали кучки экскрементов, а третьи содержали в себе разнообразных животных или людей. Находился же этот загон, а по-другому и не скажешь, видимо где-то под уже виденным им Колизеем. Во всяком случае, окон здесь не имелось? ?ни одн?ого, а ст??ены состояли из плотно подогнанных друг к другу м?раморных блоков. Только не привычной прямоугольной формы, а каких-то ромбических, образующих своими стыками рисунок, чем-то похожий на чешую. Свет в помещение изливался, как это ни странно, от пола. Одна из плит, заботливо расчищенная от грязи и мусора, были украшены бессмысленным на первый взгляд нагромождением множества ломаных линий, тускло мерцающих алым. Однако при попытке разглядеть их поближе чертеж словно начинал шевелиться и жить своей жизнью, а в виски начинала ломиться тупая давящая боль.
        -Бесполезно, комми. Ты может и крутой красный шпион, но руками эту дрянь не порвать. - Раздался за спиной голос, кажущийся знакомым. Только сейчас Святослав сообразил, что увлекшись разглядыванием необычного светильника намертво вцепился в сеть, образующую стенку клетки и со стороны это походило на попытку выломать преграду. Яснев осторожно развернулся в своих личных апартаментах, к счастью оказавшихся достаточно высокими, чтобы встать во весь рост и увидел еще несколько клеток, стоящих вплотную к глухой стене. Большая их часть пустовала, хотя в одной виднелись темные пятна свежей крови, а прямо через стенку от него лежал на вонючей соломе ворчливый седой паралитик. Старик где-то потерял свою инвалидную коляску, взамен приобретя сразу штук пять украшающих его лицо гематом. - Даже Харальд не справился, а уж он то тот еще медведь.
        -Что…Что произошло? - Святослав помотал головой, пытаясь отогнать царивший в ней сумбур. В данном деле ему здорово помогла боль. Рана на ноге не просто ны?л?а, она? пылала и?? дергалась! Судя по интенсивности ощущений, приня?тая таблетка обезболивающего давно успела прекратить свое действие, хотя и была рассчитана где-то на шесть часов. А еще у мужчины жутко зудела грудь, куда прилетело шаровой молнией. - Кто на нас напал?!
        -Какие-то голозадые мохнатые пигмеи. Ростом нормальному человеку лишь чуть выше задницы, но шустрые и сильные. Десятка три их тут. - Старик сморщился, потрогав ссадину под правым глазом. - А еще они…Вот черт, не верю, что говорю такое…Они колдуют! Не все, но некоторые. Те, на ком татуировок больше.
        -А это я, кажется, увидеть успел. - Святослав потер место, куда пришелся разряд шаровой молнии. К его удивлению, одежда осталась абсолютно целой, если не считать парочки едва заметных подпалин. - Было больно, но сейчас вроде все в порядке. Ну, если не считать ноги, которая явно успела неслабо так воспалиться.
        -Ничего, такие как вы живучи, словно тараканы. - Сплюнул на пол старик. - Иначе бы в шпионы не взяли.
        -Ты о чем? - Святослав потрогал пальцем нити, из которых сплели стенку клетки. Материл, из которого они состояли, мог по прозрачности дать фору свежевымытому стеклу, но слегка прогибался под пальцами, будто плотная резина. Однако впечатление воздушности и хрупкости являлось обманчивым. Стоило нажать на эту преграду как следует, и она обретала плотность стальных прутьев. Кулак, во всяком случае, об неё получилось рассечь почти до мяса. Ребра же клетки оказались сделаны из темно-красных стволов деревьев толщиной с человеческое бедро и осилить такое полено без топора нечего было и? ?пытать?ся. - Поче??му это я вдруг стал шпионом? Совсем помешался на ?старости лет?
        -Да мне бы было понятно, кто ты такой, даже в сто двадцать! - Скривил покрытое морщинами лицо старик. Он и раньше то не отличался добродушием, а побои определенно не могли изменить его характер в лучшую сторону. - Эти голозадые макаки вытащили из под твоей одежды столько долларов и блестящих камушков, что их детенышам теперь с месяц станут не нужны новые игрушки. А у какого русского могут быть всегда с собой оружие, деньги и драгметаллы? Тут даже дураку бы стало понятно, что ты шпион! Одно я вот только не пойму: семья у тебя подставная или все-таки настоящая?
        -Где они?! - Вздрогнул Святослав, начиная пристально рассматривать далекие клетки. Осознание того, что раз он попал в плен, значит и его девочки тоже не на свободе, пришло к мужчине как-то не сразу. - И почему все кроме нас лежат и не двигаются?!
        -Слишком шумели и пигмеям это не понравилось. Пришла самая расфуфыренная из этих макак и что-то сделала. Напустила какого-то чертова тумана, рассеявшегося минуты за три. - Старик отвечал с явной неохотой, было видно, как неприятен ему сам факт беседы с подозрительным русским. Однако же отмалчиваться в тяжелой ситуации или бросаться бессмысленными оскорблениями паралитик явно не собирался. - Надышавшись им даже Харальд за пару секунд свалился с ног и захрапел, словно залпом выдул пару пачек снотворного. А до нас эта дрянь не достала, далеко мы были слишком.
        -Где моя семья?! - Повторил свой вопрос Святослав, страшно волнующийся за своих девочек. Живы ли они? Целы ли? ?Н?ет ли ?у плените??лей жгучего интереса к белым женщинам или, того х?уже, маленьким белым девочкам?! - Куда их утащили?!
        -Туда! Хороших пленников эти макаки поместили у выхода в основную часть подвала, где воздух свежее и надзирать за ними удобнее. - Ткнул старик в клетки, виднеющиеся за козлом. Выстроенные в нестройный ряд вдоль стенки какого-то тоннеля, они тянулись вдаль метров на сто. - А сюда они бросили тех, кого долго хранить не намерены. Чтобы продукты на кухню далеко не тащить. Если нас все же будут кормить, то мясо пробовать не советую. Это - Джек!
        -Как?! - Ахнул Святослав, аж передергиваясь от отвращения. Нельзя сказать, чтобы он успел привязаться к пострадавшему от тигра мулату…Но подобной судьбы ему уж точно не желал.
        -Обычно. Как барана на бойне. Первоначально он вон там сидел. - Старик кивнул в сторону клетки, где на подстилке темнела свежая кровь. - Но потом пришел консилиум макак, осмотрел его распоротое пузо и назначил больному эвтаназию. Самый рослый из них шмякнул бедолагу по голове дубиной, а потом труп разрубили на несколько частей и уже так потащили на кухню.
        -И где она? - Святослав против воли зашарил глазами по подземелью, выискивая котлы, костры или иные источники огня, на котором жарится, варится или парится человеческое мясо. - Вроде ничем не пахнет.
        -Вон та часть стены сдвигается, как на шарнирах, если по нужному стыку линий стукнуть. - Кивнул куда-то в сторону паралитик, судя по всему назначенный следующим блюдом. Хотя подумав пару секунд Святослав пришел к мысли, что эту сомнительную честь окажут именно ему. Старик?а?н хуже? за пару ??дней уже не станет, а вот одна из ног крупного му?жчины может значительно потерять в качестве благодаря воспалению, плавно переходящему в нагноение. - Явный тайный ход, оставшийся от прежних владельцев. Я не верю, что эти голозадые мартышки в силах создать чего-то подобное.
        Святослав хотел расспросить обитателя соседней камеры еще о множестве вещей, но тут до его слуха донеслись очень знакомые звуки. Кто-то на чистом русском языке сообщал неким «озверевшим уродам», что он состоял в близких отношениях с их матерями. Однако судя по тому, что матерная тирада регулярно прерывалась болезненными вскриками, счастливого воссоединения семейства можно было не ждать. А еще секунд через двадцать Яснев наконец-то увидел своих обидчиков. В дальней части помещения вывернула из-за угла небольшая процессия. Четверо сутулых существ, ростом где-то под метр тридцать, ударами сжимаемых в лапах палок гнали перед собой человека со связанными руками. Пленник был высок, худ, бледноват и одет в некогда вполне приличный костюм, ныне превратившийся в сплошные лохмотья. Однако соотечественника Святослав удостоил лишь беглого взгляда, во все глаза рассматривая балующихся людоедством тварей
        Лица широкие и плоские, но все же скорее человеческие, чем обезьяньи. Шерсть, про которую там много говорил старик, оказалась лишь очень обильным волосяным покровом, просто необычного грязно-бурого цвета. Никогда не стриженые бороды и патлы придавали своим обладателям изрядную косматость, а покрывающие грудь, живот и конечности заросли запросто бы заменили собой хороший? ?пушист?ый свитер??. Однако бритва данным существам определенно была? хорошо знакомо. На каждом из них имелись заботливо очищенные от волос участки, напоминающие не то рисунки, не то знаки неведомого алфавита. А уже в них, на странной синеватого цвета коже, располагались и вовсе уже крохотные татуировки. Сделанные белой, красной, черной или зеленой краской. Бедра необычных, но явно разумных созданий прикрывали сплетенные из соломы юбочки, но исключительно спереди. Видимо тылы казались им не настолько важным местом, чтобы тратить лишние силы и мастерить хотя бы самое грубое подобие трусов.
        -Выглядят задохликами. - Вздохнул Святослав, сравнивая габариты существ с бредущим рядышком человеком. Похоже, если бы не связанные руки и палки в руках конвоиров, то тот бы имел неплохие шансы справиться с ними даже в одиночку. Как известно, сила равна массе умноженной на скорость. И вот весом эти волосатые низкорослые гуманоиды похвастаться определенно не могли. - В самом деле пигмеи какие-то.
        -Они сильнее, чем кажутся. И крупнее тоже, просто горбятся все время. - Мрачно бросил избитый старик. - Я одному попытался ножик в протянутую ко мне лапу воткнуть, так эта макака так меня отметелила…
        Обращая на людей внимания не больше, чем на камни под ногами, хозяева подземелья без лишних слов затолкали своего пленника в клетку, где Джек лишь недавно принял ужасную смерть. Замка у этих сооружений не имелось, вернее, он не являлся материальным. Один из рисунков на лапе конвоира мигнул синим - и сетка на деревянном каркасе скрутилась в плотный рулон сама собой. Пленник, который при ближайшем рассмотрении оказался молодым парнем лет двадцати, шагнул внутрь сам, не дожидаясь удара палкой. Новая вспышка света - и вот уже клетка вновь приведена в рабочее состояние. Только теперь Святослав сообразил, почему его соотечественник вел себя столь покорно, ограничиваясь лишь ругательствами. По обрывкам костюма на спине катились крупные темные капли, словно кто-то не жалея сил стегал его рвущей ткань и мясо в лоскуты плетью.
        -Привет честной кампании! - Новичок выглядел немного…Ненормальным. Скуластое лицо с туго обтянувшей кости бледной кожей дополнялись постоянно бегающими туда-сюда черными глазами, на дне которых плескался коктейль из боли, нездорового энтузиазма, веселья и безумия. - Эй, парень в мундире, а я тебя помню! Это же ты поднял в ресторане панику! Меня кличут Читом! Читером, если полностью!
        -Святослав. - Буркнул Яснев, пытаясь вспомнить этого человека. Однако события, случившиеся лишь около суток назад, напрочь оказались вытеснены из головы более яркими впечатлениями. - Приятно познакомиться.
        -Нифига тебе не приятно. Но мы это поправим. - Улыбаясь, словно получивший новую смирительную рубашку пациент психбольницы, Чит внимательно следил за удаляющимися вдаль хозяевами подземелья. - Сразу как только гоблины выйдут из зоны агро. Повезло, что мои параметры ловкости и интеллекта выше навыка их внимательности…
        -Что он говорит?! - Потребовал перевода старик, естественно из русской речи не понявший ни слова.
        -Чушь. Свихнулся бедолага. - Вздохнул Святослав. - Ему кажется, что вокруг него какая-то компьютерная игра.
        -Вся жизнь игра и люди в ней актеры. У них свои есть выходы, уходы и каждый не одну играет роль! - Усмехнулся Чит, безбожно перевирая фразу Уильяма Шексипира про театр. А после парень запустил правую руку в собственный рот и, спустя секунду, извлек её обратно. С маленьким мультитулом, содержащим помимо всего прочего крохотные маникюрные ножницы, пилочку для ногтей и короткое лезвие. - А я в ней читер!

        Глава 5

        Нити, из которых состояла сеть, пилились долго и неохотно. Но все же одна за другой они лопались, создавая прорехи. Полчаса понадобилось Читеру, чтобы выбраться наружу самому и еще минут сорок, чтобы освободить Святослава. Яснев банально не протиснулся в первоначально подготовленный для него проход, куда щуплый юноша без проблем мог просунуть и голову, и плечи.
        -Со мной даже не возитесь! Все равно в этих макак буду способен, максимум, плюнуть. - Шикнул паралитик, на?б?людавш?ий все эт??о время не появятся ли пленившие людей мохнатые п?игмеи. Однако дикари своими обязанностями охранников нагло пренебрегали, поскольку явно никогда не читали устава караульной службы. Не то они почитали клетки нерушимыми, не то банально засели на выходе из данного участка подземелья. - Харальда лучше разбудите. Я видел, он шевелился!
        Однако попытка привести в чувство здоровяка-скандинава закончилась полным провалом. Его минут пять трясли за плечо через проделанную в сети прореху, а потом щипали и хлопали по щекам. Однако рыжий верзила в чувство приходить упорно отказывался. В лучше случае он разлеплял глаза секунд на пять и успевал сказать два-три матерных слова, а потом снова отправлялся в царство грез. Оказавшийся в соседней клетке Питер и вовсе оказался невосприимчив к физической стимуляции. Автомеханик лишь ворочался, неловко отмахивался, стонал и ни в какую не желал просыпаться.
        -Впервые вижу чары сна, имеющие длительный эффект как какое-то отравление. Оригинальный ход, хвалю разработчика и пожму ему при встрече горло. - Читер озадаченно потер лоб и пощупал пальцем лезвие на своем мультитуле. Впрочем, без всякой проверки было видно, что инструмент находится не в лучшем состоянии. Тонкая стальная пластина, предназначенная главным образом для нарезки колбасы в походах, заметно искривилась. Теперь она вряд ли могла поместиться в предназначенное для неё гнездо на рукоятке. - И у ножика уже дебаф на остроту. Ну и что нам теперь делать?
        -Гркхм! - Звук, раздавшийся словно прямо под ухом Святосл?а?ва, чу?ть не зас??тавил его сердце остановиться. Развернувшись к но?вой угрозе рывком, он случайно зацепил раненной ногой угол ближайшей клетки и взвыл от боли, на некоторое время затмившей для него весь окружающий мир. Спустя пару секунд, когда перед глазами более или менее прояснилось, мужчина заорал ужаса, поскольку на него в упор смотрела окровавленная морда ужасного трехметрового демона, злобно скалящаяся клыки!
        -Тссс! Тихо! Цыц! - Чит бросился зажимать рот напарнику по побегу, будто это могло вернуть обратно уже вырвавшийся из его глотки вопль. - Хватит голосить, обезьянка тебя не достанет, даже если захочет. Она в клетке сидит! И вообще, это же явный дружественный юнит!
        -Ч-чего? - Святослав не сразу сообразил, что на него с расстояния метра смотрит пусть необычное, но все же живое существо. И даже вполне человекообразное. Две руки, две ноги, голова. Лицо, правда, подкачало и могло бы вызвать острый приступ энуреза у тех, кому внезапно покажут такую харю. Вытянутая морда сильно напоминала не то собачью, не то павианью, глубоко упрятанные под массивные надбровные дуги глаза глядели на редкость угрюмо, а во рту виднелись острые зубы, размерами соответствующие некрупным карандашам. Ростом оно оказалось выше самого высокого человека, но до трех метров все-таки не дотягивало, габаритов ему придавало то, что Яснев с перепугу принял за рога. На самом деле упирающиеся в потолок клетки части тела оказалось двумя длинными стоячими ушами, сделавшими бы честь самому откормленному зайцу. Особого шика гуманоиду придавала оби?л?ьно по?крывающая?? его засохшая и свежая кровь, выступающая из деся?тков и сотен мелких ссадинок и порезов на теле. - Ч-что это т-такое?!
        - Для орка крупноват, для тролля худоват, для огра мелковат. И обладает каким-то сопротивлением к магии, раз вместе со всеми не уснул. Следовательно, перед нами бритый йети, сиречь подвергшейся насильственной депиляции классический американский бигфут. - Уверенным тоном заявил Чит, покачиваясь с носка на пятку и внимательно разглядывая существо, которому клетка была слегка мала в плечах. - Кстати, с твоей стороны очень невежливо так нагло пялиться на голую женщину. Разве ты не видишь, она без своей шубки стесняется!
        Секунд пять понадобилось Святославу на то, чтобы осознать смысл его слов. Монстр, находящийся в клетке, действительно обоими ладонями старательно прикрывал бедра, от которых вниз ничего вроде не свешивалось. И у него в наличии имелись груди, плоские как бурдюки и почти достигающие пояса. Просто Яснев поначалу данные вторичные половые признаки полностью проигнорировал, сосредоточившись на огромных зубах, бугристых мускулах и кровоточащих ранах. Последних было много, действительно много. Достаточно, чтобы за натекшей из них жидкостью разглядеть истинный цвет кожи стало очень проблематично. Складывалось ощущение, будто пленника….Пленницу, долго скребли чем-то острым, пытаясь заживо содрать шкуру. Или не пытались, а вполне успешно данную процедуру произвели?! Немного темно-серого мехового покрова осталось у неё только на страшноватой морде, где толщина волос не превышала пар?ы? милли?метров.
        ?? -Идиоты, быстро прячетесь по клеткам! ? - Зашумел издалека старик. - Вы так орали, что сейчас сюда точно придут дикари! Но дыру в сетке они, возможно, не заметят. Она же и без того прозрачная!
        -Расслабься, дядя. Если их до сих пор тут нет, то уровень шума не превысил критическую отметку и триггер тревоги не сработал. - Чит говорил по английском с той же непринужденностью, что и на родном для него русском языке. Складывалось ощущение, что он мог бы без труда работать профессиональным переводчиком, если бы как-то умудрился избежать на медобследовании общения с психиатром. - Да и вообще, у нас же тут типа тюрьма. Думаю, эти гоблины привычны к тому, что их будущая жратва громко плачет, зовет маму, пытается навесить на всех людоедов дебаф до седьмого колена или пытается огласить завещание.
        -Грхм! - Издало звук, напоминающий ружейный выстрел существо, а потом рискнуло отвести одну руку от бедер и ткнуло пальцем сначала в нож, а потом в преграждающие ему выход на свободу нити. Да еще и постаралось скорчить максимально жалобное выражение морды, что с его габаритами смотрелось по меньшей мере странно.Не понять короткой пантомимы было нельзя, как и испытывать дальнейшие сомнения в разумности данного существа .
        -Вот видишь, я был прав. Перед нами явный дружественный юнит, который очень хочет на свободу. - Обрадовался Читер, радостно потирая руки и шагая вперед. - Если мы его выпустим, он присоединится к нам!
        -Подожди. Жизнь, знаешь ли, не твои любимые компьютерные игрушки. Когда эта туша ок?а?жется ?на свобод??е, оно может и резко поменять о нас свое мнение. ?Но даже если действительно преисполнится благодарности к спасителям, то…Запросто может рвануть по коридору в сторону выхода, чтобы как можно скорее сбежать. Или голыми лапами причинить добро и нанести справедливости пигмеям. - Остановил его от опрометчивых действий Святослав, взяв на всякий случай за плечо. Впрочем, он больше перестраховывался. Быстро перепилить прочнейшие нити слегка поехавший крышей соотечественник не сумел бы при всем желании. - В любом случае, дикари всполошатся. А там их несколько десятков, если не сотня. Ни вдвоем, ни втроем, нам такую ораву не одолеть.
        -Единственный ваш шанс спасти нас всех - незаметно выбраться наружу и привести помощь! Штук семь-восемь автоматчиков, вломившихся в подземелья где негде спрятаться, свинцовым ливнем разгонят дикарей со всей их поганой магией! - Подал голос паралитик. - Бросайте эту образину и дуйте на выход! Ну же! Скорее! Пошли!
        Святослав заколебался. Разумом он понимал разумность слов старика. Но бросить семью?! Нет, такое сделать решительно невозможно! Идеальным решением стало бы вытащить с собой девочек, однако Яснев все же оставался реалистом. Ему, да еще с больной ногой, не пронести всех троих через логово кровожадных дикарей. Даже младшая дочь, если взять её на руки, серьезно осложнит попытку выбраться на свободу.
        -Прости, детка, но у тебя не хватает харизмы, чтобы убедить нас помочь. Ради красотки с эльфийскими ушками или на худой конец просто приятными глазу пропорциями и смазливым личиком лично я бы еще постара?л?ся. -? Виновато?? развел руками Чит, обращаясь к сидящему в клетке? существу. - Вот если бы ты смогла показать нам, что будешь действительно полезна…Оу… Да…Кхм! Пасую перед твоими навыками убеждения, просто пасую. Они на высоте, определенно.
        Чит принялся пилить неимоверно прочные нити, а Святослав больше не пытался ему помешать. Да он теперь даже и вздохнуть лишний раз боялся. Кровавая грязь, застывшая коркой на руке сидящего в клетке существа, словно вскипела. И образовавшийся в результате не то дым, не то пар, метнулся к двум людям и обвился вокруг их шеи арканами. Пока призрачная удавка не причинила Ясневу никаких неудобств. Да он, собственно говоря, её даже не чувствовал! Однако опыт общения с враждебной магией показывал, что недооценивать это колышущееся марево смертельно опасно. Откуда ему было знать, чем опасна эта дрянь?! Задушит? Отравит? Перережет горло, словно стальной струной? Фантазия без устали подсовывала варианты один другого хлеще!
        -Мне кажется, в этом мире магией владеют даже тараканы. Это обнадеживает. Значит и мы ей тоже, скорее всего, сможем научиться. - Усмехнулся Чит, неспешно елозя лезвием по нити туда-сюда. Руки его слегка подрагивали, но возможно сказывалось не нервное напряжение из-за удавки на шее, а просто усталость. Бледность парня явна не могла быть естественного происхождения и являлась не то результатом какого-то заболевания, не то реакцией на сильнейший стресс. - Хорошо, что мечты сбываются, правда? Жаль только, с перезагрузкой в случае неверного выбора в ключевой точке сюжета напряг. Хотя, если вспомнить о? ?теории? реинкарн??ации…
        - Заткнись и работой! - Шикнул на него Свят?ослав, больше всего сейчас опасающийся того, что лезвие ножа возьмет и сломается. А ведь оно могло! Прозрачные нити несмотря на свою воздушность не уступали по прочности стальной проволоке. Лучшие кутюрьме мира рехнулись бы от счастья, доведись им работать с таким материалом. А потом плохо с сердцем стало бы военным, вынужденным примерять новые модели бронежилетов. Просвечивающие и с кружавчиками. - Я не знаю, куда делись все пигмеи, но если они сейчас сюда заглянут, то мало нам не покажется!
        Когда необычная узница оказалась на свободе, то все бодрствующие в подземной тюрьме люди приготовились к самому худшему. Однако странное создание совсем по человечески насмешливо фыркнуло, а после, тряхнув пальцами, развеяло свое колдовство без следа. И тут же вытряхнуло Чита из остатков пиджака, спустя секунду превратившегося в набедренную повязку. А после йети, ну или кем там она была, уставилась на людей с вопросительным выражением на жуткой морде. Видимо дальше того, чтоб выбраться из клетки её планы не распространялись.
        -Ну, я же говорил, дружественный юнит! Теперь у нас в отряде есть собственный специалист по магии! - Потеря одежды парня расстроила не сильно, если расстроила вообще. - Эй, детка, как насчет разбудить наших спящих принцев поцелуями? И принцесс тоже, сама понимаешь, ханжество в нашем положении не уместно. Ну а с побочными эффектами от лицезрения твоего милого личика спросонья придется мириться. В конце-то концов, от энуреза еще никто не умирал….Кажется.
        Йети вряд ли п?о?нимала? русский ??или английский, а сама по неясной причине предпоч?итала отмалчиваться, лишь изредка издавая лишенные большей части гласных звуки. Однако с жестикуляцией у неё никаких проблем не возникало. Существо определенно поняло желание людей, но выполнять его не спешило. Оно лишь фыркало, корчило рожи, печально вздыхало, мотало в разные стороны лапами и головой.
        -То ли не хочет, то ли не может. Скорее второе. - Пришел к выводу Святослав, в очередной раз тормоша Харальда. Скандинав разлепил глаза, послал русского туда, куда Один своих волков и воронов не гонял, а после вновь отрубился. - Вроде не дура, ведет себя адекватно, следовательно должна понимать, что чем нас больше, тем лучше. Да даже если бы она народ на ноги подняла, сетку тебе бы пришлось пилить штопором. Кстати, почему она своими чарами то не воспользовалась, чтобы освободиться.
        -Видимо эти нитки не только прочные, но и антимагические. Или у неё узкая специализация. - Вздохнул Чит, печально рассматривая изуродованный мультитул. - Интересно, она колдун, шаман, чародей, жрец, волшебник, маг, чернокнижник или вообще псион?
        -А разве с практической точки зрения между ними есть какая-то разница? Ну, кроме как между настоящими и мошенниками? - Осторожно уточнил Святослав. - Ладно-ладно, не смотри на меня так! Я уже понял, что ляпнул жуткую ересь! Ну и чего нам теперь делать дальше, да еще с таким неожиданным пополнением?
        -Идите на кухню, идиоты! И обезьяну с собой захватите! - Проскрипел из своей клетки отец автомеханика. - Хоть прикончите кого-нибудь из ублюдков-поваро?в?, если? повезет ??вам, коммунякам!
        На то, чтобы найти ну?жный стык плит, даже без помощи очевидца понадобилось бы, в лучшем случае, секунд тридцать. Регулярно пользующиеся данным проходом и никогда не мывшие рук дикари банально заляпали потайную кнопку жиром, грязью и иными веществами, о происхождении которых не хотелось даже думать. Однако стоило лишь Святославу преодолеть брезгливость надавить в нужном месте, как участок пола вместе с прилегающей к нему стеной начал абсолютно бесшумно поворачиваться вокруг своей оси. И тут же в нос толкнулось неповторимое зловоние гниющего мяса, от которого буквально выворачивало наизнанку.
        -Тут определенно нездоровая аура. Для сопротивления данному воздействию требуется противогаз! - Сморщился Чит, зажимая себе нос. Но стоило лишь ему увидеть источник омерзительных ароматов, как он мгновенно повысил свои запросы. Возбужденно ухнула йети. А может и негодующе, кто её разберет. - А в дополнение к нему костюм химической защиты и огнемет! Нужно выжечь до тла это место во имя сохранения человечества!
        -Мерзавцы ожидаемо толерантны. - Сплюнул на пол Святослав, кривясь от переполнявшей его ненависти. - Жрут не только людей, но и себе подобных.
        Помещение, в котором они оказались, представляло собой чудовищный гибрид кладовки, помойки и трофейного зала. Имеющая десять метров в длину и пять в ширину вытянутая комната оказалась еще грязнее, чем загон для пленников. Только тут основу хрустящего под ногами мусора составляла не солома, а темные кусочки гнилого мяса, обрывки шк?у?р и ма?ленькие к??осточки. Все это лежало, разлагалось и воняло, но? почему-то не кишело червями. Вообще пока на глаза Святославу в данном подземелье не попалось ни одного насекомого. Прямо у поворачивающейся пластины, внешне неотличимой от остальной части стены, стояла не то большая мраморная чаша, не то и вовсе маленький фонтан, до краев полный водой. Груды хлама рядом с ним выглядели особенно утоптанными, поскольку падающую туда дрянь периодически вычищали и сваливали прямо под ноги. Источник света в виде уже знакомого вида рисунка снова находился на полу, позволяя рассмотреть следы жизнедеятельности дикарей во всех их ужасных подробностях.
        Пигмеи, как оказалось, умели пользоваться отличным клеем. К мраморным стенам они прицепили множество коротких колышков, на которых висели разнообразные черепа и тронутые разложением головы, очевидно обязанные лишиться всей своей плоти естественным образом. Часть их принадлежала зверям, которых Яснев мог опознать или по крайней мере вспомнить их Земной аналог. В этом месте, где бы оно ни находилось, определенно водились свои олени, волки, косули, кабаны и медведи. Другая группа, казалось, в прошлом украшала собой головы вырвавшихся из ада монстров. Шипы, вытянутые челюсти, рога, ассиметричные глазницы во множественном количестве, какие-то состоящие из трудносгнивающих хрящей щупальца. Ну а компанию им составляло то, что ранее определенно принадлежало разумным существам. Черепа человеческой или почти человеческой формы, заботливо украшенные нанесенными прямо на оголившиеся кости цветными узорами. Каки?е?-то из? них рань??ше принадлежали пигмеям, другие более-менее соотв?етствовали людским, хотя подчас и могли иметь странный прикус, а третьи несмотря на узнаваемую форму значительно превышали
размерами голову Святослава. Посреди всего этого царства ужасов на земле красовалась покрытая потеками засохшей крови здоровенная черная ладонь, явно отколотая от очень массивной статуи, на которой лежал каменный топор и голова Джека. Рядом с импровизированной плахой стоял деревянный тазик, где мешались друг с другом кишки, ногти, содранный с мясом скальп и прочие части тела мулата, что хозяева подземелья сочли малосъедобными. Чуть дальше торчала парочка тонких кольев, между которыми заботливо растянули содранную с человека кожу.
        -На артефакт не тянет. Так, рубило примитивное. - Чит достал из кармана пиджака платок и протер рукоятку топора, прежде чем взять его в руки. Пластина серого камня с обколотыми краями щербилась многочисленными глубокими трещинами и была сначала вставлена в пропил на толстой прочной ветке, а потом для прочности её еще и залили в своем гнезде чем-то вроде темной смолы. Конструкция не выглядела надежной, но, тем не менее, это было оружие, вполне способное расколоть человеческую кость. И с немалым успехом не раз это делавшее. - Леди, вас холодное оружие интересует? Ладно, не фырчите, я все понял. Держи, Святослав! Ты, кстати как, с фехтованием дружишь?
        -Нет. Да и в стрельбе, как выяснилось, полный ноль. - Покачал головой Яснев, принимая подарок и оглядывая помещение. Выхода из него на первый взгляд не имелось…О?д?нако, ?судя по т??ому как тщательно йети обнюхивала стены, она была? практически уверен в наличии здесь как минимум еще одного потайного прохода. И Святослав с ней молчаливо соглашался. Дикари были все же скорее людьми, чем кем-то еще. А значит, они являлись существами ленивыми. И выносить мусор по длинному коридору мимо пленников стали бы лишь в том случае, если у них не имелось более короткого пути. К тому же зловоние, наполняющее воздух, вряд ли могли издавать лишенные плоти черепа. Где-то рядом имелось другое помещение, откуда и шла нестерпимая вонь. - Был у меня пистолет и ни одного пигмея из него подстрелить так и не получилось. Иначе бы они жрали своего павшего соотечественника, а не беднягу Джека. А ты им как попался?
        -Ну, понимаешь, я на «Ласточку» билет купил не просто так. Медовый месяц у меня был. Но с такими вводными данными…Короче, мы же оба тут понимаем, что в свете минувших событий трагедия обязана была случиться просто по сюжету? Залезть в руины магазинчика ради лута и наступить на змею, заползшую с вечера под крышу погреться. Вот с кем еще такое могло случиться, если не с ней? - Чит меланхолично ходил между жутких трофеев, временами постукивая стену в местах, показавшихся ему подозрительными. - Вечно она в какие-то передряги влипала, переведя при генерации персонажа все очки с удачи на интеллект и харизму. Лучше бы в конституцию их кинула! Когда я закончил копать могилу, то так устал, что не заметил бы и танцующего чечетку динозавра. А эти мохнатые гоблины все-таки поменьше будут, да и подкрадываться к добыче явно тренирова?л?ись. ?
        Последние?? свои фразы бледновато выглядящий парень практиче?ски прорычал, взмахом руки сшибая с одного из кольев череп не то рогатого крокодила, не то самого настоящего дракона. А после эта деталь неведомого хищника оказалась отфутболена в ближайшую стену, об которую и разлетелась несколькими осколками. Да и их Чит принялся в ярости топтать.
        -Прости. - Сглотнул Святослав осознавая, как ему в сущности повезло. Жена и дети не только живы, но и здоровы. Во всяком случае, пока. Да и он сам почти цел. Чтобы все было хорошо всего-то нужно либо перерезать племя владеющих магией дикарей, либо просто сбежать от них. И найти среди руин города антиботиков, дабы побороть начавшееся воспаление. А скольким из обитателей Талоа настолько повезло?! Тысячи человек погибли! И теперь их близким остается либо надеяться на счастливое воссоединение в загробной жизни, либо на воскрешение из мертвых. Ни то ни другое Яснев теперь абсолютно невероятным считать просто не мог. - Я не знал.
        -Пустое. Зато теперь я абсолютно свободен. И никому нахрен не нужен! - Неестественно быстро затих Чит, а потом нагнулся и подобрал с пола рога неведомой твари. - Баланс кривоват, но с моим скилом критический удар без сумасшедшей удачи все равно не выбить.
        -Надеюсь, способность говорить на русском языке к тебе вернется. Как и рассудок. - Тихонько прошептал себе под нос Святослав, а после вздрогнул. Прямо рядом с ним начал поворачиваться вокруг своей оси участок стены. Совсем не тот, через который двое беглецов попали на кухню. Пара секунд и на людей с удивлением взглянул како?й?-то пи?гмей, мал??орослый даже по меркам их племени. В лапах гумано?ид тащил небольшой мешочек и моток знакомого вида стеклянистых нитей, обладающих повышенной прочностью. - Ааа!
        Выходящий изо рта Яснева звук больше напоминал испуганное верещание, чем задумывающийся изначально боевой клич «Ура!». Да только на результате это все равно не сказалось. Каменный топор, которым взмахнул мужчина, устремился к своей цели. Пигмей идиотом не был и пытался сопротивляться, но бежать ему было некуда. А выставленная в жалкой попытке защититься рука оказалась глубоко рассечена иззубренным лезвием. Вопил от боли и страха уродец совсем как человек, да и кровь у него текла такая же красная. Брошенный в лицо Святослава мешок больно стукнулся о щеку и, возможно, оставил под глазом синяк, но сопротивление лишь раззадорило мужчину и придало ему ярости. Он бил, бил и бил, превращая плоть врага в кровавую кашу…Остановиться его заставила лишь стальная хватка йети, не позволявшая топорищу сдвинуться ни на миллиметр в стороны.
        Необычное существо, когда ей это было нужно, умудрялось двигаться очень быстро и почти абсолютно бесшумно. Люди не успели и глазом моргнуть, как истекающий кровью из пяти или семи рубленных ран пигмей оказался выдернут из под ног Святослава и бережно уложен на ладонь, выточенную из черно камня. Лишь коснувшись куска какой-то статуи казалось бы умирающий коротышка истошно заверещал, обгадился и забился в лапах схватившего его чудовища как вытащенная из воды рыба. Однако, силы были очень не равны, да и без воздуха бороться за свою жизнь трудновато. ?П?еренес?шая чудов??ищные пытки представительница неведомого народа б?естрепетно пережала шею пленника, и пока тот бился в агонии, разразилась целой серией глухих взрыкиваний, от которых почему-то начало стрелять в ушах. Стоило лишь коротышке окончательно обмякнуть, как она замолкла. Спустя какую-то пару секунд в помещении изменилось…Что-то. Святослав не мог подобрать своим ощущениям рационального объяснения, но в данный момент он был уверен, что на них всех кто-то смотрит. Кто-то размером как минимум с титанического ракоскорпиона. А то и больше раза
эдак…В пятьсот-шестьсот, аккурат чтобы головой стратосферу не задевать. Люди и замерли, как внезапно наткнувшиеся на человеческий ботинок посреди своей тропы муравьи, но в следующую секунду давящее присутствие исчезло. А тело пигмея на черной каменной ладони рассеялось в пыль. Вернее, в пепел. Серый холодный пепел.
        -А это, однако, не просто колода для рубки мяса. Это, мать вашу, натуральный алтарь! - Присвистнул Чит, нервно ежась и поглядывая на йети. Существо расплылось в такой блаженной улыбке, что перепутать её с чем-то еще не смог бы и последний дурак. Многочисленные раны ужасающей ведьмы буквально на глазах закрывались и рассасывались, а из под кожи существа частой-частой щеточкой пробивался новый мех. - Эй, подруга, ну и сколько экспы дают за придушенного гоблина? Десятка для повышения уровня хватит или нет?
        -Кртх! - Рыкнула предмет его восторгов, раздраженно поводя плечами. Произошедшие метаморфозы, похоже, добавили ей самоуверенности. Во всяком случае, Яснев был готов поклясться, что на ру?с?ский я?зык данно??е слово должно переводиться как «Не мешай» или, п?о крайней мере, его краткий аналог. Начавшее по одному перебирать висящие на колышках черепа существо теперь двигалось куда более резво, чем прежде. Казалось, если встать у него на пути, то стопчет и не заметит.
        -Нет, ну я серьезно, сколько? А других ты сможешь исцелить, если мы новых гоблинов наловим. - Деловито осведомился Чит, высыпая на пол пожитки покойного. Ими оказались набор костяных игл, скребки того же материала, какие-то цветные камешки и полоски шкур разных цветов. Все это изрядно смахивало на швейный набор, что намеревались применить к снятой с Джека коже. Однако оставалось неясным, зачем нужны портные тем, кто не носит одежды. - К тому же у моего друга тут пуля в ноге, как ты, наверное, уже заметила. Если лечить его магией она выпадет или просто окажется закапсулирована, как любое порядочное инородное тело?
        -Тебе надо голову лечить. - Сглотнул ставший во рту тугой ком Святослав, стараясь не смотреть на пепел, мало-помалу слетающий с каменной ладони. Его тошнило. Удерживать бунтующий желудок от извергания пищи прямо на свои и без того грязные ботинки стоило немалого напряжения сил. Будучи надрубленным в десятке мест сразу, умирающий уродец выглядел откровенно жалко. И до боли походил на невероятно заросшего подростка, попавшегося на пути сумасшедшей маньячке. - Да и мне тоже. Чему ты так улыбаешься?
        -Если гоблин сюда пришел один, то никто не знает, что мы сбежали. Шаманы племени либо не умеют делать магическую сигнализацию, либо поленились ставить её на клетки. Ло?г?ика, п?онимать н??адо! - Усмехнулся Чит, подходя к месту, где распо?лагался скрытый проход. - А еще теперь этих тварей на одну меньше. Человечество берет реванш и намерено сравнять счет!
        - Тише ты! - Шикнул на него Святослав, хромая вперед и на ходу стряхивая с топора налипшие на иззубренный камень ошметки. Йети в два шага догнала людей, на ходу складывая отобранные ею черепа один в другой, словно матрешки. Грызун, мелкий хищник, большая птица и, как апофеоз, ведроголовое страховидло с пупырчатой костью. Ведьма непрерывно выстукивала по лишенным плоти трофеям ведомый только её ритм и вряд ли она это делала исключительно для того, чтобы заиметь музыкальное сопровождение. - А то другие пигмеи услышат.
        -Гоблины. Называй их гоблинами. Они маленькие, они примитивные, они злые, они людоеды. - Посоветовал Чит, активируя нажатием спрятанную на стыке пластин секретную кнопку. Невольно Яснев задумался, кто же построил это беломраморное здание и с какой целью. Дикари на роль законных владельцев недвижимости не подходили по одной простой причине. Слишком велика была для них высота потолков. Впрочем, и по меркам людей она могла считаться высоковатой. Обычной двухметровой стремянки не хватило бы, чтобы достать вытянутой вверх рукой до невероятно плотно состыкованных друг с другом гладких плит. Да и ширина у поворачивающихся платформ намного превышала габариты грузовых лифтов. Даже весящая не меньше двух центнеров йети на фоне общей монументальности строения выглядела чем-то мелким. - Все типичные расовые признаки на лицо. Фу, кажется, меня сейчас вырвет?.?
        Если в? помещени??и, условно являющемся кухней, стояла вонь, то сей?час на людей обрушился самый настоящий смрад. Дышать в нем получалось с превеликим трудом, и каждый вдох казался насилием над собственным организмом. Здесь было значительно темнее, лишь где-то вдалеке изливался с потолка привычный дневной свет. И тут чувствовался простор. Визгливые выкрики, издаваемые скорее всего гоблинами, проникали в подземелье откуда-то сверху и отражались от широко разнесенных друг от друга стен, порождая самое настоящее эхо. Йети, до того возвышавшаяся как каланча, мгновенно легла на живот. И так зашипела на людей, что те моментально последовали её примеру.
        -Если это здание походит на Колизей не только внешне, то мы где-то по ареной. И на ней сейчас собралось все местное население. - Решил Святослав, ерзая в попытках устроиться поудобнее. Яснев не двигался вперед, как и ведьма. Они ждали, пока глаза привыкнут к полумраку, а также опасались выдать себе лишним шумом. - Похоже, местные обитатели сейчас празднуют вовсю. Вопят так, словно они футбольные болельщики, а в прямом эфире показывают матч с их любимой командой.
        -Угу. Шкета, которого принесла в жертву наша молчаливая подруга, наверное, направили работать за какую-то провинность. - Согласно кивнул Чит, крепко сжимая рога неведомой зверюги. - Или просто он считался слишком маленьким для того, что там сейчас творится. Надеюсь, это не оргия, поскольку ни одной бабы среди гоблинов я как-то не заметил. Хотя и искал…
        -Зачем? - Против воли уточнил Яснев. Глаза Святослава постепенно привыкали к темноте, и т?е?перь о?н видел, ??что находится на галерее, опоясывающей огромную я?му. Судя по неровным краям, резко контрастирующим с валяющимися тут и там кусками белого мрамора, а также примитивному ограждению из каких-то плетеных камышей, нахождение её в этом месте изначально строителями не задумывалось. Нет, помещение тут раньше явно было, но пол в нем являлся плоским и ровным. А потом пришли гоблины, разбили прекрасные плиты на отдельные булыжники, свалили их тут же в кучи, чтобы далеко не таскать и вырыли яму. И вряд ли они столько трудились только затем, чтобы сделать очень большую и вонючую помойку. - Неужели надеялся, что они окажутся в противовес злобным уродливым мужикам добрыми и симпатичными?
        Гоблины в громадной пещере имелись. Целых два! Один замер у самого выхода на поверхность, куда ему по какой-то причине вылезать явно не полагалось. Во всяком случае, больше всего он напоминал призывника-часового, вместо бдительного дежурства на КПП пялящегося через забор на улицу. В самой пещере оставались только его ноги, опирающиеся на пологий пандус, а все остальное находилось уже снаружи. Второй же мохнатый коротышка привалился спиной к какому то столбу с намотанной на него толстой веревкой и что-то жевал. Йети негромко рыкнула, а потом ткнула сначала в себя, а потом в того из коротышек, кто мог мгновенно выскочить наружу и привести подкрепление. Второй же, судя по её пантомиме, оставался людям. Распределив обязанности , ведьма поползла вперед с такой скоростью, будто от самого рождения передвигалась исключительно на животе, подобно змеям.
        -Ну, нет?,? я мож?ет и сума??сшедший, но еще не до такой степени. Даже прожжен?ный ксенофил в моем лице не может думать о сексе с представительницами этого народа без содрогания. - Передернул плечами Читер, на миг став еще более бледным. Закрыв себе нос рукавом пиджака, он осторожно начал двигаться влево, чтобы зайти жующему гоблину со спины. Парень, видимо достаточно привыкнул к темноте, чтобы ориентироваться в полумраке. Накрепко сцепив зубы и стараясь не обращать внимания на простреливаемую болью ногу, вслед за ним двинулся и Святослав, поглядывая по сторонам. Очевидно, данный участок подземелья использовался дикарями как слад для всего того, что особо вроде и не нужно, но в хозяйстве пригодится. Громоздились тут и там кучи веток разной степени трухлявости, но с явными следами обработки. Почти ровным штабелем громоздились клубки толстых зеленых лиан. Отдельно лежал целый курган из костей всех размеров и форм. По соседству с ним располагались залежи булыжников, которые по мере необходимости раскалывали прямо на месте. Едва уловимо попахивающая гнилью на общем фоне гора корнеплодов, напоминающих
оранжевую свеклу, возможно, являла собой стратегический запас провизии. - А еще без трех противогазов. Один надо иметь для себя, второй для партнерши, а последний использовать как средство контрацепции. Ибо чего-нибудь менее прочное может и спасовать перед тем зоопарком, которым подобная дама одаривает всех желающих.
        -Месье знает толк в извращениях. - Окончательно успокоился Святослав, не обнаружив на галерее кроме двух раззяв-часовых никого живо?г?о. Суд?я по всем??у, все или почти все пигмеи-гоблины собрались сей?час на свежем воздухе в надземной части амфитеатра. Шума оттуда шло очень много, а племена дикарей, насколько он помнил, высокой численностью похвастаться никогда не могли. Примитивные методы добычи продовольствия и отсутствие транспорта, кроме своих двоих, ограничивали количество доступной им еды. - Ксеноморфам стоило бы опасаться встречи с тобой, поскольку у такого отпетого ксенофила всегда может найтись в кармане устойчивый к агрессивным средам асбестовый презерватив…
        Жующий гоблин швырнул остатки своей трапезы куда-то вниз, в яму на краю которой он стоял, а потом приподнял набедренную повязку и принялся мочиться. Поскольку он стоял спиной к источнику света в виде ведущего наверх прохода, то не видел, как его напарника просто смело, словно кеглю в боулинге. Вложенные друг в друга черепа оказались неплохим метательным оружием и запросто вышибли из живота дикаря весь воздух. А пока он пытался снова научиться дышать, из мрака подземелья возникла очень злая йети и свернула уродцу шею, словно куренку. Момент для атаки последнего гоблина на видимом пространстве удачней подобрать было бы сложно. Чит вскочил на ноги и, больше не заботясь о шуме, рванул к часовому. Тот же был занят своим важным делом настолько, что обернуться сообразил только когда его и человека разделяло уже каких-то метров пять. Из вскинутой ладони мохнатого пигмея ударило несколько ярко-желтых искр, но видимо переволновавшись он не смог правильно взять прицел, а потому лишь впустую оплавил камни под?з?емелья? левее св??оей цели. А в следующую же секунду дикарь получил? усиленный инерцией набравшего
разгон тела удар рогом куда-то в грудь. Старая кость сломалась, не так уж и глубоко вспоров плоть коротышки, но от толка тот рефлекторно отступил назад, проломив собою сплетенную из камыша оградку. Туда, где находилась пустота. И с коротким быстро оборвавшимся криком упал вниз, не успев даже руками взмахнуть на прощание.
        -Готов? - Встревожено уточнил Яснев, в свою очередь вставая на ноги и подходя к соотечественнику, разглядывающему дно здоровенной ямы. - Ох, м-мать!
        Когда Святослав бросил первый взгляд на дно ямы, достигающей в глубину двадцати метров, то решил, будто занимающая самый нижний ярус подземелья темная груда является лишь наваленным в кучу мусором. А у склонов её замерли холмики из хлама поменьше и поновее. Но потом существо, превышающее размерами слона раз в пять, взяло и пошевелилось! Оно быстрым змеиным движением заглотило свернувшего себе шею при падении гоблина, а потом подняло вверх примерно треть туловища, одним махом преодолев половину отделяющего его от людей расстояния. Два замерших от испуга человека во всех подробностях смогли рассмотреть отвратительную уродливую голову размером с автомобиль. Громадные фасетчатые глаза изучали добычу с холодной расчетливостью, свойственной всем насекомым. Покрытая гроздями бородавок темно-серая шкура висела множеством складок. А разведенные в разные стороны три пары челюстей, самая маленькая из которых достигала в длину всего сантиметров восьмидесяти, без проблем п?е?рекуси?ли бы ста??льную арматурину. Потревоженные движением матери ?зашевелились кучки поменьше, весом всего-то в пару центнеров, начав
ползать туда-сюда по свободному пространству и рыться в слое биологических отходов, которые гоблины старательно сносили именно сюда. Чтобы их зверушкам было чем кормиться.
        -Читал я про птицу-рух, затмевающую своими крыльями солнце, но вот не знал, что на самом деле она бабочка. - Прохрипел Чит, медленно отступая на два шага назад, подальше от края ямы. Впрочем, данная предосторожность была явно излишней. Чудовищный обитатель дна, смердящий до рези в глазах не то благодаря своему рациону, не то сам по себе, не собирался карабкаться вверх по имеющей не такой уж и крутой уклон поверхности. Он не сводил с людей жадного взгляда, однако с места не сдвинулся. Как будто ждал, что они ему сами в рот прыгнут….Или их туда спихнут. - Ё-маё, да эта ж гусеница размером с электричку!
        -Раз она производит на свет потомство, то она не несовершеннолетняя бабочка, а вполне себе взрослый червь. - Заметил Святослав, только сейчас замечая, что на противоположенном крае ямы имеется нечто вроде примитивной лебедки. А также сдувшаяся как автомобильная шина вытянутая серая туша метров трех длинной. Очевидно, гоблины вытащили одно из подросших чудовищ наверх и убили. Однако разделать тушу все же не успели, отвлекшись на более срочные дела. Например, атаку подошедших к их логову слишком близко человеческих беженцев. Или свое празднество, шум от которого даже не думает утихать. - Или нечто иное, чему в Земной био?л?огии с?оответств??ующий аналог и подобрать то не получится.
        ? Шагнувшая из темноты йети злобно рыкнула на копошащихся внизу тварей, встопорщив шерсть и приготовившись к битве. Яснев не мог себя считать экспертом в нечеловеческой мимике, но ведьма явно испугалась копошащихся внизу монстров. Судя по испуганно-обреченному выражению её морды и поникшим ушам, данная особа явно сожалела, что вообще сунулась в это помещение и готовилась доживать свои последние секунды.
        -Один, два, три…Девять. Не назгулы, конечно, но тоже хороши. Не знаю, как у них с хитами, но всего лишь с ружьем я бы против такого моба не вышел. Его уровень тупо слишком велик, чтобы пара пуль доставили серьезные проблемы. - Чит пересчитал меньших червей, в отличии от своей родительницы далеко не сразу заметивших причину переполоха. Однако постепенно их небольшая стайка собралась там же, где и мамаша, подперев её с боков. - И почему они вверх не лезут? Ползают по стенкам эти «малыши» весьма шустро.
        Один из червей, то ли самый голодный, то ли самый наглый, рванул по стене ямы вверх со скоростью метра в секунду. Однако стоило лишь ему преодолеть две трети расстояния до испуганно попятившихся людей, как замерцала сплетенная из камыша декоративная оградка. Вернее, свет начали испускать сложные геометрические узоры, выложенные на ней обломками костей и поначалу незамеченные людьми. Монстра охватили синеватые разряды молний. Они буйствовали всего секунду, но данного времени хватило, чтобы хищник испустив пронзительный писк, от которого заболели уши, сверзился вниз прямо на головы своим братишкам-сестренкам.
        -Еще поживем. - Облегченно выдохнул Святослав, наконец-то нашедший причину странного поведения монстров. - Они тут как в вольере. А часовые нужны были на случай возникновения ЧП.
        -Электроограда. Классика жанра, епыть, пусть и в гоблинско-магическом исполнении. - Понимающе кивнул Чит с таким видом, словно он всю жизнь занимался разведением гигантских червей и прочих крокозябр. - Ну-с, от канона нам отступать не должно. Надо срочно отключить всю систему безопасности!
        -Зачем? - Удивился Святослав. - Тебе чего, жить надоело?!
        -Нет. - Отрицательно покачал головой его соотечественник. - Но вот насчет тех бравых мохнатых молодцев, что снаружи так бурно празднуют, ничего с уверенностью сказать не могу.
        -Ты думаешь, твари кинутся на дикарей? - Призадумался Яснев, другими глазами рассматривая ползающих внизу тварей. Выглядели те достаточно опасно, чтобы доставить кучу проблем дикарям, опасным не своими физическими способностями, а гадкой магией. Однако как то же коротышки их в свой подвал загнали! Или они просто принесли сюда матку, когда та была еще не такой громадной, а та уже потом отъелась и родила потомство? У червей и некоторых насекомых второй партнер для начала размножения, в принципе, не так уж и необходим. - Но тебе не кажется, что мы к ним стоим ближе и потому станем первым блюдом?
        -Ну, тебе лучше сразу встать на проворачивающуюся платформу. И даме тоже. - Пожал плечами Чит. - А я попробую к вам добежать. Успею или нет, не так уж и важно, но когда живое мясо и монстров станет разделять каменная стена, то им останется лишь один путь. Наверх. Прямо к гоблинам.

        Глава 6

         Голова громадного червя хищно щелкала жвалами, словно уже предвкушая, как вцепится она в замерших от испуга людей. Фасетчатые глаза монстра, казалось, излучали голод пополам с ненавистью. Тянулась из уголка вонючей пасти струйка разъедающей лежащую на полу грязь слюны.
        -Проверка на сухость штанов выполнена успешно. - Сиплым севшим голосом кое-как проскрипел Чит, для надежности щупая нижнюю деталь своего гардероба рукой. - Даже странно как-то, мои параметры для подобного и?с?пытани?я кажутся?? слишком скромными. Видимо повезло выбросить крит?ическую удачу. Дважды. Добавляю себе плюс один к воле…И минус десять к интеллекту за совершенно идиотский план!
        -Угу. - Невнятно согласился с ним Святослав, мысленно благословляя скудность последнего приема пищи и воды. Если бы в желудке плескалось хоть что-то, сейчас бы оно точно выплеснулось наружу из ближайшего конца пищевого тракта. - Еще бы чуть-чуть и нас сожрали!
        Йети молчаливо ткнула подобранным из кучи мусора бревном, смотрящимися в её лапах простой длинной палкой в голову чудовища. Молниеносно вцепившиеся в дерево хитиновые захваты нескольких пар челюстей выбили в разные стороны целый водопад щепок. Однако чудовище быстро поняло абсолютную несъедобность попавшейся ему в зубы добычи и уже спустя пару секунд выпустило её. Голова громадного червя упорно щелкала жвалами, пытаясь дотянуться до стоящих на почтительном отдалении людей, однако успеха достигнуть ей было не суждено. На истекающем черной слизью полуметровом обрывке туловища, оканчивающимся одной сплошной раной с разлохмаченными краями, особо не поползаешь. А все остальное осталось где-то за стеной, едва ощутимо вздрагивающей от ярости бьющегося об неё обезглавленного тела.
        Колдовской барьер был обращен внутрь ямы, а вот снаружи его оказалось удивительно просто разрушить. Хватило привязать к одной из секций зачарованного заборчика лиану попрочнее и дернуть посильнее с безопасного расстояния. Да только ползающие внизу твари предоставленного им билета на свободу не оценили. Видимо их мозги плохо понимали взаимосвя?з?ь усып?анного ко??лдовскими знаками бортика с безжалостными разряда?ми, терзающими тела червей жуткой болью. Короткая бомбардировка камнями и прочим мусором успеха тоже не принесла. То ли монстры оказались чересчур толстокожи, то ли гоблины примерно тем же самым развлекались периодически и невольно приучили животных стоически терпеть сыплющиеся на них сверху удары судьбы. Возможно, тут бы план гениальной диверсии и потерпел полный крах, поскольку производимый наверху шум внезапно достиг апогея, а потом стал резко стихать. Видимо зрелище, так захватившее основную массу пигмеев, подошло к финалу. Однако в дело вмешалась йети. Недрогнувшими руками жутко выглядящая ведьма выволокла из кладовой тазик с тем, что осталось от бедолаги Джека. Его кровью и кишками
она буквально выстелила путь по стенкам ямы и выше. Черви внезапной подачкой заинтересовались. Наперегонки они поползли по гладким стенкам, стараясь подобрать с голого камня малейшую частичку человеческой плоти. А беглецы, тем временем, спешно бросились к проходу в остальную часть подземелья. И едва успели.
        Когда твари поняли, что жгущегося молниями барьера на их пути больше нет, то вылетели из своего логова как коты из лужи. Святослав серьезно сомневался, что сумел бы удрать от них где-нибудь на ровном месте даже будучи полностью здоровым. Меньшие черви, двигавшие раза в два шустрее своего родителя, развивали скорость не менее шестидесяти километров в час. Самый проворный из них даже сунулся в постепенно уменьшающуюся щель между стеной и поворачивающимися плитами. Он смог как-то просунуть? ?вслед ?за людьми?? свою голову, но потерял на проталкивание не спос?обного ужаться черепа через постепенно уменьшающееся отверстие слишком много времени. И безжалостный механизм просто раздавил шею хищника, как переспелую ягоду, смяв состоящую из одних сплошным мускулов плоть с легкостью бумаги.
        -О! Потолок дрожит! - Важно поднял вверх указательный палец Чит, расплываясь в довольной улыбке. - Видать тяжелая шаманская артиллерия в дело пошла. Как думаешь, кто там победит?
        -Дикари. Их больше. - Святослав поднял голову к высокому потолку, а после с руганью принялся тереть глаза обратной стороной ладони, которая была чуть более чистой, чем пальцы. В лицо ему просыпалась пригоршня пыли, как на заказ именно в этот момент решившая слететь с потолка. Судя по всему, мохнатые колдуны-недоростки не собирались безропотно дать себя сожрать. И дурной мощи дикарям бы хватило, чтобы пойти поиграть в танковый биатлон даже без танков. - Плюс они же не совсем идиоты, чтобы держать в подвале то, с чем не смогут справиться?
        -Ну, пусть так. Но уж без потерь у них точно не обойдется. Да и потом, мана по закону сохранения энергией просто не может быть бесконечной…Ну или проводники и накопители для неё должны иметь ограниченную емкость. - Счастливая безумная улыбка придавала и без того нездоровому облику парня совсем уж пугающее выражение. - Да, мадмуазель? Чего вы от нас хотите?
        Йети осторожными ударами своего бревна закатила щелкающую челюстями голову на ладонь алтаря. Дерево, близко познакомившееся со слюнявой пастью монстра, теперь выглядело так, словно его после ?н?ашеств?ия орды г??олодных дятлов и бобров полили вдобавок еще и дож?диком из концентрированной серной кислоты. Однако достигнутых результатов ведьме явно было мало. Теперь она еще и Святослава старалась относительно слабыми по её меркам тычками заставить сдвинуться поближе к черному камню. Завладев вниманием людей, существо тыкнуло сначала в по-прежнему цепляющуюся за жизнь голову червя, а потом в простреленную пулей ногу, задрав штанину до коленки одним резким движением.
        -Ты…Хочешь убрать рану с помощью этой штуки? - Яснев вздрогнул частично от вызванной грубым движением боли, частично от воспоминаний о давящем взгляде. Ощущения, испытанные им несколькими минутами раньше, были не из приятных. Будь его воля, и мужчина бы в жизни больше не приблизился к выточенной из черного мрамора ладони. Не говоря уж о том, чтобы попытаться повторить действия ведьмы, сумевшей подправить свое здоровье при помощи жертвоприношения. Однако же где-то в клетках людоедов лежали без сознания его жена и дочери. И шансов спасти их у полукалеки насчитывалось куда меньше, чем у полностью здорового и физически крепкого мужчины.
        -Либо так, либо она намекает, что такому инвалиду жить незачем. И тебе лучше уйти с честью. - Пожал плечами Чит. - Но ты не волнуйся. Если вдруг чего, я за тебя отомщу…Ну, по крайней мере, на спину ей уж точно плюну!
        Йети тем временем нерешительность пациента видимо надоела. Она просто схватила Святослава за плечи и перенесла его несколько метров по воздуху, словно ребенка. Топор, мимоходом отобранный у мужчины, вошел точно между? ?глаз п?очти уже ??затихшей головы монстра, из последних сил шевелящ?ей жвалами. Хитин не то червя, не то все-таки гусеницы треснул, пропуская каменное лезвие к мозгу, и в ту же секунду Яснев заорал. Все чувства человека твердили ему о том, что вокруг него сейчас возникла сама Бездна. Не было ничего, кроме чувства присутствия где-то совсем рядом силы, способной раздавить жалкую смертную букашку мимоходом брошенным взглядом. Ни жара адского пламени, ни холода бесконечного космоса, ни звука собственного дыхания, ни запахов гниющего мяса, и даже свет не достигал глазных яблок. Святослав оказался в полном и абсолютном ничто, которое с брезгливым интересом рассматривало осмелившуюся заполнить собой пустоту песчинку. Резкая сенсорная деривация ударила по нервам человека сильнее, чем удар тока. Сколько длилось это состояние, понять было решительно невозможно, но внезапно мужчина осознал
себя лежащим прямо среди вонючих осклизлых ошметков.
        -Душа на месте? - Требовательно заглянул ему в глаза Читер, на всякий случай перекрестив соотечественника. Впрочем, учитывая то, что из рук рога неведомой твари он так и не выпустил, впечатление данные жесты производили отнюдь не благостное.
        -Не знаю. - Честно сознался Святослав, тщетно пытаясь унять крупную дрожь, начавшую бить его тело. Мужчине ужасно хотелось в этот момент, чтобы высшие силы сжалились над ним, и он немедленно оказался дома, вместе с семьей. И чтобы там была его мама. Тогда бы можно было закрыться на все замки, завесить окна плотными шторами и никуда, совсем никуда оттуда не вых?о?дить, ?заказывая?? продукты по телефону и дистанционно оплачивая сч?ета. - Я её совсем не чувствую. Что с ногой?
        -Внешне как новенькая. - Обладатель бледной кожи на пару секунд исчез из поля зрения, чтобы с радостью огласить вердикт. Тонкие холодные пальцы пробежались по тому месту, где раньше располагалась рана, но боли Яснев не почувствовал. Даже когда соотечественник начал со всей силы скрести кожу, словно пытаясь отодрать её и взглянуть, осталась ли под ней пуля. - Только сильно немытая. Ты эту корку часа два размачивать в теплой ванне должен, чтобы дебаф к харизме снять.
        -Хорошо. -Прохрипел Яснев пересохшим горлом, которое уже слишком много часов не получалось смочить водой. - Помоги подняться. Нам надо идти.
        -Не надо. - Замотал головой Чит, тем не менее устанавливая Святослава в вертикальное положение и вручая ему в руки топор. Иети к холодному оружию испытывала то ли презрение, то ли безразличие, поскольку снова предпочла вкладывать чем-то приглянувшиеся ей черепа один в другой, собирая жутковатую матрешку. - Я не верю, что разборки с червяками обойдутся без раненных. И куда их по одному потянут местные санинструкторы, если не к этому рассаднику темных чудес и антисанитарии?
        -Это если колдуны их не подлатают парой взмахов лапками и какой-нибудь абракадаброй. - Злобно пробурчал Святослав, вспоминая ударившую в него шаровую молнию. Однако лучших идей, чем подождать врага в засаде у алтаря, он предложить не мог. На открытом месте куда более многочисленные дикари расправились бы с тройкой беглецов даже без всяких фокусов. Тупо забросали бы? ?бумера?нгами, вы??шибающими из человека дух если не с первого удара?, так со второго точно. - Кстати, чем там занимается наша страшноватая спутница?
        Йети осторожно расчищала оставшийся от головы червя пепел, орудуя сразу двумя длинными костями, словно палочками для еды. Как оказалось, в отличии от гоблина чудовище истлело на алтаре отнюдь не полностью. Оставшиеся от его плоти мельчайшие частички все еще держали прежнюю форму благодаря очень знакомого вида длинным тонким и почти прозрачным нитям, которые ведьма сейчас старательно сматывала в клубок. Одни из них тянулись от морды по направлению к обрывкам шеи, другие опоясывали тело монстра через каждые пять-семь сантиметров. Причем пересекались они друг с другом очень характерно. Геометрически правильными ромбами, точь в точь повторяющими узор на мраморных стенах. Или, скорее, неведомые строители в своей работе вдохновлялись образчиками живой природы в виде представителей именно этого вида, щеголяющего незаметной с первого взгляда кольчугой природного происхождения.
        -Таки поздравляю нас. Мы едва не стали обедом суперэлитного шелкопряда. А я, признаться, сначала ожидал встречи с гигантским пауком, в промышленных объемах выделяющим антимагическую паутину. - Хмыкнул Читер, тоже узнавший материал, из которого делались почти не поддающиеся ножу сетки. Да и йети, явно разбирающаяся во всякой мистической дряни, освободиться без помощи снаружи не могла. - Раз она уцелела на алтаре, в отличии от зубов, пластин панциря, костей и прочих твердых частей тела, то так просто колдовством её не взять!
        -Да, п?о?лезный? материал??ьчик. Читал я где-то, будто паутина по своим хара?ктеристикам кевларовые волокна превосходит чуть ли не в десять раз. - Согласился с соотечественником Яснев, уже прикидывая, как бы обмотать данным материалом какую-нибудь доску, чтобы использовать ту в качестве щита. Или, может, лучше попытаться сплести из неё чалму? Если вспомнить эффективность усыпляющего воздействия магии дикарей на пленников, то подобных фокусов с сознанием стоило бояться куда больше, чем шаровых молний. - Но делать из неё бронежилеты на Земле слишком накладно. А тут…Не знаю. Я бы трижды подумал, прежде чем держать таких чудищ у себя в подвале, даже гадь оно чистым золотом.
        -Жить захочешь, еще не так раскорячишься. А ради возможности пожить хорошо хотя бы недолго во все времена головой рисковали. За сеть, способную с равным успехом удержать как рыбу, бешеного медведя и даже демона вынужденные выживальщики на лоне дикой природы должны с себя последнюю рубашку продать. - Философски пожал плечами Чит. - С другой стороны, совсем уж идиотами гоблины не выглядят, а шелковой брони почему-то не носят. Может, данный материал кожу раздражает или вообще ядовитый? Неспроста ведь йети к нему руками прикасаться боится?
        Напряженное ожидание, тянувшееся казалось не меньше часа, но хронологически возможно уложившееся в десять минут, завершилось активацией снаружи поворотного механизма. Созданное неведомыми гениями устройство работало хоть и абсолютно бесшумно, но не очень-то быстро. И потому стоящие на движущемся участке пола пигмеи сначала увидели сквозь появившуюся щель? ?свой т?рофейный ??зал, а потом уже шагнули в него. Чтобы с удивлени?ем обнаружить на расстоянии вытянутой руки от себя распластавшихся вдоль стен двух людей и йети. Ожидания Читера не оправдались, к алтарю наведался не один единственный раненный, а целых пять дикарей. Но двое из них бережно несла на носилках третьего, непрерывно кашляющего кровью, а еще парочка волочила за собой волоком бессознательных жертв, очевидно предназначенных для алтаря. Чтобы не напрягаться лишний раз, коротышки выбрали ношу себе по силам. Детей. И одной из них оказалась Юлия.
        С полным ненависти и гнева воплем Святослав обрушил каменный топор на покрытую мехом вытянутую обезьянью морду. Мужчина видел, как расширились от ужаса глаза существа, боковым зрением углядевшего приближающуюся смерть. Дикарь выпустил из лап свою добычу, брякнувшуюся на пол и постарался что-то сделать, но намерения его так и остались намерениями. Тяжелая и острая каменная пластина врубилась в черепную коробку, не заметив слоя волос и кожи, углубившись в мозг сантиметров на восемь. На сей раз Ясневу не требовалось наносить своей цели лишний удар. Конвульсивное дрыганье оседающего на пол тела, едва не вывернувшего из рук топорище собственной тяжестью и мгновенное расслабление сфинктера свежего трупа могло послужить лучшим доказательством успешности его действий.
        Чит оказался ближе всех к носильщикам и тоже не сплоховал. Ближайшие к нему пигмей получил в живот острый рог неведомой твари и теперь заходился в жутких воплях, пытаясь руками остановить поток хлещущей на пол темной крови. Природное ор?у?жие кр?айне бодл??ивого зверя углубилось в тугую плоть до половины ?и там застряло. Теперь сквозь эту полую кость наружу словно из сифона хлестала темно-алая струя. Стремительно теряющий силы гоблин из боя выбыл с гарантией и, возможно, даже скончаться должен был без посторонней помощи в самое ближайшее время. Его же напарник теперь ожесточенно наседал на человека, размахивая двумя ножами с бешеной скоростью. Превратившийся в лохмотья пиджак не смог спасти своего обладателя от нескольких довольно глубоких порезов, но слегка поехавший крышей парень на боль внимания не обращал и упорно пытался подловить противника выпадами второго рога. Про того пигмея, который лежал на носилках, вспоминать и вовсе не стоило. Будучи уроненным с совсем небольшой высоты, он не мог не только сражаться, но и выбраться из под ног дерущихся людей и сородичей, периодически на него
наступающих.
        У громадной йети, как это ни странно, дела шли хуже всего. Костяной снаряд, которым она запустила в выбранного ей дикаря, до своей цели не долетел. Порыв непонятно откуда взявшегося в подземелье ураганного ветра отбросил черепушки в стороны и разбил их об стенку на тысячу кусочков. А следом в ту же стенку, чудом избежав нанизывания на колышки с трофеями, обрушилась и сама ведьма. Малорослый колдун вытянул в её направлении трясущиеся от напряжения лапы, татуировки на которых вспыхнули синим, зеленым и даже белым светом. И тушу, превосходящую его по массе раза в четыре минимум, словно ударил невидимый грузовик, разогнавшийся до скорости сотни километров в час. Она вместе с окр?у?жающим? мусором ??воспарила сантиметров на двадцать и уже в таком в?иде предприняла короткий беспосадочный перелет до ближайшего твердого объекта, затормозившего её движение. Человека подобный удар если бы и не вырубил сразу, так по крайней мере отправил бы в глубокий нокаут. Но йети была слеплена совсем из другого теста. Из её глотки вырывались немыслимым потоком согласных ритмичные гулкие звуки, а в такт им отбрасываемая
ведьмой тень вытянулась по направлению к гоблину и заскрежетала по плитам пола вполне себе материальными когтями, медленно ползя вперед и буквально по миллиметру преодолевая сдувающий её обратно невидимый напор.
        Святослав не стал ждать, чем закончится это противостояние чародеев нечеловеческого роду-племени и вместо этого рубанул мохнатого колдуна по одной из вытянутых вперед рук. Правда, изначально он целился в голову, но в последний момент сгорбленный коротышка увидел опасность и попытался уйти из под удара. Притом распластанной по стене йети он явно опасался больше, чем человека с топором, потому как перенести на него вектор своей атаки дикарь даже не попытался. И, в принципе, у него имелись для подобного выбора серьезные основания. Стоило лишь ему с воем схватиться за брызжущую кровью культю и отвлечься на внезапную боль, как тень ведьмы за доли секунды одним рывком преодолела разделяющее их расстояние и будто всосалась в гоблина. На какое-то мгновение он замер, а потом завопил так, что у Яснева заболели уши. Но кричал пигмей совсем недолго, поскольку начал стремительно усыхать. Мех выпал весь и сразу, кожа покрылась ?м?орщина?ми, превр??ащающимися в язвы, глаза просто стекли вниз по ще?кам. Быстрее, чем Святослав успел скомкано выругаться, на пол упала самая настоящая мумия, весящая от силы треть
своей прежней массы. Ну а отделившаяся от неё тень скользнула обратно к гортанно мычащей ведьме, кажется, слегка увеличившись в размерах.
        В помещении осталось только двое живых дикарей. Одного из них сейчас вполне успешно сбил с ног Читер и теперь методично стучал своего противника лбом об каменный пол, а второго вообще принесли сюда на носилках, так как ходить сам пострадавший в схватке с червями не мог. Он был почти лишен тронутой сединой шерсти, поскольку его гладко выбритую кожу сплошным слоем покрывали разноцветные татуировки, а потому возможно являлся неплохим колдуном…Вот только мучающий его непрерывный кровавый кашель мешал коротышке не только творить свою могущественную магию, но даже просто шевелиться. Пигмей оказался так слаб, что и уползти от сражающихся толком не смог. Однако добить подранков, перевести дух и порадовать своей удаче пленники гоблинов не успели.
        Снова начала поворачиваться стена и в постепенно увеличивающееся отверстие принялись сначала заглядывать одним глазком, а потому и пытаться полностью протиснуться внутрь новые пигмеи. И было их много, судя по громкому яростному гомону, издаваемому не менее чем двумя десятками глоток. Брошенный кем-то с нечеловеческой силой бумеранг пролетел в паре сантиметров от Яснева и сшиб несколько колышков с развешанными на них трофеями, прежде чем остановился. Если бы метательное оружие запускалось с боле?е? удобн?ой позици??и и попало в свою цель, то оно бы имело шансы про?йти навылет. Святослав понял, что это конец. Против такого количества врагов им троим не справиться. Единственное, что ему оставалось, это попытаться забрать как можно больше людоедов с собой в могилу и…Возможно, прихватить туда же дочь. Пока его малышка не очнулась и не может испытывать боли или страха.
        -Артк вин фолют! - Прохрипел разукрашенный, словно попугай дикарь, чуть-чуть приподнимаясь на руках. Узор на левой стороне его груди замерцал красным. И тут же крики толпы с яростных и гневных сменились но болезненные. Первый из пигмеев, уже почти протиснувшийся внутрь, так и вовсе потерял равновесие и упал, чтобы об него секунду спустя спотыкнулся второй. Из глаз, ртов и ушей дикарей вылетали кровавые капли и по воздуху неслись к седому шаману, моментально впитываясь в его шкуру. Получивший столь своеобразный допинг колдун не встал на ноги, не исцелился в мгновение ока и даже не размазал людей каким-нибудь заклинанием, но сил у него явно прибавилось. Если раньше он едва-едва дышал и кое-как шевелился, то теперь стремительно и целеустремленно пополз к выточенной из черного камня ладони. Причем с немалой скоростью! Бросившуюся к нему йети приподняло в воздух и так шмякнуло об потолок, что с него моментом вся пыль осыпалась.
        - Убейте раненого! - Прохрипел с пола Чит, перекатываясь в обнимку со своим противником по слою гниющего мусора. В плече у парня засел один из кинжалов, но перевес в рукопашной явно находился на стороне человека. С каждым мгновением его противник, которого н?е?щадно ?колотили ??башкой о плиты пола, сопротивлялся все менее и ме?нее уверенно. - Он у них сервер!!!
        Очень обильно покрытый цветными рисунками дикарь, которого в начале схватки едва не затоптали, несмотря на непрекращающийся кровавый кашель сумел доползти к ладони из черного камня. И уже тянулся, чтобы коснуться жутковатого артефакта. Святославу это ужасно не нравилось! Судя по обилию татуировок и тому, какой эскорт выделили данному пигмею, он был важной шишкой в их племени. Либо вождь, либо главный шаман. Следовательно, если данная персона чудесным образом исцелится от всех полученных повреждений, то немедленно начнет мстить людям за испытанный страх и отпечатки их подошв на своей спине. Даже если вставшая на четвереньки и мотающая головой йети выкинет новый колдовской фокус, это их не спасет. Ведь как-то один раз её уже повязали? Да и потом, вдруг данный гоблин сможет сделать при помощи алтаря еще какую-нибудь пакость, вроде призыва пары-тройки демонов, что с удовольствием сожрут души жалких людишек? В конце-то концов, это же его алтарь! Ну, в его доме находится. Все эти мысли вихрем пронеслись в голове Яснева, пока руки заносили топор. Бежать до алтаря было слишком долго, поэтому Святослав
просто метнул свое оружие вперед. И попал. прямо по затылку. Тяжелая, толстая и острая каменная пластина расколола голову колдуна, словно тыкву.
        Брызнувший на грязный пол сероватые комочки мозга служили лучшим доказательством того, что с такими ранами не живут. Во всяком случае, крупные млекопитающие такого себе обычно не позволяют в отличии от каких-?н?ибудь ?тараканов??. Однако тело дикаря не спешило умирать. Поток к?рови, летящий по воздуху и впитывающийся его татуировками, не иссяк. Более того, он резко усилился в несколько раз, а крики работающих донорами пигмеев слились в единый вопль агонии и боли. Краем глаза Святослав отметил, как буквально на глазах усыхают устроившие пробку на входе коротышки, превращаясь в высушенные мумии. А подпитывающийся за счет сородичей колдун встал на ноги дерганным резким движением, больше подошедшим бы насекомому, шагнул вперед…И покатился кубарем, поскольку расправившийся со своим противником Читер метко швырнул ему под ноги чью-то длинную и прочную бедренную кость.
        -Держите его! - Просипел как никогда бледный парень, держась руками за рукоятку воткнутого в его плечо кинжала. Из под пальцев толчками пробивалась кровь. - Еще минутка и он высосет у оставшихся гоблинов все хиты!
        Впрочем, Святослав в дополнительных приказах не нуждался. Он и так уже схватил седого шамана за ноги и изо всех сил тянул его подальше от алтаря. Несмотря на проломленную голову, никаких признаков слабости подсевший на магический допинг колдун больше не показывал. Он бился как вытащенная из воды рыба и рвался вперед с недюжинной для его габаритов силой. Если бы на помощь Ясневу не пришла очухавшаяся йети, шаман скорее всего достиг бы конечной цели своего маршрута. Механическая деформация значительной части мозга видимо все же сказалась на интеллекте дикаря, поскольку он даже не пытался как-нибудь вывести из строя держащие его руки. Живущее одними инстинктами тело тупо рвалось впе?р?ед, к ?спасению ??и исцелению. Полностью завершившая свое движение ?поворотная плита доставила в помещение большую часть находящихся снаружи гоблинов, но атаковать беглецов они не могли. Были очень заняты тем, что катались в агонии туда-сюда, собирая на свою шерсть разнообразный мусор. Те, которые еще могли. Десяток секунд поддержания жизни в смертельно раненом теле уже стоил жизни по меньше мере троим пигмеям и
останавливать поддерживающее его силы заклинание колдун явно не собирался.
        Получив мощный пинок в живот немытой пяткой, Святослав согнулся. Чтобы удержать равновесие, он был вынужден опереться об пол и рука сама собой нащупала длинную кость. А дальше у него взыграли те инстинкты, когда-то весьма способствовавшие превращению обезьяны в человека. Желание взять в лапу большую твердую хреновину и дубасить ей обидчика до тех пор, пока та не сломается. На спину, плечи и итак разбитую голову пигмея обрушился град безжалостных ударов, раздирающих плоть в кровавое мессиво. Иногда доставалась и удерживающей дикаря в своих объятиях йети, но она не жаловалась и стоически терпела. Тем более, что когда Святослав ухитрился засунуть свое оружие в глаза колдуна, пытаясь окончательно разрушить остатки его мозга, то струящийся к нему по воздуху алый поток заемной жизни скачком увеличился еще процентов на двадцать пять. Яснев не мог сказать, как долго он лупцевал изо всех сил седого шамана. Остановился он только тогда, когда йети разжала свои лапы и кровавое месиво, выглядящее так, словно его волоком тащили по камням километра полтора, плюхнулось на пл?и?ты пол?а.
        В живы??х остался всего один дикарь, по какой-то причине ?избегнувший иссушения заживо. Тот самый, что вонзил свой кинжал в плечо Читера. Как оказалось, соотечественник Святослава рано праздновал победу. Его противник оказался крепким орешком и, оклемавшись, решительно потребовал второго раунда. Теперь соперники сосредоточенно пыхтели, сжимая шеи друг друга и пытаясь выдавить из противника жизнь. Вот только Яснев абсолютно не намеревался давать дикарю-людоеду хоть малейшие шансы победить в этой дуэли. Так отлично показавшая себя кость с размаху обрушилась на висок пигмея. И без того едва-едва дышащий дикарь бессильно осел на пол и, кажется, на пару секунд даже сознание потерял. А после его за ногу схватила йети, подтащила к себе и без помех прикончила. Без лишней суеты и особых душевных переживаний.
        -А почему мы последнего живого моба не использовали как языка или на худой конец как аптечку? - Просипел Чит, со страдальческой миной на лице зажимая рану, откуда по-прежнему торчал кинжал дикаря, ушедший в мясо до половины своего лезвия. На удивление изготовили его не из кости или даже металла. Нет, оружие было полностью и целиком деревянным, выточенным из какого-то явно очень-очень прочной породы! - Меня бы подлатать не помешало…Да и не совсем живых, как я посмотрю, эта штука неплохо утилизирует. Неспроста же гоблины всех своих пленников именно на алтаре разделывали.
        Йети вопроса естественно не поняла, но после уточняющих жестов в сторону каменной ладони пришла в жуткое волнение. Она закатывала глаза, мычала, рычала, тыкала пальцами в? ?мертвы?е тела пи??гмеев и особенно в колдуна. Впрочем, на последнем? случилась заминка. Ведьма, немного подумав, взяла топор и принялась молчаливо расчленять тело дикаря с седым мехом. Видимо во избежание попыток восстать из мертвых в том или ином виде. А закончив свое грязное дело, впрочем на чистоте пола в худшую сторону почти не сказавшееся, снова продолжила представление. Смысла в её объяснениях люди особого уловить не смогли, но эмоциональное разбрасывание мусора в разные стороны и резкие взмахи руками прямо намекали на нежелательность дальнейшего использования данного артефакта.
        -Я так думаю, она намекает на взрыв. - Решил Святослав, наблюдая за пантомимой. - Если такая штука высосет…Ну чего там она из жертв тянет так, что те пеплом рассыпаются….Короче, у каждой емкости есть свое максимально допустимое давление. И превышать его не стоит.
        -Или так, или передозировка. Алтарь ведь должен чего-то и в нас закачивать, чтобы раны закрылись без следа. Закона сохранения энергии, кажется, еще никто не отменял. - Согласно кивнул Чит, крутя в разные стороны головой. Не появится ли из очередного тайного прохода еще одна группка дикарей? - Но кто сказал, что эта штука не имеет неприятных побочных эффектов? Те же антибиотики в больших дозах могут навредить не хуже мышьяка, а тут эффект будет на голову покруче, чем от каких-то таблеток.
        Беседу прервал новый визит пигмеев к алтарю. Но на сей раз со стороны логова червей. Столь же удачно использовать эффект неожиданности как в первый раз не получилось. Однако особо он и не требовался, ведь заявившийся в г?о?сти ди?карь был ??один. Увидел людей и трупы сородичей, он бросился? к краю платформы, надеясь уйти, но успел сделать только два шага. На третьем в него врезалась матрешка из черепов, сломавшая бедолаге шею.
        -Почему она пользуется либо метательным оружием, либо голыми руками? - Задумался Святослав, оттаскивая дочь на более-менее чистый участок пола и внимательно осматривая. Девочка дышала и внешне выглядела абсолютно целой, если не считать слегка истрепавшейся одежды, но ожидаемо крепко спала. Тормошить её лишний раз отец не стал, поскольку уже успел убедиться в полной бесперспективности данного занятия на примере двух взрослых мужиков, полностью спасовавших перед чарами пигмеев. - Топор ей явно не нравится, даже бревном своим как дубиной не пользовалась.
        -Может она признанная чемпионка своего племени по игре «догони врага кирпич», а потому фехтование как науку презирает во всех видах. - Пожал плечами Чит, которого странности окружающего мира волновали не слишком сильно. Он просто принимал их как должное, видимо пользуясь какой-то своей извращенной логикой. - Или какие-нибудь религиозные заморочки типа того, что женщине держать оружие табу…А вот бросать точно в цель его можно.
        Еще один открывшийся потайной проход люди могли и пропустить, если бы не заполошное чириканье. Стоящая на поворачивающейся плите парочка пигмеев оживленно верещала, не то стремясь как можно скорее донести некую мысль до сородичей, не то наоборот, требуя отчета где тех черти носят. О том, что они могут выдать себя звуком врагам, эти ребята явно не задумывались. Однако даж?е? внеза?пное обна??ружение в нескольких метрах от себя беглых пленни?ков и маленького кургана из тел соотечественников не сильно помешали дикарям проявить свои боевые умения. Яснев выпустил из конвульсивно разжавшейся руки топор, когда в него с расстояния нескольких шагов запустили выхваченным из-за пояса бумерангом, а следом получил братом-близнецом летучей деревяшки по лбу и позорно сел на задницу, впав в состояние нокаута. Истошно завывающая йети бросилась к захламленному фонтанчику, когда шерсть на её морде, груди и плечах вдруг вспыхнула без всяких видимых причин. К счастью ведьмы, это пламя не обладало особой стойкостью и покорно гасло в тех местах, которые по очереди засовывали в воду, лишая огонь доступа кислорода. А
повторно создать его малорослый колдун не смог. Он и после первого то раза был вынужден схватиться за стену, чтобы не упасть, видимо потратив слишком много сил. Его напарник тем временем запускал в полет уже третий бумеранг, прицельно поражая с расстояния двух метров итак раненное плечо Читера, почти подобравшегося к нему вплотную. Причем оружие не просто ударило свою цель, а с размаху врубилось в неё и углубилось сантиметров на пять. Старающийся унять хлынувшую потоком кровь парень из схватки не то, чтобы совсем выбыл, но как полноценная боевая единица теперь мог уже не рассматриваться.
        Четвертый, костяной и очень острый даже на вид бумеранг, боец гоблинов перехватил на манер ножа и замахнулся им на попытавшегося заслонить соотечественника собой Яснева, успевшего подняться и даже подхватить топор…Вот только заточенная ч?у?ть ли ?не до сос??тояния бритвы пластина с хрустом сломалась, когда? встретилась с внезапно возникшей в воздухе спиралью, состоящей из синего света. И об неё же на тысячи сверкающих искр разбился синий шар электричества, возникший в руках успевшего чуть-чуть перевести дух колдуна. Людей и гоблинов разделил очень знакомого вида знак, почти такой же как и тот, который Святослав обнаружил на зачарованной майке пожилого колдуна. Только этот была значительно больше и объемным.
        -Пап, быстрее, я долго не удержу! - Раздался сзади испуганный голос Юли. Обернувшись, Яснев увидел, как глаза его младшей дочери ярко пылают внутренним пламенем. И если бы он уже не сидел на полу, то мог бы на него и упасть из-за подкосившихся ног. - Ну же, чего ты ждешь?!
        Отбросив неуместные в такой ситации мысли: «Как?!», «Почему?!», «За что мне это?!» и «Выпорю!», Святослав подхватил поудобнее трофейный топор и размахнулся им…Чтобы беспомощно высечь искры об внезапно уплотнившийся до плотности железа воздух. Пылающую синим огнем спираль оружие изнутри прошло, даже не заметив, но колдун гоблинов успел создать перед собой и своим напарником еще один барьер.Мерцающий туманная пелена, прикрывшая дикарей и размывшая их очертания, упорно сопротивлялась холодному оружию. Завязалась довольно странная позиционная дуэль, в которой обе стороны отчаянно хотели прикончить друг друга, но не могли этого сделать. Вот только созданный Юлией магический знак, в первые моменты своего существования выглядящий грозно и монументально, с каждым мгновением ощутимо сдавал. Он ужимался в размерах, ш?е?л рябь?ю, дрожал??, дергался назад и вперед. Не надо было иметь сем?и пядей во лбу, чтобы понять, еще пара секунд и это волшебство просто напросто возьмет и рассеется. У никогда не учившейся ничему подобному маленькой девочки при всем желании не получилось бы сравниться в этой чертовщине с
шаманом дикарей-людоедов, явно не испытывавшем недостатка в практике. Однако, как это ни странно, созданный пигмеями барьер исчез первым. Сразу же после того, как в него врезалась матрешка из нескольких черепов, вложенных один в другой. Костяной снаряд словно всосал в себя всю туманную дымку…И в качестве бонуса, не иначе, оглушил бойца с бумерангом, на полной скорости врезавшись в его голову.
        -Эх! - Хекнул Святослав, словно пытающийся повалить дерево лесоруб, опуская топор на плечо ближайшего противника. Дезориентированный дикарь пытался отмахнуться своим костяным оружием, но сделал это крайне неловко и лишь еще больше подставился под удар. Каменная пластина без особого труда прорубила его кость и ушла до середины куда-то в грудную клетку. А колдуна, между пальцев которого уже мелькала новая порция подозрительного вида изумрудных искр, пнул ниже пояса кое-как взявшийся себя в руки Чит. Судя по тому, с каким жалобным стоном пигмей сложился пополам, органы размножения у него были столь же уязвимыми и чувствительными, как и у человека. И набедренная повязка защищала от дробящих ударов крайне паршиво.
        -Дочка, не смотри! - Обратился Святослав к Юлии, но со своим предупреждением несколько опоздал. Девочка уже успела рассмотреть во всех подробностях не только умир?а?ющего ?гоблина, ??но и обстановку помещения и теперь её вовсю рвало? в углу. Однако сотворенная из синего света спираль несмотря на плачевное положение своей создательницы все еще продолжала существовать, пусть и став практически прозрачной.
        -Вот почему она черепушками разбрасывается. Негатор магии, однако. Причем избирательного действия, раз всасывает только вражеские чары. - Констатировал Чит, наблюдая за тем, как йети подбирает свое метательное оружие, попутно наступая на голову последнего живого врага. Хруст черепа, раздавшийся из под волосатой ноги, вполне был сопоставим со звуком контрольного выстрела. - Интересно, какие надо прокачать навыки, чтобы вот так на коленке творить сложный арте…Аууыыы!
        Казалось бы занимающаяся своими делами ведьма внезапно выдернула из плеча парня застрявший там бумеранг, заодно со всего размаха припечатав рану лапой. Судя по запаху шашлыка, кровь человеку она решила остановить при помощи прижигания. Метод древний, примитивный до крайности, не слишком надежный и очень-очень болезненный. Но видимо это было лучше, чем снова воспользоваться алтарем.
        -Ну-ну, малышка, тише. Мы вместе, а значит, все будет хорошо. - Святослав неловко обнял дочь, стараясь одновременно и ребенка расположить поудобнее, и окровавленный топор из рук не выпустить. Однако, несмотря на желание успокоить и ободрить дочку, из головы Яснева никак не желали уходить арифметические расчеты оставшегося числа врагов. Свыше двух десятков дикарей встретило свою смерть в комнатушке с алтарем, теперь как никогда напоминающей бойню. Еще парочка умерла ?в? сосед?нем помещ??ении. Сколько то должны были взять на себя черви ?хотя бы за счет эффекта внезапности, ведь двигались эти жуткие живые машины смерти очень и очень быстро. Как велико племя захвативших их пигмеев? Читер вроде бы говорил о нескольких десятках, но всех ли он видел? И сколько среди них столь же опасных, как последняя парочка, едва не разделавшая беглецов под орех? - Как ты себя чувствуешь? Ничего не болит?
        -Мне страшно! И холодно! - Ребенка действительно била крупная дрожь, но была ли она вызвана стрессом или чем-то еще, сказать было сложно. Впрочем, когда Святослав обратил внимание на температуру окружающего воздуха, то с удивлением заметил, что вокруг и правда довольно свежо. В общем-то, подобного и следовало ждать от подземелья. Просто раньше он такие мелочи внимания не обращал, поглощенный более яркими ощущениями вроде боли в простреленной ноге или страха перед пытающимися его прикончить монстрами. - А где мамаааа?!
        -Рядом, близко, мы сейчас ней пойдем. - Принялся успокаивать дочку Святослав, поглаживая по голове. Однако выполнять свое обещание все же не спешил. Просто не мог сообразить, как именно ему не выпуская топора перенести дочку через кучу трупов, занявших собою почти все площадь поворачивающейся плиты. - Скажи, как ты сделала…Ну, то что сделала?
        Однако сразу ответить девочка, естественно, не смогла. У ребенка непрестанным ручьем текли слезы, а зубы стучали с частотой, губительной для пломб. Спасало их от вылетания лишь полное отсутствие в молочных зубах. Понадобилось почти пять минут в объятиях отца, чтобы её переста?л?а коло?тить нерв??ная дрожь и судороги отвращения в достаточной сте?пени, чтобы Юлия снова смогла говорить.
        -Я думала, что сплю. И снилась мне та штука, которая защищала. Я играла с ней, как с щенком, и она слушалась! А когда проснулась, увидела, что тебя сейчас будут бить. Только я еще не поняла, что проснулась и захотела, чтобы она защитила тебя. Во сне ведь все можно, правда? И она послушалась, только почему-то стало вдруг так холодно и холодно до сих пор… - Святослав слушал дочь и ощущал, как у него от страха за неё шевелятся волосы. Мужчина, мягко говоря, не доверял всякой чертовщине. Даже если она и шла в конечном итоге ему на пользу. К тому же из головы у него никак не шел старый пьяница, что в момент сотворения волшебства своим светом из глаз так напоминал Юлию. И его смерть, вполне возможно, случившаяся просто от перенапряжения. А если девочка могла повторить его судьбу?! Если теперь она заболела, раз до сих пор мерзнет?! Если какое-нибудь чудище почует её силу и придет за ними как на мяк?! Если в будущем другие люди отвернутся от них или и вовсе обвинят в своих бедах, использовав способности Юлии как предлог?!
        -Значит, не показалось. Класс «ведьма» был рандомно присвоен некоторым женщинам при переносе в новую локацию. - Глубокомысленно заметил Читер, успевший немного отойти от шока. Поймав ошалевший взгляд Яснева он соизволил дать несколько более развернутое объяснение. - Моя жена…У неё тоже глаза синим стали светиться периодически, хотя ранее такой скил отсутствовал. А какая-то тетка увидела и крик подняла. Называла порождением дь?я?вола и? с каждым?? воплем резко снижала мораль всем в зоне слышимос?ти. Из-за этого нам и из гостиницы уйти пришлось, пока у окружающих персонажей триггер агрессии не сработал.
        Йети тем временем внимательно осматривала всех мертвых пигмеев, видимо проверяя наличие среди них подранков, лишь притворяющихся мертвыми. Украшения или оружие дикарей её не интересовали совершенно. А на единственный труп, взывавший некое неудовольствие, был сброшен комок темного пламени, против всех законов физики разгоревшийся на свежем теле в неплохой костерок. Впрочем, о своем поступке ведьма быстро пожалела. Вонь паленой шерсти и горелого мяса, еще можно было бы вытерпеть, но быстро набивающийся в замкнутое помещение дым безжалостно выгонял всех наружу.
        -Идти, кхе, сможешь? - Уточнил у соотечественника Святослав, одной рукой прижимая к себе дочь, а второй стуча по участку стены, активирующему поворотный механизм. Яснев был намерен вернуться к остальным пленникам и проверить, не очнулся ли кто. Ведь если Юлия пришла в себя, это могли сделать и другие? Каменный топор вопреки его ожиданиям оказался весьма грозным оружием и от грубой эксплуатации не только не развалился на части, но кажется даже и не затупился. Возможно перерубить им ячейки сеток, сотканных из прозрачных нитей было бы не так и просто…Но оставались еще деревянные каркасы, вполне поддающиеся разламыванию.
        -Пфе! А куда я денусь? - Читер разогнал парой взмахов ладонью дым перед своим лицом, а после нагнулся и поднял лежащее рядом с трупом хозяина копье. Один из высохших до состояния мумии дикарей при жизни? ?явно о?чень люби??л древковое оружие, поскольку вооружился прочной,? гладкой и прямой палкой в два собственных роста, к концу которой уже знакомым клеем крепилось широкое листообразное навершие, выточенное из черного цвета кости.
        Помещение, отведенное для пленников, встретило беглецов сразу двумя хорошими новостями. Во-первых, все пигмеи, оставшиеся с той стороны стены, тоже сдохли в мучениях. Кровь их не достигла старого колдуна, но судя по размазавшимся на камне поткам, очень стремилась это сделать. А во-вторых, сидящие по клеткам люди подобно Юлии пришли в себя и теперь оживленно галдели, пытаясь найти ответ на два всемирно известных фундаментальных вопроса: «Кто виноват?» и «Что делать?». Впрочем философскую дискуссию они сразу отложили, когда увидели Яснева со спутниками. Или с окровавленным топором…Святослав честно мог сказать, что больше привлекло их внимание.
        -Подождите, не все сразу. Сейчас-сейчас. Харальд, да уйми ты их! - Отбивался он от града вопросов, быстро шагая к клетке скандинава. - Чит, режь сетку! Нет, стоп, собери у дикарей их оружие и раздай по клеткам, пусть сами режут!
        -Ах-ха-ха! Кто бы раньше сказал мне, что я буду так рад видеть русского шпиона! - Злобно хихикал в своих одиночных апартаментах старый паралитик, с кровожадной ухмылкой потирая руки. - Не знаю, водкой тебе выкармливали или медвежьей кровью, но ты самый крутой сукин сын из тех, кого своими глазами видел! Как эти твари кричали…О! Они орали так, что могли бы разбудить мертвых, но вместо этого сдохли сами! Ах-ха-ха!
        -Джек, где Джек?! - Пыталась докричаться до С?в?ятосла?ва жена п??окойного мулата. - Скажите, что этот старый пень ?ошибся, и они его просто куда-то уволокли, пока мы все были без сознания!
        -Бигфут. Самка. - Питер ошарашено тер глаза, уставившись на йети. - Точно такая же как и та, которую я на Аляске видел. Папа! Ну я же тебе говорил, что мне не показалось!!!
        -Мама! - Юлия принялась вырываться из хватки отца, стремясь как можно скорее добраться до сидящей в одной из клеток Екатерины. - Маааам!
        -А ведь я помню, как вы меня будили. - Сообщил Харальд, болезненно потирая оставшиеся на руках синяки от щипков. - Но только стоило мне открыть глаза, как будто кто-то бил по голове большой подушкой и сознание снова куда-то уплывало. Наверняка во всем виновата та седая обезьяна, которая что-то с нами всеми сделала!
        -Определенно. Чары спали, едва только я его прикончил. - Согласно кивнул Святослав, для пробы нанося удар по пруту, на который была натянута сетка. Стекловидные нити выдержали, но внимательно ощупав прозрачную паутину, Яснев обнаружил несколько разлохмаченных волокон. А потому решил продолжать дальше. - А также некоторая часть дикарей сдохла. Скажи, ты же видел в детских мультиках, как при гибели злого чародея его царство рассыпается в пыль? Кажется, послужившие основой для их создания скази имеют под собой вполне реальную основу.
        -Верю. Я теперь во все верю, особенно если оно большое и страшное. - Заверил Святослава скандинав, нервно потирая руки и косясь в сторону йети. Та в процесс освобождения людей не вмешивалась, а только с интересом их осматривала. Особенно много уделялось внимания Пи?т?еру, о?рущему во?? всю глотку про то, что он таких как она уже виде?л. - В демонов, в монстров, в колдовство, в живых динозавров, в инопланетян и даже в заговор мирового правительства. В последний так особенно. Не может быть так, чтобы его не было, раз от нас старательно скрывали существование всего этого дерьма!
        -Всегда знал, что во власть способны пробиться либо мерзавцы, либо предатели. У нас последние лет двадцать этого никто даже и не скрывал. - Согласился с ним Яснев, старательно орудуя топором. - Что может быть странного в том, что они друг с другом договорились?
        -Эй, кто еще в клетках сидит, смотрите по сторонам! - Громко крикнул Читер, раздавая всем желающим забранные у гоблинов ножи, топорики, копья и остро заточенные бумеранги. Если откуда-нибудь вывернут эти гоблины, сразу кричите, поскольку мы их можем вовремя не заметить!
        На то, чтобы освободить всех людей, ушло почти полчаса, и ни один враг за это время появиться так и не соизволил. В клетках остались только уже знакомый Святославу козел, так напугавший его в момент пробуждения, парочка молодых и вполне обычного вида косуль, да десяток крупных варанов с маленького пони размером. Последние вполне могли бы оказаться разумными, судя по величине их голов и вполне подходящим для созидательной деятельности лапам с пятью длинными пальцами. Однако реагировать на людей как-то иначе кроме безуспешных попыток покусать их прямо сквозь прозрачную сеть они не стали, а потому были отнесены к обычным животным. Помимо обитателей ныне покинутого жилого дома в плену и дикарей оказалось еще с?е?мь чел?овек, поп??авшихся им в лапы по одному или небольшими группа?ми.Вооружившись кто чем из оставшихся от пигмеев трофеев люди осторожно двинулись на разведку мраморного амфитеатра, в подземельях которого они оказались.
        -Это здание одновременно выглядит и древним, и очень хорошо сохранившимся. - Заметила Екатерина, старающаяся держаться поближе к мужу и нет-нет, да и бросающая ошеломленные взгляды на его абсолютно здоровую ногу, которую исцелила страшноватая сила черного алтаря. В руках женщина сжимала костяной бумеранг, заточенный до остроты бритвенного лезвия. Выглядела эта поделка едва ли не игрушечной, поскольку делалась для довольно субтильных существ, но все еще оставалась опасной. Более тяжелые, прочные и потому привлекательные предметы вроде топориков и копий разобрали себе мужчины, надеющиеся при их помощи получить преимущество над пигмеями если и не за счет мастерства владения оружием, так хоть благодаря грубой силе. - Стены местами стали осыпаться песком, но нет ни одной большой трещины. А плиты подогнаны друг к другу так плотно, будто их при строительстве сплавили в единое целое. Как думаешь, кто это все построил?
        -Кто-то высокий, минимум метра четыре. - Кивнул Яснев на высокий потолок, под которым бы смог проехать практически любой из земных грузовиков. Насколько Святослав мог судить, подземные катакомбы представляли из себя окружающий арену амфитеатра ломаный многоугольник. Впрочем, от длинного коридора, по которому они шли уже несколько раз отходили обычные ничем не перекрытые проходы, а сколько тогда в стенах имелось потайн?ы?х двер?ей? - Или?? архитектор просто страдал гигантизмом. Нам уже р?аз десять по пути нечто вроде питьевых фонтанчиков попадалось, так вот они вполне нормальных размеров.
        Люди уже несколько раз натыкались на места, скорее всего являвшиеся апартаментами той или иной группки пигмеев. Как правило это были две-три лежанки из веток и шкур, расположенные у очередной осветительной панели и немудреные пожитки дикарей. Каменные и костяные инструменты, заготовки под оружие, трофеи в виде особо зверского вида черепов, ремешки, какая-то снедь вроде сушеных фруктов и копченого мяса, о происхождении которого опасно было гадать. Попадались среди их вещей и предметы, сделанные явно не руками пигмеев. Грубо выломанные куски цветной мозаики, иногда даже со вполне понятным людям рисунком. Чаши, кубки, тарелки, бокалы и горшки, видимо выполненные из особо прочной керамики, раз пережили длительное время нещадной эксплуатации в лапах гоблинов. Статуэтки животных и неведомых существ, которые Святослав строго настрого запретил трогать. Вдруг очередная безделушка окажется не просто красивой вещью, а магическим предметом вроде черного алтаря, в прошлом явно бывшего частью какой-то статуи?
        -Значит, тут есть как минимум один этаж глубже нашего. - Решила Екатерина, оборачиваясь через плечо и бросая взгляд на каменную чашу с водой, мимо которой они прошли несколькими секундами раньше. Хоть в обжитом гоблинами подземелье и царил страшный бардак, но такого кошмара как рядом с алтарем нигде больше не наблюдалось. Дикари считали абсолютно нормальным бросить себе под ноги огр?ы?зок ил?и, судя п??о запаху, справить прямо нужду в двух шагах от св?оей постели. Однако вода в каменных чашах определенно обновлялась, унося с собою плавающий в ней мусор. - Где то же должны располагаться трубы и прочая сантехника. Странно только, что они до сих пор работают. Я никак не могу себе представить одного из этих коротышек в роли сантехника.
        -Тише, я что-то вижу! - Предостерегающе поднял руку идущий чуть впереди основной группу Свен. Гоблинское копье в его руке смотрелось обычным прутиком. Компанию молодому скандинаву составляла Йети. Не то, чтобы она вызвалась добровольцам, просто люди очень подозрительно смотрели на эту существо и старались держать его перед глазами. Они явно опасались доверить представительницей иной расы свою спину. На этот счет даже никаких договоров или обсуждений не было, все сложилось само собой. - Там за углом пошевелилась какая-то тень! Вперед, пока эти твари не применили опять свою магию!
        Толпа встала. Даже бросивший этот звучный клич Свен как-то стушевался и шагнул поближе к монументальному отцу. Недавние пленники замерли, не решаясь двигаться дальше. Все-таки среди них не было ни одного профессионального военного или, на худой конец, бандита. В общем никого из тех, кто много и часто дерется, периодически рискуя головой в случае проигрыша. Мирные обыватели, пусть и вооружившиеся разнообразным колюще-режущим инвентарем, просто не знали, чего им делать дальше. Да и опаска перед владеющими таинственными силами гоблинами, лишь недавно скрутившими крупный отряд в бараний рог, присутствовала. Нет, умом они все ?п?онимал?и необход??имость немедленной атаки, поскольку иных варианто?в продвижения вперед в общем-то и не было Но чтобы начать действовать им требовалась либо конкретная и видимая глазом опасность, либо психологическая накачка.
        -Ураааа! - Заорал Святослав, срывая вперед и занося топор. Яснев отлично понимал, что надо подать людям пример. Иначе еще немного и растерянность перейдет в страх, а оттуда и до паники недалеко. И тогда их всех даже без всякой магии снова загонят в клетки, словно скот. Впрочем, удаляться особо далеко от строя людей он не спешил, больше делая грозные жесты и громко крича, чем набирая скорость. Поговорка про то, что «один в поле не воин» крепко засела в голове мужчины, к тому же не имеющего права оставить без защиты жену и дочь За поворотом кто-то испуганно взвизгнул подобно поросянку и, судя по топоту…Пустился наутек? - Вперед! Они бегут! Их мало!
        Вслед за Святославом в атаку, подчиняясь стадному инстинкту и жажде мщения, потянулись и остальные мужчины. Когда они выскочили за поворот, то увидели всего четырех дикарей. Уродливые коротышки изо всех сил перебирали ногами, удаляясь от развороченного жилого гнездышка, в котором будто стая собак порылась. За плечами их болтались сшитые из шкур мешки. Обернувшись и увидев сердитых люде,й один из них снова издал визг испуганного поросенка и, выпустив поклажу, припустил еще быстрее. Блестящие камешки, какая-то посуда, костяные ножи и прочие «ценности» раскатились по коридору. Толпа рванула вслед за беглецами даже не думая о том, что их могут просто завлекать в ловушку. Однако зас?а?ды не ?было. Бук??вально через пятьдесят метров дикари свернули на ?уходящую вверх лестницу, по которой поднялись к самым воротам амфитеатра, в паре метров от которых уже зеленел густой лес. Искать же бесследно канувших в чащу коротышек не стали даже самые горячие головы.
        -Эм…Мы победили, что ли? - Удивленно пробормотал Питер, крутя головой во все стороны. А посмотреть определенно было на что. Подземные коридоры были помещениями все же техническими, а вот трибуны беломраморного амфитеатра и его арена строились именно за тем, чтобы поражать воображение. Уходящие вверх и в стороны на сотни метров трибуны выглядели необычайно легкими и воздушными. Они казались не то затвердевшим облаком, не то замершей на гребне волны пеной. Мелкий желтый песочек арены казался более мягким и удобным, чем все картинки, показанное на главных страницах путеводителей по Гавайским островам. Камень постройки сиял каким-то теплым внутренним светом и по неведомой причине оставался идеально чистым, несмотря на потуги времени, непогоды и гоблинов. Отдельные пятна, конечно, имели место быть, но смотрелись они весьма свежими и почему-то Святослав даже не сомневался: завтра их уже не будет, причем уборщиков звать не потребуется. - Это все?
        -Они победили. Русские. - Харальд ткнул пальцем в Святослава и Читера, несмотря на рану вместе со всеми пошедшего в атаку. Соотечественники старались держаться вместе не то по привычке, не то из национальной солидарности. - А мы так…Пугнули тех, кто вовремя не сбежал. Да ты сам посмотри, сколько дикарей лежало там у стеночки высушенными и ?с?колько? тут, мал??енькими кусочками.
        -Ага, дюжины три их тут точно? накопилось. А ведь всего мохнатых было пятьдесят две штуки, я считал. - Поддакнул ему незнакомый тип из новеньких, внимательно рассматривая трибуны и медленно зеленея. - Более чем три четверти наличного состава! От таких потерь даже хваленые морские котики убежать должны впереди собственного визга.
        -Называйте этих существ гоблинами. - Подал голос Читер. - Похожи ведь один в один! Я, правда, ни одного до сегодняшнего дня живьем не видел…
        Святослав снова оглядел трибуны и понял, что каким-то чудом до сих пор еще не растерял способности испытывать отвращение при виде следов чудовищной бойни. То, что раньше он принял за обычные грязные пятна, в недалеком прошлом являлось живыми существами. Которые поменьше - те остались от гоблинов, побольше - от червей. Яснев практически как наяву видел, как именно случилась бойня.
        Вот вылетают из ведущего на арену хода страшные хищники и бросаются к добыче, чтобы как можно скорее впиться в жертву страшными челюстями и запихать её, возможно в еще живом виде, в свою бездонную пасть. Несколько небольших кучек мусора на песке - это все оставшееся от их первых жертв, ведь кровь уже без следа впиталась. Но на арене присутствовало только двое или трое существ, не способных утолить собой голод живых плотоядных утроб. Черви почти моментально добираются до трибун, возможно даже не замечая символических полуметровых бортиков. Там их встретили оружием и магией. Вон лежит откушенная рука, по прежнему намертво сжавшая бумеранг, вон треснувшее пополам копье, ?н?е выде?ржавшее н??апора массивной туши, вон просто темная лужа кров?и, слишком большая, чтобы потерявший такое количество жидкости человек или гоблин мог выжить. А в конце этой страшной полосы из следов разыгравшейся бойни находится источник беспорядка. Свернувшийся в комок от нестерпимого жара и уже так спеченный заживо гигантский червь. Из мертвой туши торчит там и сям оружие. Когда снаружи, а когда и изнутри. Видимо как минимум
одного гоблина он проглотил в достаточно целом виде, чтобы тот какое-то время втыкал в стенки пищевода костяные бумеранги. Не то бедолага пытался выбраться наружу, прорезав себе путь, но не смог долго задерживаться на одном мести по пути к желудку, не то просто надеялся, что чудовище столь вредную для пищеварения еду возьмет и отрыгнет.
        С некоторыми вариациями подобная сцена повторялась в восьми местах. Девятый червь, самый крупный, далеко от выхода из подземелья не ушел. Его местами расплющенная туша, ставшая практически двумерной благодаря вылетевшим на песок внутренностям, будто попала под десант упавших с неба асфальтовых катков. Вероятно, именно эти удары беглецы почувствовали как докатившееся до подземелья сотрясение. И, очень даже возможно, нанес их седой шаман, которого подручные несли срочно лечиться, несмотря на полное отсутствие видимых ран.
        -Надо осмотреть катакомбы как можно внимательнее. - Решил Яснев наблюдая за тем, как подтягивается к выходу из амфитеатра отставший хвост из женщин, детей и одного несомого на носилках ворчливого паралитика. Даже сейчас старик не затыкался, громко жалуясь на качество ?с?воего ?мобильног??о ложа и блох, наверняка оставшихся от его бывшег?о владельца. - Нужно найти, куда эти твари утащили ваши вещи. Это моя семья была почти без поклажи, а вот остальные несли с собой узлы и чемоданы с самым необходимым.
        - Те беглецы, которые от нас удрали, не могли унести с собой все. И даже если таких было больше, вряд ли они осознали истинную ценность невзрачных упаковок с лекарствами или же учебника выживания для бойскаутов. - Согласно кивнул Харальд. - Забрали, скорее всего, блестяшки и железные инструменты, равных которых тут днем с огнем не сыщешь. Надо вернуть их!
        -Мы почти не заглядывали в боковые ответвления. - Тряхнула головой Сакура, старательно выбивая из длинных волос набившуюся туда гнилую солому. - Там вполне можно и карликового слона спрятать!
        -Значит надо быть осторожнее. - Потер затылок Харальд, снова разворачиваясь к спуску под землю. В верхней части амфитеатра прятать украденное добро аборигенам было особо негде, не под мраморные же скамейки его пихать. Впрочем, кто из людей мог понять психологию подобных созданий? - Не знаю, как насчет слонов, а вот нарваться на тычок копьем от спрятавшегося дикаря или сторожевую ловушку на входе в местную сокровищницу вполне вероятно.
        -О тварях не забудьте! Если мы выпустили вон тех червей из их погреба, то в кладовке вполне может обнаружиться популяция человекоядных саблезубых мышей. - Предостерег их Святослав, но потом его кто-то подергал за руку и от участия в последующих поисках затаившихся врагов и прочих сюрпризов он несколько отвлекся. Просто шагал со всеми, иногда ?о?глядыв?аясь на ж??ену и дочерей. Последние часы, полные непредстави?мых ужасов и натуральной мясорубки, вымотали его сильнее, чем целый месяц напряженного труда. - Да, Чит, чего тебе?
        -У вас есть какая-нибудь глобальная сюжетная миссия или вы как и я, болтаетесь сейчас в режиме свободной песочницы? - Требовательно уточнил на родном для него языке парень, чьи мозги могли бы стать настоящим кладом для пытающихся защитить ученую степень психиатров.
        -Ну…Хотелось бы вернуться домой, но я реалист. Раз гоблинов, огнедышащих крабов размером с дом и плотоядных червей метров семи в поперечнике нет в зоопарках Земли, то скорее всего родных краев нам не видать как своих ушей. - Горько вздохнул Святослав. - А у тебя, судя по лицу, есть какое-то предложение?
        -Зачем куда-то идти, рискуя забрести в локацию со слишком высоким уровнем мобов? К нашему распоряжению шикарный данж, где нет недостатка в свободном месте, имеется свой источник воды, навалом ресурсов и даже проведено освещение с отоплением. - Парень обвел рукой амфитеатр. - Вы ведь заметили, что температура воздуха там не такая, как в обычном погребе, а почти комнатная? Плюс шикарные бонусы к обороне за счет узости коридоров и множества потайных проходов.
        -Ты предлагаешь нам остаться в этой помойке? В логове людоедов?! - Поразился Яснев. - А у тебя с головой все в порядке? Впрочем, кого я спрашиваю…
        -Гоблины относятся к гуманоидному типу существ. Люди, в принципе, тоже. Раз здесь жить могли одни, сумеют и другие. Пусть за социальные квесты вроде уборки мусора опыта дают гроши, но ради такого дела и пот?е?рпеть ?можно. - ??Настаивал на своем парень. - К тому же в локации ?расположен уникальный алтарь, способный исцелить прикоснувшегося к нему героя минимум дважды в день. Ну, или испепелит вместо этого, тут надо мауналы покурить, чтобы во всех деталях разобраться.
        -Ты так горячо меня убеждаешь, будто это в первую очередь тебе надо. - Задумался Святослав, рассматривая доводы соотечественника со всех сторон. Как это ни странно, выходило, что парень дело говорит. Здания родом с Земли после переноса вряд ли стояли на своих фундаментах так уж прочно. Да и не проектировали их никогда как крепости за редким, очень редким исключением. Оставаться же без прочных стен, крыши и дверей в краях, где бродят тигры-людоеды и монстры-людоеды, решительно невозможно. Съедят! - В чем подвох?
        -У меня тут точка привязки в виде одной очень важной могилы под боком. Покинуть её можно, но я не готов. Пока не готов. - Поморщился Читер, и Ясневу немедленно стало очень стыдно за свои мысли в его адрес. А сумел бы он остаться хоть относительно нормальным, если бы с ним лет десять назад такое случилось?! - Есть еще один нюанс. Гостиница «Русский градус»…То есть тьфу ты, «Русский доктор» под боком.
        -Ты же вроде бы с ними поругался. - Удивился Святослав. - Сам же говорил.
        - Они хоть и козлы, но козлы родные. Отечественные. К тому же близкие по менталитету персонажи, поскольку недавние переселенцы из Европы, традиционно кучкуются в данном районе. Сербы, французы, немцы, поляки, прибалты, украинцы, итальянцы, белорусы, казахи, монголы даже. Здесь есть свой чайнотаун, негритянский? ?район,? японский?? квартал и даже арабы с турками около порта обосн?овались, но белый человек в них полностью своим никогда не станет. А уж про натуральных янки вообще молчу. Нас с детства пугали ломанными крестами, а их - алыми звездами. - Пожал плечами Читер, явно старающийся разговаривать максимально серьезно. - Мы с супругой в отличии от большинства туристов ехали именно сюда, причем целенаправленно. Ей дал наводку кто-то из родственников-моряков, проживший тут почти полгода, когда их корабль по причине поломки на прикол встал. Поэтому я примерно представляю, что здесь и как. С американцами же у всех выходцев из бывшего СССР серьезный штраф в отношениях. Вот и вытеснились они сами собой сюда. Получился эдакая русскоязычная улочка с блинами, водкой и балалайками в качестве туристических
аттракционов, стоящая среди десятка соседок с иным национальным колоритом. Хоть и не трущобы совсем, но по-настоящему почтенная публика тут не селится.
        -Надо было мне чаще выбираться из отеля, совсем город не видел. - Вздохнул Святослав, ловя на себе крайне подозрительный взгляд какой-то женщины. Данной особе, похоже, очень не нравился тот факт, что в её присутствии говорят на непонятном языке. Да кто? Русские! Причем одного из них громко называли шпионом, а он даже не грозился подать в суд за клевету, то есть фактически признался! Про то, что именно эти двое вытащили всех из клеток, сейчас уже как-то не вспоминалось. - В принципе, идея хорошая. Раньше мы стремились в центр города, потому как необходим был врач, но теперь у нас есть тот алтарь. Штука без ?с?омнени?я жуткая ??до мокрых штанов, но если йети объяснит, как с ни?м работать…Стоп, где йети?!
        Никто не мог объяснить как, но несколько десятков людей, находящихся на взводе и бдительно оглядывающихся по сторонам в поисках врагов, умудрились потерять прямоходящую гору из нескольких центнеров мышц и меха. Во время погони за четверкой гоблинов-мародеров она впереди всех неслась. Затем скромненько стояла в общей толпе, покуда люди на покрытый кровью амфитеатр пялились. После вместе со всеми спустилась и, как всегда, направилась в авангард. И где то на пятой минуте досмотра подземных коридоров взяла и пропала.
        -Бигфут же, чему вы удивляетесь? Они умеют становиться невидимыми, я точно знаю, одного даже на камеру снять пытался. Но пока наводил объектив, он уже исчез. - В десятый раз рассказывал всем желающим и нежелающим о своем позапрошлогоднем отпуске на Аляске Питер. Лично Святослав не знал, верить ему или нет. С одной стороны некие существа, почти полностью соответсвующие образу йети, определенно здесь водились. Одно из них он теперь с полным правом мог назвать братом по оружию. Ну, учитывая её пол, сестрой. С другой стороны, вряд ли неуловимый снежный человек рискнул бы появиться у финиша гонки на собачьих упряжках, где его и заметил автомеханик, Ведь не за выигрышем же он пришел? Впрочем…Нет, все же скорее всего это был какой-то человек в меховой шубе, меховой шапке, меховых варежках и унтах, подобранных в одной и той же коричнево-рыжей цветовой гамме.
        Обыск подземной части строения грозил затянуться надолго, но никто не собирался его прекращ?а?ть. Лю?ди практи??чески каждые полчаса обнаруживали новый секретный? проход, нажимая на все стыки плит подряд, и особе внимание уделяя отпечаткам гоблинских лап. Большая часть поворачивающихся плит вела в небольшие комнатушки-кельи, где либо совсем ничего не было, либо валялся хлам, истлевший многие годы назад. Впрочем, парочка подобных отнорков оказалась довольно неплохо обустроена. Весь пол там устилали мягчайшие и неожиданно чистые шкуры разных животных, оставляя лишь небольшие проплешины для светящихся плит. По стенам были развешаны помимо уже набивших оскомину черепов еще и разнообразные пучки трав, чучела животных, разукрашенные деревянные маски, украшенное рисунками и письменами оружие. Да там стояла даже мебель и с некоторой претензией на роскошь были посажены на клей беломраморные скульптуры, судя по отломанным ногам ранее украшавшие собою надземную часть амфитеатра.
        -Тут явно жило начальство. Оно во всех мирах и временах умеет хорошо устраиваться. - Решил Святослав, рассматривая апартаменты-люкс в гоблинском исполнении. Мусор тут тоже имелся, но совсем немного, примерно на уровне мужского общежития, где жители регулярно делают уборку. Раз в семестр сметают пыль под ковер. - О, мужской вариант нашей беглой знакомой. Еще более монументальный и волосатый. А вон там стоит гоблин в масштабе, идентичном натуральному. Народ, руками пожалуйста ничего не трогать! Раз в начальстве здесь одни колдуны ходили, то и игрушки у них соответствующие. Превратит в хомячка - потом не жалуйтесь!
        -Кентавр. Сатир. Не знаю, что это за образина, похож на гибр?и?д чело?века и де??мона. - Задумался Читерю - Внешность вроде почти ?нормальная, но рост далеко за два метра, на голове рога и хвост с кисточкой.
        -Это тролль. - Подсказал Свен. - В наших легендах их именно такими и представляют. Правда, цвет должен быть зеленый.
        -Ну, мрамор то ли не красили вообще, то ли вся краска сошла. - Безразлично пожала плечами Екатерина, осматривая каменное существо с человеческим торсом и хвостом змеи. - Интересно, наг или русал…Кто-нибудь успокойте меня, скажите, что вы видели среди этих статуй человека! Если его среди них нет, то у нас большие проблемы!
        -Был такой в прошлой комнате. Почти классического вида статуя атлета, будто прямо из античного музея сперли. - Кивнула Сакура, еле удерживаясь от желания потрогать пышный каменный хвост человека с лисьим хвостом. - Кицуне, прямо как живой…А в чем дело то? Чем так важен человек?
        -Я думаю, эта композиция представляет собой все разумные расы этого мира. - Объяснила Яснева, кивая на ближайшую к ней скульптуру. - Их, конечно, тут десятки…Но если бы среди них не нашлось людей, то нашим потомкам рано или поздно грозила бы гибель от близкородственного скрещивания!
        -Это вряд ли. На Талоа перемешалось столько народов и рас, что с них можно собрать полную генетическую карту планеты Земля. - Успокоила её японка. - Вот только даже предположить боюсь, какая часть жителей не пережила случившегося кошмара…И сколько людей погибнет еще.
        -Нашла! Нашла!!! - В комнату заглянула женщина из новеньких, которая не полезла вместе со всеми в обнаруженную келью повышенной комфортности. - Вы не поверите, что я нашла! Это то, о чем все мы минимум со вчерашнего дня мечтали!
        -Посольство Соединенных Штатов Америки? - Предположил кто-то из толпы. - Здесь? В гоблинской кладовке? И теперь нас вернут домой?
        -Нет, ну не настолько мне повезло. Я бассейн нашла, где можно выкупаться. И там есть горячая вода! - Смутилась женщина. - Причем он чистый, совсем-совсем чистый! Дикари про него то ли не знали, то ли просто не ходили туда!
        Находка вызвала живой интерес. После пребывания в грязных гоблинских клетках окунуться в воду желали если и не совсем все, то очень и очень многие. К тому же хоть крупных ран ни у кого и не было, но ушибы, ссадины, растяжения и просто синяки можно было обнаружить у абсолютно всех детей. А, как известно, одним из лучших способов их приведения в норму являлась теплая вода в больших количествах. С объемами жидкости никаких проблем не было. Помещение, куда внезапно открылся вход, до боли напоминало общественные римские термы, построенные на каком-то горячем источнике. Общая зала, выполненная из неименного белого мрамора, содержала два длинных бассеина метровой глубины. От одного поднимался пар, а воду из второго стоило бы разливать по бутылкам и продавать, настолько вкусной и кристально чистой она была. Лезть в такую грязными ногами казалось настоящим кощунством, а потому сначала люди напились от души, поскольку многих давно мучала жажда. Мыться же одновременно в нем могло даже не несколько десятков человек, а как минимум целая сотня. Правда, пришлось разделиться на два потока.
        Сначала в воду полезли женщины, стесняющиеся сильной половины человечества…А потом они так и не выкупавшись толком дружно полезли наружу в мокрой одежде, поскольку наконец-то был обнаружен гоблинский склад с вещами, видимо еще не прошедшими полный осмотр, сортировку и распределение между членами племени. Во всяком случае кроме пожитков землян там нашлись грубая кожаная рубаха и того же материала штаны, способные принадлежать только йети. По рукам пошли бутерброды, пироги, куски хлеба, салаты и прочие нехитрые блюда, которыми люди заедали стресс.
        -Теперь люди отсюда точно никуда не уйдут как минимум до завтра. - Досадливо пробормотал Харальд, недовольно поджав губы. - Придется стащить более-менее чистые шкуры в один участок коридоров, чтобы сделать временный лагерь.
        -Нет ничего более постоянного, чем временное. - Усмехнулся Святослав, который после обнаружения термы окончательно уверился в том, что амфитеатр может стать довольно неплохой заменой привычному дому. Еще бы туалет отыскать, ведь не может его не быть в подобной махине, явно не на одну тысячу посетителей рассчитанных. Даже если его владельцами были совсем не люди, то просто по закону больших чисел периодически кому-то из них требовалась уединенная комнатка с выходом в канализацию. - И сейчас я тебе это постараюсь доказать…

        Глава 7

         -Я очень боюсь здесь находиться, но альтернативы нет. Мы не пройдем без потерь через этот лес, полный хищников, дикарей и чудовищ. И мне очень не хочется еще хоть один раз смотреть на труп человека, которого у нас не получилось спасти. - Харальд неловко переминался с ноги на ногу, стараясь одновременно и размять затекшие конечности, и не отвести глаз от начинающейся в нескольких метрах от ворот Колизея стены деревьев. Пальцы скандинава цепко держали дробовик, оказавшийся с собой ?у? одной? из жертв?? гоблинов. Правда, пользу обладающее воистину убо?йной силой оружие смогло бы принести только пять раз. А потом оно бы превратилось в среднего качества дубину до тех пор, пока к нему не найдутся патроны нужного калибра. - Более того, мы просто не знаем куда идти, а значит, неизбежные жертвы могут оказаться напрасны! На Земле имеет смысл всеми силами ломиться через участки дикой территории, поскольку рано или поздно выжившие попадут обратно в цивилизацию, где им помогут. Но эта планета - не наш дом! И тут запросто может не оказаться ни одной бесплатной больницы или ночлежки для бездомных!
        -Да, будь вокруг нас джунгли Амазонки, заснеженная Канада, раскаленная Сахара или почти родная мне Сибирь, стало бы намного легче! - Со вздохом согласился с ним Святослав, внимательно разглядывая буйно разросшиеся на северном направлении кусты какого-то растения с широкими спадающими до земли словно флаги листьями и небольшими алыми цветами. Показалось или в них мелькнула какая-то тень? Мужчина, в данный момент ставший часовым на входе отбитой людьми постройке, не хотел ни проморгать нападения, ни поднимать очередную ложную тревогу. Беженцам двух предыдущих хватило, когда назначенные на трехчасовые вахты охранники пугались вполне безобидных вещей. Сначала их напугали звуки, определенно являющиеся осмысленной речью и раздавшиеся за их спинами. Минус один бесценный патрон, плюс растерзанная тушка крупного попугая, которого, видимо, прикармливали гоблины. Впрочем, птица еще могла сойти с голодухи за курицу и быть использованной с тол?к?ом. Од?нако след??ующий переполох вызвал визит какого-то аналога ба?рсука, едва ли представляющего опасность даже для ребенка, что умом понять было вообще невозможно.
- Мы бы тогда хоть знали, что если долго-долго двигаться в одном направлении, то рано или поздно получится выйти не к дороге, так к океану! А там уж иди себе вдоль моря, пока на порт не наткнешься. Несколько недель, в худшем случае месяц или пара-тройка…До года бы не дошло, человечество слишком плотно заселило нашу планету. А здесь блуждай - не блуждай, толка не будет. Чтобы какое-то место стало безопасным, нам придется сделать его таковым!
        Как выяснилось на следующий день, приложение усилий, дабы оставить людей в катакомбах амфитеатра было совершенно излишним. Домохозяйки, клерки, обслуживающий персонал, туристы, рабочие, менеджеры низшего и среднего звена….Никто из них не хотел идти обратно в густой страшный лес, где ставят свои западни гоблины, бегают тигры и можно наткнуться на восставшего из мертвых покойника. Особенно после рассказа одного из новичков о том, как ему попался ракоскорпион. Упав с громадной высоты хитиновый титан выбил своим телом в земле яму, в которой теперь плескалось целое озеро исходящей паром лимфы. Но он остался жив! Возвышавшееся как гора из тысяч литров собственной крови чудовище гулко дышало и, время от времени, шевелило конечностями, пытаясь подняться.Успокаивало лишь то, что вышедшего к нему из лесу и далеко не сразу сообразившего броситься наутек человека монстр проигнорировал. Возможно, просто не посчитал достойной себя добычей, ведь не охот?я?тся же? медведи ??на комаров даже с очень большой голодухи. Однако ?раз в новый мир умудрился попасть этот колосс, то и другие заполнившие остров Талоа твари
размером поменьше тоже могли найтись где-то рядом.
        -Да, ты полностью прав. Нам придется где-то устроиться, если мы хотим выжить. - Согласился с Ясневым скандинав, тоже внимательно рассматривая кусты и наводя на них дробовик. Определенно в них что-то было, ведь ветви и цветы шевелились, несмотря на безветренную погоду! Для часовых оставалось лишь два очень важных вопроса. Рискнет ли оно напасть на двух готовых к бою мужчин? И умрет ли от нескольких пуль? - Эта невесть с чего поставленная посреди леса арена с колдовским алтарем в подвале мне очень не нравится, но её стены и потолки явно прочные. Тигр, медведь, анаконда или любой другой зверь, даже если он будет размером с динозавра, сквозь них не пройдет. А вот а…А…Апчхи!
        Оглушительный звук, который внезапно издала носоглотка Харальда, мог посрамить треск его же дробовика. И существо, копошившееся в кустах, не смогло не отреагировать на такую угрозу. Из кустов серой молнией взметнулось гибкое и какое-то квадратное тело, с невероятным проворством взбираясь вверх по ближайшему дереву. Секунда - и его уже не разглядеть серди ветвей, только падает с высоты мелкий лесной мусор.
        -Белка-летяга. Крупная как поросенок, но черт побери, обычная белка-летяга! - Облегченно выдохнул Святослав и внезапно понял, что он очень хочет пить. От волнения у мужчины пересохло во рту до такой степени, что язык едва не приклеился к небу. - Харальд, ты чего так кашля?е?шь? Пр?остыл?
        -Му??ха… Чертово насекомое залетело прямо ко мне в нос? и там, похоже, взорвалось… - Просипел скандинав, отплевываясь изо всех сил и даже положив свой дробовик на землю. - О, Господи, неужели оно все еще внутри? Какое вонючее! Кажется, сейчас вырвет…
        -Если так сильно пахнет, то муха, скорее всего, неядовитая. Насекомые слишком мелкие, чтобы нести в себе сразу несколько защитных механизмов. - Святослав попытался подбодрить жертву неожиданной химической атаки. Между ними было почти два метра, однако Яснев тоже ощущал слабый аромат аммиака. О том, каково приходиться сейчас скандинаву он старался не думать. - Плюс вряд ли оно еще внутри. Решило, будто его пытаются съесть, а потому выплеснуло из себя вонючий секрет и быстро рвануло наружу. Так, что ты хотел сказать, прежде чем нас прервали?
        -Не следует далеко отходить от района, в котором мы появились. - Харальду понадобилось почти минута, чтобы немного отойти от визита на редкость ароматного насекомого в его внутренне пространство. Из глаз скандинава еще лились слезы, свидетельствуя о не до конца выветрившейся из носа вони, но говорить он уже мог. - Если сюда за нами придут спасатели, то не хотелось бы с ними разминуться.
        -Не следует на это надеяться, ой как не следует. Людям нужно рассчитывать только на себя, а не ждать решения наших проблем. - Покачал головой Яснев. - Никто сюда не придет. Никогда.
        -Святослав, ты настроен излишне пессимистично. Я верю, что мы можем вернуться домой. Пусть не на Талоа и возможно вообще не в США, но на Землю точно. Только для этого нужно прил?о?жить д?остаточно?? сил. Сакура уже опрашивает остальных, пытаясь по?нять, какими навыками они обладают и к какому делу их лучше представить. А твоя жена собирает информацию о том, кто чего видел незадолго Переноса. - Как-то так получилось, что именно Святослав и Харальд стали теми, чьи указания остальные беженцы без лишних споров принимали к исполнению. На скандинава работали его устрашающие физические габариты и сурового вида лицо, более подобающие не музыканту, а то ли байкеру, то ли ветерану боев без правил. Ну а русский получил свою долю авторитета благодаря большой куче мертвых пигмеев. В принципе, Читер заслуживал этой славы даже больше, без его перочинного ножа побег бы даже не начался. Однако бледный и худой как щепка парень с тараканами у окружающих вызывал скорее опаску. Не укусил бы, если шарики за ролики зайдут окончательно. - Из трех десятков статуй, которые мы нашли, больше половины оказались опознаны нами
без труда. Они присутсвуют либо в мифах, либо в сказках, либо вообще как бигфуты на кинокамеру попасть умудрялись. А раз так, то из этого места обратно на Землю - вопрос решаемый.
        -Однако оставшихся крокозябр мы, как лоб не морщили, даже приблизительно опознать не смогли. Плюс постаментов вокруг арены намного больше, чем найденных нами статуй или хотя бы их обломков. К тому же ты не совсем понял мою мысль…- Святослав запнулся, подбирая слова. Почему-то выразить свои мысли, да еще на не родном для него языке, толком не получалось. Сознание упорно зациклилось на аккуратных ромбических прямоугольниках с грубыми следами ?с?колов,? равномер??но окружавших заполненное желтым песком пространс?тво. Тридцать пять белых, имеющих габариты два на два шага. Шесть алых, в пять раз больших, словно стоять на них предстояло гигантам, под которых очень хорошо бы подошли местные высокие потолки. И один воистину громадный черный, цветом своим до боли напоминающим валяющуюся в подвале отколотую руку. Куда делись остальные скульптуры и кого они изображали, оставалось только гадать, но почему-то Ясневу данный вопрос казался очень важным. - Я верю, что такая возможность есть. Мы сами - лучшее тому доказательство, ведь если можно попасть сюда, то есть способ перенестись и в обратном направлении.
Но! Мало шансов, что нам с этим помогут. Особенно с Земли. Скорее уж они пошлют сюда той же дорогой термоядерную бомбу. На всякий случай.
        -Пкх! Что ты такое говоришь?! - Подавился воздухом Харальд, но одновременно с этим покрутил головой по сторонам, не слышал ли кто. Однако поблизости кроме двух мужчин, решивших поработать часовыми на входе в лес, а заодно и обсудить накопившиеся вопросы, никого не было. Остальные люди находились в подземелье, где спали, ели, перебирали немногочисленные пожитки или продолжали безуспешные поиски туалета. Сантехническое сооружение неведомые строители спрятали лучше, чем сокровищницу. Во всяком случае, потайное помещение с кучей выдвигающихся из стены ящичков и стоящих на полу в шахматном порядке здоровенных сундуках уже нашли. А заветную комнатку с дыркой в полу - нет! В результате людям пришлось уподобиться гоблинам и бегать до ямы, полной отброс?о?в. А в?едь амбре?? в том месте стояло такое, что не все могли добра?ться до конечного пункта назначения. - Какой еще такой случай?!
        -Магия на Земле есть. Чудищ из моря даже не учитываю, вполне возможно, они нашему миру не принадлежали. Но ею вполне успешно пользовались те, кто жил в вашем вулкане и колдун из числа полинезийцев, который лишь парой фраз вывернул наизнанку целую стаю гигантских пиявок. Однако в то же время тебя, меня, да и вообще всех простых людей старательно убежали: колдовства нет, монстров нет, мертвые не кусаются. Все это либо выдумки и суеверия, либо грим, компьютерная графика и фотомонтаж. - Святослав лениво пнул подвернувшийся под ногу камешек и тут же пожалел о своем поступке. Обувь следовало беречь. Заменить износившиеся ботинки здесь стало бы не сильно легче, чем на родине приобрести в частное пользование самолет. - И я вижу только одну причину, по которой имело бы смысл заниматься подобным. Те, кто знают истину, не хотят делиться своей силой с остальным человечеством и становиться в лучшем случае первыми среди равных. Более того, они должны прикладывать просто неимоверные усилия, дабы сохранять свое преимущество и держать миллиарды обывателей в неведении об истинной картине мира. Оставлять их
беззащитными и слабыми, а следовательно управляемыми.
        -Опять теория заговоров…- Страдальчески поднял глаза к небу скандинав. - Мне кажется или нечто подобное ты уже говорил?
        -А ты все равно послушай, полезно будет. Племя гадящих где попало голозадых макак с каменными топорами колдовало либо вообще поголовно, ли?б?о в лу?чшем случ??ае через две мохнатых морды на третью. Они умудри?лись поставить владение магией на промышленный поток, понимаешь ты это?! - Начал кипятиться Святослав, убирая пистолет от греха подальше в карман и нервно стискивая рукоять заткнутого за пояс топора. Оружие после всех вчерашних испытаний обзавелось парой сколов и трещин, но все еще могло внушить уважение любому существу, находящемуся с человеком в более-менее одинаковой весовой категории. - Следовательно, люди могут не хуже! Я отказываюсь верить, что неспособные освоить отливку металлов и изготовление продвинутых инструментов дикари-людоеды сумели создать передовые методики обучения, до которых Земным специалистам даже в сладких снах не допрыгнуть! В обществе все взаимосвязано, охотники и собиратели при всем желании не смогут тратить на подготовку молодежи больше времени и ресурсов, чем наше общество на постройку состоящего из сотен деталей автомобиля! Их потолок - подзатыльники от старших
младшим в тех случаях, когда те не сосредоточены на своей работе или вовсе маются дурью вместо неё.
        -Ну ладно, ты прав. Магия на Земле есть и её от простых людей старательно скрывают. Наше правительство такое, оно может. А ваше вроде бы еще хуже. - Нахмурился Харальд. - Но причем тут термоядерные бомбы?
        -На Земле жестоко подавляют не только информацию о настоящей магии, но и разного рода самоучек, просто за счет закона больших чисел обязанных регулярно открывать для себя волшебный аналог колеса. Иначе бы мы ходили на запись не к стоматологам, а к целителям. А автомат Калашникова хоть и остал?с?я бы с?ильным ко??лдунством в той же Африке, но применялся уже нара?вне с файерболами, поскольку для огнестрельного оружия патроны на пальмах не растут. - Вздохнул Святослав, присаживаясь на корточки и используя рукоятку топора как дополнительную точку опоры. Несмотря на то, что день едва-едва начался, мужчина абсолютно не чувствовал себя отдохнувшим и готовым к чему-то еще, кроме лежания на отсутствующих тут диванах. Сказывалась полная кошмаров и ложных тревог ночь, когда он каждые пять минут просыпался, чтобы проверить, на месте ли жена, дети и оружие. - Нельзя управлять столь опасным и в то же время перспективно сверхприбыльным аспектом человеческой жизни, не обладая на порядки большей мощью, чем государства или даже их союзы. Это планетарный масштаб! Такое уже не уровень тайного ордена или кучки
таящихся от мира отшельников. Тут чувствуется структура, по сравнению с которой ООН - всего лишь товарищество собственников жилья. И мы для неё нежелательные свидетели, которых нельзя пускать обратно в общество.
        -Но на Талоа живет пятьдесят тысяч человек, если не считать туристов! - Вскричал Харальд, ничуть не заботясь о том, чтобы понизить свой громоподобный голос. - И не какие-нибудь мексиканских эмигрантов, а полноценных граждан США! А среди туристов просто обязаны были найтись уважаемые люди, прибывшие отдохнуть на наших пляжах с разных концов земного шара!
        -Тем хуже для нас. Двух-трех свидетелей еще можно изолировать в относительно комфортных условиях, сведя риск утечки важной информации к минимуму. Если их число вырастет до десятков, то веро?я?тность? удержать?? все произошедшее в тайне начнет снижаться в гео?метрической прогрессии. Допускаю, что земные колдуны не спасовали бы и перед несколькими сотнями, поскольку их методы обязаны превосходить арсенал спецслужб и включать в себя промывку мозгов до идеальной белизны и характерного скрипа. - Святослав насторожился, поскольку его ушей достиг какой-то непонятный звук. Мужчина оказался стоящим на ногах и с топором наизготовку раньше, чем осознал свои действия. Свободная от рукояти оружия рука нырнула в карман, где лежал отобранный обратно у гоблинов пистолет. Впрочем, спустя пару секунд Яснев облегченно выдохнул и расслабился. По лестнице на поверхность шли их сменщики. И кто-то из них из-за отсутствия опыта обращения с холодным оружием проскрежетал лезвием по стене. - Десятки тысяч свидетелей опасной тайны, это слишком много, чтобы с ними возиться. Проще убрать и забыть, для успокоения народных масс
списав все жертвы на стихийное бедствие. Тем более особо и придумывать то ничего не придется. Взорвался вулкан, выжили те, кого дома не было. Ну, может еще наймут каких-нибудь актеров, чтобы десяток-другой уцелевших в катаклизме счастливчиков изобразить. Претензии можете высказывать расплавленной земной коре и подвижкам материковых плит.
        По лестнице поднялся Питер и один из новичков по имени Фредерико, которого Яснев запомнил благодаря тому, что у этого жгучего мексиканца имелось свое огнестрельное оружие. А именно сжимаемый сейчас скандинавом дробовик с пятью патронами. Первоначально боеприпасов имелось намного больше, но остальное эмиг?р?ант из? Латинско??й Америки расстрелял предыдущей ночью, когда в од?иночку отбивался от стаи волков. Вернее, сначала он всадил пулю в здоровенную мохнатую тушу, кинувшуюся на него из кустов, а потом отпугивал вспышками и грохотом стелящиеся по подлеску и траве тени, видимо твердо намеревавшиеся отомстить за убиенного сородича. Звери вполне профессионально преследовали человека, стараясь подобраться к нему незамеченными и погоню эту остановило только появление гоблинского патруля. Фредерико затруднялся сказать, успели ли удрать от коротышек-колдунов волки, но вот лично ему сделать вовремя ноги помешал ударившей прямо в лицо разряд шаровой молнии. Однако к удивлению мексиканца, недурно представляющего себе мощь электричества, на память ему о враждебной магии остались лишь обуглившиеся усы да не
слишком сильный ожог на треть лица. Дикари явно умели соизмерять силу своих заклятий, чтобы брать добычу живьем.
        -Все в порядке? - Обратился к часовым автомеханик. - Ничего необычного?
        -Пару раз кусты шевелились, но это были просто лесные зверюшки и ветер. - Неуверенно пожал плечами Святослав. - А внизу как? Гоблины лежат смирно?
        -Ни один не восстал, мы проверяли лишь путь минут назад. Или отрубание трупу головы действительно помогает, или они не все поднимаются, это просто бедолаге Джейми так не повезло. - Кивнул Питер. - Вот только…Есть еще кое-что, чего вы пропустили.
        -Мне твои недомолвки уже не нравится, а потому излагай побыстрее, пока я себя накрутить лишний раз не успел. - Попросил Харальд. - А то уже загадывать боюсь, какая пакость еще случилась.?
        -? Когда? сегодня ??женщины начали готовить завтрак, малыш Пабло вспо?мнил отца и расплакался. А потом у него так засветились глаза, что поварихи котелок с супом на костер опрокинули. Было реально страшно, хорошо в пацана никто ничем не запустил. Сумели как-то удержаться, а потом и второй русский заорал, будто тут так бывает, и пугаться нечего. - Немного смущаясь и запинаясь поведал мексиканец. - Твоя дочь с ним поболтала пару минуток как могла и выяснилось, что они видят примерно одни и те же штуки. Ну, вроде проводки под светящимися плитами пола. Или знаков на стенах, которые никто другой в упор не замечает. И оба стараются держаться как можно дальше от комнатки с алтарем, поскольку та их «печет». Не сильно, но очень неприятно.
        - Пабло…Это сын Мелоди и бедолаги Джека? - Осторожно уточнил Святослав, еще не очень уверенно запомнивший имена остальных беженцев. Особенно несовершеннолетних. - Ему еще лет пятнадцать?
        -Ага. Впрочем, выглядит он моложе. Парнишка часто болел, чего-то не то у него с обменом веществ. - Кивнул Харальд. - Пойдем, проведаем. И парня, и его маму. Им обоим сейчас особенно тяжело, а тут еще и такое «счастье» подвалило. А у нас, как назло, нет нормальных антидепрессантов.
        -Виски вроде бы было. - Вспомнил Святослав, передавая пистолет автомеханику. - Питер, твой отец же вчера отхлебывал из какой-то бутылки и долго кричал на всех окружающих после того, как его попросили хоть чуть-чуть поделиться?
        -Да, есть у него запас. И он очень обрадовался, когда снова с ним воссоединился, поскольку гоблины видимо крышку открутить не смогли. - ?П?одтвер?дил сын с??клочного паралитика.- Но лечить депрессию алкогол?ем?! Это же примерно то же самое, что костер деревом тушить!
        -Ничего вы, янки, не понимаете в пожарных работах… - Пробурчал Святослав, уже разворачиваясь к выходу. Однако тут неожиданно Фредерико попросил минуточку внимания, и пришлось Ясневу сделать оборот к своей оси.
        -Вот, хотел вам кое-чего показать, пока батареи не сели окончательно. - Немного смущаясь, произнес мексиканец, доставая из кармана плоский прямоугольник сотового телефона. Разумеется, никакой связи посреди чуждого беженцам леса не было и быть не могло, но встроенные приложения вроде видеокамеры, калькулятора, часов, календаря и прочих автономных систем должны были работать. Устройство пиликнуло, активируясь, а после мгновенно сообщило, что заряда в нем осталось меньше пятнадцати процентов. Скоро оно должно было выйти из строя навсегда…Ну или по крайней мере до тех пор, пока люди не обзаведутся генератором переменного тока на двести двадцать вольт. - В тему, кхм, аномалий. Магических или может божественных, мне тут сложно судить. Встаньте, пожалуйста, сюда, в тень. Качество съемки и так-то получилось не ахти, а если еще и отсвечивать будет, то вы вообще ничего не разберете.
        Видео, которое хотел показать Фредерико, снималось явно откуда-то с большой высоты. Во всяком случае, обзор оттуда открывался замечательный, если бы не постоянно стекающие по камере дождевые капли. Однако во вспышках узнаваемых с первого взгляда зеленых молний удавалось рассмотреть находящиеся внизу крыши домов, пламя разгорающихся в паре деся?т?ков ме?ст больши??х и маленьких пожаров, а также целых трех титанич?еских ракоскорпионов, ведущих себя в кварталах жилой застройки, словно алкаши в полной детских куличиков песочнице. Вроде бы специально они ничего и не рушили, но и внимания на то, что подворачивается им под ноги, особого не обращали. В результате конструкции, в которые было вложено по меркам их создателей просто море труда, то и дело рассыпались бесформенными кучками мусора.
        -Колесо обозрения в карамельном парке? Вроде бы именно оттуда такой вид открывается. - Озадаченно почесал начинающий зарастать щетиной подбородок Харальд. - Что ты там делал в такую погоду?
        -От монстров прятался, что же еще. Как увидел, что перед воротами вполне себе сухопутная медуза сломала ударом щупалец проезжавшую машину пополам и людей из неё по частям выковыривает, так сразу и решил забраться на верхотуру. Была еще мысль в трансформаторную будку спрятаться, но учитывая, как тогда хлестало, были у меня все шансы превратиться в жаркое даже без помощи чудовищ, а просто вследствие короткого замыкания. - Пожал плечами латиноамериканец. Тем временем камера постаралась навестись на вытянутое во все стороны сразу словно клякса темное пятно, рыскавшее по парку и размерами явно превышающее грузовик. Существо явно имело больше десятка конечностей и периодически меняло свою геометрию, чего вроде бы не должны были уметь создания с твердым скелетом. Однако подробностей разглядеть не получилось, мешало плохое освещение и заслоняющую тварь деревья. - Вообще-то я в парке развлечений сторожем работал, но с аппаратур?о?й вози?ться тоже?? заставляли, причем бесплатно. Аттракционы там не? хуже, чем на материке, даже управляться могут дистанционно со специального пульта вроде телевизионного. Вот уж
не думал, будто эта фигня, за утерю которой один раз оштрафовали на всю зарплату, однажды спасет мне жизнью Ладно, не о деньгах и задерживающих их скрягах сейчас речь. Вы вот туда смотрите, где желтенькое через дождь светит.
        На одной из улиц действительно наблюдалась какая-то подозрительная иллюминация. Конус желто-белого цвета словно тянулся к небесам метров на пятьдесят, рассеивая падающие на него струи дождя. И не только. С небес прямо на него метнулась какая-то темная штука, напоминающая не то гигантского нетопыря, не то крылатую обезьяну, но стоило ей достигнуть невысокого полуметрового кованного заборчика, за которым начиналась непонятная аномалия, как плоть чудовища вспыхнула и слезла с его костей, упавших вниз безвредным мусором. Приглядевшись к не слишком-то четкой картинке, Святослав с удивлением опознал в здании церковь. Во всяком случае, большой крест на его крыше имелся. К этому островку безопасности валом валил народ, стучался в двери и даже пытался лезть в окна, однако внутрь попасть никому так и не удалось. Большие цветные витражи, обязанные разлететься от удара камнем, стойко переносили даже удары импровизированным тараномв виде какой-то лавочки.
        Люди все прибывали и прибывали, иногда вместе с машинами. Скоро им стало не хватать места на безопасном пяточке у стен. Яснев поморщился, увидев, как толпу атакует подобие состоящей из одних только косте?й? змеи ?размером ??с небольшой автобус. Ударом хвоста монстр взметну?л в воздух человек двадцать, не меньше! Истошно орущие фигурки, прекрасно видимые на светлом фоне, взлетели в воздух, чтобы опуститься либо кому-то прямо на голову, либо на жесткую улицу, где их секунд за тридцать всех одного за другим сожрала гигантская нежить. Хвост чудовища был серьезно обуглен, но цел. Когда то проглотило живьем то ли шестую, то ли седьмую жертву, то пострадавшая часть тела монстра стремительно регенерировала до первозданной белизны. Исцелившаяся тварь подобрала оставшуюся добычу и пошла на новый заход. Однако беспечнее поведение и пренебрежение по отношению к людям дорого стоило костяной змее. Какой-то смельчак сел за руль одной из машин, брошенной у храма и еще не подпертой сзади другим автотранспортом. И в качестве средства возмездия ему приглянулся шикарный длинный лимузин, на крыше которого красовались
украшения в виде двух обручальных колец. Однако, несмотря на габариты, двигалось данное транспортное средство не многим хуже гоночного болида. Сначала отдалившись на пару сотен метров, машина резко рванула вперед. На таране.Разогнавшаяся, должно быть, до сотни километров в час вытянутая конструкция из отборной стали смялась гармошкой, но проломила костяной бок нежити и уже там загорелась. Севший за руль смельчак успел в последний момент выскочить наружу, но спустя секунду его перекусили пополам жуткие челюсти. Впрочем, он стал последней жертвой данного монстра. Извиваясь, словно насаженный на крючок червяк, тварь со скоростью пешехода принялась боком? ?отполз?ать подал??ьше от здания и толпы людей, видимо резко умерив ?свои аппетиты.
        -Протестантский храм на Апельсиновом бульваре?! - Харальд, похоже, едва удержался от того, чтобы начать грызть ногти. - Черт, всегда замечал, что рядом с ним даже дышится легче, но даже не думал, будто это действительно святое место!
        - Я тоже был шокирован, когда это увидел. Так горячо, как тогда, в жизни не молился. Даже рискнул начать спускаться вниз, когда медуза отползла подальше. Думал, успею добежать до храма и окажусь там в безопасности. - Покачал головой Фредерико и перемотал три или четыре минуты записи. - Вот, это должно быть здесь. Я уже на полпути к земле, но происходящее все еще видно.
        Титанический ракоскорпион, скорее всего тот же самый, что наступил на гостиницу «Русский доктор», нагнулся своей бронированной мордой к самой земле. Вернеее, к храму. Люди, окружавшие его со всех сторон, но так и не попавшие внутрь бросились во все стороны, больше не надеясь на защиту святых стен. Тем более, за них их и не пускали. Распахнулась пасть монстра, куда здание могло бы поместиться целиком, и тут же окружавший строение световой купол резко изменился. Он ужался в десятки раз и одновременно на столько же вытянулся под углом вперед и вверх, став этакой будто состоящей из чистых солнечных лучей шпагой. Основанием её, правда, служил не крест, а почему-то самого обычного вида печная труба. Словно огненный меч вонзился в ужасающего титана, пробив насквозь голову и выйдя из того места, где у нормальных существ находится затылок. Но не остановился на этом, а двинулся ?в? бок, ?режа плот??ь хтонического монстра, словно бумагу и роняя на ?землю не меньше трети головы чудовища с одним глазом и половиной от общего набора челюстей. Яснев поймал себя на том, что ему хочется радостно заорать. Святославу
очень даже пришелся по душе вид того, как один разрушающих город невообразимо громадных монстров оказался повержен людьми…Ну или не совсем людьми, но силой безусловно с ними союзной. Однако радость была преждевременной.
        С невообразимым для такой туши проворством ракоскорпион ударил по храму с разных сторон своими клешнями, в дополнение пустив в ход и перегнувшееся через голову хвостовое жало. Камера в руках латиноамериканца вздрогнула и резко вильнула куда-то в бок, показав стенку кабинки на колесе обозрения и задравшиеся вверх ноги в грязных кроссовках. Видимо удар чудовища был настолько сильным, что сопровождался сотрясением как минимум ближайшего микрорайона. Когда же Фредерико снова смог снимать, то все интересное уже кончилось. На месте храма и пары сотен метров близлежащих улиц виднелась одна большая дыра. Ну а ракоскорпион медленно распрямлялся на своих многочисленных ногах. С головы монстра лился целый водопад вязкой, бурлящей и, кажется, даже чуть светящейся крови насыщенного зеленого цвета, однако рана не доставляла ему заметных проблем. Так, мелкие неудобства. Содранный с прежнего места здоровенный пласт земли вместе со всем, что на нем находилось и не упало вниз под действием силы тяжести, норовил вывалиться наружу из распоротой пасти. Приходилось придерживать его одной клешней, одновременно
проталкива?я? остат?ки здания?? все глубже и глубже в недра бездонной утробы.
        -Ты? кому-нибудь еще это показывал? - Осведомился Харальд, потирая начавший зарастать щетиной подбородок.
        -Нет, побоялся. Понимаете, в трудных ситуациях многие ищут у бога не спасения, так хотя бы утешения. Ну, им легче становится после того как они уверят себя, что все у них будет хорошо. Не при жизни, так после смерти. - Латиноамериканец выглядел немного смущенно, будто ему самому не нравились собственные действия и мысли. Телефон в его руках последний раз пиликнул и отключился, исчерпав все запасы электроэнергии в аккамуляторах. - Однако если такой человек, даже не фанатик, просто приученный с детства к походам в церковь и считающий себя верующим, увидит, как обитатели храма сначала творили чудеса, а потом пали перед натиском чудищ, то их душевное равновесие может покачнуться. А у нас итак каждый первый в депрессии, у каждого второго нервный срыв и каждый третий потихонечку слетает с катушек.
        -Ты правильно мыслишь. Не показывай этого никому…По крайней мере, пока. Когда пройдет время, люди станут относиться ко всему случившемуся в момент переноса спокойнее. - Успокоил Фредерико скандинав, а после перевел взгляд на Яснева. - Увы, мне теперь кажется, ты был прав в своих рассуждениях о наличии на Земле магии и магов. Вопрос лишь полностью или частично.
        -Вопрос в том, где бы мне теперь найти зарядку на солнечных батареях. - Вздохнул мексиканский эмигрант, крутя в руках пластинку высокотехнологичного электронного устройства, теперь способного в лучшем случае использоваться в плохонь?к?ого ка?рманного ??зеркала. - И патроны к дробовику.
        -Мы этим займемс?я сразу же после завтрака. Еще вчера вечером обговорили состав отряда, который отправится на обыск близлежащих руин. Людям нужно…Да легче сказать, что нам не нужно. Еда, оружие, лекарства, одежда, одеяла и инструменты, чтобы самим иметь возможность сделать из деревьев хотя бы те же доски, идут в качестве вещей первой необходимости. - Заверил его Святослав, разворачиваясь к лестнице и спускаясь вниз по ступенькам. На удивление, кстати, не сочетающихся размерами с потолками и дверьми. Более подобающими нормальному человеку, чем громадному исполину. - Но сначала поговорим с Пабло. Еще один потенциальный маг - это хорошо. Даже если он просто сможет видеть колдовские предметы, такой талант все равно нам пригодится. Ведь не всегда же моя Юлия сможет быть рядом.
        -Да, это полезно. Вдвойне отлично то, что он мальчик, из наших и почти взрослый. - Согласился с ним Харальд, которому Яснев о талантах дочери все рассказал. Все равно бы подобное в тайне долго удерживать не получилось. Тем более малышка, отправившись от первого шока, рвалась осваивать новую игрушку. И её отец прекрасно понимал полную невозможность искоренить детский энтузиазм даже при помощи самых строгих наказаний. - А то на основании ваших с Читером рассказов я уже начал подозревать, что волшебство в этом мире появилось только у русских и только у девочек.
        Однако поговорить с юным магом толком не получилось по очень уважительной причине. Его матери. Едва услышав о том, что мальчику было бы неплохо составить компанию иду?щ?им в п?оход мужч??инам, как на стихийных вождей группы беженцев обр?ушилась настоящая буря, не сильно уступающая тому кошмару, который едва не смыл в океан острова Талоа. Меньше суток назад потерявшая мужа женщина даже не кричала. Она вопила во всю глотку как пароходная сирена, и от воплей её могли бы треснуть стекла в окнах, если бы где-нибудь поблизости случилось хотя бы одно. А когда Яснев попытался использовать логические доводы и убедить женщину не бросить чадо без присмотра, так выйти вместе с группой наружу, как к носу его оказалась приставлена стрела. Бывшая спортсменка одним неуловимо-быстрым движением натянула лук и пальцы её на тетиве ощутимо дрожали. Причем даже нельзя было сказать, от бешенства или от натуги. В принципе, тревога матери за сына в данных условиях могла считаться вполне объяснимой и даже рациональной, однако попавшим под шквал её ярости мужчинам оставалось лишь позорно бежать обратно на поверхность.
Подальше от возможного конфликта, способного привести в лучшем случае к взаимным обидам, а в худшем к смертоубийству.
        -Не, ну если хорошенько так подумать, то зачем нам нужны малолетние колдуны? - Нервно хихикнул Харальд, с опаской косясь на лестницу. Отражающееся от потолка и стен эхо все еще доносило до него вопли Мелоди. Оставалось лишь надеяться, что лук она отложила и никого случайно стрелой не угостит. - Боже, я прожил на одной лестничной клетке с этой женщиной несколько лет, но вот уж не думал, будто она по отмороженности может дать фору пьяному байкеру!
        -Посмотри на это с другой стороны. Если она останет?с?я защи?щать наше?? убежище то всем, кому захочется туда вломиться, ?придется сначала иметь дело с ней. К тому же когда мы заберем ружье и пистолет, то должен же кто-то остаться осуществлять стрелковую поддержку? - Святослав передернул плечами, вспоминая хищный блеск острого наконечника. - В паре с сыном Мелоди может прекрасно поседеть в тенечке у ворот. Мальчик будет высматривать разную колдовскую дрянь, которую обычные люди в упор не замечают, а мама будет охранять его. Ну а через несколько часиков их Екатерина с Юлей сменят. Хотя из супруги моей, конечно, боец никакой и лучше бы с дочкой посидел я сам...
        -Не-не-не! Даже не думай! Без тебя нам никак! Ты человек холоднокровный, опытный раз на улице во время Переноса выжить умудрился. Да и вообще, с кем я тогда пойду?! - Всполошился Харальд, испугавшись, что Яснев раздумал присоединиться к группе тех беженцев, кто был твердо намерен отправиться искать дом, родных или обязанных о них позаботиться представителей власти. Таковых насчитывалось всего-то человек пять, остальные решили проявить разумный эгоизм и в первую очередь заботиться именно о собственном выживании. И глупым или трусливым их поведение не выглядело абсолютно. От мертвых, в конце-то концов, польза бывает если только их врагам и многочисленным трупоедам животного мира: от бактерий до зверей-падальшиков. - К тому же ты…Ну, этот…
        -Я - не шпион! Ясно?! И никакой специальной подготовки не имею! Даже от армии откосил! - Святослав очень жалел, что глазастого и без меры ворчливого паралитика гоблины не забрали вместо ?б?едолаг?и Джека, ??чтобы сварить из него суп. Про то, что среди норм?альных людей затесался суровый, безжалостный и брутальный агент бессмертного КГБ уже в первый вечер знал, похоже, даже сидящий в своей клетке козел. Обитатели подземелий под амфитеатром уже трижды уточняли у него, прибыл ли он на Гавайи по работе или как и все нормальные люди - в отпуск. - Пистолет я тебе отдам, все патроны тоже. А дальше толку от меня будет не так уж и много. И потом, должен же тут кто-нибудь присматривать за порядком, чтобы гоблинские сокровища не растащили…И не трогали лишний раз, от греха подальше.
        Пистолет вместе с дробовиком одного из новичков, а также все сотовые телефоны, ноутбуки, наручные часы, брелки от сигнализаций, автоматический тонометр и прочие вещи, кажущиеся очень подозрительными для дикарей, гоблины разложили кучками в очередной секретной комнатке. Видимо на случай, если они вдруг загорятся, взорвутся или превратятся в страшных демонов. Мохнатые колдуны, по всей видимости, ребятами были на редкость параноидальными. Предпочитали с неизвестными предметами обращаться очень осторожно и рядом с собой их не держать. В принципе, люди почти зеркально повторили их действия, только в отношении магии и тел своих бывших пленителей. Украшения и амулеты татуированных чародеев с тел снимали длинной палкой и относили подальше от места для сна. Специально назначенная пара караульных всю ночь ждала, не восстанут ли из мертвых сложенные в одной из кладовок трупы, которым предварительно отрубили головы. А еще один пост выставили у алтаря, теоретич?е?ски, с?пособного?? «порадовать» беженцев внезапными гостями с иных ?пластов реальности.
        -Но ты же и сам собирался посмотреть, что там осталось от вашей русской гостиницы! - Не желала сдаваться Харальд. - Вот все вместе и глянем! А потом дальше пойдем, искать центр города! Или, по крайней мере, крупный магазин, где можно будет набрать товаров…Ну, то есть купить конечно, если там живые люди остались!
        -До отеля идти от силы час, если Читер на местности правильно ориентируется. А вот центр города теперь от нас вполне может оказаться и в месяце пути. Если он вообще тут, а не на Земле остался. Может это только одному кварталу не повезло. - Умом Яснев понимал необходимость налаживания коммуникаций с другими крупными анклавами выживших и осмотра окрестностей на предмет потенциальных угроз. Но очень хотелось вцепиться в ближайший дверной косяк ногами и руками, да так, чтобы оторвать не смогли. Хватит с него уже, нагеройствовался! Вчера аж глаза закрыть толком не смог, поскольку всю ночь кошмары снились! - Пойми, я не против разведки. Но проводить её дуром, надеясь на одно только везение, это верх идиотизма! Огнестрельное оружие не панацея, даже если уметь им пользоваться. Как пистолет поможет тебе от укуса какой-нибудь ядовитой сколопенды, сдуру решившей цапнуть идущего мимо по своим делам человека? Тут сапоги нужны с плотными высокими голенищами.
        -И где их взять? - Ядовито осведомился Скандинав. - Туристический магазин пойти высмотреть с вершины амфитеатра?
        Еще одним из преимуществ мраморной постройки, про которое люди догадались далеко на сразу, явля?л?ся неп?лохой обз??ор. Верхний край трибун, заканчивавшийся чем-то в?роде прогулочной галереи, отстоял от земли на большее расстояние, чем верхушки большинства деревьев. Зеленое море расстилалось в разные стороны по громадной равнине…И шло темными проплешинами, подозрительно напоминающими следы от применения стратегического оружия. Казалось некая невидимая сила совсем недавноиспепеляла до тла сотни гектаров леса то там, то сям, словно с небес несколько эскадрилий бомбардировщиков сыпали наугад напалмовые бомбы. Имелись в этом странном царстве дикой природы и подпирающие небеса исполины размером с телевышку, загораживающие собою обзор, но километров на двадцать с вершины амфитеатра посмотреть было все-таки можно. Листва, разумеется, скрывала под собой все, что меньше многоэтажного здания. Однако даже обнаружение покосившихся строений по нынешним временам уже вполне тянуло на маленький повод для радости.
        -Можно и так, но если ты не вспомнишь рядом ни одной подобной лавочки, то снаряжение для похода нам лучше сшить самим. Нужны как минимум куртки и штаны на подобии мотоциклетных. Гоблины очень кстати оставили после себя целую груду кож и шкур, некоторые из которых к тому же неплохо выделаны. А еще у нас есть десятки метров устойчивой к магии паутины. - Святослав не очень много знал о науке выживания…Однако был твердо уверен, что местный дресс-код просто обязан включать в себя ту одежду, которую хотя бы обычные хищники с ходу не прокусят. - Плевать на дизайн и комфорт, главное защитные свойства. Не можем сделать прочно, так сделаем хотя бы толст?о?! Чтоб?ы грызть ??устали! Плюс надо первым делом рюкзаки заплечные ?соорудить с шейными лямками, чтобы и руки свободными оставались и вес поклажи распределялся более-менее равномерно. Иначе в чем мы будем нести поклажу? В полиэтиленовых пакетах, у которых ручки вытянутся и оторвутся в лучшем случае на третий час мытарство по глухомани?
        -Да, автомобили по этой чаще не проедут. Завести мы их еще сможем, но куда они покатят без дорог? - Печально покачал головой Харальд, который как и большинство американцев предпочитал пешим прогулкам возможность прокатиться с ветерком. - Ну, вот видишь, не зря мы с тобой тут болтаем. Уже парочку проблем знаем как решить, прежде чем они перед нами в полный рост встанут. Что еще посоветовать можешь?
        -Найти еще добровольцев. Семь человек для такого леса - это маловато. Особенно если пятеро из них не так уж твердо намерены возвращаться обратно и при первой же возможности отправятся искать либо своих родных, либо более уютное местечко. - Вздохнув, Святослав смирился с тем, что ему придется покинуть уютный и безопасный амфитеатр. Под мраморной крышей он чувствовал себя в безопасности. Особенно после того, как выходы на поверхность перегородили временными баррикадами, обязанными стоять до тех пор, пока не наладят нормальных крепких дверей. - Нужно еще минимум трое, а лучше больше. Если мы найдем по пути нечто ценное, вроде уцелевшего хозяйственного магазина, то вдвоем оттуда даже все порошки банально не утащим.
        -Тут кто-то говорил про порошки? Забудьте, они нужны нам станут только через неделю минимум, а до того народ и в нестиранном белье походит! - За спиной у мужчин обнаружилась Сакура, вышедшая наружу не то подышать свежим воздухом, не то в поисках мужа. Скорее все-таки второе, судя по сжимаемому азиаткой мятому тетрадному листу, густо покрытому столбиками мелких иероглифов и цифр. - Лучше принесите мыла! Если есть пищу грязными руками, вероятность несварения желудка возрастает в разы. И самой пищи, кстати, тоже маловато.
        -Сколько именно? - Требовательно уточнил Святослав. - Вернее, не так. На сколько дней её нам хватит?
        -При более-менее привычных нормах потребления запасы кончатся к концу десятого дня. Если растянем порции, столкнемся с голодом где-то на пятнадцатые сутки. - Печально нахмурившись, констатировала женщина. - И это я учла козла и тех оленей, которые в клетках сидят. Ящериц мы опасаемся готовить, поскольку у них есть яркие пятна, свойственные обычно ядовитым животным. А та куча корнеплодов, что лежит в подвале под ареной, может и служила гоблинам стратегическим запасом продовольствия, но людям в пищу не годится.
        -Почему?! - Изумился Яснев. - Не стали бы эти дикари тащить в свое логово то, что им не нужно!
        -Может они эту дрянь жрать и могут, а вот мы - нет. Кожа сок таких растений переносит спокойно, а вот на слизистой быстро образуется раздражение. - Виновато развела руками Сакура. - Мы пробовали варить и жарить, но лучше не стало. Горло дерет, словно чистящего средства в рот насыпал, а сглатывать вообще никто не рискнул.
        -Козла режьте последним. Пусть будет вашим дегустатором. - Подумав, посоветовал Харальд. - Биология у вполне обычного вида парнокопытных не должна так уж сильно от человеческой отличаться. То, от чего он копыта не откинет, люди уже осторожненько сами пробовать могут. Тех же ящериц ему скормите кусочками, авось и определите где среди их требухи ядовитые железы.
        -Он вообще-то травоядное. - Напомнил ему Святослав. - Вряд ли будет трескать жаркое. Тут скорее собака нужна.
        -Да куда этот козел от меня из клетки денется? Заставим! - Сакуре определенно не светила карьера в любой из организаций по защите прав животных. - Впрочем, если увидите какого-нибудь песика, тоже тащите его сюда. Дрессированная собака и голос подать может при виде нарушителя, и добычу выследить, да и как источник протеинов она очень даже ничего, если верить корейским экспертам.
        -Пфе! - Сморщились мужчины одновременно и почти синхронно.
        -Ничего, жрать захотите еще и не такое слопаете! - Посулила им Сакура. - Кстати, раз уж о братьях наших меньших речь зашла. Консервы для животных вы тоже не игнорируйте. Моего брата его бывшая девушка в качестве акта мести за измену однажды накормила отобранным у кота мясным рагу в соусе, так он её поначалу еще и похвалил за хороший ужин. Да и хранятся они неплохо без всяких холодильников.
        -Нам срочно надо в поход. - Решил Харальд. - Дорогая, пожалуйста, воздержись пока от экспериментов в духе своей национальной кухни. Иначе наш маленький, сплотившийся перед лицом множества внешних угроз коллектив, такого уж точно не переживет!

        Глава 8

         По чаще с треском ломающихся веток пробирался небольшой отряд из десяти человек. Семи мужчин и трех женщин. Тех, кто оказался достаточно храбр или безрассуден, чтобы покинуть надежное мраморное убежище. Тех, кто был слишком умен или осторожен, чтобы оставаться в логове способных вернуться в любой момент колдунов-людоедов. Тех, кто по каким-то причинам не имел другого выбора, кроме как рисковать собой, ради пары порций еды для него и его близких.
        -Ну и куда даль?ш?е?! - ?Святослав?? внимательно осматривал подлесок пытаясь понять, ?двигался ли раньше по нему конкретно в этом месте человек. Увы, то ли навыки следопыта у Яснева напрочь отсутствовали, то ли кусты, трава и деревья здесь практически моментально возвращались к своему первозданному состоянию, если их не заасфальтировать.
        -Туда! - Ткнул пальцем в лево Читер, который вызвался стать проводником в турне до гостиницы. Отель группа обосновавшихся в мраморном амфитеатре беженцев после недолгих рассуждений признали вполне годным объектом как для возможной спасательной операции, так и для мародерства, если в руинах никого не окажется. Ресторан на его первом этаже содержал достаточно продуктов, прачечная - чистящих средств, а номера - матросов, простыней и одеял, чтобы их хватило нуждающимся буквально во всем людям. - Хотя нет, туда! Да, точно туда!
        Указующий палец парня резко сместился градусов на шестьдесят, не меньше. Что, мягко говоря, внушало серьезные подозрения в правильности выбранного маршрута. Проводник и сейчас то находился в несколько неадекватном состоянии, похоже, ставшим его новой нормой, а уж как его помраченный разум воспринимал окружающий мир после Переноса и скорой гибели супруги нормальные люди просто боялись себе вообразить.
        -Уверен? - Требовательно уточнил Харальд и сверился с компасом, который Сакура предусмотрительно захватила с собой из их квартиры. Предназначенная для туристических походов конструкция из прочного пластикового корпуса и намагниченной стрелки конструкция может быть указывала и не на Север, но по ?к?райней? мере одн??о и то же направление вроде бы выдерживала, как е?ё не крути. - Я внимательно рассматривал окружающий лес с верхней галереи амфитеатра и по этому азимуту из деревьев ничего не возвышалось.
        -Ну, может и не туда. - Палец проводника снова понял положение в пространстве, указав направление едва не перпендикулярное предыдущему. - Тогда, наверное, туда. Все эти деревья ужасно одинаковые, разработчики явно халтурили при разработке текстур!
        -Ты не Читер! Ты самый натуральный Иван Сусанин! - В сердцах бросил Яснев, утирая катящийся по лбу пот. Он слегка нервничал, и ему было жарко. Причем последнее - отнюдь не слегка. Амуниция, которую ему и остальным разведчикам-добытчикам изготовили из первых попавшихся под руку материалов при помощи грубых швов и липкой ленты, весила не так уж и мало. А поскольку из всего многообразия оставшихся от гоблинов трофеев, люди без опаски и омерзения видеть могли совсем немногое, то в качестве основы для неё послужили меха. Вернее, шкуры. Прочные, местами пушистые, и совсем не по погоде теплые. - Скажи честно, ты ему родственник или просто идейный последователь, раз завел нас сам не знаешь куда?!
        -И незачем на меня так орать, вовсе мы не заблудились. Просто я раньше эту локацию с противоположенного конца проходить начал. - Читер уверенно потопал куда-то по высокой траве, подныривая под ветви упорно борющихся между собой за проникающие сверху лучи света деревьев. - Смотрите под ноги внимательнее, тут где должно быть место, где господь не полностью отделил воду от тверди, тьму от ?с?вета, ?а краевой?? бюджет от федеральных чиновников.
        -Чего? тут должно быть? - Напрягся Харальд, который явно не понял юмора последней фразы и теперь вовсю искал у себя под ногами таинственные аномалии. - Ты можешь говорить нормальным человеческим языком?
        -Или хотя бы по-русски! - Поддержал его Святослав.
        -Лужа где-то здесь. - Сжалился над их закипающими мозгами проводник. - Большая такая добротная деталь пейзажа в виде широкой и глубокой, почему-то совсем незаметной луж…Тьфу, блин, нашел!
        Ноги парня по щиколотку ушли под слой травы, оказавшейся лишь маскировочным прикрытием для небольшого болотца. К счастью, человеческий вес эта растительность не держала совершенно, а потому в глубину топи нельзя было забраться при всем желании. Да и вряд ли была она тут, глубина. Деревья здесь ничем не отличались от своих собратьев в другой части леса, а следовательно заросший водоем не мог похвастаться размерами и являлся действительно грандиозной лужей, а не маленьким озерцом.
        -Верной дорогой идите, товарищи! - Подбодрил остальную часть группы Читер, бодро хлюпая мокрыми ботинками вдоль едва заметного контуры, отделяющего сушу от грязи. - И не забывайте крутить головой по сторонам! Как увидите простреленную телегу, значит, мы почти пришли.
        Уточнений у проводника его спутники в этот раз просить побоялись, но как выяснилось парой минут позже в этот раз он очень точно, емко и лаконично описал одну из местных достопримечательностей. В кустах на берегу болотца действительно обнаружилась телега. Самая обычная, ничем ?о?т свои?х земных ??товарок не отличающаяся. Плоская деревянная короб?ка днища, по бокам от него четыре колеса, небольшие бортики из грубо ошкуренных досок. Даже кости тащившего его животного, которое так и не успели выпрячь, вроде бы принадлежали вполне нормального вида подкованной лошади. Внимание привлекал только толстый черный железный прут гигантской стрелы, ударивший в центр примитивного транспортного средства под углом в девяносто градусов, пробивший его насквозь и до половины ушедший в землю.
        -Метра три и килограмм пятнадцать. - На глаз оценил находку Харальд, опасаясь распускать руки и исследовать её более детально. Да, не до конца прогнившие доски вроде бы пережили такое соседство нормально и скелетов кроме лошадиного в округе не валялось…Но ведь почему-то бросили хозяева свою телегу, даже не попытавшись поехать себе тихонечко дальше. - Это уже не стрела, это уже какой-то летающий лом с хвостовыми стабилизаторами. Тоже, кстати, металлическими.
        -И, судя по траектории выстрела, авиация в этом мире известна. - Святослав задрал голову вверх и ожидаемо увидел синее небо. Деревья у болотца росли все-таки реже чем в нормальном лесу и не такие густые. Видимо это и послужило причиной, по которой не издающее при передвижении особого шума транспортное средство оказалось засечено с воздуха. - Может и не привычная нам, а какие-нибудь ковры-вертолеты, но она тут точно есть. И пролетала конкретно над данной лужей не больше пары лет назад, иначе бы и доски сгнили, и от костей вообще ничего не осталось.
        -Меня больше интересует, что могли везти по лесу ?в?далеке? от дорог?? и городов такого ценного, чтобы имело смысл иска?ть это с воздуха. - Читер был настроен в более практичном ключе. - К сожалению, сколько не рылся я тут по кустам, ничего интереснее засохшего птичьего помета не нашел. Повозка облутана на редкость качественно. Ну да ладно, идем дальше, тут до магазина совсем чуть-чуть осталось. А от него уже и до гостиницы рукой подать.
        -Супермаркет «Планетарий»? - Уточнил Святослав, вспомнив, как называлась торговая точка, куда он несмотря на дождь бегал девочкам за шоколадками. Выкрашенное белой краской одноэтажное здание с высокими потолками, парой колонн и претензией на колониальный стиль не могло похвастаться солидными размерами, однако там все же было чем поживиться. Крупы, макароны, консервы и сухофрукты в продовольственном отделе не должны были испортиться даже при выходе из строя абсолютно всех холодильников. Да и напитки, от дешевых соков в картонных коробках до элитных вин в особой витрине, от нескольких дней на жаре бы не испортились. К тому же в торговой точке имелся и отдел с бытовой химией, а также разными повседневными мелочами вроде расчесок, тапочек, ножниц и вешалок. - Насколько он разрушен?
        -Так, будто был настоящим планетарием и рухнул с ближайшей горки. - Пожал плечами Читер. - Стены стоят, но их перекосило в разные стороны, а потолок обвалился не меньше чем наполовину. Скажите спасибо, что у входа его подпирают колонны, рядом с которыми не надо откапывать стеллажи из под завалов.
        -А на входе у нас порошки, салфетки и фрукты с овощами. - Расстроено цыкнул зубом Х?а?ральд,? в торгов??ых точках своего района по понятным причинам непл?охо ориентирующийся. - Плохо: бананами, ананасами, папайей, кокосами и виноградом особо не наешься.
        -Отдел с хлебобулочными, конфетами и печеньями тоже по большей части уцелел. Именно там мы с супругой рылись, прежде чем она отправилась на перезагрузку по вине ядовитого моба. - Голос парня оставался по-прежнему ровным и безмятежным, однако и без того бледная кожа практически побелела из-за отхлынувшей от лица крови. Воспоминания, терзавшие его, не могли успеть поблекнуть за такое короткое время, а потому осознание случившегося навалилось на молодого вдовца с новой силой. - Даже один большой холодильник из соседней секции с молочными продуктами вне завалов остался. Только я его использовал как гроб, выломав предварительно все полки и выкинув куда подальше стоявшие там кефиры. Мой зайчик всегда была очень миниатюрной девочкой, у неё даже свободного места вдоволь осталось.
        -Ну, молочные продукты после двух суток на жаре я бы все равно рекомендовала всем и каждому выкинуть не вскрывая. Уф! - Подала голос самая пожилая и массивная женщина в отряде. Звали её Элеонорой и было ей слегка за сорок пять, ближе к пятидесяти. Но, несмотря на возраст и избыточной вес в виде по меньше мере двадцатки килограмм, сия почтенная тетушка перебирала ногами очень даже резво. И утыканная гвоздями бейсбольная бита в её пухлых ручках смотрелась на удивление гармонично. - Уж поверьте квалифицированному обладателю больного желудка, дольше пары часов такие вещи вне холодильника хранить ?п?росто ?опасно.
        -??У вас еще и с пищеварительной системой проблемы? ? - Поразился Фредерико, на миг отводя взгляд от своего дробовика. Единственное огнестрельное оружие на всю группу, оно могло в опасный момент стать тем козырем, который спасет отряд добытчиков от врага живого или неживого. Пистолет же по некоторым размышлениям решено было оставить в амфитеатре. Сбежавшие гоблины могли вернуться с подкреплением, а в узком проходе единственного входа-выхода только свинец смог бы остановить ораву кровожадных мохнатых пигмеев. - Да, мадам, тяжело вам в жизни теперь придется.
        Некрасивая, начавшая увядать коренастая и страдающая от лишнего веса дама почти пожилого возраста приплыла на остров как туристка. И поскольку на фоне своего супруга она выглядела молоденькой девочкой, то вовсю развлекалась, оставив его приходить в форму после морского путешествия на столе у массажистов. Или даже массажисток. Измен и развода Элеонора не боялась совершенно, поскольку по роду деятельности являлась юристом и свой брачный договор составляла лично. Утратившая вместе с Переносом финансовую состоятельность женщина, в принципе, была бы не против послать оказавшегося неизвестно где старикашку куда подальше и остаться в мраморном амфитеатре, если бы ей мешало одно «но». Инсулин, вернее его отсутствие. Около пяти лет назад её госпитализировали с ненормально высоким уровнем глюкозы в крови, а лишь парой дней позже вполне официально констатировали сахарный диабет. Приговором подобная болезнь благодаря развитию медицины не являлась. Однако поскольку первые её симптомы бизн?е?с-леди? благопол??учно игнорировались, то из-за слишком высокого ур?овня сахара в крови у неё вылезла куча сопутствующих
проблем ос здоровьем. Без дозы нужного препарата смерть бы стала регулярно заглядывать тучной даме в глаза, чтобы в скором времени доделать свою работу. Небольшой запас так необходимого лекарства англичанка всегда носила с собой, но растянуть его могла лишь на две недели. Максимум - месяц.
        -О, мальчик, с моим набором болячек и раньше-то совсем нелегко было. Мне лечащий врач еще в тридцать восемь сказал, что с таким букетом осложнений больше пары лет не живут. - Послала мексиканцу лукавую усмешку Элеонора, похоже, несмотря на возраст пытающаяся заигрывать с мужчинами. - Подлец рекомендовал как можно озаботиться завещанием. Я не заплатила ему ни цента за такое обслуживание, послала подальше госпитализацию и снова вышла на работу, где умирать ведя полтора десятка дел день одновременно просто некогда …И, как видишь, до сих пор жива!
        Продирающийся через густой подлесок Святослав был готов если и не ко всему, так очень и очень ко многому. Заросли кустарника перед собой мужчина проверял коротким, но очень толстым и прочным копьем с широкой поперечной перекладиной, сумевшим бы удержать волка, тигра или медведя. На поясе его в специальных ременных петлях висели каменный топор, рыбацкий стальной нож и стеклянная бутылочка из под кока-колы, чью пробку заменили тряпкой, пропитавшейся налитым внутрь бензином. В котомке за спиной помимо еды лежали также бинты, моток веревки и парочка факелов. Тело Яснева от укусов комаров, кле?щ?ей, ум?еренно зу??бастых хищников, скользящих ударов и стрел на изл?ете надежно прикрывало кожаное пончо. По сути дела это была просто чья-то шкура, в которой сначала прорезали примерно по центру отверстие для головы, а потом сделали еще парочку дырок для рук. Получившийся предмет одежды вряд ли бы пришелся по вкусу хоть одному дизайнеру Земли, чем-то вонял, весил килограмм двенадцать и цеплялся за все подряд, зато быстро его прорезать сумела бы только циркулярная пила. Тем же ножом для создания отверстий в
нужных местах махать пришлось далеко не одну минуту.
        Облаченный во все это великолепие Святослав, идущий вместе с пятью мужчинами и двумя женщинами, снаряженными примерно тем же образом, чувствовал себя достаточно уверенно. Ну, то есть не трясся от страха при каждом шаге, а просто изрядно нервничал, крутя головой по сторонам в поисках угрозы. Однако когда новый мир припас для него очередной сюрпризец, то мужчина откровенно растерялся. Морально он готовил себя ко многим ситуациям: нападение зверей, визит нежити, встреча с карательным отрядом гоблинов или столкновение лоб в лоб со стаей голодных демонических тварей. В общем, Яснев ожидал почти чего угодно…Только не повисшей у него на руках полуголой блондинки с грудью четвертого размера, одетой в лишь в туфли на высоком каблуке, лифчик и собачий ошейник с поводком. Сия особа с оглушительным визгом и треском веток внезапно сверзилась с дерева, под которым проходил их маленький отряд. А Яснев, повинуясь какому-то неясному мужскому инстинкту, поймал её, едва не вывихнув руки неожиданн?о? свали?вшейся на?? них тяжестью. И был за это безжалостно отхлестан? по щекам.
        -Гад, сволочь, пусти! - Девушка, хотя скорее все-таки женщина, едва перевалившая за тридцатилетний рубеж и находящаяся в самом соку, немедленно принялась брыкаться, словно дикая кошка. Святослав мгновенно начал сожалеть о том, что не дождался, пока из шкур, костей, клея, кастрюль, ведер и прочих подручных материалов ему и другим добытчикам смастерят шлемы. Возможно, кривобокие конструкции и не сумели бы уберечь головы своих владельцев от серьезной опасности, но крайней мере ему бы теперь не пришлось спешно придумывать для жены оправдания собственной исцарапанной морде. Причем следы на его лице должны были остаться очень характерные именно для отметин, оставленных другой женщиной, ведь нет в природе хищника, который делает себе маникюр. - Кто-нибудь, помогите! Помогите, мне! Люю-диии!
        -А мы, по-твоему, кто? Инопланетяне, что ли? - Деловито уточнил Харальд, с довольной ухмылкой изучая находящуюся от него на расстояние вытянутой руки обнаженную натуру. Видимо в обычное время наслаждаться подобными эстетическими зрелищами ему мешала жена, которой сейчас не было рядом. - Святослав, да брось ты её уже, куклу силиконовую! Небось за метр с хвостиком свободного полета не сильно ушибется.
        Находку звали Лили, и она действительно поначалу приняла вооруженный преимущественно холодным оружием и облаченный в шкуры отряд за каких-то чудовищ. Попытка же рассмотреть их получше закончилась печально, поскольку ветка выбранного в качестве убежища дерева в самый неподх?о?дящий ?момент вз??яла и с треском обломилась. Впрочем, даже когда д?евушка убедилась в человеческой природе своих собеседников, то особо расслабляться не поспешила. И у неё имелись на это все основания, ведь большую часть времени, прошедшего с момента переноса в новый мир она провела в самом натуральном рабстве. Причем не у каких-нибудь там гоблинов, а у таких же людей.
        Небольшой торговый центр «Запад», в котором работало на четырех этажах человек пятьдесят, наплыв монстров пережил на удивление спокойно. Охранники успели одним щелчком клавиши на пульте опустить вандалоустойчивые металлические ставни, через которые бы даже гигантским крабам пробиваться пришлось долго. А непрозрачные жалюзи на всех окнах надежно скрывали затаившихся внутри людей от глаз чудовищ, перед которыми маячило множество более доступной добычи, бегающей прямо по улицам. Проблем доставила лишь стайка гибридов обезьян с птеродактилями, влетевших под самую крышу прямо сквозь стекло. Там располагалась парочка кафе, в которых даже во время шторма нашлись посетители. И зеваки не смогли удержаться от того, чтобы выглядывать наружу, поскольку чувствовали себя в относительной безопасности благодаря высоте. Однако парочку загрызенных и семерых сильно покусанных во время событий такого масштаба можно было считать вполне приемлемым количеством жертв. Тем более одним из расположенных в подвале заведений являлась аптека, продавец в которой обучалась в медицинском институте на фармацевта и волей-неволей
прослушала курс по оказанию первой помощи. Неприятности начались позже, ?к?огда р?аненные…И??зменились.
        -Еще в первые часы после драк?и с теми демонятами мы заметили, что пострадавшие от их клыков и когтей люди как-то слишком часто смеются. Списывали на нервный стресс, передозировку обезболивающими и алкоголь, который достали из продуктового супермаркета. Тем более, у нас и других забот хватало, а за исключением распирающего их беспричинного веселья люди оставались в здравом уме и твердой памяти. - Лили рассказывала о произошедших с ней событиях и нервно косилась на оружие в руках обступившего её отряда. И на мужские лица. Пожалуй, если бы в числе развдечиков-добытчиков не оказалось женщин, она и вовсе могла бы отказаться от сотрудничества с незнакомцами. - Но на следующий день в их поведении стали проскальзывать куда больше странностей. Складывалось впечатление, будто они одновременно и под наркотическим кайфом, и страдают от сильнейшей ломки. Сначала раненные буквально опустошили весь кондитерский отдел продовольственного магазина, отмахиваясь от всех попыток их вразумить. Нормальный человек не мог бы съесть, скажем, десять килограмм шоколада, заедая его тростниковым сахаром, но в них влезало и не
такое. Причем обратно не вываливалось, как ожидала наша аптекарша. А потом раненные и вовсе устроили оргию прямо посреди разгромленных стеллажей, никого не стесняясь и зазывая остальных к ним присоединиться. В процессе одна из женщин почему-то взяла и перерезала себе горло ножницами для бумаги, а остальные встретили это веселым хохотом.
        -И вы не насторожились? - Удивился Святослав, который после внимат?е?льного? рассмотр??ения девушки решил простить ей все свои царапины.? Личико Лили осталось в целости и сохранности, а вот тело покрывали синяки, порезы и даже ожоги. В районе живота и бедер эти отметины вообще сливались в одно единое багрово-фиолетовое пятно.
        -Еще как. Мы подготовили и веревки, и наручники, и транквилизаторы. Надеялись, что их помешательство временное и буйные придут в себя через какое-то время. Хотели навалиться толпой и скрутить. У одних охранников бы это не получилось. Во-первых, их было то всего пятеро, а двоих как раз погрызли. А во-вторых, силы у чокнутых стало как у быков. Те же банки с консервированными ягодами они голыми руками вскрывали, разрывая жесть словно мокрую бумагу. - Девушка поморщилась от неприятных воспоминаний и поплотнее закуталась в выданную ей запасную рубашку, стараясь одновременно натянуть её как можно ниже. - Однако как оказалось то, что они психи, вовсе не значит, будто эти твари резко поглупели и не следят за обстановкой. Мы еще только начали обсуждать в деталях, что же нам делать, а оставшиеся вменяемыми охранники уже украсились дырками в головах. Их покусанные тварями собратья бестрепетно пристрелили собственных коллег, с которыми вместе проработали подчас не один год. А дальше начался ад.
        Сошедшие с ума люди дружно бросились развлекаться в традициях, которые можно бы было ожидать разве только от захватившей город средневековой армии. Притом не абы какой, а состоящей из не отягощенных абсолютно никакими моральными нормами варваров. Насиловалось все живое, невзирая на его соглас?и?е, пол? и возрас??т.А если оно в процессе становилось неживым, это ?никого кроме друзей покойного особо не волновало. Когда жертва слишком активно сопротивлялась или вела себя чересчур апатично, то её «взбадривали» при помощи подручных средств в виде кулаков, зубов, иголок, вилок, ножей, электрошокеров, посыпания солью открытых ран и прочих садистских методов. Впрочем, психи с охотой применяли их также к самим себе и друг другу. Казалось, боль для них почти равнозначна удовольствию. В процессе уминалась еда и выпивка, которых бы хватило такому количеству народа на неделю. Работавшая в аптеке медик предположила, что таким образом зараженные неведомой дрянью люди всеми способами пытаются поднять себе уровень эндорфинов в крови, но мысль свою развить не успела. Ей медленно отпили голову ножовкой, чтобы
использовать кровь в приготавливаемом прямо на полу салате из первых попавшихся продуктов.
        -Я сбежала благодаря Майклу, он у нас в зоомагазине работает, а до того мы вообще с ним вместе в одном колледже учились. Сначала утащил в свое логово на первом этаже и потом долго играла со мной, как с собачкой, а потом выпихнул в окно и велел драпать куда подальше. Оказалось, у него бывают приступы просветления. - Судя по тому, как покраснела Лили при начале этой фразы, за съемки их расставания дорого бы дала любая порностудия в надежде окупить все деньги за счет широкой аудитории благодарных зрителей. - Майкл так и не сумел толком объяснить, что с ним стряслось. По его уверениям, в голове у покусанных будто поселяется шизофрения, приказывающая ?л?юдям н?аслаждать??ся и страдать. Притом сознание человека никуда не? девается, но словно становится частично подавленным. Он лишается воли и принимает все команды к исполнению в меру своих сил и фантазии. Даже испытывает от своих действий вполне закономерный стыд или отвращение, которые контролирующей его дряни нравятся не меньше, чем вкусная еда или оргазмы. Но мой бывший однокурсник как-то может этому сопротивляться.
        -Я, конечно, не профессионал, но симптомы подозрительно напоминают одержимость. - Харальд утер катящий по лбу пот, но снимать жаркую накидку из шкуры даже не подумал. Укусит еще какая-нибудь летучая обезьяна, доказывай потом, что не маньяк. - Твой приятель, он верующий? У напавших на вас тварей рога на голове были?
        - Майкл? Да он вообще не христианин, по-моему! Его родители те точно из Индии, но там же в основном язычники живут. А рога у тех летучих обезьян из головы торчали. Маленькие, в половину моего мизинца. - Подтвердила девушка, предъявления свой изящный пальчик со следами человеческих зубов. Его то ли пытались отгрызть, то ли просто во рту долго мусолили. - А ведь и вправду похоже! Одержимость бесами…Или одержимость от укуса бесов?!
        -Может да, может нет. Лучше бы это были просто странные животные, на чьих зубах живут галлюциногенные бактерии или иная подобная бяка. Однако в такое счастье я не верю. - Яснев на знал, что делать. С одной стороны, собирались они вроде в гостиницу…С другой, людям совсем неподалеку требовалась срочная помощь. Смерть от рук свихнувшегося маньяка может и являлась более привычной, чем ги?б?ель в ?зубах чуд??овищ, но менее болезненной она от этого не станов?илась. - Так сколько там, говоришь, осталось психов и нормальных людей?
        -Ровно дюжина. Было больше, но двоих мы убили во время самозащиты, еще одна закончила жизнь самоубийством, а четверо слишком наплевательски относились к своим ранам и умерли от кровопотери. - Отрапортовала Лили, переводя взгляд с одного собеседника на другого. - Вы не справитесь, их больше. И оружие нормальное у каждого второго. Каждый из пятерки охранников таскал с собой какой-то короткий автомат, а в кафе перед началом этого кошмара еще и полицейский с пистолетом зашел.
        -Солидный арсенал…Впрочем, его наличие оправданно, у вас же первый этаж был большей частью ювелирными магазинами занят. А на втором тряпки от элитных кутюрье, стоящие больше чем иная машина. - Кивнула Элеонора. Именно её рубашка и досталась беглой рабыне, неплохо заменив собою платье. Дама, отправившаяся на поиски приключений, добычи и таблеток, отличалась весьма монументальными пропорциями и была лишь на пару сантиметров ниже Святослава. И куда менее красива, хотя сам Яснев фотогеничным себя никогда не считал. Типичное лошадиное лицо чистопородной англичанки на взгляд привыкшего к русским красавицам мужчины могло бы стать поводом принять мусульманство и добровольно надеть глухую паранджу у кого-нибудь из его соотечественниц. - Бывала я в этом торговом комплексе в начале недели, муж туда за сережками водил. Интересно, не сдох ли он еще, пень трухлявый? Впрочем, неважно…А вот то, что у вас там есть еще и аптека, понача?л?у мной? незамече??нная - это очень хорошо! Это дает мне шанс.
        ? -Дюжина предположительно одержимых психов для нас слишком круто. С другой стороны, они слишком близко к нашему дому, а рабы у них рано или поздно кончатся. - Харальд являлся живой иллюстрацией поговорки: «и хочется, и колется». - Я тоже был в этом торговом центре и видел, чем вооружены там охранники. Это не автоматы, а пистолеты-пулеметы…Впрочем, на близкой дистанции да против небронированных целей разницы почти нет.
        -Почему «Запад» вообще вдруг очутился рядом с «Планетарием»? - Задался вопросом Питер, который вонзил в землю гоблинское копье и прислонился спиной к древку в качестве опоры. - Они же стояли на разных улицах! Да и расстояние между ними было метров триста…
        -Почему город вообще перекинуло сюда отдельными кусками, а не целиком? - Вопросом на вопрос ответил ему Святослав.
        -Я так думаю, ставить здания где попало текстуры мешали. - С совершено серьезным видом заявил Читер. - Поверх травки, кустиков и зайчиков они еще могли встать, а вот деревья уже относятся к категории капитальных объектов. И я ни разу не видел, чтобы какая-нибудь местная сосна торчала прямо из асфальта, не говоря уж о развалинах домов.
        -Скажи, Лили, а твой приятель смог бы еще раз преодолеть свою шизофрению и устроить диверсию, чтобы нам помочь? - Фредерико мыслил в более деловом ключе. - Мы передадим ему дробовик, а он хотя бы пару-тройку одержимых застрелит в спину внезапно?
        -Майкл не самоубийца, а шансов в одиночку у него не будет никаких. - Помотала головой девушка. - К тому же как уг?а?дать, ?когда его?? отпустит хоть чуть-чуть?
        -Боюсь, нам просто не сп?равиться с этими сумасшедшими, кем бы или чем бы они не являлись. Не сейчас, во всяком случае. - Вздохнув, констатировал Яснев. Мужчина плохо представлял себе ассортимент торгового центра, однако там наверняка имелось множество полезных вещей…Добраться до которых им было в ближайшем будущем не суждено. - Мне очень хочется освободить тех, кого мучают эти маньяки, но мы слабы и нас тупо слишком мало! Даже если напасть на спящих: совсем тихо двигаться люди без специальной подготовки не смогут, и нанести удары одновременно тоже. Выдадим себя шумом рано или поздно, а потом нас тупо расстреляют.
        -Возможно, если получится объединиться с обитателями гостиницы, то чего-нибудь и получится. - Поддержал его Питер. Автомеханику явно не хотелось идти и штурмовать торговый центр, где засели враги с огнестрельным оружием. Впрочем, это было вполне понятно. В противостоянии автоматического оружия и человеческой отваги первое имело тенденцию выигрывать с огромным счетом. Даже мастера боевых единоборств при столкновении с противником, у которого имелся хотя бы пистолет, предпочитали сразу сдаваться. Шансы на победу у них, конечно, имелись, особенно если действовать быстро и внезапно. Но шансов на быструю, бессмысленную и бесславную смерть было намного больше. - Или с какой-нибудь еще группой, желательно хорошо вооруженной.
        Увеличившийся на одного человека отряд продолжил свой путь и минут через десять вышел все-таки к супермаркету «Планетарий». Здание, несмотря на наличие всего одного этажа,ока?з?алось ?практичес??ки разрушено. Как и говорил Читер, потолок рухнул? везде кроме крыльца и близлежащих к нему отделов, которые имели дополнительную поддержку в виде нескольких колонн. Неизвестно, остался ли кто-то под обрушившимися перекрытиями, но вонью гнили и разложения из под завалов тянуло достаточно сильно. Впрочем, источником запаха вполне могли быть полуфабрикаты, рыбы или колбасы, что дружно стухли при выключении холодильников.
        -Касса вскрыта.- Без особого удивления отметил Харальд, осматривая внутренности разгромленного супермаркета. Чтобы заметить царящую внутри разруху не требовалось обладать умением видеть сквозь стены. Во-первых, его раздвижная дверь заклинила в почти полностью раскрытом положении. А во-вторых, целых стекол в здании практически не осталось. Во всяком случае, не в оконных рамах. - Мы тут далеко не первые.
        -Интересно, для чего сейчас могут понадобиться доллары? - Святослав поспешно скатывал в рулон ценность, которую остальные люди пока по старой памяти недооценивали. Водонепроницаемые, компактные и очень-очень легкие полиэтиленовые пакеты, которым могло найтись тысяча и одно применение в хозяйстве. - Куда их можно потратить? Единственная ценность банкнот на настоящий момент в том, что их можно использовать в качестве крайне жесткого и неудобного аналога туалетной бумаги.
        -Прав был мой отец, когда обзывал тебя коммунистом. - Тихонько произнес себе под нос Питер, а потом вдруг весь напрягся. - Эй, русский, что ты делаешь?
        Взгляд автомеханика был устремлен куда-то за спину Святославу и не следовало долго думать, чтобы ?п?онять,? к кому о??н обращается. Читер распластался по небольшой ова?льной насыпи из обломков бетона и некрупных, выглядящей слишком ровной, чтобы иметь естественное происхождение. К тому же для тех, кто сходу не мог опознать в данном объекте свежую могилу, опознавательным знаком работал крест, сделанный из двух перевязанных проволокой толстых веток.
        -Шевелится! - Радостно оповестил окружающих парень, отнимая ухо от могилы своей жены. Во всяком случае, его супруга должна была упокоиться именно в этом месте, а других захоронений поблизости не наблюдалось.
        Отряд из десятка человек чисто рефлекторно сделал шаг назад. Причем настолько синхронно, будто в данном маневре долго тренировался. Судя по лицам беженцев, некоторые из них всерьез размышляли, а не продолжить ли им дальнейшие маневры с целью стратегического отступления подальше от этой могилы и распластавшегося на ней улыбающегося психа.
        -Точно шевелится? - Опасливо уточнил Святослав, обливаясь потом и вспоминая бедного Джейми. Подросток за несколько часов после своей смерти умудрился переродиться в тварь, которую едва-едва получилось одолеть. Во что же могла превратиться взрослая женщина, у которой было достаточно времени? И почему оно до сих пор не удосужилось самостоятельно выбраться наружу из не такой уж и глубокой могилы?!
        -Ага, да вы послушайте! - Счастливая безумная улыбка с бледного лица Читера уходить упорно не желала. - Она там скребется!
        Люди сделали еще шаг назад. Все, кроме Святосла. Яснев, чувствуя себя полным идиотом и самоубийцей, на подкашивающихся ногах двинулся вперед. Засвидет?е?льство?вать либо?? полностью поехавшую крышу соотечественника, либо? наличие под боком еще одного живого мертвеца. Мужчина очень не хотел геройствовать, но приникший к могиле вдовец был пока жив. А паравозы потенциальных угроз следовало давить пока они чайники. Лучше уж осквернить захоронение и по древнему народу методу решения подобных проблем проткнуть ворочающуюся внутри даму осиновым колом, чем дожидаться «счастливого» воссоединения семейства в ближайшем будущем.
        Камни оказались неожиданно приятными на ощупь. Скорее всего, дело был в том, что Святослав давно уже изнывал от жары, а куски строительного мусора так и не сумели как следует нагреться на солнце, сохранив приятную прохладу. И под ним ними действительно чего-то едва заметно шебуршало на пределе слышимости. Но это вовсе не походило на попытки неупокоенного мертвеца выкопаться на свободу! Немертвые твари по представлениям Яснева просто обязаны были обладать чудовищной силой и проявлять куда больше активности, без устали колошматя в крышку гроба или каждую секунду скрежеща зубами об твердую преграду. В данном случае стандартную домовину заменял холодильник с пластиковой дверцей, однако вряд ли бы подобная альтернатива сильно смутила хоть одного зомби. Однако звуки внутри раздавались далеко не каждую секунду, а раз в минуту или даже две. Так могло бы вести себя скорее погребенное в земле живое существо, не имеющее возможности толком пошевелиться, страдающее от нехватки кислорода и едва-едва шевелящееся из последних сил.
        -Чит…- Святослав никак не мог правильно подобрать слова, чтобы вы?с?казать? свои мыс??ли сидящему рядом безумцу. Однако ему в данный мо?мент очень хотелось иметь под рукой лопату. Чтобы, во-первых, быстро раскопать могилу, а во-вторых, с размаху садануть ей по улыбющейся роже полного неадеквата. - А ты как определил, что твою супругу хоронить пора?
        -Синий цвет лица, отсутствие дыхания, застывший зрачок и температура ниже уличной. Не, вообще еще и другие признаки были, но они уже совсем негигиеничные. - На пару секунд бледное лицо парня приняло печальное выражение, но потом снова засияло широкой ослпеительной улыбкой. - А, я понял, о чем ты! Это не мой Зайчик там скребется, это змейка скребется, которая её укусила. Я их вместе похоронил!
        -Что?! - Получивший такой неожиданный ответ Яснев всерьез засомневался уже в своем душевномздравии. Может, он спятил и теперь ему разная чушь мерещится посредством слуховых галлюцинаций? - Но зачем?!
        -Чтобы Зайчику там одной не скучно было. - Абсолютно серьезно заявил парень. - Да ты не бойся, змейка её не покусает. Я гадине все зубы до одного кусачками вырвал. Вон они валяются.
        В паре шагов от могилы действительно лежали окровавленные плоскогубцы, чья зеленая пластиковая рукоять по цвету почти сливалась с травой. Прямо поверх небольшой горки обломанных костяных пластинок, среди которых отчетливо выделялись два больших загнутых клыка. Убившая женщину рептилия вряд ли могла оценить всю изощренность казни, которой её подвергли. Но если примитивный мозг пресмыкающегося смог осознать некую связь между роковым укусом и последующей расплатой, то животное прямо в этот момент должно был?о? очень?-очень со??жалеть о своем поступке. Медленное угасание от по?лученных ран, жажды и голода в замкнутом пространстве наедине с разлагающимся трупом было воистину ужасной карой. А вот зубы у животного Читер мог и не вырывать. Насколько Яснев помнил, змеи принципиально не умели разгрызать пищу на кусочки и, если не могли заглотить потенциальную еду целиком, то просто ползли на поиски другой добычи. Впрочем, возможно парень был не слишком уверен в полной идентичности рептилии земным аналогам и просто решил подстраховаться?
        -Напомни никогда тебя не злить. - Совершенно серьезно сказал Читеру мексиканец, после того как Святослав объяснил ситуацию. Многим она показалась дикой…Но не более дикой, чем окружающая реальность. Жестокая и не прощающая слабости. - Харальд, ты чего в дверях застыл?!
        -Тут кто-то есть, он прячется за одной из колонн. Я видел, как шевельнулась его тень. - Скандинав медленно попятился от входа, выставив вперед копье. Мгновенно подскочившие к нему Свен, Питер и Элеонора выставили в дверях заслон из острых наконечников, через которые тот же тигр уже никогда бы не прорвался. - Тащи сюда свой дробовик!
        Командный рявк скандинава, возможно, остался не понят спрятавшимся внутри супермаркета существом. Но то ли интонацию, то ли громкость раздавшихся звуков оно однозначно восприняло как угрозу. И сделало то немногое, что ему оставалось, прежде чем десяток людей зажал бы его в развалинах. Пошло на прорыв через ближайшее разбитое окно.
        -Йяха! - Темный клубок чего-то непонятного выпрыгнул наружу со стремительностью бывалого паркурщика и ?е?ще на ?лету разв??ернулся в полутораметровую горбатую фигуру, чьи о?чертания скрывало одеяние из множества каким-то чудом держащихся вместе лохмотьев, шкурок, больших листьев, мешочков и костяных бус. Вот только сделал он это в одном из самых неудачных для себя мест. Почти напротив могилы, рядом с которой до сих пор находились Святослав и Читер. Яснев сам не понял, каким чудом успел заблокировать размашистый удар метнувшейся ему в лицо бугристой палки древком копья…А дальше секунд тридцать он вообще ничего не соображал, поскольку был очень занят тем, что катился кубарем и пересчитывал своим телом все камешки и кочки. Мощь ударов неведомого противника ни капли не соответствовала его тщедушным габаритом и больше подходила не то рассвирепевшему медведю, не то боксеру-тяжеловесу.
        На то, чтобы мир прекратил вращаться вокруг него, больно впиваясь гранями в бока, у Святослава ушло секунд тридцать. И за это время у развалин супермаркета многое изменилось. Панически кричала Лили, несмотря на свои вопли шустро работающая руками и забрасывающая еще одну женщину из их отряда землей. А та ей утробно подвывала, поскольку горела и отчаянно хлопала себя руками, пытаясь сбить вцепившееся в кожаное пончо пламя. Слабо дрыгал ногами раскинувший конечности в разные стороны словно раздавленная лягушка Читер, заливая кровью из рассеченной головы могилу собственной жены. Два человека склонились над одним и тем же местом, они теперь упорно кого-то колошматили оставшимися от гоблинов каменными топорами. Ярко пылал чей-то туристический рюкзак, издавая вонь горелого м?я?са, ви?димо плам??я уже добралось до лежащих внутри продуктов. Фре?дерико отчаянно дергал цевье дробовика, почему-то решившего заклинить именно в этот момент. Застывший статуей Питер круглыми от удивления глазами рассматривал скелет какого-то зверька размером с кошку, который повис на его накидке в районе груди, оскалив зубы и
явно был готов в любой момент перегрызть человеку глотку. Остальной отряд, выстроившись полукругом, прижимал к стене магазина тот самый клубок из тряпок, шкурок и листьев, который и послужил причиной переполоха. Тот шипел, плевался, тряс костлявыми руками и ругался на непонятном языке, но к более агрессивным действиям переходить не рисковал, поскольку к его животу и груди были приставлено сразу четыре копейных жала, а у шеи подрагивало остро наточенное лезвие большого стального мачете.
        -Да ведь это же женщина! - Похоже, сама не веря себе, произнесла тридцатидвухлетняя брюнетка по имени Маргарет. Эта особа была из числа тех, кто хотел бы остаться вместе с остальными беженцами, но не мог. А потомуона сразу предупредила всех в отряде, что отправится дальше одна сразу же, как у неё появится благоприятная возможность. В частном доме на противоположенном конце города остался её десятилетний сын, о котором больше некому было заботиться, поскольку отец его с супругой давно развелся и только изредка алименты присылал. - Обычная человеческая женщина!
        -Ведьма! Самая настоящая, черт меня дери, ведьма! - Согласился с ней Харальд, с расстояния метра внимательно рассматривая припертую к стенке особу. А та в ответ внимательно изучал?а? его, ?настороже??нно косясь из под спутанной гривы седых волос поч?ти выцветшими бесцветными глазами. - Старуха, отзови свою тварь от Питера! Отзови, слышишь?! Или я за себя не ручаюсь!
        -Эй-эй-эй! Полегче! - В панике заорал автомеханик, на чьем горле сомкнулись костяные челюсти мелкой нежити. Сомкнулись, но не сжались и даже не поцарапали кожу. Видимо хозяйка монстра прекрасно понимала, что если она начнет делать глупости, то её придется учиться жить с несколькими дырками в брюхе и, возможно, без головы. - Давайте с этой дамой как-то потактичней, пока меня не загрызли!
        -Потактичней?! Да она меня чуть живьем не сожгла! - Поднялась с земли последняя из входивших в отряд женщин, девятнадцатилетняя Анна. Эта особа равно как и её бойфренд тоже намеревались покинуть отряд, чтобы отправиться искать свой дом, но по их мнению данная необходимость была не особо срочной. Вернее, не перевешивающей риск путешествия наобум. А потому парочка намеревалась вернуться обратно в амфитеатр, если не подвернется более удачной альтерантивы. - Брайан, ты там как?!
        -Цел и невредим! - Откликнулся двадцатилетний юноша с немного раскосыми чертами лица, свойственными потомкам от смешанных браков азиатской и европейской рас. - Вовремя сломал этой костяной псине хребет дубиной!
        Костяных созданий, обеспечивающих припертой к стене ведьме силовую поддержку, было двое. Причем второе было даже покрупнее висящей на автомеханике твари, но размеры ей не помогли. Скорее уж наоборот. Массивная нежить оказалась немного медлительна и потому оказалась разобрана буквально на отдельные кос?т?очки. ?
        -Уф. Деба??ф «Оглушение» снят. - Читер попытался сесть, но н?е сумел и снова растянулся поверх могилы. Кровь с его рассеченной головы лилась сплошным потоком, но подобное для ран данной части тела вообще являлось обычным делом. - Поправка, вследствие критической неудачи получена травма «Сотрясение».
        -Так, вроде все живы. - Пересчитала людей Элеонора и перевела взгляд на старуху. - Значит, нет серьезной причины для эскалации конфликта. Медленно отведите от неё оружие…Я сказала, отведите, а не уберите! Кто знает, чего этой психованной ведьме в голову сбредет!
        Однако находящаяся в явном численном меньшинстве пожилая женщина без сомнения намек поняла правильно. Когда копейные острия и мечете отодвинулись от её кожи на полметра, костяной скелет разжал челюсти на горле Питера и даже чуть-чуть сполз вниз. Но полностью отцепляться от автомеханика не спешил. Колдунья явно не хотела терять свой единственный козырь в предстоящих переговорах…Которые не состоялись по техническим причинам.
        -Дую спик инглиш? Парлео франце? Шпрехен зе дойч? - Наседал на ведьму Свен, но в ответ получал лишь невразумительной лопотание, щелканье и какие-то посвистывания. Причем, кажется, аналогичного содержания. - Черт, да на каком языке прикажете с ней говорить?!
        -Не старайся, я думаю, данный персонаж не с Земли. Местный он. - Читер осторожно разлегся поудобнее на могиле жене, привалившись головой к основанию креста. - Во-первых, у неё нехило прокаченны навыки пиромантии и некромантии, а во-вторых, слишком уж большой штраф на харизму. Ты посмотри на ?н?её, та?к зарасти?? грязью и за неделю не вдруг получится.
        Облаченна?я в дикого вида лохмотья старуха и впрямь выглядела так, словно скиталась по лесам не один месяц. И пахла тоже соответственно. А уж её одеянием, состоящим на девяносто процентов из откровенного мусора вроде связанных друг с другом веревочек, кожаных заплаток, облысевших шкурок и даже наслоенных друг на друга листьев, побрезговал бы самый опустившийся бомж острова Талоа. Притом было видно, дама не махнула на себя рукой, а старалась поддерживать костюм в более-менее пригодном для носки состояния. Просто ей не хватало возможностей и материалов.
        -Думаю, она здесь с той же целью, что и мы. И если развалины пытались грабить в одиночестве, не считая неприспособленных для переноски грузов костяков, то помогать ей некому. - Решил Святослав. - А раз так, то можно попробовать наладить контакт. Тем более, мы чисто за счет количества сильнее и это сразу видно. Так, у кого-нибудь есть с собой шоколадка?

                                                                                                                           Интерлюдия

        Из кустов, едва шелохнув тонкие веточки, выползла змея. Да не просто змея, а ЗМЕЯ! Толщиной с дерево и длинной не менее десяти метров и двумя рогами на голове, эта королева над всеми пресмыкающимися леса тем не менее двигалась осторожно и абсолютно бесшумно. На долгие две минуты она замерла в пугающей неподвижности, лишь изредка высовывая из пасти раздвоенный кончик языка и щупая им воздух. Место, куда её привел запах добычи, было странным. И, следовательно, опасным.
        Время шло, а никаких признаков угрозы замечено так и не было. В ветвях деревьев летали птицы, в тра?в?е бега?ли насеко??мые и зверьки, слишком мелкие, чтобы стать целью ?охоты, под одним из дальних кустов боялся лишний раз шевельнуться шакал, решивший, будто его еще не заметили, а следовательно есть шанс уцелеть. Крупный падальщик ошибался, но тем не менее мог не беспокоиться за свою линялую шкуру. Совсем не он интересовал змею. Аппетит громадной рептилии вызывала совсем не маленькая кучка мяса, сваленная посреди ровного участка земли. Эту добычу животное прекрасно знало, поскольку она была стайной, больно жалилась и была сама не прочь стать охотником. Но - уж точно не сейчас. В плоской голове имелось достаточно мозгов, чтобы отличить живое от мертвого, а целое от расчлененного. Единственное, что вызывало у неё тревогу - наличие где-то поблизости того, кто и добыл для себя такую груду мяса. Но как рептилия не старалась, конкурента за право охотиться на этом участке леса найти не могла. А голод её и не думал утихать. Для того, чтобы прокормить столь массивную груду сплошных мускулов, требовалось
много пищи.
        Решившись, змея броском метнулась вперед к груде истекающих последними каплями крови и начинающих пованивать гнильцой мертвых тел, разбросала их в стороны таранным ударом головы и, подкинув в воздух первый из трупов, пойма его пастью, чтобы тот час же начать жадно заглатывать. Глаза хищницы увидели мелькнувшие в воздухе тени, но отреагировать на внезапную угрозу она уже не успела. И получила по туловищу удар сразу двумя здоровенными деревянными бревнами, ранее крепившихся к ветвям ближайших деревьев при помощи лиан. Притом ударные части ср?а?ботавш?ей ловушк??и полагались не только на собственный немалый вес?, обеспечивающий им прекрасный дробящий урон. Каждую деревяшку заботливо утыкали вставленными в расщепы острыми костями.
        Крупная чешуя размером с монету не выдержала напора безжизненной механической мощи сразу в десятке мест, но в длинном мускулистом теле было слишком много силы, чтобы умереть даже от таких страшных ран. Испытывающая боль рептилия отшвырнула в стороны искусственных ежей, показавшихся ей живыми сущесвами и, напрягшись, плюнула в колючих противников чуть ли не литром едкой дряни, способной мгновенно проесть кожу, а при попадании на слизистые или в кровь действующую не хуже цианистого калия. Дерево потемнело там, где его покрыла ядовитая слюна, но по понятным причинам биться в агонии и умирать не спешило. Бревна продолжали покачиваться тихонько на лианах, капая кровью с костяных шипов. Змея замерла, изогнувшись словно большой вопросительный знак. А в следующую секунду пуля ворвалась в её левый глаз и, дойдя до мозга, разворотила его напрочь. Маленькая свинцовая блямба, деформировавшаяся от прорыва тканей на большой скорости, не сумела мгновенно оборвать жизнь королевы леса. Но с точки зрения наблюдавших за её агонией людей разница была не так уж и велика. Тридцать секунд пляски сгибающихся и
разгибающихся чешуйчатых колец умирающего тела, бесспорно, являлись величественным, ужасающим и устрашающим зрелищем, но когда они кончились, гигантская змея была без сомнения мертва. Иначе бы утолщение на самом начале шеи, внутри которого находился проглоченный гоблин, дви?н?улось ?бы либо н??азад, либо вперед.
        -Эй! Кажется, мы сделали все э?то, чтобы сэкономить как можно больше патронов! - Возмутилась стоящая на стене амфитеатра Светлана. - Зачем ты стреляла по этой рогатой анаконде?!
        -Мы сделали это, чтобы решить три проблемы. Как-то утилизировать гоблинские трупы, очистить ближайшие окрестности от способных заинтересоваться ими или нами хищников и разжиться свежим мясом. - Холоднокровно поправила её Джулия, неторопливо опуская пистолет. Хотя спортсменка была мастеров стрельбы из лука, огнестрельное оружие также было в её руках очень грозным оружием. Профессиональный глазомер спортсменки легко выстраивал идеально прямую траекторию между кончиком дула и целью, находящейся в радиусе до пятидесяти метров. Возможно, эффективная дальность была даже выше, но пока проверить это не довелось. Стена деревьев серьезно ограничивала возможности даже самого лучшего снайпера, если только он не вооружится пушкой, пробивающей стволы насквозь. - Вторая причина была основной. Шакалы, по которым ловушка не попала, не так уж опасны. Гигантская черепаха, чей панцирь выдержал удар, слишком медлительна и тупа, раз дождалась, пока мы её перезарядим и только потом поползла прочь. А этот плотоядный шланг выглядел….Умным. Если бы мы его не убили, он бы либо запомнил нас и стал избегать, либо и вовсе
начал мстить.
        Пока две женщины на стене разговаривали, остальной находящийся там же народ тоже не бездельничал. Метатели дротиков, которых от гоблинов осталось в избытке, упражнялись на мертвом теле. Во-первых, так они повышали свои навыки в стрельбе по настоящим мишеням, а во-вторых, проводили контрольный удар. Даже самый хитрый зверь не станет терпеть десятки вонзающихся в шкуру заноз, особенно если они пускают ему кровь. И если рептилия вдруг «оживет», то пусть лучше сделает это снаружи охраняемого периметра. Дети, старики и прочие немощные индивиды готовились сообща играть в перетягивание каната, чтобы взвести одну за другой примитивные механические конструкции. И только когда все будет выполнено сторожащая ворота группа медленно сдвинет в сторону наваленную там баррикаду.
        -И куда нам эту тушу девать? - Вздохнула Екатерина, хозяйским взглядом окидывая змею. Сумочками из её чешуйчатой кожи можно было бы забить как минимум один магазин до отвала. - Мы же даже шкуру с неё толком не снимем. И жрать тоже не будем, уж лучше медведя поджарим.
        -Я читала, в них водятся паразиты. - Заметила подошедшая к женщинам Сакура. - Правда, это был вестрен про ковбоев, который нравился маленькому Свену в детстве…И нет уверенности, что опасных паразитов-сибмионтов не водится в местных змеях. В конце-то концов, у их земных товарок и рогов тоже нет.
        -Проварим как следует всю дичь, прежде чем тащить её в рот. Не бывает слишком живучих возбудителей, бывает недостаточная термическая обработка. - Екатерина была настроено решительно. Все равно рано или поздно придется переходить на местную пищу - так почему не сейчас, покуда в аптечках еще не кончились средства от запора, поноса, пищевого отравления и несварения? - Сибирскую язву, например, убивает кипячение в течении восьми-двенадцати часов. Моя прабабка еще помнила вспышку этой болезни и рассказывала, как они тогда обеззараживали забитый скот, чтобы зимой голодными не остаться. Да, поддерживать костры придется долго, но спешить некуда. Да и дров в округе более чем достаточно.
        Проблема продовольствия уже была обосновавшимися в мраморном амфитеатре беженцами успешно решена, даже если ушедшая в рейд группа вернется ни с чем. Возможно, решившие полакомиться гоблинами хищники и трупоеды не могли похвастаться изысканным вкусом и диетическими качествами, но мясо есть мясо. Первыми под удар деревянно-костяного била попал обычный черный медведь, по мнению не раз видевших этих зверей в зоопарках Екатерины не особо даже и крупный. Косолапый пытался уйти с дырками в теле, но свалился так и не успев скрыться в лесу. Второй стала хищная птица с громадным клювом-топром, которой смяло голову в кровавую кашу. Затем были какие-то стайные недоволки, половина которых удрала без оглядки, бросив отчаянно скулящих товарищей пробитых острыми костями насквозь. Затем почему-то пошли одна за другой громадные рептилии. Черепаха чуть меньше танка и с примерно такой же толщиной брони, маленький двуногий динозавр и змея. В общей сложности - меньше чем за день получилась чуть ли не тонна мяса. Зверье в этих краях явно было не пуганное. Или старательно приученное бояться кого-то иного, чем людей.

        Глава 9

         -Мужики, я рад вам больше, чем Деду Морозу! - Мужчина, представившийся Саней, не мог отвести взгляд от трех тележек из супермаркета, доверху наполненных консервами. Отправленная к гостинице группа беженцев подумала, что будет как-то невежливо прийти в гости совсем уж без подарков. Тем более, продуктов они на обратном пути еще себе наберут. В подсобном помещении, избежавшем участи оказаться под завалами и взломанном с помощью монтировки, запасов оказалось никак не меньше, чем на м?е?сяц ра?боты супе??рмаркета. Видимо сказывалось островное положение,? заставляющее хозяев закупаться впрок большими партиями товара, чтобы не оказаться с пустыми полками из-за периодически случающихся на море задержек грузовых кораблей. - Скорее, давайте сюда, пока из леса ничего не выползло и вам в зад не вцепилось!
        -Тигры? Зомби? Крабы? - Забеспокоился Святослав, оглядываясь по сторонам. Драться с какой-нибудь смертельно опасной крокозяброй он очень не хотел. Чудо, что в столкновении с ведьмой без потерь обошлось! После того, как оружие оказалось опущено, старушка бочком-бочком отошла в сторонку и буквально растворилась среди деревьев. Костяной скелет слез с автомеханика и шмыгнул за неё следом, но преследовать его или хотя бы швыряться вслед чем-нибудь тяжелым никто не стал.
        -Свиньи! Огроменное стадо злобных диких кабанов во главе с каким-то мутантом,который больше напоминает быка-чемпиона! - Ответ Славы буквально обескуражил слушающих его людей. - Регулярно наведываются к нам в гости и пытаются добраться до трупов или тех, кто остался под завалами. Двоих живых в первый день даже отрыли…И тут же сожрали!
        Гостиница «Русский доктор» оказалась зданием действительно качественной постройки. После того, как на неё наступил чудовищный ракоскорпион, она не рухнула. И даже после переноса в новый мир устояла, вопреки всем полученным ранее повреждениям. Изначально строение представляло собой классического вида бетонную коробку. Нижний этаж - стойка регистрации, просторный холл, ресторан и подсобные помещения. Верхние - номера?,? в кот?орых оста??навливались постояльцы. Перемещаться по вертикали? люди должны были либо на лифте, либо на лестнице, располагавшихся в левом углу здания. Однако имелся еще также и пожарный выход, также соединяющий собою все ярусы постройки, но уже понятное дело с правой стороны. Титанический ракоскорпион своей лапищей специально или случайно угодил почти в центр строения. Почти, но все же не совсем. Или просто порожденная ударом волна деформации почему-то пошла только в одну сторону. В любом случае, находящиеся слева от пролома номера не уцелели. То, что не превратилось в пыль от массы чудовища со всем содержимым, спустя пару минут после его ухода обрушилось само собой. Остались
торчать вверх только боковая капитальная стена, к которой цеплялись не до конца оторвавшиеся обломки перекрытий. А вот постояльцы правой части здания отделались лишь легким испугом, они могли жить в своих апартаментах почти как раньше, только теперь спускаться приходилось по пожарной лестнице, а длина коридора значительно сократилась, и обрывались они прямо в пустоту. Правда, внутри все равно осталось не так много народа, как могло бы быть. Всего человек сорок.
        Когда отель затрясся, получив титанического пинка, то на улицу выскочили все, кто успел. И далеко не каждый смог вернуться обратно. Кто-то пал жертвой чудовищ, кто-то рванул наугад вдаль по улице и затерялся во время Переноса, а кто-то уже после перемешавшего миры катаклизма собрался и ушел в глубину леса, старательно не слушая доносящихся из под завалов стонов. Сложно сказать как, но под многотонным гнет?о?м трес?нувших пе??рекрытий остались живые люди! В первый день их бы?ло много, во второй поменьше…К настоящему моменту из под слоя строительного мусора пытались подать о себе весть лишь три или четыре человека. И только ради них те, кто засел сейчас в руинах, продолжали работать почти без сна и отдыха, голыми руками растаскивая в стороны бетонные плиты.
        -Людей убивает жажда. Человек, тварь такая, не может долго без жидкости. Особенно если он ранен и потерял много крови. - Саня спешно кусочки лосося, которых доставал прямо из жестяной банки протертыми спиртовой салфеткой пальцами. С продуктами у выживших было плохо. В чудом уцелевшей после визита крабов ресторанной кухне пмимо растерзанных человеческих тел обнаружились солидные залежи минеральной воды, сладких газировок, виски и вина. Но вот обычного мяса, хлеба или овощей нашлись жалкие крохи. Видимо все успели подъесть не монстры, так заполнившие Талоа туристы, которых на остров загнала буря. - Это реально хреново, слышать как в нескольких метрах от тебя долго и мучительно умирает человек, который понимает, что спасти его не успеют. Плачет, кричит, обещает золотые горы или всех убить, когда выберется наружу. Постепенно слабеет, отчаивается, совсем замолкает…А потом превращается в рычащее, хрипящее и завывающее нечто, со скоростью шахтерского бура ползущее сквозь камень к ближайшему живому и начинающее его заживо пожирать! Не понимаю, как я тут еще к чертовой бабушке не поседел!
        -Информация о том, будто волосы могут утерять весь пигмент в одно мгновение, не более чем миф. На самом деле они дал?ь?ше про?сто расти?? станут обесцвеченными и за какое-то время предыд?ущий окрас собой сменят. - Успокоила его Элеонора, вследствиевозраста и состояния здоровья освобожденная от большей части физических работ. Святослав и Читер тоже отлынивали от расчистки завалов, в то время как остальная часть их отряда уже трудилась не покладая рук. Удары, которые с невероятной для хрупкой старой женщины силой нанесла им ведьма, оставили соотечественникам явные симптомы сотрясения мозга. Проще говоря, ноги у них подкашивались. Даже доковылять до отеля пострадавшая парочка смогла с трудом. - Это один из них тебя так отделал?
        -Да, самый первый всего искусал. Мы тогда еще плохо представляли, с чем имеем дело, хотя уже о много догадывались. - Саня покосился на свои руки, перемотанные окровавленными бинтами. Только на левой повязок было две: на тыльной стороне ладони, и на запястье, а в правую мертвец вгрызся чуть ближе к плечу. - Выглядело то, что вылезло из под завалов, как само зло на девятом месяце беременности. По пути оно сожрало по меньшей мере двух человек и большая их часть теперь была у него в животе.
        -Как же вы с ним справились то? - Поразился Святослав, вспомнив о чудовищной силе Джейми. Чем может «порадовать» такая же тварь, только откормившаяся, не хотелось даже думать. - Чудом?
        -Пулями. Обычными свинцовыми пулями. Вон у того мексикашки с собой пистолет был в ресторане за каким-то чертом, хотя он клянется, что не бандит, а вовсе даже наоборот. Опер ихнего мексиканского уголовного розыска. Да только чего-то я сомневаюсь, будто обычный полицейский на с?в?ою зар?плату мож??ет на местных курортах шиковать. - Саня ткнул изм?азанным в жире пальцем по направлению идущих полным ходом спасательных работ. Личность, на которую он указывал, казалась Ясневу смутно знакомой. Сопоставив свои воспоминания и перебинтованную голову латиноамериканца, Святослав пришел к выводу, что это тот самый тип, в которого ныне покойный островной колдун столь метко запустил бутылкой. - Но, несмотря на три пули в башке, тварь все равно продолжала кусаться, хоть и сильно сбавила свою прыть. Я её еле-еле смог повалить на землю и забить какой-то арматуриной. Потом остальные полдня ждали, когда коньки отброшу и сам стану кидаться на людей. Даже веревками привязали к парочке блоков, чтобы дохлым далеко не ушел. Однако, к счастью, это немного не тот тип ходячих мертвецов.
        -Да, в этом нам повезло, так повезло! Прямо как утопленникам! - Со смешком согласился Святослав. - Читер, а ты чем так занят, что до сих пор еще ни одного слова не сказал? Или тебе хуже стало?
        -Хиты в порядке. - Отмахнулся парень, сейчас сам немного похожий на зомби из-за залившей лицо крови. - Просто я наблюдаю за нейтральным юнитом, похоже, собирающемся стать союзным.
        -Чего? - Не поняла его Элеонора, а потом глаза пожилой женщины удивленно окрулилалсь. - Эй! А что она то тут делает?!
        У самой границы осыпи, образованной развалившимся зданием, стояла опирающаяся на клюку ведьма и тщательно пережевывала шоколадку. Как она оставалась незаметной до этого момента, оставалось только гадать. Может, работала магия, а может, маскировка?,? делаю?щая её дл??я взгляда землян вполне привычной деталью пейзажа?. Старуха обвешалась трещащими от тяжести вещей и продуктов пакетами из супермаркета так, что теперь напоминала то ли новогоднюю елку, то ли жертву массовой распродажи. Наиболее гнилые тряпки, листья и часть шкур в её костюме заменили цветастые полотенца, продававшиеся в «Планетарии» наряду с бытовой химией, а на ногах красовались тапочки. Пушистые, розовые, с рисунками зайчиков. В общем, виду обычной ничем не примечательной бомжихи данная особа теперь соответствовала процентов на восемьдесят, а потому могла быть заметившими её людьми просто проигнорирована по привычке.
        Сложно сказать, сколько времени ведьма наблюдала за царящей среди развалин суматошной деятельностью, но видимо к каким-то выводам она для себя пришла. Заметив, что её обнаружили, старуха не стала убегать или сражаться. Сделав несколько шагов вперед, пожилая женщина ударом своей клюки со страшным грохотом раскола бетонную плиту, вокруг которой суетился десяток самозваных спасателей с разнообразными рычагами. А потом за пять секунд расшвыряла в стороны обломки и вытащила из под них перепачканного в крови и дерьме мальчика лет десяти. И передала его растрепанной женщине, тот час же залившейся истерически-облегченными слезами. Видимо, это была мать или другая родственница вытащенного из под завалов ребенка.
        -Это как?! - Не смог сдержать вопля удивления Саня, круглыми от удивления глазами уставившись на ведьму. В данный момент та медленно двигала своей клюкой в сторону следующую кучу мусора, прос?т?о обяз?анную вес??ить никак не меньше тонны. Бугристая и слегка кри?воватая трость, судя по виду сделанная каким-то пьяным кузнецом из обычного железа, выгибалось от натуги, но ломаться не спешила. Хотя толщина его едва-едва превышала таковую у обычной швабры и выдержать подобную нагрузку вряд ли бы сумела даже самая прочная сталь. - Да из чего вообще эта палка сделана?!
        -Ну, судя по моим ощущениям, для крафта сего эпического предмета использовался сплав чугуния с титанием. - Читер потер голову, по которой лишь пару часов назад с размаху приложили натуральным магическим посохом. - Впрочем, я не исключаю, что в качестве присадок мог быть использован вибраниум, мифрил, адамант, наквадах или иные куда более экзотические материалы.
        На необычную помощницу люди сначала уставились с подозрением, а большинство так и вовсе рефлекторно потянулись за оружием. Но та продолжала с неожиданной для хрупкого старого тела силой расчищать завалы, демонстративно «не замечая» обращенных на свою персону подозрительно-настороженных взглядов. Впрочем, всего лишь через минуту их стало гораздо меньше. Когда в руках глыба килограмм на пятьдесят, то смотреть получается в лучшем случае себе под ноги, чтобы случайно не поскользнуться и со всего размаха вместе с грузом не полететь вверх тормашками. Однако полноценной заменой строительному экскаватору ведьма так и не стала. Её запала и сверхъестественной мощи хватило очень ненадолго, а потом женщина привалилась к одному из бетонных блоков, помахивая на себя рукой и обливаясь потом. А на осторожные намеки? ?в виде? указания?? ей особо мешающих плит, которые следовало бы раз?рушить, чтобы дальше работа легче шла, лишь виновато разводила руками.
        -Мана кончилась. Или не кончилась, но оставшийся резерв она тратить не будет, поскольку нам не доверяет. - Решил Читер, со стоном поднимаясь с того места, где сидел. - Пойду, приведу старушку сюда. Пусть видит, что мы двое как самые ушибленные зла на неё не держим.
        -Интересно, а сахарный диабет и язву желудка она лечить может? - Элеонора уже рассматривала старушку с деловитым видом почуявшей прибыль бизнес-леди. - С больными суставами то уж точно справится. Вон как скачет, несмотря на возраст.
        -Это если ей действительно те сто лет, на которые она выглядит. - Осторожно заметил Святослав. - Она вполне может оказаться моложе тебя. Думаешь, просто так люди в Средние Века уже в сорок лет считались глубокими стариками? Просто их убивали непомерные физические нагрузки и плохое питание.
        Предложение посидеть вместе с остальными временно недееспособными беженцами ведьма с благодарностью приняла. Более того, пока она ковыляла к ним, то успела вручить Читеру кусок какого-то мха и заставила приложить тот к голове. Моментально исцеления, которого подспудно ожидал Святослав, не произошло. Однако морщиться от боли и хромать бледноватый парень сразу стал намного меньше. Второго же аналогичного компресса у старушки то ли не оказалось, то ли ей не хотелось менять его на предложенную взамен плитку молочного шоколада. А зачем, если она и так в супермаркете успела подобным добром порядочно прибарахлиться?
        Вблизи женщина,? ?котору?ю только ??теперь получилось толком рассмотреть, производила? самое тягостное впечатление. Помимо грязи её морщинистую кожу покрывали пигментные пятна, подозрительно напоминающие лишай и шрамы, множество шрамов. Некоторые из них были оставлены зубами или когтями зверей, но большинство выглядели слишком ровными, хотя и хорошо зажившими, сжавшимися до светлых ниточек. Будто ведьму когда-то давно долго и упорно стегали плетью по лицу, лишь чудом не задев глаза. Сразу было видно, жизнь данную особу не жалела, но она не сдавалась и гнилыми пеньками зубов прогрызала себе путь вперед. Однако никаких особо подозрительных деталей в её облике, например выпирающих клыков, рогов или вертикальных зрачков при беглом осмотре обнаружить не получилось. Ведьма вообще до ужаса походила на обычную пожилую не то на арабку, не то на еврейку благодаря довольно внушительных размеров носу и смугловатому оттенку кожи.
        -У многих племен дикарей или там кочевников хорошим тоном считается разделить хлеб - Элеонора уже достала из своей сумочки одноразовую пластиковую тарелку с плохо оттертыми следами от предыдущих употреблений пищи и нарезала на ней сморщенный завядший огурец небольшим столовым ножом. - Обычаи гостеприимства и все такое прочее…
        -Если ты кого-то накормил, то сразу убивать не будешь. - Согласно покивал головой Святослав, улыбаясь одними губами. - Иначе пустой перевод продуктов получится. На этом чувстве человеческой жадности, думаю, и основаны все подобные древнии гарантии того, что гостя сразу стараются не резать. Ну и на ответной кровной мести, кон?е?чно же?.
        -Ла кис??тор па. - Старуха выложила на тарелку горсть суше?ных ягод, а потом взяла штук пять из них в рот, пережевала и проглотила. Видимо подобные обычаи ей тоже были известны. Яснев рискнул попробовать предложение угощение, предварительно тщательно обтерев его об рукав и рот мужчины наполнился приятным мятным привкусом.
        -Па? - Читер ткнул в разложенную на тарелке снедь.
        -Вет. - Ведьма резко провела пальцем слева направо, а после ткнула пальцем себе в рот. - Па.
        -Ага. Значит, ягода называется либо «Ла», либо «Кистор». - Понятливо кивнул парень, отнимая от головы моховой компресс и внимательно его изучая. Что уж он надеялся на нем разглядеть, оставалось загадкой. Никаких внешних изменений с этим материалом, немного напоминающем губку, вовсе не произошло. - Что ж, приступим к составлению языкового базиса…Я - Чит! Она - Элеонора! Он - Святослав. А ты - кто?
        -Митрин. - Старая женщина прекрасно поняла, о чем её спрашивают. - Митрин Велоя ди Тресс Лингиствершен.
        -Ого, какое длинное имя. - Поразился Яснев. - Я думал, такие только в анекдотах бывают.
        -Либо она Митрин родом из чего-то там…Либо это прозвучал дворянский титул. - Задумалась Элеонора. - У нас в Англии многие аристократы кичились подобным. Особенно когда других поводов для гордости у них в принципе не оставалось. Ведь даже к королеве в гости некоторые из её пэров теперь ездят сугубо на метро.
        Уроки языка продолжались часа четыре, но дважды прерывались. Ведьма шла и разбивала несколько плит своим посохом, либо делала чего-то еще такое же невозможное с точки зрения нормального челове?к?а, но ?очень пом??огающее спасателем, а потом шла переводить дух на? прежнее место. А потом в гости пожаловали те, кого так боялись обитатели разрушенной гостиницы. Свиньи. Целое стадо неожиданно крупных и хорошо организованных диких кабанов. Подобно бурому приливу штук пятнадцать животных высыпались из-за деревьев, выстроились клином и, подбадривая себя оглушительным визгом, медленно двинулись на людей. Причем самок или детенышей с ними не было, сплошь отборные секачи, самый мелкий из которых достигал полутора метров в холке.
        -Строем идут. - Ошарашено выдохнул Святослав, взирая на вожака всего стада. Поверить в то, что это чудище когда-то являлось милым розовым поросеночком, было решительно невозможно. Возвышающаяся над сородичами словно скала тварь скорее напоминала сухопутную акулу, благодаря вытянутой сигарообразной форме тела и ряду шипов, идущих вдоль позвоночника. А еще у неё помимо трех пар классических кабаньих бивней вперед торчали отходящие почти от самых ушей длинные прямые рога. - Свиньей!
        -Хорошо хоть без поддержки артиллерии, магов, лучников и поднимающего им мораль знаменосца. - Читер если и углядывал в происходящем нечто необычное, то на его поведении это никак не отражалось. - Значит, не фракция, а просто агрессивные мобы. Лут, экспа, сало и мясо.
        -Если не поторопишься ноги унести, они сами из тебя фрикаделек наделают! - Потащил его в сторону руин Саня. Надо сказать, животные не бросались на людей в лобовую атаку, а скорее запугивали их и отжимали к зданию. Видимо драка не на жизнь, а на смерь не входила в их планы, в отличии ?о?т быст?рого и по??чти необременительного мародерства. Неглубокие мо?гилы, в которые складывали тела умерших от жажды или просто раздавленных, выглядели порядком перекопанными. И находились они именно с той стороны, откуда наступали звери. - Эти свиньи просто бешенные, а вожак у них вообще отморозок бронированный! Мы ему в голову аж четыре пули всадили, а он только расхрюкался на всю катушку и нас на третий этаж гостиницы загнал. Хорошо хоть дальше лезть поленился, видно неуютно ему было на лестнице.
        -Валангу патра уен фит… - Пробормотала себе под нос ведьма, вместе со всеми медленно пятящаяся к руинам, и Святослава словно прошиб удар тока. Точно так же называли напавших на Талоа монстров островной колдун и его внучка. Так это получается, старуха говорит на полинезийском?! Или наоборот, земные чародеи использовали термины местного языка?! А, самое главное, прущий на них кабан нереальных размеров и со слишком странной анатомией есть ничто иное, как самый настоящий демон?! - Рим удо! Удо крихт!
        На плечи ведьмы из заплечного мешка, сшитого из чьей-то шкуры и украшенного орнаментом в виде непонятных знаков выскочил уже знакомого вида скелетик. Но покидать свою хозяйку он не стал и остался при ней не то часовым, не то последней линией обороны. Старуха извлекла из мешочка притороченного к поясу какой-то желтый камень размером с её же маленький кулак и показала его Святославу. А после ткнула пальцем в необычную свинью-переростка и, высунув набок язык, выпучила глаза. Впрочем, вся эта пантомима не мешала ей шустро перебирать ногами. Умеющая управлять ?о?гнем и? нежитью ??ведьма явно не горела желанием связываться более ?чем с десятком крупных и сильных животных. Во всяком случае, в одиночку.
        -Чё она хочет? - Подозрительно уточнил Яснев у Читера, как главного спеца по образу мысли припадочных. Жук жука и все такое прочее… - Мне показалось или она намекает, будто отдаст эту штуку, если мы самого здорового кабана прихлопнем?
        -Ты все правильно понял, чувак. Все как в жизни, только большого восклицательного знака над башкой квестодателя не хватает. - Подтвердил его опасения парень. - Ты ей дохлого рейд-босса, она тебе самородок. По-моему там чистый аурум, впрочем, геология никогда не входила в число моих классовых навыков.
        Отогнавшие людей от могил свиньи остановились. Вожак их принялся проворно раскапывать тела, работая своим гигантским бронированным рылом со сноровкой экскаваторного ковша. Обломки бетона, которыми обложили захоронения дабы уберечь от хищников, отлетали в разные стороны один за другим. Группа поддержки из пятерки наиболее крупных кабанов принялась не то помогать ему, не то мешать, путаясь под ногами. Ну а младшие члены их стаи были вынуждены бдительно стоять на стреме и грозно похрюкивать на орущих в их адрес проклятия людей, лишь изредка оглядываясь через плечо на то, как начальство добывает себе вкуснятину. Все как у людей, ну почти.
        -Золото? Зачем оно нужно? - Поразился Святослав, всегда считавший, будто цена на данный металл взвинчена искусственно. Да, его можно счесть красивым, но ведь сейчас не древние времена, когда люди умели делать блестяшки лишь из очень ограниченного чи?с?ла при?родных ма??териалов. Химическая инертность тоже идет мимо ка?ссы - не так уж много существует вещей, где она действительно необходима. Остается разве только сфера изготовления электротехники, но и она цену в несколько тысяч рублей за крохотное колечко или кулончик явно не оправдывала. - Ну, в смысле здесь и сейчас?
        -Чтобы продать его где-нибудь не тут и потом, конечно же! - Саня с интересом покосился на самородок в руках ведьмы. - Грамм сто там должно быть, золото металл тяжелый. Где там ваш парень с дробовиком? Без вожака эти твари, наверное, растеряются…
        Люди отступили ко входу в гостиницу и оттуда осыпали наглых животных ругательствами и некрупными камнями, скорее раздражающими, чем причиняющими реальный ущерб. Основным их оружием были подобранные на развалинах арматурины, за которые кое-где все еще цеплялся бетон. Подобные железные палки, в принципе, могли бы переломать вепрям все кости. Если бы держащим их в руках было плевать на свои потери. Звери несмотря на то, что уступали числом представителям человечества, выглядели достаточно грозно. Возможно, набросься на них толпа и - немногие выжившие свинутсы вынуждены бы были удрать обратно в чащу, поджав хвосты. Вот только после такого подвига число могил на импровизированном кладбище грозило резко увеличиться. И не имелось никакой гарантии, что на следующей день из леса не вывернут новые кабаны. Или какие-нибудь иные трупоеды, занявшие освободившуюся экологическую нишу.
        -Или придут в бегство и покажут нам, где раки зимуют. - Не согласился с ним Святослав, мысленно однако же начиная г?о?товить?ся к пред??стоящему сражению. Мысль о том, что какие-то гряз?ные свиньи будут питаться человеческой плотью мужчину, мягко говоря, раздражала. А уцелевшая часть гостиницы очень подходила для того, чтобы держать в ней оборону. Посадить на высоту второго этажа стрелков с огнестрельным оружием и копьеметателей, подтащить туда же камней, поставить баррикаду на входе и, на всякий случай, лестнице….Животные все же не армия, штурмом укрепленную точку не возьмут. - К тому же патроны у нас на вес золота…Да нет, дороже! В ружье же сережки или цепочку вместо пороха не зарядить!
        -Ну, вместе с обычной наградой закрытие задания обычно очень повышает репутацию с квестодателем. - Читер покосился на ведьму, внимательно следившую за переговорами землян и от волнения даже прикусившей губу. Было видно, разрывающий могилы свинтус-переросток чем-то для неё очень важен. - А у нас как раз двух потенциальных кастеров классовым навыкам учить некому.
        -Отступаем на лестницу и закрываем двери! А потом попробуем всадить этому ходячему окороку пулю не в морду, а в бочину! - Решилвесь перемазанный в бетонной пыли Харальд, которому Яснев быстро растолковал суть предложенной сделки и свои соображения. Скандинаву тоже не нравилась мысль оставлять людские тела зверям на растерзание. А ну как войдут во вкус и потом начнут охотиться на живое мясо с таким знакомым им вкусом? К тому же вождь маленькой группки беженцев не желал лишаться даже малейшего из возможных преимуществ. И происходил из страны, славной своими языческими корнями, а потому к богомерзкому с точки зрения хри?с?тиан к?олдовству?? изначально относился с чисто потребительской точ?ки зрения. Полезное? Значит, нужное! В конце-концов тот же Один, долгие тысячелетия бывший главным божеством его предков-викингов, помимо всего прочего славился в том числе и как непревзойденный знаток магии. - Я думаю, в прошлый раз вы просто не смогли пробить его череп! У медведя-гризли его тоже далеко не из каждого ружья прострелить можно, а эта зверюга в размерах и побольше будет!
        В гостинице нашлось все необходимое для того, чтобы держать оборону. Выживавшие здесь люди вовсе не были идиотами и про возможность появления у них в гостях плотоядных монстров вроде тех же гигантских крабов подумали чуть ли не раньше, чем приступили к разбору завалов. К тому же более чем на половину они состояли из представителей русскоязычных народов, которых условия жизни на исторической родине старательно приучали использовать смекалку, а также налаживать нормальный быт при помощи спертого где-нибудь по случаю хлама. Несколько более-менее сохранивший прямоугольную форму бетонных плит занесли внутрь и прислонили к стене у пожарного выхода.За полминуты их передвинули рычагами так, что прорваться сквозь дверь на улицу или дверь на первый этаж стало практически невозможно. Да еще и подперли вытянутыми обломками намного меньше размера, сыгравшими роль упоров. Подвинуть грубой силой весящую несколько тонн преграду сумело бы лишь очень сильное существо, при нужде просто прошедшее бы сквозь стену. А протиснуться под ними могла либо кошка, либо нечто с её же гибкостью и габаритами. И то помешать
эт?о?му мог? сваливши??йся агрессору на макушку тяжелый кусок бетона, ко?торые подтащили к окнам второго и третьего этажей в качестве снарядов.
        -Тут кто-нибудь умеет стрелять? В смысле, стрелять хорошо? - На всякий случай уточнил Фредерико, прежде чем занять позицию на подоконнике. Компанию ему составляли те из обитателей мраморного амфитеатра, что догадались прихватить с собой из логова гоблинов малоразмерное метательное оружие в виде их костяных бумерангов. А также ведьма, Святослав и Читер. Страдающим от сотрясения мозга мужчинам просто опасно сейчас было находиться внизу, куда может обрушиться ярость слишком уж умных зверей под предводительством демона в свинском обличье. Мотнет в нужный момент не туда - и финита ля комедия, либо сами под удар попадут, либо соседей по строю оружием зацепят. А тяжелым камнем из окна промахнуться сложно, он всегда вниз лететь будет. И даже если грянется о землю впустую - не страшно, обломков бетона вокруг много. - Я всего лишь сторож, меня не учили палить по движущимся целям. Да и по неподвижным, в принципе, тоже, если пары походов в тир не считать.
        -Дай сюда! - Буквально вырвал у него оружие из рук другой латиноамериканец, который несмотря на перемотанную бинтами голову двигался без малейших следов какого-либо недомогания. На полицейского он, надо сказать, походил не слишком сильно. Угрюмый, заросший щетиной и с таким брюшком, которое не должно иметься у поддерживающих себя в форме сотрудников правопорядка. Однако с пистолетом обращался по уверениям других обитателей гостиницы просто виртуозно, а большего от не?г?о в на?стоящий м??омент никто и не требовал. - О, святая Дева Мария?, да ты когда последний раз это ружье чистил?! Да как оно у тебя еще не клинит через два выстрела на третий?!
        -В прошлом месяце. - Припомнив, сообщил сторож парка аттракционов. Если честно, Святослав вообще не понимал, зачем ему при такой работе требовалось огнестрельное оружие. Хулиганов гонять можно и свистком, а если он не унимаются и продолжают буйствовать, то одинокий человек с ними вообще ничего сделать не сможет, если на поражение не стрелять. Тут надо звать полицию, получающую свои деньги за вдумчивый пересчет ребер любым нарушителям законов. Или дробовик нужен как раз за тем, чтобы иметь шансы без лишних проблем вызвать ближайший патруль и дождаться его целым и невредимым? Ведь за стрельбу при самообороне судят только наиболее поехавшие крышей на ниве толерастии и соблюдении прав человека законники? - И вообще то оно клинит…Иногда.
        -Если бы я так обращался с оружием, то до своего совершеннолетия просто бы не дожил. - Рауль осуждающе сморщился, проводя какие-то манипуляции с вытащенным из ружья патроном. - Так, ну тут хотя бы пуля, а не летящая непонятно куда на расстоянии пяти метров утиная дробь…Уже легче. Внимание, стреляю!
        Пуля, выпущенная мексиканским полицейским, вонзилась точно в левый бок чудовищного вепря, в очередной раз задравшего к небу свою рогатую башку, с которой скатывались вниз крупные комья земли. Святослав сам видел, как оттуда брызнуло кровью, а испуганно взвизгнувший свин осел на одно колено. Впрочем, в следующую же секунду его голос набрал децибел ?и? превр?атился в ??грозный рык. Чуть-чуть прихрамывая, монстр развер?нулся в сторону гостиницы и безошибочно уставился на людей, пялящихся на него из окон второго этада. Определил ли он своих врагов по вспышке выстрела и звуку или пользовался какими-то сверхъестественными методами осталось загадкой, но дальнейшие целеуказания вепрю явно не требовались. Словно живая торпеда он рванул вперед, отшвырнув с дороги недостаточно расторопного подчиненного ударом вытянутой морды и безошибочно нацелившись на дверь. А за предводителем, с опозданием секунды в три, сорвались с места и грозно захрюкавшие подчиненные.
        -Гдах! - Новый выстрел Рауля заставил покатиться по земле одного из кабанчиков, который оказался неожиданно резвым и даже смог вырваться вперед демонического начальства. Неожиданное препятствие на своем пути свинтус перепрыгнул с изяществом, приличествующим скорее балерине, чем туше размером со страдающего ожирением бегемота.
        -Пулемет бы сюда. - Севшим голосом пробормотал Святослав, с натугой поднимая тежелый обломок бетона. Впрочем для мчащего к остаткам гостиницы на всех парах гиганта подобный камешек станет, в лучшем случае, лишь мелкой неприятностью. - Самое то отражать атаку кавалерии.
        -Данные мобы относятся к совсем другому типу юнитов! - Запротестовал Читер. - У них же нет всадников!
        -Гдах! - Третий выстрел, произведенный Раулем практически в упор, попал куда-то в шею животного, ювелирно вписавшись между покрывающими его хребет большими шипами. И вот тогда зверюгу наконец-то проняло! Она вильнула, отклонившись от идеально прямой траектор?и?и, пе?редние ла??пы её подкосились и следующие метра три монстр пр?оехал на пузе, издавая ни с чем не сравнимые звуки ярости и боли. Демоническая свинья орала так, как мог бы орать целый хор гнусавых котов, если бы их синхронно начали пожаривать на медленно огне. К сожалению, её подручные из-за травмы начальства не остановились и даже не замедлились. С неожиданным для кабана проворством первый из них прыгнул в расположенное на первом этаже окно гостиницы, но немного не дотянул в своем акробатическом этюде до идеального выполнения маневра, а потому приземлился пузом аккурат на остатки оконной рамы. И тут же попытался перекричать свое начальство. Обломки стекол с их законных мест люди, естественно, никуда не убрали. Им было банально не до того. Теперь же все эти выставленные вверх сколы близко познакомились с пузом вепря. Оно может и было
довольно жестким, если сравнивать его с человеческим, но явно не могло выдержать без последствий такие испытания.
        -Эх! - Святослав вывалил наружу кусок перекрыттия, который еле еле смог взгромоздить на облюбованный подоконник. Ему показалось, будто второй свин пройдет в примерно нужной точке спустя секунду…Увы, ему показалось. Или коварное животное, увидев летящую сверху глыбу, притормозило. В любом случае тяжелый снаряд без особого толка стукнулся о землю и куда-то укатился. - Вот черт, промазал!
        -Первый пошел, второй пошел, третий пошел… - Читер, после ведьминского компресса избавившийся от последствий сотрясения в рекордно короткие сроки, вываливал наружу камни куда меньшего размера. Но значительно чаще, на?д?еясь н?а попадан??ие просто по закону больших чисел. Однако ему тож?е до сих пор не везло. Гарцующий под окнами свин будто заговоренный избегал всех сыплющихся на него плюх, если не считать чьего-то бумеранга. Однако тот просто отлетел от рыже-коричневой шкуры, вряд ли оставив после себя даже синяк. То ли оружие оказалось слабо заточено, то ли пользоваться им нужно было уметь. - Парашютики не забываем, не забываем…
        Свиньи одна за другой вламывались внутрь гостиницы, иногда получая при этом порезы разной степени тяжести. Одна из них все же получила по черепу глыбой, слетевшей с третьего этажа и упокоилась навеки, а еще две обзавелись пирсингом в виде глубоко вонзившихся в плоть гоблинских дротиков, порядочно поубавивших им прыти. Эта парочка была далеко не единственной, попавшей в цель, но кроме них все выпали, оставив после себя на память лишь незначительные травмы. К тому же ведьма оттолкнула от окна не желающего больше стрелять Рауля и чего-то забормотала себе под нос, нацелив клюку на вроде как сдохшую зверюгу. Учитывая, что на плечах у неё по прежнему обретался костяной защитник, имело смысл ожидать в скором времени появление в стане врагов зомби-свинины. Насколько окажется эффиктивным данный маневр уже другой вопрос, но ведь кого-нибудь снова поднявшийся на ноги кабан наверняка успеет цапнуть? На этом успели защитников кончились, поскольку целей в зоне обстрела не осталось, но и вепрям победу праздновать было рано. Другого пути к людям кроме как через выход на пожарную лестницу не было. А его еще
следовало обнаружить, чего у кабанов явн?о? не по?лучалось.?? Ну не проходили они теорию и практику штурма жил?ых помещений, что уж тут поделать!
        Жуткий визгливый вопль альфа-кабана, про которого уже все как-то подзабыли, начал терять громкость и неожиданно стих совсем. А сам он поднялся на ноги и снова потрусил к зданию, постепенно набирая скорость. C запозданием Свястослав вспомнил о том, что данный бифштекс-переросток ведьма назвала валунга патра, сиречь демоном. А твари из ада или иной местности с подобным климатом от обычных ран просто так не умирают. Во всяком случае, в кино. Однако сейчас Яснев ничуть бы не удивился узнав, что минимум три четверти фильмов ужасов основаны на реальных событиях.
        -Как же так, я же мог поклясться, что перебил ему позвоночник?! - Поразился Рауль, вновь приникая к дробовику и начиная выцеливать у монстра место, куда стоило бы всадить предпоследнюю ружейную пулю. - Не первый раз на крупную дичь охочусь, знаю, как себя парализованные звери ведут!
        -Данный юнит умеет регенерировать. Однако если у него нет способности «изменение размера», то в окно он не пролезет. Тупо не протиснется. - Как-то отстраненно заметил Читер, наблюдая из окна за приближающейся зверюгой. Та помимо того, что снова разгонялась, внезапно оказалась окружена роем вылетающих из под копыт камешков. Причем они не просто улетали куда-то за спину вепря, нет, они зависали рядом с ним в воздухе и неслись тем же курсом, постепенно увеличиваясь в количестве. Чертов монстр владел магией…Впрочем, глупо было ожидать обратного. Но ведь надеяться то люди могли?! - Кажется, сейчас будет проведена сп?е?ц-атак?а по площ??ади. Ложись!
        Сложно сказать, какими путями двигали?сь мысли в искаженном сознании Читера, но в этот раз выводы парня оказались абсолютно правильными. Град колдовской шрапнели хлестнул по единственным людям, которые находились в зоне видимости чудовища, то есть, кто торчал в окнах. К счастью, прицел свинтус брал не слишком метко и потому девять десятых снарядов впустую ударили по стенам, лишь выбив немного крошки. Да и оставшиеся хоть и залетели в оконные проемы, но на живую плоть ныткались если только случайно. На втором этаже никого серьезно не зацепило, а вот с третьего раздались болезненный вскрик, ошарашенная ругань и истеричные требования как можно скорее тащить жгуты и останавливать кровь.
        Предпоследний и последний выстрелы дробовика прозвучали практически синхронно. Да и делались они с такого расстояния, что промахнуться было уже едва ли возможно. Однако набравшего порядочную скорость вошедшие чуть ли не под прямым углом в шею пули уже не могли остановить. С оглушительным грохотом он врезался в дверь пожарного выхода, разбил своей мордой и клыками в щепки хрупкую деревянную преграду и…Похоже, вырубился. Судя по испуганным воплям, раздавшимся снизу, бетонные блоки своей башкой вепрь со всего размаха все-таки сдвинул. Но это далось ему крайне дорогой ценой.
        -Иртить! - Рявкнула ведьма, опасно перегибаясь вниз вместе со своей клюкой. На наконечнике необычного посоха медленно начала разгораться алая капля, постепенно увеличивающаяся в размерах. - Иртить валунга патра!
        -Щас добьем, не беспокойтесь! От меня еще ни одна ачивк?а? не уб?ежала! - ??Читер поискал под ногами снаряд, достойный лежаще?го внизу оглушенного зверя и даже нашел его. Из здоровенного, килограмм на пятьдесят, куска бетона под углом торчала арматурина, длиной сантиметров тридцать. - Святослав, помоги, один не подниму!
        -Ага, сейчас подложим хрюшке кнопку. - Согласился с ним Яснев, с натугой взваливая на подоконник тяжеленную глыбу так, чтобы стальной прут торчал вертикально вниз. В своем стремлении поскорее добить тварь они не были одиноки. Грандиозный свин внизу уже начал ворочаться. Еще секунд тридцать, и он полностью придет в себя. А после разметает баррикаду и теперь уже вряд ли отступит из внутренностей здания, напуганный чуждыми запахами и теснотой лестниц. Слишком уж его разозлили.Рауль наводил на монстра пистолет, кажется выцеливая глаза, а с третьего этажа кто-то кинул дротик. Вот только все эти усилия заставляли вспомнить крылатую фразу: «да что слону дробина».
        Необычный метательный снаряд канул вниз либо абсолютно беззвучно, либо шум рассекаемого воздуха оказался заглушен другими звуками, вроде беспорядочных метаний кабанов по первому этажу и криков защитников здания. В полете отдаленно напоминающую формой гвоздь конструкцию начало перекашивать. Очевидно, не обладающая аэродинамической формой бетонная «шапочка» являлась очень хреновым стабилизатором. Однако расстояние до цели было не так уж и велико, а потому арматура под углом около сорока градусов вонзилась в спину свиноподобного демона со всей мгновенно перешедшей в кинетическую потенциальной энергией, которую ей совместно придали мас?с?а снар?яда и уск??орение свободного падения. Металлический прут из ?высококачественной стали, рассчитанной на десятилетия напряженной эксплуатации в качестве внутреннего каркаса здания, углубился в плоть конвульсивно вздрогнувшего чудовища на три четверти своей длины. А следом за ним прямо по свину ударил тонкий концентрированный жгут огня, начавший полосовать его шкуру и оставлять за собой будто полосу горящего напалма.
        Если раньше демонический кабан визжал, то теперь он трубил. Объятый пламенем исполин поднялся на подкашивающихся ногах и, с монотонностью машины, принялся стучать о преграждающую ему путь преграду. И просто об стену гостиницы. Похоже, ошалевший от боли монстр уже плохо соображал, где заканчивается само здание и начинается заваленный бетонными блоками проход в его недра. Из огнестрельных ран на шее хлестали струйки крови, а там, куда ударила арматурина, лился вообще настоящий водопад черной жидкости. Да и град сыплющихся на него булыжников душевного спокойствия монстру явно не прибавлял. Последней каплей, подкосившей его силы, стал ведьмин посох. Старуха швырнула свою клюку вниз наподобие копья и она, отскочив от его лба словно резиновый мячик, вновь вернулась в сухую сморщенную ладошку. Монстр резко заткнулся и осел, а пламя на нем погасло. Из головы чудовища вслед улетевшему вверх артефактному оружию потянулось…Нечто. Прозрачное, колеблющееся, едва видимое при свете солнца облачко, до чертиков напоминающее внешний вид этого вепря-мутанта, но только куда меньших габаритов. Это странное образование
явно пыталось вырвать?с?я, но ?его силой?? принуждали двигаться в выбранном ведьмой направл?ении и всасываться в маленькую тыкву-горялнку, что та сжимала в руке.
        -Ущипните меня. Она выдирает из него душу. - Святославу на миг стало дурно от того, рядом с кем он находится. - Ай! Ты чего творишь?!
        -Сам попросил. Тем более, я осторожно, не до крови. - Пожал плечами Читер, прислушиваясь к доносящимся снизу звукам. - Кажется, внизу возня затихла. Видимо со смертью босса квестовый сценарий оказался выполнен и рядовые кабаны из организованной силы стали просто обычными животными.
        Как бы опровергая его слова, лежащая перед входом в гостиницу туша внезапно подорвалась и с оглушительным визгом рванула прочь от здания. Следом за ним на земле оставалась обильно натекшая из ран кровь и еще более обильные груды экскрементов, толчками вылетающих из под хвоста свиньи-переростка с мощью чуть ли не пушечных залпов. Кое чего из этого «добра» долетело даже до окон и вызвало у защитников здания едва ли не большую панику, чем обстрел каменной шрапнелью Но ведьма не обратила на сию досадную неприятность ни малейшего внимания, она прижимала к себе тыкву-горялнку и счастливо улыбалась словно маленькая девочка, получившая в подарок умильного котенка.
        -Эта скотина не мертва. Дохлое не будет одновременно и орать, и срать от испуга. - Мрачно произнес Родригес, вытирая лицо собственной рубашкой. - Я зомби за эти двое суток достаточно навидался, знаю о чем говорю.
        -Но из него вытянули душу! - Удивился Святослав, радуясь, что его в кои-то веки пронесло. Точнее, мимо него пронесло воздушными потоками?.? - Мы ?же сами в??идели!
        -Или это была не она, или у кабана была зап?асная. - Упрямо стоял на своем латиноамериканец.
        -Запасная душа - это как? Такого же не бывает! Ну, по крайней мере, не должно быть! - Озадачился Святослав. - Это уже получается какая-то….Одержимость?!

                                                                                                                      Интерлюдия

         -Фиби, ты плохо вымыла эту комнату, здесь всюду грязь. Тебе придется сделать эту работу еще раз.
        -Но госпожа Ляо, тут все заляпано жиром, а холодной водой да еще и без мыла он не отмывается!
        -Значит, принесешь песка с арены и будешь оттирать до тех пор, пока я не смогу смотреться в полы как в зеркало. Или ляжешь сегодня спать голодной, поскольку ужина я тебе не дам. Либо делай свою работу как надо, либо иди искать пищу в лес, может тебе повезет вернуться не только живой, но и сытой.
        -Да, госпожа…
        Сакура Ляо не считала себя хорошим человеком. Вернее, не так. Она не считала себя человеком добрым. Рациональность и логика - вот то, чем руководствовалась эта тщательно следящая за внешним видом сорокалетняя женщина в своих поступках. Впрочем, данный факт она старалась не афишировать, всегда и везде ведя исключительно корректно, а также расточая направо и налево вежливые улыбки. В которых искренности не было ни на грамм. Если бы хоть кто-нибудь возмутился чрезмерной эксплуатации детского труда или Фиби разнылась на все подземелье от голода, то тут же бы оказалось, что Сакура просто шутила. И вообще, стремилась лишь оградить девочку от по-настоящему тяжелой работы, ведь от мытья полов пока еще никто не умирал, да и грыжу себе пр?и? помощ?и мокрой ??тряпки заработать затруднительно. А её не поняли,? вот уж кошмар то какой! Однако шансы на негативное развитие событий Сакура оценивала как минимальные. Обитающие в подвалах мраморного амфитеатра беженцы были сосредоточены главным образом на проблемах себя и своих близких, а по сторонам почти не глядели. А Фиби, судя по результатам скрытого
психологического тестирования, обладала типичным японским менталитетом, заставляющим беспрекословно подчиняться вышестоящим и страшиться порицания коллектива больше, чем собственной смерти.
        Своих соотечественников Ляо откровенно презирала. За приверженность замшелым древним традициям, позволяющим считаться сидящему на троне императору, которому лишь повезло родиться в нужной семье, живым богом. За скученность друг у друга на головах, поскольку жить боле чем стомиллионной нации приходилось на едва выступающих из океана крохотных, безмерно перенаселенных клочках земли, напрочь лишенных полезных ископаемых. За подавляющий выделяющихся из толпы индивидов коллективизм, не оставляющий талантливому и трудолюбивому одиночке шансов однажды взобраться на вершину. И в первую очередь за то, что они презирали её. Бабка Сакуры в свое время спуталась с китайцем, и это стало достаточным поводом, чтобы её дети и дети их детей носили клеймо людей второго сорта.
        Американцы, по мнению Ляо, были ничуть не лучше. Просто основная масса их стада следовала совсем другим идиотским догматам, вроде демократии, гуманизма и торжества законов над здравым смыслом. Но, по крайней мере, у них хватало ума пытаться извлеч?ь? прибы?ль из тог??о, что их окружало. Если жизнь дает тебе только л?имоны - дави из них лимонад и продавай его. Такую позицию Сакура понимала и принимала всем сердцем. Более того, именно на концепции разумного эгоизма он а и строила свою судьбу!
        Коллеги на работе в глазах женщины через одного являлись туповатыми ничтожествами, не нашедшими себе дела лучше, чем кривляться перед толпой богатых бездельников. Сама она занималась тем же самым, но по уважительной причине. Полученный на родине аттестат в США не котировался, денег у её оставшихся на Окинаве родителей едва-едва хватало на аренду квартиры, налоги и еду, а переучиватьсяу тогда еще молодой девушки времени не было. Эмигрантке требовалось как можно скорее закрепить свой статус полноценным гражданством, кратчайшим путем к которому был брак. А тот в свою очередь следовало поддержать рождением ребенка.
        Размен лучших лет молодости на десятилетия комфортной зрелости и обеспеченную старость с точки зрения Сакуры являлся выгодной сделкой. И потому она, едва оказавшись на Талоа, приступила к поискам спутника жизни. Проводился тот по всем правилам военного искусства и избранник до самого последнего момента даже не догадывался, что на него открыли охоту. Напротив, мнил дичью именно её! Харальд не мог считаться богачом, но и не бедствовал. А брак с кем-то из более высших слоев населения создавал слишком серьезное социальное неравенство в семье и имел повышенные шансы кончиться разводом. К тому же скандинав имел и другие преимущества. В национальной японской культуре он разбирался чуть лучш?е?, чем ?никак и п??отому заметить странностей в поведении жены не мо?г. Стремление женщины баловать себя считал совершенно естественным, пока то не наносило фатальных травм семейному бюджету. И превосходил среднестатистического жителя страны Восходящего Солнца по абсолютно всем анатомическим параметрам раза в полтора, оставаясь притом атлетически сложенным. Правда, разница в размерах чуть было не сыграла дурную шутку
во время беременности, закончившейся для Ляо кесаревым сечением и рекомендацией воздержаться от появления других детей. Однако для Сакуры подобное известие ударом судьбы не стало, превращаться в расплывшуюся от частых родов свиноматку, от которой муж станет гулять налево намного чаще, чем это вообще делают мужчины, она никогда и не планировала.
        Туристы в мыслях данной особы удостаивались многочисленных разнообразных и малоцензурных эпитетов, самым мягким из которых был вердикт: «идиоты». А кто еще станет добровольно отдавать свои деньги лишь за то, чтобы побродить по притащенным в дикий уголок острова лет десять назад камням, якобы являющимся остатками форта восемнадцатого века? Да и даже если бы они были натуральными - что с того?! Какая разница, когда их обтесали и кто по ним ходил?! То, что бесящиеся с жиру потомки называли антиквариатом, для их предков было обычными повседневными вещами. Возможно, красивыми или полезными, но не более. Какой смысл превращать их чуть ли не в святыни?!
        Нашествие монстров на Талоа и последующий Перенос в неведомые дали, похоже не имеющие ни малейшего отношения к планете Земля, Сакура тоже рассмат?р?ивала ?с точки з??рения логичного и разумного эгоизма. Она легко мо?жет погибнуть? Громадный минус, ей категорически не хотелось умирать. Муж и сын то и дело рискуют собой, сталкиваясь то с одной, то с другой угрозой? Минус чуть меньше, без них жизнь начинающей стареть японки станет намного тяжелее и имеет куда больше шансов подойти к преждевременному финалу. Окружающие тоже в опасности? Их судьба в общем-то безразлична Сакуре, но коллектив способен дать ей и её семье большую безопасность и доступ к повышенному количеству материальных благ. Следовательно, стоит помогать обществу до тех пор, пока это не сопряжено со слишком высокими затратами ресурсов или сил. Магия, кажется, существует? Следует учесть новые потенциальные возможности и риски. Все средства обесценились, а имущество мало шансов сохранить? Просто очередной минус, ради большего следует жертвовать меньшим. В амфитеатре есть таинственный алтарь, способный за определенную плату поставить на
ноги человека, которому одну из этих самых ног чуть ли не насквозь прострелили, а в ране чуть ли не гангрена началась? Эм…Неужели наконец то плюс?
        Сакура намеревалась жить долго и счастливо, что было значительно сложнее без квалифицированных медиков по доступным ценам в зоне досягаемости. К тому же она никогда не являлась мазохисткой и потому не любила испытывать боль, неизбежную при ряде острых или хронических заболеваний. А то, что способно моментально или почти моментально заменить пулевую рану здоровой плотью, имеет крайне высокие шансы также быстро привести в норму организм, ослабленный опасными вирусами или иными негативными факторами. И с вероятностью куда больше пятидесяти процентов может провести и иные манипуляции. Не привести в норму пострадавшее, а улучшить уже существующее.
        Вторая молодость, сильный иммунитет, да просто исчезнувшие в никуда морщины и мозоли…Сакура нашла бы применение всему. И она постарается их найти, разумеется, без лишнего для себя риска. Тем более, один кандидат в «добровольцы» уже есть. Перемещающийся исключительно на инвалидной коляске старик, которого не так уж и сложно будет незаметно для окружающих и его самого подтолкнуть в нужном направлении. Он тяготится своим полупарализованным состоянием, он страдает от целой кучи возрастных изменений, он горд и амбициозен, а потому наверняка захочет получить сразу как можно больше. А если ему не повезет и алтарь убьет его, то с исчезновением не приносящего пользы коллективу лишнего рта общество в целом и лично она лишь немного выиграют.
        Сакура Ляо не считала себя добрым человеком, да пожалуй, и не являлась им. Правда, старательно это скрывала. Одной из немногих уступок, которые она себе позволяла, являлся регулярный отыгрыш во время любимых мужем и сыном настольных игр по мотивам бессмертных «Подземелий и драконов» персонажей с упорядоченно-злым мировоззрением. Правда, имели они исключительно высокий интеллект. И поступали с точки зрения окружающих совсем не так, как должны были. Но уж сама то Сакура знала, что рациональные эгоисты, готовые хоть мир уничтожить ради себя любимого, просто обязаны выглядеть в глазах окружающих белыми и пушистыми, регулярно поступаясь удовольствиями и упущенной выгодой ради репутации. В долгосрочной перспективе такая стратегия выгодней.

        Глава 10

        Очередь пуль вспорола воздух, наполняя замерший в испуге лес характерным свистом. Одна из них, самая меткая, с глухим треском впилась в ствол дерева, за которым прятался человек. Впившийся в кору кусочек свинца значительно замедлился и сбился с курса, проходя через многие сантиметры растительных волокон, но не остановился. И, пройдя навылет, обдал вжимающегося в траву Святослава фонтанчиком разлетевшихся во все стороны щепок. Выбранный Ясневым в качестве сомнительного укрытия пр?е?дстави?тель раст??ительного царства явно не годился для изготовлени?я элитной мебели или хорошего строительного бруса, поскольку отличался повышенной хрупкостью.
        -Идти с голыми руками успокаивать толпу вооруженных буйных психов, надеясь на здравомыслие наименее шизанутого из них и колдовские таланты какой-то сомнительной старухи… - Лежащий за непонятно как оказавшимся посреди леса большим камнем Саня позволил себе немного иронии. - Действительно, что могло пойти не так?
        -Не бухти. Мы до этого торгового центра даже еще не добрались. - Посоветовал ему Андрей, еще один из обитателей гостиницы «Русский доктор», которому не было особого смысла цепляться за руины отеля, откуда извлекли всех живых. В общей сложности развалины покинуло аж сорок пять человек, три четверти которых вполне неплохо разговаривали на русском языке. Причем людей слабых или умирающих среди них не было. Получившие тяжелые травмы во время Переноса или до него скончались раньше, а совсем уж немощные по курортам не ездят. Да и туристов как-то не обслуживают. - И потом, кажется, еще совсем недавно ты хотел увидеть полицию? Радуйся, вот она!
        Новая автоматная очередь, выпущенная из сине-белой машины с мигалкой на крыше, снова ушла в сторону людей. Прислушавшись, Яснев с облегчением решил, что залегшему где попало отряду из тридцати не то спасателей, не то мародеров,пули нанесли исключительно моральный вред. Среди криков и ругательств были исключительно испуганные и злые, а вот от боли пока никто не орал. Либо все выстрелы пролетали мимо, либо кого-то ср?а?зило н?аповал. В??озможно, стрелки бы целились лучше, если бы выбра?лись из врезавшегося в какой-то пень транспортного средства наружу, да только они никак не могли справиться с ремнями безопасности. Видимо на случай опрокидывания машины во время штормов, власти острова оснастили спецслужбы улучшенным вариантом, слизанным не иначе как со сбруи пилотов боевых вертолетов. Длинные и широкие ленты ткани пересекались на груди водителя и пассажира на переднем сиденье косым крестом, чтобы равномернее распределять нагрузку, а прочность их сделала бы честь бронежилету.
        -Это не считается! - Громко возмутился Саня, за своим камнем чувствующий себя почти в полной безопасности. - Они же дохлые!
        Сообразить, что с ворочающимися в кабине патрульными чего-то не то, смог бы даже последний дурак. По запаху. В теплом климате совсем не просто так принято хоронить тела, максимум, на третий день после смерти. А эти стражи закона смердели гнилью настолько сильно, что невольно вызывали воспоминания о подземелье амфитеатра, которое не один десяток лет старательно загаживали гоблины. К тому же прямо поверх смятого гармошкой капота валялся труп то ли маленького динозавра, то ли большого варана, старательно обгрызенный с одной стороны. Издырявленный пулями зверь смог добраться до своих обидчиков, но то последние шаги мертвое тело делало уже по инерции, то ли зубы хищника оказались бессильны повредить нежити.Покойники сожрали всю его плоть, до которой смогли дотянуться и явно желали бы продолжить пиршество, да только встать со своих мест так и не смогли. Замк?и? ремне?й безопас??ности, скорее всего, расстегивались одним движени?ем…Да только стухшие мозги покойников его, очевидно, забыли. К сожалению, как нажимать на спусковый крючок они все еще помнили. И, кажется, даже перезаряжать свое оружие умели.
        -Граната! - Рявкнул спрятавшийся в какой-то канаве Харальд, запустив по навесной траектории в сторону автомобиля гулко бухнувшим об багажник тяжелым темным предметом. Понятное дело, спустить ему такую дерзость просто так мертвые полицейские не смогли и новый свинцовый шквал стеганул по траве и деревьям. - Проклятье, меня зацепило! Эта тварь прямо в глаз попала!
        -Пуля?! - Охнул Святослав, передергиваясь от неприятных воспоминаний о горячем куске свинца, впившемся в его родную ногу. - Господи, да как ты с такой раной жив там еще?!
        -Ветка! - Успокоил его скандинав. - Я как раз голову задрал, а она с дерева упала.
        -Меня больше интересует, из чего он в походно-полевых условиях скрафтил гранату. Я же точно помню, не было у нас в инвентаре такого оружия. Даже напалм из бензина сварить не смогли, как ни старались. - Влез в беседу Читер, стоящий во весь рост за соседним с Ярославом деревом. Впрочем, учитывая худобу парня и толщину выбранного им игольчатого баобаба, чтобы достать его пули должны были научиться в полете минимум один раз поворачивать. - И когда она уже, наконец, рванет?
        -Да не граната это была, а камень обычный. - Отозвался Харальд. - Я просто надеялся их на ответный огонь спровоцировать. Должны же у этих покойников когда-нибудь патроны кончиться!
        -Ты что, больной?! - Ахнул Читер, хватаясь за сердце. -? ?Это же? наш лут,?? раз уж мы встретились! И они теперь его нагло тр?атят!
        -Иркано финсе хаес шим. - Недовольно пробурчал куст, в котором пряталась ведьма. Вернее, она нигде особо не пряталась, просто взгляд с неё как-то сам собою соскальзывал. И следовать личному примеру большинства землян, то есть ничком ложиться на землю, она не желала категорически. Впрочем, за её безопасность Святослав мог беспокоиться и совершенно напрасно. Когда отряд каких-то полчаса назад шел по лесу, то прыгавшая по ветвям обезьяна бросила в затылок женщины гибрид шишки с кокосом. И тот развалился на мелкие кусочки, столкнувшись с на миг обрисовавшимся вокруг головы ведьмы контуром незримой защиты. - Рист фисе шим!
        Когда старуху довели до амфитеатра и пригласили внутрь переночевать, она и не подумала отказываться. Лицезрение кучки гоблинских трупов под стеной, их вонючих пожитков и туши гигантских червей, из которых вытащили всю стеклянную паутину, не вызвало у неё особых эмоций. Так, легкое любопытство в смеси с брезгливостью. Примерно как у обычного человека при виде ремонта канализации: воняет отвратно и выглядит неприятно, но в общем и целом дело житейское. Алтарь старуха внимательно осмотрела, но приближаться к нему ближе трех шагов не стала. Впрочем, как и отскакивать от каменной ладони в священном ужасе. Сам Яснев вел бы себя так, если бы его пригласили заглянуть в трансформаторную будку. Вроде руками лучше не трогать, но в общем и целом штука безопасная и полезная, а потому пусть будет. В ответ на энергетический барьер, сотворенной Юлей, старуха одобритель?н?о похл?опала дев??очку по голове и вручила ей какой-то сушеный фрук?т.
        Сильнее всего местную жительницу взволновал ужин. Жаркое с приправами, отыскавшимися рядом с кассой «Планетария», трещало разгрызаемыми костями на неожиданно крепких зубах колдующей пенсионерки. И, судя по её горячей и явно одобрительной речи, ведьма была бы не прочь съесть еще. Однако и к известию о том, что каждому положена всего одна порция, она отнеслась с полным пониманием. Как и к караулу, приставленному снаружи к выделенной ей келье. А утром, оставив большую часть пожитков у своего спального места, старуха с уверенным видом влилась в состав группу, отравляющейся освобождать торговый центр.
        -О! Последнее слово я знаю! - Обрадовался один из немногих сотрудников гостиницы «Русский доктор», что не только уцелел, но и не покинул развалин отеля. Практически весь персонал из числа коренных обитателей острова Талоа после переноса разбежался кто куда и остался только один из администраторов, в роду которого имелись как американские, так и полинезийские предки. - Кажется, мой дедушка так называл мертвецов. Но остальные…Не то, чтобы совсем бессмысленный набор звуков, но близко к тому.
        -Значит, ваши языки разошлись друг с другом хоть и давно, но в обозримый промежуток времени. Примерно как русский с польским или там с болгарским. - Святослав был недоволен тем, что с ведьмой нормально пообщаться так и не получилось. Но лучше уж знание отдельных слов друг друга и постепенно пополняющийся справочник понятий и терминов, чем полное отсутствие понимания. - Стоп! А сейчас это кто пал?и?т?!
        Нов?ая очеред??ь разорвала тишину леса, но была они громче, суше?, яростей…И еще теперь пули не с глухим треском впивались в деревья, а звонко рикошетили об металл. Кто-то расстреливал полицейскую машину, вернее находящихся там мертвецов. Трупы не желали умирать вторично и пытались отстреливаться куда-то в сторону нападающих, но видимо достаточное количество дырок в теле было способно причинить неудобства даже им. Сначала один, а потом и второй страж закона прекратил рычать, шевелиться и пытаться встать со своего сиденья, несмотря на ремни безопасности.
        -Эй, вы там! Можете выходить! - Подавая пример, из лесных зарослей метрах в ста от издырявленного пулями автомобиля, который теперь уж точно никуда не поедет, показались затянутые в камуфляж фигуры. Было их всего пять, но каждая оказалась вооружена штурмовой винтовкой, а один даже таскал на голове высокотехнологичный тактический шлем с антенной и каким-то экранчиком перед правым глазом. Из под покрашенной в песчаный свет бронированной шапки торчали длинные рыжие лохмы. - Не бойтесь, мы нормальные люди! Из мэрии!
        -Из какой-такой мэрии?! - Крикнул Питер, не спеша становиться удобной ростовой мишенью. - Она же на другом конце города стоит! Или во всяком случае раньше там стояла. А сюда нас перенесло так, что до дома на противоположенном конце улицы теперь час пешком топать!
        -Да нет, мы из старой! Ну, которая теперь музей, в смысле была музеем. - Пояснил обладатель высокотехнологичного шлема, посреди заполненного колдовскими тварями леса выглядящего на редкость чужеродно. Вероятно, без связи ?с?о спут?ником или?? хотя бы десятком аналогичных устройств большая ч?асть компьютерной начинки этого предмета стала бесполезна…Но детектор движения, бинокль или тепловизор по-прежнему могли работать, пока в батареях есть заряд. - Здания, которые в восемнадцатом веке построили, их же делали как маленький форт в центре города. Там богачи могли отсидеться во время налета пиратов или мятежа туземцев. И все их дома поэтому еще тогда друг с другом соединили. Вот и перетащило там чуть ли не целый квартал одним куском.
        Катастрофа, обрушившаяся на Талоа, некоторым доставила куда больше неприятностей, чем другим. Но обитателям исторического центра города, откуда еще в конце двадцатого века сбежала большая часть деловой жизни, на общем фоне еще повезло. Общая стена мешала пробраться к ним в гости большей части сухопутных монстров, а сунуться в одни из двух ворот догадывались лишь редкие уникумы. К тому же здания, сохранившиеся с позапрошлого века, имели очень маленькие окна, ведь на момент постройки стекло оставалось очень даже дорогим материалом. Конечно, в более поздние времена их расширили…Но не везде. А кое-где даже тщательно восстановили кладку обратно. Все, чтобы сохранить историческую идентичность и привлечь туристов! У тех же гигантских крабов в эти щели клешни тупо не пролезали, а более мелких монстров забившиеся по щелям люди в большинстве случаев успешно отваживали ударами стульев, топоров, молотков, электрошекров и бензопил. Огнестрел тоже в дело шел не так уж редко. На маленькой территории оказалось сосредоточенно около полутора десятков о?х?раняем?ых объект??ов, а также оружейный магазин и парочка
ломбардов?, в числе прочих товаров выставлявших на витрины разнообразные пистолеты и дробовики. Стайных же тварей вроде роя летающих омаров в той части города либо не было совсем, либо встречи с ними никто не пережил, чтобы о данном событии рассказать. К тому же двух-трехэтажные кирпичные особняки в колониальном стиле выдержали Перенос несравненно лучше панельных конструкций и почти не обрушились. А чудовища, шаставшие по улицам квартала туда-сюда, по всей видимости, большей частью остались на Земле. Ну, или где-то по дороге потерялись.
        -Я своими глазами видел, как во дворе шарилось три или четыре мокрицы размером с лошадь. - Рассказывал обладатель тактического шлема, бывший отставным морским котиком, ушедшим на пенсию вместе с большей частью снаряжения. Оно ему требовалось для дальнейшей работы, а именно службы в налоговых органах. Талоа нельзя было назвать крупным деловым центром, но кое-какие сделки на острове все-таки проворачивались. И очень часто владельцы судов и складов свои операции пытались утаить от поборов со стороны государства. Вот и приходилось вламываться на чужую территорию при помощи силы ради проведения ревизии и непредвзятой оценки стоимости товаров. И иногда в «лишних» контейнерах обнаруживалась не относительно безобидная контрабанда, а к примеру экспортируемый из Южной Америки кокаин под охраной вооруженных мафиози. - Потом засверкало, ударило, боль накатила…И из всей четверки осталась там только одна, самая маленькая. Ей всего пары пуль в голову хватило, чтобы с?д?охнуть?. Ох и во??няла она потом…
        Патрульная группа, высланная из ст?арой мэрии на обход окрестностей в поисках потерявшихся, заблудившихся или нуждающихся в помощи всем составом к отряду беженцев не вышла. К ним вообще вплотную подошли только двое, а еще три автоматчика осталось в некотором отдалении и страховали товарищей. Но, разумеется, их было намного больше. Просто остальные держались еще дальше и старались не попадаться на глаза подозрительному отряду, что у них по большей части получалось. Лишь иногда Яснев замечал, как без всякого повода колышутся ветки кустарников, да сверкнет солнце на стали оружия. Близкая и явная опасность для жизни быстро приучила людей к тому, чтоб проявлять максимальную осторожность. Везде, со всеми и всегда
        -Ничего, на общем фоне аромат твоей добычи быстро затерялся. Канализация у нас там частично обнажилась, полопавшись где только можно и нельзя. И из неё столько дряни натекло, что хоть противогаз одевай. - Хмыкнул его спутник, также служивший в силовых частях налоговой инспекции. Их главный офис остался в историческом центре города вместе с рядом других муниципальных служб, а потому находящиеся внутри документы и чиновники нуждались в круглосуточной охране от «благодарных» спонсоров. - Буквально через полчаса еще и беженцы стали пребывать сплошным потом, чтобы внести свою лепту. У нас там все же кое-какой порядок поддерживается, люди это ценят…Но все равно гадят где попало, туалеты то не работают.К стене, за которую все бегают, из леса уже даже хищники подходить стали как-то реже. Видимо, брезгуют.
        -Нам о?б?язател?ьно надо ??у вас побывать. Обменяться информацией о потенциа?льных угрозах, составить карту местности, постараться соединить те семьи, что разбросало Переносом. - Решил Святослав, уже прокручивая в голове схему обмена скопившегося у них мяса на оружие и боеприпасы. Благодаря находчивости оставшейся в амфитеатре части беженцев и добычи в виде кабаньих туш, у их группы образовался излишек скоропортящейся богатой протеином пищи. А многотысячное поселение в виде ныне перенаселенного городского квартала должно было быстро ощутить нехватку продуктов, поскольку такие толпы неминуемо все зверье бы рядом с собой распугали. Да и не хватит никакой дичи на подобную ораву. К тому же золотой самородок, который впихнула ему ведьма, кто-нибудь запросто может купить! Как и оставшиеся от старого колдуна пластинки драгметаллов. - Увы, сейчас зайти в гости мы не можем. Вы знаете, что случилось в торговом центре «Запад»?
        Патрульная группа старой мэрии ничего об этом не знала, но в информацию об опасных психах, возможно одержимых, поверила сразу и без колебаний. Не меньше четверти жертв, погибших в историческом центре города, получилось именно по вине подобных существ, которых уже сложно было назвать людьми. Будто обменявшие разум и сострадание на силу и ненависть к всему живому безумцы набрасывались на всех, кто оказался с ними рядом и голыми руками разрывали человеческую плоть. И пуля, вошедшая в лоб, а вышедшая из затылка, останавливала их далеко не всегда. Некоторых требовалось либо расчленить на части, либо буквально нашпиговать свинцом, чтобы истек?а?ющий к?ровью кус??ок мяса прекратил представлять из себя опасность.? Правда, имелись у этих несчастных и серьезные отличия от захвативших торговый центр психов. Во-первых, разумной речи от них вообще никто не слышали. Во-вторых, произошедшая с ними трансформация случилась раньше Переноса и по времени примерно совпадала с началом нашествия монстров, чему имелись многочисленные свидетели. В-третьих, чудовищная напасть поражала людей отнюдь не случайно. Под удар
попали врачи, пожарные, полиция, некоторая часть муниципальных чиновников и даже водопроводчики! В общем те, кто работал на государство.
        -Таких, как вы описали, мы тоже видели. Но мало, десятка полтора. Куда больше было других, более опасных. Меня, Патрика Мак-Кинси, прошедшего шесть лет ада на Ближнем Востоке, едва не загрызла секретарша нашего исполнительного директора. Никогда бы не поверил, что шестидесятилетняя негритянка, в жизни не поднимавшая ничего тяжелее папки с бумагами, может ударом руки ломать пластины в бронежилете. Думал, ребра сломаются, но обошлось лишь грандиозным ушибом. - Обладатель тактического шлема передернулся от неприятных воспоминаний. Рука его машинально дернулась к камуфляжу на груди, стянутому свежим швом. - Но мы, ирландцы, народ крепкий. Я не только не потерял сознание, но и успел разрядить в нее половину обоймы раньше, чем эта тварь перегрызла мне горло. Клянусь, её клыкам позавидовала бы любая пума! А уж то, чем стал сам исполнительный директор, вообще вспомнить страшно. Он выпрыгнул из окна на третьем этаже и выпотрошил не меньше двух десятков человек? ?раньше?, чем его?? сумели остановить.
        -Это Аль-Каида, точно она. Ото?мстила США за свое поражение. - Подал голос один из его спутников, нервно оглядывая окружающий их лес. Глаза его подозрительно блестели, да и от дыхания заметно несло перегаром. - Мы думали, что можно качать нефть и ни о чем больше не беспокоиться, но арабские колдуны считают иначе!
        -Чокнулся. - Констатировал Читер, рывшийся в багажнике полицейской машины. Патрульные из старой мэрии по праву победителей забрали себе оружие уничтоженных немертвых полицейских и все боеприпасы к нему, но на остальное претендовать не стали. И теперь имущество мародеров пополнилось на огнетушитель, аптечку, набор инструментов,три пары наручников из которых ключами оказались снабжены только две, а также резиновую дубинку. - Своим двадцать первым левелом клянусь!
        -Не обращайте на него внимания. - Посоветовал Патрику и его товарищам Харальд. - Парень жену похоронил и теперь маленько того…
        -Все мы тут маленько того, а если меня доставят хоть в самую поганую психбольницу на континенте, то я радостно признаю, что того я совсем не маленько. И даже соглашусь до конца жизни заменить виски антидепрессантами, а сигареты никотиновыми пластырями. - Ирландцу оказалась не чужда некоторая доля мрачной иронии. - Но, как ни странно, это действительно одна из основных версий произошедшего. Не верите? Вытащите ка любого из копов наружу и разденьте. На груди у него будет ожог, будто бы оставшийся от клейма. Причем там не какая-нибудь картинка или пара букв, могущих обозначать что угодно! Все одержимые как один несут на? ?себе с?имволы др??евнеарабского алфавита, складывающиеся в подозрит?ельно похожую на заклинание белиберду! И когда их убиваешь в первый раз, то они через пару часов встают обратно на ноги уже дохлыми, если тело не слишком сильно повреждено!
        Святослав, преодолевая брезгливость, решил проверить данное утверждение. Теперь уже окончательно мертвые полицейские выглядели одновременно и человечнее бедолаги Джейми, и ужаснее него. Черты их лиц и кожные покровы остались в общем-то неизменны, если не считать частокола клыков на в смерти челюстях. Никаких пробивших кожу изнутри костей, внезапно решивших обратиться шипами или подозрительной слизи. Но тем страшнее выглядели глаза покойников, в которых будто запечатлелся ужас от осознания того, что происходит с их телами. Яснев не стал тягать туда-сюда мертвецов, он просто рванул на одном из них не по погоде легкую форменную рубашку. Чуть выше живота действительно обнаружилось темное пятно, при ближайшем рассмотрении оказавшееся вязью каких-то символов, выполненных в арабском стиле. Во всяком случае, привезенный как-то его друзьями из Турции сувенирный магнитик, что нес на себе пожелание счастья и здоровья, размерами и общем видом это пятно действительно очень напоминал. Только, скорее всего, смысл у клейма был совсем иным, раз уж те, кого его пометили, стали сначала одержимыми, а потом живыми
мертвецами.
        -Действительно, буквы. - Вынужден был он согласиться с Ирландцем. - Вы смогли прочить, что здесь написано?
        -Не полностью…Но - да. - Кивнул Патрик, присаживаясь на ближайшее бревно. - На случай попадания ?в? плен,? нам во в??ремя службы негласно рекомендовали изучать некото?рые молитвы на древнеарабском. Среди террористов было много религиозных фанатиков и согласие на переход в их веру, вкупе с якобы быстрым изучением предложенных священных текстов, мог спасти жизнь. А у меня, оказывается, имелся талант к изучению иностранных языков.
        -Ну! - Поторопил его Питер, видно изнывавший от нетерпения. - Что там написано?!
        -Нечто вроде: «Огонь твоей души уйдет к тем, кто подобен свету солнца, а хладное тело станет собирать едва тлеющие угли, чтобы вновь и вновь пылать во славу их». Не ручаюсь, за дословный перевод, но общий смысл примерно таков. Ну и написано все, разумеется, в стихотворной форме. - Патрик снял свой шлем и с наслаждением почесал затылок, видимо изрядно потевший в этой бронированной шапке. - Согласитесь, это не может быть простым совпадением.
        -Даже спорить не буду. - Кивнул Харальд. - Но на тех мертвецах, которые поднялись уже здесь, ничего подобного не было. Интересно, что это значит?
        -Думаю, они могли бы дать ответ на этот вопрос. Может, не все. Может, только начальство. - Святослав кивнул на трупы полицейских, выстраивая в голове логическую цепочку. Раз обитатели вулкана жили на маленьком острове, то с вероятностью куда выше девяноста процентов администрация этого острова должна была знать о подобном соседстве. Знать и, быть может, работать на таинственных Детей Пламени? Тогда нанесенный по ним удар вполне укладывается в логические рамки, становясь обычной диверсией. Да, проведенной с небывалым размахом и необычными методами, но понятной. ?А?такующ?ие просто?? не желали, чтобы люди пытались организоваться ра?ди бегства с Талоа, оказать сопротивление или просто вызвать на помощь ближайшую авианосную группировку. Много плохого могли вполне заслуженно сказать о США представители русского народа, но флот у Америки был, бесспорно, серьезный. И, если на Земле появление такого количества демонических монстров было событием редким, но не совсем невероятным, скорее всего против него уже существовали какие-то меры противодействия. - А что ваши колдуны говорят насчет этих покойников?
Как они выглядят в их глаза?
        -Наши…Кто? - С Патрика можно бы было писать картину воплощенного изумления.
        -Ну, люди, у которых после Переноса начали светиться глаза. Они ими видят разную фигню, которую все остальные либо совсем заметить не могут, либо обнаруживают с большим трудом. - Пришел на помощь Харальд. - И еще другие штуки у них получается иногда…Почти как у гоблинских колдунов, только хуже и реже, поскольку их никто ничему подобному никогда не учил. Вы же видели гоблинских колдунов? Ну, таких мохнатых горбатых коротышек, что пуляются шаровыми молниями и разной другой пакостью, а также любят жрать людей. Вы их встречали?
        -Мы сами - нет, но вообще было дело. Посланный на восток патруль докладывал о дикарях-людоедах с паранормальными способностями. - Подтвердил один из напарников Патрика, белея словно полотно. Почему-то Святослав решил, что это очень-очень нехороший признак. - Так вы говорите люди, которые тоже умеют делать так и светят глазами, они…Нормальные?!
        -Ну, пока с ними все хорошо. Правда, мы знаем ?о? троих?…Точнее у??же двоих. Одну, к сожалению, змея укусила. Так во?т у этой парочки ничего не болит. Только когда они пытаются свои новые способности использовать, то начинают мерзнуть. - Питер выложил всю правду быстрее, чем подумал. Однако потом до автомеханика, кажется, все же что-то дошло. - Стоп! Только не говорите мне…
        -Первого такого человека мы заметили, когда он поднялся в воздух. Понимаете, взлетел?! Тогда мы подумали, что это тоже какая-то чертовщина и изрешетили парящего над землей парня с горящими фонарями вместо глаз из автоматов. - Патрик извлек из кармана сигарету и спичечный коробок, однако закурить у него все никак не получалось. Руки ирландца дрожали так, что ломали одну спичку за другой. - К тому моменту мы уже столкнулись с первыми ходячими трупами без печати на груди, начавшими превращаться в черт знает что. И про кровожадных весельчаков уже знали, было среди нас несколько покусанных теми…Бесами. И когда появился второй тип с пламенем в глазах, то мы его, мы его…
        -Расстреляли. Сделали вид, будто ничего не замечаем в нем странного, а потом зашли ему за спину и всадили пулю в затылок. Я лично это сделал. - Закончил за рыжего другой патрульный, нервно кусая губы. - И также мы поступали со следующими, если успевали. Обычно их разрывала толпа. Людей у старой мэрии теперь много и все друг за другом следят, чтобы вовремя выявить опасные симптомы.
        - Еще радовались, что хотя бы эту напасть мы можем одолеть без лишних трупов. А может…Ну, не поймите неправильно, но ведь когда глаза светятся - это ненормально. Совсем-совсем ненормал?ь?но! Мн?е жаль ва??ших товарищей, но скорее всего, просто в этом слу?чае их трансформация в монстров занимает больше времени. - Патрик все же справился с пятой или шестой по счету спичкой и смог поджечь сигарету. Идея, пришедшая ему на ум, определенно очень понравилась ирландцу. - Да, наверняка так и есть, ведь весельчаки тоже поначалу почти адекватны! И тогда, получается, мы все делали правильно. Ну, в принципе. Только назначили эвтаназию раньше, чем следовало.
        -Фредерико, из батарей найденных нами телефонов к твоему что-то подошло?! - Крикнул в сторону мексиканца с дробовиком Святослав и, получив утвердительный кивок, поманил его к себе. Опасность окончательно разрядить многофункциональное устройство и потерять одно из существенных доказательств того, что на Земле можно было найти магию и магов, давно беспокоила Яснева. Но он нашел выход…Временный. Аппараты тех людей, кому не повезло пережить Перенос, по понятным причинам не использовались. И те из них, что были выключены, заряда не тратили. Конечно, батареи обещали и сами по себе рано или поздно растерять всю заключенную в них энергию, но до этого момента прошло бы достаточно много времени. - Сейчас вы увидите, как одного из рушивших город ракоскорпионов почти убили. Колдовством. И сделали это люди…Ну, почти наверняка люди.
        -Мы убийцы. - Голос патрульного, так и оставшегося безымянным, спустя три минуты был сух и безжизнен. В видеозапись он поверил сразу, даже не заикаясь о возможности фотомонтажа. И барьер, окружающий церковь, выглядел чем угодно, только не божественным чудом. Иначе бы ст?о?ило до?пустить, ??что хозяин храма то ли не смог защитить свою паст?ву, то ли не захотел это сделать. Что как-то вязалось с христианским учением. - Я - убийца. Чертов гребанный псих с автоматом у которого даже нет оправдания в виде того, что его покусала гребанная летучая обезьяна родом из ада. Черт, ну зачем я тогда стрелял?! Зачем?! Надо было просто скрутить того парня до выяснения! Посадить в какой-нибудь подвал и надеяться, что с ним будет все хорошо!!! Черт, черт, черт!!!
        -Господи, что же мы, натворили…. - Патрик докурил первую сигарету до фильтра и потянулся за второй. И даже в рот её положил. Вот только забыл поджечь и потому теперь просто мусолил губами бумажную трубочку, не обращая внимания на отсутствие привычных ощущений от вдыхаемого табачного дыма. - Так, кажется, патруль придется свернуть. То, что вы нам рассказали, срочно должны услышать в старой мэрии. Да и к торговому центру с вами кого-то послать надо. Семи человек вам хватит?
        -Если они будут с огнестрелом - да. Мы вообще-то и своими силами рассчитывали справиться с психами, их же там не так уж и много. Плюс один почти вменяем, на его поддержку можно рассчитывать. - Не стал отказываться от предложенной помощи Харальд. - Только вот как будем делить добычу?
        -Вообще-то у всех расположенных там магазинов есть владельцы. И я их знаю, морда одного точно мелькала в старой мэрии. - Задумчиво протянул Патрик, благодаря работе в налоговой вероятно видевший не раз большинтство действительно богатых бизнесменов Талоа. - Хотя, на случай стихийных бедствий и чрезвычайных ситуаций там просто? ?обязан?о быть вс??е застраховано…Проклятье, о чем это я? Все страхо?вые полисы враз стали дешевле туалетной бумаги, поскольку они жесткие. Пусть этот толстосум хоть в суд на нас подает, куда он пойдет с заявлением? В общем, так мы оставляем себе весь продуктовый, и это не обсуждается! У нас там дети голодные!
        -Без проблем. - Легко согласился Святослав. - Максимум, возьмем немного выпивки. Бутылки четыре не больше. Можно даже самой дешевой, нам нужен содержащийся там спирт для дезинфекции и операций.
        -Не думаю, что после этих психов там много останется. - Влезла в разговор Лили, которая рассказывала патрульным о обстановке в торговом центре. - Они чего не выпили, то разбили.
        -Ну, нет так нет. - Легко согласился Питер, видимо не желавший оставлять алкоголь в одном помещении со своим отцом, чтобы не вводить того в искушение. - Одежду из бутиков, если не возражаете, мы основательно переберем. У нас есть люди, которые даже постирать свои вещи не могут, ведь не голыми же им ходить. И инсулин из аптеки вместе с еще кое-какими препаратами. Вон та пожилая дама - диабетик, да и другие больные есть.
        -Без проблем, если утащите не больше попловины. - Согласился с ним Патрик, видимо недооценивающий дефицит одежды и лекарств, просто обязанный возникнуть в новом мире. - Так…Ювелирные никто не трогает, лады? Если владельцы все же будут возмущаться, то надо их будет чем-то успокоить.
        -От этих блестяшек сейчас все равно толку нет. Максимум, броши и серьги можно будет переделать в рыболовные крючки, ведь золото - мягкий металл. - Пренебрежительно отмахнулся Ясне?в?. - То?лько я ту??т пока нормальных рек не видел, лишь пару раз руч?ьи попадались. А чего в этом «Западе» еще можно найти?
        -Швейцарские часы, батарейки, нижнее белье, косметику, посуду, сувениры, спорттовары, спальные принадлежности. - Принялась перечислять Лили. - Ну, в кафе на верхнем этаже тоже продукты какие-нибудь лежат…А! Еще недавно открылся отдел с разными микроскопами и телескопами!
        -Возьмем парочку, если место будет. - Решил Харальд. - Загоним наверх мальчишек с подзорными трубами, и будут они у нас дозорными. Многого в лесу не разглядят, но хоть прибытие в гости ракоскорпиона не пропустим.
        -Да, хорошая идея. - Согласился с ним Патрик. - Думаю, на стене вокруг старой мэрии тоже надо будет выставить наблюдателей с подзорными трубами. Часов механических не забудьте взять с десяток! Если не дай бог какую-нибудь сложную боевую операцию придется организовывать, без них мы свои усилия не синхронизируем.
        На пути к торговому центру людям попался небольшой хищный динозавр, сородич расстрелянного полицейскими зверя. Прямоходящий ящер двух метров в холке угрожающе засвистел, скаля занимающую большую часть головы пасть и взрывая землю шпорой на задней лапе, словно петух…А потом кувыркнулся через голову, когда его черепную коробку проломила свинцовая пуля. В отличии от покойных стражей правопорядка, целившихся лишь куда-то в направлении цели, Патрик стрелял без промаха. Истекая кровью с бело-розовыми комочками мозгового вещества, доисторический реликт постарался подняться на ноги, но тут основная часть отряда дружно метнула в него кто копье, кто ?б?оло, к?то костян??ой бумеранг. В результате динозавра не то, чтобы ?похоронило под градом снарядов, но когда из него вытащили и вырезали все оружие, то лежащие на земле кости несли на себе не так уж и много мяса. Ящер оказался до невозможности худ, словно кожу натягивали прямо на скелет. Видимо не часто ему улыбалась удача на охоте в последнее время. Или просто строение тела было такое, чтобы ноги меньше уставали носить по земле двухметровую тушу.
        -У меня такое чувство, что Талоа далеко не первым попал под подобный катаклизм. Я родился недалеко от Амазонки, странствовал по Америке, заглядывал в Канаду и только потом осел на тропическом острове. И окружающий нас лес выглядит как причудливая смесь тропической сельвы, мангровых зарослей, одичавшего городского парка и суровых северных лесов. - Внезапно сказал Фредерико, рассматривая мертвое животное. - Да и животный мир соответствует. Словно всех этих зверюг сюда свозили для зоопарков чуть ли не с разных планет, но потом они вырвались на волю и размножились.
        -Не исключено, что так и было. - Пожал плечами Патрик, отправившийся вместе с шестью другими патрульными к торговому центру. - Местные разумные обитатели тоже.... Странные. Те же гоблины и йети хотя бы в достаточной мере антропоморфны, чтобы их можно было признать подвидами гоминидов, отколовшихся от остальных человеческих предков где-нибудь межу австралопитеком и неандертальцем. Но остальные….
        - В старой мэрии долго не могли поверить, что всего за пару дней мы обнаружили по меньшей мере три негуманоидные разумные расы. - Поддаканул ему од?и?н из п?одчиненны??х. - Натуральных гарпий, прямоходящих разумных со?бак и даже одного гигантского паука, обстрелявшего патруль из чего-то вроде распылителя жидкого азота. Вам еще не рассказывали, как мы вчера на село гарпий наткнулись?
        -Нет. - Покачал головой Яснев, вспоминая, попадалось ли ему среди каменных скульптур нечто похожее. Однако как они ни старался, вспомнить хотя бы одного обладателя каменных крыльев не мог. Видимо их либо не включили в общую композицию, либо разбили на маленькие кусочки. - А тут действительно водятся полуптицы-полуженщины?
        -И полумужики тоже. Впрочем, на людей они похожи не так уж и сильно. Скорее на обросших перьями белок-летяг размером с большую собаку. Селятся в чем-то вроде больших гнезд на ветвях деревьев, соединенных между собой мостками. - Иралндец задрал голову вверх и внимательно осмотрел верхние ярусы леса в поисках потенциальных угроз или просто наблюдателей из числа местных жителей. - Носят одежду, знают огонь, используют деревянные инструменты и примитивные луки, но совсем не агрессивные. Людей старались просто прогнать шумом и бросками мелкого мусора, а парочку вышедших прямо к их поселению раненных даже соизволили подлечить какими-то травяными настойками, бьющими по мозгам не хуже бочонка виски. Даже торговли не чураются, за пару ножей и бусы из ларька с бижутерией выдали полмешка довольно вкусных орехов.
        -А говорить умеют? - Заинтересовался Яснев. Святослава очень радовал тот факт, что этом жутком и пугающем месте есть невраждебные человеку разумные формы жизни. Впрочем, те же гарпии-белки мог?л?и бы б?ыть прост??о умными. Сопоставили размеры людей со своими, пр?икупили примерно их численность и дружно смирили кровожадные порывы до удобного случая. - К нам, как мы уже рассказывали, местная жительница вполне человеческого вида прибилась. И она нас даже почти научилась понимать. Может, сумеет поработать переводчиком.
        -Они только свистят и щелкают на разные лады. На нормальную речь это не походит ни капли…Да и не так их много, чтобы имело смысл делать из наших взаимоотношений проблему. - Вступил в разговор другой патрульный. - Этих порхающих с ветки на ветку гарпий всего-то штук тридцать и не меньше половины - малышня и седые старики, ползающие по сделанным видимо специально для них подпоркам. Гноллов, ну разумных собак видели даже меньше, шестерых всего. И они, по-моему, нас испугались больше, чем мы их.
        - По крайней мере, улепетывали шустро и на глаза с тех пор никому больше не попадались. Вот паук, тот проблем доставил. - Согласился Патрик. - Троих похоронили, а двоим пришлось ампутировать конечности, которые превратились в ледышки и попросту раскололись на части. Вокруг его ранца с разбрызгивателем немногие имеющиеся в нашем распоряжении инженеры чуть ли не хоровод водят, пытаясь понять, как устроена эта штука.
        -Магия. - Святослав скосил взгляд на старуху, невозмутимо шествующую в середине отряда. Когда патрульные узнали, что видят перед собой самую натуральную ведьму, то очень удивились. Но, по крайне мере, не стали пытаться пристрелить особу, одним своим существованием опровергающую материалистическую картину мира. А скрыть её сущ?е?ствова?ние в отр??яде было бы невозможно. Два некрупных скелетика, ?которые периодически подбегали к волшебнице, чтобы передать ей аккуратно откушенную травку или свежевырытый корешочек, служили слишком демаскирующим фактором. Один был старый, а второго старуха собрала словно конструктор из гоблинских трофеев, бестрепетно соединяя в единое целое чем-то приглянувшиеся ей косточки абсолютно разных существ. И просьб убрать своих экстравагантных помощников в заплечный мешок седая женщина то ли не понимала, то ли не желала понимать. - Если видишь чего-то странное и опасное, почти наверняка за ним стоит чертова магия. Стоп, вы чуете?! Дымом пахнет!
        -Да, знакомый аромат. - Подтвердил Питер, втягивая воздух. Даже вся свежесть леса не могла заглушить ту химическую вонь, которую легкий ветерок внезапно принес прямо к носу недовольно морщащихся людей. - То ли мусорку подожгли, то ли машину...Эй, а это не наш ли торговый центр там горит?!
        В своих предположениях автомеханик не ошибся. Пылал именно «Запад», что стало ясно уже через пять минут быстрой ходьбы, больше напоминающей медленный бег. Торговый центр, выглядящий посреди диких лесных дебрей абсолютно чужеродным элементом, уверенно чадил на всю округу дымом горящего гудрона. Вероятно им, а может другим герметичным материалом на основе нефти, залили полностью крышу, чтобы уберечь её от протекания вследствие регулярных на тропическом Талоа дождей. А еще, стоило отряду приблизиться к зданию ближе, чем на полкилометра, к отвратительному запаху прибавились и совсем немузыкальные вопли. Казалось, будто чело?в?еческа?я глотка ??не способна издавать те пугающие утробные звуки, ?которые терзали людской слух. Но - только казалось.
        -Матерь божья! - Питер выглянул из-за дерева и тут же нырнул обратно. А после начавший мелко трястись всем телом ирландец принялся креститься с такой частотой, что мог бы заменить собой средних размеров офисный вентилятор.
        -О, пресвятая Дева Мария! - Вторил ему Фредерико, бледня до такого состояния, словно он за десять секунд божественным чудом умудрился превратиться из латиноамериканца в истинного арийца, в жизни не загоравшего на пляже.
        Огонь, так всполошивший людей, занимал собой вовсе не всю крышу не такого уж и высокого строения. Где-то четверть или даже пятую часть. А из него торчали столбы, с привязанными к ним проволокой обугленными фигурами, в которых люди скорее угадывались, чем узнавались. Надрывно выли, срывая голосовые связки и разрывая о путы свою плоть те, кого медленно-медленно расползающееся в стороны пламя только-только начало лизать. Хворост, которым обложили их ноги, едва тлел, почти не давая дыма. А когда он прогорал и шипящая запекающейся кровью человеческая плоть переставала обугливаться, в костер подбрасывали новую партию топлива. Средневековые инквизиторы прослезились бы от удовольствия, наблюдая столь длительную и мучительную казнь. Вопили от ужаса и предчувствия ужасных мук жертвы, пока еще не ощутившие на себе безжалостного жара, но уже потерявшие всякую надежду на спасение. Хохотали и стонали как безумные лишенные всяческой одежды палачи, проворно снующие туда-сюда в облаках вонючего дыма и без т?р?епета ?давящие г??орящие угли голыми пятками. И безмолвно висел над? крышей здания тот, в чью честь шел
этот дьявольский праздник. Более чем трехметрового роста существо состояло, казалось, из смеси серого пепла и алых лепестков огня. Его торс, руки и голова с одним единственным жидким пучком волос на макушке выглядели слегка заплывшими жиром, но вполне человеческими. Но ниже пояса гиганта вместо ног располагался выгнутый закорючкой непонятный бугристый орган, напоминающий очертаниями хвост морского конька.
        -Инвент «Жертвоприношение» находится в самом разгаре. Минус десять к морали всем нейтральным и добрым персонажам, которые невольно оказались свидетелями. - Даже обычно смотрящего на мир с безумным энтузиазмом Читера проняло. - Я не трус, но что-то подсказывает мне, будто тут нам без высокоуровневого клирика ловить нечего. Чтобы выдержать атаку этого босса нужно иметь либо очень много хитов, либо наложенную защиту от зла. Да и валить таких типов рекомендуется освященным оружием.
        Пламя, словно живое, взметнулось вверх где-то в глубине крыши, отчетливо вытягиваясь в сторону висящего в воздухе гиганта. Источник его находился там, куда брошенные с земли взгляды попросту не доставали. Виднелся лишь кончик обугленного столба, торчащий из внезапно разбушевавшегося пламени. Человек, привязанный к этому почти превратившемуся в угли бревну давно должен был быть мертв…Вот только до сегодняшнего дня Святослав ни разу не слышал, чтобы покойники умоляли их отпустить, периодически срываясь на утробный вой чистой агонии и звали на помощь маму тонким де?т?ским г?олоском. ??Огонь, словно магический эскалатор, медленно подн?ял вверх маленькую фигурку, которой было ну никак не больше четырнадцати лет. Черную, обугленную, молотящую по воздуху руками, с которых срывались клочья сожженной плоти. Гигант медленно и величественно подплыл к ней. Один из бугров, расположенных спереди на его хвосте чуть ниже пояса, буквально на глазах увеличивался в размерах. Состоящие из пепла и пламени руки содрали с наполовину превращенной в уголь жертвы тлеющие остатки одежды, жадно прошлись по только начавшей
формироваться груди, а после рванули в стороны коленки страшно изуродованной девочки. На какой-то миг Ясневу показалось, будто там в воздухе находится одна из его дочерей, которую готовится обесчестить это порождение зла…А что было дальше, он помнил лишь отдельными фрагментами, словно картинки презентации с детальными цветными фотографиями.
        Слайд. Оставшийся от старого колдуна пистолет посылает пулю за пулей в огненную тварь. От мест попаданий в стороны бьют фонтанчики плавающих в воздухе, но быстро гаснущих искр. У людей кровь жидкая. У монстра - плазмообразная и чем-то напоминает пар под большим давлением.
        Слайд. Пальцы раз за разом нажимают на бессильно щелкающий курок, но обойма кончилась. А небрежно отбросивший в сторону девочку сверхъестественный урод уже почти затянул все свои раны! Несостоявшаяся жертва изнасилования упала на землю с высоты пяти или шести этажей.
        Слайд. Нечто, похожее на огненных птиц одна за другой срываются с вытянутой в сторону отряда руки чудовища. То ли снаряды, а то ли живые сущ?е?ства я?вно облад??ают самонаведением. Во всяком случае, высунувшему?ся вперед всех Читеру за деревом отсидеться не удалось.
        Слайд. Горит вещмешок, которым он огрел подлетающее к нему порождение враждебной магии. Покрывающая лицо щетина опалена, а глаза слезятся, но в целом бывало ему и хуже.
        Слайд. Стреляют одержимые, ничуть не стесняясь собственной наготы и пламени, танцующего у них под ногами. Но - всего двое. Наверное, у других для пистолетов-пулеметов просто патроны кончились. Остальные спрыгнули на землю с высоты нескольких этажей и на сломанных ногах бегут вперед, размахивая самодельным оружием чуть ли не больше их роста. Патрульные прошивают очередями монстров в человеческом обличье в упор, но твари живучи, словно тараканы. Одной пули им не хватает. Даже в голову.
        Слайд. Слуг у монстра больше нет, но отступать он даже не думает. Прикрывшись скрывающим его очертания облаком раскаленного пепла, гигант мечется среди деревьев, раздава направо и налево удары своими лапами с непонятно когда отросшими когтями. За ним остается в воздухе след из мерцающих искр, как минимум одна рана твари достаточно серьезна. Харальд с перекошенным от ярости лицом бежит на врага, сжимая в руках самое большое копье, которое только имеется в отряде.
        Слайд. Свен оттаскивает обожженного отца в кусты. Слава замахивается пылающего исполина пожарным топором. Падает один из патрульных, разорванный громадными руками почти напополам. В руке Святослава пистолет, и он снова готов к стрельбе, но тут костяной бумеранг бьет его в ухо. Удар невероятно болезнен, но слишком слаб, ?ч?тобы н?анести ре??альные повреждения. Это не попытка убийства, прос?то кто-то не справился с новым и непривычным для него оружием.
        Слайд. Призрак демонического кабана таранит пылающее порождение зла. Ведьма долго медлила, но зашла сразу с козырей. Монстр ревет то ли от ярости, то ли от боли. Свинтуса разрезает почти пополам громадным топором, которого раньше в руках врага точно не было. Пролившаяся дождем эктоплазма пахнет почему-то гнилой рыбой.
        Слайд. Дерево, за которое успел спрятаться Яснев, падает прямо на него. Топор, лишь немного не дотянувшийся до живой плоти, просто срубил его под корень. Не забывший первого из своих обидчиков трехметровый урод заносит оружие для добивающего удара, но тут у него за спиной появляется слегка дымящийся Читер. С маленьким красным баллоном в руках. Автомобильный огнетушитель, вытащенный из полицейской машины, бьет струей удушливого нестерпимо воняющего химией порошка, мгновенно забивающегося в нос и рот. И весь огонь в этом рукотворном облаке быстро тухнет.
        Когда Яснева вытащили из под упавшего гибрида дуба, елки и пальмы, то первым, что он увидел, был задранный кверху зад старой ведьмы. Костлявый, едва прикрытый шкурами и совсем-совсем не симпатичный. Правда то, над чем склонилась местная жительница, внушало Святославу осторожный оптимизм. Монстр, будто сбежавший из ада, был мертв. Растянувшаяся по траве трехметровая туша больше не пылала огнем. Все пламя угасло, оставив лишь пепельно-серую плоть, что истекала газообразной кровью из множества резанных, рубленных и стреляных ран, оставленных человечески?м? оружи?ем. И вря??д ли чудовище притворялось. Очень сложно остаться? безучастным, когда тебе тупым кухонным ножом с полузатершейся от времени надписью «Maid in China” вырезают сердце. Облачка искрящегося пара хлестали во все стороны, оставляя на лице и руках пожилой женщины на глазах надувающиеся багровые пятна ожогов, но она не обращала никакого внимания на свои травмы и самозабвенно продолжала разделку монстра.
        -Ты! - Патрик взял Яснева за грудки, приподнял в воздух и потряс. Гнев придал ирландцу сил, к тому же из сражения он вышел целым и невредимым, а у Святослава от удара деревом болело все, что могло болеть и до сих пор кружился мир перед глазами. - Ублюдок! Из-за тебя прикончили Сэма и Ника, а Чарли неизвестно дотянет ли еще до больницы!
        -Уймись, парень. Эта штука должна была умереть. Обязана… И те голые уроды тоже… - Прохрипел лежащий на траве патрульный, чей камуфляж побурел от пропитавшей его крови. Правой руки у него больше не было. Только заканчивающаяся почти у самого плеча культя, наскоро перетянутая жгутом и бинтами. - Не должно на свете существовать таких ублюдков, что заживо поджаривают людей и от того кайфуют. Если чё, я помер не напрасно, а чтобы больше не жили они. Так Маргарет и передай.
        Ликующий женский вопль перекрыл сбивчивую речь тяжелораненого патрульного. Ведьма выпрямилась, сжимая в руке мерцающий и дергающийся комок, светящийся подобно раскаленному углю. А после, не прекращая восторженно орать, запихала его в рот и принялась жевать, ежесекундно давясь от жадности или боли. Причем на людей, оставшихся на месте боя,? ?вместо? того, чт??обы кинуться тушить огонь и спасать поджаривающих?ся заживо людей, она посматривала с изрядной опаской. Нож дрожал в её руке и явно мог быть пущен в ход при малейшем намеке на угрозу. А мелкая нежить жалась к её ногам словно ручные собачонки и угрожающе скалила клыки. Не нужно было быть семи пядей во лбу, чтобы угадать причину подобного поведения. По мнению ведьмы внутренний орган чудовища, который она старательно жевала, был достаточной причиной для полного разрыва отношений между нею и остальными людьми.
        -Меня сейчас вырвет. - Предупредил Святослав ирландца, по-прежнему прижимающего его к пеньку. - Не знаю только, от отвращения или от сотрясения. Буэ…
        Святославу было плохо. И кулак, с размаху въехавший в челюсть, выбивший два зуба и заставивший чуть ли не захлебнуться собственной рвотой, ситуации не улучшил. К тому моменту, когда Яснев окончательно пришел в себя, куда-то спешно бежать и что-то делать уже не было нужны. Пожар потушили, выживших людей от столбов отвязали и даже первую помощь им успели уже оказать. Старая ведьма, чья улыбка светилась сильнее чем у новобрачной после выхода из дворца бракосочетаний, мяла и тискала открытые раны своими грязными пальцами. Люди орали, стонали, матерились, но не возмущались, поскольку после её манипуляций из под отваливающейся ожоговой корки начинала проглядывать молодая розовая кожа.
        -У меня такое чувство, будто она отхватила как минимум левел-ап. - Читер, ставший героем сегодняшнего дня, попал под сеанс магического лечения одним из первых. Если бы он не догад?а?лся ис?пользоват??ь на монстре трофейный огнетушитель и тем лишить ?его основного преимущества, то победа бы досталась людям куда более дорогой ценой. За очень краткое время уродливый гигант успел прикончить четверых и изранил до полной потери боеспособности еще десяток человек. Относительным везением могло считаться то, что в качестве первоочередной цели он избрал патрульных, чьи автоматы видимо серьезно его раздражали. - А скорее даже целый престиж-класс. Я чувствую себя ущемленным. Это мне полагался тот лут!
        -Забей. - Посоветовал соотечественнику Святослав, ощупывая языком дырку в нижней челюсти. Левого нижнего клыка у него больше не было. И, учитывая обстановку, вряд ли Ясневу в ближайшее время удастся попасть на прием к стоматологу-протезисту. Впрочем, мужчина не собирался возмущаться. В смерти нескольких человек, павших от лап и злой магии чудовища, определенно имелась доля его вины. Но и перед кем-нибудь извиняться Святослав тоже не спешил. Стрельба из пистолета по монстру, возможно, была несколько импульсивным, но вне сомнения правильным поступком. - Хотел бы я ошибаться, но думаю, эта тварь тут далеко не последняя. И теперь мы знаем, как с ними бороться. Где бы только огнетушителей набрать…Интересно, что он вообще такое?
        -Дэв. Ну, вот один в один злой дэв из детских сказок, которые мне бабушка на ночь в детстве рассказывала. - За спиной у Святослава обнаружился один из постояльцев «Русского доктора» по имени Ахмед, обладающий ярко выраженной восточной внешностью. По паспорту он являлся гражданином Казахстана, но вот? ?внешно?сть у нег??о была абсолютно славянская. И ругательства он це?дил сквозь зубы на великом и могучем, баюкая вывернутую не под тем углом руку. Ведьма залечила открытый перелом, но видимо фантомные боли еще терзали мужчину. - Похотливый, громадный, лысый, летает, огнем пышет и рожки есть на голове.
        -Да? Где? - Удивился Читер. - Я их у данного юнита как-то не заметил!
        -Маленькие, они у него рядом с единственным пучком волос растут. - Ахмед похлопал себя по макушке. - Кстати, кто-нибудь видел ту девочку, которую он уронил?
        -Мертва. Упала прямо на голову, да и без того непонятно было, в чем душа держалась. Короче, когда мы её нашли, реанимировать не смогла бы уже и бригада профессиональных медиков со всеми их прибамбасами вроде дефибриллятора. - Присел на свежесрубленный пенек Саня, утирая покрывающую лицо копоть. - И еще дюжина человек на крыше от ожогов и боли скончалась раньше, чем мы успели до них добежать. Эта тварь как-то управляла огнем и не позволяла пламени убивать жертв раньше времени. А может даже и колдовством поддерживала в них жизнь. Блин, мне теперь эти огарки с пеплом вместо рук, ног и лиц теперь до конца жизни сниться будут!
        Торговый центр «Запад» стал могилой для четырех десятков человек. Одержимые или их жертвы, все упокоились в одной большой братской могиле, выкопанной прямо у главного входа в здание. Ведьма, пациенту к пятнадцатому все же выбившаяся из сил и присевшая отдохнуть, такой способ захоронения тел при помощи жестов охотно одобрила. Видимо он был безопасным…Или, во всяком случае?,? не бо?лее опасн??ым, чем все остальные. Выживших же было пока тяж?ело куда-то перемещать, ибо даже после сеанса сверхъестественного лечения они страдали от жутких болей в обожженных или скорее сожженных местах. Все, кроме одного. Который своими ощущениями искренне наслаждался, почти постоянно счастливо хихикая и раз в полторы-две минуты разражаясь безудержным веселым ржачем. Судя по общей обугленности и тому, как хлопотала вокруг него Лили, это был именно тот уникум, что смог сохранить определенный самоконтроль, несмотря на враждебное воздействие на собственный разум. И то ли его состояние не осталось незамеченным, то ли остальных одержимых насторожило исчезновение одной из рабынь, но парня перевели в разряд жертв. Причем,
похоже, изначально сунули в самое горячее место. На нем не просто не было живого места, немного разбирающиеся в медицине и анатомии люди никак не могли взять в толк, почему эта человекоподобная груда угля еще дышит и даже пытается шевелиться. Даже ведьма, взглянув на него, лишь развела руками. У её способностей к чудотворчеству, очевидно, имелись свои проблемы.
        -Майкл, что ты делаешь?! - Лили была в ужасе. Её старый знакомый, жадно грыз собственные обугленные пальцы. Поначалу его вообще приняли за покойника, поскольку привязанное даже не к деревянному столбу, а к выломанной откуда-то трубе тело находилось в самом эпицентре искусственно поддерживаемого пожара. И пострадало соответственно. Если бы не истеричное хихиканье, регулярно пробивающееся откуда-то из воняющей паленым мясом груди, то трупу даже никто бы и н?е? попыт?ался оказ??ывать первую помощь. - Остановись!
        -Заче?м? Это вкусненько, а я все равно скоро сдохну. - С абсолютной безмятежность откликнулся парень…Впрочем, из половых признаков он теперь сохранил только набор хромосом. Все остальное сгорело и осыпалось вместе с нижними конечностями и частью тазовых костей. - Та дрянь, которая в меня вселилась, поняла, что тут ей ничего хорошего не светит, а потому всеми силами рвется обратно в астрал. Сейчас наши ауры еще связаны, и она вынуждена поддерживать своего носителя. Но когда дух сможет превозмочь мою волю и уйдет туда, откуда пришел, то ставшее ему более ненужным тело сдохнет минуты через полторы. Хи-хи-хи…
        -Говоришь с большим знанием предмета. И этому вряд ли учат при работе продавцом в зоомагазине. - Харальд рассматривал обугленный человеческий торс краем глаза. Могучему скандинаву явно становилось дурно от одного вида того куска угля, которым стал живой человек. - Ты маг? Настоящий индусский йог? Кто-то другой?
        -Я? Я - труп! Ах-ха-ха! - Расхохотался Майкл, о чьем изначальном цвете лица сейчас было сложновато судить. Слишком мало на нем осталось неповрежденной кожи. Может быть, её не осталось вообще. - Но мой дед…Мой дед был магом. Магом из касты шудр. Хи-хи-хи! Ты знаешь, что это значит, приятель?
        -Что-то плохое. - Попробовал угадать Святослав. - Считал, что так у вас называют тех, кому предназначены самые тяжелые и грязные работы. Причем поскольку традиционное индусское общество четко придерживается сословных, то подобным неблагодарным трудом люди обязан?ы? заним?аться до ??самой смерти.
        -Верно, мужик! Если бы о д?аре моего деда узнал кто-то из жрецов, то его бы убили на месте! Вернее, отправили на перерождение, ведь не может жалкий раб владеть силой, достойной лишь избранных представителей правящей касты! Пусть боги исправляют ошибку и либо делают его в следующей жизни одним из жрецов, либо лишают магической силы. - Майкл забился в припадке нездорового смеха, сипя как пробитая гармонь и выплевывая наружу комочки чего-то розового, вероятнее всего его же легких. - Сечешь фишку? Ах-ха-ха! Или ты мне не веришь?!
        -Да верим, верим. Почему нет? - Больше всего Яснев жалел о том, что нет у него под рукой какого-нибудь армейского стимулятора. Парень все равно не жилец, но может он бы успел перед смертью рассказать всю известную информацию. Нет, сейчас он тоже делится ценными сведениями как может…Проблема одна, может он плохо в силу своего состояния. - Твой дед был магом…И, так понимаю, он сбежал из родных патриархальных краев в более либеральные США.
        -Не, не прав ты, дядя! Не в какое-то там задрипанное американское государство он уплыл! На материке бы чужака-чародея прибили быстрее, чем в Индии, где конкурентов по хижинам бедняков не один высокородный брамин не искал! Прибили и разделали как поросенка! Ха-ха-ха! На части! Живым! - Снова рассмеялся Майкл. - Нет лучшего материала для артефактов, чем кости мага! Нет более полезного для увеличения собственной силы продукта, чем еще бьющее сердце мага! Нет надежнейшего материала для зелий, чем кровь мага!
        -Какая…Мерзость. -? ?Только? и смог с??казать Святослав, начиная понимать, почему племя ?колдующих чуть ли не поголовно гоблинов натащило столько костей к своему алтарю. Вероятнее всего, это был особо ценный материал, предназначенный для изготовления каких-то волшебных предметов. - А на Талоа, получается, жили более вменяемые чародеи?
        -Хи-хи-хи! Ну и глуп же ты! Маги по всей планете одинаковые! К двадцать первому веку на ней остался только один орден! Орден магов Земли! И чтобы стать одним из них, нужно либо родиться в семье магов, либо победить в дуэли до смерти противника, которого в отличии от самоучки тренировали чуть ли не с рождения!- Майкл продолжал хихикать, но голос его стал звучать несколько глуше. Видимо состояние парня стремительно ухудшалось. - Но помимо чародеев-людей есть и другие существа! И на их территории действуют их законы! Ракшасы, наги, вервольфы, кицуне, йома, вампиры…Талоа принадлежал Детям Пламени. Или до сих пор принадлежит? Ха! А я не знаю, вот умора то!
        -Как они выглядят? Где живут? - Быстро спросил Патрик, подаваясь вперед. - Их можно уговорить вернуть нас домой?
        -Ты можешь попытаться. Хи-хи-хи…Думаю, они могут. Они могут почти все, что захотят! Их даже и помнят в основном как исполнителей желаний! Дети Пламени могучи и за тысячелетия своей жизни собрали столько знаний, сколько и не снилось человеческим магам! Правда, победить их можно. Людей же много, очень много. А джинов мало, новые среди них появляются редко. - Майкл говорил все тише и тише. Постепенно он начал неправильно произносить некоторые звуки?,? словн?о уже не ??мог толком управлять своими губами. - Вон один из? них лежит с дырой в груди. Неужто не узнали? Вы в детстве не смотрели мультиков про Алладина? Ведь если пары нефотогеничных деталей в хвосте не считать, то он один в один злой джин из этой сказки! Зря вы сердце отдали старухе, зря. Если бы его съел я, я бы выжил. И стал настоящим магом, а не жалким недоучкой с едва тлеющими крупицами дара.
        -Дэв! - Ахнул Ахмед, который английский понимал на уровне куда выше среднего, а потому внимательно прислушивался к беседе. - Я был прав, это самый натуральный дэв! Он же ифрит! Могущественный дух огня, творящий зло и любящий по случаю перекусить человечиной!
        -То есть вот это…Жило у нас под боком?! - Питер, похоже, не мог поверить в подобный поворот событий. Он оглянулся на истекающий газообразной кровью труп словно в надежде, что тот рассеется дымом. - Хозяйничало на острове?! И мы не знали?!
        -Нет, он там точно не был. Ха! Сравнивать их так же глупо, как рыбачью лодку и океанский лайнер. - Мотнул головой индус. - Те, которые властвовали над Талоа, были сильными, старыми и терпеливыми. Привечали в своих владениях любого, кто мог подкормить их магией. Им её не хватает, всегда не хватает! Лампы, ха-ха…Лампы, им нужны были лампы.
        -Кажется, он бредит. - Решил Харальд. - Путает реальность с мультфильмами. Поверить, что таких тварей можно засунуть в какой-нибудь кувшин или маленький чайник - это же вообще уму непостижимо.
        -Я еще жив, и я еще в своем уме. Талоа не просто так стал домом для многих чарод?е?ев Орд?ена и даж??е изгоев. - Почти прошептал Майкл, улыбаясь лопну?вшими губами, на которых запеклась черная корка крови. - Лампы не дом для джинов. Хи-хи-хи! Лампы для джинов - кислородная подушка! Желания людей они выполняют не просто так, а за магическую энергию. Они не производят своей, но она нужна им, чтобы жить. А магия она…Вы знакомы, с корпоскулярно-волновой природой света?
        Переход от сбивчивого шепота к связной, громкой и правильной речи был настолько резким, что люди дружно вздрогнули и отшатнулись от умирающего.
        -В общих чертах. - Осторожно согласился Питер. - В колледже на уроках естествознания говорили, что свет одновременно и частица, и волна.
        -Магия имеет схожую природу, но сложнее. Она как дикая смесь радуги, грязи, радиации и популяции не фиксируемых никакими приборами энергетических живых существ, вступающих с обитателями реального мира или астрала в симбиоз. Мой дед не знал подробностей и не читал фундаментальных трудов о её природе, но с чисто практической точки зрения они не важны. - Майкл говорил быстро и ровно. Кажется, вселившаяся в него сущность все же изволила покинуть тело, и теперь индус торопился выговориться. - Как слюна копится во рту, так и пригодная для использования энергия постепенно вырабатывается организмом волшебника или волшебного существа. И если плюнуть - будет грязь, то есть магия. Так можно получать мало, но регулярно. А если вскрыть брюхо, то получится сразу и много. Магия выльется из умирающего тела, забрызгает окружающих и, возможно, какая-то часть её не исчезнет со временем, а приживется на новом месте. Еще больше магии окажется, когда разрушается душа. Не давайте с собой такого делать!
        -Мы постараемся. - Заверил его Святослав. - Ты знаешь, что случилось с островом? Откуда взялись все те твари и почему мы все оказались здесь, где бы это здесь не находилось?
        -Я не знаю точно, могу лишь предполагать. Дети Пламени перед началом бури собрали в своем замке всех магов острова. Приказали явиться под угрозой смерти. Я не посмел бы ослушаться, но недоучки вроде меня для них не отличались от простых людей, слишком мало у нас силы, чтобы можно было выкачать не убивая хоть малейшую частичку. - Речь Майкла вновь начала становиться тише, но теперь он уже не хихикал, а страдальчески морщился. Похоже, внезапная вспышка активности завершалась закономерным угасанием. - Дед рассказывал, будто джины сбежали на Землю из своего мира, раздираемого войной богов. Думаю, после того как их сначала загнали на маленький остров, а потом попытались добить, они решили вернуться обратно…Лили, ты тут? Возьми меня за руку. Я умираю…Мне…Страшно.
        -Конечно. - Девушка бестрепетно прижалась всем телом к обугленному телу конвульсивно вздрогнувшего парня. - Ой, я сделала тебе больно?
        -Ничего страшного…На общем фоне было почти незаметно. - Явно солгал Майкл, который не иначе как чудом до сих пор сохранял ясность сознания. - Чары, которые использовали джины, явно готовились заранее и очень долго. Я боюсь, перенос города с минимумом жертв и разрушений не случаен. Детям пламени требуется много магии…И население Талоа, если принести его в жертву, обеспечит их надолго. Чародеи в этом плане лучше на порядки, но простые люди тоже годятся. Особенно, когда их много…Я думаю…Ахрр! Боль…Больно!
        Майкл несколько раз вздрогнул в конвульсиях судорог, а после его страшно обожженное тело обмякло.
        -Надеюсь, после смерти тебе повезет больше, чем при жизни. Ты заслужил. - Закрыл его глаза Святослав, одновременно отодвигая в сторону от трупа плачущую Лили. - Хотя бы тем, что предупредил нас о том, что мы - сухпаек, который эти твари решили взять с собой, чтобы на новом месте не загнуться от голода.

        Глава 11

         Дымный столб, поднимающийся над амфитеатром, был виден издалека. Когда кроны деревьев уступали место редким просветам, то брошенный в нужном направлении взгляд сразу же натыкался на поднимающиеся к облакам мутные клубы. Впрочем, никого из возвращающейся домой экспедиции этот знак не тревожил. Еще перед уходом Святослав озадачил жену разведением костра, заметного издалека и днем, и ночью. К воротам беломраморной постройки продолжали периодически выходить люди, проживавшие на Тал?о?а, но ?неожиданн??о для себя оказавшиеся посреди абсолютно чуждого ?ландшафта. И не меньше трети в итоге решало остаться на маленьком островке стабильности посреди целого моря угроз для жизни и здоровья. Но сколько их прошло буквально в паре сотен метров от постройки, так её и не обнаружив, чтобы пасть жертвой хищников или чудовищ? Рукотворный ориентир, разведенный на верхней галерее амфитеатра из хвороста, сырой листвы и предназначенного к сожжению мусора, призван был значительно сократить это число.
        Правда теперь в первоначальном плане Яснев видел одну…Недаработку. Беженцы вполне могли принять данный знак за жертвоприношение Детям Пламени. Впрочем, сомнительно, чтобы кто-то уцелел после встречи с подобным существом, если их будет меньше нескольких десятков готовых к бою людей, часть из которых вооружена автоматами. На теле убитого ифрита после боя насчитали сорок одну пулевую рану. Больше четырех десятков раз в него попали из огнестрельного оружия, причем не меньше половины свинца всадили в голову. И он не только не умер на месте, но и продолжал сражаться до тех пор, пока банально не истек своей газообразной кровью. Хотя насчет точной причины смерти люди могли и ошибаться. Все-таки им никогда раньше не приходилось убивать злых джинов.
        Яснев долгое время подбирал слова, чтобы рассказать оставшимся в амфитеатре людям о потерях в схватке с одержимыми и ифритом. Но заготовленная речь мигом вылетела у него из головы, когда он увидел вход в мраморное строение. Нет, с первого взгляда казалось там все идет как надо. Баррикада, часовые, св?е?рху бд?ительно п??оглядываем Мелоди с луком наперевес…Но помимо ста?вших уже привычными деталей пейзажа появились и иные объекты, которых увидеть здесь и в таком состоянии Яснев, мягко говоря, не ожидал.
        Перегородив собой большую часть прохода стояла крайне необычная парочка, ни малейшего внимания не обращающая на остальной мир. Они были очень заняты. Орали друг на друга. Первым крикуном был йети. Очень-очень большой и волосатый йети, габаритами как бы не превосходящий ифрита, чье разделанное на кусочки тело сейчас по настоянию ведьмы люди тащили к себе домой. Но само наличие бигфута рядом с часовыми не вызывало такого ступора, как его одежда. Торс мускулистого гуманоида прикрывала броня, сделанная из автомобильных покрышек! Он просто натянул на себя шины какого-то автомобиля, скорее всего грузового, как слегка жавшие ему в районе подмышек обручи! Мускулистые предплечья скрывались под сложной конструкцией из кое-как сбитых вместе досок, соединенных при помощи жидких гвоздей и парочки вкрученных туда винтов. А на ноги йети облегали веселенького розового цвета шорты, изначально служившие какому-то страдающему ожирением толстяку штанами. Второй участник непонятного конфликта был не столь экстравагантен, но тоже заслуживал пристального внимания. Им являлся прекрасно знакомый Святославу старик в
инвалидном кресле…Вот только теперь он перемещался без всякой помощи механического приспособления. На своих двоих. И даже какой-нибудь трости в его руках не было.
        -Папа?! - Питер едва удержался от того, чтобы броситься к отцу. И то оста?н?овило ?его скоре??е нежелание резким движением вызвать у громадного? йети агрессию. - Ты ходишь?!
        -А еще бегаю, приплясываю, раздаю лоботрясам пинка и с утра очень порадовал твою маму, чуть не сделав одному великовозрастному балбесу младшего братика! - Бывший инвалид улыбался так, что Святославу тут же вспомнились постоянно всем довольные одержимые. Если подумать, полученные организмами травмы разной степени тяжести их тоже смущали не сильно. - Можешь меня поздравить, сынок! Я очень выгодно толкнул душу дьяволу! Хе-хе, поверил? И правильно сделал! Но ты не бледней так, это была всего лишь душа козла, которого все равно собирались рано или поздно зарезать.
        -Алтарь. Только эта штука могла исправить твои проблемы с позвоночником меньше чем за сутки. - Мгновенно сообразил автомеханик. - Папа, как ты мог так рисковать?! А если бы он сделал с тобой…Что-то?!
        -Риск?! Пф! Вот шастать по туземным шлюхам во время моей службы в армии - это был риск! Могло запалить начальство, после классно проведенной ночки существовали шансы загреметь в больничку с сифилисом, у каждой второй помимо непомерной жадности имелся как минимум нож, самые красивые и англоговорящие обязательно шпионили на противника, а некоторые так вообще на проверку оказывались мальчиками! - Старика, казалось, тревога сына нисколько не трогала. - Малыш, я уже старый, таблеток тут нет и даже пенсию не платят. Кому-кому, а мне рисковать собой можно. Чего терять, кроме вечно обгаженных штанов и пары лет постоянного дурного самочувствия?
        -Сейчас вам определенно ста?л?о лучш?е, дядя Ч??арли. - Сделал очевидный вывод Свен, внимательно ?разглядывая своего пожилого соседа. - Вы словно помолодели.
        -Маленький бонус от Велтура Охотника, истинного повелителя этого мира…Ну или во всяком случае, именно от его имени меня поставила на ноги та фигня, которая контролирует алтарь в подвале. - Несмотря на напускную браваду, старик немного побледнел при упоминании черной каменной ладони. Видимо не так уж и просто далось ему общение с существом, обменявшим исцеление позвоночника на жертву. - Подробности вам пусть расскажет Сакура, она тоже решилась прикоснуться к его дарам. А мне тут еще деловые переговоры закончить нужно. Итак, макака волосатая, слушай сюда….
        -Каршррах фшшшт рруршта! - Не остался в долгу йети, явно распознавший оскорбление по тону. А может и не только, ведь мог же алтарь выдать бывшему военному технику способность к межрасовой коммуникации?
        Встревоженный новостями о своей жене Харальд ломанулся внутрь строения, и остальной отряд волей-неволей последовал за ним. Десяток йети, раскинувших на мраморных ступенях амфитеатра нечто вроде палаточного лагеря или передвижных индейских вигвамов, толпу людей проигнорировали. Гуманоиды занимались своими повседневными делами с невозмутимостью холеных домашних котов. У каждого был такой вид, будто они присутствовали тут всегда. И уже потом вокруг них построили беломраморный амфитеатр, в котором с недавних пор поселились люди. Впрочем, судя по тому, что мохнатые полутораметровые «малыши» на арене оживленно играли с человеческими детьми, возводя? ?при по?мощи веде??р, палок и одной совковой лопаты песчаные замки, ?никакой напряженности в отношениях между двумя расами на настоящий момент не существовало.
        -Папа! Ты вернулся! - Яснев не сразу сообразил, что два куска грязи, кинувшиеся ему наперерез, являются его дочерьми. Наслоения мокрого и сухого песка на их одежду, руки и даже лица придавали парочке непревзойденный пустынный камуфляж. - Как там было? Что вы делали? А конфет, случайно, не принесли?
        -Анька, Юлька, вы где умудрились так перепачкаться?! - Ахнул Святослав, отряхивая девочек. Впрочем, это было сродни попытке вычистить веником средних размеров пляж. О том, как протекало освобождение торгового центра, отец семейства решил дочерям не рассказывать. Он никогда не умел хорошо врать, а без правды им только спать спокойнее будет. - Что скажет мама?!
        -Мама уже ничего не скажет, мама нас уже видела. - Анна потерла свою пятую точку, выглядящую чуть почище остальной одежды. Как будто её кто-то выбивал. - Да это все Фырг виноват! Он сам дурак и шутки у него дурацкие! Но его за них старшие братья уже отлупили, теперь один сидит и дуется.
        На некотором отдалении от основной группы детей действительно находился относительно мелкоразмерный йети, нахохлившийся словно воробей. Или скорее кот, которого стукнули тапком за совершенно невинную попытку поточить когти об дорогой кожаный диван.
        -Понятно. - Раз дети насчет наличия поблизости диковатого вида гуманоидов не тревожились, да и ведьма взирала на них вполне спокойно, Святослав решил тоже не паниковать.? ? - А от?куда этот?? Фырг со своими старшими братьями вообще взялся? ?Когда я уходил - их же тут никого не было!
        -Они из лесу вышли. Та мохната тетя, с которой вы гоблинов били с тремя подругами, их общий муж и дети. - С по-настоящему детской беззастенчивостью поведала младшая дочь. - Им одним жить страшно, вот они к нам и попросились.
        -Ага. Только говорили не словами, а картинками прямо в голову. - Поддакнула ей старшая. - Телепатия натуральная. Жаль, умеют так только двое из всего племени. Они сейчас должны быть внизу в той страшной комнате, разговаривают с мамой и тетей Сакурой.
        -Пойду ка я к ним присоединись. - Решил Святослав проведать супругу как можно скорее, пока она там без него не присягнула на верность каким-нибудь злым языческим богам. Не то, чтобы ей совсем не шло черное платье, помела и котел, но все-таки подобные перемены имиджа лучше заранее согласовывать с мужем. - Ведите себя хорошо, не шалите. Хотя, ладно, шалите, если в меру. Сегодня, можно.
        Быстро сбежав по ступенькам вниз, Яснев отправился а алтарю с удивлением отмечая, что подземелья стали значительно чище. В них еще не хотелось гулять босиком, но уже можно было сесть на пол без опаски напороться пятой точкой на торчащую из под слоя мусора кость. Просто удивительно, сколько мусора успели убрать отсюда оставшиеся на хозяйстве женщины и легкораненые. Лично он был уверен, что быстрее чем за неделю хоть немного привести в порядок этот свинарник не получится.
        Харальд, Сакура, Екатерина и двое йети, одна из которых выглядела очень знак?о?мой, д?ействител??ьно обнаружились около алтаря. И сошедшего с пово?рачивающейся плиты Святослава посетило легкое чувство дежавю. Прямо у него на пути стояла отчаянно переругивающаяся парочка, причем один участник спора был намного больше второго и выглядел несравненно грознее, но и со вторым все было не так уж и просто. Только на этот раз понятными оставались реплики обоих сторон конфликта, являющегося ничем иным, как обычной семейной ссорой.
        -Как ты могла?! - Бушевал Харальд, нависая над супругой. В таком бешенстве обычно весьма спокойного гиганта Ясневу видеть еще не доводилось. Волосы скандинава из-за длительного отсутствия мытья торчали львиной гривой в разные стороны и зрительно еще больше увеличивали его объем. - Я оставил тебя на день! Всего на один день! И ты уже успела спутаться с каким-то варварским не то богом, не то демоном?!
        -Ты говоришь так, будто мы с ним переспали! А у нас просто деловые отношения! Люди отдают ему часть своей добычи и проводят некоторые ритуалы, а он взамен защищает нас от враждебных духов на своей территории, прислушивается к наиболее важным просьбам и поддерживает в порядке храм! Тот самый храм, в котором ты теперь живешь! - Сакура в данный момент определенно плохо соответствовала образу кроткой японской домохозяйки, поскольку шипела не хуже рассерженной кошки. И едва-едва заметные искры, трепетавшие на кончиках её пальцев, с лихвой заменяли выпущенные когти. Если пожилой ветеран борьбы за демократию получил от черного алтаря здоровье, то Ляо умудрилась отхватить у обломка статуи какого-т?о? божес?тва магич??ескую силу. И Ясневу было очень интересно, кем ил?и чем она пожертвовала, дабы получить подобный дар. - Или ты думаешь, будто двери, лампочки и водопровод тут сами по себе работают вот уже которую сотню лет?! Ты еще должен сказать нам с Чарльзом спасибо за то, что мы догадались, как вернуть все в норму, когда освещение начало тухнуть!
        -Смотрю, вы тут тоже не скучали? - Святослав осторожно обнял жену. Та неожиданно приятно пахла какими-то тропическими цветами. Видимо недавно Екатерина чуть-чуть сократила стратегический запас шампуней, имевшийся в убежище беженцев. - Я многое пропустил?
        -Заключение союз с племенем йети, большую часть мужчин, женщин и детей которого сожрали гоблины. - Женщина говорила на русском языке, который кроме их двоих здесь никто вроде бы не понимал, но остальные просто не обращали на это внимание. Сакура и Харальд ругались, а мохнатые громилы прилежно изображали из себя неподвижные чучела. Екатерина положила голову на плечо мужа и стало понятно, что она вымотана морально и физически, а держится из последних сил. - А также намек от хозяина данного места, что квартплату вносить лучше своевременно. Тухнущие лампочки и исчезнувшая из фонтанов вода - еще полбеды. Ты бы знал, как перепугались те люди, которые оказались заперты в кельях. Оказывается, двери здесь приводятся в движении магией того бога, которому посвящен алтарь. И бесплатно он согласен работать моторчиком только в том случае, если на его черную каменюку тащут жертву…И среди нас теперь минимум два культиста этого жлоба!
        ? ?-Мы о ?нем что-н??ибудь знаем? - Святослав напрягся. Языческих бого?в и их повадки он знал откровенно плохо…И в основном по представителям древнегреческого пантеона, которые были теми еще «подарочками». Высокомерными, распутными, жестокими и эгоистичными. По крайней мере половина сваливавшихся на несчастную Элладу бедствий была вызвана тем, что какой-нибудь небожитель не удержал свой член в штанах или решил жестоко подшутить над привлекшим его внимание смертным. - Хотя бы со слов этих новоявленных гуру.
        -Кое-что. Но самые интересную новости сообщил не они, а йети. Фырна и Рыфн утверждают, что дело с алтарем иметь опасно, но можно. Владыка охоты Велтур одинаково жесток ко всем, кроме своей свиты. Ему и его слугам абсолютно безразлично, кто будет приносить на алтарь трофеи, из которых высасывается…Энергия? Душа? Жизнь? Нашим новым друзьями сложно передавать своей телепатией точные образы. - Екатерина начала рассеянно перебирать пальцами волосы мужа, которые явно требовали расчески. - Одно ясно, каменная ладонь у нас в подвале связана не с самим богом, а с кем-то из его слуг. То есть на по-настоящему серьезную помощь свыше мы можем не рассчитывать, пока Велтура как-то не заинтересуем. С другой стороны, нет необходимости слишком много внимания уделять ритуалам в его честь и прочим подобным глупостям. Достаточно на алтарь не плевать и не гадить.
        -Бог-социопат с тягой к энерговампиризму. - Хмыкнул Ярослав. - И почему я не особо счастлив подобному соседству?
        -Зато сговорчивый. По меркам высших сущностей, конечно. Его слуги? ?могут ?не исполн??ить просьбы или сожрать пытающегося до них докрич?аться, но чем больше пожертвование, тем ниже на это шансы. Йети не первый раз имеют дело с действующими святынями Велтура, хотя сами обычно поклоняются кому-то другому. - Пожала плечами женщина. - Они утверждают, будто если те не перекармливать, то все веками идет нормально. А в противном случае - беда. Когда связанное с алтарем существо наберет силу, то попробует в кого-нибудь воплотиться. И тогда нам придется либо обламывать клыки этой аватаре, либо безропотно принимать над собой главенство бессмертного маньяка, не заботящегося о жизни паствы и лучшим в мире развлечением считающего кровавую резню.
        В голове Святослава словно вспыхнула картинка того, как громадный волк со шкурой, состоящей из одних сплошных шипов, ведет в поход орду косматых йети. Большая орда диковатых гуманоидов с чудовищем во главе забивает дубинами армию ходячих скелетов, отмахивающихся от них неожиданно ярко сверкающими на солнце саблями. Посланный божеством зверь в этом время перекусывает шею костяка, с рук которого бьют во все стороны электрические разряды. Чуть уменьшившаяся в размерах толпа, теперь снабженная железным оружием и самодельными щитами, грабит горящий город. Волк устраивает кровавую резню посреди то ли дворца, то ли храма, убивая вражеских генералов. Десятки облаченных в кое-как на них сидящие латы с чужого плеча великанов уверенно окружают выдыхающего пламя дракона, сидящего на куче сокровищ. Шипастый зверь обходит его с фланга, чтобы в решающий момент метнуться вперед и решит?ь? исход? сражения??. Шестерка ветеранов, уже больше напоминающих сил?ьно заросших бородой рыцарей, чем лесных дикарей, деловито разделывает на части прекрасно знакомого Святославу громадного червя, чтобы угостить своего
покровителя нежным мозгом чудовища, пока еще щелкающего страшными жвалами. Их трофей - заслуженный повод для гордости и большая ценность. Но они невообразимо далеко от родной лесной деревни, в которой не осталось взрослых мужчин или женщин. Лишь доживающие свой век бесполезные старики и несколько детей, чудом не умерших от голода.
        -Намек понял. Доверять этой твари в алтаре не будем. - Кивнул Святослав бесстрастно взирающим на него мохнатым громадам, как только смог немного отойти от внезапного сеанса телепатического общения. Не то, чтобы это было так неприятно…Просто мыслили йети несколько отличными от людей образами, да и мир воспринимали немного иначе. - Кать, а как так получилось, что вы наших мохнатых друзей вообще внутрь так резко пустили? Часовым мозги промыли?
        -Нет, просто они вытащили к воротам из леса семерых заблудившихся потеряшек, умудрившихся почти околеть кто от шока, кто от укусов разных тварей, а кто вообще от жажды. Просто удивительно, насколько беспомощным на лоне дикой природы может быть человек, до Переноса питьевую воду бравший исключительно из крана. - Пожала плечами женщина. - Согласись, такое количество спасеных жизней - весомый аргумент в пользу союза. Плюс йети прекрасно понимают, что мы тут новички. И они обещали рассказать нам много полезного о окрестностях и живущих здесь монстрах. ?Н?априме?р, мозги ??живших в зднешем подвале священных червяков этого? самого Велтура - прекрасное лечебное средство, даже если они успели немножечко стухнуть. Всего пара ложек этой дряни позволят вылечить самое тяжелое расстройство желудка. А если увеличить дозу раз в пять, то можно будет бестрепетно жрать не меньше трети известных бигфутам ядовитых растений.
        -А зачем кому-то может понадобиться есть всякую отравленную гадость? - Святослав осторожно тронул за плечо уже знакомую ему мохнатую ведьму, привлекая её внимание. Опыт их предыдущего общения показывал, что сия особа людей прекрасно понимает. А уж чем она для этого пользуется: телепатией, женской интуицией или просто ушами - дело десятое. Секунд тридцать йети пыталась понять, чего человек от неё хочет, но потом в сознании Яснева снова замелькали картинки.
        Бигфуты подверглись нападению стаи каких-то невероятно омерзительных жаб, имеющих на кончике выстреливающего на десяток метров языка самое настоящее жало. За сутки раны вздуваются пузырями, в которых шевелится нечто темное. Головастики прогрызают себе путь вглубь тела мохнатого гиганта и, рано или поздно, умудряются вывести из строя жизненно важный орган. Но есть одна до омерзения горькая травка, сок которой способен свалить с ног любого. Даже съевший мозг червя после неё будет себя плохо чувствовать. Но он то выживет, а вот поселившаяся в его мясе вредители, не связанные напрямую с пищеварительной системой - нет. Отправившийся на промысел молодой охотник натирается соком жгучих кореньев. Теперь его атакует далеко не каж?д?ый вра?г. Умные ??звери с хорошим обонянием просто пройдут мимо доб?ычи, которую не сумеют съесть. А глупые станут после первого же укуса долго плеваться, давая хорошие шансы вывернуться из зубов и ударить или сбежать. Жидкость, выдавленная из невзрачных корешков, обжигает не хуже пчелиных укусов и выдыхается лишь спустя половину суток. У охотника, пользующегося ею, шансы выжить
при столкновении с хищниками растут на порядок. Но использовать это средство без противоядия верный способ самому слечь в могилу.
        -Чтобы вывести паразитов. Или чтобы тебя самого не съели. Да, имеет смысл. - Святослав по-новому посмотрел на неожиданных союзников. Они были приспособлены к этому миру, раз ухитрялись здесь не только выживать, но и как-то размножаться. - Кстати, а вы случайно не знаете, куда делись те гоблины, которые отсюда удрали?
        Оставшиеся на слое лесной подстилке вмятины, являющиеся следами коренастых убийц. Идти за ними не тяжело. Напуганные смертью могущественного шамана, утащившего за собой в небытие всех своих рабов, людоеды ломились через кусты не разбирая дороги. Возможно, люди бы и не смогли их нагнать…Но поколениями жившие в лесу йети ходить по чаще умели не хуже, а ноги их были длинней. Женщина, которую звали Фырна, принесла в свое племя добрую весть и все, кто мог, вступили на тропу мести. Регулярно под сенью деревьев вспыхивали короткие схватки, в которых пощады не просили и не давали. Взяли в шерсти костяные бумеранги, рвали громадные лапы живую плоть, стучали друг об друга дубины. Угадать маршрут ненавистных врагов и выд?в?инутьс?я наперер??ез для бигфутов труда не составляло. Беглецы стре?мились к своим сородичам, среди которых снова могли бы почувствовать себя в безопасности. Крупные стойбища, где вожди могут собрать большие отряды воинов, колдуны заклинают духов, а самки рожают детенышей. Их не было в мраморном Колизее, поскольку клянчивший у бога новых и новых подачек шаман по какой-то причине теперь не
мог женщин, предпочитая им собственных учеников, рабов и пленников…
        -Хватит! Остановитесь! Вон из моей головы! - Святослав сам не понял, как оказался в противоположенном конце помещения. Увы, расстояние не могло помешать все новым и новым порциям отвратительных видений вливаться в его разум. Судя по всему мысленное послание от йети работало примерно так же, как пересылаемый от компьютера к компьютеру фаил. Процесс загрузки мог занять некоторое время, но на середине пути информация не останавливалась. И кнопки «отмена» человеку никто не предоставил. - Тьфу! Блин! Ну, вот зачем мне надо было знать пристрастия этого тухлого сморчка в таких подробностях?!
        -Что-то случилось? - Озаботился Харальд, успевший немного остыть и прекратить лаяться с супругой. - Нам чего-то угрожает?
        -Карательный визит целой армии гоблинов. Покойный колдун, как выяснилось, был в их среде не только большим извращенцем, но и большим авторитетом. Хотя, может, данные понятия в обществе людоедов как-то связаны. - Святослав потряс головой, стремясь убрать оттуда навеянные магией йети образы. Фырна провела в плену дней пять и за это время успела увидеть много такого, че?г?о пред?почла бы ??забыть. К тому же бигфуты по мере сил старались ш?пионить за своими чрезмерно агрессивными соседями, они даже не стеснялись покупать информацию у иных племен гоблинов, отличавшихся более миролюбивым нравом. Да и допросами редких пленников отнюдь не брезговали. Яснев дорого бы дал, чтобы ставшей известной ему информации вообще никогда не знать. - В любом случае, наши мохнатые друзья уверены, будто коротышки пожелают снова наложить на алтарь и его обитателя свою волосатую лапу. Причем скорее рано, чем поздно. Они вроде бы перехватили всех, кто отсюда удрал, но мертвые здесь при необходимости очень даже разговаривают. И тело им для этого совсем не обязательно.
        Хлопнув в ладоши, незнакомый Святославу йети привлек к себе внимание. А потом принялся транслировать образы того, что он понимал под словом «война». Десятки отрядов из разных племен сливаются в единую орду, что ломится через лес напролом, уничтожая на своем пути абсолютное большинство встречных чудовищ. И хотя у дикарей нет понятия «кадровый военный», но привыкший охотиться на опасную и частенько разумную дичь охотник успешно заменяет собой подготовленного солдата. К тому же каждый пятый из них владеет примитивной магией. Один из десяти может назваться пусть слабеньким, но колдуном. А во главе крупных формирований обязательно стоят вожди или шаманы, даже поодиночке являющиеся опасными врагами и среди сородичей заслуженно считающихся очень жестокими типами. Привыкшие к безраздельной власти над соплеменниками царьки и тираны не смогут долго удерживать мир между со?б?ой, а ?в случае ??потерь среди подчиненных или богатой добычи вполн?е могут и дезертировать, бросив сородичей. Личное благо им куда важнее общественных интересов. Но дней тридцать или сорок подобная армада в состоянии продержаться
вместе. И чтобы заставить её устать или испугаться, чтобы постепенно распадающиеся на отдельные ручейки орда повернула обратно, нужно приложить очень много усилий.
        У бигфутов, тоже живущих родоплеменным строем, получалось сделать это далеко не всегда.Для этого следовало объединить не менее чем четыре сильных рода и выставить на пути врагов свою «армию». Менее многочисленные, но куда более сильные йети являлись достаточно грозным противником, чтобы шаманы гоблинов при встрече хотя бы сотни взрослых гигантов резко начинали осторожничать и разворачивали своих подчиненных в сторону более безопасных целей. Но когда мохнатые великаны не успевали вовремя отреагировать на большой набег, то их спрятанные в лесной чаще деревни, как правило, лишались всех своих жителей. Колдунам постоянно требовались жертвы для алтарей, и чем сильнее те будут, тем больше силы доставалось не способным умерить свои аппетиты чернокнижникам.
        -Надо предупредить тех, кто обосновался в старой мэрии. Оттуда новости разойдутся по другим анклавам. Если эти уродцы вдруг к действительно заявятся в гости целой армией, то следует быстро созывать ополчение. Иначе поодиночке передавят. - Решил Харальд, окончательно забывая про спор с супругой и перестраиваясь на деловой лад. А вот Сакура хоть и старалась хранить внешнюю невозмутимость, но гневно р?а?здуваю?щиеся ноз??дри её выдавали. - Но, может, гоблины к нам все ж?е не сунутся? Они же должны понять, что людей тут теперь для них слишком много.
        -Так им и незачем удерживать территорию. Ты же не думаешь, будто эта штука в подземелье сама собой оказалась? - Святослав кивнул на каменную ладонь, явно отколотую от куда более крупной статуи. На секундочку Яснев задумался о том, куда делся остальной монумент и как он выглядел, но потом выбросил эти мысли из головы. Учитывая, что постамент остался, а среди них теперь появились культисты языческого бога, то они наверняка постараются по мере сил восстановить святилище своего покровителя. И лучше бы им не настаивать на сопоставимых по качеству с прежним величием материалах, поскольку у беженцев есть и иные проблемы, кроме обтесывания камней. - Перенесут алтарь, руками не касаясь. Или сначала жертвами его задобрят, а уже потом без всякого риска и лишнего геморроя куда надо отопрут. Как я понял из смутного потока образов, штука это в хозяйстве до крайности полезная. Причем чем больше хозяйство, тем выше коэффициент полезного действия.
        - Умелый охотник за жертву в виде здорового и сильного животного, скажем того же козла, получит от Владыки Велтура исцеление ран. Хороший охотник принесет на алтарь достойную добычу вроде дикого кабана или вражеского воина. И на следующий месяц ему будет дарована острота глаз и крепость рук, чтобы смог он добыть еще больше дичи. - Сакура не говорила. Она напевала, пусть и абсолютно без всякого соблюдения рифмы. Ведь изначально её речь планировалось про?и?зносит?ь на како??м угодно, но только не на английском языке. - Из ?поединка, где нет беспомощной добычи, выйдет живым лишь отличный охотник. Равны ему лишь те, для кого и бык - еда, а жар и холод год спадают с него, словно вода…Харальд, прости! Ты был прав! Эта дрянь не так проста, как казалось! И она жульничает!
        Сакура с явным трудом оборвала поток слов, лившийся из её рта и схватилась за голову. Лицо женщины исказилось от гнева, а от брошенного на черную каменную ладонь взгляда, казалось, сейчас запылает не до конца убранный из комнаты мелкий мусор.
        -Он у тебя в голове? - Осторожно предположила Екатерина. - Ну, тот тип из алтаря?
        -Нет. Уверена, что нет. Или он - идиот! Хотя нет, идиот он в любом случае! Эта дрянь, оказывается, балуется чем-то вроде нейролингвистического программирования! Меня будто изнутри подталкивает славить Владыку Велтура, рассказывать всем и каждому о его дарах и принижать всех других богов, каких я только знаю! - Прошипела японка, которой явно очень хотелось отвесить каменной глыбе пинка. - Но только круглый дурак не знает, что проповедовать так навязчиво и напролом станет лишь тот, кто хочет как можно скорее надоесть своими бреднями всем окружающим! Подобная тактика сработает лишь на легковерных дураках, а умные люди от назойливого и повторяющего одну и ту же песенку миссионера лишь станут держаться подальше!
        -Ну, по крайней мере, ты можешь это контролировать. Уже неплохо. И теперь мы знаем, что сидящая в алтаре сущность тупа или, по крайней мере, имеет весьма ограниченный опыт обще?н?ия с в?ысоинтелл??ектуальными личностями. - Пожал плечами Святослав?. - Будем надеяться, со временем эффект внушения сойдет. А какие там дальше положены преференции? Только, если можно, попробуй удержаться от музыкальных мотивов при оглашении прейскуранта на божественные услуги.
        Ответить женщина не успела. Начала свое движение одна из ведущих в помещение поворачивающихся пластин, а вместе с ней внутрь проник встревоженный голос Сани.
        -Быстро наверх! Там звиздец! - Соотечественник четы Ясневых орал на родном для них русском языке, но и остальные по одной только интонации сообразили, что дело серьезное. - Лично!
        Как оказалось, проблему неудачливый турист описал очень даже объективно. Можно даже сказать, с фотографической четкостью. Громадное сине-красное существо, лениво переползающее через гребень стены, явно находилось в ближайшем родстве с морскими звездами. Две десятка длинных симметричных лучей, каждый метров по десять, образовали бы практически правильный многоугольник, если бы были дружно выпрямлены в разные стороны. В принципе этого уже было бы достаточно, чтобы объявить тревогу. Люди, жившие около океана или собравшиеся отдохнуть там же, прекрасно знали о хищной природе мелкоразмерных родичей подобных созданий. Вот только заявившийся в амфитеатр монстр не обычным являлся животным, пусть и циклопических размеров. Из его плоти тут и там торчали поросшие ракушками и водорослями скелеты, чьи костяные руки крепко сжимали оружие. Копья, мечи, топоры, дубины, пистолеты, автоматы и, кажется, даже один ручной пулемет.? ?К огро?мному сча??стью беженцев, стреляющим арсеналом живые покойни?ки пользоваться уже не могли. Нет, они пытались! Исправно совмещали мушки со своими целями и жали на курки…Но оружие,
выглядевшее не просто ржавым, а буквально таки сгнившим и рассыпающимся на части, стрелять отказывалось напрочь.
        -И откуда у них такой арсенал? - Задался вопросом Святослав, рассматривая чудовище. Люди, готовящиеся к отражению внезапной угрозы, дружно крыли ругательствами раззяв-часовых и поджигали заранее затащенные внутрь кучи хвороста. Преодолеть обычную баррикаду монстр смог бы шутя, раз уж по вертикальной стене забрался, но вот с пылающей подобный фокус не пройдет. Во всяком случае, если у данного существа нет огнеупорного брюха. На первый взгляд особой опасности оно не представляло…Но только если продолжит двигаться в прежнем темпе, не превышающем пяти километров в час. - Эти мертвецы выглядят так, словно пролежали на морском дне лет сто!
        -Могли и больше. - Согласился с ним Свен, оказавшийся рядом. - Вон на том скелете с двуручной слегка погнутой катаной болтаются остатки деревянного доспеха. Я такой в музее видел, когда к бабушке и дедушке в Японию ездил.
        Люди и йети принялись закидывать прущее вперед с чудовище разнообразным метательным хламом. Причем если беженцы предпочитали пользоваться оставшимися от гоблинов трофеями, то бигфуты отдавали предпочтение камням. Промахнуться по такой здоровой цели было сложно, главное было кинуть снаряд с достаточной силой, чтобы нанести плотной сине-алой мускульной массе хоть какие-то повре?ж?дения.? Мелоди о??дну за другой всаживала в грандиозных размеров ми?шень самодельные стрелы, пытаясь поразить живых мертвецов, да только ничего у лучницы не получалось. Нет, промахивалась она редко, да только обросшим кораллами черепушкам от пары царапин не было ни жарко, ни холодно. А проломить вымоченные морской водой кости наконечники просто не могли.
        -Ошфир фирон валунга патра. - С непонятной интонацией протянула ведьма из числа местных жителей, выписывая в воздухе своим посохом непонятные кренделя. Огненный след, остающийся за обоими концами палки, с каждой секундой все больше и больше напоминал паутину паука с явными расстройствами не то психики, не то центра равновесия.
        - Ну, теперь мы по крайней мере точно знаем, кто напал на Талоа. - Протянула Сакура, злобно прищурив глаза. - Этот демон принадлежит к своре Онгрона, короля голодных духов и злейшего врага Владыки Велтура. Я теперь всю действительно желаемую Повелителем Охоты дичь с одного взгляда узнаю, в каком бы обличье та не находилась!
        -Ну, так пусть он приходит и забирает себе этот морепродукт-переросток. - Великодушно разрешил Харальд, потирая ожоги на лице, оставшиеся ему на память от короткой встречи с ифритом. Ведьма из числа местных жителей залечила раны, но пятна едва отросшей и потому слишком бледной кожи на лице скандинава значительно выделялись. - Мне такая садовая скульптура на моей лужайке не нужна! И потом, ты вроде говорила, он должен защищать нас от враждебных духов?
        -Должен. И защищает. Смотри, Чарльз уже открывает путь для истинног?о? хозяи?на этого ??места! - Японка с гордым видом кивнула в сторону ?арены, где исцелившийся паралитик резал ножом на кусочки отчаянно шипящую и бьющую во все стороны хвостом гигантскую игуану с замотанной пастью. Лапы животного были прочно примотаны к туловищу, а на пасть наброшен непонятно как тут оказавшийся собачий намордник, иначе бы старика уже точно всего искусали и расцарапали за выпущенные кишки. - Сейчас он убьет эту мерзость! Ну, или хотя бы прогонит…
        Среди песчаных замков разной степени сохранности, детских совочков и пары ведерок внезапно возникло в воздухе темное пятно, постепенно начавшее вытягиваться в гуманоидоподобный силуэт. Святослав запоздало подумал о том, что детскую площадку все же стоило сделать в другом месте. Учитывая то, сколько народа должно было подохнуть на этой арене, а также доказанное существование агрессивных покойников, подрастающее поколение следовало держать как можно дальше от кладбищ и месть, где свою смерть встретило множество людей и нелюдей. Окончательно оформившаяся тень, напоминающая громадного четырехметрового человека с волчьей головой, шагнула вперед, непонятно как сместившись за одно движение почти к самому телу монстра…И остановилась, занеся для броска правую руку, в которой мгновенно сформировался дротик из тумана, по цвету напоминающего слоновую кость. Впрочем, напоминающее морскую звезду существо тоже замерло и тоже приготовилось к битве. Оно уже окончательно успело перевалить через гребень стены, втянув за собой последние лучи и теперь намеревалось сползти вниз, к пытающимся пора?з?ить ег?о
дистанц??ионно людям. Лучи будто втянулись внутрь туловища?, принявшего почти шарообразную форму, вероятно удобную для защиты. Или для контратаки. Если волкоглавый дух подойдет к демону на расстояние удара своим копьем, то и сам скорее всего схлопочет развернувшимися обратно отростками по морде.
        -Эх, если бы только нам удалось самим прикончить эту штуку. - Тоскливо протянула Сакура. - Это была бы действительно ценная жертва. Владыка Велтур многое даст заслугу главного из своих врагов.
        -Мы эту фигню в алтарный зал не затолкаем. - Хмыкнула Екатерина, прикинув на глазок объем чудовища. - Даже кусочками! Оно слишком крупное.
        -Хватит и сердца. Или мозга. Да, в общем-то, любой части тела, если только в ней содержится достаточно жизненной энергии, чтобы через неё сформировать связь с душой. - Японка потрогала пальцем лезвие большого мачете, который до того смирно висел у неё на поясе в ножнах. - Главное, чтобы этот орган был достаточно свежим. Но воплощенные демоны вообще дохнут плотно и неохотно, могут до нескольких суток за связь с нашим планом реальности цепляться…
        -Бежим! - Внезапно раскатился над амфитеатром надсадный крик бывшего инвалида. - Слуге Велтура не справиться с этим демоном!
        Силуэт посланца бога охоты взял и исчез, так и не нанеся врагу ни единого удара. А чудовищная морская звезда внезапно сделала то, чего от неё никто не ожидал. Она прыгнула почти на сотню метров. К счастью, не на людей. Приземлившаяся у выхода туша заставила содрогнуться весь амфитеатр. Впрочем, её маневр явно был? ?не слу?чаен. Шус??тро развернувшееся обратно в плоскую форму сущест?во наползло на арку единственного выхода из строения и принялось заливать его потоками какой-то мгновенно застывавшей на воздухе зеленой клейкой гадости. Монстр явно не собирался оставлять людям лазейку для отступления!
        -Что?! Как?! Но слуга Велтура же обещал защитить нас! - Лицо Сакуры перекосило от эмоций. - Трусливый обманщик!
        -Да ладно, не расстраивайся ты так. - Попыталась успокоить женщину Екатерина. - У нас в Росси некомпетентное начальство - это почти как непогода. Или грязь. Лично вляпаться очень неприятно, но деваться некуда, ибо оно везде.
        С матом и руганью подожженные баррикады принялись шестами двигать обратно в сторону прохода, чтобы затруднить путь чудовища. Забрасывание его метательным оружием результата не приносило. Ну вонзилось в цель штук сорок костяных бумерангов…И? Чудовищу они были не опаснее, чем человеку прицепившийся к руке репей. На глаза Святославу попался Рауль, нервно сжимающий пистолет. Мексиканский полицейский был готов стрелять, но не мог понять - куда. Головы или хотя бы глаз у демонической морской звезды видно не было. Да и вросшие в неё агрессивные скелеты впечатления жизненно важных органов не производили. Скорее уж они выполняли защитную функцию, не давая каким-нибудь ловкачам бестрепетно бегать по спине твари и пытаясь пробурить её сверху вниз.
        -Я заставлю его дорого заплатить за свое поведение, не будь я Ляо! - Глаза японки метали молнии…Правда, пока еще только в фигуральном смысле. Искорки, летающие вокруг судорожно с?т?иснуты?х пальцев?? женщины, хоть и стали чуть больше и резвее, но п?о-прежнему представляли угрозу только для случайно столкнувшихся с ними дрозофил. - Этот лживый они, выдающий себя за ками, еще пожалеет о том дне, когда решился меня обмануть! Владыке Велтуры можно принести жертву и без его участия! И мне очень интересно, что скажет этот бог, когда вместе с щедрым подношением узнает, что прислуживает ему трусливое ссыкло!
        К сожалению Святослава, продолжить свою крайне интересную и увлекательную речь культистка языческого бога не успела. Морская звезда показала, что далеко не так проста, как положено беспозвоночному организму. Она доползла до воздвигнутых на её пути горящих баррикад, приподняла часть своего тела, словно в нерешительности…А потом с его темной внутренней стороны, которую до того люди рассмотреть толком и не могли, вперед прямо сквозь пламя метнулись тонкие, гибкие, длинные и очень ловки щупальца. Присосок на них не было, вместо них кончик каждой конечности украшало собой нечто вроде зазубренного костяного гарпуна. Словно атакующие змеи они ударили в людей и йети, вызывая вопли боли и брызги крови, а после стремительно принялись втягиваться обратно, утаскивая добычу под брюхо чудовища.
        -Слава! - Отчаянно закричала Екатерина, которой костяная пика проткнула бедро. В последний момент женщина успела чуть отшатнуться в сторону, чудом избежав ранения в живот, но ловчая конечность буквально довернула в воздухе, чтобы не пролететь мимо своей цели. - Помоги мне!
        -Держись! - Яснев буквально повис на супруге, стр?е?мясь с?воим весо??м хотя бы замедлить конечность монстра, утягивающ?его женщину в огонь. - Кто-нибудь, разрубите эту фигню!
        Каменный топор, который остался ему в наследство от гоблинов, был оружием слишком неудобным для точных режущих ударов. Да и кромка его скорее сминала вражескую плоть, чем резала её.. Справиться с щупальцем он бы может и смог, но точно не с первого раза. И, скорее всего, даже не с десятого. Впрочем и кухонный нож, которым Екатерина пыталась пилить основание вонзившегося в её бедро гарпуна, особых успехов не демонстрировал. Плоть чудовища пружинила, словно резина и отделываясь лишь незначительными царапинами, из которых медленно и с трудом выдавливались жалкие капли прозрачной студенистой крови.
        -Ух! - Подскочивший на помощь Читер попытался воткнуть в живой канат гоблинское копье, но костяной наконечник лишь впустую скользнул по гладкой плоти. - Черт, да тут нужен меч эльфа восьмидесятого уровня!
        -В смысле?! - Отчаянно вскричала Екатерина, бросая свой бесполезный нож и вцепляясь в слегка психованного парня. С учетом повисшего на ней мужа теперь чудовищному щупальцу пришлось тащить уже вес целых трех человек. И теперь оно действительно стало втягиваться обратно несколько медленнее. Однако до пылающей баррикады осталось уже всего-то метра три.
        -Бензопила! - Читер воткнул копье в землю и попытался использовать его как дополнительный якорь. - Эй, откуда у явно морского монстра такое прокаченное сопротивление огню? Почему он об этот костер даже не обжигается?!
        Чудовище подтянуло к себе ?п?ервую ?истошно о??рущую жертву, слегка ободравшуюся и опалившуюся в?о время пути через баррикаду. Ей оказалась японская школьница по имени Фиби, прибившаяся к группе беженцев еще в самый первый день. Ребенок весил меньше всего, да и схватиться за него вовремя никто не успел. Девочка видимо держалась наособицу от основной толпы то ли из стеснения, то ли по какой-то иной причине. Мясистый отросток луча чудовищной морской звезды чуть приподнялся, в нем раскрылась зубастая щель, внутри которой копошились многочисленные отростки, напоминающие те же ловчие щупальца-гарпуны, только раз в сто меньше. Однако и иголки на ниточках могли бы легко раскромсать человеческое тело на кусочки, ведь было там столь своеобразных зубов явно несколько тысяч. Однако тут в недра чудовищной пасти влетела стрела, за которой по воздуху тянулся жирный дымный след и скрылась где-то в глубине глотки демона. В воздухе ощутимо запахло миндалем. По телу монстра пробежала ясно видимая судорога, его рот с громким хлопком закрылся, а ловчие щупальца принялись изгибаться от боли в разные стороны. На
секундочку оглянувшись, Святослав увидел стоявшую на стене с каким-то йети Мелоди. Лучница со злобной улыбкой снова натягивала лук, а стоящий рядом бигфут шустро приматывал к следующему снаряду тлеющий пук травы, старательно держа морду чуть в стороне от поднимающегося дыма. Учитывая «сказанное» в недавнем сеансе мыслеречи, можно было ставить сто против одного - жители леса решили травануть малоуязвимого для обычного оружия монстра. И, вполне возможно, его демоническая природа ничут?ь? этой ?затее не ??помешает.
        Гортанно вскрикнула старая ведьма, съев?шая сердце ифрита, наконец-то спуская свои чары. Огненная вязь непонятных символ, застывшая перед ней в воздухе, ярков вспыхнув на прощание исчезла. А взамен неё с чистого вроде бы неба прямо на центр морской звезды опустился хобот небольшого смерча, начавший бурить сине-алую плоть ничуть не хуже отбойного молотка. Вращающийся воздух словно гигантская терка слой за слоем стесывал мясо чудовища, стремясь обнажить его внутренние органы. Ненамного отстали от неё и оба чародея йети. Тени их дружно удлинились иметнулись вперед, непостижимым образом отрываясь от земли и превращаясь в подобие хлыстов. Однако целью их служили вовсе не сам монстр, а его щупальца. Бигфуты нацелились на отростки, почти затащившие в большой костер более чем десяток людей. Хватательные конечности демона там, где их касалась враждебная магия, оставались внешне целыми. Но стремительно белели и становились достаточно ломкими, чтобы разорваться даже от не слишком сильных ударов. Сакура, пришедшая на помощь Екатерине, смогла разрубить живой гарпун всего-то со второго взмаха мечете. К
сожалению Фиби временный успех обороняющихся не слишком-то помог. Воющая от боли и ужаса девочка отчаянно пыталась отползли от конвульсивно вздрагивающего отростка, подавившегося отравленной стрелой… И головой уперлась в следующий, двинувшийся ей навстречу. А пасти, похоже, имелись у монстра в каждом луче. Тысячи тонких как стебли травы канатиков метнулись вперед, впиваясь в одежду и кожу ребенка, а после затянули отчаянно кричащ?и?й окро?вавленный?? комок внутрь смыкающейся за ним щели. Из-за не с?лишком удобного угла Мелоди чуть промедлила, и оставляющий за собой дымный след стрела лишь бессильно вонзилась в жесткую шкуру монстра, успевшего сожрать заживо свою первую жертву. А к нему уже подтягивалась вторая. Один из йети, видимо по причине своих выдающихся размеров, оказавшийся нанизанным сразу на семь костяных гарпунов.
        -Отродье йома! Какого черта у него столько ртов, если у нормальных морских звезд внешнее пищеварение?! - Выругалась Сакура. - Оно должно было еду кислотой опрыскать и ждать, пока та переварится!
        -Ну, может оно и ждет. Только фиксирует добычу так, чтобы она точно не убежала. - Святослав затруднялся сказать, к добру это или к худу. С одной стороны лучше быстрая и относительно безболезненная смерть, чем ужасная медленная агония. С другой, плавающий в желудочном соке ребенок вполне мог дождаться спасения, если из него не выкачают всю кровь или не задушат. А уж раны то лечить спрятавшийся в алтарь дух умел лучше целой бригады квалифицированных хирургов. И, если понадобится, Яснев готов был пинками заставить его работать. После позорного отступления перед лицом пусть большого и страшного, но все же отнюдь не хтонического хищника мистический трепет перед обитателем алтаря как-то приувял. Невольно в голову закрадывались сомнения - а не обрабатывает ли он посетителей каким-нибудь аналогом вызывающего страх инфразвука, чтобы те не докучали ему по мелочам и побольше жертвовали? - Настоящих зубов я у него не заметил, есть шансы Фиби вытащить!
        Ураган, ?с?ловно ?терзавший?? спину твари невидимыми лезвиями, выдохся. Чары с?тесали со своей цели килограмм сорок плоти и четверых скелетов, но не похоже, чтобы данные травмы доставили чудовищу ощутимое беспокойство. Видимо окончательно определившись со степенью опасности добычи монстр пополз вперед через костер, на ходу заглотив йети под горестные стенания его сородичей. Судя по тому, как убивались бигфуты, живым они больше одного из своих увидеть не рассчитывали. Ведьма, которую хватала за лапы какая-то мохнатая девица и с надеждой заглядывала ей в глаза, лишь почти человеческим жестом мотала головой и глухо рычала.
        -Все вниз! Отступаем в подземелья! - Заорал Святослав, в голове которого наконец-то появилось решение…Или нечто на это самое решение похожее. Тут Яснев заметил пробирающуюся в первые ряды маленькую фигурку, перепачканную писком и у него чуть сердце от страха не остановилось. - Юлька, назад! Выпорю! Кто-нибудь, дайте ей по ушам!
        -Но я могу помочь! - Запротестовала девочка, отбиваясь от схватившего её за плечи Сани. - Я умею ставить щит! Прочный!
        -А если оно пролезет и туда?! - Не согласился с решением Святослава Харальд. - Тут у них есть хоть какая-то свобода маневра, позволяющая кружить вокруг этой туши!
        -А там есть второй выход на поверхность, если пройти через алтарную залу! Но я надеюсь, пользоваться им и не понадобится! - Яснев принялся проталкиваться к волшебникам бигфутов. Он помнил, что единственное, чем смогло действительно сильно пронять демона, так это изготовленной ими отравой, попавшей внутрь? ?хищной? туши. Ос??тавалось лишь надеяться, что запасов этих воистин?у убойных травок у йети найдется достаточно. И что новоявленные слуги бога охоты на алтаре не все зверье из живого уголка передушили. - Нам главное выиграть время. И тогда мы сделаем пельмени!
        -Что?! - Не понял его скандинав, подозрительно оглядываясь на Читера. Видимо он начал подозревать, что в данных краях безумия может передаваться либо с укусами, либо вообще воздушно капельным путем.
        Опасения Харальда подтвердились. Монстр, которому законы биологии видимо были не писаны, принялся втягиваться внутрь подземелья, словно огромный черв, состоящий из наплывов сине-алой плоти. Но и надежды Святослава тоже сбылись. Йети сумели оперативно нафаршировать оставшихся игуан своей отравой, завернув комочки яда в нечто вроде изолирующей пленки и уже так пропихнув получившиеся свертки в пасти отчаянно вырывающихся рептилий. Брошенную же в него живую добычу демон оперативно проглотил. И переварил. А после забился в агонии, спустя каких-то двадцать пять секунд. Буквально вскипевшее изнутри мясо чудовища обдавало все вокруг потоками прозрачной студенистой крови, стремясь исторгнуть из себя отраву. Но, кажется, помогло это ему не совсем. Во всяком случае, спустя минуту, конвульсии демона прекратились. И тут же бигфуты радостно зарычали, победно вздевая к потолку лапы. А старая ведьма из числа местных людей ничуть не беспокоясь за свою жизнь бросилась к туше с ножом на перевес…Но потом притормозила и требовательно протянула руку к топору, висящему на поясе Святослава. Очевидн?о? внутр?и этого
с??ущества тоже располагались какие-то ценные органы?. И если ради них придется поработать немного не то шахтером, не то разделщиком туш на бойне, то пожилую женщину подобные мелочи ни капли не заинтересовали.
        -Неужто и правда сдох? - Охнул Харальд, круглыми от удивления глазами рассматривая чудовищное нагромождение плоти, перегородившее коридор.
        -Похоже на то. Русский, беру все свои слова и мысли насчет тебя обратно. - Рауль потер лоб стволом пистолета, который за сегодняшний день так ни разу и не выстрелил. - Тебя бы в мое подразделение…Давно искал толкового лейтенанта.
        -Эта жертва нужна Владыке Велтуру! - Святослав напрягся при звуке двух абсолютно синхронно прозвучавших голосов, а после повернулся, уже догадываясь, что увидит. Сакура и Чарльз, глаза которым словно залили густыми чернилами, стояли по бокам от волкоглавой тени. - Отдайте мне сердце демона или его гнев падет на вас!
        -Не ты добыл, не тебе на эту добычу и рот разевать. - Ответил Яснев, краем глаза отмечая, как начинают шевелиться тени вокруг шаманов йети. Да и внезапный поток теплого воздуха со спины доказывал, что старая ведьма тоже не стала оставаться в стороне. И перед слугой языческого бога особо трепетать не намерена. - Впрочем, Велтуру так уж и быть, демона отдам. Если явится сюда. Лично. И не побрезгует нам за него сказать спасибо.
        -Ты дерзок! - Тень создала из воздуха свое туманное копье.
        -А ты - слаб! - Не остался в долгу на очевидную угрозу Святослав, чувствуя молчаливую поддержку стоящего вокруг народа?.? Людям? явно не ??понравилась то, что какая-то мистическая дрянь сн?ачала сбежала от напавшего на них врага поджав хвост, а теперь пытается качать права, взяв под контроль двух человек. - Иначе бы не бежал от боя. И не позволял слоняться по руинам твоего храма дикарям и всяким подозрительным тварям.
        -Непозволительно дерзок! - Волкоглавая тень исчезла со своего места, чтобы появиться в толпе детей, держащихся за спинами взрослых. Его оружие приперло вскрикнувшую Анну к стенке. - Может, стоит тебя научить почтению?
        -Только попробуй её хотя бы поцарапать, мразь. Лично раздолбаю в пыль осколки статуи, что лежат в подвале. Даже если для этого мне придется выделить селитру из собственного дерьма и сделать из неё взрывчатку. - У Яснева от бешенства перекрывало дыхание. Если бы тень хоть на миг отвела оружие от дочери, то он бы кинулся на неё, не задумываясь о последствиях. - А потом пойду искать другие святилища, чтобы воздать им должное. У твоего хозяина есть враги? Они станут моими друзьями!
        -Не только твоими. Нашими. - Харальд был черен как туча и зол, как тысяча чертей. - Хочешь драться? Давай! Только сначала отпусти ребенка и мою жену, трус! Или боишься проиграть? Неужели слуги бога охотятся исключительно на ту добычу, которая не может дать им сдачи?
        Вырвавшееся из руки тени копье метнулось к скандинаву…И разлетелось вдребезги при столкновении с ярко вспыхнувшим барьером, похожим на мохнатую спираль. А в следующее мгновение на волкоглавую тень упало нечто невесомое, легкое, ажурное и прозрачное. Связавшее её по рукам и ногам. И брошенное шаманкой йети, которую когда-то вытащили из клетки Святослав и Читер. Впрочем, вслед за первым слоем едва видимой паутины на забившегося в едва видимой сети духа упал второй. Пока мужчины готовились атаковать влезшего в подземелье демона отравленным угощением и обычным оружием, женщины притащили к месту боя стенки бывших клеток для содержания живой добычи. И они пригодились!
        -Поймали паршивца. - Екатерина устало опустила руки, лишь секунду назад набросившие на слугу бога неимоверно прочную и устойчивую даже против магии сетку. Впрочем, бездействовала она не долго. У самых ног женщины переливалась целая горка пут, связанных из естественной брони священных червей. Все они отправились по прежнему адресу. На посланца языческого бога, который еще и первую из сетей не сумел разорвать. И мгновенно переместиться с ними с места на место он тоже по какой-то причине не мог. Сакуру и Чарльза, словно безвольные марионетки попытавшихся придти на помощь своему покровителю, мгновенно скрутила толпа. - Молодец, Юля.
        -Но это не я. - Смутилась младшая дочь четы Ясневых, стоящая рядом с сестрой. - Я не успела.
        -И не я! - Поспешил заявить второй малолетний волшебник из числа землян. - У меня такая штука вообще почему-то не получается.
        -Кажется, это я сам. - Сглотнув, пробормотал скандинав, чем собрал на себе удивленные взгляды. - Не понимаю, как так получилось…Но получилось.
        -Да? Ну, не важно. - Пожала плечами Екатерина. - Кто-нибудь, дайте мне нож! Сейчас эта тварь у меня ответит за то, что угрожала моей дочери!
        -Стой, смертная! - Кажется, слуга Велтура Охотника ни на миг не сомневался в том, что его сейчас будут расчленять заживо. А потом, вполне возможно, повесят голову на особо видное место как почетный трофей. Впрочем, Святослав бы с охотой помог супруге свершить над этим уродом самосуд. Увы, он был им еще нужен. В первую очередь даже не как целитель, а как существо, свободно общающееся и с местными, и с землянами. - Я заплачу выкуп за обиду!
        -Что ж, давай обсудим, как и чем. - Яснев обнял супругу за плечи и мягко оттеснил от необычного пленника, пока она не успела ему чего-нибудь отрезать. - Начнем, пожалуй, с книг. Нам нужен букварь, словарь, учебник истории и географический атлас….

        Эпилог

        - Ох, такое чувство, что за эту неделю я постарел лет на десять, не меньше. - Пожаловался окружающим Святослав, с превеликой осторожностью усаживаясь на мягкие пушистые шкуры, устилавшие пол в пол одной из «элитных» келий. Мужчина вроде бы успел немного отойти от схватки у торгового центра. Да и в недавнем сражении с демоном его никто ничем не стукнул. Однако же почему-то теперь в теле болели даже те мышцы, о существовании которых Яснев никогда не подозревал.
        -А я напроти?в?, слов?но сброси??ла годочков пятьдесят…При том, что мне всего-то с?орок пять. - Весело и задорно улыбнулась ведьма, разговаривающая с землянами на чистом русском языке. - Кстати, давайте уже познакомимся, как следует. Перед вами Митрин Велоя из города Тресс страны Лингиствершен. Некогда послушница храма Лессы Воительницы, а ныне всего лишь бродяга без роду и племени. А вы…Русиш ком-муняк, да? Вроде бы так вас называют остальные…А-ме-ри-кан-цы.
        Слуга бога даже под угрозой немедленной смерти не смог дать людям желаемые учебники - ну не было их у него, в принципе не было. Свита Велтура Охотника вообще лишней грамотностью заморачиваться как-то не любила, полагаясь на почти идеальную память высших существ. Пришлось людям довольствоваться оставшейся от каких-то съеденных гоблинами путешественников грубой картой. И возможностью полноценно общаться со старой ведьмой. Нет, волкоглавая тень не стала учить беженцев языку местных. Вместо этого она неким мистическим образом передала Митрин знание речи тех людей, с которыми столкнула её судьба. Вот только, не иначе как в попытке хотя бы по мелочи нагадить, попавший впросак дух избрал в качестве образца чету Ясневых. Как результат - старая ведьма теперь могла болтать лишь с полутора десятками человек, некогда снимавших номера в «Русском докторе». А все остальное население мраморного амфитеатра по-прежнему общалось с ней исключительно жестами и гримасами. Возможно, он рассчитывал будто это создаст между людьми дополнительное напряжение, и они передерутся на радость кровожадному обитателю алтаря. Если
так -? ?то зря? надеялся??. Первым же делом Харальд озаботился узнать через? переводчика, нужна ли этой твари ледащая в подвале каменная ладонь. И новость, что без неё та потеряет всю свою власть над окружающей территорией, скандинава очень порадовала. Еще больше поднял ему настроение рассказ Митрин о том, как у неё на глазах уничтожили другую божественную святыню при помощи обычного молота. В распорядке дежурств, устанавливаемом на день, при всеобщем одобрении тут же образовалась новая должность. Оставалось лишь гадать, насколько громко своими зубами скрежетала волкоглавая тень после появления вакансии: «выключатель божественного вмешательства».
        -Почти так. Только народ наш называется «русские» и некоторые его представители входят в политическое движение «коммунисты». Хотя и далеко не все. - Поправила Екатерина седую женщину, которой никто бы не дал меньше шестидесяти. - Думаю, у вас много вопросов…Но у нас их больше. Прежде всего, как называется это место, где мы внезапно очутились не до конца понятным для себя образом?
        -Выжженые земли. - Тот час же откликнулась ведьма. - Но что они такое и как возникли…Тут парой слов не объяснить. Боюсь, мне придется начать издалека, затронув самые ветхие из известных страниц истории.
        - С удовольствием послушаем мудрую женщину. - Заверил Ахмед, вместе с остальными русскими набившийся в келью ради того, чтобы поговорить с местной жительницей. Или ему просто не хотелось выволакивать из подземелья куски перекрывшего коридоры пробкой демона, которого теперь остальные беженцы рубили на отдель?н?ые кус?очки? - Т??ем более, спешить нам все равно некуда.
        -? В ныне забытые уже времена миром правили Древние боги. Из памяти смертных по большей части стерлись уже их прозвища, лик и деяния. Величие бывших хозяев земель, небес и морей пало под натиском чужака, что явился незваным из неведомой Бездны. Артрон - король пламени и духов голодных. Вот имя того, кто опустошал континенты, насытить стремясь себя и сонм демонов, покорно идущих следом за ним. Ступил он на землю плодородного юга и пепел остался от джунглей извечных. Народы и страны скрывались в бездонных желудках, а боги бежали и падали один за другим. - Митрин Велоя могла считаться довольно неплохой рассказчицей. Правда, Святослава несколько напрягало две вещи. Во-первых, понимал её только он. Во-вторых, речь старой ведьмы больше напоминала какую-то церковную проповедь о ветхозаветных временах...Впрочем, примерно их они сейчас и обсуждали. Местная история оказалась тесно сплетена с местной же теологией. И, кажется, немного с географией. Там где боги изволили меряться друг с другом силушкой, да еще вместе со своими армиями, ландшафт и климат имел тенденцию малость меняться. - Войны Забвения, так
ныне зовут тот период, что окончился поражением Древних. Тысячи лет бушевали они, стирая во прах сами горы, пока не остался один лишь Артрон на небесном престоле. Двоих лишь великих богинь, Шандру и Зандру решил пощадить он, оставив себе, все родичи их оказались в голодной утробе. То сестры были, единые ликом, но различные нравом. Прогрызающую путь себе жизнь и безмолвно властвующую над? ?всеми ?смерть ра??зделили они меж собою и дали Артрону детей. Так п?оявились на свет Юные боги.
        - Дуэт из парочки близняшек-антагонисток. Классика элитных порнороликов. - Задумчиво пробормотал Читер, вращая в руках мятую фольгу, в которой минутой ранее находился леденец от горла. Во время сражения с ифритом этот слегка ушибленный на голову парень умудрился простудиться! Вернее, просто потерять один ботинок. А потом долго ходить босой ступней по холодным полам торгового центра. Как результат - боль в горле, насморк и постепенно перерастающее в капель чихание. Йети с их народно-колдовскими средствами тут ничем помочь не смогли. Бигфуты в принципе не страдали от подобных недугов, даже если их заносило в края, где снег лежит круглый год. - Видимо сестренки неплохо себе прокачали навыки убеждения, харизму и сиськи, раз впечатлили этого людоеда-богоеда.
        -Митрин, не обращайте на него внимания. - Попросила Екатерина старую ведьму, поперхнувшуюся воздухом от такого комментария. - Продолжайте, пожалуйста, я вас внимательно слушаю. И даже записывать успеваю, чтобы потом на английский перевести и всем другим дать почитать.
        -Охотник Велтур, Воительница Лесса, Судья Аржорад. Дети Шандры, что правила Жизнью, родились убивать. Один выслеживал тех, кто не склонился пред властью Артрона. Вторая смиряла мечами своими духов вечноголодную рать. А третий творил наказанья, что держали в покорности смертных. - Митрин явно цитировала строчки некогда зазубренных наизусть текстов, явно не видя в них ничего такого, чему стоило бы ужасаться. Подумаешь, ?к?акой-т?о демон п??ришел и всех небожителей сожрал, насадив целому м?иру свои порядки….Люди привыкли! Ну, те кто выжили. И иные расы, по всей видимости, тоже. - И Зандры, владычицы Смерти, потомки родились не слабей и не мягче. Убийца Риктори, Жнец Ваид, Обманщица Сина. Хозяйка нежити, чей голод отцовскому равен. Строитель темниц, где вечно страдают души избранных мертвых. И ложь во плоти, нелюбимая всеми и всеми желанная.
        - Веселая семейка. Хотя вот насчет последней не совсем понял. - Подал голос Саня, сидевший в уголке. - На общем фоне она выглядит…Миленькой?
        -Да, очень миленькой, ведь не зря её второе имя - соблазнительница, а свита более чем на три четверти состоит из развратных суккуб. - Согласилась с ним старая ведьма, похоже, не поняв юмора. - Но нет смерти страшнее, чем в их объятиях, ибо души тех, из кого демоницы высосут жизнь, не достанутся даже Жнецу. Обманщица съест их целиком, не оставив даже малейшего шанса на перерождение.
        -Действительно веселая семейка. Ни одного персонажа с законопослушно-добрым мировоззрением. - Комментарий Читера как и всегда остался по большей части понятен ему одному. - В лучшем случае истинный нейтрал попадется.
        -Ага. - Кивнула Екатерина, старательно делающая пометки в небольшом блокноте. - То есть вот эти девять богов - ваш пантеон? И других вариантов нет?
        -Не девять, а семь. - Покачала головой Митрин, немного отступая от своего напевного стиля речи. Видимо на этот раз она уже не цитировала некие тексты, а пересказывала их содержание своими словами. - После войн Забвения прошли тысячелетия, выросли города? ?и храм?ы, в кото??рых славили новых Владык. И постепенно подросшие ?дети стали беспокоить Артрона. Тем, что они стали сильны и тем, что они могли прислушаться к своим матерям. Которые не простили ни смерти близких, ни боли своей, ни позора униженья. И тогда король голодных духов съел своих жен.
        -Ну, в чем-то это было даже ожидаемо. Почему-то именно подобного поступка я и ожидал от местного повелителя ада… - Пожал плечами Святослав, который уже успел сообразить, что для старой ведьмы «голодный дух» и «демон» являются если и не синонимами, то очень близкими понятиями. Примерно как вор и грабитель. Занимаются примерно одним и тем же, да и привычки имеют одинаковые, но один будет несколько опасней другого, поскольку ориентирован в первую очередь на причинение повреждений своим жертвам, а уже потом на поиск чужих материальных ценностей. - Получается, есть шесть обычных темных богов и самый главный над ними сверхзлой папаша?
        -Юные устрашились судьбы матерей и того, что однажды они могут разделить их судьбу. Дети решили не прощать отцу его поступка и подняли бунт. Им не хватало опыта, но у них была сила, унаследованная от обоих родителей. А еще поддержка дальних родичей. Вылезли из щелей те, кто во время войн Забвения спрятался или бежал, не надеясь на победу. Владыка голодных духов оказался повержен и развоплощен. И Древние, вернее жалкие тени былых Древних, немедленно ударили в спину Юным, чтобы вскоре бесславно проиграть и оказаться разбитыми. А одержавшие победу Юные сцепились между собой, когда дети Шандры напали на детей Зандры. Но уже через д?е?сять л?ет после ??своего поражения король голодных духов в первый р?аз вернулся обратно. Он пожрал слишком много смертных и бессмертных, чтобы навсегда отправиться в небытие. - Митрин протянула руку к фарфоровой кружке с чаем, притащенной в амфитеатр из постепенно пустеющего от всех полезных товаров супермаркета. Отпив пару глотков, ведьма принялась любоваться переливами света, играющими на покрытом эмалью сосуде. Пожилая женщина была буквально влюблена в чистые, красивые
и аккуратные вещи, попавшие сюда вместе с землянами. Она явно привыкла к лохмотьям и выживанию в глуши, но просто мечтала вновь оказаться в цивилизованном обществе со всеми его благами. - Войны Восстания длились больше трех тысячелетий, перекраивая лицо мира. Они закончились лишь каких-то восемь сотен лет назад, дав смертным расам вздохнуть с облегчением и немного перевести дух. Древние снова прячутся по самым глухим уголкам, выжидая удобного момента и бережно собирая крохи былого могущества. Юные владычествуют над большей частью заселенных земель, как и прежде выступая единым строем, пусть уже и нет у них такого доверия друг другу как раньше. Судья Аржорад и Жнец Ваид смогли сковать большую часть сил своего отца, и теперь Артрон лишь тень себя былого. Его воплощения по-прежнему иногда возникают, но не успевают набрать силы раньше, чем окажутся уничтожены. Боги не примирились друг с другом, они просто устали.
        -Мне сложно в такое поверить, хотя доказательства буквально стоят перед глазами. В конце-то концов, мы ведь все сидит в подземельях храма Велтура Охотника. - Святослав? ?потер ?лоб. В го??лове у него буквально гудело от мыслей и плохих п?редчувствий. На что может быть похож мир, в котором одна за другой шли магические войны? Тысячелетия глобальных конфликтов должны были позволить выжить только тем, кто умеет приспосабливаться к быстро меняющейся обстановке, не считаясь ни с чем и ни с кем. - Твой рассказ напоминает своей эпичностью не то Рагнарек, не то Армагеддон. Ну, это такие битвы богов из священных пророчеств наших религий, которые только должны произойти и стать концом света.
        -У нас раньше тоже такие были. Все сбылись. Но мы их как-то пережили, пусть и дорогой ценой. -Пожала плечами Митрин. - Я видела в этих ваших чудных артефактах, на что похож ваш мир. Чудесное место! Столько магии, столько счастливых людей, столько сокровищ! Хотелось бы мне родиться там…
        -Похоже, наличие иных измерений для тебя доказанный факт. Причем не нами. - Счел нужным заметить Саня.
        -Перемещение между мирами это высшая магия, но она подробно воспета в легендах. Во время Войн Восстания на помощь Древним несколько раз приходили армии союзников, взявшиеся словно из ниоткуда. Боги их банально вербовали, пользуясь либо старыми клятвами, либо банальным подкупом в виде золота, знаний, земель и пригодных для заселения территорий. - Пожала плечами ведьма. К тому, что она внезапно получила способность говорить на неизвестном языке, Митрин отнеслась спокойно. Как и к возможной мести волкоглавой тени, которую едва не разрезали на кусочки. Словно подобное в её жизни происходило пусть и не каждый день, но время от времени случалось. - В начал?е? Войн ?Забвения ??такое вообще происходило сплошь и рядом, благодар?я чему в нашем мире можно встретить самых причудливых существ. Я раньше не знала, что Дети Пламени тоже способны на это…Но если подумать - почему нет? Они сильны, они не стареют, они обладают многими ныне забытыми секретами. Вся условия для того, чтобы успешно сотворить высшую магию не с первой попытки, так с трехсотой. Или тысячной.
        -Откуда вообще взялись джины? - Задал вопрос Святослав. - Еще одна раса, которая живет в этом безумном мире?
        -Дети богов. Артрона в основном, он тот еще бабник. Если у его очередного воплощения нет никаких срочных планов, то досуг король голодных духов проводит в охоте за женщинами. - Пожала плечами старая ведьма. - Ну и его сыновья тоже иногда позволяют себе поразвлечься. Но - редко. Юные черпают силы, в том числе и из поклонения смертных, а мало кому из них нравится рождение Дитя Пламени.
        -Почему? - Удвилась Екатерина. - Боги же должны заботиться о своих отпрысках. Ну а даже если нет - полубог все равно должен быть полезным членом общества. Заведется какая-нибудь крокозябра с пастью поперек себя шире в ближайшем лесу - кто кроме него с ней справится?
        -Артрон не просто так зовется королем пламени и голодных духов. Это его сила и суть.Семя данного бога или его детей выжигает и выжирает изнутри ту женщину, в которую излилось. - Всех находящихся в помещении передернуло от описанной картины. - Смертные не способны пережить такую беременность. За считанные часы или в лучшем случае дни их тело и душа сгорают, превращаясь в кучки пепла, из которого восстает новое Дитя Пламени. Не успевшее толком сформироваться, но все равно могущественное из-за толики божественного ихора в его жилах. И всегда - мальчик.
        -Эмбрион. Вот чем была та штука, которую мы убили. - Ахнул Святослав, наконец-то сведя воедино хвостоподобную закорючку ниже пояса ифрита, один единственный пучок волос на его макушке и почти человеческого вида верхнюю часть. - Гигантский летающий эмбрион!
        -Не считайте его ребенком. Дети Пламени с самого своего рождения вполне разумны и дееспособны. Правда, сдерживать свой голод до чужой магии и чужой жизни еще не умеют, а потому опасны, словно голодные вампиры. - Посоветовала ему ведьма. - Во время Войн Забвения они составляли элитную гвардию Артрона, уничтожившую многих Древних. Потом они его предали, по большей части перейдя на сторону своих сводных братьев Юных…Но это уже детали. Смертным еще очень повезло, что подобные гибриды почти не могут размножаться самостоятельно. Молодые Дети Пламени похотливы подобно отцам, но стерильны как мулы. Чтобы преодолеть поразившую их с рождения ущербность им требуется по несколько тысяч лет, которые еще нужно прожить. Но и тогда от браков с ними женщины всех рас рожают не божественных квартеронов, а разнообразных чудовищ. Именно так появились на свет родоначальники тех, кого вы зовете гоблинами. Вступив в брак между собой потомки Артрона создали новую расу.
        -Боже, какой же мерзостью полон этот мир! - В сердцах высказалась Екатерина. - Надеюсь, мы никогда больше не увидим ни одного из этих проклятых ифритов!
        -Я бы на это не рассчитывала. Юные боги под конец Войн Восстания сковали силы своего отца. Тем самым они помешали ему вновь и вновь возвращаться из небытия везде, кроме одного места. - Покачала головой Митрин. - Края, где Артрон впервые вступил в наш мир. Края, где он нарушил границу меж астралом и явью столь сильно, что голодные духи самостоятельно могут явиться в реальность. Края, где некогда стояла столица его великого царства и поныне привлекающая тысячи мародеров. Края, что за количество шрамов, оставшихся на этой территории после тысячелетий войны богов, ныне называется Выжженными Землями.


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к