Сохранить как .
Небесный Трон 3 Юрий Николаевич Москаленко
        Небесный Трон #3 Экспедиция в таинственное подземелье закончилась смертью сотен талантливейших учеников. Но не менее ужасной оказалась судьба и тех, кто в это же время находился в императорском дворце. Подобного развития событий никто не мог предсказать. Теперь же империя трещит по швам, и уже близок тот час, когда могущественные семьи вновь начнут грызться друг с другом, вспоминая былые обиды… Но всё это теперь в прошлом. Кая же ждёт очередное путешествие далеко-далеко на восток. Туда, где ему предстоит отыскать способ излечиться, стать сильнее и наконец найти своё место в этом беспощадном и жестоком мире боевых искусств!
        ЮРИЙ МОСКАЛЕНКО
        НЕБЕСНЫЙ ТРОН 3
        Глава 1. Путешествие на летающем корабле.
        Летающий корабль, который члены экипажа ласково называли Тучик, уже как сутки покинул Ривеертун. Двигаясь с невероятной для жителей Алькеи скоростью, он к этому моменту приближался к восточной границе империи.
        Стоя у края палубы, Кай смотрел вниз на белоснежное полотно облаков. Как высоко они поднялись?.. Будучи человеком, некогда жившим на технологически развитой Земле, ему было в некоторой степени проще принять существование летающих кораблей, чем большинству других пассажиров. Наверное, оттого и на палубу поднимались не так много из них. Ведь даже достигнув ступени Заклинателя, воин вряд ли бы мог что-то сделать при падении с подобной высоты. Вот и побаивались жители империи покидать каюты.
        Кстати, о них. Тучик сложно было назвать пассажирским кораблём, ведь для перевоза людей он был просто ужасно подготовлен. Начать хотя бы с того, что жилых кают здесь практически и не было. Пятьсот человек (не учитывая членов клана) расселили по просторным отсекам, явно непредназначенным для этого. Повезло хоть, что всех Вейтил не разделили, а вместе отправили в подобное помещение.
        Тут не было ни кроватей, ни каких бы то ни было других предметов мебели. Здесь даже окна отсутствовали, а единственным источником света являлся несильно яркий артефакт. И если тем, кто закалил свой разум, ну или хотя бы тело, было относительно возможно без проблем находиться даже неделями в подобном помещении, то для обычных смертных это оказалось ещё тем испытанием. Особенно это касалось детей. А уж когда стало известно, что туалетов и ванных комнат на корабле всего два, то переполох случился немаленький. Хорошо хоть тех, кто не достиг как минимум Закалки Мышц на судне было меньшинство. Всё-таки после полного завершения закалки тела, воинам практически не требовалось мыться и справлять нужду. Энергия без остатка растворяла любую еду в желудке, и сама же очищала кожу. Соответственно и одежда пачкалась лишь при загрязнении извне.
        Повернув голову направо, Кай увидел три тёмных точки вдали. Это были другие летающие корабли, идущие тем же курсом, но в расстоянии многих километров друг от друга. Даже имея модернизированное зрение, парню всё равно не удавалось нормально разглядеть хотя бы ближайшее судно.
        - Интересно, а как они связываются? - пробормотал Кай. - И связываются ли вообще?
        Продолжая любоваться красотами этого мира с высоты, юноша совершенно спокойно стоял на палубе, совсем не ощущая пониженного атмосферного давления или яростных порывов ветра. А причиной подобного комфорта был огромный барьер, который сферой развернулся вокруг Тучика. Генерировался он специальным системным предметом Золотого ранга, основанным на законах ветра.
        Что же касалось самого полёта, то тут всё зависело от трёх «Небесных Ядер». Это также были артефакты Золотого ранга, однако они являлись в разы более ценными, чем первый, потому что в них содержались символьные техники, использующие законы пространства!
        О них, как и обо всём остальном, Кай узнал из рассказанной пассажирам инструкции. Хотя зачем было говорить о самих артефактах, для парня так и осталось непонятно. Но в любом случае, он впервые узнал о подобных законах, которые, вероятно, должны были быть невероятно сложными, раз даже среди экипажа ими владел лишь глава этой экспедиции и по совместительству официальный посол Клана Громового Змея - Элементалист начальной стадии.
        - Небо красиво, не так ли? - внезапно спросил кто-то.
        Кай вздрогнул от неожиданности и резко повернул голову влево. Рядом стоял короткостриженый мужчина, выглядящий лет на пятьдесят. От него не исходило совсем никакой ауры, что говорило о том, что человек являлся обычным смертным. Это объясняло, почему Кай не смог ощутить его заранее. Но всё ещё оставалось секретом, почему даже улучшенный слух парня не засек шагов незнакомца.

«Он не из Алькеи. Обычный смертный член клана? - вновь удивился юноша, обратив внимание на тёмно-синюю мантию мужчины, на которой был нарисован рассылающий молнии могучий змей.
        - Ага, - ответил Кай.
        - Посмотри вперёд, - незнакомец кивнул подбородком в сторону востока, куда и направлялся Тучик.
        Пожав плечами, Кай сделал, как попросили. Взглянув вдаль, он смог увидеть какие-то огромные тёмные тучи. Однако с каждой новой секундой по мере полёта корабля, становилось понятнее, что никакие это не облака. Впереди возвышался титанический горный хребет, протягивающийся с севера на юг и уходя далеко за горизонт. Но поражала не только его протяжённость, но также и высота. Было чётко видно, что даже их корабль летит ниже вершин этих гор, по какой-то причине отливающих голубым блеском.
        - Это Лазурный Хребет. Именно он отделяет вашу страну от остального мира. Без помощи Элементалистов, даже подобным кораблям не удастся перелететь эти горы. А облетать их слишком дорого. И честно говоря, если бы не Цзян Дао, то вряд ли бы хоть какие-то кланы решились отправиться в эти места в ближайшие несколько тысячелетий.
        - Цзян Дао? - спросил Кай.
        - Это тот человек, который напал на вашу страну.

«Один? Или он это образно? - удивился парень, скрыв это. - Но в день убийства людей в замке никто не видел кораблей, а значит всё-таки один… Это какой же мощью должен обладать этот Цзян Дао? Насколько же сильны Элементалисты?»
        - Почему вы мне всё это рассказываете?
        - Не знаю. Просто захотелось немного поговорить. А людей тут немного, - медленно и спокойно произнёс мужчина. - Ладно, кажется, мне пора.
        Сцепив ладони за спиной, незнакомец медленной походкой ушёл ко входу во внутренние помещения корабля. И сколько бы Кай ни старался, но услышать шагов мужчины ему так и не удалось.
        - Да кто это такой? - пробормотал юноша, глядя на спину старика.
        Однако его вопрос всё-таки услышал проходящий мимо член экипажа, Заклинатель начальной стадии.
        - Ты не понял с кем сейчас говорил? - спросил он.
        Кай повернулся к воину, и покрутил головой.
        - Ох, ну и ты даёшь! Только что ты общался с господином послом из клана!
        - Что? - растерялся Кай. - Но…
        - Аура? - усмехаясь, перебил его мужчина. - Это же Элементалист! А они все умеют полностью скрывать свою силу. Или ты действительно думал, что смертного взяли бы в экипаж?.. - вдруг человек повернул голову в сторону. - Так-с, кажется, идут на сближение. Теперь лучше уйти внутрь, скоро здесь будет опасно.
        После этого мужчина также поспешно ушёл. Повернув голову, Кай увидел, как к ним очень быстро и пугающе опасно приближается второй корабль Клана Громового Змея. Но прежде чем два корабля столкнулись, второй замедлил свой ход и поравнялся с Тучиком. Вдруг Кай ощутил, как некая могущественная сила разлилась повсюду, охватив оба судна. В следующий момент корабли знатно тряхнуло, после чего они стали резко подыматься выше.
        - Чёрт! - выругался Кай, энергетическим зрением замечая, как стал истончаться воздушный барьер, а по палубе уже начинали гулять ветра.
        Парень тут же поспешил скрыться внутри корабля. Кажется, они начинают преодолевать Лазурный Хребет.

***
        Узнав, что полёт до пункта назначения будет длиться более четырёх месяцев, Кай решил потратить это время с пользой. Не так давно он прорвался на новую ступень, а также усвоил уйму новых законов. Сейчас же ему требовалось закрепить все накопленные им понимания пути боевых искусств, дабы в будущем это стало его прочным фундаментом для дальнейшего роста. Таким образом, юноша погрузился в глубокую медитацию в своём мире души.
        За это время он также узнал, почему важно будет открыть именно все акупунктурные точки. Всё-таки рано или поздно Кай пройдёт Закалку Спинного Мозга и Закалку Головного Мозга, после чего придёт черёд закалять его душу, как только он отыщет нужный духовный фрукт.
        Как рассказал Рун’Тан, количество развязанных узлов души и открытых акупунктурных точек напрямую влияет на качество прорыва, а также возможность дальнейшего прогресса. Например, наименьшим количеством точек, чтобы всё-таки прорывать на уровень Открытия Акупунктурных Точек является двести семьдесят, чему соответствует сорок пять узлов души. Подобный прорыв наихудший из возможных, если не учитывать вариант, когда человек вообще не справится и откроет ещё меньше, что выльется в вечное блокирование этих точек и узлов, с дальнейшей остановкой развития. То есть, у практикующих боевые искусства есть только одна попытка, по итогам которой они либо прорвутся, либо навсегда останутся на ступени Закалки Разума.
        Так вот. Открыв лишь двести семьдесят точек, воин создаст для себя минимальный фундамент и получит минимально возможные прибавки от такого прорыва. Кроме того, данного количества точек хватит максимум чтобы дойти до последнего уровня Закалки Души, дальше дорога будет закрыта. Но если количество открытых точек достигнет трёхсот, то усиление воина будет значительнее, а его потолком станет конечная стадия Заклинателя. Что же касается пика этой ступени, то нужно открыть ещё на тридцать точек больше. Это, кстати, значит, что Майо Дзю и император Сигурд на самом деле знали о том, что точек больше, чем триста, но солгали о себе. Ну и последнее - открытие всех трёхсот шестидесяти точек даст максимальную прибавку к параметрам, и с этой стороны воин не будет ограничиваться в пределе роста (это без учёта других факторов). По сути, тем же Элементалистом можно стать только в таком случае.
        Однако имелась и другая загвоздка помимо незнания о настоящем количестве точек, и заключалась она в сложности подобного процесса. Во-первых, нужна техника медитации (без неё нет пути к ступени Заклинателя), которая и укажет, как проводить открытие акупунктурных точек и развязывание узлов. Во-вторых, нужно иметь источник очень большого количества энергии. И тут даже одного духовного фрукта, хоть и Золотого ранга, точно не хватит. В-третьих, важна безопасность. Если кто-то помещает человеку во время прорыва, то его будет ждать крах. И в-четвёртых, точки нужно не только открывать одну за другой, но и поддерживать их в подобном состоянии до самого завершения прорыва, что автоматически подразумевает рост сложности с каждой новой точкой. Так ещё и на сам прорыв время ограничено, после чего: сколько открыл, столько и будет. В итоге получается, что прорыв на уровень Открытия Акупунктурных Точек является одновременно очень важным качественным переходом, от которого зависят будущие достижения практикующего боевые искусств, и в то же время данный уровень представляет из себя крайне серьёзное испытание для
воина.
        И исходя из всего вышесказанного, Каю потребуется тщательнейшим образом подготовиться к его будущему прорыву. А в том, что он вылечит повреждённые узлы души, юноша почему-то совсем не сомневался…
        Глава 2. Низинные земли. Намеш.
        Тучик, а также другие корабли, продолжал своё путешествие над самыми разными землями. Пересекающие небеса судна пролетали над морями, обширными лесами и даже одной пустыней. Хватало и человеческих стран на их пути. Но так или иначе, уже через восемнадцать недель и три дня после вылета из Ривеертуна, они наконец достигли места назначения.
        Поднявшись на палубу, на этот раз уже не один, Кай наблюдал, как Тучик снижается и приближается к огромному городу. По размерам он не то что не уступал, а даже в пару раз превышал столицу Алькеи. Недалеко от центра города можно было увидеть несколько десятков крайне высоких строений, к которым уже пришвартовались двадцать пять других летающих кораблей. Это был небесный порт, и именно к нему направлялись судна, везущие сейчас пассажиров из одной очень далёкой и мало кому известной империи.
        - Ну вот и прибыли. Теперь мы в Низинных землях, а это город нашего клана, Намеш, - объявила женщина, отвечающая за пассажиров на этом судне.
        - А где два другие корабля? - спросила Лилия, стоящая неподалёку.
        - У Клана Пламенной Саламандры есть собственный город, куда они и полетели ещё несколько дней назад.
        Дальнейшие минут двадцать, выбравшаяся на палубу часть пассажиров наблюдала за тем, как точно и аккуратно огромный корабль подлетает к специальной башне, у которой они вскоре и пришвартовались. Опустив трап к этой же башне, которая вместе с другими образовывала единую систему, экипаж готовился к высадке.
        - Кстати, скоро снимут воздушный барьер, так что лучше приготовьтесь, - посоветовала та же женщина.
        - Приготовиться к чему? Мы же вроде не так высок… - задающий вопрос парень резко прервался.
        Раздался странный звук, словно лопнул большой мыльный пузырь, после чего значительную часть пассажиров сильно покоробило. Как только перестал действовать артефакт, создающий, по сути, миниатюрную атмосферу в пределах корабля, то извне тут же хлынула она. Энергия.
        Силы было так много, что многим неготовым к этому жителям Алькеи стало трудно дышать. Даже Кая не обошла стороной эта ситуация. У парня на несколько секунд спёрло дыхание.
        Это место… Низинные земли полнились энергией. Сила здесь была как минимум в пятнадцать раз плотнее, чем в их империи, к чему они точно не могли подготовиться. Даже в энергетическом спектре, если Кай раньше видел всё как реденький фиолетовый туман, то сейчас его будто погрузили подводу.
        - Что происходит? - обеспокоенно спросила Улия, непонимающе осматривая всех остальных, пока члены экипажа, по факту, родившиеся в таких условиях, посмеивались над ними.
        Начав понемногу привыкать, Кай бросил взгляд на сестру.

«Ну да, она же, как и другие обычные смертные, с энергией дела не имела, так что для Улии местная плотность праны вообще не ощутима, - подумал он. - Хуже всех, наверное, тем, кто уже на ступени Закалки Души. Хотя… Да. Лилия, с её-то чувствительностью, вон тоже в три погибели скрутилась».
        Успокоив сестру и объяснив ей, что это лишь временная реакция на непривычную среду, Кай вместе с ней направился к трапу. Параллельно с этим он старался освоиться в подобной атмосфере.

«Такое чувство, будто меня облепило со всех сторон чем-то липким. Из-за настолько высокой плотности энергии, мне самому, в свою очередь, труднее выводить Ки из тела. Думаю, что если в Алькее я мог отправить в полёт энергию меча максимум метров на двести пятьдесят, то здесь смогу от силы на сорок. Однако, подобное ослабление действует и на всех остальных. Да и ослабление ли это? Просто это мы в своей империи привыкли к подобным дистанциям и мощи техник, - стал рассуждать Кай. - Но вот если подумать о плюсах… Это же насколько проще в Низинных землях развиваться? По факту, просто вдыхая местный воздух, можно обходиться без крохотных и малых кристаллов энергии. Люди здесь, и монстры тоже, должны достигать новых ступеней куда быстрее. А ещё, уверен, что подобный уровень энергии должен качественно влиять на появляющиеся тут редкие растения, а также талант рождающихся людей. Теперь-то понятно, почему их цивилизация боевых искусств столь сильно развита…»
        Пройдя по трапу, Кай стал дожидаться Вейтил, которые не заставили долго ждать. Отыскав взглядом Лилию, рядом с которой шёл Стефан, парень удивился. Слуга блондинки уже находился на уровне Закалки Спинного Мозга, коего достиг по пути сюда. Хоть и обделённый должным талантом и ресурсами, Стефан действительно трудился за троих, буквально истязая себя, чтобы не остаться далеко позади своей госпожи.
        После того как все пассажиры покинули Тучик и второй корабль, их встретил и повёл за собой приветливый мужчина, являющийся одним из работников клана. Он привёл людей к лифту, работающему на основе массивов, и уже когда почти тысяча человек попала в город, их встретили ещё несколько представителей клана. Всё обо всех уже было заранее сообщено, так что собирающимися стать вассалами семьями занялись отдельно, кандидатами на вступление в клан отдельно.
        Каю передали информацию о том, где ему переночевать сегодня, а также сообщили, что он должен завтра до момента рассвета прибыть в центр города. А пока что он мог быть свободен, поэтому и решил пойти вместе с Вейтил, чтобы узнать, где тех устроят. Всё же именно с ними пока будет находиться Улия.
        В итоге только через три часа их путь закончился где-то в южной части города. Там в отдельных домах временно расположили три сотни человек, пока с Гомером и другими старшими членами рода, общался очередной представитель Клана Громового Змея. Как итог, Вейтил (не все, а только старшие) быстро подписали особый клятвенный контракт на вассалитет клану. В ближайшее время их должны будут переселить к краю Намеша, в место, располагающееся неподалёку от специальных зон по выращиванию редких трав. Там Вейтил обеспечат всеми удобствами и, конечно же, работой.
        И пока шли переговоры, Кай, Улия, Лилия и Стефан, решили прогуляться по городу.
        Помимо того, что Намеш выглядел дорого и красиво, поражало также и местное население, среди которого было сложно отыскать хотя бы несколько обычных смертных человек. А уж про то, что Заклинатели встречались буквально на каждом углу и говорить не стоило. Да и к тому же, складывалось такое впечатление, что местные мастера будут гораздо лучше развиты чем аналогичные, но в Алькее. В целом, всё здесь буквально кричало о том, насколько сильно развиты местные боевые искусства…
        Наткнувшись на торговую улицу, Кай и остальные не могли пройти мимо. А уже через несколько минут, взгляды троицы (исключая Улии), бегали вдоль самых разных витрин. Пиковые предметы Серебряного ранга продавались здесь на каждом шагу, так ещё и в огромном разнообразии. Вершиной же являлись вещи Золотого ранга низкого качества, которые изредка, но всё же попадались на глаза.
        Вот только имперские деньги здесь никому не были нужны, а о местной валюте они ничего не знали. Вот и решила их группа зайти в алхимическую лавку, чтобы узнать о монетах.
        Зазвенел колокольчик и внутрь вошло четверо человек. Услышав о приходе посетителей, улыбающийся продавец обернулся, но профессиональным взглядом осмотрев дешёвые одежды потенциальных покупателей, поумерил свой пыл. Его улыбка уменьшилась, а взгляд стал чуточку жёстче.
        - Вам чем-нибудь помочь? - относительно вежливо произнёс он стандартную фразу.
        - Подскажите, пожалуйста, - первой заговорила Лилия. - Мы не так давно в городе, но хотели бы узнать о местных деньгах. Что это за закалённое серебро и закалённое золото, о которых говорится в ценниках.
        Продавец внутренне скривился, но всё же ответил.
        - Вот, - появилось у него в руке две небольших монетки из пространственного кольца. Серебристая и золотая, но чем-то они всё же отличались от обычных. - Это они. Эти монеты содержат в себе энергию, а также туда внедрён особый закон мастера, который их создал. Одна золотая обычно стоит где-то тысячу серебряных.
        - А это ведь тоже закалённое золото? - удивляя всех и заставляя продавца наконец улыбнуться, Кай показал схожую монетку.
        - Верно! - радостно кивнул мужчина. Значит, у посетителей деньги всё же есть.
        Услышав ответ, Кай удивлённо посмотрел сначала на свою монету, а затем перевёл взгляд на старое потёртое кольцо.

«Старик Джонго, выходит, ты именно из этих мест? - осознал парень. Ведь показанную им монету, он взял как раз таки из того сундучка, что оставил в своей лаборатории лекарь. - И как же тебя тогда занесло в Кальтию?..»
        - Итак, вы будете что-то покупать? - спросил продавец.
        - Братан, откуда у тебя здешние деньги? - ошарашенно спросил Стефан.
        - Да так, долгая история. Можно сказать, что повезло найти когда-то… - отмахнулся Кай, а затем осмотрел ассортимент этой лавки, который оказался действительно внушающим. - Подскажите, а какие у вас есть пилюли или зелья на восстановление энергии?
        - О, у нас таких много! Вот, есть зелья энергии, подходящие воинам Закалки Разума, - счастливый продавец указал на высококачественное зелье Серебряного ранга.
        - А что-то помощнее есть? - Кай выгнул бровь.
        - Эм… ну если вы уверены в своём уровне контроля энергии, то могу предложить пиковые пилюли Серебряного ранга, которые обычно используют воины Закалки Души.
        - И это всё?
        Посмотрев на Кая как на дурачка, продавец тем не менее продолжил держать дружелюбную маску.
        - Ну, самые лучшие пилюли, они низкого качества Золотого ранга и используются только Заклинателями. Если кто-то слабее этой ступени попробует поглотить их, то его будет ждать инвалидность или даже смерть.
        - Прекрасно, - улыбнулся Кай. - И сколько такие стоят?
        У мужчины вдруг начал дёргаться глаз.
        - Пилюля Врат Источника стоит одну золотую, - холодно произнёс продавец. Он не мог понять, его что, разыгрывают?
        - Тогда мне десять! - Кай положил нужное число монет на прилавок.
        У него уже был опыт поглощения духовного фрукта подобного уровня, с которым его тело и контроль над энергией смогли справиться. А с учётом того, что Кай мог видеть количество энергии в этих пилюлях, то разница между ними и тем духовным фруктом была небольшая. Но покупал он эту алхимию не для будущих прорывов, а чтобы подготовиться к скорому испытанию для вступления в клан. Мало ли кого он может встретить, так что лучше иметь возможность восстановить энергию в любой момент, чтобы его линия крови всегда была активна.
        Помимо этих пилюль, Кай также купил большой запас «Зелья Спокойной Закалки». В дальнейшем ему понадобится сделать заказ у алхимика, дабы тот по рецепту Рун’Тана приготовил достаточно экстракта, нужного для закалки спинного и головного мозга. Но это всё дела будущего, ведь юноша ещё не знал, останется ли он в этом городе после вступления в клан или нет.
        Закончив с покупками для себя, Кай также потратился на Улию. Всё-таки это не только его деньги, но и её тоже. Для сестры он купил пару целительных зелий, подходящих даже обычному смертному, особое маскирующееся пространственное кольцо и специальный одноразовый артефакт, если сломать который, то пользователя временно будет защищать низкокачественный барьер Золотого ранга. Ну а также он оставил девушке десять золотых монет на всякий случай.
        В итоге суммарно Кай отдал в этот день аж двадцать семь золотых монет, которые, судя по местным ценам, были довольно внушительной суммой. Изначально же у него имелась ровно сотня золотых монет, некогда найденных в лаборатории Джонго. Но тратить больше было глупой идеей, ибо ещё неизвестно, когда могут понадобиться эти деньги.
        Конечно, юноше ещё хотелось бы прикупить оружие или броню, однако на подобные предметы (как и на повышающую параметры алхимию) цены были совсем иными, начинаясь с сотни золотых и повышаясь аж до тысяч. И это при том, что в Намеше не продавалось ничего лучше, чем низкое качество Золотого ранга.
        Вот таким образом и прошёл семнадцатый день рождения Кая в компании сестры и друзей. Увы, никому из них так и не удалось засечь странного человека, наблюдающего за ними ещё с самого момента прибытия в город…
        Глава 3. Путь к Плато Поднебесья.

        Утром следующего дня, на большой площади в центре города собралась огромная толпа. Здесь было более десяти тысяч человек. Все они прибыли из десятков различных мест, желая вступить в Клан Громового Змея. Лилия, Кай, Стефан, а также многие другие выходцы из Алькеи также находились здесь.
        Через час после рассвета наконец явились представители клана, ответственные за принятие участников. Люди в тёмно-синих мантиях поднялись на крышу главного здания. И так как среди кандидатов не было никого ниже уровня Закалки Сенсорных Органов, то практически сразу все заметили появившихся людей.
        - Приветствую вас всех сегодня! - усиленный голос пикового Заклинателя разнёсся над площадью. - Вас обещали принять в наш Клан Громового Змея, и сейчас я объясню, как это может произойти. Но для начала вам нужно кое-что решить для себя. В нашем клане есть четыре уровня ученичества. Внешние, полноправные, внутренние и личные ученики. К сожалению, чтобы стать личным учеником нужно либо родиться среди правящей линии клана, либо доказать исключительность своего таланта, уже находясь в статусе внутреннего ученика.
        Человек взял небольшую паузу, позволяя всем осознать, что личными учениками, как минимум по итогам этого испытаниям им точно никак не выйдет стать.
        - Теперь я объясню различия между первыми тремя уровнями ученичества. Для начала, внешние ученики. Став ими, вы получите особый привилегированный статус в Намеше, а также в вассальных странах нашего клана. Ещё внешние ученики имеют право выполнять специальные высокооплачиваемые задания от клана или же устраиваться на постоянную должность. Заработанные таким образом деньги вы сможете потратить в особом торговом доме, к которому получите доступ вместе со статусом. Только там вам удастся отыскать предметы, техники и редкие ресурсы среднего и высокого качества Золотого ранга! Но самое главное, там есть возможность купить Частицы Мудрости!
        Последние слова человека не на шутку взволновали десятитысячную толпу. Послышались удивлённые, а то даже и радостные возгласы. Однако оставалось небольшое количество людей, в особенности из таких мест как Алькея, которые не понимали общего ликования. Кай также был среди таких.
        "Ого. Не думал, что здесь до такого дойдут!" - произнёс Рун’Тан.

«О чём это ты? Знаешь что-то?»
        "Да. Эти Частицы Мудрости действительно хорошая вещь. В общем, начиная со ступени Элементалиста, особо талантливые мастера могут внедрить в специальную структуру любые известные им законы. Только для этого нужно очень много энергии, которой здесь, видимо, хватает сполна. Таким образом, медитируя над этими Частицами Мудрости, человек получает, по сути, мощный источник законов для созерцания и дальнейшего освоения. Это в разы лучше, чем те тренировочные зоны, которые ты посещал в секте".

«Ясно… - кивнул Кай, осознавая всю ценность подобных вещей. - Но судя по реакции большинства, даже в Низинных землях Частицы Мудрости очень редки, а значит и цена на них должна быть огромной…»
        - Также, - продолжал человек из клана, - если внешний ученик до тридцати пяти лет сможет прорваться на ступень Закалки Души, то он сразу станет полноправным учеником… - немного промолчал он, а потом вновь заговорил. - Дальше идёт уровень полноправного ученика. Получив этот статус, вы сможете находиться на территории главных земель клана. Там вы будете иметь право посещать специальные массивы для тренировок, а также получите доступ к большей части всех техник клана. Кроме того, работая на фракции учеников или выполняя задания старейшин, вы сможете заработать значительное количество закалённого золота, что позволит вам покупать предметы Золотого ранга, вплоть до пикового качества, и Частицы Мудрости с самыми редкими законами.
        В очередной раз взяв паузу, уже через минуту человек продолжил.
        - И последнее. Статус внутреннего ученика даст вам доступ практически ко всем техникам Клана Громового Змея и его особым территориям. Вдобавок все внутренние ученики каждый год получают набор из некоторых редких ресурсов Золотого ранга, в число которых также входит один камень энергии, - посмотрев на стоящего рядом человека, мужчина кивнул. Второй член клана извлёк из пространственного кольца какую-то шкатулку.
        Глядя на неё в энергетическом спектре, Кай мог видеть, как вокруг этой деревянной коробочки сгустились некие законы, которые будто разделяли саму шкатулку и окружающее её пространство. Это определённо был предмет, предназначенный для изоляции, чтобы содержимое не теряло своей энергии.
        Открыв вещицу, мужчина ошеломил всю толпу. Внутри лежал голубой шарообразный камень, испускающий огромное количество энергии. Несколькими секундами спустя человек закрыл шкатулку, но своей цели они добились - толпа была шокирована.
        Каю было сложно в это поверить. Ведь только что, глядя на голубую сферу энергетическим виденьем, он смог понять, что она содержит где-то раз в десять больше энергии, чем суммарно находиться во всех тех пилюлях, которые парень вчера купил. По сути, одного такого камешка может хватить, чтобы без проблем открыть все триста шестьдесят акупунктурных точек.
        Где Клан Громового Змея добывает такие сокровища? Вряд ли даже в монстрах выше Закалки Души может образоваться такой источник энергии. И если внутренние ученики получают по одному такому раз в год, то сколько же их всего есть у клана?
        Выждав ещё минуту, мужчина наконец перешёл к рассказу о самом вступлении.
        - Итак, только что вы узнали о выгодах различных статусов в клане. Теперь же пришла пора сообщить как можно вступить к нам. Во-первых, если вы решите стать внешним учеником, то, - человек резко улыбнулся, - вам ничего не потребуется! Уже когда вы летели сюда, то проходили оба условия для этого: быть не старше двадцати и не ниже ступени Закалки Разума. Поэтому, когда я закончу, то желающие стать внутренними учениками смогут направиться к соседним зданиям, где вас зарегистрируют.
        Мужчина кивнул и посерьёзнел.
        - А теперь по поводу полноправного и внутреннего ученичества. Чтобы получить подобный статус вам придётся пройти испытание. Это будет экзамен, в котором из тысячи человек обычно выживает только пятьдесят. Вы умрёте с вероятностью в девяносто пять процентов! А суть данного испытания заключается в том, что нужно самостоятельно добраться до главных земель клана, которые находятся на Плато Поднебесья! Расположено оно в тысяче километров отсюда. Тем, кто всё же решится проходить этот экзамен будет выдана карта с одним из пяти вариантов маршрута. А пройдут экзамен только те, кто успеет за месяц добраться до конечной точки, и лишь первые три человека станут внутренними учениками. На этом всё. Решившие остаться внешними учениками могут пройти к тем зданиям, остальные же подходите ко мне.
        На этом выступление представителя клана закончилось, вслед за чем люди стали распределяться. В итоге, даже услышав о проценте смертности, попытать удачу стать хотя бы полноправными учениками решились аж полторы тысячи человек. Естественно, что среди них были Кай и Лилия, но также и Стефан решился на это, желая помочь своей госпоже. Увы, отговорить его ей так и не удалось.
        Собравшись у главного здания Клана Громового Змея в Намеше, они узнали, что все полторы тысячи человек поделятся на двадцать пять групп, каждая из которых будет стартовать от одних из двадцати пяти городских врат. Для этого между кандидатами прошла жеребьевка, по результатам которой Кай будет отправляться с северо-восточной стороны города, а Лилия с юго-западной. Стефану же каким-то чудом также повезло очутиться в той же группе, что и его госпожа. В итоге попрощавшись и пожелав друг другу удачи, они разошлись.
        Группа Кая, состоящая из шестидесяти одного человека (как и остальные), следуя за, очевидно, внешним учеником, работающим на постоянной должности, достигла нужного места за пару часов. Там им выделили отдельный проход и передали карты, после чего сообщили, что с момента старта экзамена они будут выходить по одному с интервалом в десять минут. Несложными подсчётами становилось понятно, что суммарно всё это займёт чуть больше десяти часов. И увы, Каю как раз не повезло оказаться в середине очереди.
        Прождав почти четыре часа, парень наконец стартанул, на всех парах бросившись к окружающим Намеш джунглям. Рядом с городом задерживаться запрещалось, но вот уже на расстоянии все ограничения пропадали. И это как раз нужно было Каю, который, только узнав условия данного испытания, тут же составил план дальнейших действий…
        Через два часа, удалившись более чем на пару десятков километров от городской стены, Кай двигался на восток.
        - Есть, - прошептал он, увидев в энергетическом спектре далёкую, человекоподобную фигуру.
        Рванув к ней при помощи нескольких скомбинированных Шагов, Кай достаточно быстро приблизился к одному из участников испытания. Бедный парень уровня Закалки Сенсорных Органов даже не успел среагировать на резко вылетевшую из-за деревьев фигуру, после чего сознание покинуло его.
        Сняв пространственное кольцо с пальца вырубленного участника, Кай быстро стёр метку и отыскал желаемое. Жёлтый свиток появился в его руке.
        - Да! Наконец! - обрадовался юноша. - Так-с, выходит, теперь у меня есть карты всех пяти маршрутов. Спасибо, - произнёс он, взглянув на легко побеждённого им парня и бросив обратно его кольцо. Свиток же он решил оставить на всякий случай себе, не решаясь полагаться исключительно на абсолютную память. Может быть, что сами эти предметы также ему понадобятся.
        Следом мечник двинулся дальше на восток.
        Только что он встретил семнадцатого участника испытания, у которого и нашлась последняя пятая карта. Изначально, Каю сразу показалось подозрительным, что есть аж столько разных маршрутов. Зачем? Почему бы сразу не дать полную карту земель, по которым им предстоит пройти? Но слова о том, что лишь первые три человека станут внутренними учениками расставляли всё по местам. Ведь тогда становилось понятно, что один из маршрутов является наиболее коротким. А значит, Каю нужны были все пять карт, чтобы определить какой.
        Конечно, парень не сомневался, что и многие другие пришли к такому же заключению. Однако вряд ли здесь имелся хоть кто-то, способный как он с лёгкостью стирать метки с пространственных колец. Ну а так как все участники были на ступени Закалки Разума, то и разломать метку владельца они не могли. В таком случае оставался лишь один вариант - взлом. Тем не менее именно этот процесс отнимет у всех остальных кандидатов от нескольких дней до недели, во время которых Кай точно обойдёт очень многих. А даже если кому-то достаточно сильному будет удаваться с помощью угроз вынуждать каждого встречного передавать свои карты, пока не найдутся нужные, то он всё равно потратит больше времени на это чем Кай
        Вот только... Уже через 6 часов парень вдруг ощутил некий странный импульс. Не замедляясь, он посмотрел влево. Сквозь густые джунгли вдалеке стали виднеться 8 энергосгустков, на большой скорости приближающихся к Каю.
        Глава 4. Неизвестный враг.
        Ускорившись, Кай решил оторваться. Однако сколько бы он ни оборачивался, энергетическое зрение продолжало отображать гонящиеся за ним фигуры.

«Откуда они знают. куда я бегу? Метки на мне точно нет. Неужели какая-то особая техника слежения? Чёрт, в таком случае они вряд ли отстанут. Тогда лучше встретиться с ними сейчас, чем в какой-нибудь неподходящий момент, например, посреди боя с монстрами. В любом случае судя по скорости, они не смогут догнать меня на небольших дистанциях».
        Внешность Кая стала меняться, а у него в руках появились два клинка. Заприметив открытую поляну, он остановился на ней, повернувшись в сторону преследователей. Несколькими минутами спустя они наконец догнали парня. Восемь человек, все как на подбор уровня Закалки Головного Мозга вышли из-за деревьев. Группа бойцов тут же начала брать юношу в кольцо.
        - Надо же, так ты знал о нас, - удивилась темноволосая девушка, явив свой меч. Её сила была наибольшей среди данной группы, и чувствовалась, что разбойница уже близка к прорыву на следующую ступень. - Что? Другое лицо? Ха-ха-ха, неужели ты думаешь, что такая жалкая техника обманет нас? В любом случае я знаю, что ты именно тот, кто нам нужен! - остриё клинка указало на Кая. Судя по поведению девушки, становилось понятно, что именно она была лидером этой восьмёрки. - Но знаешь, я не хочу пачкаться. Поэтому если ты отдашь нам всё своё закалённое золото, а также другие вещи в кольце, то, так и быть, возможно, мы отпустим тебя.

«Хм. Так вот что им нужно. Обычные грабители среди участников испытания, а собрались вместе, наверное, тем же способом, которым и меня выследили… Только откуда они знают о наличии у меня денег? Это явно неслучайное нападение».
        - Чего молчишь? - гаркнул крупный парень, расположившийся ближе всех к девушке. - Язык проглотил от страха? Брось оружие! Быстро!
        - Скажи, а если я оставлю тебя в живых, - Кай с улыбкой обратился к разбойнице, - то ты расскажешь, как вы узнали о том, что у меня есть закалённое золото?
        Поведение юноши на секунду удивило бандитов, но затем все восемь человек рассмеялись, будто встретились с полным идиотом, совершившим забавную глупость.
        - Ой, ну ты и рассмешил!.. - махнув ладошкой, улыбнулась девушка. Однако через мгновенье её лицо резко переменилось. - Мне надоело, убейте его.
        Крупный парень первым рванул на Кая, желая покрасоваться перед лидером. Занеся меч для атаки, он обрушил удар… Куски его тела разлетелись в стороны, обрызгав тем самым соратников кровью, которые шокировано замерли. Однако ни капли алой жидкости так и не попало на их жертву.
        - Увы, но вы слишком недооценили противника, - продолжая улыбаться, Кай взмахнул левым клинком, стряхнув кровь с него. Пару раз хрустнув шеей, он произнёс: - Как же давно я хотел размяться!
        - В стороны! - закричала предводительница группы из восьми… уже семи человек.
        Бандиты тут же отринули назад, а девушка взмахом клинка отправила в сторону Кая пиковую Серебряную технику, которая выглядела как багровый тигр. Разинув пасть и выпустив когти, техника, принявшая образ зверя, приближалась к жертве.
        - Хм, - издал смешок парень.
        Сейчас, спустя четыре месяца после битвы с Гринроу, Кай хоть и остался на том же уровне развития, и даже не познал никаких новых законов, но его сила однозначно выросла. Во время долгого перелёта в Низинные земли он всё равно продолжал тренироваться. Юноша закрепил освоенные им ранее законы, понимание которых во время боя с разноглазым находилось лишь в зачаточном состоянии. В тот момент он только-только познал их, поэтому и не мог эффективно использовать.
        Однако теперь Кай имел достаточный опыт в применении законов меча в бою, что в значительной степени повысило его силу. Хоть и не до предела, но он отточил своё мастерство владения ими.
        Призванные семь законов меча не успели шокировать бандитов, ведь в следующее мгновение Кай взмахнул клинком. Невероятно плотная Ки меча, усиленная законами, буквально смела саму структуру вражеской атаки, а возможность контролировать любую внешнюю энергию позволила нейтрализовать её остатки. Техника девушки оказалась разбита в мгновение ока. Однако на этом всё не закончилось. Кай совершил второй взмах.
        Трое человек успели лишь ощутит надвигающуюся на них опасность, но ничего поделать с этим не могли. Ведомая Законом Намерения, энергия меча в виде длинного серпа вспыхнула прямо в их телах, мгновенно оборвав эти жизни. Никто из троицы так и не смог увернуться и защититься.
        А в этот же момент Кай применил Шаг Смещения в сторону ещё парочки противников, которые в отличие от других уже развернулись и также решили атаковать противника. Голубой и кровавый клинки обрушились на оружие двоих бандитов, которые никак не могли ожидать столь чудовищной силы у их жертвы. Руки разбойников моментально поломались, а сабли выпали из ладоней. Следующим движением Кай оборвал и эти жизни.
        Оставалось ещё двое.
        - Сто-о-ой!!! - истошно закричал последний мужчина, узревший, сколь стремительно его товарищи превратились в трупы.
        Оказавшись рядом с ним, Кай мгновенно отправил клинки в пространственное кольцо. В тот же момент мышцы его правой руки и спины напряглись. Уклонившись от атаки, юноша низвергнул на грудь противника ужасающий по мощи удар. Мгновением спустя, тело, чьё сердце разорвалось из-за ударной волны, изломанной куклой улетело в ближайшее дерево. Толстый ствол успешно выдержал подобный снаряд, голова которого оказалась целиком раздроблена столкновением с прочнейшей корой.

***
        А тем временем, пока Кай убивал её приспешников, девушка рванула наутёк сразу же после своей первой атаки.

«Да что это за чудовище?! Дерьмо! Почему мне так не повезло?! Чем я это заслужила?! - мысленно кричала она, пока её сердце не переставало бешено стучать. - Тот ублюдок, знал ли он о силе этого парня? Лёгкие деньги? ДА?! Ненавижу!.. Нельзя останавливаться, я должна бежать как можно быстрее! Теперь даже плевать на испытание! В бездну всё это!»
        Прошло не более минуты с момента начала боя, а девушка уже успела преодолеть как минимум полкилометра при помощи своей техники движений. Однако внезапно рядом промелькнула тень, а брюнетка завалилась на землю, покатившись кубарём. В области правого колена прострелила неимоверная боль. Опустив взгляд, она с ужасом уставилась на то место, где не хватало части её ноги. Там был лишь идеально ровный срез, из которого сейчас стремительно хлестала кровь.
        - А-а-а-а-а-а-а!!! - женский крик боли разнёсся по округе, распугав птиц и других животных.
        - Заткнись! - вместе с голосом, рядом послышались и шаги Кая.
        Девушка затряслась, но резко стиснула зубы. Правая ладонь тут же сжала бедро (благо силы закалённых мышц хватало, чтобы хоть частично замедлить кровоизлияние), а в левой появилось зелье. Откупорив флакон зубами, она полила рану мутно-зелёной жидкостью. Боль стала отступать, а кровь останавливаться.
        Подняв молящий взгляд на парня, девушка сказала:
        - Ты меня ещё не убил… - её сердце колотилось как сумасшедшее. - Ты говорил… ты говорил, что оставишь меня в живых, если я расскажу, о человеке, который сообщил о тебе.
        Холодные глаза юноши вопросительно уставились на разодранное после падения лицо девушки, отчего она ещё сильнее сжалась.
        - Это был какой-то мужчина! Уровень Закалки Головного Мозга. Он носил театральную маску демона, закрывающую всю голову, а ещё чёрный плащ! Имени он не назвал. Только описал тебя и сказал, что у тебя есть не только много закалённого золота, но и другие драгоценности. А когда он сказал, у каких торговцев ты закупался, то мы всё-таки решили проверить эту информацию, и она оказалась правдивой, - паникуя, быстро говорила девушка.
        - Он сказал, как меня зовут? - жёстко спросил юноша. - И как вы меня нашли?
        - Да, - резко закивала разбойница. - Тот человек назвал только твоё имя, Кай. А нашли мы тебя ещё утром, когда собрались перед началом испытания. Тогда-то мы и запомнили твою ауру, и используя это, специальной техникой выследили тебя. Мы раньше занимались охотой, до того как решили вступить в клан.
        - Вот как… - задумчиво протянул Кай, ещё сильнее напугав противницу. - Есть ещё что сказать?
        Меч парня слегка двинулся, но это не осталось незамеченным брюнеткой. С лезвия голубого клинка капала кровь. Её кровь…
        - Да! У него была какая-то мрачная и тёмная аура, а ещё тот мужчина сказал, что ты из очень далёких и малоразвитых земель, поэтому мы и решили рискнуть, посчитав тебя богатеньким слабаком… - скривилась девушка, но вновь встретившись с пугающим взглядом, поёжилась. - Я… я сказала всё, что знала! Это правда! А ещё, если хочешь, то вот, - сняла она пространственное кольцо, предварительно удалив свою метку с него. Следом брюнетка поклонилась лбом до земли. - Умоляю! Я отдам тебе что угодно, даже своё тело. Просто прошу… - чуть ли не плакала она. - Я ведь всё сказала, а ты говорил, что не убьёшь меня, в таком случае, - слегка приподняла она жалостливый взгляд.
        Холодное лицо Кая от такой игры не изменилось ни на грамм.
        - Я не говорил, что это предложение всё ещё действует.
        Глаза разбойницы расширились от ужаса. Мгновеньем спустя изо рта хлынула кровь: горло девушки оказалось пробито клинком. Вскоре её взгляд остекленел, навечно запечатлев предсмертный страх.
        Каю ни капли не было жаль эту девушку или её приспешников. Он сразу сделал им милостивое предложение, от которого бандиты сами же и отказались. Кроме того, направив на него своё оружие с желанием убить, они должны были заведомо быть готовыми к тому, что могут убить и их самих. Таков этот мир: собираясь забрать чью-то жизнь, будь всенепременно готов к тому, что можешь и сам погибнуть.
        Вытерев меч и вернув его в своё кольцо, Кай, естественно, подобрал и кольцо девушки. Ей оно теперь точно не понадобится, а вот для парня это боевой трофей. Также само юноша поступил и с имуществом остальных нападавших, после чего отправился дальше на восток.
        На самом деле, этот бой продлился менее пяти минут, включая момент встречи и первые пару фраз. И большую его часть заняло преследование девушки, а также финальный диалог. Что же касалось силы, то Кай оценил этих людей как кого-то, кто был бы среди сильнейших внутренних учеников в Секте Упавшей Звезды. Хотя в Низинных землях они наверняка даже талантами не считались.
        Так или иначе, но с нынешними параметрами и законами Кая, эта восьмёрка изначально не могла ему ничего противопоставить. Вот будь они хотя бы как Лилия, в плане физических характеристик, то пришлось бы повозиться, и не факт, что парень обошёлся бы без помощи пилюль энергии и линии крови.

«Но кто этот человек в маске демона? Он знал моё имя, а также то, что я из Алькеи, а значит он и сам должен быть оттуда! А если он знал о моей силе, то зачем натравил этих слабаков? Или всё же не знал? - размышлял Кай. - Уровень Закалки Головного Мозга, а также некая тёмная аура… На ум совсем никто не приходит. Но самое главное - он знал, каких торговцев я посещал! То есть, он следил за мной вчера… Чёрт! Сестра! Как же хорошо, что я всё-таки решил оставить её с Вейтил, а не покупать жильё за деньги Джонго. Сейчас она должна быть под защитой рода Лилии и Клана Громового Змея, который теперь их сюзерен. Думаю, вряд ли она покидала их новое поместье после вчерашнего дня. Я даже попросил её сегодня не утруждать себя и не приходить в центр, знал же, что будет так много людей… Но чёрт побери, вот же ж!.. Я обязательно должен буду связаться с ней, как только стану внутренним учеником, а лучше будет, если я как-то потом перевезу её к себе».
        Наконец подавив тревожные мысли, парень продолжил свой путь. Сейчас он должен был как можно быстрее завершить это испытание!
        Глава 5. Стефан
        На второй день пути Кай решил сделать привал. Усевшись в небольшой пещерке, он погрузился медитацию, чтобы восстановить силы и снять усталость. За его спиной лежала пара мёртвых монстров, обитавших здесь ранее.
        Спустя несколько часов, когда юноша уже был готов продолжить путь, произошёл неожиданный всплеск энергии в его пространственном кольце. Резко открыв глаза, Кай посмотрел на правую руку, а затем призвал причину произошедшего события. Пять свитков разных цветов появились перед ним.
        Раскрыв первый попавшийся, парень слегка удивился - часть нарисованного маршрута исчезла, остались лишь некоторые его участки. Проверив все остальные, Кая ждало то же самое.
        - В смысле? - выгнув бровь, подумал он вслух.
        Недоумение отобразилось на лице парня, и тому была причина. Ещё с самого начала испытания, своим энергетическим зрением он видел вложенную в свитки технику, о сути которой ничего не знал. Влиять же как-то на неё Кай не решился, видя в этом важный элемент испытания. И вот только что эта техника сработала, удалив где-то по восемьдесят процентов рисунка с каждой карты.
        Однако возникал вопрос: зачем? Ведь каждый участник был как минимум на ступни Закалки Разума, что хоть и не делало их память идеальной, но даже её хватало, чтобы целиком запомнить маршрут. Тогда в чём же смысл удалять, так ещё и лишь часть? Кай не понимал…
        "Парень, а попробуй-ка выложить все карты в ряд", - вдруг сказал Рун’Тан.
        Пожав плечами, Кай выполнил просьбу древней души, после чего, сделав шаг назад, окинул их взглядом.
        "Заметил?"

«Не особо…»
        "Эх… - вздохнул Рун’Тан. - Мысленно сложи все оставшиеся участки карт".
        - Вот оно что! - тут же осенило парня. - Хорошо, что я всё-таки решил оставить свитки с собой. Значит, вот он какой… самый короткий маршрут.
        "Вероятнее всего, так оно и есть. Иначе всё это бессмысленно, во что как-то не верится. Вряд ли этот клан будет такими глупостями заниматься", - пояснил дух.
        Юноша кивнул. Зачем-то собрав свитки обратно, он покинул пещеру. Его путь продолжился…

***
        Я родился в небольшом городке одного из наиболее отдалённых регионов на западе империи. Мой отец был шахтёром, а мать - швеёй. Хотя денег дома часто не хватало, но назвать нас бедными также было нельзя.
        Жили мы в старом, но уютном домике, оставшимся от деда, который вроде как погиб на войне. И хотя у нас там было множество проблем, например, часто протекала крыша во время дождей, из-за чего мне постоянно приходилось лазить туда, чтобы в очередной раз залатать дырку: отца посылать боялись, так как крыша могла не выдержать его, я всё равно до сих пор с теплотой вспоминаю те времена.
        К сожалению, вечно так продолжаться не могло. Когда мне было восемь, участок шахты, на котором работал папа, обвалился. Все находившиеся там люди погибли. Это событие сильно ударило по нам, а особенно по маме. Она очень долго плакала. Целых пару недель. После этого у неё начались проблемы со здоровьем, она стала часто болеть, из-за чего наше финансовое положение значительно ухудшилось. Пришлось переехать в крохотную лачугу, продав дом деда. Мы еле-еле сводили концы с концами, и мне приходилось искать подработки, а иногда даже воровать. Спасало лишь то, что климат в нашем регионе был очень мягким и зимой было тепло. Мне даже страшно представить, что случилось бы, будь те края посуровей…
        Так или иначе, но наша жизнь продолжалась, а со временем мама даже начала отходить после смерти папы. Её здоровье улучшилось. Вот только на этом для нас тёмная полоса не закончилась. Ведь только повзрослев, я понял, почему у неё резко появились деньги и почему она стала часто отправлять меня погулять, пока к нам домой приходили незнакомые мужчины…
        А когда мне было двенадцать на город хлынула волна разбушевавшихся монстров из ближайших диких земель, которые прорвали границу. В самом же городе, тех, кто занимался бы боевыми искусствами практически не было. Стены оказались разрушены менее чем за час, после чего чудовищ уже никто не мог остановить. Только в будущем я узнал, что такое обычно происходит, когда какой-то зверь прорывается на последний уровень Закалки Души или даже превосходит эту ступень. В такой момент все обитатели диких земель могут ощутить ужасающую мощь подобного существа, из-за чего они начинают панически убегать с тех мест, часто попадая на людские территории.
        В тот день, мужчина, который был дома с мамой, услышав звон тревоги, решил воспользоваться ситуацией и украсть накопленные ею деньги. А когда я вернулся, то нашёл маму побитой и всю в слезах. Ей было сложно идти, отчего мы не успели убежать до центральной ратуши, где собирались защитники города. Мы спрятались в старом, дедовом доме, так и не дойдя до центра. Это нас и спасло…
        Отовсюду слышались крики, звуки мощных ударов, рычание… В одно мгновение хлипкая деревянная стена некогда проданного нами дома оказалась разрушена. Внутрь просунул морду двухметровый тигр. Отчаяние заполнило мой разум тогда, однако смерти я так и не дождался - монстр был мгновенно повержен.
        В тот день я познакомился со стариком Дарлом, родным дедушкой госпожи Лилии и, конечно же, с ней самой. Вейтил, как представители одной из двух правящих в регионе ветвей семьи Стеншет, первыми отправились к нашему маленькому городку, когда стало известно об уничтоженных фортах на границе региона. Однако именно благодаря тому, что госпожа настояла, их воины выдвинулись на сутки раньше, чем планировали. Мнение маленькой восьмилетней девочки, которая ещё даже не умела ощущать энергию, стало решающим для моего спасения. Ведь ещё с самого её рождения было известно, что у госпожи чистейшая линия крови среди Стеншет за последние века, что с младенчества возвысило Лилию в иерархии семьи. И именно по её воле, все выжившие двадцать пять человек были приняты в род Вейтил в качестве слуг.
        Узнав обо всём этом, я настолько пропитался восхищением и благодарностью пред госпожой, что с тех пор решил жить ради неё. Поклялся самому себе, что смогу отплатить за спасение моей и маминой жизней.
        Став слугой, всё свободное время я без устали тренировался, а в тринадцать лет мне всё-таки удалось освоить Дыхание Силы. После этого меня приняли в Вейтил, так как подобное достижение являлось признаком относительно высокого таланта. Я оказался на шаг ближе к тому, чтобы стать настоящим защитником для своей госпожи…

***
        Шёл двадцатый день испытания. Из трёх тысяч кандидатов осталось не более пяти сотен. Многие из них уже близились к финишу, постепенно продираясь сквозь самые опасные участки маршрута…
        Разламывающий деревья вихрь взбороздил землю, врезавшись в громадное тело Каменной Гориллы - монстра уровня Открытия Акупунктурных Точек. Взвыв от боли, раненое животное завалилось набок. Его естественная броня уже вся была покрыта трещинами, а некоторые её участки даже отпали, оголив кожу. На землю хлынула кровь.
        Мелькнул серебристый силуэт. Мускулистая рука примата в последний раз взметнулась вперёд, но зверь не успел. Лапа с грохотом обрушилась на землю. Жизнь покинула тело чудовища…
        Резким движением вытащив меч из черепа Каменной Гориллы, Лилия сделала несколько неуклюжих шагов назад, после чего её тело начало заваливаться - сил двигаться более не оставалось. Но прежде чем упасть, девушку в серебряных доспехах словил побитый, но относительно целый Стефан.
        Внешнее состояние Лилии было откровенно плохим. Отремонтированный некогда в Ривеертуне доспех вновь был усеян множеством повреждений. У самой же девушки имелись несколько сломанных костей. Её лицо покрылось кровью от рассечённого лба, а энергии в теле практически не оставалось.
        Тем не менее они справились. Хоть и с трудом, но стая более чем из двадцати Каменных Горилл была уничтожена.
        Проходящим испытание Стеншет сильно не повезло наткнуться на этих существ ранее. Не сумев сбежать, они были вынуждены вступить в бой. Сражение выдалось сложным, хоть и довольно быстрым. К сожалению, монстры, с которыми билась сама аристократка, оказались слишком сильны, из-за чего она понесла больше урона, чем рассчитывала изначально. Стефана также потрепали, но значительно меньше.
        - Госпожа, - обеспокоенно произнёс парень, усадив Лилию рядом с деревом, - как вы?
        Достав целебное зелье, он помог девушке выпить его.
        - Я… - хотела было ответить она, но резко прервалась.
        - Убью… убью… убью… - внезапно послышался чей-то безумный голос.
        Лилия и Стефан моментально ощутили опасностью.
        Взяв девушку на руки, её слуга резко отпрыгнул в сторону. Мгновением спустя, дерево, рядом с которым они находились, оказалось уничтожено. Вот только лишь на самую малость, на долю секунды, но парень не успел.
        - А-а-ах! - раздался полный боли выкрик Лилии. На её боку появился глубокий разрез, чадящий тёмной силой.
        Спрятав потерявшую сознание девушку за тушу одного из монстров, объятый яростью Стефан вышел к неизвестному врагу. Им оказался некий человек в красной маске демона, в руках которого расположились два кинжала, обвитых мрачной и пугающей энергией. Незнакомец находился на уровне Закалки Головного Мозга, а его аура отдавала могильным холодом и некой тьмой.
        - Убью… Убью… Ты! - внезапно поднял он взгляд на Стефана. - Ты мне не нужен! Уйди! Я убью её! - голос врага вдруг стал тише. - Она виновата… Она тоже виновата… Отомщу… Убью…
        Правая рука человека в маске вдруг мелькнула с невероятной скоростью. Стефан не смог уследить за этим движением, но его инстинкты резко взвыли об опасности. Не успевая сформировать технику или уклониться, он просто выставил перед собой меч, усиленный алой энергией.
        Тёмная полоска, сорвавшаяся с кинжала незнакомца, преодолела пару десятков метров в мгновение ока, оставив за собой длинную борозду на земле. Атака обрушилась на Стефана, который в момент столкновения выпустил ещё больше Ки меча.
        Всё-таки сумев погасить зловещую силу во вражеском ударе, парень отлетел назад, перевернувшись в воздухе и врезавшись в дерево. Медленно подымаясь, Стефан утёр хлынувшую из разбитого носа кровь. Побитый, ошеломлённый и истощённый после недавней битвы с монстрами, он всё равно не собирался сдаваться. В его глазах горело пламя ненависти, направленное на человека, посмевшего ранить его госпожу.
        К сожалению, Стефан отчётливо ощущал разницу в силе. Даже одного взмаха с энергией хватило, чтобы показать пропасть между ними. Хоть этот человек в маске и был на один уровень выше, но разница в их характеристиках была существенна. Незнакомец определённо использовал больше редких ресурсов в процессе своего развития, чем Стефан. Будь этот человек членом Секты Упавшей Звезды, то однозначно числился бы среди сильнейших внутренних учеников уровня Закалки Головного Мозга.
        Стефан поднял меч и принял боевую стойку, слегка удивив мужчину в маске.
        - Тогда я убью и тебя! А-ха-ха! - вдруг закричал враг, зашагав вперёд. - А затем прикончу девку!
        Однако в ответ Стефан лишь слегка улыбнулся.
        - Госпожа Лилия, вам не суждено встретить здесь свой конец… Этим займусь, - багровая пилюля тут же отправилась в рот парня, - Я!
        Глаза Стефана налились кровью, а кожа покраснела. Сила словно неистовый водопад хлынула в его тело, медленно разрывая. Разразилась невероятная аура, вызывая резкие порывы ветра. Земля под ним потрескалась, а следом парень взорвался скоростью…
        Глава 6. Встреча и прощание.
        Взобравшись на высокое дерево, Кай молчаливо разглядывал огромную гору, вершина которой скрылась далеко за облаками. Вспомнив все пять маршрутов, юноша кивнул: это точно было оно - Плато Поднебесья. Именно здесь находилась финишная черта данного испытания. Оставалось лишь взобраться наверх.
        За эти двадцать дней Кай успел многое повидать. Первая неделя путешествия была относительно спокойной, но уже к десятым суткам парню стали всё чаще встречаться монстры уровня Закалки Головного Мозга, а иногда даже и уровня Открытия Акупунктурных Точек. И это при том, что здешние монстры редко когда передвигались в одиночку.
        Имелись тут также особые маскирующиеся хищные растения, атакующие ядами из засад. И конечно же, хватало природных ловушек, появляющихся здесь благодаря высокой плотности внешней энергии и повышенной вероятности появления каких-либо законов - это Кай смог заметить лично, когда рядом с ним на какое-то мгновение появился один из законов Пути Земли.
        Честно говоря, эту часть Низинных земель можно было назвать раем для развития боевых искусств, что в то же время делало их крайне опасными для жизни.
        К концу второй недели, Каю несколько раз удалось понаблюдать за гигантскими птицами ступени Закалки Души, которые в своих громадных когтях утаскивали сразу по нескольку туш других монстров. А где-то дня три назад парень попал в очень странную часть джунглей, покрытую крайне густым туманом, который вдобавок ещё и влиял на ориентацию в пространстве. Только благодаря энергетическому зрению, ему удалось не попасть под воздействие странной энергии, что сплелась в естественный массив, и добраться к подножию Плато Поднебесья. Как с этим должны были справиться другие участники, юноша не понимал…
        - Ну что ж, пора… - произнёс он, спустившись с дерева и продолжив движение.
        Поначалу подъём был не слишком крутым, однако с каждым пройденным километром, угол наклона всё больше и больше близился к отметке в девяносто градусов. На самых сложных участках Каю даже приходилось использовать растущие тут деревья, чтобы удержаться.
        Вот только наконец добравшись к абсолютно голой скале, которая уходила ровно вверх, и оглянувшись, парень понял, что он всё ещё находится у подножия: настолько велико оно было. Разувшись и закинув обувь в кольцо, Кай обвил конечности энергией меча, а затем, вонзая ладони и ступни в горную породу будто в песок, стал карабкаться. Высоты он не боялся.
        Часов через пять стемнело, а сам Кай стал ощущать усталость. Отыскав ещё в течение часа небольшой уступ, он решил сделать перерыв. Однако много времени отдых не занял, и, восстановив силы, юноша продолжил взбираться. Ему повезло - небо было ясным и звёздный свет указывал ему дорогу.
        В итоге спустя сутки парень добрался до небольшой пещеры, явно созданной руками человека. Внутри обнаружился небольшой мраморный постамент, расположившийся в центре круглой платформы. В энергетическом спектре вся конструкция выглядела как невероятно сложное переплетение энергии и законов - это определённо был массив.
        Ступив на платформу, Кай замер. Из вершины постамента внезапно выстрелил яркий луч, попавший прямо в кольцо парня. Неведомая сила буквально вырвала из сжатого пространства один из свитков, заставив его повиснуть в воздухе. А в следующее мгновение яркий свет залил всё окружающее пространство.
        Разлепив глаза, юноша обнаружил себя совсем в ином месте. Больше не было пещеры и странного постамента, вокруг раскинулось обширное поле травы, колыхающейся в такт с ветром. Впереди же, в метрах ста от Кая, находился резкий обрыв. А если взглянуть ещё дальше, то становилось заметно целое море облаков, мерно проплывающих далеко внизу. На самом же горизонте в этот момент только-только начинало свой путь величественное светило.
        Однако кроме этих изменений, парень также заметил резко возросшую плотность внешней энергии. Здесь её было как минимум в полтора раза больше, чем в Низинных землях. Подобное казалось невероятным…
        "Да. Я так и думал… - вдруг вздохнул Рун’Тан. - Вероятнее всего, так званое Плато Поднебесья, это то самое место…"

«Какое?» - удивился Кай.
        "Невероятно высокое плато, уходящее за облака, энергия на поверхности которого бьёт ключом - это Санатат - главный город империи Бельтейз на Саахе, - пояснил дух. - Похоже, после падения моей страны, местные аборигены воспользовались оставшимся наследием и смогли неплохо развиться. Даже кланы свои создали…" - издал он смешок.
        Что такое Сааха, Кай уже знал. Так называлась планета, на которой они сейчас находились. Время от времени Рун’Тан рассказывал парню об империи Бельтейз, которая хоть и была невероятно могущественна в сравнении с Алькеей или даже кланами Плато Поднебесья, но всё ещё оставалась песчинкой в необъятной Ойкумене - бесчисленном скоплении известных миров, в которых также развивались боевые искусства.
        - Кай? - вдруг раздался чей-то удивлённый голос откуда-то сзади.
        Обернувшись, юноша увидел серебристоволосого парня уровня Закалки Головного Мозга в белоснежных просторных одеяниях.
        - Ивсим? - спросил изумлённый Кай.
        - Он самый, - почему-то улыбнулся тот, с кем Кай когда-то познакомился на отборочном этапе турнира в Кальтии. - Сколь удивительны тропы судьбы. Никак не ожидал, что после твоего исчезновения два года назад, мы встретимся вновь.
        - Как ты узнал меня? - насторожился брюнет. Всё-таки на турнире он использовал Технику Поддельного Лица.
        Ивсим усмехнулся. Подняв руку, ладошкой он откинул длинную чёлку, закрывающую его взгляд. Кай смог увидеть глаза парня: радужка была белой, а зрачок так и вовсе отсутствовал.
        - С самого рождения я полностью слеп. Но взамен моя родословная дала мне очень хороший слух, - опустил он волосы. - То, как течёт кровь в твоих сосудах, как бьётся сердце, как растут волосы, как ты дышишь, как шагаешь и даже как сокращаются мышцы. Всё это и ещё очень многое другое я могу слышать. И у каждого человека своё уникальное звучание. Именно по нему я тебя узнал… Кстати, поздравляю. Ты пришёл третьим, а значит, сможешь стать внутренним учеником Клана Громового Змея.
        На мгновенье Кай обрадовался, однако следом осмотрелся. Кроме него и Ивсима тут находилось ещё два человека: некто в закрытых тёмно-синих доспехах и лысый Заклинатель срединной стадии в гербовой одежде клана, медитирующий на больших ступенях.
        - А ты какой?
        - Сегодня двадцать второй день испытания, я же прибыл сюда позавчера и стал вторым. А вот он, - Ивсим кивнул себе за спину, - если верить представителю клана, то тот человек в доспехах был здесь уже в пятнадцатый день.
        Услышанное потрясло Кая. Пересечь подобное расстояние почти за две недели, да как это возможно?
        Но больше парня удивляла аура незнакомца. Человек в доспехах находился на уровне Открытия Акупунктурных Точек. А так как все кандидаты проверялись на возраст и должны быть не старше двадцати, то это действительно было нечто. В Секте Упавшей Звезды никого подобного он не встречал. Кай знал только двоих, кто мог бы достичь ступени Закалки Души раньше этого возраста - Гринроу и Лилию.

«Должно быть, это какой-то гений из Низинных земель, который пользовался множеством местных ресурсов…» - подумал юноша.
        - Кстати, а как ты попал в Намеш? - вдруг спросил Ивсим. - Неужели клан отправил корабли даже в такую даль как Алькея?
        - Что? - слегка удивился Кай. - А разве ты прибыл не с нами? Хотя постой… ты же не вступал в Секту Упавшей Звезды, так ведь?
        - Видимо, всё-таки отправляли… - кивнул парень, сделав правильный вывод. - Про эту секту я слышал, но после того турнира в Кальтии вернулся к учителю, а затем мы отправились в Низинные земли.
        На лице Кая отобразилось недоумение вперемешку с глубоким сомнением. Как кто-то, не являясь Элементалистом или не имея летающих кораблей мог вообще пересечь подобное расстояние? А ведь кроме самой дистанции, имелись также и другие препятствия, по типу: орд монстров, других людей, морей, пустынь и, в конце концов, Лазурного Хребта.
        Решив не мучить себя догадками, Кай напрямую спросил об этом. Хотя заранее и не надеялся на правдивый ответ. Тем не менее у Ивсима не было смысла ничего утаивать, так как его собеседник всё равно сможет узнать это из других источников.
        - Вспомни ту пещеру с постаментом в центре круглой платформы. Ты же также наткнулся на подобную во время подъёма сюда? Это был массив переноса. По свитку он определил к какому клану ты относишься, после чего отправил сюда, - начал немного издалека Ивсим. - Схожие, но куда более мощные массивы есть и по всему миру. Мой учитель из Низинных земель и сам прибыл через один такой в Алькею. Хотя в большинстве своём они запрятаны в диких землях и для них нужно очень много энергии. Чем сильнее человек, тем больше. Элементалисты, например, не могут в принципе использовать такие массивы.
        Подобная информация стала для Кая открытием, однако теперь становились понятны очень многие моменты…
        - Что ж, я рад, что мы встретились вновь. И, честно говоря, у меня всё ещё есть то желание сразиться с тобой, - оскалился сереброволосый. - Но это успеется. Сейчас же советую помедитировать рядом с той шкатулкой, что лежит у ног Мастера Заклинателя. Можешь занять последнюю, дальнюю ступень.
        После этих слов парень развернулся и зашагал к огромным ступеням, уходящим куда-то вверх. На четвёртой сидел сам представитель клана. Рядом с ним разместилась странная шкатулка, излучаемые законы которой Кай видел даже издалека. Третью, ближайшую к Заклинателю ступень занял человек в доспехах, а вторую Ивсим. Каю же оставалась первая. Видимо, таковой была небольшая награда для тех, кто сумел попасть в первую тройку прошедших испытание.
        Более не смея тратить лишнего времени, Кай занял заслуженное место, после чего погрузился в медитацию внутри мира своей души. В подобном состоянии он гораздо лучше справлялся с процессом созерцания законов, так как ничто телесное его теперь не беспокоило.
        Что же касалось самих законов, которые почему-то не излучались дальше ступеньки Кая, то парень так и не смог поначалу понять их природу. Лишь подсказка Рун’Тана раскрыла ему глаза - это были законы пространства - одного из наиболее редких и сложных элементов.
        Сутки прошли словно мгновение, а уже на следующий день к ним прибыло ещё несколько человек. Медленно, но безостановочно сюда тёк небольшой ручеёк из людей, коим удалось пройти испытание. Оставалось дождаться тридцатого дня, когда отбор официально закончится.
        Продолжая медитировать и не отвлекаться ни на что, Кай мало-помалу усваивал новые таинства мироздания. К сожалению, познать какие бы то ни было законы пространства так быстро он не мог, однако некоторые крупицы понимания данного аспекта природы у него всё же появлялись.
        Через три дня, находясь не в глубокой медитации, до Кая вдруг донёсся крик.
        - Кай! - чей-то отчаянный голос дошёл до сознания юноши. - Кай, прошу… умоляю, помоги!
        Раскрыв веки, парень окинул пространство взглядом, пока не зацепился за пару знакомых фигур, только перенёсшихся сюда. Это были Лилия и Стефан. Они оба выглядели ужасно. Держа бессознательную госпожу, у которой был серьёзно ранен бок, избитый и покрытый кровью Стефан взывал к единственному знакомому тут человеку.
        Заметив, что шатен уже едва стоит, Кай сделал молниеносный рывок к ним, успев в последний момент подхватить обоих Стеншетов.
        - Помоги госпоже, умоляю, - произнёс Стефан, передавший Лилию в руки друга.
        Бросив взгляд на парня, Кай кивнул. Однако учитывая крайне плачевное физическое состояние самого Стефана, юноша даже не мог себе представить, как же тому удалось подняться сюда вместе с Лилией на плечах…
        - Что произошло? - поинтересовался Кай, положив девушку на траву.
        Мечник сразу определил главную угрозу жизни Лилии - тёмную энергию, исходящую из раны. Как бы ни старался организм и собственное Ки аристократки, им почему-то так и не удавалось подавить эту злобную силу. Они лишь замедляли её действие.
        "Это же…" - встрепенулся Рун’Тан, через Кая ощутив энергию в ране.

«Да. Оно очень похоже на ту злую энергию, которая исходила из раны гигантского монстра в том подземелье», - подтвердил Кай.
        - Мы… мы сражались со стаей монстров, а затем на нас напал ублюдок в красной маске демона. Он хотел убить госпожу Лилию, но я смог отбиться, ранив его в глаз. Затем он сбежал, - рассказал Стефан.
        Кай дёрнулся. Ему показалось, будто его кто-то ударил по голове. Тело пробила дрожь. Сердце забилось быстрее, а кулаки рефлекторно сжались. Резко подняв голову, полным злобы взглядом, он начал осматриваться. Будто безумный он неистово вращал головой, но никак не мог найти…

«Кто?! - мысленно зарычал Кай. - Чьё намерение убить я только что ощутил на себе?!»
        К сожалению, никого кроме удивлённых или равнодушных участников испытания они так и не видел. Даже энергетическое зрение показывало, что среди нескольких десятков людей нет никого, кто бы скрывал свою внешность техниками. Мимолётная угроза от кого-то из присутствующих пропала, словно её и не было.

«Урод, что сначала натравил разбойников на меня, а следом напал и на моих товарищей, это же ты, так ведь?! Хорошо, скрывайся и дальше, ибо как только я узнаю кто ты, то уничтожу!»
        "Успокойся и лучше скорее помоги ей", - образумил юношу Рун’Тан.
        Посмотрев на рану Лилии, Кай использовал способность контроля любой энергии, и подчинил себе злобную Ки, сразу же развеяв её. Теперь девушке ничто не наносило урон, однако глубокая рана никуда не делась. Естественная регенерация и простые зелья или пилюли здесь были бессильны - множество органов имели слишком серьёзные повреждения.
        Осознавая, что ничего не может с этим поделать, Кай поднялся и посмотрел на ступени.
        - Почтеннейший Мастер, - поклонившись, обратился парень к Заклинателю. - Моему другу срочно требуется помощь лекаря, поэтому не могли бы вы разрешить мне пройти дальше и обратиться за помощью?
        Тем не менее Кая проигнорировали. Осознав, что его просьбу даже не хотят слышать, парень сжал зубы. Былая злость ещё не ушла, вновь начав распыляться. Разогнув спину, он спросил:
        - Неужели Клан Громового Змея даже не может спасти собственных членов? - с издёвкой, намеренно желая зацепить, произнёс юноша.
        Раскрыв только один глаз, лысый мужчина взглянул на наглеца.
        - Пока испытание не закончилось - вы никто. Привыкайте, что люди умирают.
        Злость нарастала. Его назвали никем. Призвали смириться со смертью…
        Человек, которому он ещё не отплатил долг, сейчас лежал при смерти. Враг, который действует из тени, находился где-то рядом, наслаждаясь зрелищем…
        Никто не мог даже представить, что в следующее мгновение, аура воина всего лишь уровня Закалки Сенсорных Органов раскроется с такой силой. В этот порыв Кай вложил всю свою мощь, всё умение контролировать энергию, все эмоции…
        Поляну накрыло давлением. Земля стала трескаться, а сам воздух - дрожать. Других участников будто ледяной водой окатило. Даже Ивсим и человек в доспехах ощутили жестокую мощь, которая волной хлынула прямо на Заклинателя. Только Лилию и Стефана не задело происходящее.
        "Остановись! Ты ничего ему не сделаешь, а ответный удар может повредить твою душу!" - запаниковал Рун’Тан.
        Представитель Клана Громового Змея хмыкнул. В своё время он открыл больше, чем триста акупунктурных точек, а значит, став Заклинателем, значительно превосходил подобных в Алькее. Даже Реккил, достигший конца ступени, не смог бы справиться с этим мастером срединной стадии.
        Выпустив частичку своей ауры, лысый мужчина с лёгкостью отразил атаку Кая, приготовившись наблюдать за последствиями. Но прошла секунда, две, а ничего так и не изменилось.
        Парень резко почувствовал, как его аура оказалась разбита, после чего фантомный удар обрушился на его душу и… ничего не произошло. Нечто необъяснимое просто поглотило всю отдачу, обезопасив юношу.
        Мастер на мгновение удивился, но затем вернулся к медитации как ни в чём не бывало.
        - Я могу помочь, - внезапно произнёс человек в тёмно-синих доспехах.
        С небольшим скепсисом взглянув на занявшего первое место мужчину, Кай не спешил отвечать.
        - Если ты хочешь, чтобы она выжила, то нужно действовать сейчас, или потом будет поздно, - добавил он своим неестественным голосом. Заметив секундой спустя кивок парня, незнакомец подошёл. - В таком случае не мешай мне.
        Не спуская глаз с человека в доспехах, Кай позволил ему приблизиться к Лилии, хотя и был готов в любой момент атаковать, если именно он и окажется врагом.
        Достав из сжатого пространства необычную разноцветную пилюлю, воин вместо того, чтобы вложить её в рот аристократки, всунул препарат прямо в рану. Сконцентрировавшись, незнакомец произнёс:
        - Цветение Жизни.
        Разноцветная пилюля вмиг распалась внутри тела девушки, а затем оттуда полился тёплый лиловый свет. Медленно, но верно повреждённые внутренности начали восстанавливаться. Проверив всё энергетическим зрением, Кай облегчённо вздохнул.
        - Спасибо. Теперь я твой должник, - сказал он воину.
        - Естественно… - подозрительным тоном ответил человек в доспехах, вслед за чем ушёл к ступеням. Было заметно, что сил он потратил немало.
        Поднявшись, Кай осмотрелся. Заметив Стефана, который присел у крупного валуна, парень подошёл к нему.
        - Теперь всё хорошо… Чего молчишь-то?
        - Кай, прости, - внезапно произнёс Ивсим, всё это время стоявший неподалёку, - но где-то минуту назад я перестал слышать биение сердца этого парня. Он мёртв.
        Растерявшись, Кай посмотрел на лицо Стефана. Залитое кровью, оно выражало спокойствие, а взгляд парня был направлен на обожаемую им госпожу. Он улыбался.
        Кай скривился и опустил голову…
        Присев, он прикрыл веки товарища.
        - Ты молодец. Прекрасно справился - защитил свою госпожу…
        Злость поутихла, хоть и не исчезла. После того как удар аурой Кая разбился об стену под названием Заклинатель, часть его бушующих эмоций словно испарилась. Держать себя в руках стало проще. Казалось, будто до этого момента на его чувства нечто влияло… Нечто, что походило на ту самую злобную энергию…
        Сняв кольцо Стефана, чтобы в дальнейшем передать его Лилии, Кай указал на тело ладонью.
        - Прощай, братан…
        Резкой волной, очень плотная Ки меча, усиленная законами, вырвалась вперёд. Тело Стефана поглотил алый туман, вскоре не оставивший после себя ничего. Таким образом Кай проявил своё уважение…
        - Его воля защитить эту девушку была невероятна. Вероятно, только благодаря ей он и продолжал жить до сих пор, - напоследок прокомментировал Ивсим.
        Оставшиеся пять дней пролетели совсем незаметно. Увы, за это время Лилия так и не пришла в себя.

***
        Испытание закончилось, после чего Заклинатель позволил прошедшим участникам подняться по лестнице, чтобы вскоре стать официальными учениками Клана Громового Змея.
        К моменту, когда уже практически все покинули это место, на поляне остался лишь один человек. Остановившись у развороченного участка земли, где ранее и было развеяно тело Стефана, человек улыбнулся.
        - Все мешающие умрут! Отомщу… Убью… Ненавижу! Кай Арнхард, ты потеряешь всё, чем дорожишь! - дотронувшись до раненного Стефаном глаза, человек стал безумно смеяться.
        Глава 7. Земли клана.
        Подъём под длиннющим ступеням занял где-то около двадцати минут. Как минимум из-за того, что ведущий их Заклинатель шёл словно черепаха. Так или иначе, поднявшись, группа из ста двадцати прошедших испытание участников попала в удивительное место - небесный порт.
        Здесь расположились крупные строения, называющиеся воздушными причалами. Рядом с несколькими из них, прямо в этот момент парили четыре корабля. Однако ни один из них никак не походил на те, на борту которых прибыли люди из Алькеи. Судя по виду, находящиеся здесь судна имели лишь одну цель - уничтожение. Это были боевые корабли.
        Многим было даже сложно себе представить, зачем же строить такие машины. С кем же они должны были сражаться? Против других людей? Или существовали монстры, что могли посоперничать с подобными кораблями? Размышления об этом слегка пугали…
        Дальше за небесным портом расположился город - Нижнее Гнездо Громового Змея - так его назвал Заклинатель. И именно к нему он повёл людей.
        Получасом спустя их путь закончился в крупном здании в центре города. Там все участники испытания наконец могли стать официальными членами клана. Перво-наперво каждый из них получил особую энергетическую татуировку на тыльную сторону ладони, что походила на свернувшегося в кольцо змея, вокруг которого вспыхивали молнии. Это была эмблема клана, которая также несла в себе небольшой массив, который через Систему соединялся с центральным массивом. Чем-то эта татуировка напоминала амулет, который выдавался ученикам Секты Упавшей Звезды.
        Как и многие до него, Кай просунул левую руку в специальное отверстие, после чего его кожу немного покололо. Внедрившейся в тело энергии он не сопротивлялся, как и было велено. Высунув кисть, он увидел татуировку, вслед за чем Система напомнила о себе.
        Приобретение особенности… [Гербовая Метка Клана Громового Змея].

[Гербовая Метка Клана Громового Змея]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Низкое
        Особенности: [Смотреть]
        Информация (Имя): Кай Арнхард
        Информация (Статус): Внутренний ученик
        Как Кай понял, особенностей столь сложного массива оказалось так много, что Система для удобства даже свернула их, выделив в отдельную вкладку. Так или иначе, но все они были связаны со взаимодействиями между татуировкой, центральным массивом клана и самой Системой.
        После этого всем новым ученикам рассказали, что массив внедрился не просто в руку, а в энергетическое пространство. Так что, во-первых, для подпитки он будет использовать небольшую, даже тысячную долю процента от их энергии, а во-вторых, удалять татуировку самостоятельно запрещалось. Ничего страшного, если ученик повредит рисунок или даже потеряет руку - метка от этого не пострадает. Единственный способ удалить её, это вмешаться в поток внутренней энергии человека. Сделать это можно двумя способами: самостоятельно, просто пожелав стереть метку, или же особым артефактом. И в случае, если кто-то вдруг надумает покинуть клан, то следует обратиться к старейшинам, у которых есть подобный артефакт. Иначе, если удалить метку самостоятельно, то это будет расцениваться как дезертирство, а в центральном массиве ваше имя будет внесено в чёрный список. Естественно, это не относиться к тем случаям, когда человек просто умрёт…
        Следующим делом, новым ученикам выдали пространственные кольца и одежду. Для полноправных учеников кольца были высокого качества Серебряного ранга, а одежда Земного. Что же касалось тройки внутренних учеников, в число которых вошёл и Кай, то им выдали низкокачественные пространственные кольца Золотого ранга, сжатое пространство внутри которых можно было сравнить с типичным двухэтажным домом. Одежда же: накидка, ботинки, брюки и рубашка - всё в тёмно-синих тонах с рисунками громового змея, была Серебряного ранга.

[Гербовая Одежда Клана Громового Змея]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Низкое
        Особенность: пассивная способность [Самовосстановление]
        Особенность: пассивная способность [Самоочищение]
        Особенность: повышенная прочность.
        Особенность: защита от жары и холода.
        Удивлению Кая не было предела, когда ему вручили этот набор. Как позже он узнал, нити для подобной одежды делалась изначально из материала Серебряного ранга, после чего в сами вещи вплетались специальные символы, придающие им данные особенности. Конечно, такая одежда не могла сравниться ни в защите, ни в умениях с доспехами аналогичного ранга, но она всё равно была очень полезной.
        Напоследок новичкам сообщили, где они могут остановиться. Карты же территорий Клана Громового Змея заранее находились в выданных им кольцах. Что же касалось обещанных внутренним ученикам ресурсов, то выдадут их через неделю, когда будет день общий распределения, после чего им придётся ждать ещё год.
        После того как Кай передал Лилию в ближайшую лечебницу, за что ему пришлось, кстати, заплатить аж пять монет закалённого золота(!), парень стал исследовать карту. В итоге, как оказалось, земли клана были по размерам как наибольшие регионы в Алькее, например, столичный. Если сравнивать с земными мерками, то как половина штата Техас.
        Не учитывая внешних учеников, которые даже на Плато Поднебесья не пускались, то на землях Клана Громового Змея обитало более сорока тысяч учеников, тридцать из которых являлись лишь полноправными. И жили эти ученики в одном из шести городов: Нижнем Гнезде Громового Змея, Малом Саду Роз, Большом Саду Роз, Долине Боли, Храме Громового Змея и Верхнем Гнезде Громового Змея.
        Сейчас Кай находился в Нижнем Гнезде Громового змея. Именно в этом месте осуществлялась транспортировка и в целом связь с Низинными землями или другими кланами. Небесный порт был его сердцем.
        Кроме этого, в Нижнем Гнезде находилось самое дешёвое жильё среди других городов, из-за чего здесь проживало значительно число учеников. А нужно было оно как минимум потому, что каждый дом или квартира имели специальную комнату с массивом, собирающим энергию. Что, учитывая и так высокую плотность праны на Плато Поднебесья, делало их важными местами для развития.
        Восточнее отсюда, у самой границы, находился город под названием Малый Сад Роз. Относительно других пяти он был меньшего размера, хотя всё ещё оставался огромным. В нём в основном промышляли выращиванием самых распространённых ингредиентов для алхимии и ею самой. И в отличие от Нижнего Гнезда, в Малом Саду Роз жило наименьшее количество учеников. В основном здесь обитали важные вассальские семьи, особые представители клана, а также слуги или родственники некоторых учеников. Они же и занимались взращиванием духовных трав.
        Большой Сад Роз, находящийся в центре клановых земель, являлся в действительности улучшенной версией "младшего брата". В этом городе также выращивали растения для алхимии, однако уже на порядок ценнее. Помимо духовных трав, тут также имелись и духовные фрукты, а на всё это требовалось куда больше энергии, чтобы подпитывать их рост. Более сложные массивы для сбора силы тут встречались на каждом шагу.
        В Большом Саду Роз основной частью населения являлись уже сами ученики, в особенности те, кто ладил с законами воды, земли и жизни, а также ученики-алхимики. Именно из-за них город и считался центром алхимической промышленности. Здесь создавались и продавались самые редкие и драгоценные препараты, способствующие развитию на пути боевых искусств.
        Севернее Большого Сада находилась Долина Боли. А получил этот город подобное название потому как являлся главным центром для практических тренировок. В целом каждый город имел тренировочные массивы, но именно этот отличался их количеством и качеством. Если кто-то в действительности хотел отточить свои навыки или испытать себя, то лучше места было не сыскать.
        Чуть западнее от него расположился ещё один крайне важный город - Храм Громового Змея. Как и с тренировочными массивами, копии свитков техник можно было арендовать в каждом городе, но лишь в Храме Громового Змея имелась практически вся коллекция техник, коими владел клан. А кроме самих техник, часть из которых можно было отыскать только здесь, в Храме обитало множество учителей-Заклинателей, которые за плату могли дать ценные советы, или даже помочь в изучении.
        Ну и в самом центре клановых земель расположилось Верхнее Гнездо Громового Змея - столица. Именно здесь обитали все личные ученики, важные представители клана, старейшины и правящая элита. Здесь имелось всё самое лучшее, что позволяло его жителям покидать пределы Верхнего Гнезда только в особых случаях. Практически каждый ученик клана мечтал попасть туда…
        В любом из этих городов ученики и прочие представители клана могли арендовать жильё, покупать и продавать предметы, заниматься ремеслом, тренироваться и просто жить. По сути, клан можно было назвать миниатюрной, хоть и невероятно могущественной, страной, гражданами которой могли стать лишь лучшие из лучших.
        Ознакомившись с картой, Кай решил пока никуда не спешить. Да и Лилия ещё не очнулась. Сейчас же он намеревался пройтись по самому городу. Посмотреть на местные товары, цены, а также узнать о возможности заработать. Всё-таки вряд ли ему хватит тех остатков закалённого золота, чтобы приобрести хоть что-то дельное.
        Покинув лечебницу, юноша ещё в течение часа прогуливался по главной улице. Местные товары действительно поражали, но и их цены не уступали в этом. Доспехов, оружия и алхимических препаратов Золотого ранга любого качества хватало сполна. Техник же имелось ещё больше. Атакующие, защитные, целебные, вспомогательные, техники передвижения, сокрытия и многие другие…
        К сожалению, в большинстве своём их ранги были ниже, так как чтобы изучать техники низкого или среднего качества Золотого ранга требовалось знание всех законов уровня Слышащего. А для высокого или пикового уровня качества нужно было владеть законом следующего уровня - Законом Формы.
        Таким образом, полноправные ученики в большинстве своём обходились техниками Серебряного ранга. Золотой ранг был доступен лишь личным ученикам и небольшой части внутренних.
        Что же касалось самих цен, то если предметы Серебряного ранга Кай ещё мог себе позволить, то вот стоимость Золотого начиналась от пары сотен и росла до тысяч. Поэтому, осознав, что ныне ничего полезного купить он не может, юноша решил узнать о возможности заработка. Для этого он направился к особой каменной стеле, которая являлась специальным массивом.
        Продравшись сквозь непонятно что тут делающую толпу и приложив к массиву руку, Кай ощутил, как небольшая капелька энергии вторглась в его тело, дабы затем соединиться с татуировкой. Перед взглядом парня появился целый список различных заданий и вакансий, который к тому же можно было сортировать и фильтровать по различным критериям.
        - Однако, - изумился Кай, - технологично...
        Увы, поизучать полученный список ему так и не удалось. Неожиданно взорвавшаяся криками толпа заставила его резко обернуться.
        Глава 8. Торговец информацией.
        Шум не утихал, скорее даже наоборот - становился всё громче. Отчего-то радостные возгласы сотен людей проносились над центром города. Сначала Кай не понял в чём причина всеобщего замешательства, а затем всю площадь накрыло тенью.
        Задрав голову, юноша уткнулся взглядом на относительно небольшой летающий корабль, только-только прибывший в Нижнее Гнездо. На носу судна расположился улыбающийся молодой человек, что продолжал махать толпе внизу. Судя по его одежде, высокомерному взгляду и могущественной ауре - это был не кто иной, как личный ученик.
        Парню было на вид лет четырнадцать-пятнадцать, но его сила уже достигла уровня Закалки Головного Мозга. Подобный талант был невероятен даже для Плато Поднебесья.
        Сделав шаг, парень сиганул с высоты в метров тридцать, чтобы затем словно пушинка приземлиться на площадь. Толпа освободила для него место, а многочисленные представительницы прекрасного пола завизжали будто сумасшедшие. Хотя стоило отдать должное, помимо силы, парень также обладал потрясающей ангельской внешностью, которая даже отчасти казалась нереальной.
        - И кто это такой? - поморщившись от визга, вслух подумал Кай. - Да и зачем это представление?
        Однако парень не ожидал, что при подобном шуме его не только услышат, но и решат ответить.
        - Его зовут Лэй Мин. Он из главной семьи, но только недавно его талант оказался замечен, когда в двенадцать лет он прорвался на ступень Закалки Разума, а теперь в четырнадцать достиг уровня Закалки Головного Мозга. А став личным учеником, он начал быстро набирать популярность в клане. Говорят, ещё полтора-два года, и он закончит подготовку своей души, чтобы прорваться на уровень Открытия Акупунктурных Точек. А сейчас, похоже, он только вернулся с миссии, которую ему назначили старейшины, - отчеканил стоящий рядом светловолосый парень. На лице этого внутреннего ученика было написано, что ему тоже не по душе подобная театральщина. - А ты, я так погляжу, небось только сегодня присоединился к клану?
        - Как ты понял? - вздёрнув бровь, спокойно спросил Кай.
        - Ну… - улыбнулся незнакомец. Попытка узнать его имя через татуировку не увенчалась успехом. Такое было доступное лишь старейшинам. - Про то, что появилось новое месторождения духовного источника в Низинных землях было известно уже давно, и только новички, которые как раз сегодня должны были вступить в клан могли не знать про это. А именно для того, чтобы договориться со страной, на территории которой нашёлся источник, и был послан Лэй Мин. Говорят, это задание было своеобразной проверкой для парня, чтобы решить его дальнейшую судьбу в иерархии правящей верхушки. И судя по его лицу, вероятнее всего, что он справился с этим.
        - Эм… А что такое духовный источник?
        Незнакомец удивился, но всё же ответил.
        - Так обычно называют место, в котором можно добыть камни энергии.
        Кай кивнул. Теперь ему становилось понятно, откуда берутся подобные драгоценности. Ведь впервые увидев камень энергии во время объяснений правил испытания на вступление в клан, парню сложно было понять, где клан добыл такую вещь. Вряд ли даже в монстрах выше ступени Закалки Души имелся настолько мощный кристалл. Значит, они добывались из земли…
        - Кстати, а почему ты мне всё это рассказываешь? - поинтересовался Кай.
        Блондин улыбнулся.
        - Я люблю информацию. Передавать и собирать её. А ещё мне нравится заводить полезные знакомства. Всё-таки пройти испытание и стать аж внутренним учеником, будучи на уровне Закалки Сенсорных Органов не многим дано. Очень не многим… - парень протянул руку. - Позволь представиться, Ди. Просто Ди. Торговец информацией.
        - Хм… Кай Арнхард, - пожал он крепкую ладонь, отметив про себя необычность имени собеседника. - Интересно, и что же мне может предложить торговец информацией?
        Казалось, улыбка на лице Ди стала ещё шире.
        - Вот, - протянул он маленькую фиолетовую дощечку, исписанную различными символами. - Взгляни. Это мой базовый набор с наиболее обширной и важной информацией про клан, само Плато Поднебесья и, конечно же, про боевые искусства. За всё это я прошу обычно десять монет.
        В руке Кая появилась заявленная сумма, что тут же заметил блондин.
        - Нет, погоди, - произнёс он. - Для начала проверь информацию. Так сказать, оцени товар. Не подумай, что я хвастаюсь, но, честно говоря, ты бы и сам мог со временем узнать это всё… Лет эдак через пять. Думаю, десять монет стоят того, чтобы сэкономить это время.
        Взяв дощечку, являющую из себя сложный массив для хранения информации и не только, Кай позволил ему соединиться с татуировкой, после чего Система отобразила все хранящиеся в предмете данные. Список оказался огромным. Тут имелась информация о структуре и истории клана, о личных учениках и их фракциях, о различных алхимических препаратах, о сильных и слабых сторонах многих техник, о Частицах Мудрости, о неких духах, о других кланах, о важных личностях, о географии Плато Поднебесья и о многом другом. Собранные Ди данные действительно внушали. И это Кай только поверхностно прошёлся взглядом по информации.
        Наблюдая за изменившимся лицом покупателя, Ди кивнул, а затем внаглую сгрёб монеты с ладони Кая, который, в свою очередь, никак этому не сопротивлялся.
        Отправив дощечку в кольцо, Кай посмотрел на хитро улыбающегося блондина. Мгновением спустя парень спохватился, вспомнив о чём-то очень важном.
        - Скажи, а тебе что-то известно о духовных фруктах, которые содержат энергию и законы души?
        Вопрос парня заставил Ди резко замереть. Торговец информацией сильно удивился интересу собеседника.
        - Дай-ка подумать, - нахмурился блондин, став поглаживать подбородок. - Нет, про подобные фрукты я не слышал… - огорчил он Кая, но тут же продолжил. - Но у меня есть некоторые мысли по этому поводу. Поэтому, если хочешь, я могу заняться этим и что-то разузнать, но нужна предоплата.
        - Сколько? - спросил Кай. Для него это была очень важная информация, и он готов был потратиться.
        - Смотри… это может занять у меня некоторое время. Возможно, даже несколько месяцев. И исходя из этого… пятьдесят золотых монет сейчас. Конечная же цена будет рассчитываться исходя из количества и качества информации. Ну и да, если мне всё-таки не удастся разузнать ничего стоящего, то я ничего не возьму, не считая предоплаты, - объяснил Ди. - Согласен?
        Кай долго не сомневался, вскоре передав блондину нужную сумму, после чего тот принёс определённую системную клятву, о том, что не обманет. Но на этом их общение не закончилось. Следом Кай поинтересовался, можно ли как-нибудь привести в земли клана обычного смертного. Улию нельзя было оставлять так далеко, когда где-то бродит неизвестный враг. К счастью, подобное оказалось возможным. Ди бесплатно рассказал, что в небесном порту Нижнего Гнезда можно договориться о первозке с нужными людьми. Этим Кай и собрался сейчас заняться.
        Уже попрощавшись с торговцем информацией, юноша почему-то никак не мог отделаться от ощущения, что их встреча не была случайной…

***
        Покинув крупнейший воздушный причал, Кай вздохнул. Он наконец-таки договорился о том, чтобы сестру привезли на плато. Как сказал ему местный работник, следующий вылет будет через три недели, после чего они смогут взять Улию на борт и доставить сюда, чтобы затем её отправили в Малый Сад Роз (где как минимум в несколько раз безопасней, чем у Вейтил). Там парень с ней и встретится.
        Увы, но для всего этого юноше пришлось отдать практически все оставшиеся деньги. Четыре монеты закалённого золота ушли на оплату самого перелёта, а ещё две, чтобы передать через специальный массив послание в Намеш, которое затем доставят девушке.
        Теперь у Кая осталось лишь две монеты…
        Ступая по изрядно опустевшей главной улице Нижнего Гнезда (видимо, Лэй Мин уже покинул город, отправившись в Верхнее Гнездо), юноша направлялся в сторону лечебницы, как вдруг появилось системное сообщение.
        Получено послание через [Гербовая Метка Клана Громового Змея].
        "Внутренний ученик Кай Арнхард, уведомляем вас, что через шесть суток с этого момента будет день выдачи положенных внутренним ученикам ресурсов. Выдача будет проходить в Лиловом Дворце Храма Громового Змея. Ваш номер в очереди: 9174. Если по какой угодно причине вы будете отсутствовать во время выдачи ресурсов и не сможете их получить, то они будут переданы обратно на склад. Повторная выдача невозможна!"
        - Вот оно как… - протянул Кай. - Тогда нужно пораньше попасть в тот город.
        Кивнув, парень ускорил шаг, вскоре добравшись до места пребывания Лилии. И как оказалось, девушка уже успела прийти в себя.
        Лилия безэмоционально смотрела в окно, сидя на кровати. Даже когда Кай вошёл в палату, она так и не отреагировала. Меж пальцами её левой руки оказалось зажато пространственное кольцо Стефана - аристократка всё поняла.
        Спустя полминуты молчания девушка медленно повернула голову к парню. Изумрудные глаза казались холодными словно зимняя ночь.
        - Как он умер?
        В голосе красавицы сквозил лёд.
        - В конце он улыбался… - стало ей ответом.
        На этом их короткий разговор закончился, а девушка отвернулась обратно к окну, за которым виднелись парящие в небесах боевые корабли.
        А уже на следующий день, когда Лилия окончательно пришла в норму и даже пыталась подавлять свои чувства, связанные с гибелью Стефана, дабы выглядеть как обычно, Кай рассказал ей о недавних событиях и об их общем враге, который и стоял за нападениями на них обоих. После этого разговора они решили, что не стоит разделяться, когда противник может быть поблизости. Поэтому девушка решила отправиться в Храм Громового Змея вместе с Каем. И конечно же, было очевидно, что, выдвинувшись туда, они не могли вновь не встретиться с Ивсимом и тем странным человеком в доспехах. Эти двое также собирались получить обещанные ресурсы.
        Глава 9. Храм Громового Змея.
        На последние монеты закалённого золота Каю удалось купить места для себя и Лилии в крупном дилижансе. Данный вид транспорта являлся основным в клане и ходил по расписанию меж городов будто автобус. Укреплённая энергией и законами, крупная повозка была укомплектована четырьмя мощными скакунами уровня Закалки Головного Мозга. Чёрные, двухметровые, бугрящиеся мышцами - эти лошади действительно внушали неподдельную мощь. Должно быть, скорость, которую они могли развить, была по-настоящему огромной. И вскоре это подтвердилось, когда Кай и Лилия выехали в сторону Храма Громового Змея.
        Обычно у учеников имелось два варианта для передвижения по землям клана: вот такой вот транспорт или же собственные ноги. И как ни странно, большинство выбирало именно второй. Не у всех были лишние монеты закалённого золота, чтобы тратиться на дилижанс. Однако те, кто всё же мог позволить себе их потратить, получали возможность сэкономить время на переезде, а также провести его с пользой.
        И именно этим Кай сейчас и занимался - изучал всю купленную у Ди информацию. Перво-наперво он обратил внимание на данные о самом Клане Громового Змея: его иерархии, истории, структуре, мастерах и учениках.
        Как и у большинства других, история этого клана началась где-то двадцать тысячелетий назад. Тогда, попавшие из Низинных земель на Плато Поднебесья люди освоились здесь и заполучили часть наследия сгинувшей империи Бельтейз, город которой стоял именно тут. В те времена на плато обитало куда больше могущественных монстров, от одного из которых и ведёт свой род Клан Громового Змея. Потомки, унаследовавшие кровь подобного чудовища, которое по легенде было разумно и могло превращаться в человека, основали семью Лэй.
        Затем же, приблизительно через пять тысячелетий после этого, в мире произошла глобальная катастрофа - уровень внешней энергии значительно упал. Это привело к вымиранию многих могущественных монстров, наподобие Громового Змея и Пламенной Саламандры, которым просто не хватало силы, чтобы продолжить жить. Те времена назывались тёмными, так как это событие повлияло и на людей - развиваться стало сложнее. Началась борьба за ресурсы, приведшая ко многим векам войн. Сильнейшие группы людей выживали, накапливая могущество, слабые же погибали, теряясь средь песков времени. В итоге Лэй и подобные им оказались настолько сильными, что начались формироваться кланы - удержать всё в рамках одного рода становилось сложно. После чего шаткий мир установился на Плато Поднебесья…
        Сейчас же, если верить информации Ди, то у Клана Грозового Змея имело аж тридцать семь Элементалистов. Восемнадцать начальной стадии, одиннадцать срединной, шесть конечной и двое пиковой. Не все из них были выходцами из семьи Лэй, но чтобы достигнуть этой ступени они согласились принести полную клятву верности и стать частью рода.
        Именно Элементалисты и являлись правящей верхушкой. Однако, по сути, большинству подобных мастеров было мало дела до правления - они занимались лишь собственным развитием. Таким образом главную управленческую функцию исполняло только семь человек: шесть высших старейшин, которые составляли высший совет клана, и патриарх - он же нынешний глава семьи Лэй - пиковый Элементалист. Вторым же человеком, достигшим пика этой ступени, являлся верховный старейшина - бывший патриарх, который сейчас приглядывал за кланом, отойдя от дел. Подобная практика (передачи главенства ещё при жизни) была широко распространена на Плато Поднебесья.
        На уровень ниже стояли старейшины: младшие и старшие. Ими становились все Заклинатели клана, число которых сейчас составляло порядка двух тысяч. Подобного количества мастеров этой ступени не было даже в Алькее.
        Что же касалось учеников, то прямого главенства среди них не существовало, однако более талантливые, а значит и привилегированные, могли иметь определённое влияние на других посредством силы, богатства, популярности. В основном это относилось к личным ученикам, коих насчитывалось аж триста семь! Для сравнения, в Секте Упавшей Звезды их было только тринадцать.
        Так или иначе, но эти триста семь человек являлись лучшими самородками, коих смог отыскать Клан Громового Змея. Талантливейших из них обучали лично Элементалисты, а остальных пиковые Заклинатели. Однозначно, все получившие статус личного ученика обязательно достигнут первой ступени истинного мастерства, а небольшая горстка из них даже сможет подняться ещё выше.
        Кстати, что касалось фракций учеников, то они имелись. Но исключительно среди самих же личных учеников, к которым могла примкнуть только небольшая часть внутренних. До остальных же лучшим из лучших не было никакого дела. Полноправных учеников, которые годились лишь для того, чтобы добывать ресурсы, числилось свыше тридцати тысяч, а внутренних - почти десять. И в большинстве своём ни те ни другие не интересовали молодую элиту клана, борющуюся друг с другом за ценнейшие ресурсы.
        Суммарно же на территории клана проживало свыше шестидесяти тысяч человек, практически каждый из которых являлся мощной боевой единицей. И это ещё не учитывая боевые летающие корабли, древние артефакты, а также защитные и атакующие массивы…
        Со стороны Кая, прибывшего из такой глуши как Алькея, подобное могущество казалось невероятным, если только не знать, что Клан Громового Змея далеко на самый сильный. На сегодняшний день существовало семь кланов: Клан Семи Клинков, Клан Лесных Дев, Клан Благословенных Солнцем, Клан Яркой Луны, Клан Пламенной Саламандры, Клан Громового Змея и Клан Дерева Жизни - именно этот порядок описывал их силу.
        Клан Громового Змея был всего лишь шестым по силе!
        Для сравнения, сильнейший на Плато Поднебесья - Клан Семи Клинков имел аж сто двадцать девять Элементалистов, шестьдесят два из которых достигли начальной стадии, тридцать один срединной, двадцать пять конечной, а одиннадцать пиковой. И среди последних особняком стояли три монстра в человеческих обличиях, чья сила выходила за грань: Цзян Дао, патриарх клана и Старик Седой Горы (бывший патриарх и нынешний верховный старейшина).
        Следующим, что заинтересовало Кая, стала информация о неких духах. Как было указано, духами называли особых существ, которые формировались из скоплений определённых законов и энергии. Они не были людьми или монстрами. Духи относились к совершенно иной форме жизни.
        Для того чтобы дух родился, требовалась удача и очень большое количество времени. Только в таких местах как Плато Поднебесья имелся шанс зарождения подобных существ. Ведь чтобы законы природы проявлялись сами по себе, нужно очень много внешней энергии. А так как без хозяина призванные законы существуют очень мало времени, то шанс скопления их большого количества в одном месте был мизерным. Однако всё же подобное имело место быть, и подтверждением тому являлся тот же Клан Семи Клинков.
        Ведь в самом их названии крылась суть - этот клан владел семью могущественными духами элемента клинка, что и позволило им достигнуть нынешнего могущества. Даже имеющие невероятные линии крови кланы Громового Змея и Пламенной Саламандры уступали Семи Клинкам.
        Как и люди, духи разнились по силе. Но даже самый слабый дух не уступал воину Закалки Разума. Кроме того, духи также могли развиваться, и когда они достигали аналога ступени Заклинатели, то перерождались в форме элементаля - существа, без сердца которого воины не могли прорваться на ступень Элементалиста.
        Помимо этого, люди также могли подчинить духовных существ особыми массивами, чтобы использовать их силу для себя. Подобное делало воина на порядок сильнее, особенно если его путь развития совпадал с элементом духа. Главной проблемой подчинения являлось лишь то, что не каждый мог выдержать такое - сломить волю духа. Тем не менее гениев на плато хватало…
        Существовало два вида духов: природные и искусственные. Природные формировались в течение тысячелетий силами законов мира, рождаясь спонтанно. Именно они могли развиваться, и даже обрести разум. Искусственные же создавались людьми из тел умерших Элементалистов особой техникой. Такие духи имели статичную силу, которая зависела от стадии погибшего Мастера, и не могли развиваться. Их было проще подчинить, однако они были слабее природных.
        Точно было неизвестно сколько сейчас "настоящих" духов находилось в руках представителей различных кланов, однако однозначно, что ими владели лишь Элементалисты. Что же касалось искусственных духов, то хоть и нельзя было сказать, что их много, но всё же хватало. Даже некоторые личные ученики имели такие.
        Закончив с этим, Кай решил под конец разузнать про само Плато Поднебесья. Как оказалось, практически все кланы расположились вдоль западного края, на который и поднимались участники испытания на вступление.
        А вот на востоке от земель кланов расположились огромные территории Пустошей - крайне опасных мест, где царили могущественны монстры. Однако люди всё равно были сильнее и имелась лишь одна причина, почему те земли до сих пор оставались незахваченными: ресурсы. Только там, где протекала буйная и не замутнённая людьми энергия, могли появляться редчайшие из духовных фруктов.
        Пустоши делились на две части: относительно небольшая полоска Ближних Пустошей и огромные просторы Дальних Пустошей, достигающих аж океана. Именно на территорию первых и отправлялись полноправные, а также внутренние ученики, для выполнения миссий. В Дальние же смели ходить только Элементалисты, Заклинатели и группы сильнейших личных учеников…
        К тому моменту как Кай завершил изучение части купленной у Ди информации, их дилижанс уже успел прибыть к Храму Громового Змея. Покинув повозку, четвёрка воинов предстала перед Лиловым Дворцом - местом, где трое из них вскоре получат некие ресурсы. Увы, прямо сейчас он был закрыт, так как день выдачи ещё не наступил.
        Путешествие из Нижнего Гнезда в этот город занял порядка одного дня. За это время Каю удалось ознакомиться как минимум с одной третью информации из массива, которую он изучал в состоянии медитации. И пока он этим занимался, Лилия успела познакомиться с Ивсимом и тем человеком в доспехах. Ну как… Незнакомец даже ничего не ответил, когда аристократка представилась и поблагодарила его за спасение. Никто из них до сих пор не знал даже имени этого человека…
        До момента выдачи ресурсов оставалось ещё 5 дней, поэтому Ивсим предложил направиться в центр города, где и находился храм с наибольшей коллекцией техник. Даже если не арендовать, то хотя бы ознакомиться с тем, что может предложить Клан Громового Змея стоило. Таким образом, трое из них отправились туда, незнакомец в доспехах же с ними идти не захотел.
        Сам Храм Громового Змея, в честь которого и был назван этот город, выглядел впечатляюще. Высотой метров в пятьдесят, он представлял из себя круглое здание, каждый из четырёх этажей которого казался отдельной ступенью. Тёмно-синие стены храма были изрисованы удивительными картинами далёкого прошлого, когда предок клана Громовой Змей ещё парил в небесах этого мира. Разглядывать их можно было днями напролёт, каждый раз выискивая что-то новое.
        У входа в храм, сквозь который постоянно протекал неисчерпаемый ручей из учеников, стояли две причудливые статуи. Это были пятиметровые воины, кои, склонив колено, взирали на входящих внутрь людей, держа при этом длинные копья. Никакой энергии от них не исходило, однако Кай не спешил обманываться. Благодаря энергетическому зрению он прекрасно мог видеть таинственные светящиеся силой сферы, запрятанные внутри статуй. И та мощь законов, которую мог увидеть лишь Кай, поражала. Ох и не повезёт тому, кто осмелится вторгнуться в храм, не имея метки клана…
        Пройдя под застывшим в вечности взглядом каменных стражей, троица попала внутрь. Как вскоре они выяснили, храм был поделен на несколько секторов в зависимости от рангов техник и статуса учеников. Так, например, на верхний этаж могли попасть только внутренние ученики, чтобы найти там высококачественные и пиковые техники Золотого ранга. В таком случае, подозревал Кай, техник, которые предназначались бы личным ученикам, в этом городе не было от слова совсем. Видимо, главное наследие, оберегаемое словно зеница ока, хранили в закромах Верхнего Гнезда. Тем не менее даже то, что было доступно ученикам здесь уже являлось огромной ценностью.
        Сначала Кай решил изучить подходящие техники доступные ему сейчас - низкого и среднего уровня качества Золотого ранга. Но только он не ожидал, что, попав в нужный сектор, застрянет там аж на несколько часов. Ведь в отличие от Нижнего Гнезда, в этом месте техник подобного уровня насчитывались сотни.
        От подобного зрелища глаза парня разбегались. Но всё же взяв себя в руки, он решил посмотреть на каждую. Первой, к которой юноша подошёл, оказалась боевая техника меча.

[Свиток: Техника Исчезающего Взмаха]
        Ранг: Золотой
        Качество: Низкое
        Описание: Освоив эту технику, мечник сможет совершать взмахи столь быстрые, что противники ниже ступени Заклинателя не смогут даже увидеть их.
        Цена: 400 монет закалённого золота.
        Доступен просмотр. Дотроньтесь.

«Что? - удивился Кай последней строчке - В смысле "дотроньтесь"? И что ещё за просмотр?»
        Не найдя ответа, парень решил поступить как было написано, его ладонь прикоснулась к металлической оболочке. В ту же секунду разум юноши пронзила вспышка. Перед его глазами невольно появилась картина зелёного сада, посреди которого стоял широкоплечий воин. В его руках был зажат простой на вид клинок, а сам мужчина замер в стойке, словно готовясь атаковать. Вдруг он двинулся вперёд, параллельно с этим делая резкий взмах, который… исчез. Только когда руки воина оказались в конечной точке движения Кай смог увидеть их и сам меч. Следом человек повторил технику ещё несколько раз. Единственному зрителю так и не удалось уследить за взмахами. Ни разу. Вот человек собирается совершить атаку, а вот он уже её закончил, будто время между началом и концом кто-то вырезал. Через секунду наваждение пропало, а взгляду Кая вновь предстало убранство Храма Громового Змея.
        Системная строчка в конце изменилась.
        Просмотр недоступен.
        Кай был ошарашен, отчего и замер. Только что он в действительности увидел картину того, как некий мастер применяет технику, описанную в этом свитке. Жаль, что это было лишь видение, в котором энергетическое зрение не могло ничего показать. Ибо подобное сродни воспоминанию - невозможно увидеть то, чего не помнишь.
        Успокоившись, парень улыбнулся.

«Неужели это то, о чём говорилось в записях Ди?»
        Не так давно Кай читал, что достигнувшие ступени истинного мастерства воины могли спроецировать определённую часть своих воспоминания на специальную энергетическую структуру, заточив их в ней про помощи собственной воли и Ки. Именно так и создавались свитки техник Золотого ранга.
        Делалось так потому, что начиная именно с этого ранга, техники становились настолько сложными, что просто описать их на бумаге оказывалось нереально. Поэтому Мастера через специальные свитки передавали своё понимание того, как выполнять конкретную технику. Только что Кай видел лишь кусочек, но если бы он арендовал свиток, то благодаря Системе его клановая метка могла бы транслировать в разум парня полную картину того, как создаётся Техника Исчезающего Взмаха. Используя это, ученики будто сами становились теми Мастерами, и могли тренировать технику, раз за разом возвращаясь к видению, пока не освоили бы её. Ключевым являлось лишь время, за которое это делалось - всё-таки это была аренда, а не покупка.
        Подобным образом клан сохранял свитки под защитой массивов, но при этом позволял ученикам изучать их благодаря татуировке, которая давала удалённый доступ к технике.
        Впечатлившись, Кай стал просматривать все свитки подряд, дабы иметь представление о как можно большем количестве техник. Увы, уже на тридцатом видении голова парня начала гудеть и побаливать - наблюдение даже за кусочком запечатанных чужих воспоминаний давало большую нагрузку на разум. Требовалось делать перерывы.
        Решив, что раз он перенапрягся и всё равно не может ничего здесь себе позволить, юноша направился в сектор, где хранились высококачественные и пиковые техники Золотого ранга. Изучить парень их не мог - требовалось владеть Законом Формы, вот только и интересовали его отнюдь не они.
        Прошагав мимо стеллажей с сорока двумя свитками, Кай остановился перед небольшой группой постаментов. Взор парня пал на один из товаров - металлическую шкатулку, сделанную из особого изолирующего материала. Появившееся системное описание было скорректировано защитным массивом.

[Частица Мудрости: Путь Меча]
        Уровень: Изучающий
        Описание: Частица Мудрости, созданная Элементалистом конечной стадии. Мастер призвал и запечатал в неё законы Пути Меча уровня Изучающего. При открытии шкатулки излучает законы, которые может созерцать ученик.
        Цена: 7500 монет закалённого золота.
        Глаза Кая засверкали. Шкатулка сдерживала излучение законов, но энергетическим зрением он видел их сияние внутри. Юноша уже знал, как назывались следующие два уровня после Слышащего. Те, кто смог познать Закон Формы получали титул Видящего, а если воину всё-таки удалось освоить мистический и едва уловимый Закон Слияния, выводящий бойца на новый уровень сил (его законы становились на порядок мощнее), то такие гении назывались Изучающими.
        Последний раз взглянув на Частицу Мудрости, а особенно её ценник, Кай наметил себе цель на будущее. Сильной нужды в техниках у него сейчас не было. Законы же, являющиеся важной частью развития воина, требовались всем.
        Наконец, решив отыскать Лилию и Ивсима, юноша собирался покинуть Храм Громового Змея. Спустившись на третий этаж и повернув в коридоре налево, он вдруг столкнулся с каким-то парнем, который впоследствии чуть не упал. Кай ощутил его заранее, но из-за всё ещё гудящей головы, а также витания в облаках, не обратил на это внимание.
        Непонимание и удивление внутреннего ученика, на лбу которого были нарисованы три красных точки, резко сменилось гневом.
        - Ах ты мусор! - выругался незнакомец, уперев свой злобный, но при этом высокомерный взгляд в Кая. - Какого хрена ты прёшь на меня? Ты должен был обойти! Паскуда, я жду извинений! Ты хоть знаешь, кто я такой?!
        Глава 10. Соревнование.
        Прежде чем Кай успел ответить хоть что-то, грубый незнакомец продолжил.
        - Я Лэй Вань. В моих жилах течёт кровь Громового Змея, - указал он себе пальцем на грудь. - А ещё я кандидат в личные ученики! Так что опусти взгляд в пол, мусор, и быстро принеси мне извинения!

«Переигрывает…» - подумал слегка опешивший Кай.
        - Может мне ещё сплясать для тебя? Мог бы и сам обойти…
        - Что-о-о?! - искренне возмутился выходец из семьи Лэй. - Да как ты смеешь?! Разве ты не слышал, кто я есть? Именно ты должен был обходить меня! Я же достоин того, чтобы просто идти вперёд, пока такие, как ты, освобождают мне путь!

«Погодите-ка… Это что его настоящая манера речи? В каких условиях этот одуванчик рос, раз стал таким? Какой-то он слишком странный…»
        Улыбка невольно появилась на лице Кая и, конечно же, Лэй Вань заметил это.
        - Над чем это ты насмехаешься? - насупился он, сжав кулаки. - Надо мной?! Я кандидат в личные ученики, и ты уже должен быть рад, что я говорю с тобой! А теперь ты либо извинишься, либо…
        - Либо что? - усмехнулся Кай. - Да и за что мне извиняться? За то, что ты заметил меня, но сам захотел врезаться? А кроме того, разве вообще существует такой статус, как "кандидат в личные ученики"? Ты же обычный внутренний ученик, вон у тебя даже одежда похожая на мою. Признайся, ты просто выдумал это, так ведь?
        - А… - глаза Лэй Ваня расширились, после чего он собирался что-то сказать, но ничего не смог придумать. Его рот забавно открывался и закрывался, будто у выброшенной на сушу рыбы. Подобной наглости и неуважения раньше он ещё не встречал. - Ах ты… Тогда… тогда… тогда я вызываю тебя на поединок! Ты заплатишь за свои слова!
        Кай вздёрнул бровь и скрестил руки на груди. В его голове вдруг промелькнула одна заманчивая идея.
        - Ты это серьёзно? Разве так поступают благородные представители могущественной семьи Лэй? Бросают вызов тому, кто на целую ступень ниже? - нарочито строго спросил Кай. Всё-таки Лэй Вань находил на уровне Открытия Акупунктурных Точек.
        - Хм! Мне всего лишь семнадцать. А ты старше, так что сам виноват в том, что медленно развиваешься!
        - Вообще-то, мне тоже семнадцать, - ошарашил Кай парня, - но я-то прибыл из глуши, что находиться даже дальше Низинных земель, а ты родился в невероятно сильном клане. Я в детстве голодал, а ты питался разными редкими ресурсами. Так есть ли честь в том, чтобы бросать мне такой вызов? Что сказал бы на это твой достопочтенный и, несомненно, мудрый предок, Громовой Змей?
        Что ж, на чужом поле Каю также пришлось прибегнуть к театральщине и пафосу. Внутри это его отчего-то дико забавляло.
        - Но, но… но я же… - вдруг растерялся Лэй Вань.
        - Хотя, если ты действительно хочешь бросить мне вызов, то это можно сделать честным способом.
        - Каким? - тут же проглотил наживку парень. Всё шло как Кай и предполагал.
        - Соревнование, - вновь улыбнулся юноша. - Мы можем устроить соревнование в тренировочных массивах. Например, в трёх самых популярных. И если ты победишь, то будешь прав, и я принесу тебе извинения.
        - Что ж, можно и так… - махнул тот ладошкой, приняв невозмутимый вид. На самом же деле загоревшиеся глаза Лэй Ваня выдавали его с потрохами. Ему понравилась эта идея, и главное, он не опозорит своего имени.
        - Но знаешь… - вздохнул Кай. - Какой мне смысл тогда в этом участвовать? Что я с этого получу?.. Поэтому предлагаю сделать ставки.
        - Ставки?
        - Да. К примеру, мы можем поставить ресурсы, которые должны через несколько дней получить. Кто выиграет, тот и заберёт чужие. Согласен?
        Лэй Вань нахмурился. На его лице отразился нелёгкий мыслительный процесс. Но в конце концов, посмотрев на Кая, вспомнив о его ступени и об "обиде", парень всё-таки кивнул.
        - Хорошо, - сказал он, а затем улыбнулся словно уже победил. - Можешь забыть про свои ресурсы!

***

«Надо же было такому случиться… - осмотрелся Кай. Сейчас он и Лэй Вань находились в северной части города, где и были расположены массивы для тренировок. - И как они только прознали?»
        Вокруг двоих парней скопилось немало народу. Всё-таки в это время в Храм Громового Змея прибывало множество внутренних учеников, вскоре собирающихся получить желаемые ресурсы. И пока они ждали нужного дня, требовалось как-то скоротать время. Поэтому забавное соревнование меж парой воинов привлекло достаточно много внимания.
        - Какой же я популярный, - улыбаясь, Лэй Вань аж прям лучился радостью, почему-то не понимая, что лично на него всем плевать. Люди просто хотели посмотреть на шоу. Ведь не каждый день кто-то спорит на ресурсы, получаемые лишь раз в год. - Ладно… этот первый. Начнём с массива, проверяющего ловкость и скорость. Кто продержится дольше, тот и победил.
        Парень указал на широкую квадратную платформу, которая по всему периметру была окружена множеством черных двухметровых столбов. Рядом с платформой расположилась небольшая колонна, с вырезанными на ней цифрами от одного до десяти. Подобных механизмов здесь было несколько, так что Кай и Лэй Вань могли начать соревноваться одновременно.
        - Хорошо, - кивнул Кай. - Тогда следующий массив выберу я.
        Лэй Вань ничего не ответил, направившись вперёд. Воины поднялись на платформы, после чего Система высветила перед ними предложение активировать их. Парни согласились.
        В следующее мгновение энергия хлынула в механизмы, заставляя их работать. Столбы, расположенные вокруг платформ, вдруг вспыхнули силой, вслед за чем каждый из них разделился на несколько кубов. Более сотни черных объектов - каждый размером с мужской кулак - зависли в воздухе вокруг юношей. На обеих колоннах засветилась цифра один.
        Спокойно стоя в центре квадратной платформы, Кай осматривался. Он ещё не знал принципов работы этого массива, но надеялся, что быстро разберётся. Внезапно предчувствие забило набатом, а секундой спустя один из парящих кубов на огромной скорости выстрелил в сторону головы парня. К счастью, юноша успел увернуться.
        - Теперь ясно… - пробормотал Кай, сосредоточившись на левитирующих фигурах.
        Не прошло и пары секунд, как ещё два куба рванули к парню с разных сторон. От обоих он с лёгкостью увернулся. Вскоре подобное повторилось ещё несколько раз. Не напрягаясь, Кай избежал все атаки.
        А уже через полторы минуты на колонне засветилась цифра два, и в тот же миг сразу пять кубов выстрелили. На этот раз юноше пришлось приложить больше усилий, чтобы извернуться и остаться не задетым. Сложность массива однозначно повысилась.
        Кинув беглый взгляд на Лэй Ваня, Кай отметил, что тот также пока справляется без каких бы то ни было проблем.
        Вскоре оба массива перешли на третий уровень, после чего Каю всё-таки пришлось применить Шаг Скорости, дабы продолжать уворачиваться. Что же касалось его соперника, то Лэй Вань ещё не применял каких-либо техник ускорения, держась на голых параметрах.
        Четвёртый уровень сложности, активировавшийся спустя десять минут после начала, стал переломным. Теперь вокруг парней постоянно кружил целый десяток кубов, скорость которых снова возросла. Каю пришлось сильнее сконцентрироваться на Технике Пяти Невесомых Шагов, а также вспомнить о возможности предугадывать движение благодаря энергетическому зрению.
        После прорыва на уровень Закалки Сенсорных Органов его глаза стали куда лучше воспринимать движущиеся объекты, следовательно улучшилась и реакция. Уровень владения собственным телом тоже вырос, давая Каю возможность двигаться так, как не мог раньше. Энергетическое зрение также претерпело изменений - оно слилось с обычным. Парень одновременно видел всё в обоих спектрах, и прямо сейчас ему удалось уловить некую неслучайность в потоках энергии массива и движениях фигур. Оставалось лишь разгадать закономерности, после чего уворачиваться станет ещё проще.
        Тем временем с активацией четвёртого уровня Лэй Ваню всё-таки пришлось воспользоваться техникой. Вокруг его ног стали мелькать редкие всполохи электричества: скорость парня возросла. Кай более не мог отвлекаться на оппонента, зато окружившие их зеваки подметили это изменение.
        - Разве это не наследная техника линии крови Громового Змея? Как её там… А! Техника Шести Вспышек Бури.
        - Да, это она. Кажется, эта техника Золотого ранга и её могут использовать только члены семьи Лэй, из-за своей крови. Им вроде как даже всех законов Пути Молнии знать не нужно для этого. Аж завидно…
        - Вот только их техника делится на шесть слоёв, и чем он выше, тем больше скорость. Судя по всему, этот Лэй Вань сейчас только первый слой использует.
        - Ха! Интересно, он только его смог достичь, или же хоть чего-то большего? Я слышал, что настоящие таланты, а не этот… - поморщился говорящий, - так вот, настоящие таланты из числа личных учеников могли добраться аж до четвёртого слоя!
        Отчего-то их отношение к Лэй Ваню заведомо оказалось негативным…
        На пятнадцатой минуте на колоннах, связанных с массивами, засветилось число пять. И ровно в то мгновение, когда количество атакующих кубов возросло, а их скорость вновь увеличилась, Каю наконец удалось раскрыть закономерности потоков энергии. Теперь у него появилась возможность предугадывать траектории объектов, и на основе этого корректировать свои движения. Подобное давало возможность экономить время на уклонение, а значит в конечном счёте двигаться быстрее.
        Что же касалось Лэй Ваня, то всполохи молний покрыли теперь всё его тело, а не только ноги. Перейдя на второй слой семейной техники, он ещё раз повысил собственную скорость.
        Продолжая уклоняться, Кай чувствовал нарастающую усталость. Ки заканчивалась, а если начать восстанавливать её прямо сейчас, как обычно поглощая всем телом, то есть шанс утратить концентрацию на предсказывании действий массива.
        Момент перехода на шестой уровень сложности для парня оказался роковым. Не успев не то что среагировать, а даже уловить пришедшие в движение новые кубы, Кай на себе ощутил всю опасность столкновения с ними. К счастью, перенасытив мышцы энергий чтобы стать ещё быстрее, он смог увернуться практически ото всех… Лишь одному удалось по касательной зацепить бедро парня.
        Кровь окропила поверхность платформы. Куска мяса толщиною в палец и размерами с ладонь более недоставало на ноге юноши. На пределе возможностей сдерживая всё в внутри, Кай даже не пикнул. Не изменяя свойственному себе спокойствию, он продолжил движение как ни в чём не бывало. Отправив лишь частичку энергии, чтобы кровь остановилась, Кай более не дал и капли Ки собственному телу для самоисцеления - это подождёт, сейчас же все силы нужны для продолжения соревнования.
        Тем не менее с каждой последующей секундой уворачиваться становилось всё сложнее. Всё больше ранений появлялось на теле парня. Изворачиваясь из последних сил, парень уже не обращал внимания на сбившееся дыхание. Лишь когда энергии в теле практически не оставалось, а зрение стало терять чёткость, он понял - это конец.
        Отчётливо ощущая связь между меткой клана на его теле и массивом, Кай отдал мысленный приказ отключиться. В то же мгновение все кубы моментально остановились, словно кто-то заморозил время. Сантиметрах в десяти, прямо перед лицом парня завис один из кубов. Продолжи он вместо этого своё движение, и не сносить Каю головы…
        Кубы не спешили возвращаться в начальное положение - массив ещё работал. В это же время Система высветила перед юношей предложение: закончить тренировку или же продолжить, но конкретно на этом уровне сложности, без дальнейшего повышения. Кай выбрал первое.
        Повернув голову к сопернику, он понял, что проиграл этот раунд: Лэй Вань ещё держался. На этот раз всполохи молний, покрывшие тело чудаковатого парня, были куда мощнее, ярче и появлялись с увеличенной частотой. Это был третий слой Техники Шести Вспышек Бури.
        Однако несколькими мгновениями спустя активировался седьмой уровень сложности, который, как и четвёртый, являлся переломным. Скорость метящих в Лэй Ваня кубов выросла на порядок, а также в испытание вступили они все - сто двадцать снарядов. После этого парень смог продержаться всего пару секунд, пока не остановил массив. Видимо, четвёртым слоем родовой техники он не владел.
        К слову, всего уровней у данного массива имелось десять. В свой первый заход Кай смог продержаться практически весь шестой, ему не хватило лишь нескольких мгновений до седьмого, и это был хороший результат ученика для уровня Закалки Сенсорных Органов. Однако далеко не рекорд. После переломного седьмого уровня далее шли наисложнейшие восьмой, девятый и десятый. Если верить слухам, то почти все личные ученики были способны добраться до восьмого, а самые лучшие из них аж до девятого. Десятый же уровень поддавался только тем, кто достигал конечной точки ступени Закалки Души и уже был готов стать Заклинателем.
        Тем временем, пока кубы на платформе Лэй Ваня вновь выстраивались вокруг неё в виде столбов, сам парень, сильно удивляя Кая, прыгал от радости.
        - Да, да, да! Видел? - выкрикивая, указал он пальцем на соперника. - Я победил!
        - Вижу, - отрешённо кивнул Кай. - Но это только первый раунд. Теперь я выбираю массив.

«М-да… Не ожидал от него такой скорости. Я совсем ничего не знаю о родовых техниках семьи Лэй. Нужно будет прочитать этот раздел в информации Ди. Но в принципе ничего страшного. Всё-таки техника передвижений, которую я использую, до сих пор находится всего лишь на Земном ранге. В скорости я пока проигрываю… А раз так, тогда…»
        - Дальше мы будем соревноваться в физической силе, вон в том массиве, - указал Кай в сторону огромной площадки, на которой уже тренировались другие ученики. - Условия похожие, кто выдержит больше и дольше, станет победителем.
        Выбранная Каем тренировочная зона работала за следующим простым принципом: имелось несколько десятков секторов размерами три на три метра, и на этих участках ученики могли регулировать поле давления. Само же это поле использовало вплетённый в массив Закон Притяжения из Пути Пространства, и было способно увеличивать вес чего угодно в пределах сектора. Таким образом, даже просто находясь там, ученик начинал ощущать всевозрастающий вес собственного тела, из-за чего приходилось напрягаться, дабы не распластаться по земле. Такая тренировка была сродни тем же физическим упражнениям, направленным на взращивание силы мышц.
        Прежде чем начать, ученики провели час в медитации, чтобы восстановить силы и настроиться. Лэй Вань даже воспользовался средним кристаллом энергии, а вот Кай смог восстановить практически всю Ки благодаря своей уникальной способности. Кроме того, рана на его ноге также успела исцелиться, что неслабо шокировало наблюдающих за соревнованием зевак…
        Выбрав незанятые сектора, оба парня одновременно активировали массив. Рядом с каждым из них тут же загорелась одна из десяти выемок. Однако возросшая всего лишь на тридцать процентов сила притяжения показалась им двоим лёгким дуновением ветра. Лэй Вань и Кай стали самостоятельно повышать силу давления. С каждым новым процентом огонёк становился всё ярче, а после преодоления определённых значений загорались новые.

50%... 75%... 100%... 120%... … 250%... 500%... 1000%... 3500%...
        На отметке в десять тысяч процентов Лэй Вань остановился. Собственные восемьдесят килограмм веса теперь казались восемью тоннами. Слегка согнув колени, дабы ноги не сломались, парень замер в одном положении, боясь нарушить его и упасть из-за возросшего веса. Кожа парня покраснела от натуги, а по его телу пробегали яркие всполохи молний. Это был третий слой Техники Шести Вспышек Бури, который не только увеличивал скорость бойца, но и стимулировал его мышцы, повышая силу.
        Из десяти выемок в секторе Лэй Ваня горело семь. Мало кто мог добиться этого, даже будучи на аналогичном уровне. Повернув полный превосходства и самоуверенности взгляд вправо, парень чуть не уронил челюсть: на секторе Кая горело восемь огоньков! А судя по тому, как интенсивно горел последний, можно было сказать, что поле давления там достигло как минимум пятнадцати тысяч процентов. Любой предмет в том месте весил в сто пятьдесят раз больше!
        Но не это поразило Лэй Ваня в самое сердце, а то, что Кай стоял ровно, будто вышел на прогулку. Казалось, словно он даже не ощущает столь огромного давления!
        Что же касалось самого Кая, то для него было всё не так просто, как выглядело внешне. Хоть он и обладал огромной физической силой благодаря линии крови, но её не хватало. Поэтому приходилось без остановки перенасыщать всё тело энергией, дабы повысить параметры. Благо его сверхрегенерация могла справиться с подобным. Однако даже при всём при этом стоять было тяжело. Юноша лишь делал расслабленный вид, дабы пошатнуть дух соперника. Увы, у Кая это не вышло - Лэй Вань не собирался сдаваться, став вливать больше энергии в родовую технику и медленно повышать силу давления.
        Вот только уже на двенадцати тысячах процентов каждый находящийся поблизости человек смог услышать отчётливый хруст. Нога Лэй Ваня приняла неестественное положение, а сам парень начал заваливаться. Однако закусив губу до крови, каким-то чудом он смог сохранить вертикальное положение, терпя при этом дикую боль. Желая победить, даже несмотря на перелом, юноша боролся. Уперев преисполненный решимостью взгляд в Кая, он дрожал. К сожалению для себя, Лэй Вань вскоре понял, что больше не выдержит. Массив тут же отключился, и будто гора свалилась с его плеч.
        Кай же ещё постоял несколько секунд, после чего также отключил поле давление. Победа была у него в кармане. Но вот произошедшее следом стало полной неожиданностью для него.
        - Я… я… я ещё не проиграл! - на высоких тонах промямлил Лэй Вань, утирая вдруг полившиеся слёзы. - У… у нас остался ещё один раунд! Проведём его в Массиве Бесконечной Битвы.

«Да что с этим парнем не так?! - оказался ошеломлённым Кай. - Говорит странно, радуется победе будто ребёнок, а теперь после проигрыша ещё и плачет…»
        И пока Лэй Вань успокаивался, стали слышны множество смешков, исходящих от зрителей сего соревнования.
        - Ладно, - сдержанно кивнул Кай, отвернувшись в сторону последнего массива.
        Называясь Массивом Бесконечной Битвы, он выглядел как сцена, на которой расположился постамент с необычной сферой на нём, а чуть в стороне стояла огромная доска. Кай сразу же направился туда, решив уже там дождаться соперника. Лэй Вань же в это время, используя почему-то недорогие пилюли, занимался восстановлением сломанной лодыжки.
        Последний раунд начался через сорок минут, когда слегка прихрамывающий Лэй Вань наконец-таки добрался до полностью восстановившегося оппонента.
        - Что нужно делать? - спросил Кай.
        - Приложи руку к сфере, активируй массив и сражайся. Чем больше ты убьёшь врагов, тем больше получишь баллов. Если умрёшь, то проиграешь. Я буду первым, - коротко ответил Лэй Вань, приложив ладонь к шару. В следующий миг его глаза потускнели, а сфера засветилась. На огромной доске позади них высветилось: «Лей Вань. 0 баллов». А уже через секунду это число увеличилось на единицу.
        До конца так и не поняв суть работы массива, Кай решил поискать о нём в информации Ди. К счастью, там о Массиве Бесконечной Битвы нашлось несколько строчек. Как оказалось, данный артефакт отправлял разум воина в некое подобие виртуального пространства, в котором время от времени появлялись более сильные противники, управляемые массивом. Их-то и нужно было убивать, чтобы зарабатывать очки. А если же ученик умрёт, то его сознание тут же вернётся в тело, после чего тренировка закончится.
        Кай кивнул, а затем занял позу для медитации. Изначально, только осознав, что Лэй Вань от него не отстанет, парень придумал, как можно было получить с этого выгоду. Всё основывалось на том, что после перехода на ступень Закалки Разума чувствительность Кая возросла, и благодаря энергетическому зрению ему всё лучше удавалось определять силу других людей. И Лэй Вань в его понимании был слабее. Вот только Кай не учёл наличие у соперника родовой техники, благодаря которой тот и смог его обойти в первом раунде. Теперь же всё должно будет решиться в ближайшее время…
        Погрузившись в неглубокую медитацию, Кай собирался мысленно подготовиться к финальному соревнованию, как вдруг услышал голоса находящихся неподалёку зрителей этого маленького шоу.
        - М-да, этот чудик Лэй Вань проиграл какому-то парню, который на целую ступень ниже. Во слабак…
        - Ага… Невероятно, он даже расплакался в тот момент! И что с ним не так?
        - Говорят, когда его мать была беременна им, то во время путешествия на неё напали убийцы из Низинных земель. Она в итоге выжила, но получила травму и плод повредили. И когда этот Лэй Вань родился, то у него и обнаружились эти проблемы с головой. Дурачок, что с него взять.
        - Вот же ж мусор. Так ещё и кичиться своей фамилией! Лучше бы я родился в семье Лэй, вместо этого отребья. С головой не дружит, зато всё равно получает редкие ресурсы и родился с наследственным талантом.
        - Точно. Бесит аж… И почему от него родители не отказались? Сколько лет, а ведёт себя как глупый ребёнок. Позор…
        - Не отказались. Но вроде как он был изгнан. Посмотрите на три красных точки у него на лбу. Эта метка значит, что он только позорит семью Лэй и ему больше нельзя входить в Верхнее Гнездо.
        - Всё равно он мерзкий везунчик. Даже изгнанным имеет доступ к техникам, которые практически нереально получить обычным внутренним ученикам! Аж злит! Его должны были прибить, чтобы зря не тратил ресурсы!
        Кай нахмурился. Если история про мать его соперника была правдива, то это очень многое объясняло…
        Вскоре Лэй Вань достиг своего пика, получив смертельную рану и покинув Массив Бесконечной Битвы. Ему удалось набрать аж пятьдесят два балла. Кай не знал много ли это или мало, но в любом случае собирался превзойти чужой результат.
        Поднявшись, парень как-то по-другому посмотрел на широко улыбающегося оппонента. От былых слёз после поражения не осталось и следа. Немного задержав взгляд на трёх точках на лбу Лэй Ваня, Кай вскоре всё-таки активировал массив.
        Декорации резко сменились. Кай очутился посреди бескрайнего поля, а затем вдруг осознал, что он здесь не один - рядом стоял не менее шокированный Рун’Тан.
        - Что это значит? - удивился парень.
        - А-ха-ха, - вдруг рассмеялся красноволосый узник души. - А я как-то сразу и не догадался, что так и будет.
        - В смысле? Можешь объяснить?
        Древний мастер присел на траву и улыбнулся.
        - Понимаешь ли, этот так называемый Массив Бесконечной Битвы работает благодаря некоторым законам души. А нужны они потому, что используемое для битвы пространство является частью мира души учеников! И обычно, открыть для себя внутренний мир души могут попробовать только воины минимум ступени Заклинателя. Но вот появилось исключение из правил - ты.
        Объяснение Рун’Тана заставило Кая вдруг вспомнить об информации, купленной у Ди, в которой указывалось, что Массив Бесконечной Битвы доступен только ученикам - то есть тем, кто ещё не достиг истинного мастерства. Теперь-то становился понятен смысл этого ограничения. Ведь если воин открывал внутренний мир души, то он получал абсолютную власть внутри него.
        - А почему же тогда не начинается испытание? - огляделся Кай. Предполагаемые враги, коих требовалось убивать, так и не появлялись.
        - Ну так ты же полностью контролируешь свой мир души, вот и не может массив так просто вторгнуться к тебе, чтобы начать битву. Если хочешь, то ты можешь сам его впустить. Ты ведь чувствуешь что-то постороннее и непонятное?
        И правда. Попытки энергии и законов массива попасть во внутренний мир, для Кая ощущались словно лёгкие покалывание в ладонях. Сконцентрировавшись на них, он в итоге позволил чужим силам попасть сюда.
        На поляне тут же сформировалось трое обезличенных мужчин уровня Закалки Сенсорных Органов. Совсем не раздумывая, они бросились к Каю. Мгновением спустя головы троицы лопнули будто шарики с водой…
        Всё-таки в отличие от других учеников, чьё подсознание делало их параметры, знание законов, уровень энергии и многое другое внутри массива идентичными реальным, Кай был всемогущ во внутреннем мире своей души. Ни один соперник не мог заставить его даже заволноваться.
        Вскоре появилось ещё трое человек, один из которых на этот раз был на уровне Закалки Спинного Мозга. Фигуры захотели двинуться, но власть Кая попросту сковала их.
        - Что ж, подожду немного. Кажется, я понял, как начисляются баллы, - улыбнулся Кай, намереваясь закончить этот раунд победой.

***
        Тем временем в реальном мире Лэй Вань, а также несколько десятков других учеников наблюдали за количеством баллов на доске. Обычно, как только боец активировал массив, то уже буквально через несколько секунд у него появлялись первые очки - начальные противники были довольно слабыми. Однако сейчас всё шло совсем не так, как люди ожидали. Прошла минута, а количество баллов Кая так и не изменилось.
        Лэй Вань нахмурился - ему такое не нравилось. Конечно, он хотел победить, но не у столь же слабого противника. Да и не был тот слабым, как показали первые два испытания.

«Что же там происходит?» - подумал парень.
        С другой стороны, многим зрителям было плевать, и они говорили, что думали.
        - А-ха-ха-ха… Соперник дурачка Лэй Ваня такой же недотёпа. Он что, бегает там от своих врагов?
        - Вот умора. Эти двое стоят друг друга.
        Но вскоре количество баллов Кая всё-таки изменилось, после чего вновь начался застой. Порядка трёх минут на доске была написана цифра один, пока в одно мгновение данное значение не изменилось на шестьдесят. В тот же миг Кай покинул мир души, тем самым закончив испытание. Сильно перебарщивать парень не желал, так как не знал, как могут отреагировать другие, слишком завысь он свой результат. Лэй Вань дошёл до пятидесяти двух, поэтому Кай решил округлить до наибольшего.
        Окинув взглядом других учеников, юноша улыбнулся, заметив их вытянувшиеся лица. Это того стоило…
        - Но-но… но как? - едва удерживался от шока Лэй Вань, вновь показывая чрезмерную эмоциональность. - Почему твои баллы сначала стояли на месте, а затем резко поднялись вверх?! Не понимаю! - схватился он за голову.
        - Я просто дождался пока появится много противников, и убил их за одну атаку, - пояснил Кай, ни разу не соврав.
        Единственное - он умолчал о способе убийства. Но не стоит же рассказывать о собственном козыре, нарушающем правила, так ведь?
        - А… но… я… это… - не нашёлся что ответил Лэй Вань, после чего резко закрыл рот, развернулся и быстрым шагом покинул зону тренировочных массивов.

***
        Через пять суток наступил день выдачи ресурсов. В это время в городе находились все внутренние ученики клана, временно делая Храм Громового Змея очень шумным местом. К счастью, огромных скоплений народу удалось избежать благодаря тому, что очерёдность получения ресурсов была расписана заранее, а также имелась связь между учениками и старейшинами при помощи метки. И что удивительно, представителям клана удалось раздать все ресурсы лишь за одни сутки. Подобная отлаженность работы поражала.
        Получив желаемое, Кай вышел из Лилового Дворца. Погрузив своё сознание внутрь пространственного кольца, парень осматривал полученное.
        Первым, и наиболее выделяющемся, конечно же, была коробочка с Камнем Энергии, о котором говорили ещё в Намеше перед началом испытания на вступление в клан. Камень Энергии не шёл ни в какое сравнение даже с наилучшими пилюлями или духовными фруктами, силы в нём было так много, что хватило бы на целый десяток прорывов, подобных тому, который совершил Кай возле Тени в том подземелье.
        Камень Энергии однозначно был самым дорогим из полученных ресурсов, однако были и другие ценные вещи. Например, как и остальным, Каю выдали набор из двадцати пилюль: десять целебных и десять временно повышающих силу. Имелись у Кая теперь и зелья, восстанавливающие энергию, которые в разы полезнее, а значит и дороже, аналогичных пилюль, так как действовали моментально при попадании в организм, а также не имели взрывного эффекта. Пилюлям же требовалось время на разбитие стенок, а ещё их сила пыталась вырваться во время поглощения, что значительно усложняло их применение в бою. А кроме всего этого, Кай также получил редкий духовный фрукт, способный навсегда повысить физические параметры тела на несколько процентов. У него имелось лишь одно ограничение - фрукт можно было поглощать только раз в год. Последними же пилюлями, которые проверил юноша, оказались препараты, способствующие развитию на ступени Закалки Души. Их он сохранит на потом.
        Ценность ресурсов впечатляла. В том же Ривеертуне всего за пару пилюль из этого набора можно было купить роскошный особняк неподалёку от императорского замка или территории Секты Упавшей Звезды. А если прикинуть общую их стоимость, то Каю казалось, что столь огромная сумма позволила бы купить целиком какую-нибудь столичную аристократическую семью Алькеи, исключая, наверное, лишь первые четыре.
        Вот только какой бы ни казалась радостной реальность, всё это являлось лишь крохами с барского стола. Ведь девяносто процентов ресурсов клана уходили исключительно на личных учеников, Заклинателей и Элементалистов. То, что получали внутренние ученики можно было назвать лишь жалкими объедками, которым те всё равно были рады.
        Вдруг ощутив на себе чьё-то внимание, Кай поднял голову. Неподалёку стоял Лэй Вань. Осунувшийся, бледный, с красными глазами и растрёпанными волосами - юноша был похож на побитого пса. Были ли это последствия осознания того, что он потерял крайне ценные ресурсы, доступные только раз в год? Кай не знал, но подозревал, что это главная причина. Ибо, утратив такие ресурсы, становилось понятно, что скорость развития юноши на этот год сильно упадёт. Таким образом, Лэй Вань отстанет от других, даже менее талантливых внутренних учеников, опустившись ещё ниже в социальной иерархии клана.
        - Значит, ты не убежал.
        - Я никогда не убегаю и не сдаюсь! - гневно взмахнул он руками. - Но я-я… я про… - следующие слова стали даваться ему с трудом, - я проиграл… Ты оказался сильнее. Вот.
        Парень протянул низкокачественное пространственное кольцо Серебряного ранга, которое в рамках клана считалось не более, чем дорогой сумкой. Однако…
        - Только верни кольцо, по… пожалуйста… - добавил Лэй Вань.
        Кай взглянул на недавнего соперника, на лице которого от некогда напускной высокомерности не осталось и следа. Почему-то сразу же вспомнились гадкие комментарии тех учеников в сторону Лэй Ваня.
        Они видели в нём уродца, дурачка, посмешище; кого-то, кому повезло родиться в семье Лэй, но считали его недостойным этого… Однако же Кай видел хоть и наглого, грубого, странного и высокомерного, но всё же очень упорного и, главное, честного воина, который лишь желал доказать свою силу и значимость.
        Кая грызла собственная совесть. В прошлом он пересекался со многими настоящими ублюдками, поэтому какие-то детские оскорбление даже не воспринимал всерьёз. Отчего-то победа над подобным соперником даже не прельщала. Ведь он заранее знал, что выиграет.
        Приняв чужое кольцо, кай с помощью энергии сразу перенес ресурсы себе, после чего вернул колечко Лэй Ваню
        - Попробуй в следующий раз не врезаться в других людей, что ли. Ты же не гора, чтобы тебя всем обходить, - бросил напоследок Кай, вскоре покинув площадь Лилового Дворца.
        И лишь через некоторое время, заглянув в кольцо, Лэй Вань понял, что из всех ресурсов Кай забрал только камень Энергии. Остальное же, включая столь необходимые для него пилюли, способствующие развитию на ступени Закалки Души, оказались нетронутыми...
        Получив ресурсы, Кай отыскал Лилию и Ивсима. Как троица и договаривалась ранее, сейчас они собирались заняться так нужных им всем монет закаленного золота. И для этого ученикам предстояло отправиться в Ближние Пустоши, дабы выполнить несколько выбранных недавно заданий. Тем не менее, Ивсим оставался единственным из них, кто не знал, что эта вылазка не только ради денег, но и являлась попыткой выманить неизвестного врага Кая и Лилии....
        Глава 11. Сбор духовных трав.
        На востоке, земли Клана Громового Змея граничили с Ближними Пустошами. Единственное, что отделало эти две территории, так это огромная стена, тянущаяся от самого юга, где только начиналось Плато Поднебесье, и до севера, заканчиваясь у земель Клана Пламенной Саламандры, кои были ближайшими соседями.
        Огромная стена, высотою в пятьдесят метров и шириною в десять, являлась не единственной защитой от опасностей Пустошей. Помимо неё вдоль границы также постоянно работал крупнейший в клане защитный массив, основной задачей которого являлось отпугивание монстров.
        Этим ранним утром, как и практически каждый день до этого, у центральных врат собралась немалая вереница людей, желающих отправиться в Ближние Пустоши. Кай, Лилия и Ивсим также были среди них. Наконец, когда настала очередь троицы, они показали свои клановые метки такому же ученику, который работал стражем на пограничье. Охранник, используя особый монокль, позволяющий считывать информацию с чужих татуировок, кивнул, сделал некую запись в журнале и уточнил, на какое время они собираются уходить. Получив ответ, он махнул другому стражнику, после чего троицу пропустили.
        Кай, Лилия и Ивсим пересекли десять метров, а затем каждый из них ощутил странную силу, на мгновенье коснувшуюся их. Это как раз и был защитный массив, который, обнаружив метки на них, не стал воздействовать на учеников. Троица наконец выбралась в Пустоши.
        Среди купленной Каем у Ди информации имелась также и наиболее детальная карта всего Плато Поднебесья, которая открывалась в удобном и регулируемом окне Системы. Поэтому сверившись с намеченным маршрутом, Кай и остальные направились на юго-восток…

***
        Из-за того, что все семь кланов расположились вдоль западного края плато, словно некая лента, выход к Ближним Пустошам имелся у всех. Однако земли эти были и будут неоднородными со множеством различий. Где-то присутствует больше монстров, где-то чаще появляются духовные растения, а где-то можно отыскать редкие материалы…
        Наиболее близкие к границе Клана Громового Змея территории Пустошей делились на три условные зоны, одна из которых называлась Полем Скрытого Цветения. Именно к нему сейчас и приближалась группа Кая. Назвали же это место так потому, что здесь можно было отыскать множество драгоценных духовных трав, а иногда и духовных фруктов. К сожалению, второе слово в названии данного места было неслучайным. Ведь ещё с давних пор, по какой-то неведомой причине на Поле Скрытого Цветения сформировался естественный массив, который сбивает людей и монстров с толку, в разы усложняя поиск полезных растений. Из-за этого иногда даже можно было пройти в шаге от очень редкого духовного фрукта, но при этом даже не заметить его.
        Таким образом, чтобы заниматься поиском духовных трав в этом месте, нужно было быть либо очень опытным сборщиком, которого сложно ввести в заблуждение, либо иметь дорогой амулет, защищающий от влияния массива, или же просто являться невероятным везунчиком. Вот только ни первое, ни второе и даже ни третье не относилось как к Каю, так и к Лилии с Ивсимом. Однако отчего-то выбор всех троих всё равно пал именно на работу, связанную со сбором трав.
        И если рассуждения Кая и Лилии отчасти были понятны: девушка владела невероятным чутьём, которое росло по мере её развития, а парень имел уникальную способность видеть энергию, то причина подобного выбора для Ивсима оставалась загадкой. Так или иначе, но уже буквально за пять часов троица практически добралась до точки назначения. И как всегда, подобное путешествие не могло пройти слишком легко…
        По мере движения их маленькая группа старалась идти максимально аккуратно, стараясь не задерживаться и избегать встреч с монстрами. Увы, но один из таких сумел засечь троицу раньше, чем они его, отчего битва стала неизбежна. На Кая, Лилию и Ивсима напала огромная Драконья Черепаха ступени Закалки Души.
        Высотой в шесть метров и с громадным панцирем, укрывавшем почти всё её тело, Драконья Черепаха обладала огромной физической силой. А кроме этого, монстр был способен изрыгать из пасти крупные сферы из энергии и законов огня, что соответствовало низкокачественной технике Серебряного ранга. Подобное умение делало это существо в разы опасней.
        Что же касалось того, почему никто не успел заметить монстра заранее, то виною тому был образ жизни Драконьих Черепах, которые любили часто зарываться под землю, где могли ожидать людей месяцами и даже годами. Так что вырвавшийся из-под земли монстр стал полной неожиданностью не только для Лилии, но и для Кая, который просто не концентрировался на поиске энергии у себя под ногами.
        Рассредоточившись по сторонам, троица и черепаха некоторое время играли в гляделки, пока последняя не взревела, следом выпустив аж три огненных шара изо рта. По какой-то причине её первой целью оказалась именно Лилия.
        Девушка не оплошала, тут же сдвинувшись с траектории атаки, одновременно с этим посылая в ответ одну из своих воздушных техник. Удивляя учеников своей скоростью, чудовище резво повернулось к удару Лилии правой стороной, подставив под тот свой панцирь. Прочнейшая природная защита без проблем выдержала высококачественную технику Серебряного ранга - на естественной броне не осталось даже царапины.
        Следующий шаг сделал уже Кай, совершив рывок в сторону головы монстра. Обвив клинок энергией меча, парень намеревался рассечь шею чудовища, однако оно, к сожалению, успело втянуть под панцирь эту уязвимую и незащищённую часть своего тела.
        А мгновеньем спустя всё оказалось закончено…
        Получив время на подготовку, Ивсим молниеносно обрушился на прочнейший панцирь Драконьей Черепахи, с лёгкостью прошив его одним из своих мечей, словно броня монстра ничего не стоила. Секундой спустя резкий гул, а затем и взрыв раздались внутри чудовища. Из отверстия для головы брызнула кровь, а сам монстр осел. Часть панциря стала крошиться.
        - Жаль, - вдруг прокомментировал Кай, - могли бы продать целый панцирь.
        - Это да, - кивнул Ивсим. - Но тогда пришлось бы сильно повозиться. Да и на уровне Создания Источника у неё обязательно должна была быть защитная способность. Нам просто повезло, что черепаха недооценила нас.
        Уровень, про который говорил сереброволосый парень, являлся последним, третьим этапом развития души. Первый, как уже известно, это Открытие Акупунктурных Точек, далее за ним идёт этап Формирования Меридиан, и последний - Создание Источника. Эти этапы и называются уровнями ступени Закалки Души. Для прохождения каждого из них требовалось подготовить и укрепить душу (так как нельзя проходить новый уровень сразу после другого, так можно и душу повредить), а затем совершить рискованный прорыв, по итогу которого воин либо продвигался дальше, либо становился инвалидом на всю жизнь, а в крайних случаях даже умирал. И всё это делалось согласно применяемой технике медитации.
        Что же касалось монстров, то хоть они и не знали о техниках медитации, и даже не понимали как нужно развиваться (ведь на ступенях Закалки Тела и Разума всё происходило само собой, по мере поглощение ими других монстров или трав), но их Кристалл Энергии, который они взращивали в себе до этого, компенсировал всё это неким неведомым образом. Так что можно было сказать, что в некоторой степени монстры более везучи, чем люди, так как техника медитации изначально «вшита» в них, из-за чего каждый зверь может перейти на аналогичную Заклинателю ступень…
        - А там у неё что, слабое место? - указала Лилия в область, куда ударил Ивсим. А затем, вспомнив, что парень слепой, добавила: - Я имею в виду то место, куда ты ударил.
        - Нет, там такой же панцирь, - как ни в чём не бывало ответил юноша, пожимая плечами.
        Дальше на несколько часов ученики занялись разбором трупа Драконьей Черепахи на полезные материалы, особенно пришлось повозиться со снятием крупных частей панциря и доставанием Кристалла Энергии. К счастью, за всё это время на троицу больше никто не нападал, поэтому вскоре они продолжили путь к Полю Скрытого Цветения, добраться до которого у них заняло где-то ещё полтора часа.
        Название «Поле» было лишь условным. На самом деле эта область представляла из себя разношёрстную местность, начиная от густых джунглей и заканчивая крупными озёрами, в которых также можно было встретить духовные растения, скрывающиеся подводой. В целом Поле Скрытого Цветения занимало огромные пространства.
        К тому моменту, как Кай, Лилия и Ивсим добрались сюда и отыскали удобное место, чтобы разбить лагерь, солнце ещё не успело зайти. У них пока оставалось несколько часов до наступления темноты. Хотя и при ней воины ступени Закалки Разума были не сильно ограничены…
        Троица разделилась. Каждый выбрал своё направление, чтобы не мешать друг другу во время поиска духовных трав. Кай направился строго на восток. Если верить информации Ди, то в среднем опытный сборщик, к тому же имеющий амулет, что даёт возможность игнорировать часть воздействия местного массива, за неделю собирал где-то сорок-пятьдесят трав и, если повезёт, даже один духовный фрукт. И прямо сейчас Кай хотел проверить, сможет ли он превзойти этот результат при помощи умения видеть в энергетическом спектре, из-за чего все объекты, обладающие силой, выглядели для него словно светлячки…
        Уже через шесть минут он нашёл свою первую духовную траву, спрятавшуюся под корнями какого-то дерева. И, вероятно, кто-то другой мог бы пройти мимо, однако для Кая это растение словно само подсвечивало своё местоположение.

[Трава Вэй-Кан]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Низкое
        Как и большинство других духовных трав, эта не имела описания как такового. Чтобы узнать её свойства нужно было изучать медицину, травничество и алхимию. Ведь в зависимости от способа использования ингредиентов, можно было получить разные эффекты приготовленных препаратов.
        На самом деле, Кай вообще только недавно узнал о причине такой ценности трав. Например, раньше он не понимал, почему алхимики не могли использовать собственную энергию для создания пилюль и зелий. Ведь духовная трава полезна именно наличием в ней силы.
        Как оказалось, есть две основных причины важности духовных растений.
        Во-первых, виды энергии - в мире существует огромное их количество, и дабы освоить трансформацию хоть одной нужно немало времени. Например, Каю понадобился почти год, чтобы научиться превращать обычную Ки в энергию меча. Так же и алхимики не могут открыть для себя очень много видов силы. Однако любая духовная трава с лёгкостью справляется с тем, чтобы превращать и накапливать в себе энергию самых разных элементов.
        Во-вторых, растения - это очень удобный носитель. В мире боевых искусств не существует универсального накопителя энергии. Сила разлита в воздухе, но взять её руками и вложить в зелье не выйдет. Поэтому и нужны различные ингредиенты при изготовлении алхимических препаратов. Даже будучи раздробленными на мелкие частицы, они могут продолжать держать в себе накопленную энергию. Вот поэтому и используются духовные растения, как наиболее распространённые носители силы. Конечно, изредка для приготовления пилюль или зелий используются части монстров, но их не так много, как духовных трав, а охотиться на них сложнее. Что же касается человеческого тела, то обычно этот табу, однако всё же существуют очень редкие и запретные препараты, для создания которых тёмные алхимики не чураются использовать части тел воинов…

***
        В лагерь Кай вернулся последним, сильно задержавшись.
        - Как-то ты поздновато… Нашёл что-то? - поинтересовалась Лилия, насыщаясь какой-то кашей.
        - Есть немного, - слегка улыбнулся парень, решив также отведать приготовленной товарищами пищи. В отличие от всех, кто ещё не достиг ступени Заклинателя, ему, благодаря линии крови, не требовалась еда для поддержания жизни. Однако и отказываться от подобного удовольствия он не желал, учитывая, что непонятная каша действительно была вкусной.
        За те несколько часов пока Кай, совсем позабыв о времени и сильно увлёкшись, занимался поиском духовных трав, светило уже успело давно зайти, а на небе появились мириады ярких звёзд. Хотя парень и ответил неоднозначно на вопрос Лилии, на самом деле ему уже удалось отыскать почти двадцать различных духовных трав, что в данный момент покоились в его Пространственном Кольце.
        Для сравнения, Лилия за это небольшое время смогла найти пять, а Ивсим - три. И хотя они сильно отставали по эффективности от Кая, на самом деле их результаты также были впечатляющим. Ведь очень часто, впервые прибыв на Поле Скрытого Цветения, многие ученики не могли отыскать даже одно духовное растение в течение нескольких дней. Так что, судя по всему, подобный способ заработка монет закалённого золота оказался верным выбором для всей троицы.
        Проснувшись рано утром благодаря природному будильнику, Кай обнаружил, что остальные также уже покидают объятья сна. Вскоре, после недолгих сборов, ученики разошлись по своим направлениям, дабы посвятить весь день сбору трав. В лагере же, в котором и так не было ничего ценного, они оставили маленький артефакт, купленный Ивсимом, который работал по схожему с Полем Искаженного Восприятия принципу. Поэтому, если не знать, что и где искать, случайно наткнуться на их стоянку будет трудновато.
        С этого дня началась трёхнедельная вылазка Кая, Лилии и Ивсима. И если она выйдет удачной, то в дальнейшем троица точно будет знать, каким способом можно заработать денег.
        Глава 12. Туманное Дерево.
        Кай, Лилия и Ивсим возвращались в земли клана спустя почти три недели, о которых изначально и сообщили страже пограничной стены. За это время, что моментально пролетело для них, троица смогла сильно наполнить свои Пространственные Кольца духовными растениями. И, конечно же, тем, кто добыл больше всего ресурсов был Кай. Сейчас в его кольце хранилось порядка шестисот разнообразных духовных трав и аж девятнадцать духовных фруктов, четыре из которых он даже оставит себе.
        Поле Скрытого Цветения оказалось воистину кладезем драгоценностей.
        К сожалению, ожидавшие выманить неизвестного врага, Кай и Лилия потерпели неудачу в своём плане. За всё время вылазки они так ни разу и не смогли заметить какой-либо слежки за собой. Никто не спешил на них нападать. Возможно, тот человек в маске демона был слишком осторожным или же обладал очень необычными и крайне эффективными способностями…
        Выстояв очередь, чтобы вернуться в клан, троица отправилась в Большой Сад Роз. Именно там, в городе с наибольшим числом алхимиков, они собирались продать добытые ресурсы. Кстати, у Лилии за прошедшие три недели получилось отыскать почти три сотни духовных трав и десять фруктов. Что же касалось Ивсима, то результат парня был на уровне опытных сборщиков: сто шестьдесят духовных трав. А вот с духовными фруктами ему повезло чуть больше - пять штук, вместо ожидаемых трёх.
        Прибыв к концу дня в город, все трое сразу же отправились в крупнейший торговый дом. Пройдя через крупный роскошный зал, они остановились у стойки, рядом с одним из многочисленных работников.
        - Здравствуйте, мы бы хотели продать духовные травы и фрукты, - обратился Ивсим.
        Лениво подняв взгляд на очередных «поставщиков», которых раньше он тут не видел, работник вздохнул.
        - Много? - спросил он. - Если меньше сотни, то лучше обратиться в обычную алхимическую лавку.
        Троица переглянулась.
        - Больше ста пятидесяти, - произнёс Ивсим.
        Снисходительно хмыкнув, работник торгового дома подумал: «Интересно, и сколько они вместе это собирали? Новички небось…»
        - Почти три сотни, - следом добавила Лилия.
        - В смысле? - встрепенулся парень, явив изумлённое лицо. - Так больше ста пятидесяти или же почти триста?
        - Эм… и то и другое, - улыбнулась девушка. - Это у меня почти триста духовных трав и ещё десять фруктов. А у него своё.

«Что? - удивился работник. - Я никогда раньше не видел эту группу добытчиков. Они точно новички. Тогда как они смогли на троих найти чуть меньше пятисот трав, да ещё и столько духовных фруктов? Невероятно!»
        - А… и у меня ещё есть, - вдруг вклинился Кай, но затем решил не пугать работника ещё сильнее, - не меньше…
        После нескольких секунд молчания парень за стойкой резко подорвался. Его тон и выражение лица моментально изменились.
        - Ох, ну в таком случае позвольте я проведу вас к нашим оценщикам. Они проверят ваши травы и фрукты, после чего определят их стоимость.
        Так и случилось. Кая, Лилию и Ивсима отвели в отдельные комнаты, где они встретились с оценщиками торгового дома. По прошествии получаса Лилия и Ивсим наконец освободились, получив заслуженные деньги. Кай же задержался аж на час, после чего все его травы и духовные фрукты были оценены.
        Получив ни много ни мало полторы тысячи монет закалённого золота, Кай не сразу покинул это место. Следующим делом он отыскал одного из многочисленных, работающих тут, алхимиков. За полторы сотни монет парень договорился о приготовлении двух флаконов экстракта Зелья Спокойной Закалки, каждый из которых должен быть как минимум в впятеро больше, чем тот, который использовался в первый раз. Для этого алхимику понадобится не меньше двух месяцев.
        Всё-таки прошло уже достаточно времени после прорыва на уровень Закалки Сенсорных Органов. Организм Кая полностью окреп и свыкся с новыми закалёнными областями, так что теперь вновь способен продолжить развитие.
        Закончив с делами в Большом Саду Роз, парню предстоял путь к Малому Саду, где его уже ждала недавно прибывшая на плато Улия. Прощание с Лилей и Ивсимом не заняло много времени, и договорившись о следующей встрече, они разошлись. Помимо заработка, каждый имел и свои цели…
        Спустя сутки Кай наконец встретился с сестрой. Как оказалось, поселили её на окраине города, однако так девушке было даже удобней добираться до травяного поля, на котором она работала. Конечно, внучка Джонго могла и отказаться от труда, но в таком случае Каю, как её попечителю в клане, пришлось бы оплачивать проживание Улии на плато. И хотя сейчас он уже имел относительно большую сумму, красавица всё равно отказалась сидеть на шее брата. В любом случае, некоторое количество денег он ей всё-таки оставил…
        Проведя более двух дней с сестрой, Кай узнал, что вместо клановой метки, Улии выдали специальный браслет, на котором помимо её имени, было также указано и имя брата. Ещё девушка рассказала, что за те дни, пока она ждала парня, ей удалось познакомиться и даже подружиться с одной очень доброй беременной женщиной, муж которой - полноправный ученик - работает стражником в небесном порту Нижнего Гнезда. Ему очень повезло когда-то попасть в клан, и теперь, если его ребёнок родится в месте со столь насыщенной энергией, то обязательно превзойдёт отца в боевых искусствах…
        Время, проведённое с сестрой, пролетело незаметно, после чего Каю всё же пришлось уйти. Его ждала очередная вылазка в Ближние Пустоши, дабы вновь заняться сбором трав. Денег, заработанных им ранее, хватило бы, чтобы безбедно жить в какой-нибудь стране Низинных земель больше сотни лет, однако в пределах Плато Поднебесья эта сумма была не такой уж и значительной. Юноша хотел купить Частицу Мудрости, увиденною в Храме Громового Змея, так что ему предстояло ещё хорошенько поработать.
        Встретившись с Лилией и Ивсимом неподалёку от пограничных врат в назначенное время, троица выдвинулась на прежнее место. На этот раз они пробудут на Поле Скрытого Цветения аж три месяца.

***
        Продвигаясь сквозь туман, Кай искал. На обычное зрение он сейчас практически не полагался - только на энергетическое. Совсем недавно, менее двух недель назад, Каю удалось уловить некую связь между духовными травами и гигантским маскирующим массивом, раскинувшемся на огромные просторы Поля Скрытого Цветения. Тогда он даже потратил целый день лишь для наблюдения за этими связями. И к его удаче, вскоре это стало давать свои плоды: юноша начал лучше понимать, как работает природный массив, как он скрывает растения, где берёт энергию и многое другое. С каждым днём это понимание росло, и в конечном счёте открывшаяся правда изумила парня.
        Местный природный массив - это способность какого-то духовного растения!
        Вывод шокировал, однако сколько бы Кай не сомневался, ему так и не удалось опровергнуть эту информацию. Именно поэтому юноша сейчас рыскал где-то аж в самых дальних глубинах Поля Скрытого Цветения, медленно приближаясь к таинственному растению.
        И чем ближе Кай становился, тем сильнее на его сознание давил находящийся тут туман. В какой-то момент верх и низ поменялись местами, отчего парень даже упал. В ушах стоял странный, сбивающий с мыслей гул, а каждый раз, когда появлялся выход, то становилось понятно, что это путь назад. Добраться до цели казалось нереально, и дело было даже не в энергии, от которой Кай успешно защищался, а в неведомых законах, сбивающих его с дороги.
        Однако почему-то они всё равно не действовали на энергетическое зрение парня, из-за чего пришлось окончательно отказаться от обычного. Таким образом, едва продвигаясь шатающейся походкой вперёд, Кай в какой-то момент забрёл на свободную от тумана поляну. Юноше вмиг стало лучше - внешнее воздействие начало отступать.
        Отдышавшись и подняв голову, мечник замер. В десяти шагах от него расположилась искомая цель. Словно скрученное из корней, впереди стояло мрачное серое дерево без намёка на листья. На жутких ветвях висело как минимум по одному духовному фрукту, каждый из которых со стороны выглядел будто полностью сгнившее яблоко. Сотни, а может быть даже тысячи корней этого дерева уходили под землю, дабы затем оплести всё Поле Скрытого Цветения, соединяясь с каждым духовным растением в этой области. Это был симбиоз: дерево давало возможность прятаться, а другие растение взамен отдавали часть своей силы.
        Через секунду Система вывела сообщение.

[Туманное Дерево]
        Ранг: Золотой
        Качество: Пиковое
        - Невероятно… - прошептал Кай.
        Парень знал, что духовные растения делятся на травы, а также более ценные - фрукты. Но чтобы сразу целое дерево оказалось духовным растением?!.. Даже в информации Ди не было ничего про такое.
        Кроме того, пиковое качество очень редкое, и в основном встречается в Дальних Пустошах, а не здесь. Сложно было представить, как это дерево смогло тут вырасти, и даже достигнуть такого уровня. А вдобавок юноша понял, что ему сегодня дико повезло. Ведь если это растение обладало влияющими на сознание способностями, то что же было бы, встреть он нечто похожее, но уже с боевыми умениями?..
        Завороженный открывшимся видом, Кай сделал шаг и протянул руку. Следом интуиция завопила об опасности, и юноша резко отдёрнул конечность. Увы, было слишком поздно. Ощутив боль, ученик посмотрел на правую ладонь - трёх из пяти пальцев на ней не хватало.
        - Чёрт! - процедил он.
        Только сейчас Кай заметил, что вокруг Туманного Дерева расположился странный кубический массив, который не трогал только само растение. И судя по тому, что показывало мечнику энергетическое зрение, этот массив не относился к растению - это было творение рук человека!
        Столь могущественный массив, что вмиг испарил его закалённую плоть, при этом расположенный в настолько труднодостижимом месте… У Кая была лишь одна догадка, кто мог его поставить здесь - некий Элементалист из их клана!
        "Понятно, - вдруг откликнулся Рун’Тан, пока Кай терпел боль регенерирующих пальцев. - Думается мне, что когда-то очень давно это дерево нашёл сильный мастер, который также понял, что оно медленно растёт, вступая в симбиоз с другим духовными растениями в этих землях. Поэтому он захотел завладеть им, но перед этим нужно было дать дереву дорасти до нужно ранга, из-за чего этот некто и оставил здесь защитный массив на всякий случай".
        - Согласен, - кивнул Кай. - И что же теперь делать?
        "Не знаю, - пожал плечами старик в мире души парня, - ничего, наверное. Думаю, можешь возвращаться обратно. Вряд ли тебе удастся хоть что-то сделать с массивом, созданным Элементалистом. Я чувствую в нём частицу воли этого мастера, а значит даже твоё умение подчинять любую энергию тут не сработает - у неё есть владелец. Эх, жаль, конечно…"
        Выслушав Рун’Тана, Кай ещё некоторое время постоял на месте, молчаливо глядя на дерево, чья судьба уже была предрешена. Наконец покрутив головой, юноша развернулся, собираясь уходить.
        А в следующее мгновенье ученика будто пронзило каким-то импульсом, пришедшим откуда-то позади. Резко обернувшись, он уставился на Туманное Дерево. В разуме парня вдруг всплыли некие обрывки расплывчатых образов.
        - Что это такое? - невольно спросил мечник.
        "Ого! Оказывается, у этого духовного растения есть потенциал!" - восторженно объявил красноволосый.

«Что ещё за потенциал?» - не понял Кай.
        "Приглядись, посмотри сколько внутри него кроется накопленных законов. Видишь же, да? Так вот, кажется, у этого дерева есть все шансы когда-то в будущем стать настоящим духом! Небыстро, конечно, но может через пять, десять или даже через двадцать тысяч лет, но он всё равно станет. Ну, при условии, что продолжить жить, конечно".
        И пока Рун’Тан разъяснял причину недавнего всплеска, Кай старался разобраться в обретённых образах. Вскоре у него это получилось.
        Повернув налево, ученик зашагал вдоль защитного массива.
        "Что ты делаешь? - удивился узник мира души. - Ты же с другой стороны пришел".
        Кай ответил не сразу. Каким-то мистическим образом он смог расшифровать короткое, но очень ёмкое послание этого духовного растения. Хотя то, что оно вообще проявило некое подобие разума уже представлялось невероятным.
        Что же касалось тех образов, то не существовало в людском языке слов, чтобы описать послание, однако имелось одно очень близкое по смыслу - Свобода.
        - Скажи, а может ли духовное растение… передвигаться? - вдруг Кай задал абсурдный, на первый взгляд, вопрос.
        "Хм. Ну-у… если превзойдёт Золотой ранг, то да, сможет, - подтвердил Рун’Тан догадку парня. - Даже не спрашивай как, но потенциально это возможно. Но почему ты интересуешься? Что ты задумал?"
        - Гляди, - Кай указал на небольшую область массива прямо у самой земли, которую он уже вот как несколько секунд разглядывал. Именно это место было в образах, посланных ему Туманным Деревом.
        Имея возможность видеть то же, что и парень, Рун’Тан пригляделся. В том месте, куда указывал Кай, проходил один тоненький, но сильно выделяющийся на фоне остальных корень. Как и все другие, он без проблем пронзал защитный массив, однако затем никуда дальше не уходил. Обычным зрением нельзя было заметить, но, благодаря виденью энергии, юноша понимал, что этот маленький корешок ведёт одинокую и неумолимую борьбу против установленного Элементалистом массива. И к удивлению Кая, небольших успехов в этом деле Туманное Дерево действительно достигло.
        "Ясно-о… - протянул не менее удивлённый Рун’Тан, - значит, это растение ещё более уникальное, чем я думал. Сколько же времени у него заняло, чтобы осушить этот маленький клочок массива? Увы, вряд ли оно успеет разрушить весь массив, а затем достигнуть следующего ранга, чтобы сбежать".
        - Ты кое-чего не заметил, - улыбнулся Кай. - Воля. Я не чувствую воли Элементалиста в этом месте. А это значит, что хоть чуть-чуть, но я могу подчинить часть энергии массива!
        Раскрыв древней душе истину, ученик клана сразу занялся делом. Маленький клочок массива, повреждённый деревом, не превышал размеров кредитной карты, что на общем фоне походило на маленькую дырочку. Что можно было сделать с таким? Даже если Кай разрушит этот кусочек своим умением подчинять энергию, то это практически никак не повредит массиву. Ситуация не изменится…
        Однако у Кая имелась другая идея. Если не разрушить, то что тогда? Правильно - переделать!
        Он никогда не изучал искусство создание массивов, однако за недолгое время пребывание в клане, а также в Секте Упавшей Звезды, в разуме Кая навсегда успело отпечататься большое множество различных конструкций массивов. Маленьких и больших, защитных и атакующих, работающих через Систему и просто вспомогательных…
        Воспользовавшись некоторыми подсказками Рун’Тана, который за тысячелетия жизни успел немного познакомиться с этим ремеслом, Кай заменил уже имеющуюся конструкцию (в том месте, где нет чужой воли), на совсем иную. Отныне, этот новый маленький кусочек начнёт работать со всем остальным массивом, медленно воздействуя и на него. Будто компьютерный вирус, созданный юношей участок, будет делать всю остальную конструкцию слабее и хрупче. Неправильная работа одной «шестерёнки» станет постепенно влиять и на другие, со временем выводя и сам «механизм» из работы. Пройдут года, возможно, даже десятилетие, но так или иначе от этого защитного механизма не останется и следа. Но самое главное - вся энергия массива будет поглощена именно Туманным Деревом, что, вероятно, позволит растению перейти на следующий ранг.
        Поднявшись с земли, Кай отряхнулся. На его лице играла улыбка.
        - Хотелось бы посмотреть на лицо того Элементалиста, который придёт сюда через пару сотен лет и ничего не обнаружит. А-ха-ха… - рассмеялся ученик, а затем перевёл взгляд на давно восстановившуюся правую ладонь. - Это тебе за три моих пальца, гад!
        Напоследок, уже собираясь покинуть поляну с Туманным Деревом, чтобы пройти через мерзопакостный туман и вернуться в лагерь, Кай обернулся. Очередной импульс вновь пронзил его разум. На этот раз парень был готов. Послание растения легко расшифровывалось как благодарность.
        Зачем-то взмахнув рукой, мечник начал уходить. Однако достигнув дезориентирующего тумана, он вдруг осознал, что тот стал обходить его стороной, после чего даже сформировал коридор, ведущий наружу.
        Сегодня Кай решил вернуться в лагерь до захода солнца, что заняло у него около 4х часов, в течение которых он, конечно же, собирал духовные травы. Ещё некоторое время назад, благодаря пониманию принципов работы способности Туманного Дерева, парню стало ещё проще находить духовные растения, так что сейчас он сильно не заморачивался. Вот только, добравшись в конце концов до лагеря, Кай совсем не ожидал увидеть там погром, а также несколько десятков внутренних учеников, не очень вежливо беседующих с Лилией и Ивсимом
        Глава 13. Нашествие монстров.
        - Что происходит? - вдруг раздался вопрос Кая.
        Лилия и Ивсим тут же обернулись, а следом и непрошеные гости обратили внимание на парня. Троица переглянулась, после чего они едва заметно кивнули друг другу.
        - А вот и третий, - усмехнулся один из тех, кто походил на предводителя группы незнакомых учеников. - Вы должны нам, - с ходу предъявил он.
        Ворвавшиеся к ним в лагерь внутренние ученики, среди которых в большинстве своём были лишь бойцы ступени Закалки Разума и несколько, включая главаря, уровня Открытия Акупунктурных Точек, стали улыбаться, ожидая реакции новенького, который казался самым слабым из троицы. Как он их потешит? Растеряется, начнёт поспешно задавать вопросы или испугается? А может всё вместе?..
        - Я подожду пока вы здесь уберёте, а потом, возможно, мы поговорим… - снисходительно изрёк Кай, окинув учеников нарочито уничижительным взглядом.
        Теперь пришёл черёд Лилии и Ивсима улыбаться. Кай был в своём репертуаре…
        Лица незнакомцев вытянулись - не такого они ожидали.
        - Что это значит? Ты идиот? - возмутился главарь
        - Отнюдь, - лениво кинул Кай. - По-моему, идиоты - это те, кто заваливается в чужой лагерь, громит всё, а затем ещё что-то требует.
        В следующее мгновенье в руках пары десятков незнакомых учеников появилось оружие. Их ауры, слившиеся в единый поток, рухнули на троицу.
        - Слушай сюда, - подошёл главарь вплотную к Каю, впившись взглядом тому в глаза. - Мы члены фракции господина Лэй Мина, а это наш участок Поля Скрытого Цветения. Мы были добрыми поначалу, но теперь из-за вас нам практически не удаётся найти никаких духовных растений! Я думал затребовать с каждого из вас треть от добытого, но только что передумал. Сейчас вы отдадите нам восемьдесят процентов или мы заберём все сто, но уже сами!
        Кай слегка нагнул голову, а затем посмотрел на товарищей. Они всё понимали…
        - Нужно было лучше искать! - улыбнулся он, а затем вся их троица разразилась скоростью, мигом покинув поляну.
        Недоумевающие приверженцы Лэй Мина остались стоять на месте, глядя вслед сбежавшим ученикам.
        - Ах вы!.. - хотел было выругаться, а затем броситься в погоню главарь этой шайки, как вдруг, словно из ниоткуда на них выскочило несколько огромных монстров уровня Формирования Меридиан. Начав расправляться с чудищами, воины очень быстро поняли, что вскоре противников станет ещё больше. Нужно было бежать.

***
        - А ты не плох! - выпалил Ивсим. - Из-за своей злости и направленных на нас аур они даже не обратили внимания на приближающихся монстров. Однако… Сколько же их? С каждой новой секундой я начинаю слышать всё больше зверей. Такое чувство, что все твари Ближних Пустошей бегут куда-то. Их слишком много!
        - Я тоже их чувствую… - пробормотала Лилия. - Кажется… кажется, они движутся на запад. Прямо к границе клана!
        - Дрянь! - выругался Кай. - Многие нас догоняют! Нужно поскорее добраться до земель клана.
        Что происходит с монстрами? Если бы не его энергетическое зрение, показавшее десятки приближающихся к лагерю точек, то он бы также остался в неведении, пока звери не оказались бы слишком близко. Что же касается тех пары десятков гадов, требовавших с них духовные травы, то они сами виноваты. Не стоило им угрожать. В этом мире действует закон силы, так что теперь их жизни зависят лишь от их собственных умений.
        Продолжая бежать, троица никак не ожидала, что в следующее мгновенье на них свалиться пара огромных птиц-монстров, чьи тела оказались пробиты гигантскими иглами. Едва увернувшись от живых снарядов, ученики увидели, как через секунду из зарослей справа выбежало несколько крупных существ, походящих на дикобразов, что тут же наметили для себя новые цели.
        Уворачиваясь от выстреливающих из спин тварей игл, каждая из которых была не меньше метра и могла с лёгкостью прошить толстый ствол дерева, Кай и остальные рванули влево… Чтобы следом чуть не нарваться на группу ещё одних монстров, которые тут же сконцентрировались на людях.
        Так, стараясь максимально аккуратно избегать атак и продолжать бежать под ускорением своих техник, троица уже не могла продолжить путь ровно на запад к стене. Десятки, а то и сотни монстров уже были впереди них, оставаясь не прочь полакомиться двуногими. Каю, Лилии и Ивсиму приходилось искать обходные пути, дабы продвигаться к землям клана.
        Ощутив дыхание смерти прямо у себя за спиной, Кай достал меч, моментально бросившись в сторону. В то место, где он только что был, ударила крупная сфера сжатого пламени - очередная Драконья Черепаха преследовала его, наравне с другими монстрами. Странно, но друг на друга они практически не нападали - в основном лишь на людей.
        Балансируя между атаками чудовищ и продолжая бежать, не рискуя тратить время на ответные атаки, Кай более не мог двигаться рядом с Лилией или Ивсимом. Без остановки возрастающее число монстров вокруг заставило троицу держать меж собой дистанцию. Вот только с каждой новой минутой разрыв между ними увеличивался, что грозило разделить товарищей. Кай это понимал, поэтому, выиграв для себя секунду, занял стойку, а затем взмахнул мечами.
        - Высвобождение Клинков! - выпалил он название собственной техники.
        Конкретной цели не было, поэтому алый крест появился рядом с Каем, после чего стал двигаться в том направлении, что совпадало с намереньем парня. Мечник желал прорубить себе дорогу, дабы сблизиться хоть с кем-то из друзей!
        Однако ринувшись в импровизированный коридор, парень никак не мог ожидать того, что произойдёт следом…
        Могущественный удар накрыл обширную площадь. Всю троицу, разделённую более чем на три сотни метров, зацепило хоть и косвенно, но всё равно крайне сильно. Бегущего за собственной техникой Кая сначала резко подкинуло в воздух метров на десять, а затем отбросило далеко вперёд. Сознание тут же затуманилось, а многочисленные органы и кости получили немалые повреждения. Что же касалось монстров, которые были ближе всех к центру неизвестной атаки, то часть из них буквально разорвало, а остальные получили несовместимые с жизнью увечья.
        А следом за самим ударом всё близлежащее пространство заволокло аурой начальной стадии Титанической ступени. Это был монстр, равный по силе человеческому Заклинателю!
        Падающий и всё ещё не пришедший в себя окончательно Кай рефлекторно взмахнул клинком, видя приближающееся пятно…
        Крупный монстр, отчасти походящий на носорога, резко взвыл, когда наглый двуногий вонзил свой меч ему в спину. Продолжая гнать на запад будто убегая от чего-то незримого, существо пыталось сбросить зацепившегося за его тело человечишку, однако тот на удивление слишком крепко держал застрявший в спине клинок…
        Лицо Кая было залито кровью, которая хлынула из его ушей, носа, рта и глаз после невероятной атаки монстра Титана. Сделав резкий и глубокий вдох, словно он только всплыл на поверхность, парень наконец очнулся. Рука, которая всё никак не отпускала торчащего из спины монстра клинка нещадно болела. Однако именно благодаря этому юноше удалось выжить, не погибнув под ногами других существ.
        Вдруг монстр ускорился. Взглянув вперёд, Кай понял почему: впереди расположился крупный валун. Эта тварь хотела сбить с себя мерзкого двуногого, пробежав вплотную к камню!
        - Вот черт! - ругнулся мечник, а затем, преодолевая боль в запястье, резким рывком забрался на спину монстра, буквально в последний момент избежав столкновения с валуном.
        - Гра-а-агх! - взревело чудище, осознав, что человек выжил.
        - Ничего-ничего, ты довезёшь меня куда нужно, - осматриваясь, произнёс Кай.
        Ни Лилии, ни Ивсима и близко не было. Места совсем не знакомые, и кажется этот монстр бежит непрямо на запад, а под небольшим углом, взяв слегка на юг. Вероятно, оттого вокруг них не так уж и много других существ. Видимо, Кай покинул главный звериный «поток».
        А секундой спустя их оторвало от земли…
        Увернувшись от чуть не пробивших его брюхо когтей, Кай вновь едва не свалился под ноги других монстров, в последний момент сумев удержаться за рукоять клинка.
        - Да ты шутишь? - задрал он голову, взглянув на огромную птицу-монстра, которая с лёгкостью подняла в воздух многотонного «носорога», на котором ехал Кай. - Значит, друг друга не трогаете, а вот между летающими и наземными - война?.. Надеюсь, я смогу удрать из твоего гнезда, - пробормотал юноша, наблюдая за тем, как стремительно удаляется земля и как продолжает брыкаться пойманный монстр.
        Тем не менее нагло разрушая его планы, мгновеньем спустя птица неожиданно отпустила добычу. Кая резко пробрали мурашки, пришедшие вместе с внезапно нахлынувшим чувством свободного падения.
        - Ах ты ж су… - гневный выкрик парня оказался заглушён громогласным воем испуганного чудовища, падающего рядом.
        Наконец вырвав клинок из многострадальной спины монстра, неистово крутящегося в воздухе, Кай оттолкнулся от зверя.

«Твою мать, что делать?! - запаниковал мечник, пытаясь отыскать способ спасения. - Зацепиться не за что. Высота огромная, упаду - точно умру. А если попробовать усилить тело? Рядом монстров немного, даже если переломаю ноги и другие кости, главное, чтобы остались целы сердце и голова! Остальное сможет восстановиться!»
        Мысли пронеслись со скоростью молнии. Тут же закинув несколько целебных пилюль в рот, а также запив это парочкой зелий на энергию, Кай оставил лишь Кровавый Меч Угнетения, которому максимально быстро стал отдавать собственные силы. Практически у самой земли парень совершил взмах.
        - Взрыв Силы! - произнёс он название способности клинка, после чего бушующая волна рванула вниз. В тот же момент, манипулируя Ки меча, юноша создал вокруг себя алый кокон, параллельно укрепляя тело энергией.
        Столкнувшись с земной твердью, посланная атака взорвалась, обдав Кая ударной волной снизу, чем частично замедлила его падение. Через секунду максимально укреплённые ноги парня ощутили поверхность, а следом раздался хруст, на мгновенье показавшийся оглушающим.
        Он приземлился. Тело нещадно болит даже при учёте повышенного, благодаря возможностям уровня Закалки Сенсорных Органов, болевого порога. Ноги сломаны, как, впрочем, и рёбра с правой рукой. Несколько участков позвоночника и некоторые органы - повреждены. Лицо разбито до крови, а часть зубов пришлось откашлять.
        Однако Кай улыбался: он выжил!

«В будущем я обязательно должен выучить какую-нибудь охренительную защитную технику!» - гневно пронеслось в голове мечника.
        Чувствуя себя откровенно паршиво, он ощущал, как энергия пилюль и зелий, которой ещё мгновение назад было некуда деться, сейчас буквально под напором всасывается его телом. Медленно, но парень исцелялся.
        Вот только никто не собирался ждать момента его выздоровления! Послышались громкие шаги, а следом и рёв какого-то монстра, что уже мчался к упавшей добыче.

«Твою ж мать!»
        Изнывая от боли, Кай стал шевелиться, чтобы хоть чуть-чуть приподняться. Вскоре он увидел бегущую прямо к нему пятиметровую пантеру уровня Открытия Акупунктурных Точек.

«И надо же было тебе отбиться от остальных, сволочь!» - мысленно прорычал парень. Всё же кроме этого зверя других рядом не наблюдалось.
        Пытаясь поддерживать равновесие в сидячем положении, Кай поднял левую руку, которая тут же прострелила болью. Кажется, он также повредил и её при падении.
        В ладони появился Меч Водной Глади.
        Рука дрожала, было сложно сконцентрироваться. Голова же продолжала гудеть - возможно, травма черепа, а, может, даже отголоски удара монстра Титанической ступени.

«Давай же!» - сам на себя закричал Кай.
        - Высвобождение Клинков!
        Не оставалось времени что-либо придумывать. Рука двинулась, после чего мечнику каким-то образом удалось сплести энергию и законы, дабы создать технику лишь с одним клинком. Алая полоса должна была появиться в максимальной близости от головы монстра, однако в следующий миг он отскочил в сторону, а явившееся лезвие энергии моментально ушло в землю впереди. Зверь избежал атаки.
        Кая поразил шок. Сложно было поверить, что неразумное чудище сможет предсказать и увернуться от Закона Намерения в его технике.
        Поспешно пытаясь сделать ещё хоть что-то для своего спасения, юноша старался поднять клинок, однако сил на это не хватало - оружие выпадало из хватки. Тело Кая крайне ослабло, а нескольких минут, чтобы достаточно восстановиться, у него попросту не имелось.
        Дёргаясь из последних сил и учащённо дыша, парень смотрел смерти прямо в глаза. Зверь приблизился. Между ним и его добычей остались жалкие несколько метров…
        В мгновение ока вспыхнул яркий луч, моментально уничтоживший крупную часть тела монстра. Кая окатило кровью будто из ведра.
        Медленно повернув голову влево, он увидел того, кого совсем не ожидал здесь встретить.
        - Кажется, теперь ты должен мне дважды, - раздался неестественный голос из-под тёмно-синих доспехов.
        Человек, с которым Кай уже пару раз встречался, но так и не узнал его имени, выглядел неважно. Доспехи были помяты, а в левом плече зияла сквозная дыра размером с палец. Кроме того, оба клинка незнакомца, от коих веяло эхом недавней атаки в виде луча, были полностью в крови. Всё это говорило о том, что этому воину также не повезло встретиться с монстрами.
        - Мне казалось, ты сильнее, - хмыкнул человек в доспехах.
        - Не повезло встретиться со зверем Титаном, - как ни в чём не бывало парировал Кай. - Помоги мне, и …
        - Разве ты ещё жилец? С такими-то травмами долго не живут, - перебил незнакомец. - Даже моя техника исцеления тут не поможет.
        - Не волнуйся, - улыбнулся парень, чьи зубы вновь были на месте. - Минут тридцать, а лучше несколько часов - и я смогу сражаться сам. Главное, не встретиться с монстрами.
        Незнакомец удивился, но из-за шлема этого нельзя было заметить. Через несколько секунд он сказал:
        - Вот как… Но даже если ты каким-то чудом выживешь, то зачем мне тебе помогать?
        - Ну, как минимум для того, чтобы я всё-таки мог вернуть тебе долг.
        Смерив парня странным взглядом, воин повернулся, а затем пошёл в сторону. Однако не успел Кай что-либо сказать, как через десяток шагов незнакомец остановился, положил на землю некую вещицу, а затем зашагал в другую сторону. После этого мечник молча наблюдал за тем, как человек в доспехах сделал подобное ещё в трёх точках, вслед за чем вокруг них резко образовался скрывающий массив.
        - Поклянись через Систему, что никому не раскроешь мою личность, а также, что вернёшь мне долг за спасение жизни тебе и той девушке, когда я этого потребую, - произнёс свои требования воин.
        - Насчёт первого - хорошо, но вот по поводу долга, то слишком расплывчатые рамки. Жизнь за жизнь. Я спасу две жизни, твою или того, кого ты попросишь, но в случае, если буду на это способен.
        Незнакомец задумался. Через пару минут он кивнул.
        - Ладно, приноси клятву.
        Кай произнёс речь, после чего Система объявила о принятии клятвы.
        - И что теперь? - поинтересовался парень.
        - Этот массив куплен в клане. Он может скрыть нас от любых монстров, которые не достигли Титанической ступени. Они просто будут оббегать это место. Так что пока мы можем здесь восстановиться… Умф! - прикоснулся воин к ране на плече. - Нужно залечить…
        Отправив оба клинка, которые, как и доспех, были низкого качества Золотого ранга, в Пространственное Кольцо, незнакомец присел возле дерева. Глубоко вздохнув, воин совершил то же самое и с доспехами, кои тут же исчезли.
        Кай наконец-то смог увидеть её?!
        Незнакомцем оказалась высокая и стройная брюнетка, что никак не соотносилось с высоким воином в доспехах, которого юноша видел мгновением ранее. как работала её броня?
        Девушка извлекла из кольца разноцветную пилюлю и, поморщившись, сунула лекарство в рану на плече. Приложив к отверстию ладонь, она произнесла:
        - Цветение Жизни - голос девушки оказался мелодичным, совсем не похожим на тот, который Кай слышал, когда она была в доспехах.
        Вложенная в рану пилюля распалась, а следом полился лиловый свет. Целительная техника начала действовать. Только после этого незнакомка расслабилась.
        Впрочем, заметив пристальный взгляд Кая, девушка нахмурилась. Но первым всё же заговоримл сам парень:
        - Моё имя ты уже знаешь, а что же насчет твоего?
        Красавица несколько секунд молчала, однако вспомнив о данной парнем клятве, вздохнула:
        - Элизия Алькея. Я дочь императора Сигурда Алькея.
        Глава 14. Безопасность сестры.
        На поляне повисло минутное молчание…
        - Так вот почему ты решилась помочь Лилии. Стеншеты, аристократия… Ты же знаешь её, так ведь? - вскоре спросил Кай.
        Нехотя Элизия кивнула.
        - А мне ты представилась, потому что поняла, что я тоже из империи?
        На этот раз девушка не ответила, однако истина и так была ясна.
        - Но погоди! Разве все в замке не погибли в тот день? - казался изумлённым Кай.
        - Я опаздывала и должна была приехать к отцу только вечером того дня… Мне повезло… - опустила она голову.
        - Но… но почему тогда ты прилетела сюда? Раз наследница Алькеи жива, то… зачем?
        Злобная гримаса мигом налетала на лицо Элизии, как только она услышала этот вопрос. Впившись взглядом в Кая, она сказала:
        - Я должна отомстить! Я любой ценой убью этого ублюдка Цзян Дао! - чуть ли не выкрикнула она. В глазах девушки читалась некая фанатичность. - Ради этого я вступила в этот клан! Я стану сильнее и уничтожу Цзян Дао!
        Кай помнил это имя. Имя человека, стоящего на вершине как Плато Поднебесья, так наверняка и вообще всей Саахи. Один из сильнейших Элементалистов Клана Семи Клинков.
        Элизия была гениальна - достигнуть уровня Открытия Акупунктурных Точек, будучи родом из Алькеи, это показательно немалого таланта. Однако какова разница между нею и Цзян Дао? Удастся ей вообще когда-либо пересечь подобную пропасть?
        После гневного ответа девушки, в округе на несколько минут воцарилась тишина. Тем не менее через какое-то время Кай всё же задал новый вопрос.
        - Этот Цзян Дао… Зачем он вообще напал на замок, а также на квартал Стеншет?
        Девушка до хруста сжала кулаки.
        - Дай клятву, что никому не передашь эту информацию!
        Кай немного опешил, но вскоре выполнил требование. Немного подождав, девушка всё-таки начала отвечать:
        - Ты же слышал о Нерушимой Башне, которая стоит в центре плато? - спросила бывшая принцесса. Кай кивнул, он действительно читал об этой древней постройке, предназначение которой никто не знал. - Так вот, мой прадед изучал особую мистическую технику, и шестьсот лет назад из-за неё у него было видение. Это предсказание касалось именно башни, а точнее ключа к ней. Всего существует три фрагмента ключа, объединив которые можно открыть Нерушимую Башню. И вот мой прадед увидел, что в будущем Клан Семи Клинков соберёт все три части, а затем откроет башню, после чего нашему миру придёт конец. Вот почему он украл одну часть, а затем позволил нашей семье сбежать с ней в Алькею, пока сам задерживал врагов.
        Кай тут же вспомнил показавшую ему будущее способность Рун'Тана, благодаря которой он когда-то избежал смерти в особняке Гринроу. Но неужели существовали техники, позволяющие предсказать будущее даже через сотни лет?
        - К сожалению, - продолжила Элизия, став ещё мрачнее, - двенадцать лет назад род Келай украл эту часть ключа, а когда её вернули Стеншеты почти год назад, Клан Семи Клинков, видимо, каким-то образом смог определить, куда мы сбежали. Ну и затем Цзян Дао пришёл за фрагментом… Теперь же, как я поняла, у его клана есть все три части ключа. Похоже, последняя из них всегда хранилась прямо у нас под носом, у Стеншет…
        Парень вдруг встрепенулся. Перед глазами вновь предстала картина той бойни, которую устроил Север в бою с изменниками. Юноша сразу же вспомнил об информации про то, что Келай изгнали и преследовали именно из-за того, что они украли что-то у императора. В таком случае, может ли быть такое, что именно Кай поспособствовал приходу Цзян Дао в Алькею?

«Да нет. Бред какой-то, вряд ли…» - помотал Кай головой.
        - А ты сама-то веришь в предсказание прадеда? - поинтересовался он.
        - Не сильно… - ответила девушка, а затем вновь распалилась. - Но я всё равно убью этого ублюдка Цзян Дао, чего бы мне это ни стоило!
        В глазах Элизии засверкали огоньки безумной ненависти…

***
        Спустя три часа, шокировав Элизию, Кай поднялся на ноги, словно и не было никакого падения с несколькокилометровой высоты. Хотя некоторые внутренние повреждения всё-таки ещё не успели восстановиться, сам парень практически не чувствовал боли. Так или иначе, но к концу дня, если не приключится ничего слишком неожиданного, он окончательно исцелится. Действительно, его линия крови творила чудеса.
        После этого девушка, чьё плечо частично успело восстановиться, надела доспехи и убрала скрывающий массив, который за всё время сумел обмануть порядка десяти пробегающих рядом монстров. Они выдвинулись на запад. Пришла пора вернуться в клан.
        К счастью, к этому времени им уже не встречались монстры в подобных количествах. Так что четырёхдневное путешествие выдалось относительно спокойным. Чего не скажешь о самом прибытий. Ведь оказавшись вблизи пограничной стены, Каю и Элизии стали всё чаще попадаться некогда спешившие сюда чудища. Вот только в большинстве своём теперь они представляли из себя сотни и тысячи изувеченных трупов. Лишь редкие единицы были ещё живы, однако их внешний вид оставлял желать лучшего. Вряд ли они протянут хотя бы ещё день. Чувствовалось, что здесь поработали Элементалисты…
        На многие километры вдоль стены стоял невыносимый смрад. Бесчисленные звериные туши начинали поспешно разлагаться под воздействием палящего в эти дни солнца и местной энергии. Приблизившись на достаточное расстояние, Элизия и Кай заметили несколько сотен полноправных учеников, которые шастали вокруг побоища, собирая любые ценные части тел монстров. И как они только терпели этот запах?..
        Наконец, добравшись до ворот, парочке открылся вид на небольшое количество учеников, ныне желающих вернуться в земли клана. Многие из них имели серьёзные травмы, а у некоторых даже отсутствовали конечности. Увы, как бы ни были развиты боевые искусства на Плато Поднебесья, но даже они не могли позволить вернуть потерянную часть тела. Пришить - да, но вот отрастить новую руку или ногу не выйдет. Этих людей ждала инвалидность, которая явно повлияет на успехи в воинском искусстве.
        Вот только им всё равно повезло - они выжили. Ведь сложно было представить, сколько же учеников, находившихся в это время в Ближних Пустошах, погибло во время нашествия монстров…
        Выждав очередь, Кай и Элизия в конце концов попали внутрь. На этом их пути разошлись. Девушка отправилась в Храм Громового Змея, а парень же поспешил в Малый Сад Роз.
        Ещё лишь дожидаясь очереди на вход, Каю довелось узнать о ситуации в целом. И услышанное его не порадовало. Как оказалось, четыре дня назад, когда наплыв монстров только начался, у стены всё было спокойно - всё же Ближние Пустоши немаленькие. Однако уже через сутки к границе стало прибывать всё больше и больше монстров. Но настоящий ад начался на третий день после начала. Именно тогда к этому месту прибыла основная волна чудищ.
        Чтобы отбиться пришлось активировать защитный массив на полную мощность, закрыть все входы, и призывать учеников с ближайших городов. Расположившись на стене, они поливали тварей дальними атаками, пока внизу с ними расправлялись группы Заклинателей. Впрочем, когда сюда прибыли монстры Титанической ступени, в дело пришлось вмешаться аж двоим Элементалистам начальной стадии. Как итог, лишь сегодня на рассвете закончилось затяжное сражение со звериными ордами.
        Что же касалось причины всего этого, то никто ничего не знал. Подобного раньше никогда не случалось, так что данное событие стало для всех полной неожиданностью. Но ходил слух, что нашествие монстров произошло не только рядом с Кланом Громового Змея, но и у границ всех остальных кланов.
        Естественно, узнав всё это, Кай был шокирован, однако как только ему стало известно о том, что почти двум десяткам летающих монстров удалось прорваться через массив и полететь в сторону Малого Сада Роз (ближайшего города), он немедля направился туда. Ускоренный до предела, беспокоящийся за сестру парень очень быстро добрался до города. Выбравшись на главную улицу, мечник вдруг оказался рядом с толпой.
        - Что здесь происходит? - спросил он у случайного прохожего.
        Тот взглянул на Кая будто увидел дурочка, но всё же ответил:
        - Скоро он покажется! - возбуждённо ответил незнакомец.
        - Кто он? - недоумевал Кай. - Где монстры? Город защитили старейшины? Много пострадавших?
        Полноправный ученик, с которым и разговаривал мечник, изумился, словно увидел некую редкую диковинку.
        - Вчера сюда почему-то прилетели аж двадцать монстров. Но в Малом Саду практически нет старейшин, а те что были, ушли сражаться у границы. Должно было быть много жертв и разрушений, но в тот момент рядом с городом находился Лэй Шэнь, который заметил тварей ещё в воздухе. Он-то их всех один и убил! Ох, вот… - внезапно всполошился ученик, - кажется, он выходит!
        В следующий момент огромная толпа взорвалась радостными криками, когда из местной лечебницы вышел он - главный гений Клана Громового Змея - Лэй Шэнь. Высокий, сдержанный, с холодным взглядом - он казался полной противоположностью другому гению, Лэй Мину. Но больше всего поражала его мощь: уровень Формирования Меридиан. А ведь ему, как и Каю, также было всего лишь семнадцать лет!
        - Черт, - тихо выругался мечник.
        Теперь из-за толпы ему придётся обходить центральную улицу, по которой было быстрее всего добираться до дома Улии. Путь к сестре занял не более пятнадцати минут, так как Кай постоянно использовал Технику Пяти Невесомых Шагов, а также повышал параметры до предела перенасыщением организма энергией.
        Наконец, достигнув конечной точки, юноша всё-таки встретил целую и невредимую Улию. Единственное - на лице девушки читался легкий испуг, однако это было связано лишь со столь внезапным появлением парня, а не недавними событиями в городе.
        - Что? Что происходит? - растерялась смущенная Улия, когда внезапно очутившийся рядом Кай крепко обнял её.
        Простояв так где-то минуту, Кай в конце концов отпустил покрасневшую сестру.
        - Ты в порядке? - обеспокоенно спросил он, продолжая осматривать девушку.
        - Д-да, - ответила она. - Что на тебя нашло?
        - Как что? - удивился мечник. - На город же монстры напали!
        - Ну так это было вчера, - улыбнулась Улия. - Да и не было меня в тот момент в городе, я тогда работала на травяном поле.
        Кай облегченно вздохнул, но тут же подобрался и спросил.
        - Скажи, а когда ты работаешь, то у вас есть охрана там?
        - Ну-у… - призадумалась девушка, присев на кровать, - есть несколько. Говорят, они вроде даже на уровне Открытия Акупунктурных Точек. Но в основном они смотрят, чтобы никто ничего с поля не украл. Нам здесь мало что угрожает.
        Кай нахмурился. Возможно, обстановка в городах клана и вправду была мирная, из-за чего многочисленная стража не была нужна. Однако, вспомнив о всё-таки прорвавшихся сюда монстрах, которые, если бы не Лэй Шэнь, могли разрушить большую часть города, а также о неизвестном враге в маске демона, который может ударить по беззащитной Улии, парень принял решение. Ранее он полагал, что, перевезя сестру поближе к себе, он обезопасит её таким образом. Увы, этого оказалось недостаточно.
        Но чтобы не шокировать Улию внезапным заявлением о переезде, Кай решил всё объяснить. Он начал свой рассказ с момента встречи с разбойниками во время испытания на вступление в клан. Поведал также и о смерти Стефана, и о Лилии, которая некогда находилась при смерти. В итоге, её брат подвёл к тому, что где-то в рядах Клана Громового Змея находится враг, желающий во что бы то ни стало убить Кая, а также близких ему людей.
        Улия выслушала всё спокойно. И хотя ей было тяжело принять то, что придётся вновь прощаться с людьми, с которыми она уже успела завести хорошие знакомства, девушка всё же понимала опасения брата. Она не сопротивлялась его решению…
        Только подумать, ещё каких-то три года назад Улия жила размеренной жизнью помощницы лекаря в относительно небольшом городке на отшибе мира, время от времени оплакивая потерявшегося в горах брата. И кто бы мог представить, что с тех пор всё так круто измениться; что она повидает десятки невероятных земель; что пересечёт бесчисленное количество километров; что сумеет побывать на настоящем летающем корабле, а в конце концов окажется на Плато Поднебесья - центре этого мира. А всего-то стоило ей в тот день пойти в Торговый Дом Кальтии более привычным путём, и с умирающим в канаве Каем они могли бы и не встретиться…
        Сообщив девушке, что на некоторое время останется с ней, Кай вышел на улицу. Он размышлял.

«И как мне поступить? Где будет безопаснее всего? В Храме Громового Змея? Там, конечно, город покрупнее и побогаче будет, но гарантирует ли это то, что Улии действительно ничего не будет угрожать?..»
        Внезапно всплыло системное сообщение, заставившее парня отвлечься.
        Получено послание через [Гербовая Метка Клана Громового Змея].
        "Привет, это Ди! Хочу сообщить, что через пять дней я буду в Верхнем Гнезде. Сразу скажу: да, туда можно попасть, но лишь во внешнюю часть города. Пишу же я это к тому, что у меня появилась некоторая информация по твоему запросу. Так что если хочешь поскорее узнать, то приезжай вовремя! Я буду в гостинице «Хрусталь»."
        После того как Кая прочитал сообщение, шестерёнки в его голове стали вращаться с удвоенной скоростью. Идея молнией пронеслась в разуме парня.

«Вот оно что! Точно, Ди! Думаю, этот парень определённо сможет подсказать, как лучше обезопасить Улию. - подумал юноша. - Значит, пора выезжать!»
        Вернувшись в комнату сестры (жила она в некоем подобии общежития), Кай сказал, что им нужно как можно скорее отправляться в Верхнее Гнездо Громового Змея, так что пускай заканчивает все свои дела в Малом Саду Роз и начинает собираться. Парень намеревался взять Улию с собой.
        Таким образом, уже ближе к вечеру девушка была готова, поэтому, оплатив места в дилижансе, они покинули город. Вот только первой их остановкой должен был стать Большой Сад Роз. Всё-таки уже прошло почти три месяца, как Кай и остальные отправились в новую вылазку за духовными травами. Пришла пора продать их…
        Добравшись к нужному месту почти за полдня, всё же эти два города были относительно близки, мечник вместе с сестрой отправился в торговый дом. Подойдя к уже знакомому работнику, Кай сообщил, что желает продать духовные травы и фрукты. На этот раз уже не спрашивая про количество, парень за стойкой ответил.
        - Отлично. Тогда можете проходить в оценочную комнату номер четырнадцать… Ах да! Чуть не забыл. Я видел ваших товарищей. Они просили передать, если встречу вас, что с ними всё в порядке.

«Вот же ж! А я как-то и забыл о них, после всей этой череды событий, - промелькнуло в голове Кая. - Хорошо, что они выжили».
        - Спасибо, - кивнул парень, направившись к нужной двери.
        Впрочем, продать добытые за три месяца духовные растения у него так и не вышло. Лишь завидев то количество, которое Каю удалось собрать, оценщик обомлел. Вскоре к ним пришли ещё несколько работников, а через некоторое время в комнату пожаловал аж сам глава торгового дома, который также не мог вымолвить ни слова, лишь заметив ту гору трав и фруктов, что заняли значительную часть помещения.
        В итоге, как оказалось, в данный момент они не могли позволить себе купить все эти ресурсы - лишь часть. Юноше сообщили, что лучше ему продать остальные в Алхимическом Торговом Доме Верхнего Гнезда, в который они сейчас же направят послание.
        Посему, пришлось Каю продолжить двигаться к столице вместе с Улией, перед этим забрав два готовых флакона с экстрактом Зелья Спокойно Закалки, которые уже были готовы к этому времени. Что же касалось итоговой оценки всех найденных им духовных трав, то это число равнялось как минимум пятидесяти тысячам монет закалённого золота, и только десять из них парню удалось выручить в Большом Саду Роз.

***
        Несколькими днями ранее, пока все семь кланов Плато Поднебесья ещё даже не ведали о скором наплыве монстров, в тысяче километров на востоке было как всегда спокойно.
        Все знали, что Пустоши делились на две части: Ближние и Дальше. А вот проходило это разделение практически по центру Плато Поднебесья. Широкая река, начинающаяся у гор на самом севере, уходила далеко на юг, неровной линией расчерчивая границу двух территорий.
        Неподалёку от Нерушимой Башни, стоящей четко меж Дальними и Ближними Пустошами, расположилось небольшое, скрытое от остального мира могущественным массивом, поселение. Вот только подобная мера защиты в первую очередь была от других людей, а не от монстров. Ведь ещё с давних пор рядом с башней практически никогда не появлялось каких-либо чудищ. Сила древней постройки пугала их до мурашек.
        В этот день в поселении было всего несколько человек, один из которых находился в центральном здании. Это был Старик Седой Горы, рядом с которым сейчас лежали все три части ключа.
        - Хм, - нахмурился он. Своей аурой старик мог почувствовать, что пришедшие с ним в поселение люди ныне мертвы. - Как же ж тебя тогда сложить? - посмотрел он на фрагменты ключа.
        Буквально минуту назад, когда мужчина попытался наконец объединить их, у него, к сожалению, ничего так и не вышло. Зато из-за этой попытки сформировалась невероятно мощная невидимая волна пугающей силы, которая и убила его помощников. Сам же верховный старейшина Клана Семи Клинков ни капли не пострадал.
        - Ладно… Кажется, стоит предупредить клан, что скоро к ним прибегут испугавшиеся монстры… - пробормотал старик, а затем вновь погрузился в медитацию, пытаясь разгадать секрет создания ключа.
        Глава 15. Беглец.
        Прежде чем окончательно добраться до Верхнего Гнезда, Кай и Улия заглянули в Храм Громового Змея. Парень направился в одноимённое место, в котором почти три месяца назад заприметил один очень желанный товар.
        Покидал здание храма Кай с улыбкой на лице. Теперь у него в пространственном кольце покоилась шкатулка с частицей мудрости, хранящей законы меча, к изучению которых он приступит, как только разберётся с безопасностью сестры.
        Что же касалось других частиц, то увы, относящиеся к элементам природы, стоили от двадцати пяти тысяч золотых. А, например, "Частица Мудрости: Пространство", так вообще имела ценник почти в сорок тысяч. Пока что Кай не мог позволить себе что-то подобное…
        На оставшиеся же деньги из имевшихся десяти тысяч, Кай арендовал несколько десятков свитков стилей фехтования как для одного клинка, так и для пары. Все - ровно на сутки. А поступил юноша так из-за того, что был уверен, что за это время сможет просмотреть все свитки и идеально запомнить их, дабы в дальнейшем не нуждаться в самой аренде, тем самым сэкономив золото.
        Была у парня также идея арендовать техники, однако к этому стоило подойти более серьёзно. Требовалось четко определить, в чем Кай нуждался, что мог изучать, что было лучше именно для него и так далее. Ну и, конечно же, нужно было продать оставшиеся травы…
        Таким образом, идеально запоминая один стиль фехтования за другим, к концу поездки Кай знал их все. Конечно, это не значило, что он теперь ими владеет. Ведь требовалось отточить каждое из сотен движений до идеала - заставить тело запомнить каждый взмах и даже крохотный шажочек, чтобы быть способным повторить их даже во сне!
        Прибыв к Верхнему Гнезду, дилижанс, на котором ехал Кай, остановился у врат, а не где-то в самом городе, как это бывало раньше. Выбравшись наружу, парень понял, что чтобы пройти дальше, потребуется пересечься с охраной, в роли которой здесь выступали ученики уровня Создания Источника.
        Выстояв очередь, Кай показал метку - пройти могли только внутренние ученики и их сопровождение (личные же ученики и старейшины проезжали в город без проверки). Подтвердив статус парня, стражники также проверили браслет Улии, сверив имя попечителя, после чего впустили брата и сестру во внешнюю часть Верхнего Гнезда.
        Город был богат. Нет. Даже роскошен! Это было видно уже сразу за воротами. Дорогие крупные особняки, вымощенные редким камнем дороги, ухоженные улочки, скамейки, статуи, фонтаны, деревья - всё это тут же попадалось на глаза. Позволить себе жить здесь могли только очень богатые внутренние ученики (включая их слуг и родственников), а также младшие и старшие старейшины.
        Сложно было даже представить, как же выглядела внутренняя часть города, в которую могли попасть лишь члены семьи Лэй, личные ученики клана и некоторые старшие старейшины.
        Первым делом Кай направился в Алхимический Торговый Дом, где он, наконец-таки, смог продать практически все собранные им за три месяца духовные растения, оставив себе лишь самые редкие. Ещё около сорока тысяч монет закалённого золота отправилось в его пространственное кольцо.
        Закончив с этим делом, парень выведал местонахождение гостиницы "Хрусталь", а затем направился туда. Хоть и оставались ещё сутки до прибытия Ди, юноша собирался заранее подготовиться к встрече. Да и требовалось же где-то переждать эту ночь?
        И вот, наконец, этот день наступил. Прибывший в Верхнее Гнездо Ди воспользовался особой услугой клана, отправив Каю сообщение с точным временем и местом встречи. Как оказалось, торговец информацией имел персональный номер в этой гостинице, который находился на два этажа выше комнат мечника и его сестры. Оставив Улию, юноша поднялся наверх, немного постучал и вошел. Двери оказались открыты.
        Попав внутрь, Кай осмотрелся. Впечатлившись роскошью и просторностью номера, парень отметил, что Ди нигде не видно.
        - Привет! - как всегда с хитрой улыбкой на лице и бокалами чего-то крепкого в руках, из соседней спальни, что являлась частью этого же номера, вышел расслабленный торговец информацией. Следом из комнаты выбралась некая молоденькая полноправная ученица, и опустив смущённый взгляд в пол, посеменила к выходу, быстро покинув номер. - Ох… Не обращай внимания. Не хочешь выпить?
        Окинув наряженного в дорогой халат Ди изучающим взглядом, Кай слегка ухмыльнулся.
        - Ну раз ты предлагаешь, то не буду отказываться, - взял он протянутый бокал. Бордовый напиток оказался довольно-таки вкусным, несмотря на наличие алкоголя. Видимо, здесь не обошлось без каких-то духовных растений.
        Присев следом за Ди на диван, мечник заговорил первым.
        - Итак, ты писал, что есть какая-то информация про духовный фрукт с энергией души, правильно?
        Ушлый делец кивнул.
        - Правильно. Но для начала скажу: хотя информация и не сильно конкретизирована, но чтобы её добыть мне пришлось сильно попотеть. Я раньше и не догадывался насколько это серьёзный запрос. Оказывается, энергия души - это очень тайная тема. Поэтому… - Ди взял короткую паузу, вглядевшись в глаза Кая, - оплата составит восемь тысяч. Если у тебя столько нет, то ты можешь выкупить её позже…
        - Я оплачу сейчас, - перебил Кай. Видимо, Ди считал, что у новичка в клане вряд ли может быть подобная сумма, превышающая даже стоимость Частиц Мудрости для законов оружия.
        В подтверждение своих слов Кай на мгновенье погрузился сознанием в пространственное кольцо. На столе между ними тут же появилась означенная сумма. Торговец информацией удивился, а затем расплылся в улыбке.
        - Отлично! Тогда… - нагнувшись к столу, он забрал деньги. Вместо них появился маленький артефакт с массивом: пространственные кольца Золотого ранга позволяли работать и на таком расстоянии от тела. - Это так, в целях безопасности. Теперь нас никто не сможет услышать.
        Сделав последний глоток из бокала, Ди поставил его на стол и откинулся на спинку кресла.
        - А теперь слушай, - начал он. - За последние пять тысяч лет на плато было найдено всего два таких фрукта. Первый раз повезло Клану Семи Клинков, а второй Клану Благословенных Солнцем. Оба фрукта были найдены приблизительно в северо-восточной части Дальних Пустошей, с разрывом где-то в два - два с половиной тысячелетия. По этой периодичности можно было бы предположить, что новый фрукт появится ещё нескоро, однако… Однако есть одна очень интересная информация. Тридцать лет назад в Клане Яркой Луны случилась беда - группа более чем из двадцати Заклинателей погибла в Дальних Пустошах. Выжил только один, и то получив перед этим травмы души. Клан быстро понял, что они наткнулись на фрукт с энергией души, но как позже выяснилось, это духовное растение было развито куда сильнее, чем они ожидали, поэтому оно было способно менять своё местонахождение. Через некоторое время верхушки других кланов также прознали про фрукт, вот только и им не удалось его выловить. Даже Элементалистам. Так что не знаю, что ты с этим будешь делать, но в последний раз, пять лет назад, этот фрукт видели вот тут, - Ди передал Каю
листок с координатами, которые мечник сразу же проверил на карте.
        Указанное место находилось в районе юго-востока Пустошей, недалеко от океана.
        - Это всё, - вздохнул Ди. - Если что, я рассказал секретную информацию, поэтому будь аккуратнее. Время от времени кланы всё ещё делают безуспешные вылазки за этим духовным фруктом, поэтому мне повезло наткнуться и разговорить одного из Заклинателей нашего клана, который был в одной из таких вылазок пять лет назад.
        - Ясно, - скупо кивнул Кай.
        Приблизительное местоположение есть, слишком далеко за эти пять лет фрукт вряд ли мог переместиться. Так что если он очутится хотя бы в тысяче километров от растения, то Рун’Тан сможет его учуять. Другое дело, как Каю заполучить этот ресурс? Справится ли с этим Рун’Тан, или же мечник также окажется в числе тех, от кого сбежало растение? Гадать было бессмысленно…
        Всё-таки вряд ли его собственных сил тут хватит, если даже Элементалисты не справились. Можно было надеяться только на узника его души.
        - Тогда… - взгляд парня вновь приобрёл ясность. Он вернулся из пучины размышлений. - У меня к тебе есть ещё одно дело.
        - Я слушаю, - налил себе алкогольный напиток Ди. А вот Кай дал понять, что больше не будет.
        - У меня есть сестра, она обычная смертная без таланта к боевым искусствам. Я хочу обезопасить её как можно лучше. Что подскажешь?
        - А… - Ди хотел было задать вопрос, однако вспомнил о недавнем событии в Малом Саду Роз. - Вряд ли монстрам вновь когда-либо удастся попасть за стену. Подобных нашествий никогда раньше не было, но теперь верхушка клана будет готова и к такому.
        - Это не единственная причина, - покрутил головой Кай.
        - Ну… в таком случае можно поселить её здесь в Верхнем Гнезде, хотя и будет это дороговато.
        - Это наилучший вариант? Деньги не проблема.
        - Хм. Дай-ка подумать… - положив руку на подлокотник, подпёр он ей подбородок. Через полминуты размышлений Ди ответил. - Есть одно местечко. Наверное, одно из самых безопасных, которые могут быть вообще доступны на плато.
        - И какое же? - подался Кай вперёд.
        - Нейван, он же Город Вершин Мира. Я думаю, ты видел на карте горы на самом севере Пустошей. Это и есть Вершины Мира. Там размещены несколько крупных шахт Камней Энергии, из-за чего рядом и был построен город.
        - Кем построен? - Кай задал самый важный вопрос. - Чей это город?
        - Клана Семи Клинков, - ошарашил мечника Ди. - Но не волнуйся, в Нейван могут попасть и жить там все, даже простые смертные. Можно сказать, что это нейтральный город. Ну и, конечно же, охрана там на уровне. Сигнальные и защитные массивы Золотого ранга есть на каждой улице и в каждом доме, а среди стражи, говорят, там часто можно встретить даже Заклинателей. Безопаснее, наверно, только во внутренней части Верхнего Гнезда и других подобных городах, но туда ни твоей сестре, ни тебе, и даже ни мне не попасть.
        Кай призадумался. Город вне клановых земель - посреди Пустошей. Однако это город сильнейшего клана на плато. К тому же и Ди описывает его как самое безопасное место из возможных.
        Немного поколебавшись, парень всё-таки принял решение.
        - Хорошо. Ты можешь этим заняться? Желательно как можно скорее. Сколько будет стоить её проживание там и твои услуги?
        Торговец информацией прикинул цифры в уме, после чего дал ответ.
        - Где-то тысячу монет закалённого золота в месяц. Столько у меня уходило, когда я там некоторое время жил. Также, если хочешь, то я могу заняться этим уже сегодня. Всё равно у меня сейчас особых дел нет. Однако за срочность придётся заплатить больше.
        - Не вопрос. Сколько? - без промедления спросил юноша.
        - 4000.
        Кай принял предложение, понимая, что собеседник торговаться точно не намерен. Вскоре Ди принёс развёрнутую клятву, относящуюся ко всем важным пунктам их сделки, после чего сразу получил обещанную сумму. Торговец информацией сообщил, что раз Улия уже в Верхнем Гнезде, то можно уже сегодня выехать в небесный порт Нижнего Гнезда. Там они купят билеты на курсирующий к Нейвану летающий корабль небольших размеров, и в итоге вся поездка займёт до семи дней, а ещё где-то дня три понадобится, чтобы разместит Улию в самом Городе Вершин Мира. Естественно, все расходы на проезд оплатил тоже Кай.
        Парень решил не мелочиться, поэтому передал сестре огромную сумму по меркам смертных и даже полноправных учеников. Этого ей хватит где-то на два года жизни там, в течение которых мечник определённо успеет заработать ещё больше. Всего же Кай потратил аж тридцать тысяч монет, оставив себе только две тысячи из всего заработанного недавно.
        Таким образом, познакомив Улию с Ди, парень уже через несколько часов провожал их до дилижанса, направляющегося к Нижнему Гнезду.
        День близился к концу. Блуждая средь переулков города, Кай двигался к местному аналогу храма с техниками, попутно размышляя. Он вновь задумался о том, стоило ли отпускать сестру одну, или нужно было поехать с ними? Однако за безопасность Улии был полностью ответственен Ди, на плечах которого лежал груз системной клятвы. Так что беспокойство было пустым и надуманным. А кроме того, если бы мечник тоже поехал, то это была бы потеря не только денег, но и времени.
        Поэтому, откинув подобные мысли и убедив себя, что всё будет хорошо, Кай продолжил путь. И в этот же самый момент из-за угла впереди резко выбежала некая фигура, но запнувшись, упала в паре метров перед парнем.
        Юноша был сильно удивлён. Можно сказать, даже шокирован. Ведь кого-кого, а Джавейл Алкис, жгучую красотку с экзотической внешностью, он вряд ли мог не узнать. Даже когда девушка была вся побита, изнеможена, растрёпана и без капли внутренней энергии.
        Став поспешно подыматься, девушка вдруг заметила стоящего рядом парня. Конечно же, она сразу его узнала.
        - Кай… - некогда бархатный голос теперь был наполнен слабостью и хрипотой. На лице Джавейл виднелись слёзы. - Прошу, помоги.
        Юноша замер. Величественная и гордая ранее девушка была сама на себя непохожа. Но не это вынудило парня застыть. На тонкой шее красавицы ныне был надет толстый черный ошейник, являющийся на самом деле крайне сложным массивом. Именно он и шокировал Кая. Ведь глядя на девушку сквозь призму энергетического зрения, мечник видел, как сила ошейника пускает свои нити в её тело, влияя на само энергетическое пространство. Именно поэтому у Джавейл сейчас не было ни капли Ки в теле. Кроме того, каким-то образом её умение контролировать свою силу подавлялось, из-за чего каждый вдох девушки не содержал в себе даже частички праны.
        Сейчас Джавейл, по сути, мало чем отличалась от обычного смертного человека. Даже её закалённое тело было подвержено влияю ошейника.
        Вдруг из того же переулка выбежало несколько воинов уровня Закалки Головного Мозга - все в ярко-оранжевых одеждах, свойственных Клану Пламенной Саламандры. Незнакомцы собирались атаковать, а затем схватить Джавейл, вот только никто из них не ожидал появления новой переменной.
        Кай действовал молниеносно. Спустя мгновение, не ожидавшие такого бойцы ощутили резкие удары по голове, которые тут же вырубили их. Ещё из книг Джонго, парень помнил, как, куда, и с каким количеством энергии нужно бить в голову, чтобы вывести противника из строя, но не убить его. Конечно же, подобное было возможно только если у воина имелся шанс нанести такой удар, например, застав врага врасплох, либо же просто имея подавляющую силу.
        Придержав ослабленную Джавейл, Кай сказал:
        - Уходим.
        Однако за мгновение до этого, его умение контролировать любую энергию, что не имела владельца, активировалось, импульсом направившись к ошейнику-массиву. Спустя пару секунд занятная вещица находилась уже в руках самого парня, а Джавейл, с удивлением наблюдающая за этим, внезапно ощутила прилив сил. Каждый вдох начинал наполнять тело девушки энергией.
        Вскоре их пара уже бежала сквозь переулки города. Держа всё ещё слабую девушку за руку, Кай вёл её в известном лишь ему направлении. До гостиницы "Хрусталь" оставалось недалеко, а уже потом нужно было полностью разобраться в ситуации. В своё время Джавейл сильно помогла мечнику, отчего просто оставить её в беде он не мог.
        - Что произошло? Разве ты не должна быть в Клане Пламенной Саламандры? Почему на тебя нападают соклановцы? - спросил Кай на бегу.
        - Эти твари не дали никому из моей семьи вступить в их клан! - со слезами на глазах стала отвечать Джавейл. - Они пленили наш род, заковали в эти ошейники и использовали как скот!
        - Почему? - был шокирован юноша.
        - Потому что наша кровь… Наша линия крови каким-то образом влияет на линию крови правящей семьи этого сраного клана саламандр. Они, по сути, используют нас как ресурс, чтобы самим стать сильнее!
        Кай опешил, решив пока больше ничего не спрашивать. Было видно, как тяжело даются слова девушке.
        Заворачивая в очередной переулок, где, как и ранее, не было людей, парень уже видел выход на одну из основных улиц города, как вдруг их обоих накрыло подавляющей мощью. Джавейл и Кай оказались обездвижены.
        Рядом с беглецами неожиданно очутился Заклинатель срединной стадии в тёмно-синих одеяниях - младший старейшина Клана Громового Змея.
        - Попались, - произнёс он, при этом сразу же вспомнив Кая. Всё-таки сложно забыть необычного и наглого парня, который остался цел, после того как его ауру разбил настоящий Мастер.
        Конечно же, и сам Кай узнал старейшину, который встречал участников испытания на вступление в клан у финиша.
        Вскоре к ним прибыла группа представителей Клана Пламенной Саламандры, отчего в глазах неподвижной Джавейл заплескался целый океан отчаяния.
        - О, а вот и мой питомец нашелся, - произнёс напыщенный красавец, лишь завидев девушку.
        В окружении охраны к Каю и Джавейл приближался юноша лет семнадцати, аура которого отдавала уровнем Формирования Меридиан. Парень имел крайне привлекательные, но строгие и брутальные черты лица, а его длинные волнистые волосы отливали насыщенным светло-красным оттенком. По одежде можно было понять, что это один из личных учеников Клана Пламенной Саламандры, а судя по силе - незнакомец являлся кем-то на уровне Лэй Шэня, а значит был одним из сильнейших молодых учеников своего клана.
        - Собачка моя, - улыбнулся юноша, резко схватив Джавейл за волосы, - убегать нехорошо. Придётся тебя наказать… А это кто? - указал он на Кая.
        - Это один из новых внутренних учеников нашего клана. Именно он напал на ваших людей, - ответил знакомый мечнику Заклинатель, чья сила до сих пор удерживала его.
        - Вот оно как. И что же тогда будет тому, кто напал на слуг важных гостей вашего клана, а также поломал их имущество? - указал юноша на нерабочий ошейник, который вырвал из пальцев Кая.
        - Суд старейшин однозначно вынесет ему очень строгий приговор.
        - Да? Ну ладно. Но могу я с ним немного поговорить перед этим?
        Заклинатель на мгновение задумался, кивнул, а следом убрал давление собственной ауры.
        Ощутив вернувшуюся способность двигаться, Кай, увы, ничего так и не успел сделать. Сокрушающий удар кулака незнакомого юноши обрушился в область брюха мечника.
        Отлетев на метр назад, парень, из которого одним мощным ударом выбили весь дух, врезался спиной в стену здания. Дома в клане, а особенно в Верхнем Гнезде, строились из наилучших материалов и вдобавок укреплялись массивами, из-за чего повредить их было не так просто. Однако силы удара личного ученика Клана Пламенной Саламандры хватило, чтобы заставить камень пойти трещинами. Из-за рта Кая хлынула кровь повреждённых внутренностей.
        С лёгким прищуром и небольшой улыбкой, незнакомец буквально за один шаг очутился рядом с Каем. Резко схватив того за изрядно отросшие волосы и приподняв, юноша тут же провёл молниеносный удар коленом в голову мечника. Из разбитого носа заструилась алая жидкость.
        Всё произошло столь стремительно, что Кай даже не успел среагировать. Противник был подавляюще силён. И лишь после второго удара мечник всё осознал, улучил момент, вслед за чем воспользовался небольшой заминкой напавшего. Взмахнув рукой, внутренний ученик послал во врага плотную полоску алой энергии.
        Почти достигнув лица незнакомца, который, в свою очередь, даже не собирался уклоняться, продолжая высокомерно и с презрением смотреть на Кая, Ки меча попросту растворилась в сантиметрах от головы красноволосого. Атака буквально была сметена чужой силой. Однако даже лучший гений ступени Закалки Души не был способен на подобное. За такое был ответственен другой человек, стоящий сейчас прямо за спиной личного ученика.
        Рывком поднимавшийся в этот момент Кай ощутил навалившуюся на него мощь, которая мигом повергла его на землю, став попросту вминать в уличное покрытие. Кости затрещали, а из кожи брызнула кровь.
        - Ублюдок! Да как ты только посмел?! - разъярился сгорбленный старик с тростью, достигший пиковой стадии Заклинателя. Именно он подавил атаку Кая. - Юный господин Шин Си, вы в порядке? Этот смерд не достал вас? - резко переменившись, старый воин стал волноваться о юноше.
        - Гин, твоё беспокойство излишне, - невозмутимо и надменно ответил Шин Си - главный гений Клана Пламенной Саламандры. - Если бы я захотел, то подобное отребье и пальцем не смогло бы меня коснуться… А теперь давай-ка подумаем, как он может возместить нанесённый нам ущерб? Напал на моих людей, способствовал побегу моей собачки, каким-то образом повредил подавляющий ошейник, а теперь ещё и на меня посмел что-то тяфкать. Какая невоспитанная грязь под ногами. Что она нам может предложить для извинений?
        Кай молчал. Да и не мог он в принципе говорить, так как Заклинатель чужого клана давил не сдерживаясь. Спасала лишь линия крови. В другом случае, подозревал парень, многочисленные повреждения могли бы сделать его навечно инвалидом.
        - Молчишь? - усмехнулся Шин Си, а затем наступил на локоть Кая со всей силы.
        Раздался хруст. Мечник не издал ни звука.
        - Упорный какой… Хорошо, давай-ка поглядим, что у тебя есть в кольце, - сказал личный ученик, после чего стянул пространственное кольцо Кая с его пальца.
        Мечник вздрогнул. На первый взгляд в кольце сейчас не было чего-то сверхценного. Почти все деньги он отдал Улии, а имеющиеся там ресурсы, в том числе и Частица Мудрости, вряд ли вызовут большой интерес у лучшего молодого личного ученика. А даже если и вызовут, то потеря не критична. Вот только не об этом парень подумал в первую очередь.
        Ведь в кольце также находился свиток Техники Медитации Холода Пустоты, о котором Джонго просил никогда, никому и ни при каких условия не сообщать, иначе это может стоить Каю жизни. А учитывая, что старик был именно из этих земель, то к его словам стоило прислушаться.
        К сожалению, сейчас парень даже пошевелиться не мог.
        Получив кольцо, Шин Си, естественно, понимал, что сразу ему не удастся открыть его. Всё-таки на предмете имелась метка владельца, которая позволяла пользоваться артефактом лишь Каю. Но находясь более чем на ступень выше в развитии, а также являясь несравненным гением своего клана, юноша считал, что с лёгкостью сотрёт чужую метку.
        Он ошибся. Сколько бы Шин Си ни пытался, но его воли не хватало, даже чтобы повредить метку. Попыхтев с минуту, парень разозлился. Секундой спустя хлёсткий удар ногой обрушился на нагло ухмыляющееся лицо Кая.
        - Ублюдок! - юноша повторил удар. - Гин, почему он ещё в сознании? Это мешает стиранию метки! Ты можешь вырубить его своей аурой, наконец?
        - Юный господин, прошу меня простить, - всполошился старый Заклинатель, - но, по правде говоря, я уже использую всё давление своей ауры! Я тоже не могу понять, как он ещё держится!
        - Тц! - нахмурился Шин Си. - Ладно, тогда сам сотри метку. Надеюсь, с этим-то ты справишься?
        - Да, юный господин! - кивнул старик, получив кольцо.
        В тот же момент Заклинатель Гин внезапно ощутил резкий всплеск необъяснимой силы, которая вдруг вспыхнула внутри кольца мечника, словно отвечая на некий зов одного необычного предмета, уже очень давно хранящегося в пространственном кольце самого старика. Естественно, странную волну мистических законов ощутил и владелец метки - Кай. Как он сразу понял, источником всплеска был именно свиток медитации!
        Все остальные люди в переулке оставались в неведении.
        - Это же… - шокировано прошептал Ги.
        - Что там? - нетерпеливо спросил Шин Си.
        - О… ничего. Я уже начинаю, юный господин.
        Чтобы сломать чужую метку, которая по своей сути являлась необычной техникой, требовалась энергия. Однако нельзя было просто взять и смести её силой. Ведь в таком случае была высока вероятность повредить структуру и самого кольца, из-за чего сжатое в нём пространство могло попросту схлопнуться, а находящиеся там предметы отправились бы в небытие.
        Требовалось действовать более деликатно. Сначала Заклинатель окружил крохотный участок метки своей Ки - благо его уровень контроля был высок, - а затем, желая растворить чужую энергию в своей, стал использовать волю. Воля, она же сила духа, являлась одним из ключевых параметров, от которых зависела мощь ауры человека (впрочем, как и от ступени развития). Обычно даже Заклинатель начальной стадии, как настоящий Мастер, мог с лёгкостью стереть метку даже гениального воина уровня Создания Источника, словно это ничего не стоило. Так что…
        У старика с тростью ничего не получилось, из-за чего он растерянно замер.

«Как такое возможно?!» - пронеслось у него в голове.
        - Долго ещё ты будешь возиться? - возмущённо спросил Шин Си.
        - Прошу прощения, юный господин. Я сейчас, возникла небольшая заминка…
        И больше не говоря ни слова, Заклинатель перестал вдавливать Кая в землю, решив использовать эти силы для уничтожения метки. Вся мощь воина достигшего первой ступени истинного мастерства резко низверглась на маленькую энергетическую печать.
        Раненного Кая выгнуло дугой. Неистовая боль пронзила даже не тело, а саму его душу. Подобным образом отражался весь напор пикового Заклинателя. Ибо метка связана с волей, а значит и душой владельца.
        Парень терпел. Не издавал ни писка. В сравнении с тем, когда Рун’Тан брал из него часть энергии души, чтобы спасти Улию, эта боль - ничто. Он сможет. Он выдержит. Другой бы сломился уже после первой попытки старика, но не Кай. После испытания Врат Секты Упавшей Звезды его сила духа значительно возросла. Не так просто теперь было сломить его волю. Кроме этого, метка держалась ещё и за счет умения контролировать энергию. А так как эта способность мечника однозначно исходила от некой неведомой силы, что когда-то спасла Кая от захвата тела Рун’Таном, то часть давления Гина распределялась между ней и волей самого парня.
        Спустя две минуты, вспотевший и покрасневший Заклинатель резко вздохнул и остановился. Ничего не вышло - метка до сих пор была цела.
        - Что ты делаешь?! - уже гневно спросил Шин Си.
        - Господин… - устало ответил старик, даже не добавив «юный» в начале. - Я не знаю… Это какая-то аномалия. Метка никак не поддаётся уничтожению!
        - Что?! Ты не можешь сломать метку какого-то ничтожества с уровнем Закалки Сенсорных Органов?!
        - Пока да… - раздосадовано выдохнул Гин. Однако Заклинатель не собирался сдаваться. И дело было совсем не в желании его господина, а в недавнем таинственном всплеске. - Но у меня есть идея, как это сделать.
        Следующим делом старик подошёл к Каю, а в его руке появился ошейник-подавитель, который он сразу надел на парня. Требовалось погасить сознание юноши путём подавления воли для упрощения уничтожения метки, так что вариант вырубить физически отпадал сразу. Ошейник же при первом надевании пронзал тело человека сотнями нитей из энергии, которые и должны были опустошить, а также подавить воина. И вот сам этот процесс сопровождался резким и немыслимым шоком для человека.
        Это и произошло. Как только холодная железка сомкнулась у него на шее, вся энергия внутри парня забурлила будто разбушевавшийся океан. Подобное должно было вырубить его сразу - так происходило со всеми. Однако, вновь шокируя Гина, а также Шин Си, Кай в последний момент смог выкарабкаться и остаться в сознании. Для этого пришлось полностью сконцентрироваться на возврате контроля над собственной энергией, отчего разрушить сам ошейник парень сейчас попросту не мог - нельзя было отвлекаться.
        Старик помрачнел, а потом посмотрел в сторону.
        - Ты, помоги мне! - обратился Гин к Заклинателю Клана Громового Змея, который являлся их сопровождающим.
        Теперь уже два Заклинателя собирались разрушить метку Кая, который и так уже был на пределе. Если их сила сейчас уничтожит её, то это не только даст им доступ к свитку техники медитации, но и однозначно ударит по душе мечника в виде отдачи.
        К счастью для Кая, в этот момент вмешалась третья сторона.
        - Шин Си, ублюдок, - вдруг раздался голос Джавейл, которую перестал подавлять отвлёкшийся Заклинатель. - Ты допустил ошибку!
        - Собачка моя, тебе кто говорить разрешал? - удивился Шин Си, снисходительно осмотрев побитую девушку. - Вот когда твоё тело подготовят, чтобы сделать из тебя пилюлю, тогда, возможно, я дам тебе выговориться. А пока лучше помалкивай, и послушно впитывай мою энергию Ян, когда мы уединяемся по вечерам, - мерзко улыбнулся он.
        Но девушка не разозлилась, чем удивила личного ученика.
        - Как всегда, никого не слушаешь, - бесстрашно усмехнулась она, повторив вновь: - Ты допустил ошибку, позволил восстановить мне немного энергии…
        Вдруг Кай заметил, как вокруг него свились призванные Джавейл законы огня. Вот только они не вредили, а наоборот - защищали.
        - Спасибо Кай, и… - оскалилась она, - сдохни ты тварь, Шин Си!
        Кожа девушки моментально покрылась многочисленными трещинами, из которых стал исходить невероятный жар. Прежде чем кто-либо успел спохватиться, вся сила Джавейл сжалась в крохотную точку, способную без проблем поместиться в ушке даже самой маленькой иголки…
        В следующее мгновение гигантский огненный взрыв накрыл несколько ближайших кварталов. Мощь редкой способности линии крови семьи Алкис превзошла даже силу пиковых Заклинателей. Седьмая часть внешней части Верхнего Гнезда была стёрта с лица планеты в мгновение ока…
        Вырвавшись из бушующего пламени, слегка обгоревший Кай, которого защитил созданный Джавейл кокон, бросился наутёк. К этому времени уже успело стемнеть, так что людей в и так не сильно населённом городе не было видно. Увы, юноше до сих пор приходилось концентрироваться на ошейнике, из-за чего активировать технику передвижений не мог - оставалось полагаться лишь на собственную скорость.
        Парень всё ещё находился в невероятном шоке. Лишь выбравшись из локального филиала ада, он осознал, что его знакомая, по факту, применила самоубийственную способность.

«Черт! - скривился юноша от злости на собственное бессилие. - Если бы я только был сильнее!..»
        Однако именно благодаря этому, посреди полной неразберихи парню удалось выхватить собственное кольцо из ладони на мгновение растерявшегося Заклинателя.
        Продолжая бежать, Кай вдруг ощутил опасность из-за спины. Резко сдвинувшись в сторону, он в последний момент успел увернуться от атаки. Мечника поспешно нагонял Шин Си. Покрытый ожогами, потерявший волосы и часть одежды в огне - он всё равно был живым.
        - Думаешь, у лучшего личного ученика нет мощных защитных артефактов?! - разъярённо кричал он, быстро сокращая дистанцию. - Это ты во всём виноват! Я скормлю тебя собакам!
        Кай не замедлялся ни на мгновение. Однако его скорость без техник и перенасыщения тела энергией и на часть не могла сравниться с таковой у сильнейшего личного ученика другого клана. Парня догоняли, а проклятый ошейник не давал возможности отвлечься, чтобы использовать Ки.
        Спустя десяток секунд Шин Си сократил практически всё расстояние между ними, став буквально дышать Каю в затылок. Мечник резко развернулся. Ему едва удалось призвать оба клинка из кольца. Казалось, всё кончено - но сдаваться без боя он не собирался. Если получится, то хотя бы неисправимо искалечит противника перед смертью. В глазах юноши блеснула несгибаемая решимость.
        Шин Си совершил рывок, Кай приготовился, а в следующий момент ученику Клана Пламенной Саламандры пришлось резко затормозить. Вокруг него внезапно сформировался десятиметровый полупрозрачный купол.
        - Барьер Тысячи Гроз, - донеслись чьи-то слова.
        Повернув голову в сторону отчего-то знакомого голоса, Кай увидел на крыше двухэтажного домика внутреннего ученика из своего клана, лицо которого скрывал шарф и капюшон - виднелись лишь глаза.
        - Быстрее, беги на запад! - выкрикнул незнакомец. - Там есть массив переноса, который ведёт прямиком к вратам у пограничной стены.
        Кай взглянул на спасшего его ученика. Их взгляды пересеклись, после чего юноша тут же понял кем был его спаситель. Видимо, один крайне чудаковатый парень решил отдать долг…
        Кивнув, мечник сорвался в нужную сторону.
        - Ах ты ж сволочь! - взбешённо закричал Шин Си. - Я и тебя уничтожу! Немедленно убери барьер!
        Личный ученик неистово и не сдерживаясь атаковал преграду, однако ослабнув после взрыва, он никак не мог уничтожить купол. Однако и Лэй Ваню приходилось несладко. С каждым ударом Шин Си парень становился всё бледнее. Барьер Тысячи Гроз был способностью его оружия, но чтобы сдержать столь сильного личного ученика, требовалось постоянно вливать энергию в технику.
        Когда прошло три минуты, Лэй Вань понял, что больше не выдержит. Надеясь, что Кай уже достиг нужного места, он разорвал связь с техникой и покинул место стычки под выкрики разгневанного Шин Си. Купол должен простоять ещё где-то минуту…
        К тому моменту, как взбешённый Шин Си добрался до массива переноса, Кая уже не было в городе. И к счастью, воспользоваться массивом могли лишь люди, имеющие метку Клана Громового Змея.

***
        Миновав очередь с помощью закалённого золота, Кай поспешно покинул территорию клана. Выбравшись в Ближние Пустоши, он не остановился. В глазах парня пылала злость.
        Злость на себя за слабость, злость на Шин Си, злость на бесчеловечный Клан Пламенной Саламандры, злость на ублюдочного Заклинателя своего клана, который позволил им сотворить подобное…
        Не останавливаясь ни на миг, уходя всё дальше на запад прямо к Дальним Пустошам, Кай наконец вспомнил. Вспомнил забытую в происходящем ворохе событий последних лет цель, намеченную ещё в самом начале его пути в этом мире.
        Он желал стать сильнее! Отдать всего себя, дабы никто и никогда не смел решать его судьбу! Чтобы никто и никогда не мог угрожать ничему дорогому для него! Его путь вымощен кровью, но он пройдёт его до конца! Станет настолько сильным, что даже сами небеса содрогнутся!
        Он удалялся всё дальше…
        Он поклялся, что обязательно вернётся. Что обязательно отомстит…
        Глава 16. Начало Великого Турнира.
        В центре пустошей, прямо у границы между Дальними и Ближними, рядом с рекой расположилась огромная и явно рукотворная поляна. В этот солнечный день здесь собралось практически пятьдесят тысяч человек. Все они были талантливейшими молодыми учениками семи кланов Плато Поднебесья. Ведь сегодня, спустя почти два года после нашествия монстров, начиналось важнейшее мероприятие за последние пятьдесят лет - Великий Турнир.
        Это событие проводилось всеми кланами раз в полвека, дабы определить уровень мощи каждого из них. Прошли времена бесконечных войн. Но чтобы не рушить и без того шаткий мир, был придуман этот турнир. Молодое поколение гениев (до 20 лет включительно) каждого клана должно было показать, чего оно стоит. Ибо именно им в будущем предстоит стать главной силой и опорой для своих кланов.
        Многотысячная толпа появилась здесь не сразу. Ученики прибывали сюда уже в течение недели, и только сегодня наконец все собрались. За эти семь дней на гигантской поляне, созданной силами нескольких Элементалистов, успел образоваться настоящий городок. Логично, что никто не желал ждать других, живя посреди пустого пространства. Так что ныне тут находилось бесчисленное количество палаток, а в самом центре имелись даже простенькие дома, сотворённые силами молодых воинов или редкими артефактами.
        Вся территория безымянного города была поделена на семь равных секторов, что походили на треугольные лепестки гигантского распустившегося цветка. Учеников из каждого клана было одинаковое количество - по семь тысяч. Поэтому никто не мог притеснять других, занимая больше места. К тому же организаторы лично следили за порядком.
        Великий Турнир проводился уже более двух тысячелетий, и каждый раз право организовать его, а также придумать первый этап, предстояло одному из семи кланов. В это пятидесятилетие очередь выпала Клану Семи Клинков.
        Задумчиво шагая по территории сектора Клана Громового Змея, Лилия вдруг услышала незнакомый голос.
        - Стой! - преградил ей путь ученик в золотистых одеяниях Клана Благословенных Солнцем.
        На шее незнакомца висел круглый жетон с пометкой «2405». Это был его номер как участника от своего клана, а также показатель силы. У Лилии имелся такой же жетон, но с цифрой «1112», что значило - её сила оценена выше. Хотя, конечно же, всё это было относительно. Каждый клан проводил отбор семи тысяч своих лучших учеников, никак не взаимодействуя с конкурентами, поэтому средний показатель силы других кланов оставался неизвестным. А учитывая, что Клан Благословенных Солнцем занимал третье место последние несколько турниров, то, возможно, сила Лилии в действительности уступала этому незнакомцу.
        - Ой, простите, - улыбнувшись, отступила девушка. Задумчиво глядя на звёзды, она совсем не заметила, как добралась до границы секторов, где ей и преградил путь этот ученик. Видимо, его «старшие» поставили охранять этот участок. Всё-таки много кто хотел разузнать о силе будущих соперников, поэтому без стражи было никак.
        Развернувшись, Лилия зашагала обратно. За эти двадцать один месяц она сильно выросла в боевых искусствах, что позволило ей быстро подняться по иерархической лестнице Клана Громового Змея. Недавно девушке исполнилось восемнадцать, но к этому моменту она уже достигла второго уровня закалки души - Формирования Меридиан.
        Первый уровень - Открытие Акупунктурных Точек - Лилия получила ещё полтора года назад, из-за чего сразу стала внутренней ученицей. А благодаря купленным лично и полученным от клана ресурсам, девушке удалось прорваться на второй уровень два месяца назад.
        Теперь же, пройдя жесткий отбор среди тысяч желающих, она стала тысяча сто двенадцатой участницей от своего клана. Это был высокий показатель, хотя он и близко не стоял рядом с теми, кто оказался в первой сотне. Вероятно, именно этим ученикам предстояло побороться в самом финале.
        Ну, как минимум так считали очень многие. Но не Лилия. Красавицу гневило то, что распределение между личными учениками шло отдельно, после чего тех сразу же определили в первые три сотни. По сути, внутренним ученикам, которым пришлось бороться за места начиная от триста восьмого и заканчивая семитысячным, даже не дали шанса сразиться с личными. Многим казалось это несправедливым. Мало ли, вдруг сила главных гениев не такая уж и грозная, как рассказывают.
        Лилия также была среди таких людей. Конечно, она понимала, что клан не сделает кого попало личным учеником, не будет тратить на него огромные ресурсы. Вот только всегда было но. Личными учениками в большинстве своём являлись выходцы из семьи Лэй, что уже намекало на предвзятое отношение. Вдобавок, среди них имелись и очень молодые воины, которым было только по пятнадцать-шестнадцать лет. Может быть, они и были гениями, но могли ли они соперничать с девятнадцати-двадцатилетними парнями и девушками? Это многие и хотели проверить в первом этапе турнира. Большинство внутренних учеников опасалось лишь тех, кто находился в первой сотне каждого клана. На остальных же личных учеников они смотрели с вызовом.
        Девушка ещё некоторое время побродила по сектроку, после чего вернулась в созданный её артефактом домик. С её-то чутьём, Лилии удавалось много зарабатывать на продаже духовных растений, что и позволяло ей иметь подобные дорогие предметы.
        В это время мало кто занимался тренировками - перед началом Великого Турнира требовалось успокоить разум и душу, так что участники отдыхали либо медитировали…
        На рассвете следующего дня Лилию разбудил многочисленный шум. Безымянный городок, появившийся здесь семь дней назад, стал медленно пропадать. Постройки, появившиеся благодаря артефактам, исчезали, палатки слаживались и возвращались в кольца, а построенные вручную домики попросту разрушались. Причина подобного поведения участников была лишь одна - сегодня их здесь уже не будет.
        Начинался первый этап Великого Турнира!
        Спустя час, разбившаяся на группы толпа из сорока девяти тысяч воинов просто ждала. Команды, образовавшиеся ещё за многие месяца до начала события, обсуждали предстоящий этап. И одной из таких была группа из шести человек, в число которых входили Лилия и Ивсим. Парень также участвовал на турнире, получив жетон с пометкой «1094». В массовом отборе в тренировочных массивах ему всё же удалось немного обойти Лилию.
        Как и девушку, юношу мучало желание померяться силами с личными учениками, однако больше всего Ивсима интересовали, конечно же, награды. Всего будет три этапа, и по итогам последнего будут определены победители. Давно было известно, что участники, занявшие с одиннадцатого по сотое места, получат внушительную сумму монет закалённого золота, а также набор и редчайших ресурсов. И чем выше будет позиция ученика, тем больше золота и лучше ресурсы ему дадут.
        Ученики, достигшие места с пятого по десятое получат возможность выбрать и изучить, если дадут клятву о нераспространении, одну из нескольких крайне редких и могущественных техник. Эти техники имеют аж по три тома, последний из которых даже превосходит Золотой ранг.
        Занявший четвёртое место также получит возможность выучить одну из этих техник, а вдобавок ему ещё выдадут Пилюлю Красной Звезды. Поглотив подобное лекарство во время прорыва на ступень Заклинателя, воин повысит свои шансы на успех до ста процентов, а также увеличит максимальный объём энергии в теле аж наполовину. Об этом препарате мечтают даже многие личные ученики, так что совсем не странно, что некоторые за него готовы даже убивать. Лишь лучшие из лучших, да и то не в каждом поколении, получают эту пилюлю.
        Как и четвёртое, третье место тоже стоило того, чтобы бороться за него изо всех сил. Ведь на кону стоял полноценный доспех и оружие ранга, что превосходил Золотой. Из-за особых ограничений, использовать предметы такого ранга могли минимум Заклинатели. Однако, как было известно, в эти времена на плато лишь у Элементалистов есть подобные доспехи и оружие, Заклинателям же практически никогда не выдавали их. Так что, хотя такая награда и представляла вложение в будущее, но при этом она являлась одной из наиболее ценных за последние турниры.
        Что же касалось второго и первого мест, то, к сожалению, никому, кроме организаторов и глав кланов, не было известно о наградах за них. Однако, учитывая, насколько ценными были призы за третью и четвёртую позиции, то от первых двух ожидали действительно чего-то совсем фантастического.
        Участники продолжали стоять на месте. Уже вот-вот должны были появиться организаторы, дабы сообщить о начале первого этапа. Все с нетерпением ждали этого момента. И, конечно же, многие задавались логичным вопросом: кто же покажет лучший результат?
        Будут ли это вновь ученики Клана Семи Клинков, который уже какое столетие держат первенство в своих руках, занимая большинство наилучших мест? Или же на этот раз придёт очередь второго или третьего клана бороться за победу? Клан Лесных Дев - в рядах которого правит нерушимый матриархат - покажут ли его ученицы этого поколения лучший результат, чем их предшественницы? А может воины Клана Благословенных Солнцем, чьи ученики вечно дышат в затылок Лесным Девам, наконец сможет вырваться вперёд?
        Никто не знал, но споры об этом велись безостановочно. Эти три клана были наиболее обсуждаемыми.
        Конечно же, вспоминали и о Клане Яркой Луны с Кланом Пламенной Саламандры.
        Клан Яркой Луны последние турниры постоянно был крепким середнячком, но поговаривают, что в этом поколении у них появилось несколько гениев, способных удивить даже первую троицу. А вот про Клан Пламенной Саламандры думали другое: вернули ли они былую силу? Больше сотни лет назад «саламандры» не сильно отставали от того же Клана Благословенных Солнцем, однако после кровавой войны их сила значительно уменьшилась.
        Увы, Клан Громового Змея и Клан Дерева Жизни практически не обсуждали, а если и делали это, то не без насмешек. Эти два клана уже с очень давних пор закрепили за собой позиции аутсайдеров, постоянно занимая последние места. Даже лучшие гении этих кланов редко когда могли сравниться с гениями первой тройки, а про остальных их учеников и говорить не стоило…
        Наконец, спустя почти сорок минут ожидания к участникам прибыли ответственные за первый этап организаторы. Не считая многочисленных Заклинателей, которые здесь нужны были лишь для поддержания порядка, на поляне теперь находились четверо Элементалистов начальной стадии. Точнее, над поляной. Трое мужчин и одна женщина - каждый в одежде высшего старейшины Клана Семи Клинков - левитировали в нескольких десятках метров над землёй, стоя на специальных платформах. Это были редкие артефакты, в структуре которых имелись законы пространства. Лишь обладая колоссальным количеством энергии, которую могли позволить себе только Элементалисты и редкие пиковые Заклинатели, воин мог использовать данные парящие платформы.
        Расположившись во главе прилетевшей процессии, в ладони резко хлопнула староватая, но старающаяся это скрыть, женщина. В то же мгновение на многие километры разошёлся пробирающий до мурашек звон. Воительница вмиг обратила внимание почти пятидесятитысячной толпы на себя.
        - Приветствую всех на первом этапе сто четвёртого Великого Турнира, - разнёсся усиленный энергией голос улыбающейся женщины. - Сейчас я объясню вам правила данного испытания, после чего вы сразу же начнёте. Итак… Во-первых, первый этап будет проходить на всей территории Дальних Пустошей в течение двух недель. Во-вторых, любые убийства учеников запрещены и будут строго наказаны! Через жетоны мы можем зафиксировать убили ли вы кого-то. Но даже если ни на убийце, ни на жертве не будет жетонов в момент боя, то смерть одного ученика от рук другого всё равно будет зафиксирована! Ведь все сорок девять тысяч жетонов на вас уже формируют огромный массив, который может действовать на всю область Дальних Пустошей, так что не стоит рисковать, пытаясь "незаметно" расправиться с кем-то. В-третьих, помимо всего, жетоны - это ещё и специальное хранилище. Потому как главной целью первого этапа является набор очков на ваших жетонах. Получать баллы можно двумя способами. Первый: помещать в пространство хранилища Кристаллы Энергии монстров ступени Закалки Души или выше. Уверена, все вы знаете, что кристаллы,
вырванные из тел подобных чудищ, имеют отпечаток воли зверя в течение нескольких часов. Только такие и могут быть помещены в пространство жетонов. Так что схитрить не выйдет. Если у вас уже есть заготовленные кристаллы, то они не подойдут. Даже не старайтесь. А второй способ получать очки - это забирать жетоны у учеников других кланов. Таким образом вы сможете получить заработанные уже кем-то баллы себе.
        Женщина сильно не надрывалась, спокойно рассказывая всё это. Всё же она знала, что практически все участники уже давно должны быть знакомы с правилами трёх этапов. Получив свои жетоны, ученики также получили особые брошюры, в которых были подробно расписаны все правила Великого Турнира. Сейчас же она коротко повторила основную информацию, просто чтобы напомнить о ней ученикам.
        - Ну а теперь, раз все готовы, успокойтесь и старайтесь не использовать энергию. Вокруг вас уже установлен крупный массив переноса. Буквально через несколько минут, все находящиеся на поляне и имеющие жетон участника будут телепортированы в случайное место Дальних Пустошей. Также, если вы будете касаться другого участника, то вас может перенести целой группой, но не более чем десять человек. На этом всё.
        Договорив, женщина кивнула левитирующим рядом Элементалистам, после чего они направились в сторону большой группы Заклинателей. Там четвёрка заняла специальные места, после чего сконцентрировалась на активации массива.
        - Как думаешь, он ещё жив? - вдруг спросил Ивсим, обратившись к Лилии. Он, как и другие члены их команды из шести человек, уже успел взяться за руки с ними.
        - А ты сомневаешься? - удивилась блондинка.
        - Дальние Пустоши очень опасное место. Уверен, нас туда посылают только потому, что почти пятьдесят тысяч учеников, даже разрозненных и недружелюбных друг другу, это всё равно сила. Так что да - сомневаюсь.
        - А я нет! - хитро улыбнулась девушка. - Я с ним знакома подольше, и уже не раз успела удивиться его живучести. А ещё мне почему-то кажется, что очень скоро мы встретимся вновь.
        - Хм… Будет интересно… Хотя мне даже сложно представить, что он будет делать с саламандрами. Даже нас допрашивали. Хорошо хоть наш клан не дал им слишком своевольничать после того происшествия в Верхнем Гнезде.
        - Ага… - вздохнула Лилия.
        В следующий момент огромную поляну озарило ярким светом, вслед за чем сорок девять тысяч учеников исчезли.
        Начался первый этап Великого Турнира…

***
        Тем временем, пока талантливейшая молодёжь Плато Поднебесья только начинала осваиваться в Дальних Пустошах, в столице в главном дворце Клана Пламенной Саламандры шёл разговор.
        - Думаешь, это правда? - попивая дорогой чай из редких трав, задал вопрос относительно молодой патриарх клана. Он выглядел лет на тридцать, однако на самом деле ему уже давно перевалило за полторы тысячи лет. К этому времени, а точнее лишь две сотни лет назад, мужчина смог достичь пиковой стадии Элементалиста. Именно он и был отцом Шин Си.
        - Если бы был неуверен, то мы столько бы не работали, сын, - ответил ему старик, который также являлся пиковым Элементалистом и доживал уже третье тысячелетие. Этот человек почти век назад передал пост главы клана единственному живому сыну, и теперь являлся верховным старейшиной.
        - Ты прав, - вздохнул патриарх. - Просто я никак не могу поверить, что мы действительно кого-то упустили в той войне.
        - Мне тоже было сложно поверить, когда сообщили о том происшествие в столице Клана Громового Змея почти два года назад, - кивнул старик. - Но если говорить честно, то это даже лучше. Я уже и не надеялся, что мы найдём свиток ещё при моей жизни…
        На время в комнате повисло молчание. Элементалисты жили долго. Настолько, что простым смертным было сложно это понять. Достигнув пиковой стадии, они могли продолжать жить сорок - сорок пять веков с момента перехода на ступень Заклинателя. Однако, увы, по истечении этого срока, даже столь могущественные мастера были обречены на смерть. Время не щадило никого.
        Нынешний патриарх понимал - его отец очень стар. И хотя существовало два способа отстрочить приход старухи с косой: прорваться на следующую ступень или найти фрукт с энергией души, но ни один из них не был доступен Клану Пламенной Саламандры. В принципе, как и остальным. На Плато Поднебесья, после великого катаклизма, произошедшего почти пятнадцать тысяч лет назад, когда резко упал уровень внешней энергии, никто не мог ступить за пределы ступени Элементалиста. А духовные фрукты с энергией души встречались так редко, что про них даже и не думали.
        Через некоторое время сын верховного старейшины вновь вздохнул.
        - Хорошо, хоть старик Гин так и продолжал носить тот флакон, который помог ощутить свиток.
        - Согласен, - на смену хмурости пришла лёгкая улыбка. - Вот только потрепало его знатно. Левую руку оторвало и сожгло до углей. Впрочем, как и половину лица.
        - Это да. Хорошо, что ты тогда подарил Шин Си тот защитный артефакт. А то даже второй Заклинатель, который из Клана Громового Змея, никак не смог защититься от взрыва… Безумная сила, я даже не подозревал, что у их линии крови есть такое умение.
        - Есть, но только лишь у одного процента. Да и после того происшествия мы быстро вычислили тех, кто потенциально мог обладать похожей способностью, поэтому больше нечего опасаться. Хотя, этих Алкис в принципе уже и не существует, так что плевать… Но кто бы мог вообще подумать, что нам повезёт наткнуться на потомков Великой Огненной Бабочки, чья кровь является идеальным усилителем для нашей крови. Это прямо небесная благодать какая-то.
        - Надеюсь, что так. А ещё я надеюсь, что те пилюли из тел Алкис действительно позволят нам вырвать победу в этом Великом Турнире!
        Верховный старейшина вновь пригубил душистый напиток, немного помолчал, а затем ответил.
        - Про Яркую Луну беспокоиться не стоит. С большинством гениев Лесных Дев и Благословенных Солнцем думаю наша молодёжь тоже справится, а вот насчёт Клана Семи Клинков я даже не знаю. Их сила действительно пугает…
        Патриарх помрачнел, резко вспомнив об их отношениях с этим кланом.
        - Последнее время Клинки слишком много мнят о себе. Родную сестру того парня, который сбежал со свитком, нам так и не удалось допросить! Эти ублюдки просто не пустили в Город Вершин Мира наших людей! А от остальных знакомых беглеца толку нет. Ничего они не знают. Да и после взрыва наши отношения с Громовым Змеем сильно ослабли. Урезали они наши возможности на своей территории. Проклятье!
        - Плевать на «змей». А вот с Клинками у нас действительно плохие отношения. Точнее, они таким были когда-то, а теперь Клинки нас в открытую ненавидят из-за той войны. Хорошо хоть грань не переступают… Однако вся верхушка нашего клана тогда считала, что война того стоила. Кто же знал, что свитка мы так и не получим? Но зато он появился сейчас. И мы обязательно должны отыскать его!
        - Да, отец, - покорно кивнул патриарх. - Всем нашим ученикам на турнире уже была передана информация об этом Кае. В Ближних Пустошах мы парня не нашли, а судя по его клановой метке, он долго в них и не задерживался. Так что, выходит, он подался в Дальние Пустоши. Потому что только на таком расстоянии его метка потеряет связь с центральным массивом Громового Змея.
        - Вот только я сомневаюсь, что он ещё жив. Какому-то слабаку вряд ли там удастся прожить почти два года. Даже большинство наших личных учеников не сможет продержаться в Дальних Пустошах так долго.
        - Согласен. Значит, придётся искать труп, или даже просто кольцо. Оно Золотого ранга, так что маловероятно, что какой-то зверь уничтожил его. Жаль, конечно, что мы раньше его не нашли. Дальние Пустоши слишком велики. Но турнир подвернулся удачно. Организовать вылазку стольких учеников самим было бы слишком тяжело, но теперь за нас поработали клятые Клинки. Это хорошо.
        Верховный старейшина на мгновенье задумался. Он вспомнил причину той войны, победа в которой стоила им слишком многого, а приз в итоге ускользнул.
        - Поисковые артефакты всем ученикам выдали? - спросил он.
        - Конечно. Наши мастера уже настроили его на ауру того парня. И даже если он мёртв, то отпечаток его силы ещё должен был остаться на кольце, - твёрдо ответил патриарх. - Не стоит волноваться, отец. Вскоре Техника Медитации Холода Пустоты станет нашей!
        Глава 17. Охота за цветком.
        Первый этап турнира начался. В это же время совет старейшин Клана Семи Клинков в полном составе расположился на просторной открытой террасе, которая была украшена сотнями различных цветков. Разместившись вокруг огромной левитирующей в метре над полом платформы, Элементалисты чего-то ждали. Предмет представлял из себя сложнейший массив, который прямо сейчас был соединён с каждым жетоном участников. Подобным образом высшие старейшины могли наблюдать за передвижением почти пятидесяти тысяч учеников в Дальних Пустошах в реальном времени.
        - Отлично, всё работает без проблем, - с облегчением выдохнул седобородый старец. Всё же мало кто верил, что всё заработает правильно с первого раза при таком количестве участников. Но артефакт, а точнее создавшие его мастера не подвели.
        - Согласен, - кивнул другой старейшина. - Как думаете, много ли им удастся добыть кристаллов?
        - За последние столетия в Пустошах развелось слишком много монстров, и недавнее нашествие тому подтверждение. Так что думаю, да - соберут немало.
        - Надеюсь после этого у нас, наконец, будет достаточно энергии, чтобы провести ритуал соединения фрагментов.
        - Вот только Верховный Старейшина всё равно слишком торопится, - отметил относительно молодой Элементалист, вслед за чем другие, близящиеся к закату своих жизней старейшины резко уставились на него. Заметив гневные взгляды стариков, мужчина поёжился, поспешив оправдаться. - Это я к тому, что вдруг что-то пойдёт не так? Вдруг мы попробуем соединить ключи, но сделаем это неправильно и повредим их?
        - Ха! - усмехнулся один из наиболее авторитетных высших старейшин. - Цзян Лю, тебе не стоит об этом волноваться! Мы не знаем из чего сделаны эти три фрагмента, но они ничем не уступают в прочности самой Нерушимой Башне. Даже сотня Элементалистов не сможет не то что повредить, а даже поцарапать ключ! Так что я поддерживаю решение бывшего патриарха. Мы должны открыть Башню как можно скорее!
        - Эм… - немного смущаясь, подала голос симпатичная девушка, которой на самом деле было почти шесть сотен лет. И конечно же, относительно находящихся рядом стариков она была не более чем ребёнком. Вот только не стоило её недооценивать. В своё время именно эта девушка заняла первое место на Великом Турнире, а когда ей исполнилось триста, то она смогла взобраться на ступень Элементалиста, что было невероятным достижением. - А я только недавно в совете и мне ещё ничего не рассказывали… Можете, пожалуйста, объяснить, чем сейчас занимается патриарх и Верховный Старейшина? Что мы будем делать с этим ключом и зачем клан сейчас накапливает кристаллы и камни энергии?
        - Ох, юная Юй, а мы ведь действительно забыли проинформировать нашего нового коллегу! - заботливо произнёс старейший из присутствующих, а остальные посветлели, лишь услышав чудный голосок девушки. Цзян Юй в клане любили очень многие. - При помощи ключа, все фрагменты которого наконец были собраны, мы собираемся открыть Нерушимую Башню, которая стоит на плато ещё со времён прошлой цивилизации. По нашим предположениям, именно башня связана со случившимся пятнадцать тысяч лет назад катаклизмом. Так что если мы откроем её, то это позволит нам продолжить развитие за пределы ступени Элементалиста. Думаю, ты уже и сама смогла заметить, что после прорыва на пиковую стадию тебе словно нечто стало мешать идти дальше, так ведь?
        Девушка кивнула.
        - Поэтому нам и нужны кристаллы энергии, чтобы объединить три части ключа. Так что Великий Турнир подвернулся крайне удачно. Теперь, кроме наших учеников, кристаллы будут добывать ещё и ученики других кланов! И патриарх вместе с Верховным Старейшиной как раз сейчас занимаются подготовкой к ритуалу.
        На некоторое время все замолчали. Старики предвкушали момент открытия башни, после чего они смогут попытаться взойти на следующую ступень, что значительно увеличит продолжительность их жизнь. А вот более молодые старейшины размышляли о том, какие же ещё секреты хранит в себе Нерушимая Башня.
        - Что ж, думаю, раз артефакт нормально работает и никакой взрыв нам останавливать не нужно, то можем расходиться. Пускай теперь ответственные следят за всем.
        Элементалисты закивали, а затем стали один за другим покидать террасу. А вскоре вместо них к левитирующей платформе прибыли несколько Заклинателей, которых и назначили наблюдать за участниками турнира, а также отслеживать убийства между людьми, которые также фиксировались на этом массиве.

***
        Шел четвёртый день первого этапа Великого Турнира. Сквозь густой лес пробиралась группа из десятка человек. По их зелёным одеяниям можно было понять, что это ученики Клана Дерева Жизни. Как и многие другие, они объединились в команду задолго до начала события. Их группе повезло - все десять товарищей смогли пройти отборочную стадию, став одними из тех, кого их клан решил отправить в качестве участников.
        Нельзя было назвать эту команду слабой. Но и претендующими на победу в турнире они тоже не были. Получив жетоны с номерами в районе четырёх тысяч, подобные группы не надеялись на многое - как минимум на прохождение первого этапа, за что им уже полагались поощрительные награды, но уже от собственного клана.
        Однако главной задачей подобных команд, которые вряд ли могли посоперничать с сильнейшими внутренними учениками и тем более личным, был поиск ресурсов. Дальние Пустоши крайне опасное место, и даже Заклинатель, если не будет достаточно бдительным, может погибнуть здесь. Ведь помимо могущественных монстров, главной опасностью в этих землях являлись природные массивы, в которых запросто могли погибнуть даже сильнейшие ученики. Так что вылазки на восток Плато Поднебесья могли позволить себе очень немногие. Даже личные ученики редко выбирались за пределы Ближних Пустошей, лишь иногда заглядывая за условную границу, да и то ненадолго. Для большинства же Дальние Пустоши так и оставались недостижимой мечтой, полной несметных сокровищ, но опасной до крайности.
        Вот только в этом году всё было иначе. Ещё полгода назад сильнейшие таланты, как обычно готовились к предстоящему событию, а остальные особо об этом и не задумывались. Однако когда, наконец, стали известны правила первого этапа Великого Турнира, организацией которого занимался Клан Семи Клинков, верхушки других шести кланов забили в набат. Переполох стоял такой, что даже полноправные ученики, которые обычно выступают в роли слуг для кланов и далеки от подобных событий, также стали интересоваться происходящим.
        Беспокойство глав и старейшин было понятно. Кто пожелает отпускать своих сильнейших учеников, своё будущее - тех, кто некогда станет во главе клана, в настолько опасное место? Упрёки, отказы и требования о разъяснении сразу же посыпались на Клан Семи Клинок. Никто не понимал, зачем те придумали подобный этап, в процессе которого можно потерять даже главных гениев поколения, в коих с пелёнок вкладывалось огромное количество ресурсов? И как только поток претензий перевалил за край, многие стали ожидать, как Клинки пойдут на попятную, как станут извиняться и начинать поспешно переподготавливать первый этап. Большинство ждало этого будто подарок на день рождения. Люди хотели увидеть как гордый и сильнейший клан унижается, пытаясь оправдаться…Что ж, ничего подобного так и не произошло.
        Спокойно выйдя на публику во время сбора практически всех Элементалистов Плато Поднебесья, Клинки с высоко поднятой головой сообщили, что ничего меняться не будет. В тот момент практически всех будто из ведра окатило. Внезапная тишина, продлившаяся не более нескольких секунд, была готова вот-вот взорваться криками разгневанных людей, как вдруг Клан Семи Клинков вновь подтвердил, почему именно они - сильнейшие.
        В течение какой-то жалкой минуты злобные и хмурые лица сотен людей сменились на заинтересованные и даже радостные. Клинки объяснили, что слишком опасаться за учеников не стоит. Ведь перед тем, как объявлять о первом этапе, они провели массовую зачистку Дальних Пустошей, используя силы практически всех своих Элементалистов и сильнейших Заклинателей. Буквально за неделю мастерам удалось отыскать все природные массивы-ловушки, а вдобавок найти и расправиться с монстрами Тиранической ступени, которые являлись звериным аналогом Элементалистов. Таким образом, в нынешнее время опасность Дальних Пустошей была снижена в разы. Конечно, всё ещё нечета Ближним, но уже и не смертельная зона для практически каждого ученика.
        Что это значило для кланов? Во-первых, теперь не стоило столь сильно беспокоиться за своих учеников. Объединившись в небольшие команды, они смогут долгое время выживать в тех краях. А личные ученики будут способны справляться даже в одиночку. Во-вторых, раз чрезмерной опасности больше нет, то бесчисленные духовные растения теперь остались без естественной охраны в виде монстров и массивов-ловушек, которые часто действовали в симбиозе. Ну и в-третьих, это всё ещё оставалось серьёзным испытанием.
        Воина… настоящего воина не получится вырастить в тепличных условиях, сколькими бы ресурсами его не пичкали. Ибо истинное понимание пути боевых искусств можно получить, только побывав на границе жизни и смерти. И не раз. Лишь переживая смертельную опасность, переживая моменты, когда находишься на грани, когда ты либо сдохнешь, либо перешагнёшь через себя и справишься с ситуацией, можно прикоснуться к тайнам пути развития. Только так можно стимулировать собственное тело и душу, что позволит достигнуть гораздо большего, чем если боец просто будет мирно тренироваться, изучать техники и поглощать ресурсы. Конечно, подобным образом можно дойти даже до ступени Заклинателя. Вот только затем окажется, что фундамент воина слишком шаткий. Не закалённый битвами он не позволит двигаться дальше.
        Все старейшины это понимали, поэтому гнев сменился на милость. Теперь кланы, наоборот, хотели отправить как можно больше учеников в качестве участников. И пускай они не пройдут даже первый этап, зато приобретут бесценный опыт, а также в кои-то веке смогут добыть наиболее редкие ресурсы, за которыми раньше приходилось отправляться Элементалистам. А много ли может найти один, хоть и очень могущественный, воин в Дальних Пустошах, которые воистину были огромны? А ведь другое дело если искателей тысячи!
        На прошлых турнирах к первому этапу обычно допускались по две, изредка по три тысячи учеников. На этот же раз кланы хотели выставить больше претендентов, и Клинки позволили это. Максимальное количество для каждого клана было расширено до семи тысяч человек. Это, конечно, было много, но всё равно нашлись главы, которые вообще желали послать буквально всех своих внутренних учеников. К сожалению, подобную нагрузку, в виде дополнительных жетонов, которые необходимо изготовить, Клинки позволить себе уже не могли.
        И вот сейчас, одна из таких команд продвигалась чётко на северо-северо-восток. За эти четыре дня они, конечно, повстречали нескольких монстров и даже смогли заработать немного очков для себя, но основной их целью всё же являлся поиск духовных растений. А так как Клан Дерева Жизни больше специализировался на законах и энергии жизни, зверей и растений, то для них учуять духовною траву или фрукт было на порядок проще, чем участникам из других кланов.
        Вот и эта команда уже успела отыскать парочку редких трав, а прямо сейчас двигалась к месту, где предполагаемо могло быть пиковое духовное растение Золотого ранга. Ведь именно такой результат показала особая техника их капитана. Обычно подобный поиск давал результат лишь один раз из десяти, но при этом сама техника требовала прорву энергии. Однако так было в Ближних Пустошах, где ученики уже тысячелетиями промышляли сбором ресурсов. Здесь же, за границей в виде реки в центре плато люди бывали крайне редко. Оттого можно было сказать, что местные духовные растения непуганые, а значит они вряд ли владеют умениями прятаться от техник. Замаскироваться от чутья зверей - да. А вот люди - кто это? Таким образом охота на духовные растения обещала быть успешной…
        Ступая прямо за широкоплечим лидером, который всегда был душой их компании и являлся сильнейшим в команде, Ян Лин опасливо озирался. После телепортации их команда оказалась почти у самого океана на востоке. Рядом практически не было других участников, так что первые дни выдались спокойными и плодовитым. Всё шло хорошо, пока очередная проверка местности не показала следы пикового растения Золотого ранга. Тогда-то неведомый страх и проник в душу парня.
        Поначалу Ян Лин проигнорировал это, а когда предчувствие опасности стало расти, словно они шли в ловушку страшного хищника, юноша просто списал всё это на влияние здешних земель. Молодому ученику не хотелось показаться трусом в глазах старших, поэтому он скрыл своё беспокойство.
        Ян Лин понимал, что ему сильно повезло в жизни. Поэтому он должен быть сильным воином с непоколебимым духом, дабы не опозорить свою семью, которая так старалась ради него. Так он считал.
        Когда-то давно прадеду Ян Лина повезло попасть в Низинные земли откуда-то с дальнего севера, а затем уже его сын смог пройти экзамен, и стал полноправным учеником Клана Дерева Жизни. К сожалению, в одной из вылазок в Ближние Пустоши дедушка парня получил смертельную рану и вскоре скончался. После этого в клане остались бабушка и отец Ян Лина, которому на тот момент было не больше года. Чтобы прокормиться и не быть изгнанными, овдовевшая женщина работала на износ, едва сводя концы с концами. А когда сыну исполнилось восемь, она умерла от переработки. Только начавший постигать азы боевого искусства, мальчик остался совсем один.
        К сожалению, у отца Ян Лина не было должного таланта. Зато вместе с молоком матери в него впиталось немалое упорство и стойкость. Мальчишка смог доказать свою пользу клану, что позволило ему остаться на плато. Он вырос, сумев, как и отец, стать полноправным учеником, а затем даже завести семью. Мужчина всей душой желал исполнить мечту родителей - даровать своим потомкам славное будущее.
        Увы, первые три его ребёнка также не отличались особым талантом, однако когда родился Ян Лин в семье наконец наступил праздник. Длительное проживание в среде со столь плотной энергией в конце концов дало свои плоды. С первого взгляда становилось понятно - мальчик точно добьётся успехов на пути боевых искусств! Все средства семьи сразу стали вкладываться в развитие сына. И уже в пятнадцать юноша смог оправдать надежды родителей и братьев, достигнув уровня Закалки Сенсорных Органов. После этого, подходя по возрасту, парень смог сдать тяжелейший экзамен на внутреннего ученика.
        Вскоре Ян Лину исполнится семнадцать, но он уже находится на полпути к уровню Закалки Головного Мозга. А к восемнадцати парень надеется всё-таки взобраться на гору под названием Закалка Души, которая в прошлом не покорилась ни его отцу, ни деду, ни прадеду. Так что, достигнув всего этого, юноша жаждет отплатить своей семье за то, что они поверили в его талант. Поэтому, как он может сейчас из-за какого-то лёгкого страха повернуть назад, когда, вероятно, впереди лежит невероятное сокровище? Как он может называться воином, если боится рисковать?
        Так что, подавив непонятное чувство тревоги, Ян Лин взял себя в руки и продолжил свой путь.

***
        Поход длился ещё несколько часов, пока команда наконец не выбралась к одинокой скале. Теперь, приблизившись к ней, каждый из них мог ощутить веяние отголосков силы некоего духовного растения.
        - Удача! - приглушённо воскликнул лидер группы. - Похоже, что это Иллюзорный Цветок! Не могу разобрать, какой у него атрибут, но это точно растение пикового качества!
        Улыбки тут же появились на лицах его товарищей, в том числе и Ян Лина. Услышав про столь редкую духовную траву, он мигом забыл про все опасения. Желание поскорее заполучить сокровище пленило разум парня.
        Группа стала огибать скалу, руководствуясь развитым чутьём на духовные травы. Всё же их клан неспроста назывался Кланом Дерева Жизни.
        Как вскоре оказалось, за густым покровом зарослей была спрятана небольшая поляна, а также зев пещеры. Именно из её глубин и веяло силой цветка.
        Выбравшись на открытое пространство, ученики тут же направились к пещере, как вдруг ощутили опасность. Десятеро парней замерли, резко явив оружие, призвав законы и приготовив энергию для высвобождения. И причина тому была ясная - конкуренты.
        Прямо с противоположной стороны из зарослей выбралась такая же группа из десяти участников турнира. Судя по одежде - это были ученики Клана Яркой Луны.
        Для обеих команд эта встреча оказалась полной неожиданностью. По непонятной причине никто из них до самого последнего момента так и не смог ощутить друг друга. Сердце Ян Лина вдруг бешено заколотилось. А ведь он как предчувствовал! Вот только всё равно решил проигнорировать интуицию…
        Две группы замерли, готовые вот-вот сорваться в бой. Их сдерживало лишь одно - незнание сил противника. Однако буквально через десяток секунд воины поняли, что практически равны, из-за чего и не спешили начинать сражение. Становилось понятно, что команда из Клана Яркой Луны также не является претендентом на победу в турнире, а просто занимается сбором ресурсов в Дальних Пустошах, пока это возможно.
        - Предлагаю поделить цветок, - вдруг произнёс лидер группы Клана Дерева Жизни, наконец нарушив давящую тишину.
        Главарь команды из другого клана усмехнулся.
        - Испугались нас и хотите избежать боя? И зачем нам вообще делиться с вами?
        В ответ на это старший Ян Лина оскалился.
        - Ничуть. Вот только если завяжется бой, то это потревожит цветок, и он точно сбежит! А делиться зачем? Ну не знаю… Может потому, что я уверен, что никто из вас и не догадывается, как правильно нужно ловить Иллюзорный Цветок, чтобы самим остаться целыми и не повредить при этом растение, из-за чего его ценность может упасть почти в два раза после поимки. А вот мы знаем!
        Ученики Клана Яркой Луны нахмурились - лидер группы Ян Лина попал в яблочко. Молча взглянув друг на друга, члены их команды пришли к решению без слов.
        - Хорошо. Но чтобы вы нас не кинули, принесёте системную клятву.
        - Тогда вы тоже.
        Ян Лин расслабился. Похоже, стычки пришлось избежать. Хотя из-за чего он вообще нервничал? Даже проиграй они, то просто бы потеряли жетоны, кольца и цветок. Невелика потеря, в Дальних Пустошах-то. Вот только почему же чувство тревоги ничуть не отступило?
        - М-да… А я думал вы сами всё сделаете. Изобьёте друг друга, а мы придём на готовое. А тут ишь какие. Объединится решили. Придётся теперь самим всё делать. Эх… - вдруг откуда-то слева раздался незнакомый голос.
        В пятнадцати метров от двух застывших групп появился человек в ярко-оранжевой форме - член Клана Пламенной Саламандры. На вид ему было лет шестнадцать, вот только одеяния личного ученика говорили сами за себя. Ян Лин наконец-таки понял, почему ощущение тревоги не ушло. Это была засада! А чужие ауры они могли ощутить только в радиусе нескольких метров, видимо, из-за какого-то артефакта саламандр.
        - Ладно, ребята, можете выходить, - надменно махнул личный ученик, после чего маскирующий ауры массив перестал действовать.
        В тот же миг ученики из Клана Дерева Жизни и Клана Яркой Луны ощутили появление отголосков энергии ещё девятнадцати человек вокруг них. Выходило, что саламандр здесь аж две группы по десять воинов!
        Бой завязался без предупреждения. Просто в какой-то момент из зарослей вырвались другие ученики Клана Пламенной Саламандры, сразу же направив оружие на попавших в засаду участников турнира.
        Отразив мощный удар, Ян Лин невольно сделал пару шагов назад. Доставшийся ему враг оказался на целый уровень выше, и хватало лишь одной его силы, чтобы юноша почувствовал, как у него дрожат руки после парирования. Вот только парень не собирался сдаваться.
        Усилившись законами и энергией, Ян Лин яростно отбивался от противника, в какой-то момент даже на мгновение испугав того. Однако в следующую секунду раздался пронзительный крик. Бросив быстрый взгляд в сторону, парень опешил: одному из команды Клана Яркой Луны отсекли руку.
        - Отвлёкся! - зло выплюнул противник Ян Лина, воспользовавшись моментом.
        Увернуться от явно смертельного выпада он сумел, а вот последовавший за этим удар в грудь резко выбил весь дух из парня и откинул назад. Но вовремя восстановив дыхание и спохватившись, он закричал.
        - Вы что творите? Вас за убийства вышвырнут с турнира и могут даже казнить!
        - Идиот! - оскалился враг, и в следующий миг Ян Лин лишился нескольких пальцев на правой руке.
        Болезненно зарычав, парень попытался разорвать дистанцию. Но не успевал…
        Вражеский клинок стремительно двигался на него, как вдруг перед парнем очутился уже раненный капитан, оттолкнув товарища в сторону. Завалившись от такого спиной к дереву, юноша смотрел, как чужой меч медленно протыкает живот его друга.
        Картина боя застыла.
        Как и ученики из Яркой Луны, так и члены команды Ян Лина проигрывали. Саламандры оказались гораздо сильнее их, о чём уже говорило одно лишь наличие среди напавших личного ученика, который ещё даже не вступил в бой.
        Менее чем за минуту девятнадцать бойцов Клана Пламенной Саламандры повергли своих противников, так или иначе ранив каждого.
        Так и застыв у дерева, Ян Лин не мог поверить своим глазам.
        - Ублюдки! Вас всех накажут! Вы сами подписали себе смертный приговор! - вдруг вырвалось у него.
        - Ошибаешься, - ответил личный ученик. - Разве мы кого-то только что убили?
        Честно говоря, пока что все присутствующие были всё ещё живы. Вот только учитывая ранения некоторых, то в ближайшее время часть учеников точно отправится в мир иной.
        - Конечно, если мы оставим вас умирать, то массив отметит нас как убийц. Но что, если всё будет по-другому? Что, например, если вас съедят звери? - полубезумно оскалился главарь саламандр. - Начинайте!
        Услышав приказ, победившие в бою воины растерянно посмотрели на личного ученика.
        - Может, всё-таки не стоит? - попытался образумить господина один из них.
        - Я сказал - начинайте! - злобно процедил личный ученик.

«Ах, после принятия той пилюли моя кровь словно кипит! - пронеслось у него в голове. - Меня аж распирает от силы… Не могу больше. Пускай эти ублюдки развлекут меня!»
        Ученики Клана Пламенной Саламандры помрачнели, но отказываться выполнять приказ никто не решился. Достав из колец мощные стимулирующие и целительные зелья, воины насильно влили их в рот ещё живым, но раненым жертвам. А через несколько секунд поляну перед пещерой накрыло непрекращающимися криками боли и страданий.
        Застывший и быстро бледнеющий от ужаса Ян Лин мигом позабыл о потерянных пальцах. Парня стало трясти от ненависти, а через мгновение его вырвало. Неподготовленной психике неопытного юноши было сложно вынести то, что он видел. Ведь с методичностью профессиональных мясников, девятнадцать учеников Клана Пламенной Саламандры отрубали все конечности как его товарищам, так и членам Клана Яркой Луны. И как только очередная рука или нога оказывались отсоединёнными от тела, саламандры тут же прижигали рану огненными техниками.
        - А-а-а-а-а-а-а!!!
        - Прошу! ОСТАНОВИСЬ!!!
        - Нет-нет… НЕ НАДО!!!
        - СТОЙ!!! Умоляю!!!
        - Всё, что угодно! А-А-А-А-А!!!
        Хмурые и заляпанные в крови, саламандры всё равно продолжали этот зверский бесчеловечный процесс, абсолютно невзирая на молебные крики их жертв.
        Ян Лин дрожал, практически полностью утратив волю к сопротивлению. Казалось, слушая эти крики, он будто сам ощущал их боль каждой клеточкой своего тела. Из глаз парня хлынули слёзы, но не от страха, а от невыносимости подобного зрелища.
        - Да-да! Рубите их! Давайте! Но смотрите, чтобы никто не умер! - безумно скалился личный ученик, словно находясь в пьяном экстазе. Ведь именно так действовала пилюля, созданная из крови семейства Алкис, на многих представителей рода Шин.
        Внезапно, голос главаря саламандр отрезвил Ян Лина. А затем, почему-то кинув взгляд на капитана своей группы, парень неожиданно понял, что тот так и не проронил ни слова, даже потеряв руку и обе ноги. Их взгляды пересеклись, после чего юноша прочёл по губам:

«Беги».
        В тот же момент Ян Лин вспомнил о семье… Ненависть мигом заполонила его вновь, но на этот раз вся она направилась в нужное русло. Взяв себя в руки, парень резко вскинул оружие.
        - Сдохни ты, ТВАРЬ!!! - заорал он, активируя и направляя технику прямо в сторону личного ученика.
        Зелёная вспышка, а следом взрыв. Техника, чем-то напоминающая поток листьев вмиг преодолела расстояние между участниками турнира, дабы затем сокрушительно разбиться о кокон из пламени.
        Развеяв защиту, личный ученик посмотрел на дерево. Ян Лина там уже не было. Однако ставшая резко отдалятся от них аура всё объясняла.
        - Чего расселись?! Быстро догоните его и притащите обратно! - выкрикнул главарь саламандр, а затем мерзко улыбнулся. - Я порублю его лично…
        Вслед за пареньком сорвалось аж пятеро бойцов. Этого хватит с лихвой. Остальные же стали наблюдать за изувеченными учениками Клана Яркой Луны и Клана Дерева Жизни. Вот только это было излишним. Хотя жертвы засады и оставались в сознании из-за стимулирующих зелий, но вряд ли после пережитой боли они были в состоянии воспользоваться энергией или законами…
        Ян Лин бежал, не разбирая дороги. В глазах темнело, а дыхание сбилось. В недавнюю атаку он вложил почти всю энергию, но даже не смог поцарапать того личного ученика! Он надеялся хоть немного ранить их главаря, но в итоге смог выиграть лишь десяток секунд. Сил оставалось мало, а саламандры уже дышали ему в затылок. Пытаясь придумать хоть что-то, парень никак не мог выбросить из головы застывшую перед глазами сцену безумия, а также будоражащие крики.
        Внезапно запнувшись за незамеченный корень, разогнавшийся Ян Лин полетел вперёд, после чего кубарём покатился с небольшого склона. Наконец, остановив падение, столкнувшись спиной с деревом, парень попытался резко встать, как вдруг понял, что это было совсем не дерево…
        Дёрнув головой, юноша застыл, на секунду даже позабыв, как нужно дышать. Перед ним стоял человек в старых и совсем обычных серых одеждах для тренировок. На незнакомце был плащ, капюшон которого каким-то странным образом отбрасывал тень, из-за чего лицо человека разглядеть не удавалось. Единственное, что Ян Лин видел - глаза.
        Два ярких, словно фонари посреди ночного леса, фиолетовых глаза промораживали парня до самых костей. Ученик Клана Дерева Жизни задрожал. Почему-то сейчас его пробрал страх, который вытеснил даже тот ужас, случившийся недавно на поляне перед пещерой. И как бы он ни старался, Ян Лин не мог унять этой неестественной дрожи. Ему казалось, словно он лишь добыча, на которую смотрит зверь. Смотрит столь естественно, будто так и заложено самим миром.
        И в этом холодном взгляде читалось лишь одно - недоумение.
        Чувство, появившееся оттого, что кто-то действительно посмел потревожить хищника прямо на пороге его дома…
        Глава 18. Аура зверя.
        Бежавшие за Ян Лином ученики быстро нагнали парня по следу ауры, а также благодаря своим улучшенным сенсорным органам. Однако спрыгнув со склона, саламандры замерли.
        Перед ними стоял незнакомец, у ног которого находился так и не поднявшийся Ян Лин. Ледяной взгляд человека в серых одеждах заставил преследователей поёжиться и ощутить укол страха. Но имея более стойкий дух, чем преследуемая ими цель, эти пятеро быстро взяли себя в руки, вытеснив необъяснимое чувство тревоги. Хотя странное психологическое давление и некий дискомфорт всё равно остались, лишь отойдя на задний план.
        А ещё помогло успокоиться понимание того, что незнакомец находится лишь на уровне Закалки Головного Мозга, когда они достигли уже ступени Закалки Души. Вероятно, это просто какой-то трюк. С чего бы им опасаться какого-то слабака, так ещё и одного?..
        - Ты кто? - нагло спросил один из преследователей. - Из какого клана?!
        Всё же по одежде Кая нельзя было понять откуда он.
        - Чегой-то ты вообще его спрашиваешь? Вон, погляди на руку. Видно же, что он из змеев громовых! - указал другой саламандр на клановую метку.
        - Ясно. Не наш, значит. Ну и хорошо. Тогда он тоже пойдёт на корм зверям.
        - Эй-эй, парни! - вдруг всполошился один из пятёрки, держа в руках продолговатый светящийся кристалл. - Смотрите! Это же он! Он! Это его нам приказали старейшины отыскать в Дальних Пустошах!
        В следующий момент и другие саламандры достали идентичные артефакты поиска, что уже были настроены на ауру лишь одного человека - Кая. Вот только в следующий момент все пятеро растерялись. Кристалл должен был начинать светиться, если цель находилась уже хотя бы в радиусе нескольких километров, что ученики сразу бы ощутили. Тогда почему же предмет стал работать, только когда они приблизились на десяток метров? Что было не так с аурой этого парня?
        Саламандры переглянулась.
        - Плевать, главное - мы нашли его. Только вспомните, какую награду обещали тем, кто доставит его кольцо? А если мы ещё и живым его принесём, то, может, нас даже личными учениками сделают!
        Парни тут же заулыбались, а затем вновь перевели взгляды на Кая.
        - Странно. Почему он даже не пытается убегать?
        - Может, он так испугался, что забыл, как ногами двигать? - выпалил один из них, заставив других засмеяться.
        - Эй-эй, смотри только штанишки не обмочи, паренёк. Нам тебя ещё в клан тащить.
        - Ладно, его вырубаем, а беглеца этого тут порубим.
        - Не-е. Господин сказал, что сам этим займётся.
        - Дерьмо… Ладно, тащим обоих.
        Кай же, который впервые за почти два года увидел людей, недоумевающе слушал этих идиотов. Как же давно он не слышал человеческой речи… Рун’Тан не в счёт. Там больше ретрансляция мыслей, чем общение голосом. Да и спит старик очень много, на самом деле. Так что и с ним особо не побеседуешь.
        Кай понимал, что саламандры нашли его по частоте ауры, которая у каждого существа уникальна. Вероятно, именно тот старик Гин запомнил её, и, являясь Мастером, передал фрагмент своей памяти, как обычно это делается со свитками техник. Таким образом, ориентируются по ауре, можно было отыскать человека, даже если он сменит внешность. Например, те же бандиты, посланные врагом в маске демона ещё во время испытания на вступление в клан, должно быть, вышли на Кая благодаря похожей технике.

«М-да… Языки за зубами не держат. Значит, меня наконец-то принялись искать. Хорошо, что Рун’Тан научил сжимать свою ауру, чтобы её можно было почувствовать только вблизи. Но раз меня ищут артефактами, то этот способ не всегда будет помогать, - размышлял парень. - А что если…»
        Кай усмехнулся, после чего саламандры вдруг ощутили, как артефакты перестали указывать на парня. Его аура резко изменилась…

***
        - Ну и где там эти идиоты? - возмущался личный ученик. - Почему так долго?
        Отправившихся за Ян Лином воинов не было уже порядка семи минут, что было странным, ведь догнать и победить сбежавшего парнишку заняло бы раза в два меньше времени.
        - Неужели они так долго справляются с тем слабаком?
        - Ублюдок, - тихо прохрипел лидер команды Клана Дерева Жизни. - Ян Лин сбежит, а затем за нас отомстят!
        Личный ученик, которого звали Шин Коу, лишь усмехнулся на эти слова, после чего подошёл к изувеченному парню. В следующим миг его ступня резко опустилась и надавила на обожжённый обрубок ноги.
        - М-м-м-м!.. - замычал от боли ученик.
        - Это вряд ли. От пяти воинов Открытия Акупунктурных Точек ему не уйти. И не победить их, - произнёс Шин Коу, продолжая давить на остаток конечности. - Вот увидишь, его сейчас сюда притащат, затем я порежу его, после чего мы рассыпем тут приманивающий монстров порошок. И вот когда вас уже сожрут, то…
        Парень прервался. Начиная со ступени Закалки Души воин мог ощутить чью-либо ауру с расстояния почти в пятьдесят шагов. И только что Шин Коу, как и его подчинённые, резко заметили появившуюся рядом ауру монстра.
        - Что? Наше сражение приманило сюда какую-то тварь? Как не вовремя. Хотя… если он сейчас сожрёт вас, то будет даже лучше, - оскалился личный ученик. - Отойдём, - приказал он.
        Шин Коу вместе с остальными сдвинулся ближе к пещере, оставив своих беспомощных жертв продолжать лежать на земле и ждать смерти. Сначала саламандры хотели увидеть самого монстра, лишь после чего уже собирались отступить подальше, чтобы не мешать зверю обедать…
        Заросли раздвинулись, и в тот же миг все на поляне замерли в растерянности. Ведь из леса к ним вышел не монстр, а человек. Вот только от незнакомца в серых одеждах по какой-то необъяснимой причине всё равно исходила не людская аура, а звериная.
        Никто не понимал, что происходит. Это некий невероятный монстр, который может прикидываться человеком? Или, может, это действие какого-то неведанного артефакта? Кто такой этот парень?
        В следующий момент незнакомец заговорил, вслед за чем участники турнира наконец обратили внимание на что-то непонятное в его руке.
        - Ваши дружки? - махнул Кай рукой, следом разжав хватку.
        Через мгновенье на землю упали пять оторванных голов, которые парень и держал до этого. На застывших навечно лицах читался истинный ужас. И, конечно же, саламандры узнали своих товарищей.
        - Убейте его… - процедил Шин Коу, попутно доставая мечи из кольца.
        Шокированные до этого момента бойцы разозлились, а затем резко кинулись вперёд. Им было плевать, что противник всего один и находится лишь на уровне Закалки Головного Мозга. Они изрежут его, а затем будут мучать, пока не пройдут все две недели первого этапа турнира…
        Видя приближающуюся к нему группу из четырнадцати воинов, среди которых все были либо на последнем уровне Закалки Разума, либо на первом Закалки Души, Кай усмехнулся…
        - Пора бы размяться…

…и сделал шаг. Прозвучал громкий раскатистый хлопок.
        Перед первым из бегущих внезапно возник Кай, заставив бойца опешить и потерять инициативу. Мгновеньем спустя его труп изломанной куклой уже летел прочь…
        Увернувшись от взмаха меча, юноша прямой ладонью пробил грудь второго саламандра, после чего совершил резкий, но мощный прыжок. Перепрыгнув окружение и увернувшись от парочки выпадов прямо в воздухе, Кай оказался за спинами противников, тут же воспользовавшись этим. Ещё два тела осели на землю.
        Короткая стычка произошла в мгновение ока, а саламандр стало на четырёх меньше. Конечно же, это не могло не поразить остальных врагов, которые резко отпрыгнули от Кая. Молниеносная расправа над товарищами сразу же охладила их пыл.
        Стоящий поодаль Шин Коу не верил глазам. В принципе, как и все остальные. И причиной тому была даже не скорость и простота с которыми его людей убили, а то, что неизвестный противник даже не использовал энергию или законы! Чтобы оборвать жизни четверых внутренних учеников Клана Пламенной Саламандры, Кай не применял даже оружия. Для всего этого ему понадобилась только сила собственного тела.
        Вот только, как параметры кого-то на уровне Закалки Головного Мозга могли позволить двигаться на ровне с техниками передвижения, а также с лёгкостью пробивать закалённую плоть простой ладонью?!
        - Сволочь! - вдруг выкрикнул личный ученик. - Ты хоть понимаешь, что натворил?! Ты убил девятерых моих людей! Тварь, теперь массив запомнит твою ауру, пометив как убийцу, даже если у тебя нет жетона! После чего я лично буду требовать для тебя медленной и мучительной казни, которая может растянуться на месяца! Ты будешь страдать, ублюдок!
        Услышав гневные крики, Кай повернул голову, посмотрев себе за спину. Парня совсем не беспокоило то, что перед ним сейчас стоят ещё десять человек, которые готовы в любой момент атаковать.
        - Хочешь сказать, - начал Кай, окинув Шин Коу презрительным взглядом, - что этот ваш массив запоминает даже ауры монстров, чтобы потом кто-то действительно мстил зверям? Какая идиотская шутка!
        В этот момент саламандр кинуло в холодный пот, а сам Шин Коу стал мелко подрагивать от закипающей злости. Ведь как смеет этот червь смотреть на него свысока?! Как он смеет издеваться над ним?!
        Вот только Кай попал в яблочко - раз от него сейчас исходит звериная аура, то массив Клана Семи Клинков действительно будет его расценивать как монстра, а не человека-убийцу. И это понял каждый на поляне.
        - Используйте техники, не сдерживайтесь! Убейте эту тварь! Раз он зверь, то и нас не отметят как убийц! - сразу смекнул личный ученик, также собравшийся включиться в бой.
        До этого момента, когда, например, саламандры сражались против команд из других кланов, то все участники турнира сдерживались, дабы ненароком не убить врагов. Так они действовали и в самом начале боя с Каем. Сейчас же этого больше не потребуется.
        Саламандры призвали законы, высвободили энергию, после чего десять преимущественно огненных техник направились в сторону Кая.
        - Хех! - вырвалась у парня насмешка, вслед за чем он совершил безумный рывок прямо к одному из саламандр.
        Резко появившаяся на лице противника улыбка, столь же быстро исчезла. Кай, который, по сути, прыгнул прямо на его атаку, моментально приблизился к граду пылающих стрел. Однако в самый последний момент произошло немыслимое. Совершив невероятный акробатический трюк, парень увернулся от атаки, буквально в миллиметре пройдя от неё!
        И не успел боец опомниться, как Кай уже оказался перед ним, а его кулак нёсся прямо на встречу с головой ученика. Мгновение, и влекомая невероятной силой, деформированная голова участника турнира отлетает в сторону. Закончив с первым, Кай двинулся к следующему противнику…
        Саламандры сходили с ума. Используя технику за техникой, они безостановочно атаковали парня, но никак не могли задеть его. Каждый раз, буквально в последние мгновения Кай каким-то фантастическим образом спасался от атак. И наконец подбираясь к целям вплотную, обрывал их жизни за несколько ударов сердца. Это было невероятное мастерство.
        Как бы ни старались ученики в оранжевых одеждах, защититься у них всё равно не выходило. Даже используя техники передвижения, они не успевали уйти от ударов юноши, который так ни разу и не воспользовался Ки. А пытаясь защититься, саламандры сталкивались с тем, что неостановимые кулаки Кая попросту проламывали их защиту. На поляне уже какую минуту происходила настоящая, односторонняя бойня.
        Моментально сблизившись и взмахнув ногой в сторону предпоследнего противника, Кай впервые за бой не достиг цели. Появившаяся вокруг врага полупрозрачная огненная плёнка покрылась трещинами, но всё же выдержала удар. С другой стороны, кусок штанины мечника мигом сгорел, а участок кожи на его ноге успел обуглиться. Похоже, что качество этой защитной техники было выше, чем у остальных врагов. В подобный момент очень многие могли бы растеряться и потерять несколько крупиц времени, но не Кай. Это и спасло его.
        Ещё не успев поставить пострадавшую от огня ногу на землю, ведомый довольно развитой интуицией, Кай со всех сил оттолкнулся второй конечностью, резко взмыв вверх. Совершив заднее сальто, он приземлился на толстую ветвь ближайшего дерева. Именно эти действия позволили ему вовремя избежать перекрёстной атаки двух пылающих мечей. В бой наконец вступил главарь саламандр.
        Осознав, что Кай увернулся от его атаки в спину, Шин Коу злостно взмахнул клинками, посылая две громадные волны пламени во врага. В отличие от своих подчинённых, многие из которых также достигли уровня Открытия Акупунктурных Точек, шестнадцатилетний личный ученик был гораздо сильнее. А несколько месяцев назад, после поглощения пилюли из крови потомков Огненной Бабочки, его сила так вообще вышла на новый уровень.
        Поспешно покинув дерево, которое в мгновение ока пожрало пламя, Кай направился прямо к Шин Коу.
        - Давай, тварь! Я выжгу твои внутренности! - скалился личный ученик, посылая очередную атаку во врага.
        Огонь залил всё пространство перед ним. Шин Коу разразился победоносным смехом, когда увидел, как его противника почти накрыло ударом. Невероятно мощное пламя, усиленное древней кровью, плавило камень и выжигало воздух. Такова была сила техники среднего качества Золотого ранга.
        Однако внезапно личный ученик услышал странное бульканье. Повернув голову вправо, Шин Коу увидел, как на землю заваливается последний его подчинённый, горло которого было буквально разорвано. В тот же миг предчувствие смертельной опасности поглотило личного ученика. Он тут же понял - его обхитрили!
        Разворачиваясь со всей возможной скоростью, Шин Коу рефлекторно отмахнулся клинками, ещё даже не видя самого противника. Приблизившийся Кай увернулся от обоих мечей. А в следующую секунду личный ученик ощутил, как обе его кисти оказались в титановой хватке. Резкий хруст, вслед за чем два меча падают на землю, выпадая из смятых в месиво ладоней.
        - А-а-а-а-а!.. - тут же завопил личный ученик, однако злость позволила ему перебороть шок.
        Рядом с открытым ртом парня начала быстро формироваться небольшая огненная сфера, от которой веяло смертельной опасностью. Естественно, Кай не собирался дожидаться завершения создания техники. Поэтому, не отпуская рук Шин Коу, юноша мгновенно обрушил стопу на грудь противника. Не имея возможности формировать две техники одновременно, личный ученик не мог создать защиту, однако от грозящего пробить грудную клетку удара его спас вовремя сработавший артефакт. Нога Кая упёрлась в прочный одноразовый щит. Вот только на этом парень не остановился, и, оскалившись, потянул на себя обе руки главаря саламандр, в то же время отталкивая того ногой.
        В тот же миг, когда сформировалась техника «Карающего Луча», верхние конечности Шин Коу оказались безжалостно вырваны из его плеч, из-за чего парень стал заваливаться назад. Благодаря этому, невероятно плотный луч огня отклонился, пройдя на десяток сантиметров выше правого плеча Кая. Атака опалила часть рубахи, оставила ожог, после чего, уйдя дальше в лес, прожгла и разрубила там несколько деревьев.
        Кричащий от боли личный ученик повалился на землю, его глаза стали безумно вращаться во все стороны, а изо рта хлынула пена. Потеряв обе руки и испытывая невероятные страдания вперемешку с безумным гневом и неверием, он больше не был в состоянии управлять своей энергией, а значит более не представлял угрозы.
        Сражение закончилось. До самого конца Кай так ни разу и не воспользовался ничем, кроме силы собственного тела и навыков безоружного боя.
        Глава 19. Скопление законов.
        Добив отчего-то вконец обезумевшего Шин Коу, Кай осмотрелся. Посреди поляны, на которой местами прослеживались отчётливые следы недавнего боя в виде расплавленных участков земли, лежало пятнадцать трупов, и ещё пять голов, которые сюда принёс сам парень. В другой же стороне, рядом со входом в пещеру лежали девятнадцать стонущих, но ещё живых участников турнира, руки и ноги каждого из которых ныне находились отдельно от тела. Ужасная участь, ужасное зрелище…
        Первым делом Кай занялся сбором трофеев. К счастью, это заняло немного времени, так как все ценные вещи у учеников, само собой, хранились в пространственных кольцах. Закончив с данным занятием, парень вдруг ощутил приближающуюся к поляне ауру. Вскоре стало понятно, что это был тот самый паренёк, за которым ранее гнались пятеро саламандр.
        Прибыв к пещере, Ян Лин обомлел. По сути, с того момента как он встретил пугающего незнакомца прошло не более шести минут. За это время юноша только и успел, что немного восстановиться, после чего сразу же побежал обратно, дабы если что помочь в бою. Вот только…
        Конечно, он видел невероятную силу Кая, когда тот вмиг разделался с пятёркой преследователей. Однако Ян Лин и представить себе не мог, что пока он будет возвращаться, незнакомец уже расправится с остальными саламандрами и даже личным учеником их клана. Как вообще можно было обладать настолько чудовищной силой, будучи лишь на последнем уровне Закалки Разума? Парень не понимал.
        Выяснив, что это не враг, Кай направился прямо ко входу в пещеру, где лежали ученики кланов Яркой Луны и Дерева Жизни. К этому же месту подбежал и Ян Лин, который совсем не мог подобрать слов и выглядел разбито. Произошедшее с его товарищами терзало парня.
        - Помоги им, пускай сложат конечности в кольца, - внезапно произнёс Кай. - Как не совсем живые объекты они смогут там находиться, а как ты должен знать, время в искусственном пространстве отсутствует.
        Мрачный парнишка резко посмотрел на своего спасителя. Затуманенный взгляд на мгновенье задержался на фигуре мечника, но через секунду Ян Лин наконец-таки понял, что ему сказали. Юноша тут же побежал к своим товарищам, подтаскивая к ним их же конечности и приводя друзей в себя, дабы те использовали пространственные кольца. Сам он не мог сделать это из-за меток, а собирать все чужие конечности в своё кольцо было глупо - так и перепутать можно.
        - Но куда ты? - вдруг отвлёкся Ян Лин, заметив, что незнакомец не останавливается.
        - Я пришёл за своим цветком, - коротко бросил Кай, даже не посмотрев на парня.
        - Своим? - изумился тот.
        - Да. Своим, - твёрдо произнёс мечник, после чего зашёл в пещеру. Ему было абсолютно плевать на незнакомых учеников. Да и не мог он, если честно, помочь им ничем.
        Попав в тёмный зал пещеры, Кай ничуть не замедлил шаг. Улучшенные глаза видели всё без проблем, позволив парню сразу же двинуться в нужном направлении.
        Сама пещера была небольшой, где-то как средний двухэтажный домик. Но чем глубже Кай заходил, тем уже и ниже становилась она. Тем не менее парень не упёрся в стену, так как впереди был тоннель, ведущий вниз. К нему-то мечник и направился.
        Шагая по закрученному в спираль подземному коридору, юноша спускался всё глубже. Однако долго его путешествие не продлилось, и уже буквально через сотню шагов Кай добрался до второй пещеры. Было непонятно как появилось такое странное подземелье. Возможно, здесь поработал кто-то разумный. Впрочем, в этом удивительном мире подобное могло появиться и естественным образом. Хотя, наверное, тут просто когда-то обитал монстр, что и сотворил тоннель, соединяющий обе пещеры.
        Во второй-то и рост Иллюзорный Цветок. Вот только на этом мечник не остановился. Добравшись до противоположного края пещеры, он подошёл к скрытой расщелине в стене. Пролезши в неё, уже через несколько шагов парень оказался в дополнительном подземном кармане.
        Стало светлее. Остановившись, Кай посмотрел на творящееся перед собой. Там, зависши прямо в воздухе, крутилось бесформенное нечто, напоминающее светящийся туман. Оказавшись ближе, чем в пяти метрах, парень наконец смог ощутить отголоски собравшихся тут законов, которые и сформировали сияющее марево. А были это законы не чего-то там, а самого пространства!
        Обычно в землях с высокой плотностью энергии, как, например, на Плато Поднебесья, изредка сами по себе могли появиться самые разные законы. Особенно в местах, где сила не взбаламучена, а находиться в относительном состоянии покоя. То есть там, где нет постоянных пользователей этой самой энергии - людей.
        Таким образом, имея повышенную вероятность появления законов, такие места как Дальние Пустоши становились райскими уголочками для развития редчайших духовных растений и монстров. Именно поэтому кланы так и не захватили всё плато. Всё же не все ресурсы могли появиться в уже обжитых землях.
        Так вот, хотя частицы законов и появлялись изредка в данных землях, но происходило это буквально на доли секунды, гораздо реже - на минуты. Поэтому сложно было поверить, что вообще могло сформироваться целое скопление законов. Вот только каким-то образом такое всё-таки случалось, хоть и не чаще нескольких раз в тысячелетие.
        Объединившиеся несколько частиц законов одного элемента начинали кружиться рядом с друг другом, словно планеты вокруг звезд. После такого они больше не исчезали, а наоборот - начинали притягивать другие похожие законы, из-за чего скопление постоянно разрасталось. Именно в подобных местах и могли сформироваться в течение нескольких тысячелетий те самые духи.
        Как раз такое скопление и находилось в этой пещере.
        Впервые Кай обнаружил его ещё год назад, когда проходил неподалёку от этой скалы и заметил яркое свечение под ней. И как парень вскоре понял - ему сильно повезло. Ведь далеко не каждый смог бы ощутить здесь присутствие скопления законов, а также практически никто не смог бы подобраться к нему достаточно близко. Так как сформировавшись в достаточно крупное марево, законы пространства имели несколько очень неприятных эффектов, которые были практически незаметны.
        Первым являлось поле, которое искривляло пространство вокруг скопления частиц законов, из-за чего ощутить их издалека было крайне трудно. Каю повезло, что у него есть виденье энергии. Второй же особенностью были, как их назвал сам парень, Осколки Пространства. Абсолютно невидимые обычным зрением кусочки, словно разбитого стекла, плавали по всей третьей пещере.
        Энергетическое зрение выручило и в этот раз. Ведь если бы не оно, вероятно, Кай тут бы и умер ещё в первый раз. Кружась в пространстве вокруг скопления, острые, плоские и треугольные (реже других форм) осколки были способны разрезать практически что угодно. Если бы мечник просто попытался приблизиться к скоплению, то он бы мигом стал похожим на решето, даже не успевши заметит это.
        По факту, найти и присвоить себе будущего духа могли бы только Элементалисты. Потому как объяснил Рун’Тан, тысяч Осколков Пространства можно избежать, разогнав их плотным напором Ки, что было под силу, например, Элементалистам. Возможно, также гениальным пиковым Заклинателям. Казалось бы, у Кая нет шансов приблизиться, однако и тут помогли его уникальные способности.
        Не используя техник, которые могут повредить само скопление законов, Кай не мог бы на своей ступени выплеснуть внутреннюю энергию слишком далеко от тела, при этом придав ей достаточной силы. Подобных способностей воины достигали лишь дойдя как минимум до ступени Заклинателя. Ибо только истинный мастер мог достаточно успешно выпускать свою Ки за пределы тела, продолжая при этом контролировать её. Например, таким образом некогда Гелиос откинул Шайзана, попросту создав волну из энергии.
        Кстати, именно из-за этой особенности первая ступень истинного мастерства называлась так. Потому что подобное походило на то, будто воин заклинает саму энергию, а не просто её контролирует. А тем же, кто находился ниже по развитию, по большей части было доступно управление силой только внутри себя. Техники формировались в собственном энергетическом пространстве, в предметах или, очень редко, сильно вблизи тела.
        Вот только всё это не относилось к Каю, который владел способностью контролировать практически любую энергию. Благодаря этому ему и удалось отогнать от себя осколки, подобравшись вплотную к скоплению целым и невредимым. Пройдя сквозь ограждающее поле, парень наконец-таки смог ощутить полное излучения собравшихся здесь за века частиц законов пространства.
        Зачем же Каю нужно было подбираться столь близко? Конечно же, ради изучения! Ведь кто откажется от возможности бесплатно созерцать настоящие законы пространства. Парень уже был немного знаком с Путём Меча, однако что мешало ему попытаться освоиться и с другим элементом? Кроме того, лучшего варианта было не сыскать. Ибо кто может показать максимально истинные законы мироздания, чем оно само? Нет лучше учителя, нежили природа!
        В итоге именно этим Кай и занимался практически весь последний год, в течение которого ему действительно удалось сильно продвинуться, освоив все четыре закона элемента пространства уровня Слышащего. Честно говоря, мечник сорвал настоящий джекпот, когда обнаружил это место…
        Сейчас же, пробравшись в пещерку со скоплением, Кай не собирался приближаться к нему. Слегка поклонившись, юноша искренне поблагодарил будущего духа, которого, вероятно, найдут раньше, чем он окончательно сформируется, после чего пленят…
        Развернувшись, парень вернулся в предыдущую подземную комнату через расщелину, и подошёл к Иллюзорному Цветку. Неизвестно сколько он здесь рос, но судя по пиковому качеству Золотого ранга - очень долго.
        Цветок выглядел прекрасно. Серебристый и слегка сияющий, он рос прямо из камня пещеры. Тоненький стебелёк был не длинней человеческой кисти, а на его вершине красовались пять удивительных лепестков. Каждый из них переливался загадочными и прекрасными символами, которые без остановки изменялись, а любая попытка запомнить хоть одну их форму по какой-то мистической причине всегда проваливалась. Собственно, так и выглядели частицы законов пространства (как и любых других), кои впитало это растение за века нахождения рядом со скоплением.
        Когда Кай впервые спустился сюда, то, конечно же, сразу заметил цветок. Точнее - целый десяток. Именно такая защитная способность была у него - иллюзии. Настоящий же находился в совсем неприметном месте, и к тому же был скрыт особым покровом, делающим его невидимым. А найти растение помогло пресловутое энергетическое зрение парня, которое уже не в первый раз выручало его.
        Однако обнаруженный цветок ещё год назад имел лишь высокое качество, вместо пикового. Тогда-то Кай и решил помочь ему вырасти. Разузнав подробности у Рун’Тана, парень сделал две вещи.
        Во-первых, он сформировал миниатюрный массив сбора и удержания энергии вокруг цветка. Всё-таки за последние года ему не раз доводилась видеть разные вариации данного массива, которые парень, конечно же, просто не мог не запомнить. Вдобавок небольшую, но очень полезную информацию о массивах юноша почерпнул из информации Ди, где указывалось, как их строить. Обычно главная загвоздка заключалась в сложности и знаниях, для чего отдельные ученики клана годами изучали это искусство. У Кая же проблем с контролем энергии никогда не было, а вся структура нужного массива уже давно и навечно запечатлелась в его разуме. Воссоздать его оказалось несложной задачей.
        Во-вторых, время от времени Кай приносил к Иллюзорному Цветку кристаллы энергии и другие духовные растения, которые были не нужны или не подходили парню. Этот способ также давал толчок для роста цветка, который сам впитывал силу из мёртвых «собратьев» и кристаллов.
        Таким образом почти за год Каю удалось довести качество растения до пикового, чего он и желал. Хотя, вероятно, цветок и так уже был близок к этому, а парень просто помог сократить прорыв на несколько лет. Так или иначе, своего он добился.
        Присев перед растением, Кай замер. Иллюзорный Цветок хоть и был довольно-таки редким, но и про него нашлась информация в обширном архиве Ди. Вспомнив о том, как правильно срывать это растение, парень кивнул сам себе. Для начала требовалось отыскать особые энергетические нити, которыми цветок крепился в данному месту, а затем обрезать их. Найти их для мечника было плёвым делом, и как только первая нить оказалась разрублена, растение вдруг колыхнулось, резко засветилось, но в итоге ничего так и не произошло.
        Конечно, Кай понимал, что, отличаясь атрибутом пространства, пиковый цветок уже должен иметь возможность перемещаться. И обычно в таких случая нужно было использовать особую технику, дабы прервать побег растения, вот только сейчас этого не требовалось. Ведь из-за нахождения столь близко к скоплению аналогичных законов, Иллюзорный Цветок попадал под влияние искажённого пространства, которое порождал формирующийся дух. Собственно, из-за этого перенос и не удался.
        Спустя минуту растение уже находилось в пространственном кольце Кая.
        Теперь же пришла пора, наконец, подняться наверх и разобраться во всей этой очень странной ситуации.
        Глава 20. Выманивая саламандр.
        Кай выбрался на поверхность. За то время пока он находился в пещере, Ян Лин уже успел помочь всем, включая учеников Клана Яркой Луны. Отрубленные саламандрами конечности каждого теперь покоились в собственных кольцах пострадавших воинов. Таким образом, у них ещё сохранялся шанс вернуть утраченные части тела, благодаря медицине. Хотя, подобные увечья всё равно скажутся на их таланте и силе. Вот только это в любом случае лучше, чем оставаться полным инвалидом.
        Заметив вышедшего из пещеры Кая, Ян Лин поднялся. Его правая рука, на которой недоставало нескольких пальцев, ныне была перемотана особым целебным бинтом. К сожалению, самих пальцев юноше найти так и не удалось. Вероятно, во время боя саламандр и Кая они оказались уничтожены чьей-то техникой. Однако это была небольшая цена, относительно того, что потеряли его товарищи.
        - Что здесь произошло? С какого перепугу слабые ученики пришли в Дальние Пустоши? - с ходу стал задавать вопросы Кай.
        Удивившись, Ян Лин на несколько секунд завис. Поначалу он даже не понял, почему кто-то вообще задаёт такие вопросы. Но всё же парень ответил.
        - Великий Турнир… - коротко изрёк Ян Лин.

«Что? - задумался Кай, а затем резко вспомнил о существовании такого мероприятия. - Неужели уже прошло столько времени?..»
        - Ладно… - вздохнул он. - Расскажи мне всё и с подробностями.
        Удивление не покидало Ян Лина, однако вскоре до него стало доходить, что, возможно, этот незнакомец, спасший их, изначально был в Пустошах. Поэтому, как и попросили, юноша начал рассказывать о турнире. Он поведал о самом событии, о наградах, о первом туре и его правилах, о жетонах, о поиске духовных растений слабыми участниками, о встрече с учениками Клана Яркой Луны, а затем и с саламандрами, которые организовали здесь ловушку. В конце парень сообщил, что также есть брошюры с полным описанием Великого Турнира этого пятидесятилетия, из которых Кай может подчерпнуть куда больше информации.
        Выслушав Ян Лина, мечник кивнул и проверил пространственное кольцо личного ученика Клана Пламенной Саламандры. Там действительно оказалась брошюра. Жетоны же саламандры держали отдельно, так что Кай обшарил тела.
        На оранжевом кругляше размером с фалангу мизинца была выгравирована цифра четыреста, что говорило о силе Шин Коу в своём клане. Видимо, он был одним из слабейших личных учеников. То-то с ним оказалось так легко справиться…
        Внимательно посмотрев на жетон, Кай увидел высветившееся сообщение Системы.

[Жетон-хранилище Великого Турнира]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Пиковое
        Особенности: [Смотреть]
        Информация (Запас Очков): 1740

«Ясно. Значит, это те баллы, про которые мне сказали…»
        Проверив жетоны других саламандр, Кай отметил, что у сподвижников Шин Коу было гораздо меньше очков, чем у него самого. В среднем по двести.
        У мертвецов также нашлись жетоны участников от Яркой Луны и Дерева Жизни, у которых более не имелось очков - саламандры забрали всё себе.
        Конечно же, первым делом Кай попытался перенести очки со всех жетонов на один-единственный. Однако его сразу ждала неудача - забирать баллы у членов собственного клана не разрешалось. Вот только в тот же миг он задумался над тем, а зачем саламандры оставили себе опустевшие жетоны своих жертв?
        Разгадка нашлась быстро. Очки соклановцев можно было перенести на жетон участника из другого клана, а потом через него передать обратно союзнику. Собственно, таким образом побеждённые Каем саламандры делились частью своих баллов с Шин Коу.
        Разобравшись, Кай в итоге оставил себе лишь один жетон, на котором были собраны пять тысяч пятьсот двадцать очков. Что же касалось кристаллов энергии, которые, по сути, и давали эти баллы, то, к несчастью, вытащить их из хранилища было нельзя. Для этого требовался особый ключ, которым владели только старейшины Клана Семи Клинков. Любая же попытка силой вскрыть жетон грозила его уничтожением и, соответственно, потерей кристаллов.
        Следующим делом парень собирался изучить брошюру, как вдруг его отвлекли.
        - Эм… извини, но можешь вернуть наши жетоны? - неожиданно попросил лидер команды Клана Дерева Жизни, который единственный, не считая Ян Лина, был более-менее в себе.
        - Мм? - удивился Кай. - Вы хотите продолжать турнир без рук и ног?
        - Нет… - улыбнувшись сквозь боль, ответил товарищ Ян Лина. - В жетоны встроен массив переноса. Если мы насытим их энергией, то нас телепортирует назад, хотя и дисквалифицирует при этом… Иначе, боюсь, сами мы никак не сможем вернуться, и просто останемся тут умирать…
        Выслушав парня, Кай всё же проверил все свойства жетонов, вскоре убедившись в наличии у них такой возможности. Маленький участок энергетического пространства артефакта действительно имел очертания, сильно напоминающие компактную структуру массива переноса, в которую были вплетены два закона пространства.
        На первый взгляд, схема казалась несложной, но Кай, который за последний год постиг все четыре закона пространства уровня Слышащего, всё равно не смог бы воссоздать подобный массив переноса. И причин тому было две. Во-первых, хоть там и использовались лишь два закона из четырёх, но их явно призвал тот, кто достиг уровня Видящего. Ну а во-вторых, у всех жетонов имелся якорь. Энергетическое зрение показывало, как жетоны связываются друг с другом, образуя массив гораздо большего уровня, после чего уже он соединялся с артефактами, которые находились за пределами Дальних Пустошей. Именно это и позволяло жетону понять, куда перемещать ученика.
        Вернув пустые жетоны, Кай стал наблюдать, как ученики вливают в них силу, а следом активируют перенос, для которого требовалось некоторое время. Теперь становилось понятно, почему они не ушли во время боя. В течение нескольких следующих минут поляну двадцать раз осветило ярким сиянием. Последними исчезли как раз тот самый капитан команды и Ян Лин, которые перед переносом поблагодарили Кая за спасение.
        Оставшись один, парень вскоре покинул поляну. Изучение брошюры заняло немного времени, после чего в голове юноши сложился окончательный план. Почти два года он прятался как крыса. Кажется, наконец пришла пора вернуться.
        Великий Турнир был для этого идеальным способом. И особенно Каю понравилось следующее его правило:

«Любой действующий участник Великого Турнира находится под защитой организаторов турнира от любых претензий других кланов на время события».
        Ну а кроме того, данное мероприятие интересовало парня ещё по трём причинам: награды, возможность проверить свои силы после почти двух лет тренировок на пределе, а также саламандры. Именно последних он яростно ненавидел всем своим естеством. И раз уж они решили поохотиться за ним, то должны быть готовы, что охота откроется и на них!

***
        Присев у ручья, Кай стал смывать кровь с рук и лица. Какая группа саламандр это была? Он уже сбился со счёта…
        Шёл седьмой день первого этапа турнира. Всё это время мечник двигался строго на юг, постоянно используя одну и ту же тактику - он заманивал учеников Клана Пламенной Саламандры. Для этого парень просто переставал сдерживать свою ауру, что позволяло поисковым артефактам саламандр внезапно замечать Кая, вынуждая тех сразу идти к нему.
        Ещё лишь попав в Дальние Пустоши, юноша сразу осознал, что это крайне опасное место. Было невозможно сосчитать, сколько раз он оказывался на волоске от смерти. И поэтому, чтобы увеличит шанс на выживание, Рун’Тан научил парня нескольким полезным манипуляциям с аурой.
        Одной из них было сдерживание ауры, из-за чего ощутить Кая даже артефактами можно было только вблизи, из-за чего монстры стали значительно реже замечать его. Второй способностью оказалось подражание ауре, благодаря которой мечник мог притвориться монстром или кем-то ещё. Однако, как объяснил старик, такой трюк вряд ли сработает на ком-то, кто имеет чутьё воина пика ступени Элементалиста или выше. Третьим же навыком стало умение расширять зону восприятия, благодаря чему Кай мог ощутить кого-то значительно раньше, чем они его.
        Собственно, с помощью последней способности парень и обнаруживал приближающихся к нему саламандр заранее, после чего вновь сжимал свою ауру, дабы сбить врагов с толку. Действуя таким образом, парень смог уничтожить уже более двух сотен учеников ненавистного ему клана.
        Кая не терзала совесть или жалость. Эти люди сами решили следовать за поисковыми артефактами, надеясь найти его и забрать свиток. И раз они шли, то должны были быть готовы к сопротивлению. Он не щадил никого.
        Кроме того, подобная охота позволяла Каю зарабатывать очки с невероятной эффективностью, а также получать все найденные саламандрами ресурсы, поскольку взломать метку для Кая было проще простого. Что не могло не радовать.
        Наконец, смыв с себя кровь, парень собирался продолжить движение дальше на юг, как вдруг в отслеживаемую им область, которая достигала нескольких километров в радиусе, с запада ворвалось две чужих ауры. Обе точки двигались невероятно быстро и направлялись точно в сторону того места, где Кай недавно разобрался с очередным десятком саламандр.

«Вот чёрт! - нахмурился парень. - Две крайне мощные ауры. Должно быть, это личные ученики из первой сотни! Я же сдержал ауру, как они… Вот же ж гадство! Вероятно, у последней группы было какое-то средство связи!»
        Кай развернулся и бросился на юг. Вряд ли его отследят - расстояние всё ещё оставалось приличным - но и встречаться с этой парочкой он пока не хотел. Преимущество было не на его стороне - другие саламандры в таком случае также могли прийти к месту боя, а вдобавок у парня не было времени на серьёзные сражения. Далеко на юге имелась цель, к которой он должен был как можно скорее добраться.
        Отдалившись от ручья более чем на пару десятков километров, Кай успокоился, хотя и не перестал двигаться. На этот день он решил более не выманивать саламандр, а сконцентрироваться на продвижении.
        Вспомнив события месячной давности, парень невольно улыбнулся. В то время он как раз завершил глубокую и очень длительную медитацию перед скоплением законов, наконец освоив уровень Слышащего на Пути Пространства. И в связи с этим парень решил выбраться на поверхность, чтобы потренироваться и проверить новую силу.
        Вот только парня ждало неожиданное и неприятное открытие - серьёзных монстров в округе не нашлось. Только сейчас он в итоге узнал, что это дело рук Клана Семи Клинков, которые частично обезопасили Дальние Пустоши для предстоящего этапа турнира. Кстати, самому парню повезло не быть найденным Элементалистами из-за того, что он лично зачистил природные массивы-ловушки и монстров вокруг пещеры. Видимо, старейшины просто проигнорировали уже безопасный участок, отчего и не заметили скопления законов.
        Так вот, отдалившись в тот день на приличное расстояние от скалы, Каю всё равно не удалось найти монстров, которые были бы достаточно сильны или же просто не прятались глубоко в своих норах, от страха перед Элементалистами. Поэтому разгневанный парень упрямо двинулся дальше, что впоследствии заставило Рун’Тана проснуться.
        Внезапное пробуждение духа удивило юношу, но услышанные им далее слова повысили это чувство до небес.
        "Кай, кажется, я только что почувствовал отголосок духовного фрукта с энергий души!" - сообщил тогда Рун’Тан.
        Шокированный в тот момент мечник быстро взял себя в руки, и узнав, откуда пришёл отголосок, немедля двинулся туда. Увы, к моменту прибытия Кая, растения уже не было на месте. Но парень не собирался сдаваться. Поэтому, используя освоенные им недавно законы, он смог определить, куда переместился фрукт, вслед за чем вновь направился за ним.
        Целых три недели мечник блуждал по центру Дальних Пустошей, будто угорелый гоняясь за перемещающимся духовным фруктом. Каждый раз парню казалось, что вот-вот и желанный ресурс, наконец, будет у него, однако этому не было суждено сбыться. И когда фрукт переместился в последний раз, Кай понял, что на этот раз его путь будет гораздо длиннее.
        Духовный фрукт с энергией души отправился далеко на юг аж к самому океану.
        В тот момент Кай гневно и грязно выругался, после чего решил, что заполучит это растение любой ценой! Но прежде чем отправиться в столь далёкое путешествие, парень смирился с тем, что придётся забрать Иллюзорный Цветок.
        Изначально, лишь увидев скорость прогресса подпитываемого им растения, мечник возжелал взрастить его ещё больше, чтобы цветок превзошёл Золотой ранг. Однако теперь становилось понятно, что если юноша не заберёт Иллюзорный Цветок сейчас, то за время его охоты на фрукт с атрибутом души может произойти что угодно.
        В конце концов Кай оказался прав, когда наткнулся на Ян Лина и саламандр, на которых он и выпустил свой гнев, скопившийся из-за беготни за фруктом.
        Честно говоря, уровня Закалки Головного Мозга мечник достиг уже через девять месяцев после ухода из клана. Конечно, можно было бы и раньше, но между прорывами требовался перерыв для адаптации организма. Спешить не стоило.
        К сожалению, достигнув конца ступени Закалки Разума, Кай больше не мог двигаться дальше. Нанесённые Гелиосом увечья всё ещё сковывали его рост, не позволяя начать закалку души.
        Таким образом, осознавая, что он сейчас в состоянии тупика, Кай решил отточить уже имеющуюся силу до идеала. Вслед за техниками фехтования и трюками с аурой, которые парень освоил в период между прорывами, пошли бесчисленные бои с монстрами и созерцание законов пространства и меча (из купленной частицы мудрости). Также юноша значительно улучшил навыки ближнего боя, почерпнув много чего полезного из уроков Рун’Тана. Всё-таки в далёком прошлом старик в сражениях использовал не только законы души, но и силу собственного тела. Поэтому в кулачных боях он знал толк.
        На самом деле, за прошедшие двадцать один месяц Кай, наверное, более сотни раз находился на грани. Сражаясь с монстрами на целую ступень превышающими его, юноше то и дело казалось, что конец близок. Однако каждый раз он преодолевал себя, буквально из последних сил вырывая свою жизнь из цепких лап смерти. Спасала неумолимая воля к жизни, безграничное стремление стать сильнее и, конечно же, невероятная регенерация.
        Вот почему, даже не имея возможности подниматься дальше, парень становился сильнее. Крупица за крупицей…

***
        Кай прикрыл глаза. Затаившись на высоком дереве, он "наблюдал" за несколькими аурами при помощи расширенной зоны восприятия. Буквально минуту назад парень ощутил впереди две группы людей, ни одна из которых не среагировала на его раскрытую ауру, а значит саламандр среди них не было. Решив понаблюдать, юноша притаился и сконцентрировался на аурах.
        Вскоре стало понятно, что это группы учеников из разных кланов. Они быстро обнаружили друг друга, после чего завязался бой. Тем не менее силы оказались неравны. С одной стороны было пять человек, а с другой - семь. Практически все находились на уровне Открытия Акупунктурных Точек.
        К удивлению Кая, бой закончился совсем не так, как он предполагал. Сначала семеро действительно подавляли пятерых. Затем несколько аур ослабли, что говорило о потери сознания. Осталось трое на одного. В итоге одиночка попытался сбежать, но за ним погнались… и победили.
        А потом появилась третья сторона. Это была мощная аура уровня Формирования Меридиан. Буквально за несколько секунд её обладатель вырубил троицу победителей, после чего стал ходить между бессознательными учениками, вероятно, собирая их жетоны. Собственно, в этот момент Кай и решил выйти вперёд.
        Не слезая с дерева, парень стал ловко прыгать с ветки на ветку, быстро добравшись до места сражения. Заметили его ещё на подходе, так что, уклонившись от вспышки молнии, которая, естественно, не достигала скорости настоящей, Кай спрыгнул на землю.
        Неизвестный, недавно победивший оставшуюся троицу и только что атаковавший наотмашь Кая, более не спешил нападать. Мечник удивлённо рассматривал высокого парня, а тот его в ответ.
        - Это ты! - шокировано выпалил не кто иной, как Лэй Вань.
        - Ага… - вздохнул Кай. - Вот мы и опять почему-то встретились.
        Глава 21. Подбираясь к цели.
        Встреча Кая и Лэй Ваня стала неожиданностью для них обоих. Выдвигаясь к недавнему месту сражения учеников, мечник никак не рассчитывал увидеть здесь этого странного парня, который за прошедшее время однозначно стал сильнее.
        - Привет! - улыбаясь во весь рот, произнёс Лэй Вань.
        - Я так понимаю, это ты закончил бой? - спросил Кай вместо приветствия, осматривая при этом место сражения. Как оказалось, сошлись здесь группы учеников из Громового Змея и Дерева Жизни. Собственно, последние и были победителями, пока не пришёл Лэй Вань.
        - Агась! Кстати, а я не видел тебя во время отбора в клане… - удивлённо и задумчиво произнёс парень.
        - Бывает… - бросил Кай, вконец перестав обращать внимание на старого соперника.
        Приблизившись к одному из побеждённых учеников Клана Громового Змея, мечник бесцеремонно стал обшаривать его одежду. Отыскав первый жетон, он направился за следующим, пока не проверил всех пятерых из этой группы.
        Хорошо, что жетоны запрещалось помещать в кольца, из-за чего они могли перестать работать. Подобное правило было введено для того, чтобы участники вообще имели шанс получить чьи-то очки. Ведь в отличие от Кая далеко не каждый мог позволить себе взлом метки владельца, дабы открыть чужое кольцо.
        - Эй. Ты чего делаешь? - недоумевал Лэй Вань.
        - А? Извини, ты тоже хотел забрать их жетоны?
        - Зачем? Мы же из одного клана.
        Кай вздохнул. Значит, Лэй Вань даже не пробовал найти лазейку. Но судя по всему, он на турнире как одиночка, так что это логично. Намерено грабить своих соклановцев попросту глупо - тебе это точно припомнят после турнира. Вот только не воспользоваться ситуацией, в которой они сейчас очутились, когда "союзники" без сознания, также было бы странно.
        - Их очки можно забрать себе через жетон другого клана, - пояснил Кай, показывая это на практике.
        То небольшое количество баллов, собранное данной группой, теперь перекочевало на жетон Шин Коу. Но на этом Кай не остановился, а перенёс все очки на тёмно-синий жетон ученика Клана Громового Змея, оставив его себе. Мечнику нужен был медальон именно своего клана.
        - Всё равно они проиграли, так что уже неважно кому в итоге достанутся их очки, - добавил Кай. - И ещё… - пристально взглянул он на Лэй Ваня. - Вот, лови! Это моя благодарность за спасение два года назад.
        Опешивший парень только в последний момент словил странный продолговатый предмет. После осмотра подарка, сердца Лэй Ваня забилось чаще. В его руках находился духовный фрукт пикового качества Золотого ранга, который имел атрибут грома. Уже лишь то, что по поверхности ингредиента пробегали мелкие всполохи электричества, а его кожура была исписана мистическими символами, сразу говорило о его высокой ценности.
        Жадность взыграла во взгляде парня, но словно противостоя ей, резко пробудилось такое чувство, как гордость.
        - О чём ты? - делая непонимающий вид, спросил Лэй Вань.
        - Не прикидывайся, - усмехнулся Кай. - Может ты тогда и закрыл лицо, а также скрыл ауру каким-то артефактом, но твой взгляд я сразу узнал.
        Лэй Вань странно вздохнул. Он очень не хотел, чтобы кто-то узнал, что это именно он помог Каю сбежать от сильнейшего личного ученика Клана Пламенной Саламандры. В тот день он как обычно прогуливался по вечернему городу, а точнее его внешней части, как внезапно ощутил резкую вспышку силы, вслед за которой на всё Верхнее Гнездо прогремел колоссальной мощи взрыв. Лишь увидев вспышку, парню отчего-то стало очень интересно, что же там происходит.
        Однако приблизившись достаточно близко, Лэй Вань неожиданно для себя ощутил знакомую ауру, которая почему-то была сильно подавлена, а её владелец пытался куда-то убежать. Изгнанный потомок семьи Лэй сразу решил посмотреть, что там такое. Но как только он увидел раненого Кая, за которым гнался разъярённый Шин Си, внутри парня всё похолодело.
        Лэй Вань знал кто такой этот саламандр, знал его мощь не по слухам. Сын патриарха "дружественного" клана время от времени появлялся в Верхнем Гнезде как посланник, и даже часто скрещивал клинки с лучшими гениями Клана Громового Змея. Его сила и талант были известны очень многим.
        И вот, недавний соперник, который по какой-то причине оказался добр к нему, теперь убегал от грозного Шин Си. В тот момент Лэй Вань испуганно замер, не понимая, как правильно поступить. Тем не менее воинское сердце прошептало ему ответ, и совершив безумие, парень таки помог Каю сбежать.
        Увы, после этого он ещё долго испытывал страх, что его в любой момент раскроют. Вот почему благодарность Кая стала неожиданностью для Лэй Ваня. Но смирившись, он почему-то облегчённо вздохнул, вновь переведя взгляд на дивный фрукт.
        - Ты уверен? Это же очень дорогое духовное растение.
        - Хм, - усмехнулся Кай. - Уверен. Я всегда помню тех, кто помог мне. К тому же этот духовный фрукт я нашёл случайно, но его атрибут мне совсем не подходит. Поэтому в любом случае я бы просто продал его, если бы ты отказался… Ладно, мне пора.
        С последними словами Кай направился дальше на юг. Совсем недавно он опять вошёл в ту область, в пределах которой Рун’Тан смог ощутить духовный фрукт с энергией души.
        Оставалось сделать последний рывок в тысячу километров.
        - Эй, погоди! - встрепенулся Лэй Вань. - Я с тобой!
        Кай поморщился.
        - Как хочешь. Но ждать я не буду. Отстанешь - пеняй на себя.
        Вслед за чем парень перешёл на скоростной бег.

***
        К концу десятого дня с момента начала этапа Каю и Лэй Ваню удалось преодолеть большую часть маршрута. И с каждым новым днём мечник всё больше предвкушал момент поимки фрукта. А больше всего его радовало то, что по словам Рун’Тана растение всё ещё находилось на месте. И чем дольше оно будет там, тем сложнее ему будет переместиться с насиженного места вновь.
        За это время Кай ещё несколько раз выходил на охоту за саламандрами, заманивая их. Для этого парню пришлось предупредить Лэй Ваня, чтобы тот не вступал в бой и ненароком не получил статус убийцы, а также сообщить о том, что врагов он жалеть не будет.
        К удивлению мечника, его спутник оказался достаточно понятлив, и не стал задавать лишних вопросов. Даже чудаковатый Лэй Вань понимал всю жестокость их мира.
        Также Каю пришлось задержаться ещё из-за многочисленных монстров, встреченных ими по пути, и духовных растений, большую часть из которых парень скрепя сердце проигнорировал, но наиболее ценные всё-таки забрал. Впрочем, даже это уже поражало Лэй Ваня, который видел, как мечник время от времени неожиданно поворачивал в сторону, дабы вскоре добыть какое-то ценное духовное растение. Казалось, словно Кай заранее знает, где находятся редкие фрукты и травы, что, по сути, и было правдой.
        Кроме того, Лэй Ваня также поражала и сила Кая, который был лишь на уровне Закалки Головного Мозга. То, как он расправлялся с целыми группами саламандр в одиночку и без использования оружия, энергии или законов, вызывало шок. Сложно было поверить, что на ступени Закалки Разума вообще можно обладать такой силой, не будучи при этом каким-нибудь сильнейшим личным учеником. Но ещё страшнее становилось, когда Лэй Вань осознавал, что Кай использует далеко не все свои силы. Какую же мощь он скрывал?..
        На рассвете одиннадцатого дня парням пришлось остановиться. Прямо перед ними расположился громадный каньон, между краями которого было не меньше пары-тройки километров. Такой обычно не пересечь даже Заклинателю. Быстрее было обойти.
        Как минимум так думал Лэй Вань.
        Однако взглянув на Кая, он понял, что тот думает совсем о другом.
        - Что ж, - задумчиво произнёс мечник, - кажется, пришла пора нам разойтись.
        - Но почему? - опешил Лэй Вань, глядя на то, как Кай зачем-то стал собирать крупные камни.
        - Как и говорил, я спешу, - отвечая, продолжал он выбирать подходящие булыжники. - И я не собираюсь тратить время на обход каньона.
        Его спутник растерялся, совсем перестав понимать парня. Кай же тем временем, наконец, собрал почти десяток широких камешков, которые сейчас покоились в его ладонях. Подойдя к краю, он посмотрел вниз и присвистнул. До дна было не менее пары сотен метров.
        Сделав пять широких шагов назад от края пропасти, мечник обернулся.
        - Ещё раз скажу спасибо, Лэй Вань. Желаю тебе удачи, - произнёс он, а затем повернулся обратно к каньону.
        - Э-э-э… стой! Ты что задумал? - внезапно всполошился парень.
        Но Кай его уже не слышал. Глубоко вдохнув, он прикрыл веки и сконцентрировался, а в следующий миг его руки резко дёрнулись. При этом чувствовалось, что рядом с ними моментально оказались призванные парнем законы пространства. Облепленные силой камни взмыли над пропастью. Каждый из них имел свою скорость и траекторию, из-за чего удалившись на километры, они образовали некую тропу над каньоном.
        - Бывай… - напоследок кинул Кай, прежде чем активировать Технику Пяти Невесомых Шагов. И на этот раз это была техника уже далеко на Земного ранга.
        Силуэт парня размылся и исчез.
        Всё время до этого он двигался с обычной скоростью, не прибегая к энергии. Хотя тому же Лэй Ваню приходилось использовать технику, дабы поспевать. Сегодня же Кай впервые за долгое время решил использовать Ки.
        Разразившись скоростью, мечник не разрушил землю под собой, как это бывало обычно. Нет. Ведь теперь его Шаг Невесомости имел совсем другой уровень качества.
        В мгновение ока добравшись до края пропасти, Кай совершил мощный рывок вперёд. Все его движения были рассчитаны заранее, поэтому ни капли лишней энергии не покинуло тела парня. Идеально подобрав силу и момент, прыгнувший мечник за тысячную долю секунды достиг ближайшего из брошенных им булыжников. И прежде чем камешек утратил всю вложенную в него силу броска, юноша…

… наступил на него!
        Улыбающийся Кай, чей вес в данный момент ничего не значил, моментально оттолкнулся от камня, продолжив своё движение над пропастью. Таким образом юноша ступил на каждый брошенный им булыжник, словно молния, проносясь буквально по воздуху. Почти три километра, разделяющие оба края каньона, были преодолены за считаные секунды.
        В конце концов, мечник оказался на другой стороне. Взглянув за спину, он на прощание махнул рукой шокированному Лэй Ваню, а затем двинулся дальше в сторону фрукта. Некогда было тратить время на обход каньона. Слишком непозволительная роскошь.
        - Эй, погоди! - встрепенулся Лэй Вань. - Я с тобой!
        Кай поморщился.
        - Как хочешь. Но ждать я не буду. Отстанешь - пеняй на себя.
        Вслед за чем парень перешёл на скоростной бег.

***
        К концу десятого дня с момента начала этапа Каю и Лэй Ваню удалось преодолеть большую часть маршрута. И с каждым новым днём мечник всё больше предвкушал момент поимки фрукта. А больше всего его радовало то, что по словам Рун’Тана растение всё ещё находилось на месте. И чем дольше оно будет там, тем сложнее ему будет переместиться с насиженного места вновь.
        За это время Кай ещё несколько раз выходил на охоту за саламандрами, заманивая их. Для этого парню пришлось предупредить Лэй Ваня, чтобы тот не вступал в бой и ненароком не получил статус убийцы, а также сообщить о том, что врагов он жалеть не будет.
        К удивлению мечника, его спутник оказался достаточно понятлив, и не стал задавать лишних вопросов. Даже чудаковатый Лэй Вань понимал всю жестокость их мира.
        Также Каю пришлось задержаться ещё из-за многочисленных монстров, встреченных ими по пути, и духовных растений, большую часть из которых парень скрепя сердце проигнорировал, но наиболее ценные всё-таки забрал. Впрочем, даже это уже поражало Лэй Ваня, который видел, как мечник время от времени неожиданно поворачивал в сторону, дабы вскоре добыть какое-то ценное духовное растение. Казалось, словно Кай заранее знает, где находятся редкие фрукты и травы, что, по сути, и было правдой.
        Кроме того, Лэй Ваня также поражала и сила Кая, который был лишь на уровне Закалки Головного Мозга. То, как он расправлялся с целыми группами саламандр в одиночку и без использования оружия, энергии или законов, вызывало шок. Сложно было поверить, что на ступени Закалки Разума вообще можно обладать такой силой, не будучи при этом каким-нибудь сильнейшим личным учеником. Но ещё страшнее становилось, когда Лэй Вань осознавал, что Кай использует далеко не все свои силы. Какую же мощь он скрывал?..
        На рассвете одиннадцатого дня парням пришлось остановиться. Прямо перед ними расположился громадный каньон, между краями которого было не меньше пары-тройки километров. Такой обычно не пересечь даже Заклинателю. Быстрее было обойти.
        Как минимум так думал Лэй Вань.
        Однако взглянув на Кая, он понял, что тот думает совсем о другом.
        - Что ж, - задумчиво произнёс мечник, - кажется, пришла пора нам разойтись.
        - Но почему? - опешил Лэй Вань, глядя на то, как Кай зачем-то стал собирать крупные камни.
        - Как и говорил, я спешу, - отвечая, продолжал он выбирать подходящие булыжники. - И я не собираюсь тратить время на обход каньона.
        Его спутник растерялся, совсем перестав понимать парня. Кай же тем временем, наконец, собрал почти десяток широких камешков, которые сейчас покоились в его ладонях. Подойдя к краю, он посмотрел вниз и присвистнул. До дна было не менее пары сотен метров.
        Сделав пять широких шагов назад от края пропасти, мечник обернулся.
        - Ещё раз скажу спасибо, Лэй Вань. Желаю тебе удачи, - произнёс он, а затем повернулся обратно к каньону.
        - Э-э-э… стой! Ты что задумал? - внезапно всполошился парень.
        Но Кай его уже не слышал. Глубоко вдохнув, он прикрыл веки и сконцентрировался, а в следующий миг его руки резко дёрнулись. При этом чувствовалось, что рядом с ними моментально оказались призванные парнем законы пространства. Облепленные силой камни взмыли над пропастью. Каждый из них имел свою скорость и траекторию, из-за чего удалившись на километры, они образовали некую тропу над каньоном.
        - Бывай… - напоследок кинул Кай, прежде чем активировать Технику Пяти Невесомых Шагов. И на этот раз это была техника уже далеко на Земного ранга.
        Силуэт парня размылся и исчез.
        Всё время до этого он двигался с обычной скоростью, не прибегая к энергии. Хотя тому же Лэй Ваню приходилось использовать технику, дабы поспевать. Сегодня же Кай впервые за долгое время решил использовать Ки.
        Разразившись скоростью, мечник не разрушил землю под собой, как это бывало обычно. Нет. Ведь теперь его Шаг Невесомости имел совсем другой уровень качества.
        В мгновение ока добравшись до края пропасти, Кай совершил мощный рывок вперёд. Все его движения были рассчитаны заранее, поэтому ни капли лишней энергии не покинуло тела парня. Идеально подобрав силу и момент, прыгнувший мечник за тысячную долю секунды достиг ближайшего из брошенных им булыжников. И прежде чем камешек утратил всю вложенную в него силу броска, юноша…

… наступил на него!
        Улыбающийся Кай, чей вес в данный момент ничего не значил, моментально оттолкнулся от камня, продолжив своё движение над пропастью. Таким образом юноша ступил на каждый брошенный им булыжник, словно молния, проносясь буквально по воздуху. Почти три километра, разделяющие оба края каньона, были преодолены за считаные секунды.
        В конце концов, мечник оказался на другой стороне. Взглянув за спину, он на прощание махнул рукой шокированному Лэй Ваню, а затем двинулся дальше в сторону фрукта. Некогда было тратить время на обход каньона. Слишком непозволительная роскошь.
        Дальнейший путь Кай продолжил вновь без каких-либо техник. Однако уже очень скоро ему всё-таки пришлось снова применить Пять Невесомых Шагов. Ибо, оказавшись менее чем в десятке километров от духовного фрукта с атрибутом души, парень внезапно почувствовал отголоски двух могущественных аур. Порождённые ими волны силы обрушились на душу парня, заставив того сбиться с шага. У мечника перехватило дыхание.
        Его расширенная зона восприятия, которой Кая обучил Рун’Тан, позволяла засечь чью-либо ауру уже в радиусе до пяти километров. И чем сильнее была сама аура, тем с большего расстояния её можно было заметь. Конечно же, если её обладатель не скрывался. Вот почему парень никак не мог поверить, что ему вновь доведётся встретиться с кем-то, чью силу можно обнаружить с настолько большой дистанции.
        В памяти юноши сразу вспылило единственное воспоминание о подобном случае, произошедшим почти восемь месяцев назад. Ведь именно тогда он едва сумел избежать встречи со зверем, достигшем Титанической ступени.
        Сейчас же таких было аж два…
        Казалось бы, пора бежать. Однако следующие слова узника его души заставили Кая грязно выругаться, а затем на всех парах рвануть на юго-юго-восток.
        "Два монстра, оба на срединной стадии ступени Титана. Судя по всему, они дерутся как раз за нужный нам фрукт, - серьёзным тоном поведал Рун’Тан. - Но почему-то он ещё не переместился. Возможно, его что-то держит на месте".
        У Кая не оставалось выбора. Духовные растения с атрибутом души были столь редки, что ему вообще повезло, что один такой существует при его жизни. Ведь в другом случае, учитывая, насколько краток срок смертного в сравнении с подобными растениями, парень в принципе мог не дожить до появления нужного ему ресурса. Поэтому у него просто не было иного варианта, кроме как на полной скорости рвануть к месту сражения двух монстров.
        Разразившись чудовищной прытью, Кай преодолел почти десять километров менее чем за минуту. Представшая перед ним вскоре картина совсем не радовала.
        Посреди пустого участка леса боролись два громадных монстра.
        Первым был сверкающий молниями серебристый тигр, чью шкуру покрывали многочисленные тёмно-синие полоски. Бугрящаяся мышцами, словно толстыми стальными канатами, тварь была огромной. Как минимум метров десять в длину. И это если не учитывать длиннющий хвост, больше похожий на хлыст, которым запросто можно убить даже личного ученика. От зверя буквально за версту несло силой и ужасом. По факту, хватило бы даже одного меткого взмаха лапой этого монстра, чтобы оборвать жизнь Кая. Не спасла бы никакая регенерация или защита. Настоящая машина для убийств.
        На самом деле, достигнуть ступени Титана зверю было в разы сложнее, чем человеку. Ведь животные не знали, как нужно культивировать, из-за чего росли только благодаря поеданию других монстров, людей, практикующих боевые искусства, а также при помощи поглощения духовных растений. Путь развития был буквально вшит в тела и души зверей. Однако именно из-за этого в большинстве случаев среднестатистический монстр Титан был сильнее человека Заклинателя.
        Вторым монстром была гигантская чёрная словно бездонная пропасть змея, тело которой достигало аж трёх десятков метров в длину. Однако несмотря на столь крупные размеры, существо запросто развивало огромную скорость. А учитывая выдыхаемые ею ядовитые пары и кислоту, которые содержали смесь невероятно смертельных законов, она ничем не уступала грозному тигру.
        Но надолго взгляд Кая на монстрах не задержался. Изо всех сил сдерживая ауру и стараясь не отсвечивать, парень завороженно глядел на желанную цель. Духовный фрукт с атрибутом души выглядел абсолютно не так, как его представлял себе юноша. Ведь он и подумать не мог, что, называясь растением, оно будет похоже скорее на какой-нибудь драгоценный камень, чем на что бы то ни было ещё.
        Имея форму восьмигранника, фрукт, внутри которого без остановки кружились мириады нитей, излучал нежный темно-розовый, почти фиолетовый свет. Сей удивительной формы плод, чьи размеры не превышали кулака, разместился внутри золотистой чаши, которая находилась на вершине маленького, но прочного стебелька.

[Пурпурный Кристалл Душ]
        Ранг: Королевский
        Качество: Низкое
        Растение колыхалось и вздрагивало, словно пытаясь сбежать, но совсем не могло ничего поделать. Ведь окружившая его клетка из молний полностью блокировала любые потуги духовного фрукта.
        Исходя из этого, сразу становилось понятно, кто из двух чудищ раньше обнаружил драгоценный ресурс. Однако хоть Грозовой Серебристый Тигр и был первым, но в сражении ему это ничем помочь не могло. Было заметно, что тёмный змей медленно подавляет четырёхлапого. И виделось Каю, что если сейчас он ничего не предпримет, то его единственный способ исцелиться навсегда канет в Лету.
        Уйдёт к чертовой змеюке…
        Глава 22. Балансируя меж двух Титанов.
        Битва монстров продолжалась. И чем дольше она шла, тем выше становились шансы, что фрукт Королевского ранга получит кто-то из двух чудищ. Этого Кай допустить никак не мог. Поэтому, пока парня ещё не заметили, он решил вмешаться и сделать всё возможное, дабы раздобыть желанное растение. Мечник не мог просто сидеть и наблюдать, как единственное лекарство, способное исцелить повреждения души, ускользает из его рук.
        "Ты уверен?" - повторил вопрос Рун’Тан.

«Абсолютно!» - твёрдо кивнул Кай, в глазах которого пылали огоньки решительности.
        "Хорошо… - вздохнул старик. - Я могу тебе помочь, но после этого я впаду в очень глубокий сон, который вряд ли удастся чем-либо нарушить. Поэтому, когда фрукт окажется у тебя, то надеюсь ты не забудешь обо мне, и направишь хоть какую-то часть его энергии души ко мне".
        Кай улыбнулся. Парень отметил, что Рун’Тан сказал "когда", а не "если", словно он не сомневался в успехе предстоящей авантюры. Это придало юноше ещё больше уверенности.

«Не забуду. Обещаю, - коротко отчеканил Кай. - А теперь объясни, в чём именно будет заключаться твоя помощь?»
        "Техника Душевной Бури. Я использую её, после чего энергия души у всех, кто попадёт под атаку, временно перейдёт в состояние хаоса, что дезориентирует монстров и значительно ослабит их. В этот момент ты как раз и должен будешь достать фрукт".

«Они меня точно не заметят? Что будет, когда я приближусь?» - с некоторым скепсисом спросил парень, в очередной раз бросив взгляд на двух сражающихся чудищ. Сила каждого из них всё ещё вызывала целые табуны мурашек, пробегающих по спине Кая.
        "У меня осталось мало сил, так что я не могу точно сказать, насколько сильно техника повлияет на монстров, - начал Рун’Тан. - Но я уверен, что если не будешь приближаться к ним вплотную и продолжишь сжимать ауру, то шанс обнаружения останется крайне малым… Что ж, готов?".
        Кай сразу же кивнул, а затем передал контроль над телом Рун’Тану. В тот же миг рядом с ним появились призванные стариком мистические законы души, мощь и сложность которых сильно превосходили даже уровень Изучающего, для которого требовалось освоение Закона Слияния. Узник души парня действительно обладал невероятным могуществом, и только сейчас мечник начинал понимать это.
        Явившиеся законы моментально сформировали сложнейшую форму, став объединяться друг с другом. Как итог, менее чем за секунду руками Кая, который в этот раз оказался лишь наблюдателем, была создана могущественная техника Душевной Бури, ранг которой парень даже осознать не мог. Шедший за Золотым - Королевский ранг точно не был последним…
        Образовав широкий и невидимый для обычного зрения круг, который, однако, буквально сиял в энергетическом спектре, Рун’Тан активировал технику. Хлынувшая вперёд сила мигом преодолела расстояние в несколько километров, обрушившись лавиной на всех живых существ. Все, чья душа ещё не прошла полную закалку, моментально умерли.
        Невидимая мощь с лёгкостью пронзила тела Тёмного Змея и Грозового Серебристого Тигра, а затем вторглась в их души, заставив те задрожать и утратить баланс Инь и Ян. Монстры замерли на пару секунд, после чего, разразившись оглушительным рёвом и шипением, что сильно ударило по слуху Кая, стали бесноваться и метаться из стороны в сторону. Существа не могли понять, что же произошло, а главное - почему им так больно?
        Грозовой Серебристый Тигр сразу завалился на землю, а стараясь подняться, никак не мог удержать равновесия. Удар, полученный его душой, также отразился и на теле с разумом. Такие чувства, как зрение, слух и нюх работали с жуткими перебоями, пока в то же время мышцы монстра отказывались подчиняться ему как следует. Если опустить тот факт, что это существо было способно разрушать целые города и даже страны обычных смертных, то со стороны могло показаться, будто это забавный кот, перепивший валерьянки.
        В свою очередь, Тёмному Змею также досталось неслабо. Неистово извиваясь, из-за чего земля страшно дрожала, он издавал сильные, но едва слышимые звуки, от которых голова Кая стала мгновенно звенеть. Ноги парня чуть не подкосились, а его самого тянуло блевать. В глазах всё расплывалось.
        Кай, во всю спешивший в этот момент к Пурпурному Кристаллу Душ, сбился с шага, но двигаться не прекратил. Он упрямо глядел на духовный фрукт. Цель была на расстоянии нескольких сотен метров. Ему оставалось сделать лишь последний рывок.
        Отчасти перенасытив тело внутренней энергией, Кай улучшил своё состояние, и вновь бросился к растению. Оставалось совсем немного. Он должен был добыть лекарство любой ценой!
        Как всегда, без непредвиденных сложностей не обошлось…
        Практически преодолев половину расстояния, мечник внезапно ощутил смертельную опасность. При помощи Шага Смещения парню лишь в последний момент удалось увернуться от вдруг вырвавшегося из пасти Грозового Серебристого Тигра потока энергии и законов молнии. Бесцельная атака безумно махающего головой монстра, случайно задевшая то место, где мгновением ранее был Кай, моментально уничтожила десятки деревьев, оставив при этом длинную и глубокую борозду оплавленной земли.

«Твою мать! - резко пронеслось в голове едва спасшегося парня, чьи волосы в прямом смысле встали дыбом от напряжения. Моментально послышался запах озона. - Да какого хрена он может использовать силу?! Черт! Черт! Черт!..»
        Каю повезло. Сильно развитая за эти два года интуиция помогла ему выжить. Вот только нельзя было полагаться на неё всё время. В другой раз она могла и не сработать, после чего наступит конец. Даже дезориентированному монстру Титанической ступени легко оборвать жизнь какого-то хрупкого двуногого.
        Дабы спастись, Каю только что пришлось совершить большой рывок назад, отчего дистанция между ним и фруктом снова увеличилась. Но парень не собирался сдаваться, так что вновь кинулся к Пурпурному Кристаллу Душ. На этот раз он двигался не так быстро, уделяя больше внимания беснующимся зверям. Мечник совершил ошибку, вот почему теперь требовалось внимательно наблюдать, и приготовиться уклоняться в любой момент. Однако и медлить было нельзя - техника Рун’Тана не будет действовать вечно. Очень скоро Тёмный Змей и Грозовой Серебристый Тигр окончательно придут в себя. Поэтому свою скорость Кай сильно не снизил.
        Десятки метров незаметно пролетали под ногами ученика, а духовный фрукт становился всё ближе.
        Вот только в какой-то момент Грозовому Серебристому Тигру надоело атаковать неизвестного противника, не имея возможности увидеть или учуять его. Замутнённый душевной болью разум всё-таки смог придумать другой план, и монстр перестал изрыгать смертельно опасный поток энергии и законов наугад. На этот раз из его тела хлынули десятки, а то и сотни молний, которые стали случайным образом бить вокруг зверя в большом радиусе. Любая такая атака равнялась низкокачественной технике Золотого ранга. Кай вновь оказался в опасности.
        К счастью, на этот раз парень смог заметить перемену в потоках Ки в теле тигра, благодаря чему предсказал эту атаку по площади. Продвижение Кая опять замедлилось, но всё же не прекратилось. Благодаря виденью энергии ему удавалось понимать, куда будет бить каждая следующая молния. И хотя они были быстрыми, но до скорости настоящих серьёзно недотягивали.
        Юноша продолжал двигаться к цели. Метался из стороны в сторону, словно исполняя причудливый танец. И каждый раз, когда он резко менял своё положение, в предыдущее его местонахождение ударяла мощная и ослепительная молния. Раскатистый грохот заполонил лес, уходя на далёкие километры вглубь Дальних Пустошей.

«Почти!» - радостно пронеслось в голове Кая, как вдруг извивающийся Тёмный Змей всё же оказался в области поражения умения Грозового Серебристого Тигра. И, конечно же, несколько молний сразу же угодили в громадное тело пресмыкающегося.
        Атаки не нанесли значительного вреда монстру, но слегка отрезвили его разум. Чудище тут же решило ответить. Из раскрывшийся пасти моментально хлынул тёмный и смертельно ядовитый туман, который в мгновение ока накрыл область диаметром в пару сотен метров.
        Перенасыщая тело энергией и вливая больше Ки в технику движений, Каю вновь пришлось поспешно удаляться от духовного фрукта. Создав импровизированную защиту при помощи одного из законов Пути Пространства - Закона Отталкивания, мечник едва успел выбраться из накрывшего поляну облака яда. Внутри остались лишь сам змей, тигр и Пурпурный Кристалл Душ.
        За духовный фрукт Кай не переживал. Всё-таки атака (особенно такого типа) зверя-Титана вряд ли вообще могла повредить растение Королевского ранга. Чего никак не скажешь о самом парне, на теле которого ещё заживали ужасные ожоги, появившиеся лишь от крупицы тёмного тумана, который пробил его защиту будто весил сотни килограмм. А из-за вложенных змеем в атаку законов, разогнать этот "газ" юноша попросту не мог.
        Конечно, линия крови мечника справлялась и исцеляла организм, но не так быстро, как при обычных ранениях, что сразу говорило о силе яда. Парню даже страшно было представить, что с ним случилось бы, останься он внутри. А ведь молнии Грозового Серебристого Тигра так и продолжали разить всё то пространство, пока Кай сбегал от атаки…
        Достаточно отдалившись от медленнорастущего облака, Кай сцепил зубы. Время шло, эффект Душевной Бури слабел, а он так и не раздобыл Пурпурный Кристалл Душ. Так теперь ещё и ядовитая занавеса мешала. Требовалось как можно скорее что-то предпринять, вот только слепо броситься в газовое облако мечник не мог. У него не имелось достаточной защиты, а полагаться только на стойкость собственного тела было пределом глупости. Неизвестно сколько времени понадобится, чтобы забрать фрукт. Невероятная регенерация могла не справиться - нужен был другой план. И взглянув вверх, Кай, кажется, его придумал…

***
        Прошло не более минуты с того момента, как Тёмный Змей выдохнул облако яда. Для кого-то это могло показаться небольшим промежутком времени, однако для столь мощных зверей и просто сильных воинов шестьдесят секунд не были пустяком.
        За прошедшее время смертоносный туман так и остался висеть над поляной, словно занавеса скрывая происходящий внутри бой. Два невероятных чудища уже смогли достаточно оправиться от техники Рун’Тана, чтобы отыскать друг друга и продолжить сражение. Хотя, конечно же, хаос в их душах ещё продолжал бушевать, отчего чувства и силы монстров всё ещё были ограничены.
        Град молний прекратился, но вместо этого время от времени из глубин ядовитого облака вылетали мощные лучи электричества. Вот только в какой-то момент и они пропали. Исчез неистовый рёв Грозового Серебристого Тигра. Поляну накрыла тишина. Казалось, время остановилось.
        Но через несколько секунд мнимый покой был нарушен. Из тумана резко вылетела небольшая фигура, после чего, столкнувшись с деревом, пробороздила собой несколько метров земли. Это был Кай.
        Голый, весь в крови, без волос и многих участков кожи, он тем не менее радостно улыбался. Его организм впитал огромную дозу яда, тело покрылось ужасными ожогами, а разум разрывало от боли, но парень игнорировал всё это. Лучась от счастья, он поглаживал невредимое пространственное кольцо, внутри которого, наконец, покоился Пурпурный Кристалл Душ.
        Кай не двигался. Худо-бедно регенерация справлялась. Тело медленно восстанавливалось, избавляясь от яда. В целом план парня удался. Идея взобраться на дерево, а уже затем с него сигануть прямо в то место, где находился духовный фрукт (как мечник это делал при пересечении каньона), позволила сэкономить прорву времени по меркам развитых воинов. Благодаря этому Кай и смог заполучить желанное растение, сохранив при этом свою жизнь. Иначе, продолжи он двигаться к фрукту в момент выдыхания змеем тумана, то вряд ли его линия крови справилась бы.
        Также юноше повезло, что монстры оказались слишком заняты друг другом, а из-за тумана и Техники Душевной Бури даже не заметили, что их приз кто-то нагло крадёт. Основную проблему для Кая составило лишь преодоление Грозовой Клетки, с помощью которой гигантский тигр заблокировал возможность побега для духовного фрукта. Благо, что из-за атаки Рун’Тана воля зверя ослабла вместе с душой, что позволило парню развеять технику монстра…
        Жадно вдыхая чистый воздух и морщась от наконец дошедшей до сознания боли, Кай повернул голову в сторону тёмной занавесы. Больше он не шевелился, дожидаясь, когда тело восстановится достаточно. Поглощая как можно больше энергии из воздуха, мечник направлял всю её на исцеление, параллельно дожидаясь итога битвы двух Титанов. Ранее, выбегая из ядовитого облака, Кай совершил максимально мощный рывок вперёд, поэтому сейчас не опасался, что его заметят. Кроме того, благодаря энергетическому зрению, мечник мог видеть приблизительную ситуацию внутри тумана.
        И когда всё затихло, когда пропали сконцентрированные лучи молний и звуки боя, то два силуэта монстров замерли. И казалось, Кай уже знал, кто станет победителем, как вдруг энергия в теле затихшего Грозового Серебристого Тигра взбушевалась.
        В следующий момент из монстра вырвалась спрессованная волна электричества, которая, образовав полусферу, мигом развеяла всё облако яда и испепелила многочисленные деревья, находившиеся за границей тёмной занавесы. К счастью, до Кая эта атака так и не достала. Наконец вновь стало видно всё поле боя.
        Стоявший по центру недавнего газового облака тигр не двигался. Выплеснув силу в таком количестве и так быстро, он серьёзно перенапряг тело и душу. В то же время, обвив всё тело четырёхлапого, Тёмный Змей дёргался в конвульсиях. Волна молний целиком прошла сквозь его тело, сильно ударив по внутренним органам и нервной системе. Вот только пресмыкающееся всё ещё было живо, и сжимающиеся кольца, продолжающие давить тигра, лишь подтверждали это. А уже очень скоро оба монстра наконец пришли в себя…
        Встрепенувшийся тигр сдавленно зарычал. Зверь выглядел совсем плохо. Впитав в себя колоссальное количество яда, часть которого всё же была нейтрализована энергией молнии, он едва мог стоять. Прекрасной серебристой шерсти больше не было, а кожа животного буквально сварилась от яда. Огромная лужа крови образовалась под монстром. Однако даже так он ещё оставался живым. Вот только огромная змеюка, медленно сжимающая тело противника, явно желала обратного. Ломались кости, рвались внутренние ткани, повреждались органы…
        Осознавая, что прошлой атакой Тёмного Змея ему сбросить с себя не удалось, Грозовой Серебристый Тигр пошёл на крайности. Кровь его врага была ещё более ядовитой, чем недавний туман, но другого выбора не оставалось. Используя последние силы, зверь дернулся в сторону, а затем его огромные челюсти сомкнулись на шее противника.
        Тёмный Змей ощутил смертельную опасность. Он шипел, брыкался, бил хвостом об землю, сдавливал тигра сильнее, но ничего не могло ему помочь. Спустя секунду его голова всё равно была оторвана гигантскими клыками четырёхлапого. Бой был закончен.
        Отбросив голову змея, Грозовой Серебристый Тигр задрожал. Его пасть вся была изранена. Ядовитая кровь Тёмного Змея уничтожила язык и десна, многие клыки выпали. Зверь пытался взвыть от дикой боли, но не мог. Яд попал даже глубже, разрушив горло. А кроме того, монстр с ужасом обнаружил, что даже после смерти тело его врага всё равно продолжало сдавливать свою жертву.
        Преодолевая душераздирающую боль, зверь стал двигаться. Ведь он ещё мог выжить, мог избавиться от яда в теле и сбросить сжимающиеся останки Тёмного Змея. Нужно только было начать прорыв на следующую стадию, в чём однозначно должен помочь духовный фрукт с атрибутом души, за который он столь рьяно сражался. Вот только осмотревшись, зверь с ужасом обнаружил, что его приза нигде нет. Растение пропало! Однако его Грозовая Клетка всё ещё должна была действовать, а значит Пурпурный Кристалл Душ не мог переместиться сам. Монстр сразу понял, что здесь был кто-то ещё!
        И в этот момент Кай осознал, что рисковал не зря. Ведь если бы он решил просто дождаться окончания боя, то не смог бы забрать фрукт. Даже находясь при смерти, Грозовой Серебристый Тигр представлял для парня невероятную угрозу. Монстр срединной стадии Титанической ступени даже в таком состоянии был быстрее и сильнее любого ученика кланов Плато Поднебесья. Слишком большой была разница между первыми тремя ступенями - закалки тела, разума и души - и следующими, которые определяли истинное мастерство, что касалось даже зверей.
        Сейчас же фрукт уже был у Кая, который к этому моменту смог восстановиться достаточно, чтобы суметь спрятаться ещё дальше. Теперь он наблюдал за тем, как ещё несколько минут Грозовой Серебристый Тигр метался по разрушенной поляне, но так и не мог найти ни следов воришки, ни остатков ауры духовного растения. Мечник отлично скрыл себя и свою ауру, так что зверь, чьё тело и душа не были в норме, даже со всей своей силой не мог отыскать юношу. А через четыре минуты четырёхлапый всё-таки осел на землю. Его сердце перестало биться, а энергия, хранившаяся не в кристалле, а в самом теле, стала покидать оболочку, как только душа монстра исчезла.
        Кай вздохнул с облегчением. Наконец-то всё закончилось…
        Ещё через несколько минут парень снова поднялся. На этот раз его кожа полностью восстановилась, а на голове даже слегка отросли потерянные волосы. Линия крови позволяла и такое. Одевшись в гербовые вещи ученика Клана Громового Змея взамен утерянным, Кай медленно заковылял к месту смерти двух чудищ. В теле юноши ещё оставался яд, с которым сейчас усиленно боролся его организм. Собственно, по этой причине мечник сейчас был ослаблен и не мог использовать всю свою силу, отчего шел небыстро.
        Цель Кая была проста: собрать ценные ресурсы с тел умерших Титанов, а в первую очередь - их звериные кристаллы энергии, которые, предположительно, Системой обозначались как «средние». Ведь если вспомнить, то с монстров более низких ступеней можно было добыть только крохотные и, изредка в зверях конца ступени Закалки Разума, малые. Кроме того, помимо кристаллов в телах Грозового Серебристого Тигра и Тёмного Змея должны быть и другие очень ценные ингредиенты. Например: кости, клыки, кожа и чешуя, змеиный яд, а также некоторые внутренние органы существ. Всё это сильно ценилось алхимиками, которые были способны использовать эти материалы для создания редких препаратов.
        Вот почему Кай не желал упускать открывшейся возможности заработать.
        Наконец, подобравшись к трупу Грозового Серебристого Тигра, вокруг туловища которого обвилось обезглавленное тело Тёмного Змея, парень вдруг ощутил, как в пределы его зоны восприятия вторглись несколько мощных аур. Их обладатели двигались с невероятной скоростью.
        Кай резко рванул к телам, дабы побыстрее забрать хотя бы кристаллы энергии, как внезапно его руки и ноги пронзило несколько стрел. Атаки двигались так быстро, что ослабленный мечник даже не успел их отследить. В итоге парня пригвоздило к земле, словно он был бабочкой, крылья которой проткнули булавками.
        Вот только неизвестный стрелок никак не мог ожидать, что обычный внутренний ученик уровня Закалки Головного Мозга сможет не то что подняться, но и перебороть усыпляющий яд, которым были пропитаны стрелы. Всё-таки после недавнего взаимодействия со смертоносным ядом Тёмного Змея, устойчивость к ним у Кая сильно возросла. Да и не стоило забывать о линии крови, которая тут же начинала бороться с любым ядом, желая вернуть организм в нормальное состояние.
        Парень поднялся и быстро вырвал стрелы из себя. Напавший на него лучник уже попал в поле зрения. Это был один из сильнейших личных учеников Клана Яркой Луны, который в этот момент с удивлением глядел на свою цель, параллельно готовясь сделать ещё один выстрел. Не ожидал он, что не сможет сразу же победить какого-то слабака.
        Кай же тем временем всё равно бросился к трупам Титанов, собираясь забрать как минимум кристаллы, после чего сбежать. В его теле ещё оставалось какое-то количество яда Тёмного Змея, поэтому сейчас он находился далеко не в лучшей форме. Завязывать бой с личным учеником было глупой затеей.
        К несчастью, о мнении парня никто не беспокоился. Новая стрела сорвалась в его сторону, а затем, прямо в полёте, размножилась на целый десяток. Каю пришлось поспешно отступать: стрелы блокировали доступ к тушам.
        Но не успел юноша прекратить движение назад, чтобы попробовать прорваться снова, как вдруг чувство опасности пришло из-за спины. Резко обернувшись, он в последний момент едва успел увернуться от перекрёстного взмаха двумя кинжалами. Прямо посреди воздуха появилась невидимая ранее фигура ученика. И как Кай сразу понял, это был тот же самый лучник. Внешность и аура идеально совпадали, а энергетическая линия, что соединяла их обоих, говорила о том, что перед мечником двойник.
        Попытка ответить не увенчалась успехом. Только Кай замахнулся для удара, как ему сразу пришлось поспешно уворачиваться от очередной стрелы. И так происходило следующие несколько мгновений. Парень едва уворачивался, а все попытки атаковать в ответ или броситься к трупам монстров на корню пресекались слаженными действиями оригинала и двойника. Они двигались как единый механизм, и любые слабые стороны одного прикрывал второй.
        С каждым мгновением Кай злился всё сильнее. Мало того, что его заслуженную добычу, ради которой он рисковал жизнью, хотели отобрать, так ещё и ему попросту ничего не позволяли сделать. Его медленно подавляли и даже оттесняли от тел Титанов. Но долго так продолжаться не могло. Ведь ранее он ощутил гораздо больше, чем две ауры…
        Яркая вспышка ударила неподалёку от них, после чего огромный огненный взрыв накрыл поляну. Ударная волна откинула Кая, а пламя обожгло кожу. К счастью, парень оказался на периферии взрыва, и пострадал лишь слегка. Одежда Серебряного качества пикового ранга выдержала большую часть отголосков атаки.
        Кай твёрдо приземлился на ноги, в тот же миг окинув округу взглядом. Двойник с кинжалами теперь стоял рядом с лучником, медленно сливаясь с ним. Сила личного ученика резко возросла вдвое. Кроме того, к нему как раз успела подойти целая группа из двадцати сильных учеников Клана Яркой Луны.
        С другой же стороны, прямо на противоположном краю поляны находилась похожая команда, во главе которой стоял тот, чьё лицо Кай отлично знал. Злость лишь сильнее забурлила в сердце парня. Он вновь встретился с ублюдком Шин Си.
        - Ты! - выпалил удивлённый саламандр, который и создал недавнюю атаку. Личный ученик поначалу не смог даже поверить, что "этот слабак" сумел выжить в Дальних Пустошах, однако сразу же переключился. - Отличная находка! Фрукт, тела двоих Титанов и кольцо одним махом!
        Шин Си оскалился. Как и многие другие он ощутил отголоски чудовищного сражения двух монстров, поэтому сразу понял, что те дерутся за какой-то редкий ресурс. Достигая Титанической ступени, звери обретали немалый интеллект, поэтому знали цену жизни. Просто так они бы не стали бороться с равным противником, а значит на то должна была быть весомая причина. И конечно же, ученики догадывались, что это могло быть какое-то очень редкое духовное растение, вероятно - фрукт. Вот почему они поспешили к месту сражения сразу, как только ауры монстров стали слабеть. Но даже если бы кто-то из чудищ выжил, не проверить ученики не могли. Слишком велико было искушение.
        - Эй, номер два из Яркой Луны! - высокомерно выкрикнул Шин Си, глядя на лучника. - Это наша добыча, и пока я добрый, то лучше уходите отсюда поскорее!
        Личный ученик говорил без всякой опаски. Ведь правда заключалась в том, что сила была на его стороне. Кроме личной мощи, он также имел и многих подчинённых, которые превышали учеников Яркой Луны как в числе, так и в силе.
        Все три стороны замерли. И если приспешники лучника раздумывали над тем, стоит ли вступать в противостояние за столь ценную добычу, то Кай думал о том, как ему приблизиться к тушам Титанов, но при этом не попасть под техники десятков участников турнира, которые сейчас пристально за ним следили. Он ни за что не желал отдавать этим стервятникам тела монстров, но понимал, что не сможет справиться с врагами. Поэтому требовалось забрать хотя бы кристаллы.
        И прежде чем лучник из Яркой Луны ответил Шин Си, Кай всё-таки смог улучить нужный момент. Ведь на поляне объявилась новая сторона, которая решила громко о себе заявить. И конечно же, мечник обнаружил это раньше всех.
        Несколько ярких сфер молниеносно ворвались как в группу саламандр, так и в группу учеников Клана Яркой Луны. Мигом спустя ослепительный свет залил поляну, моментально дезориентируя всех присутствующих. Кроме Кая. Энергетическому виденью парня подобное было нипочём. Собственно, в этот момент он и бросился к телу Грозового Серебристого Тигра.
        Усилив руку всеми известными ему законами, а также энергией клинка, юноша с трудом пробил грудную клетку мертвого тигра, которая и так была сильно разрушена ядом Тёмного Змея. Наконец, нащупав толстый кристалл энергии, который светился даже через толщу плоти, Кай тут же отправил его в пространственное кольцо. А в следующий момент на его грудь обрушился мощный удар ногой. Парня с силой отбросило на пару десятков метров в сторону.
        Как раз в этот момент ослепительно-яркий свет пропал. Ученики наконец смогли увидеть виновника произошедшего.
        На окровавленной туше Грозового Серебристого Тигра стоял прекрасный голубоглазый блондин, в руке которого уже находился второй кристалл, вырванный из тела Тёмного Змея. Спокойно разглядывая переливающуюся фиолетовым светом вещицу, парень в золотых одеждах совсем не обращал внимания на остальных, словно никого здесь и не было. Этим человеком был Янь Лианг - сильнейший личный ученик Клана Благословенных Солнцем.
        - Пожалуй, кристаллы я оставлю себе. Как и духовный фрукт, - надменно произнёс он. - С трупами же можете сами возиться.
        Окружающие слегка опешили от такого нахальства, но долго это не продлилось.
        - Урод! Что ты о себе возомнил?! - выпалил разгневанный Шин Си. - Пойдёшь против нас в одиночку?!
        - Кто сказал, что я один? - усмехнулся Янь Лианг.
        Сразу после этого, выходя из техник передвижения, рядом с блондином появилось ещё четверо человек. И хотя их было гораздо меньше, чем приспешников Шин Си или того же лучника, но каждый из них был выдающимся личным учеником. Все они являлись высшей элитой своего клана, способной посоперничать в силе с целым десятком обычных личных учеников.
        Шин Си скривился. Если в одиночку Янь Лианг не представлял большой угрозы для его группы, то уже пятеро сильнейших личных учеников Клана Благословенных Солнцем были силой, с которой стоило считаться.
        Помрачневший саламандр взглянул в сторону, после чего грязно выругался, а затем, оставив часть людей возле туш Титанов, бросился в погоню. Пятеро в золотистых одеждах поступили точно так же.
        Ведь пока они перебрасывались словами, Кай, который забрал не только духовный фрукт, но и один из кристаллов энергии, воспользовался ситуацией и сбежал. Каким-то непонятным для остальных образом, ему удалось скрыть свою ауру, и незаметно улизнуть. Точнее, лишь отчасти незаметно. Всё же ученики Клана Яркой Луны смогли заметить побег парня, отчего первыми и бросились в погоню.
        Намечалась серьёзная борьба за редкий фрукт…
        Глава 23. Подводный храм.
        Кай злился. Гнев буквально распирал его изнутри. Ещё недавно он рисковал своей жизнью, практически ходил по краю лезвия, чтобы заполучить Пурпурный Кристалл Душ, а также добиться наилучшего для себя исхода боя между Титанами, как теперь ему приходилось сбегать. Заявившиеся на всё готовое, ученики кланов Яркой Луны, Пламенной Саламандры и Благословенных Солнцем не только вынудили юношу бросить два драгоценных трупа, но и собирались отобрать у него духовный фрукт, ради которого он был готов пойти хоть на край света, хоть в бездну. Однако теперь парню приходилось убегать словно крысе.
        Увернувшись от очередной стрелы, Кай попытался ускориться. Увы, энергии для этого ему не хватило. В организме мечника ещё бушевал яд Тёмного Змея, из-за чего вся Ки уходила на восстановление. Прервать этот процесс - значило собственными руками укоротить свою жизнь.
        По предположительным прикидкам Кая, ему понадобится ещё как минимум пару часов, дабы окончательно избавиться от яда. И пока этот момент не наступил, парень никак не мог использовать свою полную силу. Впрочем, даже примени он её, то вряд ли юноше удалось бы оторваться.
        Аура Кая уже была сжатой и изменённой на звериную, однако по какой-то причине ученики Клана Яркой Луны всё равно могли его выслеживать, и каждый раз верно определять направление. Вероятно, дело крылось не в каких-то поисковых техниках, а в банальных навыках охотничьего ремесла, в коих члены этого клана хорошо преуспели.
        Но больше всего Кая злило то, что по его следу шли не только тот лучник, способный создавать двойника, и его приспешники, но и гении Клана Благословенных Солнцем, а также ненавистные саламандры, во главе которых стоял ублюдок Шин Си.
        Однако, понимая, что гнев ни к чему хорошему не приведёт, Кай успокоился и глубоко вздохнул. В подобной ситуации нужно было иметь максимально трезвый разум, чтобы не сотворить ошибок. Слишком уж часто он их совершал. И если раньше парню каким-то образом всё-таки удавалось выбираться живым из подобных передряг, то это не значило, что так будет всегда. Он должен был стать сильнее. Не только физически и духовно, но и ментально.
        Подсознательно синхронизировав дыхание, мысли и ток энергии в теле, Кай всё же слегка ускорился. На этот раз его движения стали куда более собранными и максимально точными. Парень старался совершать минимум ошибок при беге и идеально прорабатывать каждый дальнейший шаг, чтобы оторваться хотя бы на доли секунд. Ведь не зря же он как проклятый тренировался в Дальних Пустошах все прошедшие месяца? Это не могло не отразиться на его мастерстве владения собственным телом.
        Настроившись, Кай решительно повернул на юго-восток - прямо к океану. Раздумывая над тем, как бы ему уйти от преследователей, парень неожиданно вспомнил об одном важном месте, которое он давно хотел посетить. Возможно, там юноша и сможет укрыться…
        Двадцать один месяц назад, когда Кай лишь покинул земли Клана Громового Змея, он не мог не заинтересоваться тем, что так возжелал тот старый Заклинатель Гин. А именно - свитком Техники Медитации Холода Пустоты. Естественно, мечник и раньше контактировал со свитком, осматривал и изучал его, но никаких особых странностей не обнаруживал.
        Но когда в тот судьбоносный день свиток неожиданно высвободил волну странной силы, которая не походила ни на энергию, ни на законы, Кай понял, что всё не так просто. Вот почему, как только он пересёк границу между Ближними и Дальними Пустошами, парень устроил привал, решив во всём разобраться.
        На первый взгляд, свиток тогда показался таким, как и всегда - обычный предмет, без капли энергии или законов. Энергетическое зрение ничего не показывало, и Кай уже успел усомниться, что именно этот предмет был причиной странного всплеска. Однако выручил Рун’Тан, который сразу почувствовал наложенный на свиток духовный отпечаток.
        Как старик объяснил Каю, духовным отпечатком называли особую метку души - след владельца предмета, который тот оставлял на желанном объекте. Хотя на такое и были способны лишь истинные мастера начиная с пиковой стадии Элементалиста, умение оставлять духовный отпечаток являлось очень полезным. По сути, оно заменяло собой примитивные метки владельца из энергии и воли, позволяя ограничивать возможность использования предмета более качественно. Кроме того, оставляя след своей души на чем-либо, человек получал способность ощущать эту вещь где угодно, даже если та была в миллионах километров от владельца. Стереть же чей-то отпечаток можно было только, если сила души другого человека превышала таковую у владельца духовного следа.
        Также помимо этих особенностей у духовного отпечатка был и небольшой минус: метка могла выдать себя, если рядом с ней появлялась обработанная особым образом кровь её владельца. Этим обычно пользовались всякие недоброжелатели, желающие отыскать ценные вещи какого-то мастера. И именно это и произошло, когда Гин взял кольцо Кая в руки.
        И вот тогда Рун’Тан задумался… Ибо если метка ещё находится на свитке, то значит и её владелец должен быть жив. Ведь после смерти все духовные следы человека исчезают из этого мира. Таким образом, старик сильно заинтересовался этой техникой медитации, и решил детальнее исследовать отпечаток души неизвестного мастера, чья сила должна превосходить ступень Элементалиста, что не свойственно Саахе.
        Рун’Тан собирался через метку отыскать её владельца. И какого же было удивление красноволосого старика, когда он обнаружил, что духовная связь ведёт куда-то вглубь Дальних Пустошей - на самый край юго-востока.
        Естественно, узнав про это, Кай не мог не заинтересоваться тем местом, в котором мог пролиться свет на таинственное прошлое старика Джонго. К сожалению, всё прошедшее время парень проводил в тренировках, поэтому, не находя даже лишней минуты, он решил отправиться к океану, только когда будет готов к прорыву на ступень Закалки Души. Поскольку месторасположение неизвестного мастера напрямую связано с техникой медитации, столь нужной для правильного прорыва, то было бы глупостью проигнорировать её возможного создателя.
        И раз духовный фрукт с атрибутом души, наконец-таки, оказался у Кая, а прямо сейчас ему требовалось где-то укрыться от преследователей, то другого варианта просто быть не могло. Так ещё по удачному стечению обстоятельств в данный момент парень как раз находился не так уж и далеко от края Дальних Пустошей.

***
        Кай оторвался. Ему удалось выиграть несколько минут, но парень всё ещё ощущал, что его преследуют. Противники не сбились с пути.
        Резко остановившись, мечник наконец достиг нужного места. Перед ним раскинулся огромный обрыв, знаменующий собою самый восточный край Плато Поднебесья. Далеко-далеко внизу под редким полотном облаков шумели воды гигантского океана. Вероятно, где-то там, за этими опасными водами находилась одна далёкая страна, ныне раздираемая междоусобицами правящих семей.
        Рядом с обрывом была чистая от деревьев поляна, посреди которой расположился огромный каменный круг. На его поверхности были вырезаны незнакомые Каю таинственные символы. Сам же камень был пропитан просто гигантским количеством энергии, которая сплелась в сложнейший массив. Здесь господствовали высокоуровневые законы Пути Пространства.
        Ступив на каменную площадку, Кай замер. До того момента как преследователи наконец догонят парня оставалось совсем немного времени, однако мечник не знал, что делать дальше. Впереди обрыв, а путь назад уже закрыт. Если он сейчас не разберётся, как активировать этот, несомненно, массив переноса, то наступит конец. Как бы Кай ни был уверен в своих силах, но даже он не мог справиться со столькими противниками, среди которых были преимущественно гениальнейшие личные ученики.
        Выпустив волну энергии меча, Кай очистил платформу от наросшей на неё за долгое время травы, после чего стал тщательно осматривать символы. Где-то точно должна была быть подсказка. Это место связано с таинственной техникой медитации, а на самом свитке остался отпечаток души могущественного мастера, поднявшегося за пределы ступени Элементалиста. Вот почему Кай яро верил, что здесь должен быть какой-то секрет.
        Внезапно парень ощутил, как в область зоны наблюдения его ауры ворвалось более десятка аур, которые на огромной скорости приближались к нему. Это были ученики Клана Яркой Луны, за которыми чётко попятам следовали саламандры и молодые гении Клана Благословенных Солнцем. Внутри Кая всё мгновенно похолодело. Ещё максимум минута, и враги будут здесь!
        - Твою мать! - выругался парень. - Ну где же?!
        Напряжение нарастало. Кай старался держать себя в спокойствии, однако выходило с трудом. Но внезапно взгляд парня зацепился за знакомый символ, расположившийся почти в самом центре каменного круга. Тут же достав свиток из пространственного кольца, мечник сравнил знаки. Оба совпадали.

«Да!» - мысленно воскликнул Кай, после чего приложил твёрдый край свитка к выпуклому символу на платформе, который подошёл как влитой.
        В следующий миг знаки на платформе вспыхнули ярким светом. Мечник ещё секунду наблюдал как к нему поспешно приближаются противники, а затем свет окончательно поглотил его. Кай исчез.

***
        Увидев впереди яркую вспышку, Шин Си ускорился. Вскоре ученики все трёх кланов приблизились к каменной платформе, которая ещё продолжала светиться - перенос был активен. Однако пока никто не рисковал заходить. Участники турнира замерли у самого круга.
        Шин Си также растерянно застыл. Но совсем по иной причине, нежели другие. В отличие от остальных, сын нынешнего главы Клана Пламенной Саламандры знал об этом массиве. Парень отлично изучил историю своего рода, а в частности события ужасной войны столетие назад. Об этом странном массиве посреди Дальних Пустошей Элементалисты его клана знали не понаслышке. Но даже им не удалось разгадать, куда он переносит, и как можно насильно активировать платформу. На самом деле, высшие старейшины, патриарх и даже верховный старейшина их клана не были способны даже повредить эту каменную платформу. Поскольку мастер, создавший её, был гораздо сильнее, чем простой Элементалист.
        Таким образом, Шин Си знал, что никому после той войны так и не удалось активировать этот массив. Но сегодня что-то пошло не так. Этот парень… Кай оказался живым…
        И раз уж это случилось, то Шин Си не мог не воспользоваться таким шансом. Возможно, именно ему предстоит поставить финальную точку в той войне…
        Достигнуть того, чего желала его семья…
        - Мы идём туда! - приказал Шин Си, и направился вперёд.
        - Но господин, мы же не знаем, куда ведёт этот массив! Стоит ли так рисковать? - поспешил спросить кто-то из его приближённых.
        Опаска подчинённых была понятна. Ведь если со всеми ними там что-то случиться, и придётся спасаться телепортацией через жетоны участников турнира, то их всех дисквалифицируют. Кроме того, оставалась неизвестной конечная точка переноса. Потому как если их отправит слишком далеко, то тогда даже жетоны не помогут. А сколько массив будет продолжать работать, и есть ли перенос обратно - они не знали.
        Вот только никто из учеников и не догадывался, что их господин уже давно всё решил и взвесил. Поэтому даже если им грозил вылет с турнира, то это будет небольшая потеря, относительно того, что Клан Пламенной Саламандры может получить из этой вылазки.
        - Стоит… - оскалившись, едва слышимо прошептал Шин Си, а затем ступил на платформу. Фигура парня тут же исчезла. Следом и остальные саламандры из числа тех, кто последовал за Каем, а не остался разделывать туши Титанов, поспешили за господином.
        Молча наблюдая за конкурентами, ученики Клана Яркой Луны и Клана Благословенных Солнцем никак им не мешали. Они сами были в раздумьях насчёт того, нужно ли идти дальше. Нападать же друг на друга никто не собирался, так как каждая из команд была относительно равной по силе, что делало потенциальную битву между главными гениями слишком рискованной и невыгодной.
        А в следующий момент находящиеся у каменной платформы воины ощутили, что массив слегка ослаб, а значит скоро отключится. Времени на размышления оставалось мало.
        Поначалу Янь Лианг и лучник из Яркой Луны, которого звали Нокс, думали отправить часть подопечных, а самим остаться. Но, видя с какой уверенностью в массив зашёл Шин Си, засомневались. Саламандры точно что-то знают…
        Скрипя сердце остальные тоже решились войти. Для начала стоило добраться до парня с фруктом, и лишь затем бороться за него друг с другом.

***
        Перенёсшись, первое что ощутил Кай - давление. Огромное, монструозное давление обрушилось на парня сразу, как только декорации сменились. Лишь благодаря мощной силе воли, а также чему-то неизвестному, что даровало возможность управлять почти любой энергией, мечник ещё не потерял сознания. Однако даже так ему было тяжело не то что стоять, но и дышать. Могущественная сила почти что сковывала парня. А ведь будь здесь обычный ученик даже ступени Закалки Души, то ему вряд ли удалось бы выдержать давление чьей-то ауры.
        Оглядевшись, Кай, в конце концов, так и не смог понять, откуда исходит сила: казалось, что отовсюду. Но парень сразу определил, что это аура монстра Тиранической ступени пиковой стадии, из-за чего липкое и мерзкое чувство страха растеклось по венам юноши.
        Монстр, равный по силе пиковому Элементалисту, не мог не вызывать подсознательный страх. Не сразу Кай понял, что давление ауры даже не направлено на него. Это был просто побочный эффект от нахождения рядом с подобным чудовищем, которого парень даже не видел.
        Но пугающее давление было не единственным, что шокировало парня. Само место, куда он попал, оказалось крайне удивительным. Ведь, по сути, сейчас он находился где-то очень глубоко подводой. Но вместо того чтобы утопать, Кай спокойно стоял на дне и дышал воздухом. Невидимый купол сдерживал тонны воды над головой парня, образуя полусферу, в центре которой расположился необычный храм.
        Постройка была большой, а её стены отливали мягким тёмно-зелёным цветом. Казалось, именно от них исходил тот странный тёплый свет, заливающий всё окружающее пространство и являющийся единственным источником освещения. Ведь уже буквально в нескольких метрах за водным барьером начиналась абсолютная темнота. Окружающие воды были очень странными…
        Потратив всего несколько секунд на осмотр и привыкание к местному давлению, юноша направился прямиком к храму. Быстро преодолев почти километр, Кай замер перед огромными вратами, рядом с которыми стояли две пятиметровые статуи могучих воинов. И что-то подсказывало парню, что крупные камни энергии, запрятанные внутри тел великанов, находятся там далеко не просто так.
        Заворожённым взглядом осмотрев величественные статуи и не менее прекрасные врата, Кай неожиданно услышал громкий звон. Через мгновение глаза статуй резко засветились, а створки ворот стали бесшумно раскрываться. Спустя несколько секунд всё кончилось. Слегка приоткрывшийся вход, чего, впрочем, хватало чтобы туда смогла проехать целая повозка, стал словно приглашать Кай войти внутрь. И конечно же, парень так и поступил. Странное предчувствие подсказывало ему, что это верное решение.
        И как только фигура парня скрылась во тьме прохода, в километре от храма вновь вспыхнул массив переноса. Очутившись в этом странном месте, Шин Си пошатнулся, но устоял. Парень уже достиг уровня Создания Источника, и был готов уже в течение десятилетия прорваться на ступень Заклинателя. Кроме того, его воля была необычайна крепка, поэтому местное давление не смогло сломить юношу.
        В отличие от многих его прислужников. Почти треть среди всех пошедших за Шин Си саламандр мгновенно потеряла сознание, как только прошла сквозь массив. Приблизительно то же ожидало и учеников Яркой Луны. А вот пятёрку сильнейших учеников Клана Благословенных Солнцем подводная атмосфера никак не задела. Всё они были лучшими личными учениками молодого поколения, отчего с лёгкостью выдержали силу неведомого монстра.
        Ощетинившись оружием и будучи готовыми в любой момент сформировать атакующие техники, ученики быстро осознали, что никто на них нападать не спешит. Обрушившаяся аура, как оказалось, на самом деле находится в состоянии спокойствия, и даже ни на кого не направлена. Многие воины вздохнули с облегчением.
        Однако тут же образовалась другая дилемма. Потеряв часть товарищей, которые в этот момент были просто без сознания, саламандры и ученики из Яркой Луны стали слабее пятёрки из Клана Благословенных Солнцем. Шин Си и Нокс тут же переглянулись и легонько кивнули друг другу. В этот же момент Янь Лианг надменно ухмыльнулся.
        - Не стоит трястись от страха. Пока что я не намерен на вас нападать, - высокомерно произнёс он. - Как и говорил, нас интересует только духовный фрукт и кристалл из тела тигра. Хотя… если нам что-то понравится, то я надеюсь вы не будете против поделиться? - саркастичным тоном добавил Янь Лианг.
        Шин Си помрачнел. Он не думал, что ученики других кланов тоже решатся отправиться через неизвестный массив. Теперь же у предводителя саламандр появилось два сильных конкурента. Парню совсем это не нравилось. Он ни в коем случае не желал делить с ними то, что ожидал отыскать в этом месте. А уж тем более редкий духовный фрукт, за который до смерти боролись даже монстры Титанической ступени.
        Но пока Шин Си ничего поделать не мог. Если он сам нападёт на пятёрку из Клана Благословенных Солнцем, то ученики из Яркой Луны точно не помогут. Те лучше посмотрят на бой, а затем добьют победителя. Так же будет и в противоположной ситуации. По факту, наличие третьей силы сдерживало каждую из сторон. А кроме того, конкретно победить личных учеников было сложно.
        Сложнее, чем убить…
        Но о последнем Шин Си как раз и размышлял.

«Ладно… Если здесь всё-таки обнаружится наше наследство, то придётся воспользоваться тем артефактом. Жаль, конечно, терять возможность участия в турнире из-за убийств, но ничего не поделаешь. Впрочем… если там действительно обнаружится наследие, то нашему клану в ближайшее время вообще станет плевать на всех остальных».
        Мысли в голове парня пролетели мгновенно, после чего он сразу скомандовал направляться к храму. Подобрав потерявших сознание воинов, ученики двинулись вперёд. Точно так же поступили и люди Нокса. А вот члены Клана Благословенных Солнцем в подобном не нуждались, и просто бросились к подводной постройке.
        Первым к храму прибыл надменный голубоглазый блондин и его товарищи, один из которых тут же рванул в сторону приоткрытых врат. Лишь в последний момент Янь Лианг ощутил вспышку опасности, но, прежде чем он успел предупредить союзника, из светящихся глаз каменных воинов сорвалось две вспышки, которые мигом превратили четвёртого по силе ученика их клана в кровавое месиво.
        Моментальную и ужасную казнь увидели все. Ученики мгновенно замерли. Прогремел холодный, неживой голос:
        - Ожидайте! Войдёт лишь один!

***
        Храм был огромен. Попав внутрь, Кай даже чуть не запнулся в своих же ногах, когда стал всё осматривать. Казалось, что внутри строение даже больше, чем снаружи. Хотя, возможно, именно так оно и было.
        Но больше всего парня поразило отсутствие потолка. Точнее - Кай его просто не видел. Он точно помнил, что храм не превышал сотни метров в высоту и заканчивался гладким куполом. Внутри же сколько бы юноша ни старался, обнаружить крышу ему так и не удавалось. Складывалось пугающее впечатление, что её попросту нет, а пространство храма уходит куда-то в неизвестность.
        Но не успел Кай насмотреться, как внезапно вновь дала о себе знать духовная метка на свитке, после чего далеко впереди вспыхнуло несколько голубых огоньков, осветивших огромную статую человека. Однако подойдя ближе, парень понял, что это был не совсем человек. Высеченный из камня статный воин имел небольшие согнутые назад рога, а также хвост. Кроме того, наличие длинных когтей на кончиках пальцев и жабры на шее мужчины явно говорили о его нечеловеческой природе.
        Как только Кай приблизился глаза у статуи на мгновение вспыхнули, подобно тем великанам у врат, но следом потухли. Парень замер. Только что он отчётливо ощутил, как вместе со вспышкой из глаз каменного воина вырвался некий сгусток. Но теперь юноша ничего не видел. Необычное скопление энергии, законов и чего-то ещё пропало.
        Парень собирался подойти ближе, чтобы тщательней изучить статую, как вдруг услышал голос.
        - Для чего ты пришёл?
        Кай застыл. Казалось, что даже его сердце остановило свой ход. Медленно повернув голову влево, парень увидел мерцающую фигуру того самого воина с хвостом, рогами, когтями и жабрами.
        - Ты Тень? - невольно спросил Кай.
        Полупрозрачная фигура усмехнулась.
        - Лишь отчасти. Я дух, я массив, я воспоминания и воля своего создателя, я хранитель, я страж… - загадочно пояснила сущность. - Но ты не ответил, зачем ты здесь?
        Зачем он здесь? Для чего пришёл? Мысли зароились в голове Кая. Почему он оказался в этом месте? Чтобы спрятаться от преследователей? Или чтобы переждать, пока яд исчезнет из тела и совершить прорыв? Но этого ли он желал изначально, ещё когда планировал пойти по следу духовного отпечатка? Нет! Была другая, более важная цель. Он жаждал продолжить своё развитие на пути боевых искусств! И для этого Кай готов был рискнуть посетить подобное мистическое место!
        - Я хочу… я должен стать сильнее! - ответил парень.
        Улыбка на лице мерцающей фигуры стала ещё шире.
        - Достойный ответ… Как тебя зовут?
        - Кай Арнхард.
        - А знаешь ли ты Кай, куда пришёл?
        - Нет, - вздохнул парень.
        - Я так и думал. Я не чувствую в тебе крови своего создателя, ты не его потомок. А судя по одежде и метке на руке, ты даже не член его клана… Но у тебя есть свиток. Ты смог найти это место, а големы пропустили тебя. Сочли достойным… - вновь взял паузу дух. - Сейчас ты находишься в Храме Морского Дракона, и как его хранитель я могу дать тебе шанс. Ты можешь пройти испытание.
        - Испытание? - удивился парень.
        - Да, - кивнула сущность. - Но перед этим честно ответь, откуда у тебя свиток Техники Медитации Холода Пустоты?
        - Дедушка. Он не был мне родным, но даже зная это, отдал свою жизнь, чтобы спасти меня. Он оставил мне свиток.
        Дух наклонил голову. Он не обнаружил лжи в словах парня, поэтому кивнул.
        - Как его звали?
        - Джонго.
        Как только мерцающий воин услышал имя, его лицо помрачнело.
        - Так вот значит как… Выходит, никого больше не осталось… Война всех забрала, как я и думал…
        - Вы знали его? - встрепенувшись, резко задал вопрос Кай. - Пожалуйста, расскажите о прошлом старика Джонго! Кто он?
        Полупрозрачная сущность долго молчала. Парню было неведомо о чём она думала, но в итоге дух ответил…
        В этот день горизонты Кая вновь расширились. Хранитель храма поведал ему историю, которая началась более ста тысяч лет назад. В те времена на Саахе правили монстры. Людей же на планете тогда не было совсем, а те, что живут сейчас, являются потомками переселенцев из других миров. И вот, когда везде господствовали звери, одному из них повезло наткнуться на крайне ценное наследие, оставшееся от прошлой цивилизации. Благодаря этому обычный водный монстр смог эволюционировать в Морского Дракона, который спустя тысячелетия достиг невиданного уровня развития, став сильнейшим существом на Саахе.
        Превзойдя Тираническую ступень, Морской Дракон обрёл человеческий разум, а также научился принимать людской облик, который Кай как раз и видел перед собой. После этого монстр, которому Система дала личное имя - У’Шор, продолжил развитие. И больше всего его интересовали законы.
        Зверям, в отличие от людей, хуже даются любые Пути, так как их интеллект изначально ниже. Только после завершения ступени Элементалиста монстры могут понять всю ценность и пользу от знания законов.
        Но У’Шор был другим. Ещё до нахождения наследия божественной империи Бельтейз он обладал слишком чутким для зверя разумом. Из-за этого уже на ступени Закалки Души будущий Морской Дракон стал подсознательно интересоваться скоплениями законов, которых в те времена было больше из-за более высокого уровня энергии.
        Вот почему к тому моменту, когда на Сааху вновь прибыли люди, У’Шор считался истинным правителем планеты. Все другие развитые звери склонялись и служили ему, из-за чего двуногие не были уничтожены сразу. Таков был приказ Морского Дракона, которому стали интересны эти странные существа, отчего очень скоро он оказался покровителем людей. Так образовался Клан Морского Дракона - древнейший на Саахе клан, который был основан более сорока тысяч лет назад.
        А вскоре у У’Шора появилось два сына: Громовой Змей и Пламенный Саламандр, которые через несколько тысячелетий отделились от клана отца, образовав свои собственные. На это время как раз припало формирование и остальных кланов на Плато Поднебесья.
        (ПРИМ. АВТОРА: межвидовые союзы возможны на высоких ступенях, иначе не было людей с линией крови. Это обусловлено тем, что монстры принимают человеческую форму).
        Так проходили столетия, пока У’Шору вдруг не открылось нечто, что Система назвала Холодом Пустоты. В тот момент древний зверь так сильно заинтересовался этим открытием, что погрузился в медитацию на долгие десятилетия, после которой он очнулся совсем иным.
        Морской Дракон создал особую технику медитации на основе Холода Пустота, сотворил Подводный Храм, его Хранителя и некоторое другое наследие, а потом передал всё это последователям своего клана. А после этого, незадолго до глобального понижения уровня внешней энергии в мире, он попросту покинул Сааху.
        У’Шор отправился в другой мир.
        Его дети и многочисленные последователи просили Морского Дракона не уходить, но зверь остался непреклонен. Он объяснил всем, что в медитации ему открылась малая частица истинной структуры мира, после чего он понял, что засиделся слишком долго на одном месте.
        Развитие У’Шора десятки тысяч лет не сдвигалось с мертвой точки, пока он исследовал различные законы. Но в конце концов Морской Дракон осознал, что упёрся в потолок, что на Саахе он больше ничего достигнуть не сможет. Требовалось идти дальше. в конечном счёте У’Шор так и поступил.
        Клан Морского Дракона остался один. Он отдалился от остальных кланов, закрепившись на востоке Плато Поднебесья, прямиком у самого океана. Главным желанием потомков У’Шора стало идеальное освоение элемента Холода Пустоты, чтобы приблизиться к основателю, а затем последовать за ним.
        Поэтому Клан Морского Дракона уединился, став развиваться обособленно и практически никак не взаимодействовать с остальным миром. Они превратились в отшельников, которые стремились не к силе, а к мудрости. Желали познать мир через законы, хотя бы его крохотную частицу. Это и сыграло с потомками У’Шора злую шутку.
        Более ста лет назад, готовившийся к этому очень долгое время, Клан Пламенной Саламандры объявил войну Клану Морского Дракона, желая получить наследие древнего правителя Саахи. Ведь часть крови У’Шора всё-таки текла и в их венах, передавшись через Пламенного Саламандра, из-за чего они считали, что имеют полное право требовать наследство.
        Клан Морского Дракона был совсем не готовым к войне, отчего быстро оказался в очень печальном положении. Но даже когда они были готовы сдаться, саламандры отказались прекращать войну. Началось банальное истребление. Кровь Морского Дракона была слишком сильной, из-за чего никто не желал оставлять недобитых врагов, которые обязательно отомстят.
        Дойдя до этого момента, Хранитель, наконец, впервые упомянул Джонго. Как оказалось, в те времена старик был ещё ребёнком - юным учеником Клана Морского Дракона. Он только-только встал на путь боевых искусств, как началась внезапная война. Всего лишь несколько месяцев понадобилось саламандрам, дабы убить практически всех немногочисленных Элементалистов и сломить оборону противников.
        Тогда часть выживших решила сбежать с Плато Поднебесья, переместившись за океан через древний массив телепортации. Увы, практически ни у кого это не вышло…
        Кроме юного Джонго, которому вместе с раненым учителем удалось скрыться и добраться до тайного массива. Наставник передал мальчику последнюю копию свитка техники медитации (единственное, что он успел сохранить), после чего активировал врата переноса. Вот только чтобы ученика не вычислили, старейшина решил остаться. Он и так был сильно ранен, поэтому собирался перед смертью уничтожить массив переноса, чтобы никто и никогда не узнал, куда отправился его ученик.
        Таким образом закончилась история Клана Морского Дракона и начался путь одинокого мальчишки в далёких землях за океаном. Что же до Клана Пламенной Саламандры, то война им ничего так и не принесла, помимо потерь. Ведь кроме одного-единственного свитка, всё остальное наследие было либо уничтожена самими потомками У’Шора, либо осталось в подводном храме, в который саламандры так и не смогли попасть.
        Глава 24. Испытание.
        Дослушав рассказ Хранителя храма, Кай не мог не спросить:
        - А как вы узнали про побег старика и вообще про всю войну?
        - Мой сосуд эта та статуя, поэтому я не мог покинуть пределов храма и помочь Клану Морского Дракона. Но благодаря духовному отпечатку на свитках и других предметах хозяина я могу наблюдать за окружающим миром. Если, конечно, они не слишком далеко.
        - Ясно, - тяжело вздохнул Кай, сжав кулаки. Его ненависть к Клану Пламенной Саламандры лишь возросла.
        - Что ж, а теперь я спрошу, желаешь ли ты освоить Холод Пустоты, Кай? - серьёзно произнёс дух.
        Парень кивнул.
        - Хорошо. Но знай, это будет трудно. Возможно, у тебя даже ничего не выйдет. Лишь один из пятидесяти учеников Клана Морского Дракона был способен на такое. И это я сейчас говорю только о потомках У’Шора. Остальных же людей я даже не упоминаю. Не обладая линией крови Морского Дракона, даже притронуться к Холоду Пустоты в десятки раз сложнее. Но мой господин и создатель очень щедр, и всё-таки оставил возможность для обычных людей попробовать освоить этот элемент. И для этого сначала нужно пройти испытание.
        - Я понимаю.
        - Вот, посмотри, - Хранитель раскрыл полупрозрачную ладонь, на которой вдруг появился маленький, не больше ногтя, алый кристаллик, который распространял по округе сильный мороз. Помимо мощной энергии и законов, в нём находилась ещё и чья-то могущественная воля. - Это одна из тысяч капель крови моего создателя. Перед уходом он оставил потомкам эти замерзшие бусинки, в которых запечатал собственное понимание Холода Пустоты. Проглотив один такой кристаллик, ты на некоторое время сможешь созерцать эти законы. Однако успех от этого зависит лишь от твоего таланта.
        Дух на некоторое время замолчал, а замёрзшая капля крови буквально испарилась с его ладони. Холод, который задевал даже Кая, стоящего в нескольких метрах от Хранителя, мигом исчез.
        - Вот только, как я и говорил, ты не его потомок, а поэтому употребить кровь господина У’Шора тебе будет гораздо сложнее. Может быть, ты даже умрёшь, - продолжила сущность. - Поэтому и требуется испытание, которое сперва проверит: выдержишь ли ты? Ведь даже одного кристаллика хватит, чтобы заморозить не только все твои внутренности, но и даже душу. Если ты не сладишь с запечатанной силой, то однозначно погибнешь. Шанс на успех один из ста… Вот почему я вновь спрошу, ты уверен, что хочешь освоить Холод Пустоты?
        Слова Хранителя громко разнеслись по всему храму, отчего, казалось, даже стены затряслись. Вместе с этим дух выпустил устрашающую силу, которая пробрала бы даже пикового Заклинателя.
        На самом деле, Хранителю было приятно поболтать с Каем. Ведь за прошедшую сотню лет он и словом ни с кем не мог перекинуться, из-за чего сильно изнывал от скуки. Собственно, поэтому ему и не хотелось, чтобы парень подвергался такому риску. Поглощение крови У’Шора действительно крайне опасное дело. Дух хотел сломить стремления юноши.
        Услышав вопрос и ощутив силу Хранителя, Кай ответил не сразу. И именно поэтому его собеседник улыбнулся. Духовная сущность уже считала, что добилась своего, что парень отступит, что не станет рисковать, как вдруг…
        - Конечно же я уверен, черт возьми! - оскалился Кай, показывая, что его ничуть не испугала сила Хранителя.
        Мужчина растерялся. Он никак не мог ожидать такой реакции, от простого на вид паренька, который был лишь на уровне Закалки Головного Мозга. Но быстро взяв себя в руки, древняя сущность лишь сдержанно кивнула.
        - Хорошо, раз таков твой выбор… - произнёс Хранитель, а затем взмахнул рукой. Один из огоньков, что до этого освещал статую, мгновенно вспыхнул огромным костром, который быстро приобрёл форму двери. - Проходи вперёд. Там тебя ждёт комната с ледяной пустошью. Там властвуют законы обычного холода, которые, однако, способны убить даже неосторожного Заклинателя начальной стадии. Сила законов там будет повышаться с каждым часом, и тебе нужно будет продержаться как минимум двенадцать часов. Если выдержишь, то я дам тебе кристаллик крови господина. Также запомни, что я могу спасти тебя, только если ты сам начнёшь звать меня. В любом другом случае правила запрещают мне вмешиваться. На этом всё, можешь начинать.
        Взглянув на Хранителя, Кай молча кивнул, а затем направился к левитирующему над полом порталу. Через минуту парня уже не было рядом со статуей, после чего дух закрыл проход. Юноша оказался заперт в просторном светлом помещении, по колена набитому снегом.
        Кай осмотрелся. Впереди маячили громадные песочные часы, которые буквально только что перевернулись. Начался очередной двенадцатичасовой отсчёт.
        Расчистив небольшой участок от снега, юноша принял позу лотоса. Пока что в помещении было чуть ниже нуля, что практически никак не ощущалось закалённым телом Кая. Однако уже скоро должны будут появиться законы и энергия холода, поэтому следовало приготовиться.
        Мечник удобно, насколько это возможно, уселся, прикрыл глаза и стал размеренно дышать. Суть испытания заключалась в том, что каждый час в помещении будет становиться всё больше мороза, созданного, вероятно, самим Хранителем. Каю же требовалось сопротивляться воздействию чужой силы при помощи своей энергии, воли и законов. Здесь и сейчас произойдёт проверка его стойкости, и оттого сможет ли он справиться будет зависеть дальнейшее развитие парня.
        Конечно же, будь Кай на ступени Закалки Души или даже Заклинателя, то ему было бы в разы проще пройти это испытание. Вот только пользы от этого было бы гораздо меньше. Ведь самый важный момент освоения Холода Пустоты состоит в том, что этот элемент можно применить во время прорыва и развития своей души, что сделает закалку куда более качественной. Именно поэтому Клан Морского Дракона посылал своих учеников в подводный храм, когда они были максимально близки к прорыву на уровень Открытия Акупунктурных Точек. То есть, Кай сейчас имел идеальную возможность стать сильнее. И он ни за что не собирался её упускать.
        Прошла минута, после чего в помещении появились первые законы холода. Кай сразу же ощутил, как по его коже пробежались струйки морозной энергии. Судя по всему, это был уровень Слышащего.
        Кай продолжил сидеть на месте, никак не реагируя. Он не мог оттолкнуть эту чужую силу, так как она имела хозяина - Хранителя. Вот почему оставалось только терпеть. И что касалось первых трёх часов, то для парня они были практически не ощутимы. Погрузившись в лёгкую медитацию, он даже не старался сопротивляться. Хватало его естественного сопротивления.
        Однако уже на четвёртый час кое-что всё-таки изменилось. Энергия холода наконец полностью заполнила всё окружающее пространство, а законы резко перескочили на уровень Видящего. Кай впервые за испытание стал ощущать, как его медленно промораживает. Наконец пришло время сопротивляться.
        Делать это мечник собирался посредством внутренней энергии. Потому как, к сожалению, ни элемент меча, ни законы пространства не могли помочь в этом деле. И те и другие были откровенно плохими в борьбе со стихией холода, а кроме того, Кай владел ими лишь на уровень Слышащего, когда как мороз Хранителя относился к уровню Видящего.
        Да и, если честно, то в целом, вообще, глупо было даже пытаться сопротивляться снаружи. Конечно, это могло помочь пройти экзамен. Но какой в этом смысл, когда кристалл крови будет морозить тело изнутри, в чём внешняя защита ничем не поможет. Требовалось сопротивляться холоду именно уже в самом организме, чем Кай и собирался заняться.
        В течение двух часов парень неспешно вращал Ки внутри тела, неплохо справляясь с морозом, пока на шестой час температура в помещении вновь не понизилась. На этот раз подобный метод уже мало чем помогал. Каю требовалось придумать более действенный способ борьбы.
        Кай усмехнулся. На мгновение в голове всплыли воспоминания того года, когда он тренировался в подземном городе под руководством Рун’Тана. Поэтому ещё с тех пор парень знает отличный способ резко повысить температуру тела - Техника Спирального Вращения Ки Жизни.
        Конечно, в отличие от времени, когда юноша использовал её, чтобы закалить отдалённые участки тела, сейчас он этим не сможет заняться, ведь уже превзошёл ступень Закалки Тела. Однако это не значило, что Кай не может использовать данную технику. Просто на этот раз он будет лишь вращать энергию, не пытаясь совершать закалку.
        Шестой и седьмой час пролетели незаметно, после чего температура в помещении вновь заметно просела. На этот раз даже вращение энергии по древней методике слабо поддерживало тепло в теле. Пришло время более радикальных мер - Кай стал перенасыщать организм энергией, как делал это обычно в тяжелых сражениях. Регенерация тут же активировалась, однако холод моментально отступил.
        Так прошёл восьмой час, по истечении которого сила законов холода наконец повысилась до уровня Изучающего. Юноше пришлось не только увеличить скорость перенасыщения тела своей Ки, но и поглотить несколько пилюль на энергию. Благо правила испытания этого не запрещали.
        Кроме того, Кай заметил, что его одежда ученика Клана Громового Змея уже практически не справляется с законами Хранителя, поэтому парень поскорее её убрал в пространственное кольцо, дабы вконец не повредилась. Всё равно она не защищала его от мороза, так что ничего не поменяется. Таким образом мечник остался практически голым…
        Кай хранил силы. Не тратил запасы самого тела - сохранял выносливость. Он знал, что в какой-то момент не сможет сопротивляться холоду лишь одной энергией. И на десятый час это случилось. Температура упала до критической отметки. Юноша более не мог продолжать сидеть на месте.
        Мечник поднялся. Его тело мелко подрагивало, но парня это почти не беспокоило. Выпустив частицу воли, он связался с пространственным кольцом, и вытащил несколько самых обычных…

…булыжников.
        Наблюдающий в это время за Каем Хранитель сильно удивился. Никогда ранее испытуемые не вытворяли ничего подобного. Растерявшийся дух наклонил голову, пытаясь понять, что же парнишка собрался делать.
        - Зачем они ему? Может… Что-о-о?! - внезапно воскликнул ошарашенный Хранитель. Почему-то он даже и предположить не мог, что Кай просто-напросто начнёт тренироваться. - А-ха-ха-ха… Это парень! Неплохо-неплохо… Но насколько хватит его выносливости?..
        Дух храма продолжил наблюдать, постепенно повышая силу законов и плотность энергии холода. И каково же было его изумление, когда спустя полтора часа Кай всё ещё продолжал совершать однообразные движения с весом, при этом даже на каплю не выглядя уставшим.
        - Этот парень просто монстр! - поразился Хранитель. - Всего лишь уровень Закалки Головного Мозга, а сколько силы и выносливости! Что не так с его телом? Линия крови?!
        Но вскоре главный страж подводного храма вновь стал серьёзным. Испытание подходило к концу. И хотя Кай пока прекрасно справлялся, оставался ещё один рубеж - двенадцатый час.
        Внутренние часы воина помогали определить время. Мечник продолжал тренироваться, как вдруг всё изменилось. В помещение вторглась некая невероятная, доминирующая сила. В тот же миг все законы обычного холода стали вращаться вокруг неё, словно подчиняясь.
        Это был тот самый таинственный Холод Пустоты. Кай сразу определил это по внешнему виду. Ведь в отличие от обычных законов, которые выглядели как вечно искажающиеся символы и знаки, этот элемент не походил ни на что ранее знакомое парню. Мистическая сила в энергетическом виденье была скорее похожа на какую-то аномалию, чем на что-то конкретное.
        Бесформенное нечто, которое разум парня даже отказывался нормально воспринимать - вот чем был Холод Пустоты. Нельзя было даже определить его уровень, будто подобная классификация вообще не применялась к этому закону. Элемент действительно оправдывал своё название: необъяснимый словно пустота.
        Сила вторглась в комнату резко и беспощадно. И как только это произошло, холод в помещении стал на порядок сильнее. Кай пытался продолжать тренироваться, но его начало сковывать. Парню казалось, словно его погрузили в крайне вязкую смолу - настолько сложно стало двигаться. Очень быстро конечности юноши стали неметь, медленно покрываясь ледяной коркой: замерзал горячий пот мечника.
        Однако даже не это напугало Кая. Ведь очень скоро он ощутил, как холод добрался и до его души, что казалось нереальным. Юноша ужасающе быстро проигрывал жестокой стихии…
        Не тратя даже крохи сил, парень просто бросил камни, после чего быстро принял позу для медитации. Осознавая, что ему нужно продержаться ещё час, и что он ни за что не сдастся, Кай максимально сконцентрировался. Его разум частично погрузился в мир души, дабы обрести абсолютную отрешённость.
        Парень проглотил целую жменю пилюль энергии, которой хватило бы на пятерых обычных воинов уровня Открытия Акупунктурных Точек.

«Ещё пятьдесят восемь минут. У меня, конечно, есть тот фрукт, но его лучше оставить на процесс поглощения кристаллика крови, который я обязательно получу, - спокойно размышлял Кай. - Сейчас же стоит сконцентрироваться на защите торса и головы. Если внутренние органы пострадают, то будет плохо. Конечности же не так жаль, когда пройду испытание, то точно смогу их восстановить…»
        Размышляя дальше, Кай концентрировался на защите внутренностей, однако проблема с воздействием Холода Пустоты и на душу так и оставалась нерешённой. Даже в мире его души, казалось, становиться холоднее. И на этом поле боя юноше было ещё сложнее сражаться…
        Продолжая размышлять над способом борьбы, Кай не сводил глаз с Холода Пустоты. Так проходили минуты, пока мечник медленно бледнел. Его кожа приобретала белоснежный цвет. Парню становилось сложнее дышать, и даже мысли стали замедляться. Уже через десять минут его конечности полностью посинели, а пошевелить ими более было невозможно.
        Спустя полчаса Кай уже едва держался. Ему казалось, что ещё чуть-чуть и сознание покинет его. Но он упорно продолжал сопротивляться, даже не размышляя о том, чтобы сдаться. Ведь у него был план…
        Хранитель продолжал наблюдать, поддерживая силу холода на одном уровне. Более она в той комнате не росла, однако и этого уже было достаточно, дабы убить многих личных учеников кланов.
        - Почему он не сдаётся? - нахмурился беспокоящийся за парня Хранитель. - Я же вижу, что он еле-еле держится. Зачем так рисковать?!
        И чем больше времени проходило, тем сильнее духу не нравилась сложившаяся ситуация. Вскоре он уже не мог сдержаться. У’Шор на духовном уровне запретил Хранителю завершать испытание, пока претендент сам не сдастся. Однако это совсем не значило, что нельзя было общаться.
        "Сдавайся! Ты больше не выдержишь! Я уже сейчас ощущаю, как разрушается твоё тело! Но самое главное, замерзает твоя душа! - вдруг услышал Кай голос Хранителя у себя в голове. - Я, конечно, понимаю, что остаётся совсем немного времени. Но пойми и ты, что даже если ты каким-то чудом доживёшь, то останешься инвалидом не только физически, но и духовно! Это того не стоит. Кроме того, храм не запрещает повторных испытаний. Ты можешь стать сильнее, можешь лучше подготовиться и попробовать вновь! Остановись же!"
        Сосредоточенный Кай даже не вздрогнул, когда услышал чей-то ещё голос из мира своей души, помимо Рун’Тана. Парень понимал, что, видимо, из-за воздействия Холода Пустоты на его душу Хранитель имеет с ним подобную связь.
        Но юноша не ответил. Ведь правда заключалось в том, что сильнее на уровне Закалки Головного Мозга он уже вряд ли станет. А подготовиться ещё лучше в будущем ему могут и не позволить. Но самое главное - он абсолютно не собирался сдаваться! Ведь у него практически получилось…
        Заглушив беспокойный голос Хранителя в своей голове (всё-таки парень уже давно безраздельно властвует в собственном мире души), Кай продолжил бороться…
        - Глупец! - гневно выплюнул дух. - Глупый мальчишка! Что ж… ты сам выбрал свою судьбу, - быстро успокоился он. - Однако какая жалость. У него даже есть открытый духовный мир, из-за чего его душе проще сопротивляться. А нашим-то ученикам для этого требовалось особые техники изучать. Как жаль… Такой талантливый, но такой глупый и наивный…
        После этого Хранитель замолчал, продолжив наблюдать за тщетными потугами Кая. Таким образом прошло ещё десять минут, спустя которые парень стал выглядеть ещё хуже. А в этот же момент в его душе уже вовсю лютовал мороз. По прикидкам защитника храма юноше оставалось не более нескольких минут, после которых его ждёт печальный конец.
        А в следующий момент Хранитель резко расширил глаза: мизерная часть его Холода Пустоты пропала. И лишь через секунду он понял, что парень проглотил её - добровольно впустил в тело во время вдоха.
        - Как?!.. - растерянно вопросил дух.
        Он понимал, что испытуемый в первую очередь должен защитить дыхание от энергии и законов холода, для чего нужно временно перестать вдыхать энергию. Однако только что Кай вновь начал поглощать её - и это было для Хранителя объяснимым. Уже не в первый раз ему доводилось наблюдать за ужасной гибелью испытуемых, которые в преддверии смерти утрачивали ясность разума, начиная вытворять всякое.
        Вот только была одна загвоздочка - частицы Холода Пустоты даже близко не были рядом с парнем, а витали где-то в центре помещения под потолком. Тогда каким же образом они оказались рядом с Каем, который и вдохнул их? Собственно, это и шокировало Хранителя.
        Успокоившись, так и не нашедший ответа дух зачем-то вздохнул - сказывались привычки и повадки его создателя. Всё-таки тот использовал мощный отпечаток своей души, а также свою волю для придания духу разума, отчего главный страж его храма оказался столь человечным.
        Хранитель подождал ещё двадцать минут, после чего испытание закончилось. Увы, к его окончанию мужчина уже более не ощущал следов жизни в теле Кая. Вероятно, поглощённые частицы Холода Пустоты добили бедного парня ещё раньше…
        Разорвав ментальную связь с местом испытания, а также, в конце концов, убрав всю свою силу оттуда, дух перенёсся к Каю. Для этого ему не требовался портал - всё же он был бестелесным существом, буквально являющимся частью всего храма.
        Очутившись перед парнем, Хранитель грустно покивал головой. Ещё один юнец отправился на тот свет… Как жаль. А ведь с ним было так интересно поболтать. А теперь мужчина даже не знал, когда в следующий раз сюда кто-то заявиться.
        Через сколько сотен, а то и тысяч лет он вновь кого-то увидит? И увидит ли? Ибо насильно вход сюда не открыть даже толпе пиковых Элементалистов, а без свитков его создателя массив переноса не активировать. Но разве у Кая не был последний экземпляр из тех, что остались вне храма?
        Хранитель вновь опечаленно вздохнул, а затем… вздрогнул словно самый обычный человек.
        Кай неожиданно открыл глаза. Его сердце снова начало свой бой. По телу стало быстро растекаться тепло.
        Растерявшись, мужчина сделал шаг назад. Он на мгновенье почувствовал легкий испуг… Он! Существо, способное пачками уничтожать обычных Элементалистов! Тот, кто существует уже более десяти тысяч лет! Тот, кто лично прочувствовал истинную силу великого Морского Дракона - правителя всей Саахи!
        Однако внезапное "пробуждение" и резко открывшиеся глаза Кая, отчего-то смогли заставить его душу вздрогнуть. Особенно на это повлиял пронзительный взгляд парня, словно на Хранителя посмотрели из самой бездны.
        Тем не менее долго замешательство духа не продлилось - буквально мгновение. После чего он сразу пришел в норму.
        - Как ты?.. - хотел было спросить Хранитель, но ответ моментально пришёл ему на ум, из-за чего потрясение вновь охватило его. - Стой… Только не говори, что… Неужели ты специально вдохнул частицы Холода Пустоты, чтобы слить их со своей кровью?! Вместо борьбы, ты решил привыкнуть к морозу?! Решил попробовать слиться с ним, приспособиться, а затем уйти в анабиоз?!
        Сильно уставший, но живой и активно восстанавливающийся Кай улыбнулся и слегка кивнул.
        - Ты… Ты безумец! Это бредовейшая авантюра могла стоить тебе жизни! - слегка злостно проговаривал Хранитель, который, однако, был рад тому, что парень не погиб. - Но даже если твоя линия крови так сильна в исцелении, то чтобы провернуть это ты всё равно должен был… - глаза мужчины резко расширились, - должен был как минимум прикоснуться к пониманию Холода Пустоты!
        Улыбка парня стала ещё шире.
        - Да, я смог сделать это… - подтвердил он домыслы Хранителя.
        На самом же деле, Кай с помощью уникальной возможности видеть энергию почти весь последний час концентрировался практически полностью на Холоде Пустоты. И в какой-то момент из хаотичного состояния таинственного элемента, он на самом деле смог увидеть промелькнувший символ.
        Казалось, ничего особенного. Однако в действительности это было огромное достижение. Вот только одно это сильно помочь парню не могло. Поэтому если бы он не рискнул притянуть фрагмент частиц Холода Пустоты (создав из собственной энергии подобие верёвки, чтобы получше "рассмотреть" этот мистический элемент), а потом сплавить его внутрь своей линии крови, дабы та выработала "иммунитет" словно это яд, то вряд ли Кай вообще бы выжил. Но в конце концов он всё же смог действительно приспособиться к холоду, словно какая-то бактерия экстремофил.
        - Итак, - вдруг произнёс парень, ехидно ухмыльнувшись, - я прошёл испытание?
        И что Хранитель мог на это ответить, учитывая, что ещё никогда доселе небывало такого, чтобы ученик смог прикоснуться к Холоду Пустоты раньше, чем он поглотил бы кристалл крови У’Шора? А может даже и не один…
        Глава 25. Конец первого этапа.
        Восстановившись, Кай вместе с Хранителем покинул комнату для испытаний. Конечно же, парень прошёл проверку, так что теперь ему полагалась награда.
        Дух некоторое время молча размышлял, а затем и вовсе исчез. Кай слегка удивился, но всё же продолжил спокойно ждать. Вскоре мужчина появился. Зачем-то сделав пару шагов к юноше, он заговорил:
        - Основываясь на твоём прохождении испытания, - Хранитель старался не показывать, что даже его поразил итог, когда Кай смог прикоснуться к Холоду Пустоты и "привыкнуть" к его воздействию, - а также на том факте, что, к сожалению, во внешнем мире больше не осталось никого, кто имел бы ещё одну копию техники медитации, то я решил выдать тебе целых три кристалла крови господина У’Шора.
        Мужчина раскрыл ладонь, на которой расположились три алые и крайне холодные бусинки.
        Кай удивился, не ожидал он такой щедрости. Однако это чувство быстро сменилось на радость. Улыбка невольно появилась на лице парня.
        - Но знай, мне с трудом далось это решение, потому как это последняя Его кровь в храме. Я возлагаю на тебя большие надежды… Верю, что тебе удастся постичь Холод Пустоты и, возможно, даже когда-то достигнуть уровня владыки У’Шора… - заметив эмоции юноши, поспешил остудить его Хранитель.
        Кай вмиг понял всю серьёзность происходящего, после чего почтительно поклонился.
        - Я не подведу!
        Хранитель кивнул, а затем передал парню три маленьких кристаллика.
        Впервые прикоснувшись к замёрзшим каплям крови великого Морского Дракона, Кай моментально вздрогнул. От алых бусинок исходил эфемерный, но крайне мощный мороз, который сразу обрушился на парня. И если бы не испытание, в финале которого он смог частично приспособиться к холоду благодаря своей линии крови и соприкосновению с Холодом Пустоты, то возможно, сейчас мечник даже мог бы потерять сознание, от резкой силы крови У’Шора. Получалось, сложности взаимодействия с кристалликами начинались ещё с момента их получения, а никак не поглощения.
        Подняв взгляд на Хранителя, Кай хмыкнул.

«Конечно же он всё знал…»
        - Раньше, прежде чем приступать к поглощению кристалла, достойным ученикам Клана Морского Дракона давали несколько часов помедитировать рядом с кровью господина, чтобы подготовить душу и разум, - прокомментировал Хранитель.
        - Вот только с каждой минутой вне особых сосудов кровь постепенно теряет свою силу, а значит и итоговую пользу для воина, - добавил Кай, сжав кулак. Теперь его не беспокоил исходящий от кристаллов мороз.
        - Верно. Поэтому тебе лучше поспешить.
        - Да, но перед этим я хотел спросить: есть ли в храме место для культивации с хорошей изоляцией энергии?
        Вопрос парня на мгновение озадачил Хранителя, однако затем тот вновь изумился. Дух понял, что раз Кай уже полностью прошёл закалку головного мозга, то культивация требовалась только для одного - прорыва на ступень Закалки Души.
        После этого всё становилось на свои места. Ведь все прекрасно знали, что именно в процессе прорывов, особенно ближе к моменту кульминации, душа находится в наиболее чувствительном состоянии. Именно из-за этого любая серьёзная помеха (внешняя или внутренняя) во время прорыва может как оставить серьёзное увечье на теле и душе воина, так и вовсе убить. Однако эта чувствительность имела и другое свойство - созерцать законы становилось в разы проще.
        Это была палка о двух концах. Оголяя душу, воин становился крайне уязвимым, однако это же и позволяло ему ближе воспринимать само мироздание. Последним Кай и хотел воспользоваться, для чего требовалось хорошо защищённое место, которое сможет изолировать его.
        - Ты вновь рискуешь, - нахмурившись, строго произнёс Хранитель. - Холод Пустоты действительно будет проще познавать, однако он может и помешать прорыву, если твоей воли и таланта окажется недостаточно. А кроме того, ты должен будешь освоить этот закон сразу же после этапа развязывания узлов души, потому что если приступишь к открытию акупунктурных точек без знания самого Холода Пустоты, но всё равно будешь следовать практикам из свитка, то закалишь свою душу этим элементом не на максимум. Будет лучше, если ты сделаешь прорыв позже… - по привычке вздохнул дух. - И всё-таки, ты даже не послушаешь меня?
        - Почтенный Хранитель, благодарю за ваше беспокойство, однако всё же я намерен рискнуть. Ибо если я не сделаю этого, если не буду каждый раз ставить свою жизнь на кон, если не буду рисковать, то… как же тогда я смогу превзойти тех, кому с рождения повезло иметь невероятное наследие, великий родовой талант и невиданные ресурсы? Как я смогу достигнуть той силы, при которой больше никто не сможет распоряжаться моей судьбой? Как смогу отыскать вершину боевых искусств?
        Некоторое время Хранитель молчал, после чего тяжело вздохнул. Сколько за свою жизнь он видел подобных горячих юнцов? И сколько из них всё-таки не справились, бесследно сгинув? И сосчитать не выйдет…
        Однако Кай ему однажды уже показал, казалось бы, невозможное. Поэтому мужчина решил дать парню шанс. Решил поверить в него…
        Так ничего и не сказав, Хранитель взмахнул рукой. На этот раз другой огонёк вспыхнул и разросся, вскоре превратившись в левитирующую дверь.
        - Спасибо, - искренне произнёс парень, снова поклонившись.
        Пройдя через портал, он оказался в небольшой двухметровой комнате. Её цельные стены были отлиты из особого и крайне дорого материала, который очень эффективно справлялся с изоляцией энергии и законов.
        Приняв позу лотоса, Кай, однако, сразу не спешил погружаться в медитацию. Первым делом он разложил перед собой все необходимые для прорыва ресурсы.
        После того как парень прошёл через портал, Хранитель стал наблюдать за комнатой для культивации. В отличие от испытания, где его ограничивали правила, сейчас он мог без проблем вмешиваться, из-за чего и стал смотреть за Каем. В крайнем случае, если юноша всё-таки потеряет контроль над прорывом, то дух собирался прийти ему на помощь. Мужчина не хотел, чтобы Кай расстался с жизнью.
        Продолжая наблюдать, он увидел, как парень сел, после чего стал доставать из кольца различные предметы. Первыми, конечно же, стали три кристаллика крови У’Шора. Затем на пол ляг средний кристалл энергии, добытый из Грозового Серебристого Тигра, после которого сразу же появилась коробочка с целым камнем энергии. Его Каю некогда передал Лэй Вань, проигравший в соревновании в тренировочных массивах. Своей же мечник истратил ещё раньше, когда закалял спинной, а следом и головной мозг.
        - Хорошо, энергии ему хватит, - кивнул Хранитель. - Но без лекарств и особых духовных растений прорываться будет куда тяжелее. Есть ли у него… Что?! - невольно вырвалось у мужчины, когда Кай явил Пурпурный Кристалл Душ. - Духовный фрукт с атрибутом души, так ещё и Королевского ранга?! Этот парень… Демоны его побери, где он взял такое сокровище? Подобные растения даже во времена правления господина были невероятно редкими! Сколько ещё секретов у этого мальчишки?
        Дальше, увидев, как Кай раскладывает ещё несколько редких духовных трав и фруктов среднего, высокого и пикового качества Золотого ранга, Хранитель удивлялся уже не так сильно.
        Итак, парень приготовился. Наконец, закрыв глаза, он в первую очередь погрузился в мир своей души. Отыскав там спящего беспробудным сном Рун’Тана, Кай начал. В его левой руке уже покоился Пурпурный Кристалл Души, который, в самом деле являясь фруктом, имел восемь равных долек. Два кусочка тут же отправились парню в рот.
        Энергия души вулканом взорвалась в желудке юноши. Кая резко выгнуло из-за давления огромной силы, но тем не менее он справился, едва сумев сдержать и подчинить всю эту колоссальную энергию. Мечник сразу понял, что решение начать только с двух долек оказалась верной - большего количества он бы попросту не выдержал.
        Продолжая удерживать буйную по своей природе силу, которая к тому же представляла из себя ещё и очень большую тяжесть в ментальном плане, Кай стал медленно вливать её в душу Рун’Тана. Уже через минуту старик зашевелился, а спустя ещё несколько открыл глаза. Парень наконец смог пробудить красноволосого мастера.
        Ещё практически полчаса Кай направлял к Рун’Тану энергию души, пока тот молча впитывал её, не желая потерять ни капли.
        - Чтобы ты понимал, только что я вернул где-то около четырёх сотен лет своей жизни, - в конце концов, произнёс старик, когда энергия из двух долек закончилась. - Кстати, ты тоже не забудь восстановить свою энергию души, часть которой потратил на исцеление сестры и в бою с тем разноглазым.
        - Помню, - кивнул парень. - Сейчас я собираюсь начать исцеление, а затем прорыв. Помоги мне.
        - Я сразу это понял. Что ж, можешь начинать. Я направлю тебя, когда это потребуется.
        - Отлично, - ответил Кай, а потом исчез из духовного мира.
        Вернувшись в реальность, юноша взял ещё две дольки Пурпурного Кристалла Душ - ровно столько он мог поглотить за раз. Теперь, справившись ещё быстрее с подчинением энергии души, Кай официально начал прорыв.
        Снова погрузившись в свой духовный мир, парень мысленно приблизился к самой душе. Все узлы, включая пятьдесят повреждённых, а также едва заметные отметины - акупунктурные точки, сразу предстали перед Каем. Создавалось впечатление, что он смотрит на собственное тело со стороны, да и в необычном спектре.
        За прошедшие два года, юноша уже не впервые погружался в подобное состояние, которое освоил в процессе подготовки души к будущей закалки, которую были обязаны проходить все воины. Делал он это, конечно же, следуя руководству из свитка Техники Медитации Холода Пустоты. Естественно, не без помощи старика Рун’Тана.
        Опустив взгляд чуть ниже, к животу, Кай сконцентрировался на витающей там тёмной сфере - это и была его душа. Мысленно подготовившись, юноша направил небольшую частичку энергии души (всё-таки ему, в отличие от Рун’Тана, требовалось её гораздо меньше) внутрь.
        Парень внутренне сжался, приготовившись к той немыслимой боли, которую он испытал, когда красноволосый старик брал его силу души, чтобы исцелить Улию, или усилить Кая во время боя с Гринроу. Однако никаких страданий не последовало. Даже наоборот, как только энергия из фрукта попала внутрь души мечника, он ощутил небывалое блаженство. Чувство эйфории моментально накрыло юношу, и только в последний момент ему удалось прийти в себя, чтобы не потерять контроль над остальной энергией.
        Вернув себе потерянные года, парень наконец мог приступить к исцелению. Как он прекрасно помнил, то сперва ему требовалось открыть сто двадцать скрытых акупунктурных точек. И конечно же, сейчас он их не видел.
        "Приготовься, - послышался голос Рун’Тана. - У тебя будет двадцать часов, в течение которых ты сможешь видеть эти точки".
        Кай ничего не ответил. Он и так понимал, что сейчас будет одна из сложнейших частей всего процесса.
        Внезапно в духовном мире парня словно что-то щёлкнуло. В тот же миг появились сто двадцать невидимых ранее точек на духовном теле парня. Шестьдесят из них почему-то оказались подсвечены синим, а ещё шестьдесят - зелёным. Именно с последних Кай и собирался начать.
        Всё ещё удерживаемая концентрацией парня энергия души направилась к первой из скрытых точек. Только этим видом силы можно было их открыть.
        Кай мысленно приготовился, теперь ему предстояло очередное испытание. Ведь открыть эти точки будет невероятно сложно. Можно было сказать, что сейчас его ожидает сто двадцать смертельных боёв со своей же душой.

***
        - Невероятно! - вдруг воскликнул Хранитель, когда Кай в первый раз проглотил две части Пурпурного Кристалла Душ. А поразило мужчину то, что сколько бы он ни старался, он так и не мог ощутить вырвавшейся из парня энергии. Вот почему с каждой новой секундой дух всё сильнее убеждался, что мальчишка каким-то образом смог удержать всю энергию внутри себя. - Это же идеальное поглощение, о возможности существования которого господин лично говорил! Вот только даже мне в это слабо верилось. Да кто же этот парень такой? Он не походит на каких-нибудь главных гениев кланов, которых с младенчества пичкают различными препаратами и духовными растениями, однако хранит куда больше невероятных секретов. Может ли быть, что, говоря о людях, которые пошатнут все устои, господин имел в виду кого-то подобного?.. Нет, ещё слишком рано судить! Я не должен быть предубеждённым, по отношению к этому парню…
        Внезапно, пришедший в разум Хранителя образ прервал его размышления. Сигнал поступил от големов-стражей, которые охраняли вход в храм.
        - Кто-то попытался незаметно пройти? Глупцы! Этим детишкам ни за что не обмануть каменных воинов, которых создал сам владыка У’Шор! - насмехался он над неудачниками, коих стало на одного меньше. - Жаль, конечно, что я не имею власти над стражами. Ведь это же явно не товарищи Кая. Я видел, как они гнались и собирались напасть на него. А ещё… среди них есть клятые отпрыски Пламенной Саламандры! Ублюдки! Значит, всё же смогли забраться сюда? Хорошо, что это только детишки. Но должен ли я что-то предпринять?.. Нет! Лучше сконцентрироваться на парнишке, и в случае чего помочь ему. Всё равно эти гады сюда не войдут. И им же лучше… - усмехнулся под конец монолога Хранитель, а затем вновь переключился на наблюдение за Каем.

***
        Шел четырнадцатый час. В это время в реальном мире лицо Кая было почти полностью залито кровью. Он уже огромное количество времени удерживал и филигранно манипулировал буйной энергией души, из-за чего его разум был в постоянном напряжении. Испытывая стресс от предельной концентрации так долго, парень этим вредил самому же себе. Из его носа, ушей и закрытых глаз медленно вытекала кровь из полопавшихся сосудов. Конечно, регенерация без проблем могла бы справиться с этим, однако юноша не желал тратить ни капли своих сил зазря, поэтому игнорировал эту небольшую проблему. Всё равно крови ушло совсем немного, даже по меркам обычного - незакаленного организма. А уж про воина ступени Закалки Разума и говорить не стоит.
        Продолжая вести борьбу внутри духовного тела, Кай приблизился к финалу. Сформированные из энергии души иглы ринулась в сторону синеватой точки с двух сторон. Столкновение не привело к результату, однако парень не сдавался. Окружив цель силой фрукта, мечник стал сжимать её, тем самым оказывая давление на иглы, а значит и на саму акупунктурную точку.
        Спустя несколько минут, за которые Кай даже однажды оказался на грани потери сознания, сто двадцатая скрытая акупунктурная точка всё же оказалась открыта. Первый этап исцеления его души был выполнен, теперь пришёл черёд духовных узлов.
        "Отлично, парень! - подбодрил его Рун’Тан. - Ты только что значительно побил мой рекорд. Этот твой контроль над любой энергией и общий уровень управления ею просто невероятен! Никогда подобного не встречал".
        Кай слабо улыбнулся. Ему хотелось отдохнуть, однако его путь лишь только начался. Отступать было нельзя.
        Принявшись за узлы души, Кай начал с десяти целых. И какого же было его облегчение, когда развязать их оказалось куда как легче, чем открывать скрытые акупунктурные точки. Хотя всё равно пришлось постараться.
        Наконец, спустя ещё пять часов, которые больше потребовали однообразной работы, чем чего-то сверхсложного, десять узлов души были распутаны. Теперь оставалось лишь поддерживать их в таком состоянии, чтобы те обратно не переплелись.
        На самом деле, шесть часов это даже очень быстрый результат. Многим гениям даже на один узел требуется как минимум по три часа. Кай же смог справиться с этим так быстро лишь благодаря энергии души, которая в разы лучше взаимодействовала с элементами духовного тела.
        Разобравшись с этим, Кая вновь ждало серьёзное испытание - восстановление и дальнейшее раскрытие тех самых пятидесяти узлов, которые, в отличие от остальных, выглядели словно застывшие во времени посеревшие осколки стеклянных фигур. Окинув взглядом всё духовное тело, парень всё понял. Он видел как обычные акупунктурные точки, так и скрытые. И если первые расположились по краю духовного тела - на коже, то вторые плотно окружили тёмную сферу в области желудка. И вот та, едва заметная связь между узлами души и ею самою, которая должна была быть разорвана в пятидесяти местах, ныне всё равно присутствовала именно благодаря скрытым акупунктурным точкам. То есть, они и давали шанс восстановить разрушенные узлы…
        Процесс исцеления занял больше суток, в течение которых Каю даже пришлось принять несколько стимулирующих пилюль. Но всё же он справился. Каждый духовный узел был вновь собран и восстановлен при помощи энергии души, после чего сразу распутывался, как и остальные до этого. Дальше оставалось лишь поддерживать узел развязанным, что также было нелегко.
        Только сейчас парень понимал, почему Закалка Души - это аж третья ступень, а не, например, первая. Всё дело крылось в стойкости тела и разума. Ну не выдержал бы простой человек, не закаливший даже внутренние органы, подобного прорыва. Тут требовалось сидеть на месте без еды, воды и сна в течение суток, нужно было выдерживать огромные запасы энергии, поступающие из различных препаратов и растения.
        Что же касалось закалки разума, то благодаря ей Кай теперь мог выдерживать столь долгий и сложный процесс контроля энергии. И если в прошлом он, при подобной активности, мог управлять силой в течение максимум десяти часов, после чего однозначно терял сознание, то теперь этот показатель вырос до нескольких суток. Такое же происходило и с другими воинами, прошедшими закалку сначала сенсорных органов, а затем спинного и головного мозга.
        И вот, наконец, духовные узлы были исцелены. Увечья, которые ему когда-то давно нанёс Гелиос Бейвек, более не препятствовали развитию парня. Однако Кай не спешил радоваться - прорыв был не завершён.
        Раскрыв узлы, которые дальше связывались с обычными акупунктурными точками, юноша получил возможность сделать перерыв. Остатки энергии от двух долек Пурпурного Кристалла Душ ушли на поддержания узлов развязанным, после чего Кай открыл глаза. Раскрыв специальную коробочку, в которую он ранее положил три кристаллика крови У’Шора, парень сгрёб их, сразу же закинув в рот.
        Пришла пора разобраться с Холодом Пустоты. Душа Кая сейчас была максимально "оголена", что на порядок повышало шансы на успех в созерцании законов. Это был идеальный момент.
        Пока кристаллики медленно распадались под воздействием Ки парня, а его желудок постепенно замерзал, Кай решил сделать ещё кое-что. Как он помнил из слов Рун’Тана, душа любого существа состояла из трёх элементов: Искры Души - уникальной, неразрушимой (даже богами) материи, которая и уходила в мир мёртвых; энергии души - сплава сил Инь и Ян, которые объединялись под воздействием законов, что крылись в Искре; оболочки - той же энергии души, но имеющей более "твёрдую" структуру (именно она и выглядит как тёмная сфера в области живота).
        И Кай знал, что самым важным для воина являлась именно энергия души. Во-первых, она являлась топливом для жизни человека. Ибо если отпущенный ему срок был словно прописан внутри Искры Души, то без энергии прожить его не получилось бы (как и Рун’Тан, Кай тратил именно её, теряя года жизни, которые теперь вернул). А во-вторых, от количества энергии души зависел талант к боевым искусствам, в том числе и к пониманию законов. Именно поэтому, чем старее был человек, а значит и меньше было у него энергии души (в процентном отношении к ступени), тем сложнее ему было продолжать культивировать.
        Но существовал действенный способ постоянно увеличивать количество энергии души - путь воина. Благодаря развитию и переходу со ступени на ступень, душа бойца претерпевала изменения и также развивалась. Но начиналось это именно со ступени Закалки Души (вот почему при закалке тела и разума срок жизни не увеличивался), и с каждой следующей ступенью и даже уровнем Искра Души эволюционировала, а вместе с ней росла и оболочка, тем самым увеличивая максимальный запас энергии души человека.
        Однако, прорываясь на новую ступень и расширяя душу, воин не сразу обретал для неё энергию. Неведомым даже Рун’Тану образом она формировалась Искрой аж в течение целого года после прорыва. И именно этим знанием Кай собирался воспользоваться.
        Закинув в рот ещё одну дольку Пурпурного Кристалла Душ, и ещё имея время, прежде чем замороженные капли крови У’Шора высвободят всю силу, Кай направил резко вырвавшуюся силу фрукта в душу. Конечно, он ещё не прорвался, его Искра не эволюционировала, а срок жизни парня не возрос, однако, ещё лишь развязав первый духовный узел, юноша запустил процесс возрастания души. И прямо сейчас она соответствовала таковой у воина Открытия Акупунктурных Точек, а никак не Закалки Головного Мозга. А это значило, что, наполнив новое пространство в душе силой из фрукта, Кай временно повысит свой талант, так как соотношение энергии души будет вестись не к ступени Закалки Души, а к ступени Закалки Разума.
        "Правильно, наполняй выросшую душу энергией, но только смотри не потеряй контроль над энергией, - произнёс Рун’Тан. - В своё время я делал точно так же, хотя и не с такой эффективностью. Скоро ты ощутишь скачок: контроль над энергией возрастёт, а умение созерцать и осознавать законы перейдёт на новый уровень".
        Как только Кай закончил внезапно появилось несколько системных сообщений.
        Внимание!
        Получено достижение: [Качественный рывок!]. Основываясь на ваших предыдущих успехах в изучении законов, а также резкого скачка субстанции «Энергия Души» вопреки нормам, вы получаете особенность [Любимец законов].

[Любимец законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других.
        Кай моментально ощутил лёгкость как в теле, так и в душе. Он словно обрёл крылья, и цепи, что сдерживали его раньше, теперь оказались разрушены.
        "Достижение?! Любимец законов?! Что это? - не на шутку удивился старик. - Никогда не слышал ни о чём подобном".
        А следующий момент кристаллики крови У’Шора наконец высвободили всю свою силу, после чего часть внутренностей Кая моментально заледенела. Температура организма парня резко упала, продолжая стремительно опускаться.
        Сильно побледнев, мечник едва протянул ослабевшую руку, чтобы достать очередной фрукт, который сразу же оказался съеденным. Этим духовным растением оказалась Ягода Семи Огней среднего качества Золотого ранга, которая моментально вспыхнула внутри чрева парня, начав неравную борьбу с Холодом Пустоты Морского Дракона.
        Но Каю и не требовалось подавлять этот странный элемент. Хватало того, что сила ягоды упрощала процесс созерцания. Конечно, теперь парень был способен приспособиться к морозу, однако на этот раз Холод Пустоты оказался настолько сильным и его было так много, что это не только имело замораживающий эффект, но и разрушающий. Из-за этого сильно понижалась концентрация наблюдения за законами. Вот почему юноше всё-таки пришлось сопротивляться.
        Таким образом, начались долгие и мучительные часы, в течение которых тело Кая не раз подвергалось мощному урону, пока он старался поддерживать сосредоточенность и созерцать Холод Пустоты. И то, что парень уже успел "соприкоснуться" с этим мистическим элементом, а также имел некую приспособляемость к холоду, серьёзно помогало.
        В конце концов, спустя двенадцать часов силы трёх кристалликов крови Морского Дракона иссякли. Кай выстоял, после чего вновь появилось системное сообщение, которое шокировало даже Рун’Тана.
        Внимание! Зафиксирована попытка освоить один из законов Высших Путей!
        Высшие Пути не могут быть осознаны смертными или мастерами!
        Происходит замена…
        Поздравляем! Вы освоили концепцию Холода Пустоты! Ваше понимание достигло срединной стадии второго слоя!
        В тот же миг лёгкий, но приятный и дарующий силу холодок прошёлся по телу и душе Кая. Теперь Холод Пустоты стал частью его естества. Понимание, как призвать и управлять им моментально посетило и напрочь закрепилось не только в разуме парня, но и в душе.
        И именно эта приятная морозная свежесть позволила парню подавить эмоции, дабы наконец завершить прорыв.
        Оставалось открыть триста шестьдесят акупунктурных точек, после чего он в конце концов перейдёт на ступень Закалки Души. Главное - сделать всё согласно Технике Медитации Холода Пустоты. Кай собирался совершить максимально качественный прорыв из всех возможных, и для этого он собрал все свои силы.
        Шестая долька Пурпурного Кристалла Душ отправилась в рот - осталось лишь две, которые Кай сохранит на будущее. Но на этом он не остановился - следом оказались съедены камень энергии Лэй Ваня и кристалл энергии из Грозового Серебристого Тигра. Довершил же дело парень несколькими редкими духовными травами, полезными при прорывах.
        Энергии в теле юноши было даже не море - океан. И вся эта сила, конечно же, желала вырваться на свободу, произойти чему Кай никак не мог позволить. Парня корёжило. Под напором силы, которая разорвала бы даже воина уровня Создания Источника, кости мечника не просто трескались - они дробились на кусочки. Часть органов моментально оказалась разорвана, а от желудка ни следа не осталось. Живот парня буквально лопнул, после чего кровь хлынула на пол комнаты. Регенерация не справлялась, а следующий миг сердце Кая остановилось.
        Всё это произошло менее чем за секунду, спустя которую Хранитель был уже рядом с парнем.
        - Ещё… пару… секунд… - захлёбываясь кровью, мечник моментально пробил грудь ладонью и стал делать прямой массаж сердца, заставляя кровь циркулировать по ещё уцелевшим сосудам. Кай не должен был потерять сознания, иначе всё пойдёт насмарку.
        Хранитель всё равно хотел было вмешаться в процесс и спасти парня, но уткнувшись в непоколебимый и спокойный взгляд фиолетовых очей, отступил.
        И наконец, он смог - подчинил себе всю энергию, которая тут же направилась в духовное тело парня. Под огромным напором она хлынула сначала в скрытые акупунктурные точки, а оттуда поспешила ко всем шестидесяти узлам души.
        Кай знал, что помимо важности открытия всех узлов и точек, существовал и ещё один параметр, отображающий качество закалки души - ширина. Собственно, поэтому сейчас он и пропускал через все точки и узлы просто немыслимое для его ступени количество обычной энергии, которая смешалась с энергией души из фрукта, а также призванным самим парнем Холодом Пустоты. Подобным образом мечник собирался максимально их расширить.
        Проведя прорву силы сквозь изнывающие от натуги духовные узлы, Кай направил её к следующему пункту. Он намеревался открыть все триста шестьдесят акупунктурных точек - моментально и все одновременно.
        Энергия наконец достигла цели, врезалась в духовные преграды, а затем стала буквально крошить мелкое препятствие, которое иные воины даже часами открыть не могут. Спустя удар сердца всё было кончено. Сила прорубила себе путь, расширив его до предела. Узлы были восстановлены и развязаны, а акупунктурные точки открыты. Казалось, пришла пора радоваться. Вот-вот Система должна объявить о переходе на новую ступень, а Кай ощутить небывалый прилив сил.
        Однако, как и всегда, всё пошло по совсем иному пути.
        Внимание! Происходит переход на новую ступень…
        Ступень "Закалка Души", уровень "Открытие Акупунктурных Точек". Прогресс: 99,99%.
        Переход невозможен! Не выполнены условия эволюции линии крови!
        Прогресс временно заморожен! Переход на новую ступень произойдёт после выполнения всех условий!
        Хранитель поспешно исчез, потому как в следующий миг вся комната оказалась уничтожена мощной атакой крайне разгневанного Кая. Даже изолирующий материал, который может служить прекрасным щитом не выдержал безумного удара. Парень не только высвободил всю свою силу, но и воспользовался той колоссальной энергией, которая ещё находилась в его подчинении.
        От помещения не осталось и следа…

***
        Кай лежал на полу подводного храма, прямо рядом со статуей Морского Дракона. Парню абсолютно ничего не хотелось. Он даже ни о чём не размышлял, а безэмоционально смотрел в тёмную бездну потолка.
        Уже прошло более пяти часов после окончания "прорыва", по итогам которого парень почти что с катушек слетел. Вероятно, если бы он сразу не потерял сознания после первого удара, так как был полностью обессилен, то пошёл бы крушить всё дальше. А как оказалось, то помимо помещения для испытания холодом и комнаты для культивации (которой, правда, более не существует) под храмом расположился целый комплекс, где раньше, видимо, проживало немало людей.
        Собственно, только недавно Кай восстановился от всех повреждений, придя в себя на полу храма.
        "Очнулся, - не спрашивал, а утверждал Рун’Тан. - Тогда послушай. На самом деле, вероятно, тебе крупно повезло. Эволюция линии крови редкая штука, и даёт куда больше, чем простое пробуждение. А учитывая, насколько мощная твоя регенерация, то после выполнения условий ты буквально запрыгнешь на новый уровень силы. А насчёт самих условий волноваться не стоит. Думаю, в ближайшую пару недель я разберусь с этим. Ну и кроме того, ты же наконец исцелился. Узлы и точки всё ещё открыты, просто временно неактивны. Смотри на это с позитивной стороны".
        Прохлада растекалась внутри Кая. В тот раз, конечно, он не сдержался, однако теперь контролировать эмоции стало гораздо проще. Всё благодаря Холоду Пустоты. Парень решил прислушаться к словам старика.
        Кивнув, он медленно поднялся.
        - Ну наконец-то ты решил встать, - вдруг появился Хранитель. - Что на тебя нашло? Почему ты не прорвался?
        Кай поднял полупустой взгляд на духа.
        - Не выполненные условия линии крови. Прорыв был приостановлен, - спокойно ответил он.
        Мужчина удивился и покачал головой.
        - Почтенный Хранитель, я повёл себя недостойно, нанёс урон храму вашего господина. Я не имею на это права, но всё же прошу прощения, - глубоко склонился Кай.
        Дух на секунду застыл, а затем заливисто рассмеялся.
        - Урон?.. Нанёс храму урон? - заулыбался он. - Ты действительно думаешь, что смог хотя бы поцарапать то, что создал владыка У’Шор? Не льсти себе, мальчишка. То, что ты разрушил, принадлежало людям Клана Морского Дракона, которые жили здесь до войны. Те строения меня сильно не волнуют. Лучше скажи, ты освоил концепцию Холода Пустоты? Какой стадии ты достиг?
        Парень выпрямился. Мысленно погрузившись на мгновенье в себя, он вспомнил всё о Холоде Пустоты.
        - Да. Срединной стадии… - ответил Кай, а потом увидел, как помрачнел Хранитель.
        Не такого мужчина ожидал, когда отдавал пареньку последние кристаллы крови господина. Конечно, срединная стадия - это также хорошо, лучше, чем ничего. Однако бывали результаты и повыше. Некоторые гении Клана Морского Дракона даже, бывало, достигали пиковой стадии, после приёма двух капель крови.
        Но как только Хранитель понял, что это просто он слишком многого ожидал от парня, который даже не имеет линии крови господина, то смирился. Он уже собирался даже похвалить Кая - ведь далеко не всем удаётся даже начальной стадии достичь, однако следующие слова парня перевернули всё с ног на голову. Мужчину словно из ведра окатили.
        - …второго слоя.
        Образовалась тишина. Хранитель не мог поверить своим ушам, которых у него как бы то и не было.

«В смысле? Что?.. - невольно пронеслось в разуме духа. - Разве возможно достичь второго слоя с первого раза? Такое хоть когда-то было?.. Нет. Максимум пик первого слоя, или даже большая близость ко второму… Ну чтобы сразу срединная стадия, это как?!»
        - Покажи! - моментально потребовал Хранитель.
        Кай сосредоточился, а затем призвал в мир то, что раньше для него выглядело как необъяснимая аномалия. Теперь же Холод Пустоты походил на переливающуюся синеватую субстанцию (конечно же, в энергетическом спектре), в которой изредка то и дело мелькали мистические символы.
        Моментально похолодело. Ладонь Кая резко покрылась инеем, который, однако, никак не вредил парню.
        - Действительно… второй слой… - пробормотал Хранитель, а следом внезапно исчез.
        Не было духа где-то десять минут, после чего он вдруг появился и неожиданно предложил Каю стать преемником. Как оказалось, Хранитель долго (по меркам подобных существ) всё обдумывал, и всё-таки решил, что лучшего шанса не будет. Он объяснил, что раз Клан Морского Дракона более не существует, как, впрочем, и свитков техники медитации, которые могут дать доступ к этому месту, то вряд ли он кого-либо встретит. Миссия главного стража подходила к концу. И раз это случилось, то ему сильно не хотелось, чтобы память о потомках У’Шора и о нём самом канула в Лету. Вот почему Хранитель решил передать все оставшиеся сокровища подводного храма Каю - гению, которого не было даже в клане.
        Мужчина сообщил, что не примет отказа, и требует принять наследие как жест почтения потомкам У’Шора. И конечно же, Кай долго не сомневался, вскоре приняв предложение.
        - К сожалению, перед войной жившие здесь члены клана забрали очень многое, дабы попытаться выстоять. А ещё очень много было получено учениками прошлого, которые показывали отличные результаты в постижении Холода Пустоты. Так что, к сожалению, в наше время здесь осталось немного вещей… Ах да, а ещё тут нет предметов Королевского ранга. Такие предметы научились создавать всего пару столетий назад, поэтому если подобные и были в клане, то хранились точно не здесь, - объяснил Хранитель, когда он с Каем попал в сокровищницу. - Что же до твоего вопроса, то слоёв Холода Пустоты всего три. Каждый делиться на четыре стадии, как и ступени истинных мастеров. Чем выше слой, тем сильнее концепция в твоих руках. Но пик третьего слоя достичь очень-очень сложно. Однако с твоим талантом, думаю у тебя когда-то получится.
        Разобравшись в этом, Кай стал осматривать немногочисленные предметы в сокровищнице. Практически сразу его взгляд зацепился за крайне старый свиток, от которого исходил сильный отпечаток У’Шора.
        - Что это? - спросил парень, так как никаких подписей здесь не было.
        - Танец Морского Дракона. Здесь мой господин расписал и показал всё, что он знал о том, как можно использовать Холод Пустоты. Начиная от просто атак, и заканчивая боевым стилем для нескольких видов оружия.
        Юноша ещё некоторое время походил между стеллажами с редкими артефактами, после чего обратился к Хранителю по поводу одного вопроса, который беспокоил его уже очень долго.
        - Преследователи… У входа в храм, я так понимаю, всё ещё сидят саламандры и гении остальных кланов?
        - Верно. К сожалению, как бы я ни хотел, но я мало чем могу помочь. Мои силы ограничены лишь пределами храма, хотя на кое-что я всё-таки способен, но это вряд ли навредит им.
        Кай услышал обо всех возможностях Хранителя вне храма, вслед за чем у парня сформировался эффективный план. Рассказав о нём духу, мечник, конечно же, сильно заинтересовал его. Поэтому требовалось начинать подготовку. Кажется, пришла пора познакомить одно древнее существо с другим.

***
        - Что ж, парень, не подведи, - кинул на прощание дух. - А теперь будь готов узреть истинную силу Холода Пустоты.
        - Благодарю вас за всё, Хранитель, - в очередной раз поклонился Кай, а потом направился к вратам.
        Странная тьма клубилась у входа, отгораживая храм от остального мира. Уверенно шагнув в неё, парень быстро оказался снаружи. И конечно же, его сразу заметили ожидающие здесь всё это время ученики.
        - Ублюдок, наконец-то ты вышел! - моментально оскалился Шин Си, но пока подходить не спешил. Личный ученик опасался, что стражи ещё могут атаковать.
        - Как и ожидалось, не мог этот слабак сидеть там вечно, - поднялся с земли надменный Янь Лианг. - Заставил же ты нас помучаться.
        - Ох, а разве вы не те… ну эти… ну которые… - пощёлкал Кай пальцами, будто совсем забыл о преследователях, - точно! Вы же из кланов Жареной Собаки, Солнечных Зайчиков и Какой-то там Луны, так ведь? - усмехнулся парень.
        - Ах ты тварь! - оскорбившись, процедил один из саламандр, собираясь рвануть вперёд. Однако резкий пинок от Шин Си успел вовремя остановить разгорячившегося союзника.
        - Идиот, не ведись на провокацию! - выкрикнул сын патриарха, который также явно был зол из-за оскорбления. Одно дело, когда кто-то задевал конкретного кого-то, и другое дело, когда это касалось целого клана. Такое мало кто мог себе позволить. - Этот слабак, вероятно, всё ещё под защитой статуй. Вот он и действует как червь, стараясь выманить дураков.
        - Эй, парень, - заговорил Янь Лианг, - сначала я думал просто забрать твоё кольцо. Но раз ты хочешь умереть, то так оно и будет!
        - Умереть? - насмешливо спросил Кай, высокомерно окинув взглядом главного гения Клана Благословенных Солнцем, словно тот был кучей дерьма. - От кого? От тебя, что ли? Ну ты и шутник, парнишка.
        Настолько насмешливый тон Кая вывел из себя не только блондина. Сам же Янь Лианг стал мелко дрожать от злости. Ещё никогда с ним так не обращались. Крепко сжав кулаки, он начала издавать пугающую убийственную ауру. Стоящие рядом с ним союзники поспешили отойти от парня.
        - Ладно… - устало вздохнул Кай, - раз вы меня так боитесь, то пошёл я домой. Мне ещё турнир выигрывать нужно…
        Произнеся это максимально пренебрежительно, мечник действительно зашагал вперёд. Взбешённые и разозлённые до предела ученики вдруг оскалились - добыча сама шла к ним в руки. Все они знали крайнюю черту, за которой каменные стражи не будут действовать, поэтому внимательно следили за шагами Кая.
        И вот, когда нога парня наконец пересекла условную грань, первым вперёд бросился лично Шин Си. Он знал, что точно не попадёт в опасную зону и успеет остановиться. Теперь-то он сможет сам разорвать этого урода.
        - Тебе конец, потому что массив здесь не действует! - выкрикнул парень уже на полпути.
        Кай расслабленно улыбнулся. Всё происходит в точности, как он и предсказывал.
        В это же время Хранитель, наблюдающий через статуи за ситуацией, также уловил момент, когда Кай покинул безопасную зону. В следующий миг Холод Пустоты пиковой стадии третьего слоя заполнил весь зал храма, после чего собрался в маленький шарик, а затем взорвался мощной волной. У атаки не было конкретной цели, поэтому ей почти ничто не помешало выйти за пределы здания.
        Шин Си практически добрался до Кая, как внезапно со стороны врат вылетела волна могущественной силы, молниеносно пронзив каждого присутствующего. Все ученики моментально ощутили, как нечто будто заморозило их энергию и возможность призывать законы. Воины почувствовали, как их тела налились тяжестью, из-за чего их скорость и сила значительно упали. И даже их пространственные кольца оказались заблокированы.
        Промораживающее до костей ослабление ощутили все, кроме Кая. И этим он собирался воспользоваться по полному.
        Резко обессиливший до минимума Шин Си моментально замедлился, отчего и не успел среагировать.
        - Ляг поспи! - злобно бросил Кай, встретивший разогнавшегося саламандра коленом в грудь.
        Столкнувшийся словно со скалой, Шин Си отлетел в сторону как мячик. После этого Кай моментально бросился вперед. Его главной целью стало - прорваться, пока действует ослабление!
        Парень быстро ворвался в не ожидавшую такого толпу, и начал прорываться, беспощадно разбрасывая всех на своём пути. Основываясь на ауре, Кай выбрал самых слабых учеников, решив идти сквозь них. Поэтому, когда он внезапно сократил расстояние, никто из ослабших учеников не мог ему противостоять.
        Понадобилось всего пару мгновений, и вот парень уже бежит прочь от храма.
        - Идиот, там только вода, а портал не работает…
        - Портал засветился!
        - Твою мать, за ним!
        Часть учеников тут же бросилась за Каем, когда каменный страж вдруг огласил.
        - Проход открыт! Один претендент!
        Только что поднявшийся Шин Си понял, что это его шанс. Другие уже отвлеклись, а он с подчинёнными был ближе всего.
        - Шин Чжан! - сын патриарха выкрикнул имя десятого личного ученика Клана Пламенной Саламандры. - Иди внутрь, ты должен найти наследие!
        - Да, господин, - ответил парень, сразу направившись к вратам. На этот раз никто не спешил атаковать ученика, поэтому он быстро зашёл внутрь.
        Шин Си же к этому времени также преследовал Кая вместе с остальными саламандрами. Мигнул массив переноса, после чего их цель исчезла. Однако вскоре это произошло и со всеми учениками. Они, наконец, покидали эту чертову дыру…
        На Плато Поднебесья была ночь. Лишь звёзды на чистом небе слегка освещали всё вокруг. Впрочем, для развитых глаз собравшихся здесь воинов подобная темнота не являлась проблемой. А главное - необычная слабость наконец покинула их.
        Кай стоял на краю обрыва, когда неподалёку начал активно вспыхивать массив переноса. Один за другим на плато возвращались ученики. Мечника быстро окружили.
        - Ну вот ты и доигрался! - буквально выплюнул Янь Лианг.
        - Кажется, вы кое о чём забыли, - ухмыльнулся Кай в ответ.
        Через миг с ладони Шин Си сорвался плотный луч огня. Больше он не желал трепаться языком, так что действовал решительно. Саламандр не собирался сразу убивать Кая, поэтому целил в живот. И какова же была его радость, когда атака всё-таки успешно пронзила наглеца. Увы, долго это чувство не продлилось, так как иллюзорное остаточное изображение быстро развеялось.
        Использовавший Шаг Отступления Кай, как оказалось, в самом деле сиганул с обрыва.
        Участники турнира растерялись. Вода очень далеко, поэтому при падении с подобной высоты даже пиковый Заклинатель не выживет. Неужели этот парень окончательно отчаялся, а недавно лишь притворялся? Ученики не понимали, пока Шин Си вдруг не смекнул.

«Демоны! Он хочет, чтобы вода унесла его вещи?! Твою мать! Я не могу этого допустить!»
        - Вы, быстро слезайте к океану! - приказал Шин Си нескольким крепким подчинённым. - Найдите его тело…
        Яркая вспышка, внезапно пришедшая оттуда, куда спрыгнул Кай, тут же заставила всех замереть, после чего подобный свет появился рядом с каждым учеником. Наконец, они поняли суть последних слов парня: «Кажется, вы кое о чём забыли».
        Ведь закончился четырнадцатый день с начала турнира, что значило - пришёл конец первого этапа. Вспыхнувшие жетоны каждого ученика принудительно активировали перенос - их возвращало домой. В том числе и Кая, которого телепортировало прямо в воздухе. Он вновь всех обыграл, поскольку теперь рядом с организаторами никто не посмеет на него напасть.

***
        Спустя несколько дней Шин Чжан вернулся в клан. Но из-за того, что он был в подводном храме всё это время, жетон не смог перенести его, поэтому парня дисквалифицировали. Однако сильно это его не растроило, ведь своей семье он принёс кое-что крайне ценное, что компенсирует все его потери от вылета с турнира.
        - Отличная работа, Младший,- произнес Шин Си - Я рад, что послал именно тебя. - Теперь, когда ты принес нам тот пространственный артефакт, который наши мастера взломают в ближайшее время, то наш клан моментально возвысится! И, конечно же, никто не забудет твоей заслуги. старейшины уже готовят тебе набор для прорыва, а через пару дней ты получишь ещё больше ресурсов

_ Благодарю, господин, - радостно ответил Шин Чжан
        - Хорошо, а теперь, прости, мне нужно готовиться ко второму этапу турнира
        - Понимаю, - кивнул парень, после чего покинул комнату Шин Си
        И лишь оказавшись наедине, Шин Чжан вдруг оскалился. его глаза зловеще блеснули...
        Глава 26. Право на участие.
        Активировавшийся жетон участника перенёс Кая на не границу Ближних и Дальних Пустошей, где две недели назад начался Великий Турнир для учеников семи кланов, а прямо к окраине Города Вершин Мира. Поскольку именно здесь Клан Семи Клинков собирался проводить дальнейшие этапы события.
        Мечник появился на огромном пустыре среди тысяч других участников. Многие из них были ранены. Кто-то просто не ожидал столь резкого переноса. А некоторые даже открыто радовались, что они вернулись. Так или иначе, но все определённо ждали окончания первого этапа.
        Дальше прибыли представители Клана Семи Клинков, в том числе и Элементалисты, которые быстро организовали многотысячную толпу, направив учеников в сторону нескольких финишных пунктов. Участникам предстояло передать свои жетоны, дабы старейшины определили их позицию в зависимости от количества набранных очков. К счастью, никому здесь не мешала ночь, а точнее отсутствие яркого света, поэтому никаких проблем с ориентированием ни у кого не наблюдалось.
        Порядка шести часов, что для развитых воинов пустяк, занял сбор жетонов и формирование рейтинга. В конце концов, длиннющий список из семи тысяч имён был составлен - набравшие наибольшее количество баллов участники были определены.
        Особый массив, который мог связываться через Систему с клановыми метками учеников, определил имя каждого участника, а затем высветил перед ними их позицию.
        Кай Арнхард, вы набрали 29 345 очков. Ваш ранг: 918.
        Поздравляем, вы успешно завершили первый этап Великого Турнира, и переходите на следующий!
        Вот такое сообщение увидел Кай. Теперь, как объяснили организаторы, им - семи тысячам прошедшим, предстоит отправиться в Город Вершин Мира. Остальные же ученики могли как последовать за ними, но уже не в качестве участников турнира, так и отправиться в земли своих кланов. Благо на пустыре находились не только организаторы, но и множественные представители всех семи кланов.
        Кай направился к городу. Решив обогнуть стену, он быстро добрался к самым дальним вратам, у которых была наименьшая очередь. Однако подождать всё-таки пришлось.
        На входе, к удивлению парня, ему выдали именной жетон участника турнира, который требуется для идентификации Кая в городе. Кроме того, ему сообщили, что на время предстоящего этапа для него, как и для других прошедших дальше, было зарезервировано жильё в городе. Клан Семи Клинков максимально позаботился о размещении всех участников.
        У Кая было ещё пять дней, после чего официально начнётся второй этап Великого Турнира. Сделано это было для того, чтобы участники отдохнули и восстановились как можно лучше. Всё-таки не для всех минувшие две недели в Дальних Пустошах прошли бесследно…
        Поэтому, раз у Кая появилось свободное время, в первую очередь он решил посетить местный алхимический центр. Прожив в Дальних Пустошах практически два года, юноша не только тренировался. Так что сейчас у него имелось много чего, что могло бы сильно заинтересовать местных мастеров алхимии…
        Весьма довольный Кай покидал нужное здание лишь спустя несколько часов, однако теперь у него в пространственном кольце хранилось порядка ста пятидесяти тысяч монет закалённого золота.
        Закончив с этим, парень хотел сразу навестить сестру, которая ничего не слышала о брате уже почти два года. Вот только была одна загвоздка - Кай не знал, где Улия обитала, а ведь Город Вершин Мира огромен. Гораздо больше того же Верхнего Гнезда или, например, Ривеертуна - столицы Алькеи. Поэтому любая попытка наобум искать девушку изначально была обречена на провал. Так что требовалось каким-нибудь образом узнать о её месте проживания. И для этого юноша направился в центр города, к зданию администрации.
        Гуляя по ночному Нейвану, Кай удивлялся его красоте и многолюдности. Город буквально светился, словно был каким-нибудь земным мегаполисом. Однако больше всего поражала безопасность Города Вершин Мира. Поскольку даже просто идя по улице сложно было не наткнуться взглядом на представителя местной стражи. Мечник ещё сильнее убедился, что поступил тогда правильно, отправив Улию жить сюда.
        Добравшись уже ближе к рассвету к центру Нейвана, парень, благодаря информации от стражников, быстро отыскал здание администрации, которая работала даже в это время. Кай надеялся, что ему, как участнику Великого Турнира, точно помогут найти Улию. Так оно и случилось.
        Покинув строение, Кай сразу же направился на запад. Теперь он знал адрес сестры.
        Дорога заняла ещё несколько часов, после чего парень стал расхаживать посреди множества однотипных, но определённо недешёвых, домиков, пытаясь отыскать нужный. Вскоре справившись с этим, благо нумерация зданий оказалась адекватной, Кай остановился у порога дома Улии.
        Перед ним были ворота, а неподалёку стража. Мечник не мог просто взять и ворваться внутрь. Однако этого и не требовалось. Ведь как только парень оказался достаточно близко ко входу, Система вежливо высветила перед ним предложение оповестить жителей дома о его прибытии.
        Только недавно наступил рассвет, поэтому не было странно, что дверь открылась лишь через несколько минут. В проходе появилась юная симпатичная девушка, однако это оказалась не Улия. Красавица была воином уровня Закалки Мышц, а вдобавок - служанкой. Как минимум об этом говорила её одежда.
        Увидев статного парня с длинными тёмными волосами, девушка сразу же спросила.
        - Вы чего-то хотели?
        Кай усмехнулся. Не ожидал он, что ушлый Ди наймёт для Улии прислугу. Хотя, так даже лучше.
        - Передай хозяйке дома, что её брат вернулся.

***
        Прошло пять дней. Всё это время Кай провёл с сестрой, пока наконец не наступил момент начала второго этапа Великого Турнира. За эти дни парень не только решил финансовые проблемы Улии, всё-таки изначально денег у неё было лишь на два года, но и провёл важную поверхностную медитацию. Требовалась она для итогового закрепления и полного осмысления концепции Холода Пустоты, которую юноша освоил совсем недавно.
        Сейчас же семь тысяч участников турнира собрались в тренировочном районе города, который был способен уместить и не такое количество людей. Ученикам предстоял второй этап турнира, который должен пройти именно здесь.
        Когда, наконец, все собрались, ответственный за эту часть мероприятия старейшина заговорил.
        - Приветствую всех вас на втором этапе Великого Турнира этого пятидесятилетия. Все вы оказались достойными, что смогли не просто выжить в суровых землях Дальних Пустошей, но и добиться того, на что оказались неспособны другие участники! - усиленным голосом начал свою речь седой старик. - Однако сегодня с частью из вас нам придётся попрощаться. Ведь на третий этап перейдёт только одна тысяча человек, остальные уйдут. Правила же этого тура просты: вы должны будете погрузиться в Массив Бесконечной Битвы и набрать как можно больше баллов. Те, кто попадут в тысячу сильнейших пройдут дальше, - Элементалист погладил бороду. - Также расскажу сразу о третьем этапе. Там вас будут ждать тоже бои, но уже друг против другом. Кроме того, следующий этап делится на две части: основную и промежуточную. Первая будет проходить на главной арене в центре города и в ней будет участвовать всего пятьсот двенадцать человек. А промежуточная часть будет проходить неподалёку от города в виде групповых боёв, по итогам которых определятся те самые пятьсот двенадцать человек для основной части этапа. Однако есть одно но!
Ученики, которые сегодня покажут наилучший результат во втором туре и попадут в сотню сильнейших, будут освобождены от прохождения групповых боёв, и сразу попадут в основную часть третьего этапа. А это значит, что из прошедшей сегодня тысячи, девятьсот человек будут бороться за оставшиеся четыреста двенадцать мест. Что ж, на этом всё. Можете теперь подходить к массивам. Результаты всех участников будут отображаться вот здесь, - в конце указал он на огромную доску.
        Наконец, ученики начали проходить вперёд, постепенно погружаясь в сражения внутри нескольких десятков Массивов Бесконечной Битвы, которые на самом деле использовали для этого закрытые духовные миры самих участников.
        Тем временем, пока всё это происходило, Кай молчаливо сидел в тёмном углу, спокойно за всем наблюдая. В данный момент парень не спешил к массиву, чтобы стать одним из первых. Юноша просто ждал…
        - Слышал, говорят, что саламандры сильно пострадали во время первого этапа! - вдруг начал обсуждать кто-то из участников неподалёку.
        - Ага. Вроде как у всех кланов потерь не больше шестисот-семисот человек, а у Клана Пламенной Саламандры почти тысяча!
        - Интересно, что же там с ними такого произошло? Неужели там был какой-то монстр, с которым саламандрам не повезло встретиться?
        - А кто ж его знает… Кстати, а вы слышали слух о каком-то новичке, которому удалось умыкнуть некий редкий духовный фрукт прямо из-под носа нескольких главных гениев?
        - Нет, а что там? Сильно ему досталось?
        - А в том-то и дело, что его так и не поймали до конца этапа!
        - Ого! Неужели это какой-то скрытый гений?
        - Не знаю. Однако я слышал, что тот парень был всего лишь на уровне Закалки Головного Мозга, вроде как.
        Собеседники изумились, а затем громко рассмеялись.
        - Это что, шутка такая? Ни в жизнь не поверю, что какой-то новичок, даже будь он гением, смог одурачить воинов, превосходящих его аж на ступень!
        - Согласна. Это же как такой слух вообще мог появиться?
        - М-да, бред какой-то…
        Шло время. С каждым часом всё больше людей проходило Массив Бесконечной Битвы, поэтому список из сотни сильнейших образовался сразу же. Конечно, он ещё менялся в течение следующих нескольких часов, однако уже ближе к концу этапа был сформирован окончательно. Случилось это, когда один из лидирующих гениев Клана Громового Змея Лэй Ло занял сотое место, набрав при этом недостижимое для простых участников количество баллов, но обычное для сильнейших. С тех пор никто так и не смог изменить список первой сотни.
        День близился к концу. Практически все семь тысяч человек прошли Массив Бесконечной Битвы, и оставалось не более сотни людей, которые уже спешили к массивам, дабы попытать удачу пройти на следующий этап. И конечно же, практически никто не обращал внимания на этих людей. Кому сдались какие-то слабаки, которые зачем-то ждали до самого конца?
        Кай также был среди этих людей. Добравшись до свободного массива, он положил ладонь на специальную сферу на постаменте. Его сознание моментально отправилось в бой…
        Небо окрасилось в багровый. Семь тысяч людей ожидали официального завершения второго этапа, который вот-вот должны были объявить. Однако всего лишь тысяча человек имела приподнятое настроение. Ведь в отличие от остальных они пройдут дальше. Особенно это касалось первой сотни в рейтинге, которым даже не понадобиться проходить промежуточную часть третьего этапа.
        И вот, Элементалист вновь поднялся на сцену, дабы через пару минут объявить об окончании этапа. Конечно, часть учеников ещё проходила испытание в массивах, однако их уже никто даже не учитывал. Именно поэтому все оказались шокированы, когда список из сотни сильнейших снова изменился. Из последней строчки исчезла надпись «Лэй Ло», которую сразу же заменило другое имя.

«Кай Арнхард».
        Вернувшись в реальность, мечник усмехнулся. Он уже знал, каким должен быть его результат, поэтому даже не удосужился взглянуть на доску. Вот только парень совсем не ожидал, что, обернувшись, увидит целую толпу удивлённых взглядов.
        Тем временем неподалёку от одного из выходов расположилась группа личных учеников Клана Громового Змея. Участники что-то между собой обсуждали, совсем не обращая внимания на окружающий мир.
        - Го… господин Ло, - вдруг молодой красавец уровня Формирования Меридиан услышал голос помощника, - господин Ло!
        Устало вздохнув, Лэй Ло обернулся.
        - Ну что там такое, очередная буйная фанатка? - снисходительно спросил он.
        - Не-нет… там… список.
        Помощник выглядел сильно растерянным, поэтому Лэй Ло всё-таки стало интересно, что же там такое. Бросив ленивый взгляд в сторону доски, которая возвышалась в центре всего тренировочного комплекса, парень мгновенно застыл как вкопанный. Его взгляд сразу же стал метаться по всему списку, и очень быстро юноша с неверием обнаружил своё имя, которое, однако, теперь расположилось на сто первой позиции. А посмотрев чуть выше, он увидел абсолютно незнакомое имя, чей обладатель нагло занял его место.
        - Кто посмел?!.. - злобно процедил Лэй Ло, быстрым шагом направившись к массивам, воспользовавшись при этом семейной техникой ускорения.
        Кай тем временем уже собирался было покинуть центр, как вдруг его резко и бесцеремонно схватили сзади за плечо.
        - Ты! - послышался чей-то злобный голос. - Это ты, Кай Арнхард?
        Мечник медленно обернулся. Перед ним стоял разгневанный Лэй Ло.
        - Возможно, - холодно ответил Кай.
        Личный ученик же даже не обратил внимания на его слова, вновь продолжив говорить.
        - Ты же из нашего клана, так разве ты не знаешь, что я одиннадцатый по силе личный ученик? Где твоё уважение?
        - Что? - недоумевал Кай. - С чего я вообще должен тебя уважать?
        - С чего, говоришь?! - яростно выплюнул парень.
        Лэй Ло вдруг схватил Кая за грудки, однако внезапно понял, что не может оторвать от земли этого слабака, который аж на два уровня ниже его самого. Но из-за злости личный ученик практически не обратил на это внимания.
        - Я Лэй Ло! А ты ублюдок, который нагло занял моё место! Ты что, специально набрал всего на один балл больше, чтобы подвинуть меня?! Из-за тебя мне теперь придётся проходить групповые бои вместе с остальным мусором!
        - Ну что ж, видимо, ты оказался недостаточно силён… - нарочито спокойно пожал плечами Кай.
        На самом деле, Кай действительно специально набрал ровно на один балл больше. Однако сделал он это не конкретно для того, чтобы подвинуть Лэй Ло вниз, а просто чтобы занять сотое место. Всё-таки мечник не хотел слишком сильно выделяться, поэтому изначально решил попасть в самый конец списка, хотя мог занять даже первое место.
        Что же касалось самого прохождения испытания в Массиве Бесконечной Битвы, то благодаря тому, что никто даже представить себе не мог, что кто-то, не достигнувший ступени Заклинателя, вообще может иметь доступ в свой духовный мир, Кай сумел без проблем набрать нужный балл. Из того соревнования с Лэй Ванем два года назад мечник знал, сколько баллов даёт каждый побеждённый в массиве противник, поэтому рассчитать всё сейчас не составило труда.
        - Издеваешься, да?! - прошипел Лэй Ло, после чего его вдруг осенило. - Постойте-ка… Старейшина Суной, - вдруг обратился он к стоявшему позади Заклинателю начальной стадии Клана Громового Змея, который, видимо, последовал за парнем прямо к Каю, - а проверьте, пожалуйста, имя этого наглеца. Какой у него был ранг среди тех семи тысяч учеников, которых выставил наш клан?
        - Сейчас… - кивнул мужчина, чьей работой была охрана личных учеников клана на время турнира. Он не был кем-то сильно важным, а максимум чего он мог достичь, так это срединной стадии, что говорило об относительно небольшом таланте. Именно поэтому его статус в клане был отчасти даже ниже, чем у личных учеников. Тем более тех, которые были прямыми выходцами из правящей семьи.
        Но будучи старейшиной, он имел более высокие права и расширенную метку, которая давала гораздо больше возможностей. Поэтому Заклинатель без проблем мог проверить всю информацию об отборе учеников для участия в Великом Турнире.
        На некоторое время мужчина погрузился разумом в гербовую метку. Вскоре его лицо приобрело изумлённое выражение.
        - Хм… Юный господин, этого ученика нет в списке тех, кого выставил наш клан изначально.
        - Я так и знал, - вдруг оскалился Лэй Ло.
        Ведь он не просто так попросил старейшину проверить это. Поскольку, как и Кай, Лэй Ло также обладал врождённой абсолютной памятью, которая лишь улучшилась после прохождения им ступени Закалки Разума. Всё же подобная особенность была далеко не уникальной, и даже на Земле встречались люди, способные идеально запоминать всё с первого взгляда. А здесь, в мире, где энергия способна творить чудеса с телами людей, а у могущественных мастеров дети изначально рождаются более сильным и умными, подобное и подавно не было чем-то сверхредким.
        Таким образом, Лэй Ло отлично помнил все семь тысяч имён участников от Клана Громового Змея в первом этапе Великого Турнира. И конечно же, ни о каком Кае Арнхарде он тогда и близко не слышал.
        - Старейшина Суной, пожалуйста, позовите сюда высшего старейшину Шена, - не оборачиваясь, попросил ухмыляющийся Лэй Ло.
        - Но…
        - Пожалуйста! - надавил парень.
        - Хорошо.
        Тем временем вокруг Лэй Ло и Кая собралось уже немало людей. Кроме того, среди толпы виднелся и улыбающийся Шин Си с другими саламандрами, который уже понял к чему ведёт Лэй Ло, отчего с нетерпением ждал развязки.
        Всем было интересно поглядеть на странного новичка, который смог сместить гения, а также на то, как парень будет выкручиваться из ситуации. Ведь со стороны это действительно выглядело как личной оскорбление, словно Кай умышленно ждал до самого конца, дабы сместить Лэй Ло с перевесом лишь в один бал.
        - Господин организатор! - личный ученик, предварительно усилив голос, внезапно обратился к старому Элементалисту Клана Семи Клинков. - Увы, в сложившейся ситуации я не имею выбора, кроме как обратиться лично к вам. Понимаете ли, этот ученик моего клана, Кай Арнхард, не был изначально выставлен как участник турнира, а, вероятно, нагло присоединился к нему прямо посреди первого этапа! Я считаю, что это грубейшее нарушение правил, из-за чего этот ученик должен быть немедленно дисквалифицирован!
        Толпа тут же зашумела.
        - Неофициальный участник?!
        - Да как он посмел?!
        - Вот дерьмо!
        Вскоре прозвучал тихий, но подавляющий голос, отчего все вокруг моментально затихли.
        - Юноша, ваши обвинения достаточно серьёзны, - сказал старый Элементалист, молниеносно оказавшийся рядом. - Вы действительно уверены в своих словах?
        - Мы абсолютно уверены, - вдруг ответил ему не менее могущественный голос, принадлежащий Элементалисту из Клана Громового Змея, высшему старейшине Шену.
        Обстановка резко накалилась.
        Кай нахмурился.
        Глава 27. Ученик уничтоженного клана.
        - Кай Арнхард не был изначально выставлен нашим кланом для участия в Великом Турнире, - произнёс высший старейшина Клана Громового Змея Шен. Ему уже успели доложить обо всём, так что мужчина был в курсе происходящего. - А кроме того, этот ученик обвиняется в нападении на важного гостя нашего клана, а также в нанесении одному из наших городов большого ущерба. Поэтому он должен быть сейчас же отправлен на суд нашего клана. Так что прошу не мешать, это наши внутренние дела.
        - Погодите, - резко ответил старый Элементалист. - Кай Арнхард всё ещё участник турнира, поэтому на это время он защищён от любых претензий со стороны кланов. Однако… - посмотрел он на мечника, - юноша, вам есть что ответить на обвинения, касаемые вашего неофициального участия в Великом Турнире?
        Все тут же вновь посмотрели на Кая.
        - Со всем уважением, но что этот наглец может вообще ответить? - возмутился высший старейшина Шен. - Я думаю…
        - Да, признаю, я не был среди тех семи тысяч учеников, которых выставил на турнир Клан Громового Змея. Я изначально находился уже в Дальних Пустошах, поэтому сразу смог присоединиться к первому этапу - прервал Кай Элементалиста.
        - Ну вот видите! - воскликнул мужчина. - Он сам во всём признался, так что…
        - Однако! - натянув ехидную улыбку, вновь прервал парень старейшину. - Может, кто-то забыл, но восемнадцатый пункт статута Великого Турнира гласит: Любой ученик любого из кланов Плато Поднебесья, которому не больше двадцати лет и который достиг как минимум ступени Закалки Разума, имеет право на участие в Великом Турнире, - процитировал Кай правило. - Таким образом, нет ничего, что запрещало бы мне участвовать. Кланы сами договорились, что будут предварительно выдвигать обговорённое заранее количество учеников. Вот только это лишь формальные условности между самими кланами, которые не имеют никакого отношения к правилам турнира. Так что ответьте лучше вы, почему же меня должны дисквалифицировать?
        Ученики и старейшины Клана Громового Змея замерли. Остальная же толпа участников турнира вдруг стала оживлённо шептаться.
        Старый Элементалист Клана Семи Клинком на мгновение улыбнулся. Он не собирался помогать Каю, и с лёгкостью исключил бы его, если бы парень не ответил или вообще стал оправдываться. Однако раз Кай прибегнул к помощи правил, то старик не мог это проигнорировать.
        - Юноша совершенно прав. Ограничение количества участников Великого Турнира лишь условное, так что ничто не мешало другим ученикам кланов также принять участие, - громко произнёс старик.
        Улыбка Кая стала ещё шире.
        На самом деле, о подобном варианте развития событий он подумал уже сразу после встречи с саламандрами возле пещеры с цветком. В тот момент Кай задумался, а что, если кто-то захочет проверить, легитимно ли он участвует в турнире? Тогда-то парень и решил позаботиться об этом вопросе. Ведь если бы ему это действительно запрещали правила, то мечник и не стал бы продолжать участие. Тем не менее судьба оказалась на его стороне.
        Кстати, помогла в этом та самая база с информацией, купленная некогда у Ди. Именно там отыскались все правила Великого Турнира.
        Тем временем окружившую Кая толпу охватило потрясение. Конечно, не все ученики знали каждое правило Великого Турнира, однако хватало и тех, кто всё-таки был знаком с этим пунктом статута. Естественно, одними из таких были и старейшины Клана Громового Змея, включая верховного старейшину Шена.
        То, что любой ученик любого клана, если он подходил по условиям, мог принять участие в Великом Турнире не было большим секретом. Однако за прошедшие века никто на Плато Поднебесья и близко не решался воспользоваться этим законом. Ведь каждые пятьдесят лет количество учеников, выдвинутых кланами, было разным. А происходило так из-за того, что в различные периоды времени кланы имели разные возможности для организации мероприятия, поэтому принять всех желающих попросту не могли. Собственно, для этого сторонами и обговаривалось заранее количество участников.
        Вот почему для окружающих слова Кая стали шоком. Ведь воспользоваться этим правилом, значило - идти вразрез с волей целого клана. Кто в здравом уме вообще решился бы на такое?!
        И ладно бы если такой ученик занял по итогу одно из первых мест, однако никто из присутствующих даже отчасти не верил в победу какого-то парня, который находился лишь на уровне Закалки Головного Мозга. Так ещё и был обвинён в нескольких преступлениях своим же кланом!
        Да, конечно, сейчас Кай защищён кланом-организатором, но что дальше? Великий Турнир закончится, и что тогда будет с парнем? Как он потом собирается выкручиваться, раз сейчас решил пойти против воли клана?
        Вот о чём думали другие участники, которые до этого и не размышляли об использовании восемнадцатого пункта статута для выхода из ситуации.
        - Но-но… где ты тогда добыл жетон, для прохождения первого этапа? - резко воскликнул Лэй Ло, которому не нравилось, как всё начало развиваться.
        - Конечно же, взял у другого ученика нашего клана, - беззаботно ответил Кай.
        - Ага! Вот-вот, видите! Он… - закричал личный ученик, но его моментально перебили.
        - Что «вот, видите»? Ты идиот? - усмехнулся мечник. - Есть какое-то правило, запрещающее брать чужой жетон? Или что? Ты настолько глуп, что уже и не помнишь, что было запрещено только убивать других участников?
        Лэй Ло моментально побагровел. Злость распирала его изнутри, однако ответить ему не дали.
        - Хватит! - вдруг сердито произнёс Элементалист Шен, которому всё это надоело. - Кай Арнхард, как высший старейшина, я приказываю тебе отказаться от дальнейшего участия в турнире! В таком случае суд клана будет менее строгим, когда будет выносить тебе наказание.
        Мужчина огласил своё требование, и, скрестив руки на груди, взглянул на мальчишку сверху вниз. Невероятно! Какой-то жалкий ученик, а смог создать столько проблем! Но больше всего высшего старейшину заставляла сердиться немыслимая наглость парня. Вот же ж гад!
        - Отказываюсь! - сразу же ответил Кай, аналогично скрестив руки.
        Толпа охнула. Никто и помыслить не мог, что ученик в открытую станет противостоять, хоть и на словах, Элементалисту конечной стадии.
        Мужчина ещё сильнее нахмурился, однако, в отличие от вспыльчивого Лэй Ло и подобных ему, отлично контролировал свои эмоции.
        - Что ж, жаль. Какой-никакой, но талант у тебя есть. И то, что ты неплохо прошёл два этапа Великого Турнира уже подтверждает это. Суд старейшин обязательно учёл бы это при выборе наказания, но… - Шен вздохнул, а затем направил правую ладонь на парня. Старый Элементалист Клана Семи Клинков тут же подобрался, став серьёзным. Он не должен был допустить нарушения правил, даже если это какой-то жалкий пацан! Однако всё обошлось. - На правах высшего старейшины Клана Громового Змея, я, Лэй Шен, исключаю тебя из клана, Кай Арнхард.
        Слабая волна энергии вырвалась из руки мужчины, а затем гербовая метка на ладони парня стала развеиваться.
        - Таким образом, теперь он должен быть дисквалифицированным, так ведь? - мужчина повернулся к старику.
        - Верно, - кивнул тот. - Раз теперь юноша не является членом какого-либо клана, то и продолжать участие не может. Однако, согласно правилам, у него есть ещё три часа, дабы попытаться вступить в любой другой клан.
        Лэй Шен слегка улыбнулся. Три часа. Жалкий отрезок времени. Что мальчишка успеет сделать? Ведь стать членом любого клана можно только на землях этого самого клана! А за сто восемьдесят минут Кай даже Нейван покинуть не сможет - настолько большим тот был. Единственное, прямо сейчас они находились на землях Клана Семи Клинков. Но те точно не примут парня, так как это запрещают правила турнира. Таким образом, получалось, что подобная возможность восстановиться - всего лишь фикция, которой и воспользоваться-то не выйдет.
        Лэй Ло, который уже мысленно праздновал возвращение на сотое место, широко улыбался. Глядя на Кая, он ожидал, когда же тот поникнет или даже станет кланяться и молить о прощении. Однако ни того ни другого так и не произошло. Парень всё продолжал улыбаться, чем смутил не только личного ученика, но и всех остальных, включая старейшин.
        Хотя одной из основных черт характера Кая и была наглость, дураком он точно не являлся. Поэтому парень понимал, что любая конфронтация с кем-то наподобие Лэй Шена вряд ли может закончиться чем-то хорошим для него самого. Так что если наилучшим из возможных вариантов был бы отказ от участия в турнире, то так бы мечник и поступил. Вот только у него имелись и альтернативы…
        - Что будет являться подтверждением того, что я вступил в другой клан? - спросил Кай у старика.
        - Хватит и одной метки.
        - Идиот! Неужели ты думаешь, что сможешь куда-то вступить за жалкие три часа? Ты… - скалясь, начал было насмехаться Лэй Ло, однако резко оборвался.
        Кай приподнял правую руку, повернув тыльную сторону ладони ко всем. Энергия всколыхнулась в его конечности, после чего скрытое вновь стало видимым. В тот же миг послышались десятки удивлённых возгласов.
        - Это же…
        - Не может быть!
        - Не могу поверить…
        - Как такое возможно?!..
        Высший старейшина Шен ничего не произнёс, хотя и в его взгляде пробежала искра немалого удивления. Повернувшись к старику, он уставился на него с немым вопросом в глазах.
        - Кхм. Да… - вздохнул седой Элементалист. - Ученики Клана Морского Дракона также могут участвовать в Великом Турнире…
        - Что?! Разве это по правилам?! - вдруг послышался новый голос. Возмутившимся человеком оказался лично Шин Си, стоявший всё это время неподалёку.
        - Молодой человек, - пристально взглянув на главного гения саламандр, старик выпустил каплю своей силы вместе с голосом. Шин Си моментально задрожал. - Не стоит перебивать старших… В правилах не указано, что клан участника должен быть активным на момент турнира, так что всё верно. Теперь этот юноша может продолжать участие. А кроме того, раз у него есть клановая метка, то значит, что есть и тот, кто поставил её… Что ж, предполагаю, что на этом ситуация разрешена. Настала пора официально завершить этот этап, и объявить новую информацию.
        После этого старик вернулся на сцену.
        - Ладно, - усмехнулся высший старейшина Шен, - ты меня удивил. Выкрутился. Но рано или поздно турнир закончится… - бросил он напоследок неприкрытую угрозу, а затем ушел.
        Кай прекрасно понимал, что последняя фраза точно не была шуткой. Теперь всё зависит уже от него самого. Ведь если ему не удастся показать невероятный результат в третьем этапе, из-за чего другие кланы сразу же захотят пригласить парня к себе, то его будет ждать встреча не только с Громовым Змеем, но и с саламандрами. Всё-таки никакой безопасности уничтоженный Клан Морского Дракона обеспечить ему не мог.
        Что же касалось его прошлого клана, то Кай и так собирался разорвать с ними все отношения уже сразу после того инцидента во внешнем городе Верхнего Гнезда, когда погибла Джавейл.
        Таким образом, закончился второй этап Великого Турнира. Старый Элементалист Клана Семи Клинков сообщил, что основная часть третьего этапа начнётся на центральной арене города через четыре дня. Групповые бои же начнутся уже завтра. Но Кай об этом мог не беспокоиться. Его ждали дни тренировок.
        А тем временем, пока близился финальный этап, по Плато Поднебесья уже успела разнестись новость об ученике Клана Морского Дракона. И конечно же, теперь очень многим стало интересно посмотреть на бои.

***
        Шел второй день после завершения второго этапа турнира. И пока девятьсот учеников всё ещё боролись за места в основной части финального этапа, сотня сильнейших проводила это свободное время по-разному. Кто-то тренировался, кто-то изучал своих потенциальных противников, разрабатывая тактики для предстоящих боёв, а кто-то попросту отдыхал.
        Кай был в числе последних. Хотя и лишь на этот день.
        - Клан Морского Дракона? Но как? - полушепотом, не желая привлекать внимания окружающих, поинтересовалась Лилия.
        - Ха, это длинная история. Возможно, как-нибудь потом расскажу, - решил отмолчаться Кай.
        - А мне вот больше всего интересно насколько сильным ты стал? - слегка оскалился Ивсим, положив вилку на стол.
        Своих давних друзей Кай хотел встретить уже сразу после окончания второго этапа, однако, к своему удивлению, никого из них так и не нашёл в квартале тренировочных массивов. Хотя и был уверен, что хоть кто-то заметит его имя на доске, да и вообще произошедшую тогда ситуацию, которая произвела немало шумихи.
        Однако, как оказалось, и Лилия и Ивсим были одними из первых, кто прошёл Массив Бесконечной Битвы, после чего, уверенные в своих результатах, они сразу же покинули то место. Кстати, уверенность их не подвела - оба попали в сотню сильнейших, что Кай, конечно же, заметил.
        Ну а на следующий день город уже кишел слухами об ученике уничтоженного клана. Таким образом Ивсим и Лилия узнали о Кае, а затем и встретились с ним. И вот, теперь вся троица ужинала в одном из самых дорогих ресторанов Города Вершин Мира, празднуя сие небольшое воссоединение. Всё-таки они так и не виделись с тех самых пор, как произошло нашествие монстров два года назад, заставившее троицу бежать с Поля Скрытого Цветения.
        - О, уже скоро узнаешь, - таинственно улыбнулся Кай. - А может быть, мы даже лично встретимся на арене.
        - Буду на это надеяться, - кинул серебристоволосый.
        - Кай, но ты уверен, что хочешь сражаться с теми, кто, по сути, тебя на целую ступень превосходит? - без какого-либо волнения, просто констатируя факт, спросила блондинка.
        - Полностью. Не стоит недооценивать меня. Или думаешь, после почти двух лет выживания в Дальних Пустошах в одиночку, я остался на прежнем уровне силы?
        Ничего не ответив, девушка лишь улыбнулась и отрицательно покачала головой.
        - Кстати, насчёт этого. Смотрю, вы тоже времени зря не тратили. У обоих уровень Формирования Меридиан, так ещё и в сотню сильнейших второго этапа забрались. Для внутренних учеников это отличный показатель.
        - Спасибо. На самом деле нам уже сообщили, что в ближайшее время нас повысят до личных учеников, когда закончится турнир, - сообщила Лилия.
        - Всё верно, - подтвердил Ивсим
        - Ну тогда поздравляю! - улыбнулся Кай.
        Хотя у него и были негативные отношения с Кланом Громового Змея, однако это никак не распространялось на друзей, коими Лилия и Ивсим для него являлись.
        На некоторое время установилось молчание, а затем, дожевав прелестное блюдо из мяса зверя Титанической ступени, мечник собирался было продолжить разговор, как вдруг к ним в беседу вклинился незнакомец.
        - Оу! Какие люди! Добрый вечер! - по-дружески закинув руку Каю за плечо, произнёс некто, кого до этого момента троица даже не ощущала, хотя это и был воин лишь уровня Создания Источника. - Кай, давно не виделись! Никогда не думал, что вообще смогу тебя здесь увидеть! - весёлым голосом продолжал говорить парень.
        На первый взгляд никто из троицы не знал этого молодого человека, однако голос, манера речи, тембр, повадки и просто взгляд сразу же заставляли вспомнить кое-кого… Собственно, поэтому прямо сейчас Лилия стояла уже рядом с незнакомцем, а её клинок упирался в его горло.
        - Тварь, это ведь ты, так ведь?! - разъярённо процедила девушка, едва сдерживая себя. - Это ведь ты тот лучник, ты - Шакс?!
        - Ага! - широко улыбнувшись во весь рот, ответил парень.
        - Ублюдок! - выкрикнула она.
        - Лилия, стой! - моментально вклинился Кай.
        Тем временем к их столику уже направлялся целый отряд охранников ресторана.
        - Господа, - повернулся к ним Шакс, - прошу прощения за этот казус. Не стоит беспокоиться. Моя возлюбленная просто слишком ревнива и очень вспыльчива. Ей каждый раз так неймётся отрезать мне голову, ха-ха-ха… - почему-то рассмеялся он. - Но на самом деле всё в порядке, скоро я успокою её.
        Стражники остановились, странно поглядев на парня. Лилия же тем временем шокировано смотрела на ублюдка, убившего её любимого дедушку. Наконец, не выдержав, она напрягла руку. Мышцы сократились, однако клинок так и не сдвинулся с места.
        - Ну Святые Небеса, успокойся же ты наконец… - устало вздохнул Шакс, словно Лилия действительно была всего лишь его вспыльчивой возлюбленной.
        А в это же время, недоумевая, блондинка смотрела на то, как клинок её меча упёрся в незащищённый ничем палец парня, который тот каким-то образом сумел поставить перед своей шеей. И как бы девушка ни старалась, даже порезать его ей не удавалось.
        - А если серьёзно, - голос Шакса моментально стал тяжёлым, а взгляд пугающе убийственным. Улыбка резко исчезла с его лица. - Если хочешь отомстить, если хочешь убить меня, то не майся дуростью, здесь ты мне ничего не сделаешь. Но скоро будет третий этап. Я знаю, что ты прошла в него, поэтому если так желаешь моей смерти, то там у тебя будет шанс.
        Лилия ещё минуту простояла молча. По её лицу было понятно, что девушка сейчас активно борется сама с собой. Но, в конце концов, холодный рассудок победил пылкие эмоции. Мечница убрала клинок обратно в пространственное кольцо.
        - Смотри никому не проиграй до нашей встречи на арене, убийца! - зло выплюнула Лилия. - Кай, Ивсим, ещё увидимся, - коротко попрощалась она, а затем направилась к выходу. Всем сразу становилось понятно, что девушка собралась тренироваться с этого момента и до тех пор, пока не начнутся бои.
        - Итак, Кай, я вообще-то хотел с тобой увидет…
        - А я не хотел, - холодно ответил парень, резко перебив Шакса.
        - Ну-у-у… - протянул лучник, состроив грустную мордашку, - почему ты такой злой? А я ведь думал, мы друзья!..
        На каменном лице мечника в этот момент не дрогнул ни один мускул. Зато сидящий рядом Ивсим, наоборот, выражал крайнее изумление. Он, конечно, знал, как Кай и Лилия познакомились, однако о деталях, по типу боя у моста, ему, естественно, никто не рассказывал.
        - И ты даже не хочешь у меня ничего спросить? - произнёс лучник.
        Кай некоторое время помолчал, однако всё же задал вопрос.
        - Какого хрена ты тогда не сдох?
        - Ох! Как больно! Ты ранишь меня в самое сердце! - схватился за грудь Шакс. - Но на самом деле я просто воспользовался защитным артефактом. А то, как же меня тогда напугал тот Заклинатель. Я уже думал - всё, помру сразу, - вытер он воображаемый пот со лба, а затем вдруг улыбнулся. - Но слабоватой оказалась атака. Хотя на плато возвращаться всё-таки пришлось…
        - Жаль, что не помер… Но теперь можешь проваливать, ты испортил нам ужин, - всё так же холодно проговорил Кай.
        - Да нет, быть такого не может! Чтобы я, да ужин испортил?!.. Кстати, думаю с моим младшим братишкой ты уже знаком, - указал он рукой на стоящего неподалёку парня, в котором Кай внезапно узнал Нокса - одного из его преследователей. Только сейчас мечник, наконец, обратил внимание на одежду Шакса. Тот был учеником Клана Яркой Луны.
        - Кто ты? И чего хотел? - вдруг максимально серьёзно спросил Кай.
        - Как кто? - опешил парень, вслед за чем развернулся и покрутил головой. - Благодарю, - неожиданно сказал он, при этом невероятно быстро вытащив стул из-под какого-то ученика уровня Закалки Разума. Тот, упав, но резко поднявшись, хотел было что-то возразить, однако перед ним моментально появился молчаливый Нокс… Шакс сел прямо напротив Кая. - Я всего лишь великолепный Шакс. Скромный лучник и главный непревзойдённый гений своего клана. А чего я хотел? Ну так… просто поприветствовать старого друга и будущего противника. Может, ещё выпить стаканчик или два местного пойла, поговорить о сражениях, о девушках, о каких-то ключах с башнями, ну и ещё о чём-то таком - малозначимом…
        Глава 28. Везучий слабак.
        Прошло не более четверти часа с тех пор, как в ресторане внезапно объявился Шакс. Теперь же он спокойно и размеренно наслаждался лучшим блюдом заведения, пока Кай в это время размышлял над недавними словами лучника (Ивсим же покинул их почти сразу). А подумать было над чем.
        Во-первых, Шакс знал о фрагментах ключа и о Нерушимой Башне, которую тот должен открывать. Даже больше: эксцентричный главный гений Клана Яркой Луны знал даже о том, что Клан Семи Клинков уже находится в процессе объединения всех частей ключа.
        А во-вторых, лучник поведал Каю очень много чего интересного, что давало ответы на большое количество вопросов. Например, что Шакс, вообще, делал в Алькее?
        Как оказалось, причина крылась в том, что таковым было его задание - отыскать "Часть Ключа: Тело". Шакс не был единственным кого послали с подобной миссией. Множество других членов Клана Яркой Луны, включая талантливейших учеников, также были отправлены в самые разные уголки Саахи, дабы отыскать два из трёх фрагментов ключа. А про то, что третий - "Часть Ключа: Душа" - находился у Клана Семи Клинков, они, конечно же, знали заранее. Ведь именно сильнейший клан и выдал Яркой Луне это задание, как тем, кто считался лучшими из лучших в делах шпионажа, разведки, скрытых операций, незаметных убийств и многого другого.
        Также вызывала вопросы сила, продемонстрированная Шаксом во время их первой встречи. Тогда лучник, конечно же, был невероятно силён, и Кай едва справлялся. Однако в том-то и дело, что справлялся! И это на уровне Закалки Мышц! Да, по меркам Алькеи сила наёмного убийцы была крайне необычной, однако сравнивая её с теми же гениями уровня Закалки Головного Мозга (на которой в то время и был лучник) из семи кланов, то всё становилось в разы хуже. Не походил прошлый Шакс даже на просто личного ученика, а до главного гения ему было очень далеко!
        Но и на это имелся ответ. Отец Шакса, который был братом нынешнего патриарха их клана, перед заданием наложил на парня особую технику, из-за чего четыре пятых всей силы лучника оказались запечатаны. Подобная методика издавна практиковалась в Клане Яркой Луны, благодаря чему редкие, самые талантливые, ученики могли прорваться на ступень Закалки Души более качественно. Ведь во время прорыва они высвобождали всю запечатанную до этого силу, из-за чего эффективность их развития сильно возрастала. Конечно, подобный прорыв всё ещё не шёл ни в какое сравнение с тем, чего сумел добиться Кай, однако такой результат был превосходным даже среди главных гениев Плато Поднебесья. Поэтому мечник сразу отметил не только открытые триста шестьдесят акупунктурных точек вместе с шестьюдесятью узлами души (чего достигали даже не все личные ученики), но и то, что они были очень широкими. У того же Шин Си результат был похуже в плане ширины.
        Вот почему во время первой встречи Кая и Шакса, второй в тот момент не обладал и половиной всей своей силы. Прорваться же на уровень Открытия Акупунктурных Точек в тех землях он никак не мог, потому что даже в столице, Ривеертуне, внешней энергии было слишком мало (в сравнении с плато), дабы достигнуть наилучшего результата.
        Дальше Шакс, не давая собеседнику вставить ни слова, рассказал, что после переноса в Алькею (конечно же, он воспользовался сверхдальним телепортом) сразу отправился в столицу искать информацию. У него был год на задание, из-за чего парень не имел возможности вступить в Секту Упавшей Звезды, с целью провести разведку в таком очень важном месте. Однако ему повезло наткнуться на местную гильдию убийц, которая также обладала немалой информацией о мире за Лазурным Хребтом.
        Присоединившись к ним, Шакс уже очень скоро узнал об инциденте с ветвью Келай и имперским родом. А покопавшись в этом деле ещё глубже, что не обошлось без нескольких подкупов и убийств, выяснил, о какой украденной вещи мечтали предатели из Стеншет, и что они потеряли впоследствии.
        Дальше дело пошло проще. Выйти на остатки Келай не составило труда, а тайно нашептать им план о похищении Лилии, чтобы потребовать выкуп в виде "Части Ключа: Тело" и того проще. Ну а когда те решили нанять убийц, то подстроить всё так, чтобы среди них оказался и Шакс, также оказалось легко.
        Таким образом парень намеревался заполучить оба фрагмента ключа разом. Но ни один план не идеален, поэтому появление Кая Шакс предугадать не мог. В итоге Лилия сумела сбежать, а затем и самих Келай вместе с лучником заманили ловушку, каким-то образом обнаружив метки Шакса.
        Однако парень не провалили миссию. Основной целью было заполучить фрагменты, однако в случае невозможности этого, требовалось спровоцировать активацию хотя бы одной из частей на полную силу. Собственно, это и произошло, когда появился Север.
        Конечно, Шакс мог вернуться домой, потратив при этом море кристаллов энергии на перенос, чтобы сообщить о нахождении фрагментов. Но в таком случае за ними уже отправился бы Элементалист Клана Семи Клинков, что было не очень выгодно для Клана Яркой Луны. Лучник прекрасно понимал это, поэтому желал для начала сделать всё возможное со своей стороны, чтобы достать две части ключа, и только в крайнем случае возвращаться лишь с одной информацией.
        Но неожиданно появившийся Кай, обладающий необычной силой, поначалу спутал все карты. Вот только в конечном счёте всё пришло к тому, что один из фрагментов всё равно был активирован на максимум. Убедившись в этом, Шакс поспешно покинул Алькею.
        По какой-то причине лучник поведал Каю всё это сразу, как только Ивсим оставил их наедине.
        - И зачем ты мне всё это рассказал? - нахмурился мечник. - С чего ты вообще взял, что я знаю о каких-то фрагментах?
        Наконец, доев, Шакс аккуратно вытер губы салфеткой, лишь после чего ответил.
        - Потому что захотел, - улыбнулся он, пожав плечами. - А во время той бойни, когда появился патриарх семьи Стеншет, я видел тебя, так что теперь не могу поверить, что ты не знал о фрагментах. Ну, а ещё тебя выдали глаза, когда я в первый раз упомянул о ключе. Так что можешь не притворяться, я на сто процентов уверен, что ты знаешь, о чём идёт речь.
        Кай некоторое время молча глядел на Шакса. Было в слова лучника нечто такое, что отбивало всякие сомнения у юноши. Однако теперь мечник понял, что прокололся, и в будущем нужно лучше следить не только за выражением лица, но и в целом за эмоциями, мельчайшие проявления которых легко заметить опытным воинам.
        - Хорошо, - вздохнул Кай. - Но к чему ты ведёшь?
        Шакс наклонился слегка вперёд. Вокруг них сейчас находился Скрывающий Полог, созданный им же, однако лучник всё равно заговорил шепотом.
        - Нерушимая Башня очень скоро будет открыта, это лишь вопрос времени. Клан Семи Клинков, а также мой клан и Клан Благословенных Солнцем отправятся в неё. Даже пиковые Элементалисты заинтересованы в этом. Но самое главное, вместе с ними туда пойдут и личные ученики. Поэтому я хочу пригласить тебя пойти со мной.
        Кай удивился, хоть и скрыл это, распространив в духовном мире частичку Холода Пустоты. Эмоции вмиг отошли на задний план, мысли стали протекать гораздо легче и быстрее.
        - Зачем в таком месте ученики, и затем тебе лично я?
        Шакс улыбнулся, откинувшись обратно на спинку стула.
        - Есть большая вероятность, что в башне будут особые зоны, в которое есть доступ только для молодых. Что же до тебя, то воспринимай это как выражение моего уважения, за то, что смог помешать моему плану в Алькее. Хотя, конечно, я учитываю и твою силу. Братишка Нокс мне многое поведал, а результаты первых двух этапов турнира лишь подтвердили его слова. Кроме этого, я предлагаю тебе вступить в наш клан, а благодаря моему поручительству, тебя даже сделают личным учеником. Что скажешь?
        Для Кай это был идеальный вариант. Вступи он сейчас в Клан Яркой Луны, и проблемы с саламандрами и Громовым Змеем исчезнут сами по себе. А вдобавок обещался ещё и поход в Нерушимую Башню, которая может хранить невиданное наследие. Что может быть лучше? Шакс предлагал очень хорошие условия. Настолько хорошие, что заставили бы обычного ученика моментально согласиться. Однако за последние года жизнь сподвигла Кая всё время сомневаться. И прямо сейчас эта чуйка буквально кричала о каком-то подвохе…

«Слишком подозрительно… Статус личного ученика, поход в башню… и всё просто так? В принципе так и могло бы быть. Я уже показал потрясающие результаты для того, кто даже не с Плато Поднебесья. Кланы уже могут захотеть меня пригласить к себе. Однако есть одна загвоздка… почему лично Шакс - главный ученик клана пришёл ко мне? Ни за что не поверю, что это из-за нашего знакомства. Такой человек, как он, хоть и выглядит эксцентрично, но на самом деле должен руководствоваться лишь холодным рассудком. Что-то здесь не так. Зачем Клану Яркой Луны приглашать меня так скоро? Разве что… - вдруг осенило Кая, - точно! Единственное, в чём я могу быть привлекателен для них помимо силы, это связь с Кланом Морского Дракона! Вот чёрт! И здесь жадные ублюдки, желающие добраться до наследия. Впрочем… Может попросить Рун’Тана просканировать душу Шакса для поиска правды? Энергия у него теперь есть… Хотя, нет. Не стоит. Старик сейчас в глубокой медитации, и пытается разобраться в условиях эволюции моей линии крови. Лучше не мешать ему».
        - Заманчиво, - слегка улыбнулся Кай. - Но можно я подумаю до конца турнира?

«Пускай считает, что я не понял их намерений, и просто хочу подождать предложений от других кланов».
        - Ох, друг мой, Кай! У тебя есть столько времени, сколько захочешь! Разве что башня откроется без тебя, и ты всё прошлёпаешь! - Шакс вновь принял шутливый вид.
        - Последний вопрос, - проигнорировал его речь Кай, - почему три этих клана идут? Зачем клинкам упускать всю добычу?
        - Ты хочешь знать, почему? А можешь подождать до конца турнира? - улыбнулся лучник вдруг нахмурившемуся Каю. - Ой, да ладно тебе! Я же просто пошутил, ха-ха-ха! На самом деле, клинки сильно обязаны Клану Благословенных Солнцем, а с нами же они заключили договор, когда ещё искали фрагменты ключа. В итоге мы с этим помогли, и теперь имеем право идти с ними. А ещё, ну не думал же ты, что там будет просто? Вот и решили объединиться они.
        - Тогда почему Клан Лесных Дев, которые вторые по силе, не с вами?
        - А, эти девки… Ну, вообще, их мало в целом. Да, они сильные, но их меньше, чем других. То есть их гении на нашем уровне, а вот среднестатистические ученики гораздо сильнее. Будь они обычным кланом, то, возможно, даже первыми смогли бы стать, а так, то… А знаешь почему?
        Кай не ответил, а просто слегка дёрнул плечами. Он действительно не читал об этом клане, хотя информация у него была.
        - А потому, что у них в клане вообще нет мужиков! Да, это целый бабский клан. Ах, представляешь, сколько там красоток? Можно целый гарем собрать! - эта информация немного удивила мечника, который, конечно, знал о матриархате в Клане Лесных Дев, но не думал, что там вообще нет мужчин. Моментально назревал логичный вопрос, на который Шакс ответил сразу. - А новых учениц они набирают со стороны, либо просто порабощают талантливых мужчин, чтобы те помогали сделать потомство. Кстати, этот жестокий подход и позволил им так возвыситься. Всё-таки когда-то они были всего лишь кучкой женщин, сбежавших из Клана Дерева Жизни, где они находились чуть ли не в рабском положении, а сейчас…
        - Ясно, тогда я пошёл, - прервал Шакса Кай, а затем поднялся, и, не прощаясь, зашагал к выходу.
        - Эх, - вздохнул лучник, развеяв Скрывающий Полог, - ну бывай.
        Вслед за этим к нему подошла молоденькая официантка.
        - Ваш счёт, - положила она бумагу на стол, после чего удалилась.
        Шакс взял счёт, посмотрел на сумму, а затем перевёл взгляд на стол, на котором стояли не только его тарелки. А больше всего блюд заказал именно Кай - с его стороны стояло порядка пяти тарелок, которые он опустошил уже после прихода лучника.
        - Вот же ж гад! - усмехнувшись, беззлобно выпалил Шакс.

***
        Прошло четыре дня после завершения второго этапа. Закончились групповые бои, а финальная турнирная сетка была сформирована, хоть и никто из участников её ещё не видел.
        Великая Арена Нейвана находилась в самом центре города, и занимала просто гигантскую площадь. Сегодня здесь собралось свыше ста тысяч человек, однако люди всё ещё продолжали прибывать. Казалось, толпа вокруг здания никогда не исчезнет, но уже к полудню людей на улицах Города Вершин Мира практически не наблюдалось. Складывалось впечатление, что все они попросту вымерли, однако на самом деле это было следствием начала третьего этапа Великого Турнира, которое никто не желал пропустить.
        Под радостные выкрики толпы, которая в основном состояла из учеников и простых старейшин различных кланов, а также под пристальным взглядом элиты кланов, которые разместились в специальных ложе, на арену вышли все участники. Трибуны моментально взорвались ещё более громкими возгласами, которые, казалось, могли бы оглушить даже пикового Заклинателя, будь они направлены прямо на него.
        Однако вскоре появился лично глава Клана Семи Клинков, которому не составило труда мгновенно утихомирить больше ста тысяч человек. Мужчина сразу же начал приветственную речь, объявил об официальном начале третьего этапа Великого Турнира, а затем стал перечислять награды за различные места, о которых многие и так знали.
        - …за четвёртое место участник получит редчайшую Пилюлю Красной Звезды, а за третье полноценный доспех и оружие низкого качества Королевского ранга. Ну а теперь пришла пора наконец раскрыть, что же уготовано тем, кто всё-таки доберётся до первого и второго мест. Итак, золотого и серебряного призёров ждут порабощённые природные средний и малый духи чистого оружия соответственно.
        В тот же миг и так замолкнувшая ранее арена стала ещё тише. Казалось, что можно было услышать звук падающей иголки даже на другом краю трибун. Однако шокированными оказались не только зрители-ученики, но и старейшины-Заклинатели, а также даже некоторые Элементалисты, которые ещё не знали о наградах за первые два места.
        И объяснение тому имелось простое - любые духи не то что на Плато Поднебесья, даже во всей Саахе были самыми редкими "ингредиентами". Было счастьем, если за тысячелетие их появится хотя бы десять. Ведь для людей, впрочем, как и для зверей, духи являлись невероятно полезными существами.
        В первую очередь духов можно было поработить, а затем подчинить, тем самым в разы увеличив свои силы за их счёт. Хотя и овладеть ими могли единицы, и даже не все Заклинатели были способны с этим справиться.
        Но, помимо этого, у духов имелось ещё одно крайне полезное свойство. Подчинив их, а затем взрастив, чтобы те переродились в виде разумного Элементаля, люди могли добыть его ядро, дабы самим прорваться на ступень Элементалиста. Ведь даже сейчас существовали сотни пиковых Заклинателей - бывших личных учеников, которые всё ещё обладали достаточным талантом, чтобы прорваться на следующую ступень, но десятилетиями и даже веками не могли сделать этого без ядра духа.
        И всё это, конечно же, относилось именно к природным - естественным духам, которые формировались самостоятельно и случайно. Поскольку именно они могли развиться до Элементаля, в отличие от искусственных духов, созданных из тел мёртвых Элементалистов. Вторые же не были способны расти, а их изначальная сила напрямую зависела от силы умершего мастера, а также того, на сколько частей было разбито его ядро.
        Для таких существ имелось всего три стадии развития, обозначающих их силу: малый дух, средний дух и старший дух. После этого же сущность законов мироздания трансформировалась в полноценного Элементаля.
        Что же касалось словосочетания «духи чистого оружия», то это обозначало, что такой дух относится к элементу оружия, однако не имел какого-то конкретного направления, будь то меч или копьё. А определялось это направление уже после того, как духом бы стал управлять его первый владелец.
        Вот почему, когда патриарх Клана Семи Клинков сообщил о наградах за первое и второе место, шокированными оказались практически все. Однако уже очень скоро самих участников охватило совсем другое чувство - желание. Всё сильнее распалялось стремление учеников к победе. Теперь их цель была ещё яснее.
        В первый день финального этапа должны были пройти по три боя на выбывание. Однако так как участников было больше пятисот, то организаторы приняли решение разделить и так огромную арену на двести пятьдесят шесть секторов, каждый из которых всё равно был достаточно большим для проведения боя один на один.
        Всем ученикам заранее сообщили, где их сектор, поэтому они распределились сразу после выступления патриарха Клана Семи Клинков. Как только все оказались на своих местах, и сотня судей это подтвердила, вокруг каждого сектора сформировался ограждающий прозрачный барьер. Воины остались заперты друг с другом.
        - А теперь пришла пора открыть турнирную сетку, - огласил главный судья.
        Активировался массив, после чего несколько огромных досок отобразили рисунок. Но, помимо этого, все, кто имел метку ученика или старейшины любого клана, смогли увидеть турнирную сетку в системном окне.
        - Что же, на этом первый бой этого дня начинается. Помните, что если ваш противник сдастся или потеряет возможность сражаться, то вы должны немедленно прекратить поединок. Участники, по моей команде можете начинать сражения, - вздохнул главный судья, а затем резко выкрикнул усиленным голосом. - Начали!
        Бои завязались моментально. Тут и там стали вспыхивать различные техники, от которых зрителей защищали лишь тонкие, на первый взгляд, барьеры.
        В некоторых местах бои заканчивались практически сразу, а в других затягивались более чем на пару минут. Турнирная сетка была составлена случайным образом, поэтому случалось, что поединки проходили между бойцами равной силы, а бывало, что пропасть между мощью соперников оказывалась огромной. Например, если встречался главный гений какого-либо клана и просто очень талантливый внутренний ученик, едва добравшийся до третьего этапа. В таких сражения всё заканчивалось очень быстро, а иногда те, кому не повезло, сдавались сразу же.
        Тем временем зрители наблюдали за самыми разными участниками. Кто-то болел за одного из гениев, кто-то поддерживал друга, а кому-то вообще было всё равно, поэтому они просто смотрели на ближайшие сектора. Всё-таки кроме самого начала этапа, первый день сильно ничем не должен выделяться. Основное действие, как понимали все, будет происходить ближе к финалу, поэтому сегодня люди были расслаблены.
        - Как думаете, кто дойдёт до финала, и кто будет победителем? - спросил один из зрителей, который сидел на участке трибуны, где граничили члены кланов Яркой Луны и Благословенных Солнцем.
        - Конечно же, это будет наш господин Шакс! - возмутился ученик Яркой Луны. - В этом поколении ему нет равных! Вы бы знали, насколько качественную закалку души он совершил! Ну а в финале, наверное, он будет сражаться или с Шин Си, слишком уж тот силён, или с Янь Лиангом. Хотя, ещё есть шанс, что Лэй Шэнь сможет пройти туда, но про его силу мне мало что известно.
        - Возможно…
        - Что за глупости! - моментально выкрикнул сидящий неподалёку ученик Клана Благословенных Солнцем. - Ваш лучник и в подмётки не годится Янь Лиангу. А кроме того, наш господин недавно освоил одну очень редкую технику, против которой другие участники ничего не смогут сделать! И плевать на ваш прорыв!
        Сидящие рядом с парнем соклановцы сразу же поддержали его позицию синхронными кивками.
        Ученик же, который восхвалял Шакса лишь насмешливо хмыкнул, а затем ответил:
        - Посмотрим…
        - Кстати, а почему никто не говорит о гениях кланов Семи Клинков и Лесных Дев? - внезапно спросила красивая девушка из Яркой Луны.
        - А что о них говорить? У Клана Лесных Дев гении редко когда прыгают выше головы, поэтому они нечасто вообще выходят в финал. Хотя я и не спорю, что приличное количество призовых мест будет именно за их ученицами. То же самое и про клинки - мест займут не мало, но в этом поколении им не повезло. Из действительно сильных гениев у них есть только один Цзян Юн, которому и то всего лишь шестнадцать лет. Остальные же их гении либо ещё младше, либо старше двадцати, и участвовать не могут. В общем, говорю не повезло.
        - Эй, смотрите! А кто это там? - указал пальцем ещё какой-то ученик.
        Люди взглянули в указанную сторону, заметив там сектор лишь с одним участником, которой спокойно стоял под центром купола. Парень был одет в простую серую и невзрачную одежду для тренировок, с поправкой лишь на то, что сделали её мастера Города Вершин Мира, при этом из лучших материалов.
        - Какого демона он один? Где его соперник?
        - И кто это вообще такой?! Почему он не в одежде одного из кланов?
        - Кажется, я понял. Проверьте турнирную сетку!
        Все тут же вызвали Систему или просто посмотрели на одну из огромных досок, кои расположились вокруг трибун, не загораживая при этом обзор.
        - Выходит, участников оказалось всего пятьсот одиннадцать и ему просто не достался противник?
        - Похоже, кто-то из прошедших сильно пострадал в групповых боях, и всё же не пришёл сегодня.
        - Видимо, так и есть. Но всё равно, кто он?
        - Кай Арнхард, хм… Кажется, я слышал это имя…
        - Точно, разве это не тот парень, который ученик с меткой Клана Морского Дракона?
        - А ведь да, так и есть. Это он.
        - Повезло, ну и ладно, - снисходительно произнёс другой зритель. - Слишком много внимания. Всё равно его путь на турнире сегодня закончится.
        - С чего ты взял? - возразил ему некто. - Говорят, этот Кай занял сотую позицию во втором этапе!
        - Ха-ха, и что? Во-первых, есть слух, что там массив подстраивался под уровень участника! А во-вторых, посмотрите на группу секторов вокруг него! Там также одни гении, которые попали в сотню сильнейших. И что им сделает какой-то слабак, который раньше был всего-то внутренним учеником, а сейчас находится только на уровне Закалки Головного Мозга, а все следующие противники уже на ступени Закалки Души? Они его попросту по стенке размажут и не заметят!
        - А теперь пришла пора открыть турнирную сетку, - огласил главный судья.
        Активировался массив, после чего несколько огромных досок отобразили рисунок. Но, помимо этого, все, кто имел метку ученика или старейшины любого клана, смогли увидеть турнирную сетку в системном окне.
        - Что же, на этом первый бой этого дня начинается. Помните, что если ваш противник сдастся или потеряет возможность сражаться, то вы должны немедленно прекратить поединок. Участники, по моей команде можете начинать сражения, - вздохнул главный судья, а затем резко выкрикнул усиленным голосом. - Начали!
        Бои завязались моментально. Тут и там стали вспыхивать различные техники, от которых зрителей защищали лишь тонкие, на первый взгляд, барьеры.
        В некоторых местах бои заканчивались практически сразу, а в других затягивались более чем на пару минут. Турнирная сетка была составлена случайным образом, поэтому случалось, что поединки проходили между бойцами равной силы, а бывало, что пропасть между мощью соперников оказывалась огромной. Например, если встречался главный гений какого-либо клана и просто очень талантливый внутренний ученик, едва добравшийся до третьего этапа. В таких сражения всё заканчивалось очень быстро, а иногда те, кому не повезло, сдавались сразу же.
        Тем временем зрители наблюдали за самыми разными участниками. Кто-то болел за одного из гениев, кто-то поддерживал друга, а кому-то вообще было всё равно, поэтому они просто смотрели на ближайшие сектора. Всё-таки кроме самого начала этапа, первый день сильно ничем не должен выделяться. Основное действие, как понимали все, будет происходить ближе к финалу, поэтому сегодня люди были расслаблены.
        - Как думаете, кто дойдёт до финала, и кто будет победителем? - спросил один из зрителей, который сидел на участке трибуны, где граничили члены кланов Яркой Луны и Благословенных Солнцем.
        - Конечно же, это будет наш господин Шакс! - возмутился ученик Яркой Луны. - В этом поколении ему нет равных! Вы бы знали, насколько качественную закалку души он совершил! Ну а в финале, наверное, он будет сражаться или с Шин Си, слишком уж тот силён, или с Янь Лиангом. Хотя, ещё есть шанс, что Лэй Шэнь сможет пройти туда, но про его силу мне мало что известно.
        - Возможно…
        - Что за глупости! - моментально выкрикнул сидящий неподалёку ученик Клана Благословенных Солнцем. - Ваш лучник и в подмётки не годится Янь Лиангу. А кроме того, наш господин недавно освоил одну очень редкую технику, против которой другие участники ничего не смогут сделать! И плевать на ваш прорыв!
        Сидящие рядом с парнем соклановцы сразу же поддержали его позицию синхронными кивками.
        Ученик же, который восхвалял Шакса лишь насмешливо хмыкнул, а затем ответил:
        - Посмотрим…
        - Кстати, а почему никто не говорит о гениях кланов Семи Клинков и Лесных Дев? - внезапно спросила красивая девушка из Яркой Луны.
        - А что о них говорить? У Клана Лесных Дев гении редко когда прыгают выше головы, поэтому они нечасто вообще выходят в финал. Хотя я и не спорю, что приличное количество призовых мест будет именно за их ученицами. То же самое и про клинки - мест займут не мало, но в этом поколении им не повезло. Из действительно сильных гениев у них есть только один Цзян Юн, которому и то всего лишь шестнадцать лет. Остальные же их гении либо ещё младше, либо старше двадцати, и участвовать не могут. В общем, говорю не повезло.
        - Эй, смотрите! А кто это там? - указал пальцем ещё какой-то ученик.
        Люди взглянули в указанную сторону, заметив там сектор лишь с одним участником, которой спокойно стоял под центром купола. Парень был одет в простую серую и невзрачную одежду для тренировок, с поправкой лишь на то, что сделали её мастера Города Вершин Мира, при этом из лучших материалов.
        - Какого демона он один? Где его соперник?
        - И кто это вообще такой?! Почему он не в одежде одного из кланов?
        - Кажется, я понял. Проверьте турнирную сетку!
        Все тут же вызвали Систему или просто посмотрели на одну из огромных досок, кои расположились вокруг трибун, не загораживая при этом обзор.
        - Выходит, участников оказалось всего пятьсот одиннадцать и ему просто не достался противник?
        - Похоже, кто-то из прошедших сильно пострадал в групповых боях, и всё же не пришёл сегодня.
        - Видимо, так и есть. Но всё равно, кто он?
        - Кай Арнхард, хм… Кажется, я слышал это имя…
        - Точно, разве это не тот парень, который ученик с меткой Клана Морского Дракона?
        - А ведь да, так и есть. Это он.
        - Повезло, ну и ладно, - снисходительно произнёс другой зритель. - Слишком много внимания. Всё равно его путь на турнире сегодня закончится.
        - С чего ты взял? - возразил ему некто. - Говорят, этот Кай занял сотую позицию во втором этапе!
        - Ха-ха, и что? Во-первых, есть слух, что там массив подстраивался под уровень участника! А во-вторых, посмотрите на группу секторов вокруг него! Там также одни гении, которые попали в сотню сильнейших. И что им сделает какой-то слабак, который раньше был всего-то внутренним учеником, а сейчас находится только на уровне Закалки Головного Мозга, а все следующие противники уже на ступени Закалки Души? Они его попросту по стенке размажут и не заметят!
        Подумав над словами говорившего, другие ученики, сидящие рядом, также согласились с его мнением. Да и не верилось им, что кто-то на такой же ступени, как и большинство из них, смог вот так просто пройти в сотню сильнейших на втором этапе. Зрители поверили, что слух о Массиве Бесконечной Битвы, который подстраивался под участников, оказался правдив.
        - А тогда, как думаешь, кто из их группы победит в третьем бою? - спросили того же ученика.
        - Предполагаю, что Тай Го, - указал он на лыбящегося после победы здоровяка, который был в десятке сильнейших личных учеников Клана Дерева Жизни. - Поговаривают, что на этом турнире у него самый высокий показатель параметра мощи, так как он родился с необычной мутацией и смог закаливать мышцы в несколько раз больше, чем все. Посмотрите, его первый соперник из саламандр еле-еле дышит. Этот ублюдок буквально забил его в землю голыми руками. Вряд ли кто-то из той группы сможет вообще сладить с такой силищей.
        Все повернулись к указанному ученику, который побольше походил на гору из мышц. Многие даже натужно сглотнули, когда представили, что с ними было бы, обрушься на них удар этого двух с половиной метрового великана.
        Вскоре первый бой для всех закончился, и количество участников моментально сократилось вдвое. Раненых и покалеченных быстро унесли работники арены, а остальным участникам дали час отдыха, после чего для оставшихся начнётся второй бой. Часть победивших учеников решила временно уйти в специальные помещения внутри самой арены, другие же даже не собирались покидать своих секторов.
        Кай был одним из последних. Усевшись на землю, он собирался погрузиться в поверхностную медитацию, как вдруг услышал чьи-то шаги рядом. Приоткрыв глаза, парень увидел нависшую над ним фигуру огромного Тай Го.
        - Для слабаков здесь нет места, везунчик, - сплюнув в сторону, сказал громила Каю, а затем ушёл.
        Мечник же просто пожал плечами, слегка усмехнулся, а потом сделал, что и собирался - стал медитировать.
        Час пролетел незаметно, и главный судья вновь спешил объявить начало боёв. К этому моменту Кай уже вынырнул из глубин собственного сознания. Разум парня был максимально собран, а его тело полностью готово.
        Два сектора объединились, и теперь перед мечником стояла личная ученица уровня Открытия Акупунктурных Точек из Клана Лесных Дев. После прошлого боя девушка выглядела неважно, а энергетическое зрение показывало Каю даже больше.
        - Смотрите, тот слабак теперь, наконец, будет сражаться, - обратил внимание один из зрителей на сектор Кая. - Так ещё и с личной ученицей Вей Вей, которая, между прочим, заняла восемьдесят девятое место во втором этапе!
        - Что я и говорил!
        - Э-э-э, что? - вдруг недоумевая протянул другой зритель. - Какого демона этот парень просто сел обратно?!
        Обратившие на это внимание ученики поначалу также изумились, однако затем их всех пробило на смех.
        - Вот ведь дурак!
        - Похоже, он решил сдаться сам.
        - М-да. Но… погодите… уже прошла минута, как объявили бой, а ещё не сдался!
        - Странно, но Вей Вей тоже не спешит почему-то нападать. Да что там такое?!
        - Мне кажется, или они начали разговаривать?
        Услышать зрители ничего, конечно же, не могли, но многие всё равно присмотрелись к губам Кая и девушки, дабы попытаться понять хоть что-то. Однако разговор быстро закончился.
        - Стойте, мне привиделось, или она в конце сказала «спасибо»?
        - Да быть такого не может! Что за вздор… - ученик резко оборвался, как и соседи рядом с ним. Кусочек трибун вдруг замер, словно они увидели нечто нереальное.
        Тем временем Вей Вей едва подняла руку, а затем что-то выкрикнула. Оградительный барьер вокруг них моментально исчез, а в турнирной сетке под именем девушки появилась надпись: «Сдалась». Наблюдавшие за этим боем, которого-то и не было, зрители, не могли поверить в происходящее.
        - Как так? Почему она решила сдаться?
        - Я не верю!
        - Вот оно что, гляньте на неё внимательно! Как она идёт, как морщится с каждым шагом и даже с каждым вдохом!
        - Ясно… Так значит Вей Вей была слишком сильно ранена уже в первом бою.
        - Тогда почему она вообще вышла на арену, а не сдалась до начала?
        - Да что ты понимаешь, долбень?! - съязвила какая-то девушка. - Если бы она не вышла, то это могло сильно отразиться на её репутации! Вей Вей правильно поступила, что нашла силы и сдалась лично на арене!
        - Понятно, но зачем тогда было ждать целую минуту?
        - А я откуда знаю? Не смотри на меня так!
        - Думаю, - вклинился другой зритель, - что Вей Вей просто оценивала свои шансы и силы противника, а этот Кай сразу как-то понял, что она ранена и не стал нападать.
        - Хе-хе. Но будь она хоть чуток целее, и он бы мигом проиграл.
        - М-да… Вот ведь везучий слабак!
        - Ага. Слабак, который только что всё-таки попал в список из ста двадцати восьми сильнейших учеников плато этого поколения.
        - Бред. Да и плевать. Дальше он встретится с Тай Го, который вон только что второму противнику сломал позвоночник об колено, и всё закончиться.
        - Это да… Ну, бывай парень. Имя твоё, мы, конечно же, не запомним.
        - Пока-пока…
        Таким образом, второй бой для всех закончился, а Кай ещё даже и первого не провёл. Не такого он ожидал сегодня. Однако его следующий противник уже был полностью цел, и сдаваться явно не собирался. А спустя ещё час мечник, в конце концов, мог начать настоящее сражение.
        Область сектора вновь расширилась, а судья уже скоро объявил последний на сегодняшний день для всех поединок.
        - Не думал, что всё-таки встречу тебя, слабак. Но раз так случилось, то, пожалуйста, не вздумай сдаваться раньше времени, - пробасил великан.
        - И не собирался, - усмехнувшись, ответил Кай.
        Тай Го уже подходил к парню, как вдруг замер от удивления. В следующее мгновение здоровяк уже задорно смеялся.
        - О-хо-хо, ну ты и забавный. Ладно, доставая оружие.
        - Мне хватит и кулаков, - спокойно произнёс мечник.
        - Наглый, самоуверенный, ещё и везучий. Люблю таких… ломать, - ответил Тай Го, подобравшись к Каю вплотную. И хотя мечник действительно был высоким, в сравнении с нынешним противником он походил на ребёнка. - А знаешь, у меня есть для тебя предложение. Я с братьями, пока они не померли, в детстве играл в игру, которая называется «Не упади». Правила просты: каждый наносит другому по одному удару кулаком по очереди, пока на ногах не останется только один. Защищаться нельзя! Так что, хочешь сыграть? - жутко оскалился Тай Го, желая запугать противника.
        - А давай! - моментально произнёс Кай, ошарашив здоровяка.
        - Ха-ха, а ты нравишься мне ещё больше! Хорошо, тогда я начну первым! И кстати… я говорил, что ещё никогда не проигрывал?! - прорычал великан, явив ещё более ужасный оскал.
        Тай Го уже замахнулся правой рукой, максимально напрягая мышцы. Для большинства наблюдающих его кулак размазался прямо в воздухе, а затем Каю в голову прилетел мощнейший удар бугая. Тот использовал не только колоссальную силу руки, но ещё и мышцы всего остального тела, включая ноги, чтобы оттолкнуться от земли, а также весь свой вес.
        На Кая мгновенно обрушилась атака, сравнимая по силе со столкновеньем с разогнанным до предела грузовиком, при этом укомплектованным в относительно небольшой кулак. Все, кто смотрели за их боем, в этот внутренне сжались от испуга, словно это на них надвигается подобная атака. Ученики на трибунах точно были уверены, что никак не смогли бы выдержать такой удар, даже при помощи техник.
        В мгновение ока кулак Тай Го долетел до головы Кая, а затем вся кинетическая сила наконец передалась телу мечника, и пошла ещё дальше. Земля под ногами парня треснула и задрожала, что ощутили участники даже в соседних секторах. В тот же миг облако поднявшейся пыли скрыло здоровяка и его противника.
        - Святые Небеса!
        - Твою мать! Это Тай Го, конечно, чокнутый, но чтобы настолько?!
        - Теперь труп этого Кая даже родные не узнают!
        - Фу, я теперь даже смотреть туда не хочу… - пролепетал девичий голосок.
        Однако другие ждали, когда пыль осядет, чтобы наконец увидеть, что же произошло с противником великана. И в тот момент, когда это случилось, у каждого зрителя, наблюдающего за тем боем, сердце словно пропустило удар. Разум этих учеников попросту отказывался верить и воспринимать увиденное.

«Такого не может быть!!!» - считали они.
        Кай продолжал стоять на месте. Единственными изменениями были, это повёрнутая ударом в сторону голова, а также быстро исчезающее покраснение на щеке юноши. Сплюнув немного слюны вперемешку с кровью, мечник пробурчал что-то вроде: «Блин, щеку прикусил», а затем впился взглядом в оцепеневшего от неверия Тай Го.
        Похрустев шеей, Кай слегка присел, согнув правую руку в локте. В следующий миг парень максимально напряг мышцы, из-за чего конечность даже под мешковатой одеждой стала сильно заметной. Рукав плотно облепил руку, едва не начав трещать от натуги. Под тонкой тканью виднелись отчётливей очертания тугих словно стальные канаты мышц. И всё это происходило без капли энергии.
        Было непонятно отчего, однако в этот момент земля вновь просела под Каем, словно он мгновенно потяжелел. И только теперь Тай Го смог ощутить страх, вызванный непонятно чем. Здоровяк вмиг побледнел, его бросило в холодный пот. Он понял, что совсем не хочет принимать этот удар, однако ноги перестали его слушать. В глазах великана на долю секунды потемнело.
        - Что ж, - заулыбался Кай, - теперь моя очередь.
        Глава 29. Нет пределов - нет границ.
        Полтора года назад.
        Прошло чуть менее четырёх месяцев, с тех пор как Каю пришлось бежать с земель Клана Громового Змея. К этому моменту он уже более-менее освоился в Дальних Пустошах, хотя всё ещё требовалось быть крайне осторожным на каждом шагу.
        Месяцем ранее парень, наконец-таки, закончил прорыв на уровень Закалки Спинного Мозга. Но так как требовалось выждать определённое количество времени, прежде чем можно будет проводить следующую закалку, то Кай решил посвятить всё ближайшее время Пути Меча. Благо нужная частица мудрости у него уже имелась, так что с источником для созерцания никаких проблем не было.
        Так проходила неделя за неделей, в течение которых Кай практически всё время проводил в медитациях, лишь изредка отправляясь на охоту, дабы применить на практике новые понимания меча. С каждым новым днём в его душе отпечатывалось всё больше осознанных крупиц Пути Меча, однако конечной цели - Закона Формы, юноша пока достигнуть так и не мог.
        А спустя ещё пять месяцев Кай уже чувствовал приближение того момента, когда можно будет начинать прорыв на последний уровень ступени Закалки Разума. Для этого ему предстояло подготовиться - собрать множество полезных духовных растений. Парень надеялся, что этот последний прорыв (ведь ступень Закалки Души ещё была закрыта для него) станет тем толчком, который позволит ему всё-таки приблизиться к уровню Видящего.
        Однако Кая ждал провал. По прошествии шести недель, которые занял процесс закалки головного мозга, он так и не смог даже прикоснуться к Закону Формы Пути Меча. Подобное едва не помешало всему прорыву, но благодаря отрешённости, которую дарует погружение в мир души, парень смог закончить дело. Из медитации юноша вышел крайне злым. Ему сильно хотелось выплеснуть весь свой гнев, поэтому он покинул укрытие, отправившись на охоту…
        Когда от его клинков погиб восемнадцатый монстр ступени Закалки Души, Кай слегка успокоился. Но возвращаться к дальнейшему созерцанию законов меча он не желал, и, чувствуя, что впустую теряет время, с головой ушёл в тренировки. Помимо оттачивания мастерства фехтования, множество стилей которого он заблаговременно арендовал и запомнил, юноша также решил вспомнить о безоружном типе боя, с которым ему подсобил Рун’Тан. А вдобавок, просто чтобы снять ментальное напряжение после прорыва, Кай также занялся обычной тренировкой тела.
        Однако он знал, что после завершения ступеней Закалки Тела и Закалки Разума, чего мечник недавно и добился, человеческое тело больше практически никак нельзя было усилить. Проблема крылась в том, что людской организм имел свои пределы, установленные самой природой. И как лучшие земные спортсмены рано или поздно достигали своих лимитов в развитии, так и физические параметры воинов имели своё ограничение - уровень Закалки Головного Мозга. Конечно, на дальнейших ступенях практикующие боевые искусства всё равно становились сильнее, однако эта сила уже исходила из энергетической составляющей бойцов, а не от их физических тел. Таким образом, для кого-то на пике ступени Закалки Разума силовые тренировки больше не могли дать увеличение параметров.
        Кай же занимался ими просто ради удовольствия, которое ему даровало предельное напряжение всех мышц, что заставляло его тело приятно гореть. И конечно же, он никак не мог ожидать, что в какой-то момент произойдёт нечто невероятное.

[Мощь]: + 0,1.

[Выносливость]: + 0,1.
        Внимание!
        Вы самостоятельно открыли одну из скрытых способностей вашей линии крови: [Нет пределов - нет границ]!

[Нет пределов - нет границ]: ваше тело не имеет ограничений в развитии физических параметров, кроме тех, что установлены самим мирозданием для сильнейших форм жизни.

***

…рука Кая напряглась до предела. В следующий миг его кулак выстрелил вперёд словно из пушки, и лишь в самый последний момент Тай Го всё-таки заставил себя сотворить защитную технику. Тело великана покрылось золотистой плёнкой, а затем на его грудь обрушился удар, который здоровяку на миг померещился огромным тараном.
        Моментально прогремел мощнейший взрыв, а четверть арены даже встряхнуло. Лишь отголоска от силы удара хватило, чтобы более нескольких десятков других участников, сражавшихся в этот момент, ощутили внезапный толчок снизу. Несколько боёв в разных секторах даже остановились на какое-то время после этого.
        На поединок Кая и Тай Го в тот же миг обратили внимание куда больше зрителей, чем раньше. Все они смотрели на здоровяка, которого будто пушинку отправили в короткий, но скоростной полёт. Сильнейшая техника защиты личного ученика не смогла выдержать силу атаки, и была разрушена практически моментально. Сам же парень так сильно врезался в оградительный купол, что буквально повис на нём.
        И хотя Тай Го за миг до удара всё же успел сотворить не только барьер, но и выставить руки в защите, это ему слабо помогло. Теперь же оба предплечья парня превратились в кровавое месиво, словно по ним проехались катком. Вдобавок вся верхняя одежда громилы (которая, на секунду, аж пикового качества Серебряного ранга) была разорвана ударной волной, а практически все кости в его теле оказались поломаны. Что же до груди личного ученика, куда и пришлась основная часть удара, то его рёбра были раздроблены до мелких кусочков.
        На миг Кай даже испугался, что перестарался, однако затем он всё-таки смог услышать слабое, прерывистое, но ещё продолжающееся биение сердца Тай Го. Таким образом, если здоровяку в ближайшее время помогут искусные лекари его клана, то спасти жизнь парню ещё удастся.
        Мечник облегчённо вздохнул.
        Ученики же, которые до этого обсуждали «везучего слабака», моментально замолкли. По правде говоря, они даже представить себе такой поворот событий не могли, и теперь просто сидели с отвисшими челюстями.
        - Ну что, говорите, размажут по стенке и не заметят?.. - вдруг кто-то из них вспомнил эту фразу, сказанную по отношению к Каю ещё во время первых боёв.

***
        Бои первого дня закончились. Из пятисот одиннадцати участников осталось всего шестьдесят четыре. И раз их количество так резко сократилось, то уже завтра ученики не будут разделены по секторам, а займут сразу всю арену. Но так как поединков планируется аж тридцать два, то первые бои начнутся ещё задолго до полудня, а последние, предположительно, ближе к вечеру.
        Бой Кая, кстати, был назначен седьмым, а значит начнётся уже после обеда. Однако парень так и не узнал, кем же будет его следующий противник. Ведь победив Тай Го, он сразу покинул арену, дабы успеть приобрести массивы с записью первых боёв главных претендентов на победу в турнире. В их число также входил хорошо знакомый мечнику Шакс и ненавистный Шин Си. Кроме того, конечно же, дальше прошли такие гении как Янь Лианг, Цзян Юн, Лэй Шэнь и другие.
        Всё-таки, если Кай стремился к финалу, то на его пути обязательно должен был попасться кто-то из главных гениев кланов. Естественно, что в первых боях они вряд ли использовали даже половину своей силы, однако и то немногое, что им в итоге пришлось показать, может оказаться полезным в дальнейшем.
        Впрочем, первые три боя закончили победой не только они, но и Лилия с Ивсимом. Кай был рад за друзей, и также был готов, если повезёт, сразиться и с ними.
        Оставшееся время Кай провёл за просмотром и анализом увиденных боёв, а затем, вместо сна, погрузился в медитацию на пару часов. В итоге второй день третьего этапа наступил очень быстро.
        Прибыв на арену вместе с Улией спустя час после начала боёв, дабы не выжидать очередь у входа на трибуны, Кай оставил сестру, отправившись во внутренние помещения арены, куда имел доступ как участник. Следующие пару часов пролетели незаметно, и уже близился седьмой по счёту бой.
        Наконец, Кай вышел на арену.
        Никакого шума не произошло. Зрители уже успели ознакомиться с краткиим описанием этого участника, поэтому вяло отреагировали на его появление. Подумаешь, какой-то везунчик, сумевший пройти три первых боя…
        - О, это тот парень, - оживился участок зрителей, которые наблюдали вчера за Каем, и видели проявление его силы.
        - Ага. И он силён.
        - Да. Вот только одной физической силы для дальнейших побед будет мало. Тай Го дурак, потому что недооценил соперника и дал тому себя атаковать изо всех сил. Тот тупоголовый здоровяк даже не использовал энергию в бою, а решил развлечься. Вот и проиграл, кретин.
        - Согласен. Теперь инвалидность Тай Го обеспечена. Хотя у Клана Дерева Жизни, наверное, самые лучшие целители на всём плато, но даже они не способны вылечить всё то, что с ним случилось вчера. По-любому какие-то следы того ранение останутся навсегда, и его прогресс в развитии резко замедлится.
        - Вот я и говорю - тупоголовый.
        - А почему ты так уверен, что этот Кай показал вчера всю силу? Может у него ещё что-то есть, кроме простой физической мощи?
        - Сомневаюсь. Мои утверждения основаны не на пустом месте. Я поузнавал про него. Для начала, этот парень даже не с Плато Поднебесья. Он вступил в Клан Громового Змея больше двух лет назад, прибыв перед этим из мест, которые находятся дальше, чем Низинные земли…
        - Что?! Дальше, чем Низинные земли? Неужели и там практикуют боевые искусства? Но как, там же так мало внешней энергии!
        - Не перебивай! - рявкнул ученик. - Так вот… Кай Арнхард вступил в их клан, и даже стал внутренним учеником, но, замечу, прошёл испытание далеко не с наилучшим результатом. В клане за ним также не наблюдалось ничего особенного. И хотя два года он пропадал в Дальних Пустошах, как-то выживая там, я более чем уверен, что этот парень далёк от главных гениев.
        - Тогда зачем было так углубляться в изучение этого Кая, если он ничего особого из себя не представляет?
        - Как зачем? Ты дурак? Ставки же! Начиная с сегодняшнего дня можно ставить деньги на победу участников, вплоть до того, что кто-то станет победителем всего турнира!
        - И ты ставил?
        - Ага! Я отдал тысячу монет закалённого золота на то, что господин Шакс выйдет в финал! Таким образом, это гораздо выгодней, чем если бы я подождал, когда он дойдёт до полуфинала!
        - Вот оно как… А этот парень… Какой коэффициент у Кая Арнхарда?
        - Один к двум.
        - Кстати, а его противник…
        Часть трибун в тот же миг взорвались криками. Не менее пары тысяч учеников Клана Громового Змея стали активно поддерживать вышедшего на арену парня.
        - Ну вот мы опять встретились, засранец, - криво улыбаясь, произнёс Лэй Ло. Именно у него Кай забрал сотое место во втором этапе несколько дней назад. - Ну что, будешь просить прощения? Или сдашься сразу?
        Мечник слегка растерялся для виду и почесал затылок.
        - А ты вообще кто? - невинно спросил он, лишь усилив эффект.
        - Ах ты тварь! Издеваться удумал?! Ну что ж, тогда поблажек не жди, ублюдок! Я думал, ты вылетишь ещё вчера, но так даже лучше. Теперь не придётся бегать за тобой. Я видел твой прошлый бой, и тебе меня не удивить! Одной лишь физической силы будет мало против моей скорости и семейных техник! Я обязательно отомщу за своё унижение!
        - Какой-то ты слишком говорливый. Прям как попугай… - специально став ковыряться в ухе и зевать, произнёс Кай. - Господин судья, - обратился он к Заклинателю, стоящему в особой зоне, - скоро уже бой?
        Мужчина взглянул на мечника, а затем кивнул. Над местом сражения появился огромный куполообразный барьер.
        - Только напомню, - не дал он разозлённому Лэй Ло возможности ответить, - поединок будет продолжаться до тех пор, пока кто-то из вас не сдастся или не сможет продолжать бой. А теперь приготовились… Начали!
        Лэй Ло моментально сорвался с места. Изначально он собирался поиздеваться над Каем, показать своё превосходство и помучить его, однако сейчас передумал. Разозлившись, личный ученик желал как можно быстрее разобраться с противником.
        Применив сразу третий слой наследной Техники Шести Вспышек Бури, парень разразился скоростью. Он намеревался ошеломить врага внезапностью.

«Отрублю ему руку, а если сразу не сдастся, то ещё и вторую!» - оскалился Лэй Ло, призвав из кольца саблю.
        Парень в мгновение ока преодолел более двухсот метров, практически добравшись до цели.

«Идиот! Он так и продолжает стоять на месте. Ему коне… А?»
        Фигура Кая, который находился уже в радиусе атаки, вдруг размылась, а следом Лэй Ло ощутил, как ему в левое плечо врезалось нечто невероятно тяжелое. Лишь активировав четвёртый слой семейной техники передвижений парню удалось избежать критических повреждений. Тем не менее его левая рука всё равно повисла безвольной плетью.
        Закусив от боли губу, разорвавший дистанцию Лэй Ло зло уставился на Кая, который вновь стоял на том же месте.
        - Ну чего ты? Сначала напал, а теперь передумал? Что случилось? - улыбался мечник.
        А тем временем большая часть зрителей растерянно глядела на происходящее, недоумевая.
        - Что произошло? Почему Лэй Ло резко отступил?
        - Может он ощутил какую-то технику, наподобие ловушек?
        - Не знаю…
        - Я тоже ничего не видел. Но если это так, то он хорош.
        - Нет, - вдруг произнёс воин уровня Создания Источника. - Я видел всё. Этот Кай атаковал в ответ. Притом очень быстро.
        - Атаковал? Когда?
        - Такое точно было? Разве Техника Шести Вспышек Бури не одна из самых быстрых на плато?
        - Кажется, брокеры ошиблись с шансами… - пробормотал тот же воин, проигнорировав остальных.
        Лэй Ло был шокирован. Как и многие другие, он также убедил себя, что Массив Бесконечной Битвы во время второго этапа подстраивался под уровень участника. Вот почему личный ученик считал, что легко победит Кая.
        Теперь же Лэй Ло не знал, что делать. Первая попытка сблизиться и атаковать, в ходе которой его рука так сильно пострадала, что её больше не удастся использовать в этом бою, полностью отрезвила парня, заставив даже слегка побаиваться приближения к противнику.
        - Ну раз ты не хочешь ко мне подходить, то это сделаю я, - улыбнулся Кай, медленно зашагав вперёд.
        В ту же секунду Лэй Ло решился, начав действовать.
        - Каскад Грозовых Лезвий! - выкрикнул он, взмахнув саблей.
        Спустя мгновенье в сторону Кая полетели сотни крупных серпов, сотканных из энергии и законов молнии. Это была одна из сильнейших техник клана, предназначенных для поражения целой области, которая требовала крайне немалого количества Ки.
        Летя друг за другом в несколько рядов, к мечнику направилось множество электрических лезвий. Лэй Ло вложил в атаку как минимум половину всего своего запаса сил.
        - Выкуси! - оскалился он, тяжело выдохнув.
        Кай не растерялся. Надменно хмыкнув, он, вопреки ожиданиям зрителей и противника, бросился прямо в сторону атаки. Теперь все смогли увидеть, насколько парень быстрый. От него не исходило ощущений использования техники, однако он всё равно не уступал в скорости третьему слою Техники Шести Вспышек Бури!
        Вот только это было не всё. Очутившись в метре от первого из серпов молнии, Кай ускорился - энергия стала перенасыщать его тело, что для юноши уже давным-давно стало обыденностью. Но для множества зрителей это оказалось, наоборот, шокирующей неожиданностью.
        Кай увернулся от первого лезвия, не замедляя при этом движения вперёд.
        - Идиот! - вернув самообладание, улыбнулся Лэй Ло. - Тебе не увернуться от всех атак, ведь я… могу управлять ими!
        Личный ученик указал саблей перед собой. Он ещё не разорвал связь с техникой, поэтому был способен влиять на движение грозовых серпов. Движущиеся изначально строго в одну сторону лезвия внезапно сменили свой курс, нацелившись на Кая.
        В один момент более пяти атак окружили мечника, и уже, казалось, ему не выбраться, однако, поражая многих, парень сумел извернуться невероятным образом, избежав всех серпов. Некоторые из атак из-за этого даже столкнулись друг с другом, что привело к уничтожению их структуры и исчезновению.
        На этом Кай не остановился. Раз за разом он продолжал уворачиваться ото всех грозовых лезвий, показывая феноменальное мастерство владения собственным телом. Сколько бы Лэй Ло ни старался, ему так и не удавалось даже зацепить противника. Каждый раз атаки проходили буквально в миллиметрах от мечника, который просчитывал всё наперёд, делая минимум ошибок.
        И не успел личный ученик заметить, как Кай избежал всех атак, прорвавшись сквозь заградительное поле из электрических лезвий. Уклонившись от последней, мечник сразу же рванул к оппоненту, стремительно сокращая расстояние.
        Лэй Ло на мгновение замер в неверии, но сразу же пришёл в себя.
        - Не недооценивай меня! - зарычал он, развеяв предыдущую способность. - Доспех Стража Небес! Семь Сфер Грозы!
        Одна за другой, личный ученик тут же сформировал две техники. Первая создала вокруг его тела плотный электрический покров, напоминающий древний доспех, который резко повысил не только силу и скорость юноши, но и увеличил его защиту. Второй же техникой Лэй Ло сотворил семь небольших, размером с кулак, сфер, которые окружили его, став вращаться в метре вокруг плеч.
        Кай, наконец, приблизился, когда противник вдруг вертикально взмахнул саблей. В тот же миг одна из шаровых молний влилась в оружие Золотого ранга, главными особенностями которого были поглощение, высвобождение и усиление элемента молнии. Клинок моментально оказался покрыт плотным слоем электричества.
        Оружие неслось прямиком на сократившего дистанцию Кая. Парень сразу взмахнул рукой.

«Ха! Собрался ударить меня голой рукой?! Попрощайся с ладонью, твоё тело не выдержит!» - оскалился Лэй Ло, чьё тело защищал электрический покров.
        Каю же было плевать. Рука юноши двигалась быстрее, чем падающая ему на голову сабля. Он должен был успеть…
        Ладонь мечника хлёстко ударила по правой руке Лэй Ло, из-за чего взмах саблей отклонился в сторону.

«ЧТО?!» - выпучил глаза личный ученик, и это стало его главной ошибкой.
        В мгновение ока парень потерял опору, а его правую ногу резко обожгло страшной болью. Лэй Ло стал заваливаться на спину, не справившись с подсечкой. И конечно же, Кай не собирался давать ему ни мгновенья лишнего времени, собравшись атаковать оппонента ещё до приземления.
        Мечник ринулся вперёд, однако на этот раз противник не оплошал.
        - Волна Разрушения! - буквально заорал Лэй Ло, осознавая, что следующий удар Кая может поставить точку на его участии в турнире.
        Оставшиеся шесть сфер слились воедино, а затем, образовав купол вокруг личного ученика, стали безостановочно расширяться. Арену на пару секунд осветила мощная вспышка. Когда свет исчез, зрители вновь смогли увидеть происходящее на земле внизу. Лэй Ло был на том же самом месте, едва стоя на ногах. Его правая лодыжка была сломана, а Доспех Стража Небес развеялся, ведь большая часть оставшейся энергии ушла на недавнюю атаку.
        Техника Волны Разрушения была одной из мощнейших в арсенале личных учеников Клана Громового Змея. Однако для её успешного использования, требовалось подпустить цель как можно ближе к себе, дабы та просто не успела уйти от атаки, бьющей во все стороны.
        Лэй Ло улыбался. Только что Кай был максимально близко к нему, притом ещё и готовился к удару, поэтому у мечника просто не должно было быть шансов сбежать…
        Вот только прошла секунда, а личный ученик так и не смог обнаружить тело поверженного противника. Внезапно позади что-то громко упало. Лэй Ло моментально обернулся, но больше ничего сделать не успел. Он только и мог, что шокировано смотреть на необычайно быстро приблизившегося Кая, а также на оплавленную Волной Разрушения каменную плиту арены, которую тот, видимо, смог вырвать из земли, дабы защититься.
        Мечник стальной хваткой сжал его горло, после чего, не позволяя противнику опомниться, с силой бросил того об землю. От удара с каменной плитой оппонент сразу же потерял сознание, вслед за чем судья объявил окончание поединка.
        Кай вновь победил.
        Глава 30. Старый враг
        Покидал арену Кай не в тишине. Да, поначалу зрители оказались шокированы внезапной силой неизвестного участника, однако после резкого завершения боя трибуны всё-таки наградили парня овациями, хоть и не сильно громкими. Впрочем, хватало и тех, кто ранее поставил на победу Лэй Ло, и теперь проклинал Кая на чём свет стоит.
        Парню же было всё равно. Он спокойно покинул место поединка, даже не обращая внимания на шум арены. Сегодня он победил, а значит следующие противники точно воспримут его всерьёз и не станут больше недооценивать. Так что обходиться одной лишь голой силой и навыками безоружного боя теперь не выйдет. Придётся наконец показать чуть больше своей истинной силы…
        Кай отправился в выделенную лично ему комнатку внутри арены. Там он на час погрузился не в глубокую медитацию, дабы проанализировать прошедший бой: разобрать свои возможные ошибки и обдумать техники Лэй Ло. Ведь, возможно, ему ещё раз придётся сойтись в бою с кем-то из Клана Громового Змея, так что лучше быть готовым.
        Покинув помещение через некоторое время, Кай пока не спешил уходить с арены. Сегодня он решил понаблюдать за поединками других учеников, поэтому и направился в специальную ложу для действующих участников, откуда открывался хороший вид на поле боя. Добравшись туда, мечник окинул взглядом почти пустое пространство - кроме него здесь находилось всего двое человек. В принципе это было логично, ведь смысл идти в общую ложу, если практически все участники - это личные ученики, у которых есть доступ в особые зоны своих кланов.
        Однако Кай всё же не был один. Здесь также присутствовала Лилия, и ещё какой-то парень в капюшоне и с огромным двуручным мечом за спиной. Судя по одежде - ученик Клана Семи Клинков.
        Пожав плечами, Кай подошел к Лилии.
        - Привет.
        - Привет, - ответила девушка, не отрываясь от огромного окна, из которого открывался вид на арену.
        - Скоро твой бой? - поинтересовался Кай.
        - Сразу после этого, - наконец повернулась к нему Лилия. - Кстати, поздравляю.
        - Спасибо. А Ивсим где?
        - Его бой был первым сегодня. Он быстро победил, после чего сразу ушёл. Сказал, что его учитель наконец прибыл в город, и он должен встретиться.
        - Ого, ясно.
        Вскоре проходивший внизу бой наконец закончился, после чего Лилия покинула ложу. Пришёл её черёд сражаться. Противником девушки оказалась ученица Клана Лесных Дев.
        Прозвучала команда судьи, а затем обе участницы сразу рванули вперёд. Подруга Кая, как всегда, полагалась на элемент ветра, линию крови и навыки фехтования. Её противница же использовала куда более необычное оружие - глефу.
        Девушки не стали выжидать, и сразу же сошлись в ближнем бою. Никто из них пока не спешил применять техники. Красавицы разменивались ударами, делая проверку сил и умений друг друга.
        Однако долго это не продлилось, после чего Лилия первой воспользовалась энергией и законами. Моментально сформировавшаяся техника в виде гигантского пикирующего ястреба, которая содержала не только все законы Пути Ветра уровня Слышащего, но и пять из семи законов Пути Меча аналогичного уровня, выстрелила вперёд. Было заметно, что прошедшие два года блондинка не потратила впустую, а активно созерцала законы и тренировалась, благодаря чему эта новая её техника имела низкое качество Золотого ранга.
        Увы, ученица Клана Лесных Дев также была не простой воительницей, поэтому, быстро среагировав, вонзила глефу остриём в землю и начала формировать технику. Атака Лилии практически достигла её противницу, как перед той в последний момент поднялась часть арены.
        - Стена из земли? Нет, не только… Какой необычный элемент. Лава… - прокомментировал Кай вслух. - Она использует законы огня, которые хороши в атаке, и законы земли, которые хороши в защите, тем самым формируя лаву. Потенциально, это очень сильная комбинация, но насколько хорошо она лично ею владеет?..
        На самом деле, в отличие от других кланов, имеющих различные специализации, представители Клана Лесных Дев имели более разнообразный выбор для пути развития. У них не было какого-то конкретного наследия, заветам которого следовало бы подавляющее большинство учеников. Нет. И именно поэтому ученицы этого клана были более универсальны.
        В Клане Лесных Дев, вероятно, имелось больше всего техник и прочих знаний, собранных со всех уголков Саахи. Собственно, поэтому были ученицы, которые могли изучать что-то наподобие техник элемента лавы.
        Однако у всего этого был и один серьёзный минус - имея большее количество техник, Клан Лесных Дев проигрывал в качестве. Ведь у них попросту не было какого-то конкретного пути развития, который углублялся бы с каждым новым поколением, как это происходило в остальных кланах. Из-за этого ученицам приходилось буквально с нуля прорабатывать себе путь, вместо того чтобы идти по отточенной до идеала предками дороге…
        Тем временем воздушная техника Лилии разбилась о лавовую защиту, после чего девушку ждал сюрприз. Ученица Клана Лесных Дев резко вырвала глефу из земли, а потом, крутанувшись на месте, ударила лезвием по стене, высвободив при этом ещё энергии и законов.
        В тот же миг лавовая стена взорвалась, после чего сотни расплавленных камней, приняв форму игл, полетели в сторону Лилии. Бывшая аристократка моментально активировала технику передвижений, но, разрушая ожидания противницы, не стала уходить в сторону, а бросилась прямиком вперёд.
        Однако прежде чем лавовые иглы добрались до неё, Лилия взмахнула клинком.
        - Воздушный Коридор!
        Вырвавшийся вперёд порыв ветра разметал часть надвигающейся атаки, сформировав эдакий тоннель. Но на этом действие техники, которую Лилия, как и прошлую, отыскала в закромах Клана Громового Змея, не закончилось. Как только девушка сделала шаг вперёд, давление, образовавшееся в воздушном коридоре, буквально потащило её вперёд на огромной скорости.
        Ученица с глефой на мгновение опешила от неожиданности, после чего вдруг ощутила полоску холодного металла рядом с горлом.
        - С-сдаюсь… - тяжко выдохнула она.
        На этом бой Лилии закончился, не продлившись и пары минут. Всё произошло слишком быстро, но для зрителей даже такое сражение было интересным.
        Девушка вскоре вернулась в ложу, где вновь встретила Кая.
        - Хороший бой, - произнёс парень, как только она вошла.
        - Благодарю, - улыбнулась Лилия.
        Следующим был бой двух учеников Клана Дерева Жизни, которым не повезло встретиться друг с другом. Никто из них не желал сдаваться, поэтому после сигнала судьи поединок завязался сразу же.
        На удивление зрителей, сражение выдалось долгим. Вероятно, даже самым долгих среди всех. Причина этого крылась в том, что оба ученика были хорошо знакомы, а значит знали, чего ожидать друг от друга, а также в том, что члены Клана Дерева Жизни издавна славились большим количеством энергии и высокими физическими параметрами. Так или иначе, но уже к десятой минуте практически всем зрителям наскучило глядеть на этот вялотекущий бой, в котором противники не спешили лезть вперёд, а долго и нудно обменивались короткими атаками, в надежде подловить оппонента на ошибке.
        В принципе так оно и произошло, после чего один из них моментально воспользовался оплошностью оппонента… и победил. Увы, никаких оваций, не считая крайне вялых аплодисментов со стороны своего клана, победитель не получил. В действительности, казалось, что арена даже отчасти опустела - так всем наскучил этот бой.
        Однако трибуны быстро оживились, как только объявили начало следующего поединка. Арена буквально утонула в шуме. И это не было удивительно, ведь пришла очередь сражаться Шин Си - пожалуй, одного из основных претендентов на победу в турнире.
        Каю также было интересно посмотреть за поединком человека, с котором он ещё хотел расквитаться. И, возможно, мечнику ещё посчастливиться встретиться с саламандром в следующих боях…
        Противником Шин Си же оказался один из немногочисленных представителей Клана Семи Клинков. И судя по тому, что парню было почти девятнадцать, а он находился лишь на уровне Формирования Меридиан, то шансов у него было немного. Как минимум на ставках его коэффициент оставлял желать лучшего.
        - Ну что ж, пришла пора подвинуть вас с первого места, - усмехнувшись, надменно произнёс Шин Си.
        Его оппонент ничего не ответил, а лишь принял боевую стойку с клинком и сосредоточился. Парень из Клана Семи Клинков понимал, что ему вряд ли удастся выиграть, однако показать себя достойно он должен был. Поэтому он не собирался сдаваться, пока не поймёт, что всё кончено.
        Судья повторил слова о том, до какого момента продолжается бой, а затем произнёс: «Начали!».
        Вперёд никто не сорвался. Шин Си расслабленно глядел на противника, а ученик Клана Семи Клинков в свою очередь был максимально сконцентрирован.
        - Хм, боишься нападать? Тогда, хочешь, я дам тебе шанс? - улыбнулся саламандр. - Пускай будет так: я позволю тебе трижды атаковать меня, а в ответ и пальцем не трону. Но перед этим… - оскалился парень, а затем из его тела вырвалась могущественная сила.
        Зрители ахнули. Энергия, вышедшая из Шин Си, оказалась настолько плотной, что было сложно поверить, что она принадлежит воину уровня Создания Источника.
        Сила сформировала едва заметный вихрь (что уже невероятно), а затем резко облепила тело парня. На мгновение всем показалось, что в центре арены вспыхнуло маленькое солнце. Внезапный горячий ветер обдал первые ряды.
        Вокруг Шин Си теперь ярко полыхали доспехи из чистого огня, которые никак не вредили самому саламандру, но при этом абсолютно не щадили ничего вокруг. Земля под ногами парня вмиг оказалась расплавлена.
        - Эй, неужели это и есть одна из четырёх главных наследных техник Клана Пламенной Саламандры?! - был шокирован зритель.
        - Да. Это Техника Огненного Покрова.
        - Кажется, Шин Си смог освоить версию аж среднего качества Золотого ранга!
        - И не только. Посмотрите, он её так хорошо отточил, что теперь может не только формировать технику с такой большой скоростью, но и делать это без произнесения названия!
        Тем временем болельщики Клана Семи Клинков стали ещё мрачнее. Ведь далеко не все участники турнира владели техниками Золотого ранга (для чего требовались все законы уровня Слышащего), а о среднем его качестве и говорить не стоило.
        Ну а противник Шин Си - Фэнг Ли, лишь в самый канун турнира освоил свою первую технику Золотого ранга низкого качества. Весь остальной его арсенал состоял только из пиковых техник Серебряного ранга.
        Таким образом, сразу становилось понятно, что шансов у парня ещё меньше. Поскольку вряд ли Шин Си знал только одну технику подобного уровня. Вот почему, выходило, что слова саламандра о трёх ударах далеко не простое бахвальство.
        - Хорошо, а теперь… атакуй! - выкрикнул саламандр спустя пару секунд.
        Фэнг Ли поморщился от охватившей его жары, которая исходила со стороны Шин Си, а затем взмахнул клинком.
        - Первый меч!
        Вперёд тут же полетели три тонких длинных клинка, сформированных из ярко-алой энергии. Скорость техники оказалась невероятной, поэтому многим зрителям даже показалось, что мечи появились уже возле Шин Си.
        Саламандр лишь улыбнулся. Атаки Фэнг Ли метили в область головы, горла и сердца. Но как только они оказались менее чем в десяти сантиметрах от тела Шин Си, Огненный Покров моментально стал действовать. Пламя буквально выстрелило вперёд, вслед за чем поглотило все три алых клинка. Сила огня парня с лёгкостью смогла сжечь даже чужую технику.
        - Слабовато, - улыбнувшись, произнёс невредимый саламандр. - Но у тебя есть ещё две попытки. Давай же, я жду!
        Фэнг Ли нахмурился. Ему не удалось даже поцарапать противника, хотя в атаку он вложил почти десятую часть от всего своего запаса энергии. Собственно, поэтому он и решил пойти ва-банк.
        - Танец Семи Клинков. Третий меч, - парень спокойно активировал две техники сразу, а затем исчез с места.
        После применения техники передвижений, покрытый алой плёнкой Фэнг Ли практически сразу появился возле Шин Си, чтобы моментально обрушить на того свой клинок.
        Шин Си был готов к этому, поэтому резко выставил перед собой голую ладонь, которой и перехватил оружие противника. Лезвие практически столкнулось с плотью, однако продолжающее полыхать пламя стало непреодолимым препятствием для Фэнг Ли, которое ему так и не удалось пробить.
        Но на этом саламандр не остановился. Он схватил вражеский клинок, став сжимать его, пока огонь медленно распространялся по лезвию.
        - У тебя есть ещё оди…
        Договорить Шин Си не дали.
        - Вспышка мечей! - оскалившись, выкрикнул Фэнг Ли.
        В тот же миг из его клинка вырвались сотни небольших алых лезвий, разлетевшихся конусом вперёд. Это и была единственная освоенная парнем техника Золотого ранга.
        Когда всё закончилось, и вспыхнувший поток силы, на который ученик Клана Семи Клинков потратил почти всю имевшуюся энергию, исчез, зрители смогли увидеть шокирующий результат атаки. Левая рука, которая держала клинок, а также грудь Шин Си были покрыты множеством порезов, которые, увы, оказались довольно слабыми. Единственное, чего добился своей атакой Фэнг Ли - это создания нескольких брешей в Огненном Покрове, который, однако, ныне практически полностью восстановился за счёт энергии Шин Си.
        - И это всё? - улыбнулся саламандр, пока его мелкие раны быстро затягивались. - Кстати, а ты же знал, что пламя может не только уничтожать, но и исцелять?
        Не веря своим глазам, Фэнг Ли растерянно смотрел на жалкий результат своей самой сильной атаки.
        - Я сдаюсь… - произнёс он, глядя на появившиеся трещины и оплавленные края своего клинка, который всё это время был зажат в ладони Шин Си.
        Судья остановил бой, а затем объявил саламандра победителем. Впрочем, никто в подобном исходе и не сомневался…
        - Хм. Неплохо… - расслабленным тоном произнёс парень в капюшоне, из-за чего обратил на себя внимание Кая и Лилии.
        Повернувшись лицом к ним, парень с двуручным мечом, который оказался лысым и с тремя отметинами изгнанника на лбу, слегка кивнул, а потом направился к выходу.
        - Кажется, пришла моя очередь… - тихо изрёк он.

***
        Второй день третьего этапа Великого Турнира закончился. От изначальных пятисот одиннадцати участников осталось всего тридцать два человека, в число которых попал не только Кай, но и Лилия, Ивсим, Шин Си, Лэй Шэнь, Цзян Юн, Янь Лианг, Лэй Мин, Шакс, Нокс и многие другие.
        Ночь пролетела моментально, и уже близился рассвет. На этот раз Кай решил вздремнуть, вместо того чтобы обойтись простой медитацией. И хотя он поспал всего три часа, после пробуждения парень чувствовал себя просто прекрасно.
        Выйдя во двор, юноша провёл комплекс силовых упражнений, а затем решил немного позаниматься с клинком. Для этого он использовал обычный деревянный меч, хоть и сделанный из очень крепкой древесины.
        Кай начал с самого элементарного, но в то же время и самого важного - отработки взмахов.
        Устроившись во дворике за домом, парень стал совершать однообразные движения, стараясь очистить свой разум. И хотя он совсем не использовал ни энергии, ни законов, каждый взмах Кая всё равно вызывал резкий порыв ветра, из-за чего на стволе дерева в метре впереди уже через час появилась отчётливая отметина, будто оставшаяся от удара меча. Всё это происходило из-за колоссальной силы парня, которую ему ещё предстояло научиться идеально контролировать.
        Вскоре наконец наступило утро. Кай остановился, вернул деревянный меч в кольцо, и решил напоследок размяться. В это время, если бы кто-нибудь захотел посмотреть на парня, то он увидел был полуголого юношу, который мог показаться статуей, созданной лучшим из мастеров. Очень плотно сгруппированные мышцы идеально гармонировали с общей комплекцией мечника. Именно поэтому, будучи довольно высоким, на фоне остальных воинов Кай не казался каким-то громилой, хотя в его теле и была скрыта огромная мощь.
        Вернувшись в дом, парень приготовил для Улии завтрак, а затем отправился будить сестру. Всё-таки в отличие от него, она не могла обойтись без еды. Радовало лишь то, что, проживая в таком месте, как Плато Поднебесья, а также питаясь здешними продуктами, девушка сама ощущала, что со временем становилась сильнее и выносливее, словно активно занималась тренировками. Улии даже казалось, что она стала выглядеть слегка моложе.
        Всё-таки положительное влияние большого количества внешней энергии на организм простых смертных уже давно было доказано.
        После этого Кай с сестрой отправились на арену. Сегодня парень не собирался приходить позже, так как именно его бой оказался первым. А сражаться ему предстояло с главным гением Клана Благословенных Солнцем - Янь Лиангом.
        Кай не хотел показывать все свои козыри аж до финала, но раз уж ему не свезло наткнуться на одного из претендентов на победу в турнире сейчас, то, значит, сегодня придётся раскрыть большую часть своей силы…
        Следующие пару часов прошли очень быстро, и Кай сам не заметил, как уже настал час его поединка.
        Оба противника вышли на поле боя, активировался оградительный купол, а следом судья вновь повторил:
        - Поединок будет продолжаться до тех пор, пока кто-то из вас не сдастся или не сможет продолжать бой.
        Заклинатель выждал несколько секунд, после чего, наконец, подал сигнал о начале сражения. Теперь, пока кто-то не победит или кто-то не сдастся, никто не мог вмешаться в ход поединка.
        - Ха-ха, вот мы снова и встретились, - как всегда высокомерно, произнёс голубоглазый блондин Янь Лианг. - Изначально я говорил, что убью тебя. Но раз теперь я не могу сделать этого по правилам, то обойдёмся тем, что ты лишишься хотя бы пары конечностей. Главное, не спеши пока сдаваться, - усмехнулся он в конце, призвав в руку клинок и став медленно приближаться к Каю.
        Мечник удивился. Но не словам надменного ученика, а его оружию. До боли знакомым оно было. И тут Кая осенило - пиковый меч Золотого ранга Янь Лианга был не только внешне, но и внутренне очень похож на Клинок Расколотого Солнца!

«Так вот оно что… Выходит, тот древний воин, умерший две тысячи лет назад на границе столичного региона Алькеи, был Элементалистом из Клана Благословенных Солнцем! Да и если так прикинуть, то не только его оружие, но и одежда была похожа на ту, что сейчас носят ученики этого клана, - осознал всё Кай. - А клинка Королевского ранга у него не было, потому что секрет создания предметов такого уровня нашли лишь пару сотен лет назад, так что в те времена Элементалистам приходилось использовать вещи только Золотого ранга… Как интересно…»
        Тем временем Янь Лианг вдвое сократил расстояние между ними, и Кай уже был готов начать поединок, как вдруг личный ученик резко застыл и побледнел. Оружие выпало из его хватки, а следом парень согнулся от боли и жутко закричал.
        Кай опешил. Он не понимал, что происходит с его противником, и стоит ли нападать в таком случае? Зрители также были шокированы.

«Неужели Янь Лианг чем-то болен?» - подумали многие из них.
        Однако вскоре всё закончилось, и лишь один Кай смог ощутить отголосок странной энергии.
        Блондин медленно разогнулся, позволяя всем увидеть до жути оскалившееся лицо, больше похожее на лик демона. Белки его глаз покраснели, а затем начали медленно чернеть. Из тела парня стала сочиться тёмная, пугающая, и даже в чём-то грязная энергия. Янь Лианг начал мелко вздрагивать, и только через секунду Кай понял, что тот смеётся.
        - Убью, убью… Я отомщу… Во имя своего бога я убью тебя, Кай Арнхард! - искажённым голосом Янь Лианга безумно произнёс тот, по чьей вине умер Стефан и была ранена Лилия.
        В следующее мгновенье аура парня разразилась на всю площадь поля боя, и Кай мог поклясться, что теперь силы у противника стало если не вдвое, то как минимум в полтора раза больше.
        "Эй, парень! - вдруг раздался голос сильно обеспокоенного Рун’Тана, который ради этого даже прервал медитацию над поиском условий эволюции линии крови Кая. - Не стой столбом! Чья-то душа вторглась в тело этого бедняги! А ещё… ни в коем случае даже не пытайся прикоснуться к нему!"
        Впившись взглядом в парня, Кай понял, что наконец встретился со своим старым, но неизвестным врагом.
        Глава 31. Выход в четвертьфинал
        Тот, кто захватил тело Янь Лианга, времени зря терять не желал, поэтому моментально бросился в сторону Кая. В руках блондина сразу же сформировались из тёмной энергии два кинжала, которыми он и собирался убить мечника.
        Кай же, помня слова Рун’Тана, насытил тело энергией, а затем стал отступать. Парень не желал давать врагу даже шанса приблизиться.

«Что это значит? Почему нельзя его прикасаться?» - сразу спросил он у старика.
        "Точно не могу сказать, но что-то с его душой не так. Однако я точно понимаю, что если он дотронется до тебя, то сможет нанести вред твоей душе! Это однозначно какая-то техника, и мне нужно время, чтобы разобраться в ней, а затем придумать защиту".

«Даже так?..» - сильно удивился Кай. Всё-таки до этого момента ничто, связанное с душой, не могло вызвать даже малейших трудностей у Рун’Тана.
        Но сейчас всё было по-другому…
        - Убью, убью, убью… - всё повторял противник, пытаясь догнать Кая.
        Однако из-за того, что душа Янь Лианга всё ещё сопротивлялась, а его тело, с младенчества пропитанное законами света, также проявляло отторжение, враг Кая так и не смог проявить свою полную силу. Поэтому догнать мечника ему никак не удавалось.
        - Надоел! - прорычал блондин, удивив Кая новым словом, отличным от "убью".
        Не произнося более ни слова, он горизонтально взмахнул обоими кинжалами, послав в противника широкий тёмный росчерк энергии и законов. В тот же миг Кай понял, что наконец пришла пора раскрыть чуть больше своей истинной силы.
        Парень призвал из кольца Меч Водной Глади, который, однако, никто так и не успел увидеть, ведь оружие мгновенно целиком превратилось в тысячи мелких капель воды.
        Кай воспользовался второй способностью клинка - Утренней Росой.
        На самом деле, за прошедшие два года, пройдя сквозь жесточайшие сражения с дикими обитателями Дальних Пустошей, Кай практически до идеала отточил своё владение этой способностью, которая оказалась на удивление полезной. Особенно в битвах с существами, которых лучше держать на расстоянии от себя.
        Влив в оружие одну пятую от максимального запаса Ки, что оказалось пределом для клинка, парень смог сформировать порядка трёх кубометров воды, каждая капля которой была под полным контролем мечника.
        В следующий момент часть призванных капель плотно облепила обе руки Кая, после чего парень ударил по тёмному росчерку, разом разрушив его. Вторая же часть воды сформировала несколько сотен тонких игл, которые резко метнулись в сторону Янь Лианга.
        Тем временем зрители сидели в полном замешательстве. Ученики ещё не успели отойти от странной метаморфозы Янь Лианга, а также того, что он использует некую неизвестную силу, так теперь они ещё и наблюдали за вдруг появившейся водой, управляемой Каем.
        - Что это такое?
        - Неужели это что-то из арсенала техник Клана Морского Дракона? Законы Воды?
        - Нет, это не они… - нахмурилась ученица Клана Лесных Дев, которая как раз специализировалась на этой стихии. - Похоже, что это способность оружия.
        - Оружия? - удивились окружающие, которые ничего не видели.
        - Ну в принципе это не так уж и странно. Вряд ли этот Кай владеет только мастерством кулачного боя и больше ничего не использует в сражениях. Мне больше интересно, какого ранга его оружие?
        - Хм… Судя по тому, что я ощущаю, - вдруг заговорила та же девушка, - то оно точно не Золотого ранга.
        Услышав это, ученики резко изумились.
        - Тогда, сколько же энергии у этого парня, раз какое-то жалкое оружие Серебряного ранга создаёт такой эффект?!
        - Разве такое вообще возможно на уровне Закалки Головного Мозга?
        В то же время на арене происходило нечто странное. Атаковав противника градом из водяных игл, Кай совсем не ожидал, что тот успеет так быстро создать защиту. Тёмная сфера отгородила Янь Лианга от остального мира, защитив от атаки. Однако когда барьер исчез, блондина внутри уже не было.
        "Не расслабляйся! Он ещё где-то здесь! - вдруг сообщил Рун’Тан. - Я чувствую отголоски его души, но не могу понять, откуда конкретно они исходят. Кажется, будто он везде… Сзади!"
        Парень моментально обернулся, что позволило ему увидеть, как Янь Лианг, а точнее тот, кто сейчас управляет его телом, буквально выныривает из тени мечника, словно та была лужей. Рука противника практически схватила Кая, чего никак нельзя было допустить, но в последний момент юноша всё-таки сумел разорвать дистанцию.
        - Что… Что это? - выглядел удивлённым блондин. - Учитель не говорил об этом… Что это за сила, замедлившая меня?!
        Руки и часть тела парня ныне были покрыты синеватым, едва заметным инеем, который медленно разрушался его собственной энергией. Это была концепция Холода Пустоты, которую Каю всё же пришлось применить, чтобы замедлить врага.
        - Хорошо, раз ты вынудил меня показать и это, то теперь я не буду сдерживаться, - оскалился Кай, наконец настроившись на настоящую битву.
        Юноша понимал, что ему вряд ли удастся убить врага, так как это скорее повредит только Янь Лиангу, однако выбить из него всю дурь было можно.
        В следующий миг тысячи капель везапно закружили вокруг Кая, а затем стали быстро леденеть. И вот уже через пару секунд под контролем парня оказалась целая армада острейших кристалликов льда, часть которой вновь выстрелила в блондина.
        - Думаешь, на мне сработает одна и та же атака?! - безумно зарычал Янь Лианг, а затем создал сферу из тёмной энергии.
        Вот только блондин никак не мог ожидать, что когда лёд Кая обрушится на защиту, то она не только станет разрушаться, но и будет буквально замерзать, словно обычная материя. Из-за этого все защитные и атакующие свойства тёмной энергии и её законов начали моментально ослабевать. Однако это было ещё не всё, на что оказался способен Холод Пустоты. В действительности сила этой концепции вгрызлась в энергию блондина, а затем, через духовную связь, которой парень поддерживал и подпитывал черную сферу, перекинулась и на душу парня. На миг у него всё внутри похолодело, из-за чего формирование Техники Теневого Перехода сбилось.
        Парень хотел было вновь начать создание техники, но через мгновение наиболее заледеневшая часть сферы оказалась разбита, а внутрь вместе с дневным светом ворвался Кай, тело которого теперь покрывала толстая броня изо льда.
        Мечник не стал мешкать, а сразу атаковал. Потеряв лишние мгновения, блондин понял, что не успевает увернуться, поэтому решил блокировать удар ледяного кулака. Увы, это было не лучшим решением.
        Тёмная сфера развеялась, после чего зрители смогли увидеть отлетевшего Янь Лианга, чьи руки теперь едва двигались из-за покрывшей их корки льда. Кроме этого, часть костей парня оказались сломаны, что вызвало не только сильную боль, но и внутреннее кровотечение.
        Приземлившись на ноги, парень подавил боль, а также влил больше тёмной энергии в руки, дабы побороть налипшие частицы Холода Пустоты.
        Тем временем Кай смотрел на свой правый кулак. Крупный слой льда на нём теперь отсутствовал, так как был уничтожен тёмной энергией противника. Юноша моментально осознал, что был велик шанс того, что защита на руке вообще не выдержала бы, вслед за чем парень прикоснулся бы к Янь Лиангу.
        - Черт! - тихо ругнулся Кай, а затем восстановил ледяной нарост на кулаке, сделав его ещё толще. Взамен пришлось пожертвовать плотностью брони на других частях тела.
        Выдохнув облачко пара, образовавшееся от резко упавшей вокруг парня температуры, мечник снова бросился вперёд. Он собирался задавить противника натиском ударов и воздействия Холода Пустоты, пока тот ещё не до конца оправился от прошлой атаки.
        Кай моментально приблизился, для чего потребовалось перенасытить тело на максимум, дабы справиться с весом импровизированной брони.
        - Да сдохни же ты! - выкрикнул разгневанный блондин.
        Он даже не предполагал, что Кай владеет подобной силой, частицы которой уже вторглись в его энергетическое тело (меридианы и источник), отчего контролировать энергию становилось тяжелее. А вдобавок Ки ещё и двигаться стала медленнее. Также мешала душа Янь Лианга, которая сопротивлялась сильнее, чем того ожидал вторженец. Из-за всего этого противостоять Каю становилось в разы труднее.
        Вот только изначально враг и не собирался побеждать мечника в обычном поединке. Особая техника уже покрыла тело блондина, и требовалось лишь напрямую прикоснуться к Каю, после чего тот получит непоправимые повреждения души. Это навсегда остановит развитие парня, что и было первой частью плана его противника.
        И вот, как только Кай оказался достаточно близко, блондин выставил ладони и произнёс.
        - Тёмная Хватка.
        Из его рук вырвались десятки длинных лоз, которые моментально рванули к Каю, дабы схватить и оплести его. В ответ мечник сразу же снял большую часть брони, оставив её только на руках и ногах. Разлетевшиеся во все стороны кристаллики льда, больше похожие на маленькие лезвия, стали на предельной скорости пронзать и просто отталкивать тёмные лозы, давая Каю дополнительное время на уклонение.
        Следующим рывком мечник наконец сблизился с блондином, уже занеся руку для удара. Враг же снова создал тёмные кинжалы, и также атаковал в ответ, целясь Каю в грудь.
        Будь в подобной ситуации кто-нибудь другой, то он бы сразу попытался увернуться, однако блондину было всё равно, так как это было даже не его тело.
        В итоге правый кулак Кая врезался в живот Янь Лианга, подкинув того на пару метров вверх. Вот только за мгновение до этого оппонент мечника всё-таки закончил атаку кинжалами, и теперь его уже не было в теле личного ученика.
        Кинжалы из тёмной энергии пробили сначала броню изо льда, а затем и саму руку, которую Кай выставил для защиты. Враг наконец смог прикоснуться к нему, из-за чего поток необычной силы вырвался из тела Янь Лианга, хлынув прямо в Кая…
        Декорации тут же сменились. Кай стоял посреди улицы обычного земного города. Рядом находился красноволосый Рун’Тан, принявший свой молодой облик. Они были в духовном мире Кая.
        - Отлично подловил его, - произнёс старик.
        - Ага, - коротко ответил Кай, задумавшись о том, сколько раз его спасал Рун’Тан. Ведь если бы не он, то вряд ли в этом бою юноша вообще понял, что прикасаться к Янь Лиангу нельзя.
        - И что будешь делать? - надменно улыбнулся древний мастер душ, глядя вперёд. - Неужели он думал, что я не разгадаю его план?
        - Успокойся, он даже не знал о тебе, - спокойно прокомментировал Кай. - Итак, он может быть полезным? Например, выудить из него информацию получиться?
        - Уже, - слегка раздосадовано произнёс Рун’Тан. - Я уже всё проверил, но этот фрагмент содержал только информацию о самом плане, а также знания техник. Ничего полезного. Над этим твой враг хорошо поработал…
        - Хм… тогда… - Кай сделал пару шагов вперёд.
        Перед ним находилась тёмная обезличенная мужская фигура, скованная властью Кая над своим духовным миром. Как объяснил Рун’Тан, это был фрагмент души. То есть, некто благодаря особому ритуалу отделил часть своей души, а затем отправил её для захвата тела Янь Лианга.
        Вот только этот некто и не подозревал, что Рун’Тан сможет быстро разгадать его план, сделав это уже сразу после того, как Кай разрушил тёмную сферу. Сам же план состоял в том, чтобы этот фрагмент ворвался в душу парня через скрытые акупунктурные точки, вслед за чем повредил бы её. Но раскрыв это, старик, в момент соприкосновения Кая и Янь Лианга, вмешался в действие чужой техники, и перенаправил частицу души в духовный мир мечника, где та оказалась в полной власти юноши. Конечно же, парень заранее был проинформирован, что теперь прикасаться можно.
        - А как он вообще завладел телом Янь Лианга? - вдруг поинтересовался Кай.
        - Такое возможно только при прямом контакте, для чего он и хотел к тебе прикоснуться. Но раз это произошло уже на арене, то может быть замешан какой-то предмет, которого тот блондин касался…
        - Ясно, - кивнул парень, а затем махнул ладонью.
        Фрагмент души неизвестного врага оказался моментально стёрт из духовного мира парня.
        Мечник вернулся в реальность, в которой прошло всего пару секунд с того момента, как он ударил Янь Лианга. Блондин так и не поднимался с земли.
        "Видимо, после такой нагрузки он ещё нескоро придёт в сознание", - сообщил старик.
        Кай слегка пожал плечами, а затем взглянул на левую руку. Раны от удара кинжалами зажили, однако не до конца. Два небольших очага тёмной энергии продолжали бороться, медленно поглощая плоть парня. С другой же стороны, линия крови юноши так же противостояла неизвестной силе, постепенно подавляя её. Таким образом, рано или поздно кровь Кая победила бы, но он не хотел ждать, поэтому умением починять любую энергию развеял тёмную Ки.
        На этом столь необычный бой закончился. Кая объявили победителем, после чего ему предстояло весь оставшийся день провести под надзором службы безопасности организаторов турнира, расследующих дело о захвате тела Янь Лианга.
        Но, как в итоге обнаружили местные мастера душ, следы фрагмента души врага Кая были на специально пространственном кольце блондина. Ведь на турнире было запрещено использовать любые артефакты, помимо оружия и его комплектующих, например, стрел для лука. Таким образом, организаторы временно выдавали участникам особые кольца для хранения оружия, а на их личные накладывали ограничивающую технику, мешающую пользоваться теми в пределах арены.
        Кай же, в отличие от Янь Лианга, воспользовался для этого кольцом старика Джонго, что не запрещалось правилами. Вот почему враг не смог напрямую его атаковать, а действовал через противника на арене.
        В итоге, обнаружив следы на специальном пространственном кольце, представители кланов Семи Клинков и Благословенных Солнцем занялись расследованием, оставив Кая в покое. Хотя они и не перестали наблюдать за ним, а также пока запретили покидать Город Вершин Мира.

***
        Этот же день, в момент боя Кая.
        Пока захваченное чьим-то фрагментом души тело Янь Лианга сражалось на арене, через его глаза за поединком наблюдал человек, расположившийся на окраине Нейвана в небольшом гостиничном номере. Усевшись на кровати в позе лотоса, молодой человек, чей левый глаз пересекал жуткий шрам, полученный в бою со Стефаном, ждал момента, когда часть его души наконец покалечит Кая.
        И вот, казалось, они уже прикоснулись, после чего парень должен увидеть, как Кай страдает, однако связь с частицей собственной души вдруг резко ослабла до минимума, словно она перенеслась куда-то на другой край континента. А спустя пару мгновений молодой человек свалился на пол, безумно крича от невероятной боли. Только что он утратил существенную часть своей души, чего никак не желал допустить. Он собирался вернуть её сразу после исполнения плана, однако что-то пошло не так.
        Находясь едва ли на грани сознания, парень вдруг понял, что только что потерял не только лет пятьдесят своей жизни, но и его источник вдруг треснул. А это, в свою очередь, значило, что ступени Заклинателя он сможет достичь не к тридцати годам (что уже практически невозможно даже для главных гениев плато), а к сорока или даже пятидесяти, чего юноша никак допустить не мог.

«Тогда… тогда я должен… - парню даже думать было тяжело от нахлынувшей боли, - должен связаться с ними… Иначе… учитель отречётся от меня…»
        Перед тем как потерять сознание, юноша успел бросить последний взгляд на правую руку. Ведь там, прямо на запястье, уже как два года находилась необычная татуировка, напоминающая пять разноцветных глаз, из которых особо сильно выделялся именно чёрный.
        (Прим. автора. Татуировка наподобие олимпийской эмблемы, только вместо колец - глаза.)

***
        На следующий день Кай на арену не спешил, поэтому с утра позанимался с мечом подольше, и лишь к обеду отправился в центр города. Для начала он купил массивы с записями других вчерашних боёв помимо его собственного.
        Таким образом парень узнал, что Лилия выбыла из турнира. А произошло это практически сразу после его боя. А вдобавок, как оказалось, если бы она прошла дальше, то уже сегодня должна была бы сражаться с ненавидимым ею Шакса, чего сильно желала. Вот только вчера ей не повезло встретиться с Ноксом - вторым гением Клана Яркой Луны.
        Бой выдался долгим, тяжёлым и зрелищным. Лилии пришлось раскрыть все свои козыри, что сильно шокировало зрителей. Ибо никто из них даже подумать не мог, что какая-то внутренняя ученица, которая ещё и родом из очень далёких земель, сможет на равных сражаться с номером два молодого поколения четвёртого по силе клана.
        Вот только подруга Кая не только сражалась с ним на равных, но и в конце концов смогла победить! Девушка сделала всё возможное, приложила все усилия, и в итоге победила Нокса, будучи при этом сильно израненной. Однако на этом её путь на турнире и закончился. Из-за сильных повреждений она так и не смогла прийти сегодня в себя, даже получая помощь высококвалифицированных целителей, поэтому была автоматически дисквалифицирована.
        Таким образом Шакс просто прошёл дальше в четвертьфинал, так и не сразившись в этот день ни с кем. Хотя, все и так понимали, что даже выйди Лилия на арену, то шансов на победу у неё точно не было бы. Поскольку если даже младшего брата Шакса она еле-еле победила, то что уж говорить о поединке с самим главным гением Клана Яркой Луны.
        С другой же стороны, достижение Лилии и так уже было огромным, относительно того, сколько ресурсов и древних техник она имела. Никто и не ожидал от неё подобной силы, так что выход из турнира столь рано никем даже не расценивался как слабость.
        Теперь Кай наконец понял, что девушка действительно заслуживала титула главного таланта Алькеи. И, вероятно, останься она там, то в будущем стала бы одним из сильнейших, если не самым сильным Заклинателем. Разве что только печально известный Гринроу Йони мог бы составить ей конкуренцию. Ведь этот парень был также наделён недюжинным талантом, особенно в области законов, а также невероятной силой воли.
        Дальше Кай просмотрел на запись поединка Ивсима. Как выявилось, тот встретился с ещё одним учеником Клана Семи Клинков. Но так как тот был даже не в первой десятке личных учеников своего клана (хотя и был одним из немногих, кто подходил на турнир по возрасту), то чрезмерной гениальностью не отличался.
        Вот только даже так от парня ожидали многого, раз он всё-таки смог пройти столь далеко в Великом Турнире. Однако, как и Лилия, Ивсим также оказался сильно недооценённым участником. И он наглядно это продемонстрировал, с лёгкостью победив противника. Он игрался с ним, будто с полным новичком в боевых искусствах. Оппонент сереброволосого даже попасть по парню не мог. Сам же Ивсим просто использовал оба клинка, лениво загоняя ученика Клана Семи Клинков в безвыходное положение и демонстрируя своё превосходство, после чего противник попросту выдохся и сдался. За весь бой друг Кая использовал только алую энергию меча, и обошёлся без каких-либо законов.
        И напоследок Кай ознакомился с боем Шин Си, который на этот раз сошёлся в поединке со вторым по силе личным учеником Клана Благословенных Солнцем. Конечно же, саламандр вновь победил, но на этот раз ему пришлось показать больше, чем одну Технику Огненного Покрова.
        Из четырёх техник главного наследия Клана Пламенной Саламандры, парень применил ещё две, помимо покрова. Первой оказалась Техника Пылающих Когтей, благодаря которой Шин Си сформировал на каждом пальце рук по длинному и острому сгустку огня. Атакуя ими, саламандр с лёгкостью пробивал любую защиту противника, заставляя того лишь уклоняться.
        Второй же техникой оказалось Дыхание Саламандра. Применил её Шин Си лишь раз - в самом конце, когда ему наконец надоело бегать за противником по всей арене. Вот только и этого оказалось достаточно не только для того, чтобы победить, но и чтобы вызвать у многих эффект мурашек по спине, в том числе и у Кая. Ведь набрав полные лёгкие воздуха, обратно Шин Си выдохнул просто гигантское количество огня, которое накрыло как минимум половину всего пространства под защитным куполом. В итоге его противник едва выжил, получив при этом страшные ожоги практически по всей коже.
        Сила этой техники оказалась невероятна…
        Закончив с просмотром боёв, Кай наконец отправился на арену, где его ждал очередной поединок. И сегодня ему предстояло сразиться ни с кем иным, как юным и подающим большие надежды гением Клана Громового Змея - Лэй Мином. Именно его мечник видел в Нижнем Гнезде, когда тот театрально спрыгнул с опускающегося летающего корабля, что тогда привлекло большую толпу зевак.
        Сейчас же Лэй Мину было всего шестнадцать, хотя он уже и достиг уровня Открытия Акупунктурных Точек, а в следующем году собирался перейти на уровень Формирования Меридиан. За прошедшее время парень показал огромный талант, и прохождение в одну восьмую третьего этапа Великого Турнира было тому доказательством.
        К сожалению, поединок с Каем оказался для него последним. Конечно, зрители понимали, особенно после последнего боя мечника, что он не так слаб, каким должен быть воин уровня Закалки Головного Мозга.
        Однако также они понимали, что над прошлым противником Кая - Янь Лиангом - некто взял контроль, из-за чего главному гению Клана Благословенных Солнцем так и не удалось проявить свою силу. Таким образом, хоть Кая и перестали считать слабаком, даже если он оставался единственным бойцом ступени Закалки Разума на турнире, но и сравнивать с главными гениями его тоже никто не спешил.
        Вот почему ставки на поединок Кая и Лэй Мина были приблизительно равными.
        Увы, кроме того факта, что Кай всё ещё не показал свою истинную силу, мало кто обратил внимание на такой фактор, как опыт. А именно его у девятнадцатилетнего парня, прожившего почти два года в Дальних Пустошах, было предостаточно. В этом с ним шестнадцатилетний юнец, лишь недавно взобравшегося на ступень Закалки Души, сравниться никак не мог.
        Вот и вышло, что как только бой начался, Кай сразу применил способность Меча Водной Глади, призывав тысячи капель воды, а также Холод Пустоты. Используя это вкупе с предельным перенасыщением тела, мастерством рукопашного боя и большим опытом сражений насмерть, Кай победил практически сразу.
        Понадобилось всего пару минут, чтобы противник понял, что у него нет шансов. Ведь на любую инициативу Лэй Мина, Кай моментально отвечал контратакой, сразу же подавляя беднягу. Ученик Клана Громового Змея просто не успевал придумать, что сделать, хотя и владел большим количеством техник Золотого ранга, чем, например, тот же Лэй Ло. Однако одних лишь техник и опыта обычных спаррингов с учителем было сильно недостаточно, дабы грамотно ответить Каю. В итоге Лэй Мин сдался.
        Таким образом, Кай быстро стал одним из тех, кто дошёл аж до четвертьфинала третьего этапа Великого Турнира. Но кроме него дальше прошло ещё семь человек, часть имён которых была неожиданностью не только для Кая, но и для большинства зрителей.
        Поскольку никто даже вспомнить не мог, чтобы в одну четвертую финала хоть когда-то одновременно попадало больше двух учеников одного из слабейших кланов - Клана Громового Змея. В этот же раз их оказалось аж четверо, один из которых - бывший ученик Кай Арнхард.
        Но и на этом странности не закончились, ибо в оставшуюся тройку вошли не одни лишь личные ученики Клана Громового Змея. Первым был ожидаемый в четвертьфинале главный гений - Лэй Шэнь. А вот следующим оказались никому не известные новички: Ивсим и Лэй Вань.
        Собственно, именно имя последнего и вызвало у Кая полное недоумение. Он и сам поверить не мог, что тот чудаковатый паренёк, с которым он некогда соревновался в тренировочных массивах, сможет забраться так высоко. Но как оказалось, за эти два года Лэй Вань сильно вырос не только в уровнях пути развития, но и в личной силе.
        Вторую же половину участников четвертьфинала заняли уже более знакомые всем личности, среди которых, однако, также не обошлось без новичков. А были это: Шин Си, Шакс, Цзян Юн и Фэнг Бао.
        С первыми двумя зрителям всё сразу было понятно. Оба - главные гении собственных кланов, а также главные претенденты на победу в турнире. Что же касается Цзян Юна, то это, как и Лэй Мин, был шестнадцатилетний юноша (однако уровня Формирования Меридиан, что на один выше), который являлся девятым в списке личных учеников Клана Семи Клинков. А вышло так потому, что первым восьми гениям клана было уже больше двадцати лет, из-за чего принять участие в турнире они так и не смогли. Так что в этом пятидесятилетии именно Цзян Юн являлся сильнейшим участником от своего клана.
        Таким образом, первые три претендента вопросов не вызывали, что, в свою очередь, никак не относилось к четвёртому из них - Фэнг Бао. Во-первых, Кай сразу его узнал. Это был тот самый лысый парень с отметинами изгнанника, который использовал огромный двуручный меч.
        Во-вторых, как очень скоро узнали зрители, ещё пять лет назад Фэнг Бао не имел абсолютно никакого таланта к владению клинком, из-за чего и был изгнан из главного рода Клана Семи Клинков - Цзян, и перешёл в вассальный род - Фэнг. Ведь в отличие от других кланов, клинки имели немного другую систему правления, которая была основана не на кровном родстве, а на силе и таланте. Так, например, обычные личные ученики других кланов в Семи Клинках могли стать лишь представителями рода Фэнг, и только лучшие среди гениев имели шанс получить фамилию Цзян, носители которой и были правящей элитой клана.
        Ну и в-третьих, после изгнания Фэнг Бао покинул Плато Поднебесья, и затем долгое время считался бесследно пропавшим, пока внезапно не объявился несколько месяцев назад. К тому моменту парню как раз было девятнадцать, а сам он каким-то чудом, не используя клановых ресурсов в течение пяти лет, достиг уровня Создания Источника. Поэтому, узнав про намечающийся турнир, он никак не мог не записаться на участие.
        Вот так и образовалась восьмёрка участников, сумевших достигнуть аж четвертьфинала. И пока все ждали следующего дня, в городе ни на минуту не утихали обсуждения двух самых интересных моментов. А именно: кто эти три тёмные лошадки, о которых ничего не известно (Кай, Ивсим и Фэнг Бао); и кто же в конечном счёте пройдёт в полуфинал?
        Ведь каждый день будет проходить всего по два боя, а сами же группы сложились следующим образом.
        Сначала будут сражаться Ивсим с Лэй Шэнем и Шакс с Фэнг Бао, после чего двое из них встретятся дальше. А затем, на следующий день, в боях сойдутся Кай с Цзян Юном и Шин Си с Лэй Ванем.
        Так кто же из них победит?
        И кто в итоге выйдет в финал?
        Глава 32. Четыре поединка
        Наступил первый день четвертьфинала. Сегодня в боях должны были сойтись Ивсим с Лэй Шэнем и Шакс с Фэнг Бао. И чтобы увидеть эти сражения, в этот день на арене собралось как никогда много людей. Трибуны были буквально забиты зрителями до краёв, вместив аж две сотни тысяч человек. Кроме того, ради подобного зрелища прибыли даже главы и высшие старейшины семи кланов. День обещал быть захватывающим.
        Что же касалось ставок, то большинство всё-таки ставило на главных гениев кланов. Но находились и те, кто всё же рискнул поставить деньги на двух тёмных лошадок, от которых пока никто не знал, чего ожидать.
        Таким образом, минуло пару часов, после чего главный судья объявил о начале первого поединка. Трибуны тут же взорвались овациями, под звуки которых на арену вышел Ивсим и Лэй Шэнь.
        Наконец, когда через пару минут крики зрителей стали стихать, судья повторил правила, а затем разрешил начинать.
        Лэй Шэнь тут же атаковал. Парень активировал сразу четвёртый слой Техники Шести Вспышек Бури, которая даровала ему огромную скорость. Для большинства зрителей он размазался синеватой полосой, пока его путь не закончился прямо рядом с Ивсимом.
        Сноп электрических искр разлетелся по центру арены, вслед за чем раздался резкий звук удара. Один клинок столкнулся с двумя. Слегка улыбаясь, Ивсим стоял на месте, ни капли при этом не сдвинувшись.
        Лэй Шэнь удивился тому, что оппонент смог так легко выдержать его напор. Но ещё больше его поразило то, как быстро среагировал на атаку Ивсим, словно противник и не использовал наследную технику передвижений. Из-за этого личный ученик резко разорвал дистанцию.
        - Признаю - недооценил. Но больше сдерживаться я не буду, - глядя на сереброволосого парня, спокойно произнёс главный гений Клана Громового Змея.
        На самом деле, Лэй Шэнь никогда не был надменным, какими являлись большинство его младших "братьев" и личных учеников других кланов. Парень с детства воспитывал в себе сдержанность и трезвость разума, что помогало ему объективно оценивать силу противников, а значит чаще побеждать.
        Собственно, это сейчас и произошло. В прошлых боях Ивсиму удавалось не показывать свою истинную силу, из-за чего многие считали, что ему повезло с противниками. Никто не знал, насколько он силён. Однако Лэй Шэню хватило всего одной короткой стычки, дабы осознать, что противник как минимум не слабее него самого.
        - Буду этому рад, - слегка оскалился Ивсим, ощутив азарт предстоящей битвы. - Нападай первым! - сказав это, парень принял защитную боевую стойку с двумя клинками высокого качества Золотого ранга.
        Лэй Шэнь же использовал пиковый прямой меч Золотого ранга. Вот только его истинным оружием была далеко не эта острая полоска металла, а стихия молнии. Её он и применил.
        Из тела юноши вырвалась сила, сформировавшая вокруг него электрический покров. Это была такая же техника, какую применил Лэй Ло в бою с Каем, однако у главного гения клана её качество достигало средины Золотого ранга.
        После этого молнии покрыли и сам клинок Лэй Шэня. Следом он сделал шаг и… исчез. Как минимум так показалось всем зрителям, кто был слабее уровня Создания Источника. На самом же деле парень развил такую скорость, что лишь равные ему и те, кто сильнее, могли уследить за ним.
        Но одно дело просто уследить взглядом, а другое - успеть среагировать и защититься.
        Ивсим успел. Он атаковал клинками накрест, остановив атаку Лэй Шэня буквально в последний момент. Вот только по лицу сереброволосого можно было сразу понять, что он мог заблокировать удар ещё раньше, если бы захотел. Скорость реакции парня удивила даже его оппонента, которого в кругу своего поколения называли Гением Скорости.
        - Ещё! - шокируя всех, вдруг выкрикнул Ивсим.
        Лэй Шэнь насторожился, однако позволять играть с собой не собирался. Он моментально ответил на призыв противника, оттолкнув клинки Ивсима своим, а затем, резко крутанувшись на месте, решил ударить соперника ногой.
        Ивсим же, вернув мечи в пространственное кольцо, собрался заблокировать удар Лэй Шэня голой ладонью. Вот только он не был Каем, чья регенерация позволила ему провернуть подобное. А вдобавок качество Техники Доспеха Стража Небес у главного гения Клана Громового Змея было средним Золотого ранга, в отличие от того же Лэй Ло, который применил лишь пиковую версию Серебряного ранга. Таким образом, Лэй Шэнь не понимал, чего желает добиться этим противник, но насторожился. И как оказалось не зря.
        Лэй Шэню пришлось поспешно отдёрнуть ногу, а затем и вовсе снова разорвать дистанцию. Ведь теперь в том месте на правой ноге, где секундой ранее ещё полыхал доспех из молний, был лишь оголённый участок кожи. Глаза парня расширились, а брови взлетели вверх, когда он понял, что простым на вид ударом ладонью Ивсим смог разрушить саму энергетическую структуру его защиты.
        Лэй Шэй не понимал как, а главное - чем воспользовался противник?
        Тем временем вокруг руки Ивсима кружило странное полупрозрачное марево, заставляющее проходящий сквозь него свет преломляться и искажаться. Изначально Лэй Шэнь подумал, что дело в самом мареве, однако парень сразу же понял, что искажение света - это всего лишь побочный эффект, порождаемый необычной силой, заключённой внутри самой ладони.
        И пока главный гений Клана Громового Змея восстанавливал уничтоженный участок Доспеха Стража Небес, Ивсим обратно призвал клинки. Необычная энергия и законы теперь переместились в оружие, породив странное марево уже вокруг них.
        - Продолжим?
        Лэй Шэнь усмехнулся и хмыкнул. Это было всего лишь начало боя, а о силах противника он и так изначально ничего не знал. Так что пока ничего страшного не произошло. Мелочь…
        Парень указал кончиком меча на Ивсима, а затем прошептал:
        - Кара Небес.
        Структура техники уже была сформирована Лэй Шэнем внутри самого клинка, и оставалось лишь произнести ключ-фразу для активации. И как только это произошло, из меча моментально вырвался широкий луч плотной электрической энергии, усиленной законами молнии. Атака личного ученика в мгновение ока преодолела расстояние между оппонентами, чтобы затем…
        Вдребезги разбиться при столкновении с клинками Ивсима, внутри которых продолжала действовать странная сила.
        Но Лэй Шэнь не спешил сдаваться, а наоборот стал вливать больше внутренней энергии в технику, не прекращая атаку лучом.
        Ощутив увеличившееся давление на его клинки, при приближении к которым структура луча резко разрушалась, а энергия элемента молнии отталкивалась, Ивсим решил перестать ребячиться. Ещё больше силы влилось в оружие, после чего парень сформировал технику. Мгновением спустя необычный, направленный в сторону Лэй Шэня, воздушный взрыв моментально разорвал весь луч, оттолкнув при этом гения Громового Змея назад.
        Техника парня была буквально разорвана.
        Лэй Шэнь нахмурился. Кажется, он начал понимать природу силы противника.

«Жаль. Я хотел приберечь это для финала, но, похоже, без него я сейчас проиграю, - подумал парень. - Ведь здесь мои атакующие техники не сильно помогут».
        Юноша опустил клинок.
        - Ну что ж, ты сам вынудил меня использовать это, - улыбнулся, а затем сосредоточился он.
        А спустя удар сердца из тела Лэй Шэня вырвалась волна мощной энергии, которая, однако, сразу же окружила его. Частота и яркость молний, покрывающих тело парня, резко увеличилась. Их мощь возросла, что было заметно даже невооружённым глазом.
        Зрители тут же всполошились.
        - Не может быть! Неужели это пятый слой Техники Шести Вспышек Бури?
        - Но разве его не могут освоить только Заклинатели?
        - Всё верно, только у Заклинателей может быть достаточно энергии, чтобы использовать пятый слой. Последний же - шестой, так вообще подвластен только Элементалистам! - сообщил ученик Клана Громового Змея.
        - Тогда как Лэй Шэнь может использовать пятый слой?!
        - Есть только один способ её применить…
        - Какой же?
        - Использовать одну из тех очень сложных техник, которые позволяют запечатать внутри своего тела дополнительную энергию, чтобы использовать её потом.
        Догадки зрителей оказались верными. Действительно, Лэй Шэнь на самом деле специально изучил подобную технику, чтобы иметь возможность использовать пятый слой Шести Вспышек Бури. Однако ради этого парню пришлось потратить большое количество денег и ресурсов, дабы в течение последнего года поглощать особые, укрепляющие тело пилюли. Поскольку будь его организм недостаточно прочным, то высвобождение запечатанной энергии грозило бы ему многими внутренними травмами.
        Лэй Шэнь буквально светился, от излучаемой силы грома. Активировав пятый слой, он обрёл ещё большую скорость, с которой мог справиться даже не всякий Заклинатель.
        - Ну наконец-то ты показал свой козырь, - внезапно оскалился Ивсим. - Ну тогда пришла и моя очередь. Поступь Разрушения.
        Тело Ивсима вздрогнуло, а затем этот импульс ушёл в землю, заставив ближайшие плиты покрыться трещинами, а зрителей первых рядов ощутить лёгкие подземные толчки. В свою очередь, плита, находящаяся прямо под парнем, буквально превратилась в мелкие камешки, продолжая при этом крошиться.
        Фигура Ивсима пошла рябью. Зрители могли наблюдать, что, стоя на месте, он словно расплывался в воздухе, будто дёргаясь из стороны в сторону.
        - Я признаю, молния является одним из быстрейших элементов. Однако в руках воина всё зависит лишь от его мастерства и глубины понимания. Так что давай проверим, что быстрее, твоя молния или же… мой звук? - раззадорено выкрикнул Ивсим, после чего оба парня исчезли.
        Бойцы стали двигаться на такой скорости, что уследить за ними теперь могли только сильнейшие из гениев, а также старейшины. Остальным же приходилось смотреть на якобы опустевшую арену, на которой время от времени появлялись яркие светло-синие вспышки и короткие, но мощные, взрывы, оставляющие за собой лишь раскрошенную поверхность плит.
        Происходящее можно было назвать не чем иным, как битвой скоростей…
        Тем временем в ложе для элиты Клана Семи Клинков шло обсуждение боя.
        - Как необычно… Разве это не техники Ордена Странников? - спросил один из высших старейшин.
        - А ведь точно. Очень похоже, что так оно и есть. Но я думал, что они исчезли порядка девяти веков назад. Неужели кто-то остался?..
        - Орден Странников? - удивилась молодая Элементалистка Цзян Юй. - Кто это?
        - Ох, юная Юй, тебе стоит почаще посещать главную библиотеку клана и интересоваться историей! - сделал ей замечание самый старый из совета старейшин. - Орден Странников появился на Плато Поднебесья уже очень давно, но во времена межклановых войн их остатки сбежали в Низинные земли. Тогда они ещё назывались по-другому, но затем, из-за долгих путешествий, назвались Орденом Странников. В общем, они отлично специализировались в законах Пути Звука, что прямо сейчас и демонстрирует этот малец.
        - Вот оно как… - задумчиво протянула Цзян Юй.
        - Вот только после того, как у них внезапно умер последний Элементалист, положение ордена сильно ухудшилось. И в конце концов, все те страны Низинных и Неизведанных земель, которые они себе подчинили, чтобы добывать ресурсы, объединились и уничтожили Орден Странников, - добавил другой высший старейшина.
        - Но как мы видим, кто-то всё-таки выжил, и даже смог передать часть наследия этому парню.
        - Верно. И, кажется, этот кто-то нашёл идеального наследника.
        - О чём это вы? - спросила девушка.
        - Законы звука очень сильны в разрушении чего бы то ни было. Создавая мельчайшие вибрации, можно даже разрушать структуру чужих техник. Однако это обоюдоострый меч. Ведь отголоски вибраций со временем также разрушают и организм самого воина, отчего члены ордена умирали гораздо раньше положенного срока. Поэтому основную их технику - Поступь Разрушения использовали только в крайних случаях, когда другого выбора не имелось. Но этот парень без раздумий применил её, а значит у него должно быть то, чего всегда желали члены ордена - особое тело.
        - Особое тело?
        - Да. Судя по всему, у него есть линия крови какого-то подземного зверя, из-за чего парню передалось крайне прочное тело. Похоже, что ответные вибрации его техник ему совсем нестрашны.
        - Да уж. Получается Лэй Шэню сильно не повезло с противником. Этот Ивсим совсем не уступает ему в скорости, что является основным атрибутом учеников Клана Громового Змея. А касаемо атак, то элемент молнии практически ничего не может противопоставить звуку. Будь это какая-нибудь стихия земли или металла, и тогда уже его противник оказался бы в затруднительном положении. Ну или владей Лэй Шэнь хотя бы законами молнии на уровень выше…
        В итоге слова старейшины полностью подтвердились, когда через десять минут боя Лэй Шэнь всё-таки проиграл. Парень сопротивлялся как мог, но в конце концов Ивсим подловил личного ученика на ошибке, а потом стал атаковать его, не давая сопернику и секунды на передышку.
        Таким образом, Ивсим стал первым, кто вышел в полуфинал.

***
        Бой Шакса и Фэнг Бао начался через три часа после завершения первого поединка.
        Выходя на арену, короткостриженый брюнет Шакс улыбался и, подняв руки вверх, махал зрителям в ответ на различные приветственные выкрики.
        - Спасибо-спасибо! Я тоже вас всех люблю! - продолжая усмехаться, выкрикнул он.
        С другой же стороны, его противник выходил в полном молчании, даже не обращая внимания на шум от зрителей.
        - О, и тебе дать автограф? - посмотрел он на Фэнг Бао, а затем, сделав вид будто что-то вспомнил, быстро добавил: - Ой! Ты же мой противник! Прости, не сразу это понял.
        Лысый парень же ничего не ответил, а лишь взглянул на судью.
        - Фу, ну и скучный ты! - сделал грустное лицо Шакс.
        После этого судья объявил бой, и Фэнг Бао стал быстро шагать к противнику, достав при этом свой огромный двуручный меч.
        - У тебя такое пугающее лицо! - продолжал ребячиться лучник. - Лучше вот, возьми подарок.
        Блеснула сталь, а затем рядом с Фэнг Бао пролетел серый кинжал, воткнувшись в каменную плиту позади него.
        - Упс, промахнулся. Вот ведь растяпа! И что же мне теперь делать? - тяжело вздохнув, посмотрел Шакс на второй кинжал, оставшийся в руке. - Ладно. Шучу! - резко улыбнулся он, а затем в его ладони появился ещё один такой же кинжал.
        Это была особая техника Золотого ранга, позволяющая парню создавать временное оружие аналогичного самой технике ранга. Был лишь один минус - относительная хрупкость подобного оружия. Либо же требовалось влить в него гораздо больше внутренней энергии, чтобы оно обрело схожую с реальным подобным предметом прочность.
        - А как насчёт этого? Словишь? - Шакс внезапно метнул оба клинка, которые Фэнг Бао без проблем отбил широким лезвием своего меча.
        - Слишком много болтаешь. Ты действительно главный гений своего клана? - показывая лёгкое удивление, наконец приблизился противник лучника, чтобы затем сразу замахнуться мечом.
        Огромный двуручный клинок обрушился на Шакса, моментально разрубил того пополам, а следом врезался в землю, вызвав сильную ударную волну.
        Шокированные зрители закричали, а затем на арене вмиг образовалась тишина.
        - Ну и тяжелое же у тебя оружие! - Фэнг Бао вдруг услышал из-за спины голос Шакса, пока разрубленный перед ним противник растворялся словно туман.
        Парень моментально развернулся, чтобы внезапно увидеть целого и невредимого оппонента, спокойно сидящего на земле и играющегося с кинжалом. Глаза Фэнг Бао резко расширились, когда он понял, что Шакс сидит именно в том месте, куда попал первый, брошенный им, кинжал.
        - Так вот оно что, - неожиданно улыбнулся лысый мечник. - Твои прошлые поединки были забавными и неуклюжими, но теперь ты решил сражаться всерьёз. Да уж. Своим поведением ты легко смог обмануть меня. Но больше подобное не пройдёт.
        - Ох, о чём это ты? - состроив гримасу недоумения и приложив палец к подбородку, Шакс посмотрел в небо.
        Фэнг Бао тут же сорвался с места, решив воспользоваться оплошностью противника. Ведь отводить взгляд от соперника во время боя - это одна из самых глупых и опасных ошибок. Намеренно или нет, но Шакс совершил её, так что его противник не собирался упускать эту возможность.
        Держа в руках крайне тяжелый меч, который даже не всякий воин уровня Создания Источника смог бы поднять, Фэнг Бао, однако, внезапно продемонстрировал высокую прыткость, словно его оружие совсем ничего не весило. Парень моментально оказался рядом с отвлёкшимся Шаксом, вслед за чем вновь атаковал. Но на этот раз парень сделал всё куда быстрее.
        И когда клинок практически достал до головы лучника, тот вдруг дёрнулся, с испугом посмотрел на Фэнг Бао, после чего стал поспешно уворачиваться. Но не успел, и меч противника упал на плечо Шакса.
        Заметив всё это, Фэнг Бао улыбнулся, однако уже через миг его лицо исказилось в гневе. Фигура оппонента вновь рассыпалась.
        - Повёлся! - насмешливо произнёс лучник, оказавшись рядом с другим кинжалом.
        - Сражайся! - вдруг гаркнул Фэнг Бао.
        После этого парень демонстративно ударил мечом по кинжалу рядом с ним. Оружие, созданное Шаксом, раскололось надвое, а затем стало разрушаться, превращаясь в обычную энергию.
        - Ох, какой вандал… - покачал головой Шакс, вслед за чем той же самой техникой сотворил лук и стрелу. - Ну раз ты так хочешь…
        Парень наложил стрелу на тетиву, но времени на выстрел Фэнг Бао давать ему не собирался, поэтому вновь рванул к противнику. Ученик Клана Семи Клинков до сих пор не мог понять, по какому принципу работает техника перемещения Шакса. Ведь парень ни разу так и не ощутил использования законов пространства, а значит это было что-то другое. Но если это была не телепортация (которую, на самом деле, сложно применять даже Элементалистам, а тем более в бою), то значит невероятно быстрое перемещение. Но тогда возникал вопрос: почему Шакс не использует эту скорость для нападения? Не хочет? Или не может? Фэнг Бао подозревал, что второе. Но так как секрет техники всё ещё не был разгадан, оставалось только одно­ ­ - продолжать бой.

«Сначала уничтожу кинжал, а затем атакую его самого. Если опять не выйдет, то значит дело в чём-то другом, - размышлял Фэнг Бао. - Вот только в чём? Элемент света? Нет, тогда я всё равно заметил бы перемещение. Что тогда? Может, тень? Тоже нет. Слишком быстро для неё. Там должна быть задержка… Вот же ж гадство!»
        Рывком парень достиг Шакса раньше, чем тот успел приготовиться к выстрелу, поэтому без опаски нанёс удар сначала по кинжалу. Но на этот раз противник не спешил так просто принимать атаку, поэтому ловко увернулся от громадного клинка, а потом отпрыгнул вместе с кинжалом назад.
        - Ну зачем же так грубо… - в следующий миг фигура Шакса всё равно была моментально разрублена, вслед за чем вновь развеялась.
        Вот только кинжал уберечь он успел, что и позволило Фэнг Бао частично разгадать секрет противника. После этого он всё же разрушил второй клинок.
        - Фу-у-ух, - облегчённо вздохнул Шакс, появившись рядом с последним из брошенных им кинжалов.
        Через мгновение сцена вновь повторилась, и третий кинжал оказался уничтожен. Однако после этого Фэнг Бао ошарашенно замер. Ведь после уничтожения последнего оружия, созданного Шаксом, мечник ожидал, что теперь наконец сможет по-настоящему атаковать соперника. Но каково же было его удивление, когда и в этот раз противник исчез. А спустя секунду Фэнг Бао, как и большинство зрителей, увидел, что кинжалов далеко не три.
        Вся арена оказалась заполнена более чем сотней одинаковых клинков.

«Что?! Когда он успел?!» - изумился парень, но виду не показал.
        - Ладно, тогда побуду немного серьёзным.
        После этого Фэнг Бао взял меч обеими руками, влил в него энергию, дабы сформировать технику, вслед за чем со всей силы воткнул себе под ноги. Плита оказалась насквозь пробита, а следом сила резко хлынула в землю, став расходиться кругом во все стороны. И как только на её пути оказался первый кинжал, его моментально разрушил вырвавшийся из плиты каменный шип. То же самое произошло и со всеми остальными клинками Шакса. Все они были уничтожены, а сам парень моментальными скачками перемещался то к одному, то к другому, пока ничего не осталось. Исчез и сам Шакс.
        Фэнг Бао оглянулся, но оппонента нигде видно не было. Как и не было никакого трупа. Ощущения же также ничем не помогали. Парень не чувствовал чьей-либо ещё ауры на поле боя.
        Недоумевая, он посмотрел на судью. Всё-таки раз нигде нет второго бойца, то отсутствующего должны дисквалифицировать. Так думал Фэнг Бао, однако на незаданный вопрос, судья лишь покачал головой.
        В тот же миг по спине юноши пробежал холодок, а на его затылке будто волосы зашевелились. Ведь если судья не завершил бой, то значит Шакс где-то здесь. А раз Фэнг Бао не может его ощутить, то…
        - Мне надоело, - ледяной голос неожиданно прервал размышления парня.
        Однако обернуться на этот раз он не успел. Правое плечо Фэнг Бао внезапно пронзило острой болью, а его самого резко и с силой поволокло вперёд. Вонзившаяся в парня стрела пробила его насквозь, а затем, потащив за собой, пригвоздила к земле через десяток метров.
        Фэнг Бао хотел резко подняться, однако его тело вдруг онемело. По его жилам быстро растекался яд.
        - Успокойся и послушай. Я не нападу, - вдруг раздался шепот Шакса прямо возле уха противника, лежащего лицом к земле.
        Приложив усилия, Фэнг Бао всё-таки повернул голову влево. Соперник сидел рядом на корточках.
        - Не спеши. Я знаю, что ты показал лишь малую часть своей силы. Знаю, что этот яд для тебя ничто… - продолжил Шакс шепотом. - А также знаю, что конкретно ты нашёл четыре года назад, - усмехнулся лучник, шокировав противника до глубины души. - Но, на самом деле, мне всё равно. Ты действительно чудовищно силён, вот только… мне ты неровня.
        Фэнг Бао разозлился. Парень начал медленно подниматься. Теперь он не собирался сдерживаться. Пробуждая свою истинную силу, он желал размазать соперника по арене, как вдруг ему на спину легла ладонь Шакса. Парень тут же повалился обратно, и больше не мог встать, сколько бы сил ни прикладывал. И вот именно после этого мечник испугался. Через ладонь он смог ощутить частичку ауры оппонента, что привело его в дрожь.
        - Ты!.. - расширились глаза Фэнг Бао. - Твоя ступень!..
        - Ага, - шутливо улыбнулся Шакс, а затем поднялся. - Что ж, а теперь, - поднял он руку, привлекая внимание, - господин судья!
        Тем временем Фэнг Бао стал вновь подниматься, однако на этот разу уже без желания нападать.
        - Да. Что такое? - удивился судья.
        - Я сдаюсь, - серьёзно ответил Шакс.
        Арена затихла. Только что все они видели, как лучник с лёгкостью одолел Фэнг Бао, а теперь же он сдаётся. Немыслимо! Никто не понимал, что происходит.
        Судья на секунду завис, а потом всё же спросил.
        - Что? Вы уверены?
        - Абсолютно, - кивнул парень.
        Следующие слова мужчины сначала застряли у него в горле, но в конечном счёте он выдавил их из себя.
        - Тогда… кхм, - прокашлялся он, следом усилив голос. - Тогда я объявляю Фэнг Бао победителем!
        Напоследок Шакс подошёл к застывшему на месте оппоненту.
        - В общем, можешь развлекаться здесь и дальше. Своего же я уже добился, - улыбнувшись, панибратски похлопал он Фэнг Бао по плечу.
        Покидал Шакс арену в тишине. И только через пару минут большинство зрителей поняли, что только что потеряли свои деньги на ставках.
        На этом первый день четвертьфинала закончился.

***
        Всю ночь Кай не спал, находясь под впечатлением от сражения Шакса и Фэнг Бао, и раз за разом пересматривал их поединок. Ведь в отличие от Элементалистов и Заклинателей, которых техникам Шакса обмануть не удалось, энергетическим зрением Кай всё-таки видел гораздо больше. И теперь он знал, что скрывает лучник. Кроме того, не осталась без внимания и сила Фэнг Бао, спрятанная им глубоко внутри. Парень видел, как противник Шакса собирался снять некую печать, которая сдерживала огромную мощь.
        Что же до самого боя, то Кай, вероятно, осознал произошедшее лучше всех.
        Во-первых, что самое поразительное, изначально сражался совсем не Шакс. Это был лишь его двойник, наподобие того, что создавал Нокс. Так что именно двойник водил Фэнг Бао за нос, всё время перемещаясь после смерти.
        Во-вторых, двойник на самом деле и не перемещался вовсе. В сущности, и кинжалы, и копия Шакса имели практически одинаковую внутреннюю структуру, поэтому могли создавать друг друга. Вот и выходило, что каждый раз, когда двойника уничтожали, то кинжалы попросту создавали нового.
        В-третьих, всё то время, пока Фэнг Бао гонялся за копиями, настоящий Шакс улыбался и стоял в стороне, скрытый ото всех, кроме Заклинателей, Элементалистов и, конечно же, Кая, особой техникой. Он же и разбросал остальные, помимо трёх первых, кинжалы повсюду, а в нужный момент снял с них скрывающую технику. А когда Фэнг Бао в итоге уничтожил клинки, то Шакс просто сотворил лук и стрелу, после чего выстрелил.
        Что же касалось самих кинжалов и двойника, то созданы они были из энергии и законов Пути Тумана. На самом деле, обычный туман можно было сотворить и при помощи стихии воды, однако у неё, как и у других старших стихий (земля, вода, огонь, воздух, оружие, жизнь и другие), имелись производные пути, наподобие того же тумана.
        Вот, видимо, в изучение его и углубились когда-то основатели Клана Яркой Луны. Однако Кай к этому пришёл далеко не сразу, так как о техниках и законах этого клана убийц мало что было известно. Если бы не энергетическое зрение парня, а также недавно обретённая им особенность «Любимец законов», то юноша так и не смог бы понять, что же использовал Шакс.
        Таким образом, Кай в конечном счёте осознал, что, вероятно, не солгал бы, если бы сказал, что Шакс талантливейший молодой воин на всей Саахе. И дело даже вовсе не в таинственном элементе тумана, а просто-напросто в продемонстрированных лучником силе, плотности энергии и умениях. Поскольку даже тот выстрел, которым парень пробил плечо Фэнг Бао, был невероятно мощным.
        Также, по какой-то причине в теле Шакса оказалась запечатана большая часть его энергии. И когда он на мгновение приоткрыл печать, дабы сделать тот самый выстрел, Кай смог увидеть, как её там много. Ну и в конце концов, после того как противник лучника свалился на землю, Шакс каким-то образом моментально переместился прямо к Фэнг Бао. И продемонстрированная им скорость оказалась даже выше, чем у Ивсима или Лэй Шэня.
        Вкупе всё это, а также главный секрет Шакса, заставляло Кая ощутить, как кровь стынет в его жилах. Парень отчётливо понимал, что сейчас у него нет и шанса против лучника, если тот вдруг решит сразиться на максимум. И осознавая это, Кая ощущал свою слабость.
        В конце концов, лишь под самое утро он погрузился на пару часов в медитацию, заменив этим сон. Всё же сегодня первым оказался именно его бой, так что стоило быть на пике силы…
        Когда Кай и Цзян Юн наконец вышли на арену, лишь часть зрителей обратила на это внимание. Остальные же продолжали дискутировать на тему вчерашнего поединка и причины сдачи Шакса.

«Ну и ладно», - пожал плечами Кай, глядя на всё это.
        После этого парень перевёл взгляд на противника. Перед ним стоял симпатичный юноша. Можно сказать даже юнец. Цзян Юн был невысоким темноволосым парнем, больше похожим на типичного земного подростка, чем на ежедневно тренирующегося воина. Вот только не стоило заблуждаться его внешним видом. Ведь в свои шестнадцать он уже достиг уровня Формирования Меридиан, и не просто так стал девятым среди личных учеников Клана Семи Клинков. Да и не дают фамилию Цзян просто за красивую внешность.
        Внезапно раздался звук вытягиваемого меча. Удивительно, но оппонент Кая хранил оружие не в пространственном кольце, как делали это практически все, а на поясе в ножнах словно обычный смертный. Поначалу это даже шокировало Кая, но затем он понял, что тому должны быть логичные причины. Например, некоторые техники могут требовать подобного изначального положения клинка.
        - Надеюсь на достойный поединок, - слегка поклонился Цзян Юн, в голосе которого было лишь уважение.
        Кай даже опешил на мгновение от подобного отношения. Привык он уже, что личные ученики достаточно надменны, и в большинстве своём считают других слабаками.
        - Ага, - коротко ответил Кай, явив Меч Водной Глади.
        На этот раз он не спешил сразу превращать клинок в капли воды, из-за чего все смогли увидеть оружие в руках парня. Зрителей тут же хватил шок.
        - Меч?!
        - Но разве Кай не мастер рукопашного боя? Зачем ему меч?
        - Святые Небеса, так значит раньше для побед ему даже оружие не нужно было?
        В этот момент все вдруг поняли, что Кай гораздо сильнее, чем они могли предположить. Ведь если воин в действительности использовал какое-либо оружие, то выходило, что он посвящал ему почти всё время тренировок. Таким образом, любые другие навыки должны были сильно уступать основному.
        Это понимали все. Вот только вспоминая какое мастерство кулака Кай показывал ранее, а также насколько сильными были его удары, зрителям становилось сложно поверить в то, что это всего лишь вторичный навык.
        Тем временем, находясь в ложе Клана Громового Змея, Лэй Ло, чьи рёбра до сих пор были перебинтованы особым целительным материалом, тихо скрипел зубами, пока уголки его глаз яростно дёргались.

«Выходит, я даже не смог заставить этого ублюдка достать оружие? Да как, демоны его побери, такой как он может вообще обладать подобной силой?!» - парень злобно дёрнулся, из-за чего испытал резкую боль в груди, вынудившую его закашляться, что вызвало ещё одну порцию боли.
        На арене же как раз объявили начало поединка, но никто из участников пока не спешил развязывать бой.
        - Я так и думал, что вы мечник, - легко улыбнулся Цзян Юн. - Тогда я сразу покажу всё, что умею.
        Парень взмахнул оружием, а затем произнёс: «Семь Мечей».
        В следующий миг за его спиной расцвёл цветок, семью лепестками которого были алые клинки. Похожая на рисунок солнца, техника представляла из себя точную эмблему Клана Семи Клинков.
        Что касается техники передвижений, то активировал парень её без слов.
        - Я нападаю, - сообщил он, вслед за чем совершил рывок к Каю.
        Семь клинков же, которые изначально зависли за спиной Цзян Юна, теперь левитировали рядом с его руками, готовые в любой момент атаковать противника, когда создатель отдаст приказы.
        Кай тем временем насытил меч Холодом Пустоты, создав вокруг него густую морозную ауру, а также впервые за долгое время воспользовался алой энергией клинка. Сила моментально заструилась по оружию, делая его ещё острее и смертоносней. После этого парень не стал ждать приближения оппонента, а двинулся вперёд сам.
        Скрестились мечи, и Цзян Юн мгновенно ощутил боль в запястье. Парень не был слаб, хотя и имел небольшую комплекцию, однако в сравнении с Каем его физическая сила была гораздо ниже. Вот почему мощь простого удара противника чуть не заставила Цзян Юна отлететь назад. Лишь вовремя использовав энергию для сцепления с землёй ему едва удалось остаться на месте. Однако травма руки парню точно была обеспечена.
        Тем не менее теперь инициатива была именно у Цзян Юна. Приблизившись, он мысленно направил все семь созданных клинков на Кая, используя их как свой основной. Парень не мелочился, и с самого начала применил основную технику клана.
        Подобное должно было дать юноше преимущество, так как семь клинков могли подавлять врага со всех сторон, будто он сражался сразу с семью мечниками. Вот только с Каем подобное не сработало. Поскольку для Цзян Юна с самого начала всё пошло не так.
        Например, попытавшись связаться с мечами, парень понял, что некая неизвестная сила замедляет не только духовную связь с оружием, но и его самого. Таким образом, из-за задержки ритм боя Цзян Юна оказался моментально нарушен, отчего Каю стало ещё проще уклоняться.
        И хотя личный ученик всё равно продолжал напирать с атаками ещё какое-то время, он вскоре осознал, что просто не может нормально справиться с задержкой, подавить которую до конца так и не получалось. Поскольку Холод Пустоты всё время обновлялся Каем, сколько бы Цзян Юн ни пытался его уничтожить своей энергией.
        Единственным выходом было разорвать дистанцию, а затем тянуть время, чтобы привыкнуть к необычному внешнему воздействию. Однако Цзян Юну банально не хватило опыта, дабы прийти к подобному решению. Так что лучшее что парень смог сделать - это развеять технику. Ибо она не только продолжала вытягивать из него энергию для работы, но ещё и мешала в бою, так как по причине задержки клинки начинали двигаться слишком поздно.
        После этого юноша решил использовать более простые в применении техники. Потому что если мастерством и множественными атаками подавить противника не удалось, а в скорости они были равны, то оставалось положиться на мощь клановых техник.
        - Алый Дракон! - выкрикнул личный ученик, резко разорвав дистанцию.
        Вместе со взмахом меча в воздухе стал появляться длинный и могучий зверь, который, раскрыв двухметровую пасть, направился прямиком на Кая. На эту технику Цзян Юн затратил порядка трети всей энергии, так что ожидал от неё он многого. Всё-таки она была хоть и низкого качества, но всё равно Золотого ранга. И конечно же, атака была полностью основана на энергии и законах меча уровня Слышащего.
        Кай же, к которому направлялась атака, лишь покачал головой. Разрубив воздух перед собой, он моментально сформировал собственную технику - с лезвия его меча сразу сорвалась в полёт незамысловатая волна алой энергии.
        Наблюдавшие за поединком зрители уже ожидали столкновения техник, представляя как дракон поглотит жалкий росчерк. Но в нужный момент техника Цзян Юна внезапно оказалась моментально рассечена надвое, после чего уже ему пришлось защищаться.
        Атака же, использованная Каем, была не чем иным, как Техникой Высвобождения Клинков, которую он создал во время прорыва на ступень Закалки Разума. Однако за прошедшие два года она претерпела серьёзные метаморфозы.
        Во-первых, юноша отточил своё понимание этой техники, так что теперь ему не только не требовалось занимать стойку или произносить ключ-фразу, но и появилась возможность использовать технику как обычный выброс энергии меча, просто по-особому усиленный законами. Так что теперь Кай применял эту технику вместо привычного Высвобождения Энергии Низшего ранга.
        А во-вторых, хотя Кай и не смог продвинуться дальше за пределы уровня Слышащего, он всё-таки улучшил своё понимание законов меча, что позволило ему повысить качество техники с низкого до среднего.
        Таким образом, его нынешняя версия Техники Высвобождения Клинков была гораздо сильнее Техники Алого Дракона, изученной Цзян Юнем лишь недавно. Что и было наглядно продемонстрировано в произошедшем столкновении.
        Конечно, Кай мог воспользоваться силой Закона Намерения, и сразу же разрушить атаку Цзян Юна, вот только парень уже давно понял, что подобное использование этого закона очень неэффективно. Так как для сотворения техники прямо в желаемой точке нужно было затратить огромное количество энергии. Поэтому гораздо проще было создать технику рядом, а затем просто ускорить её. Закон Намерения же стоило применять только для удалённого контроля над техникой, чтобы, например, корректировать её движение.
        Вот почему, хотя новичкам умение формировать технику или просто атаку сразу в желаемом месте и казалось очень сильным, на самом деле это было достаточно неудобно, и имело множество проблем. Начиная от сильно завышенных требований в энергии и заканчивая существенной задержкой перед появлением. И это уже не говоря о том, что опытный воин может предсказать появление подобного удара, и даже разрушить его заранее. Поэтому использование данного аспекта Закона Намерения было полезно лишь в одном случае - в сражении с заведомо более слабым противником (даже если их много), чей уровень законов сильно ниже…
        Разбив технику Цзян Юна, Кай наконец-таки пошёл в наступление. Парень стал активно атаковать противника Высвобождением Клинков, поражая всех запасами внутренней энергии, которой просто не должно было быть столько у воина уровня Закалки Головного Мозга.
        Тем временем, выбиваясь из сил, Цзян Юн без остановок отбивался от атак, что градом обрушились на него. Натиск противника настолько ошеломил парня, что он даже не смог заметить, как Кай внезапно исчез из поля зрения, после чего появился уже совсем рядом.
        Кончик Меча Водной Глади застыл в миллиметре от горла Цзян Юна, заставив того замереть.
        Парень натужно сглотнул, а затем устало произнёс.
        - Я сдаюсь.
        - Хороший бой, - вдруг улыбнулся Кай, убрав клинок. - Но опыта тебе не хватает. Тратишь много лишней энергии, вот быстро и выдыхаешься.
        - Приму к сведению, и благодарю за похвалу, - слегка поклонился Цзян Юн. - Если бы это было возможно, то в будущем я хотел бы ещё раз сразиться со старшим братом.

«Старшим братом?» - слегка удивился Кай.
        В этом мире так, помимо обычного родства, ещё называли знакомых уважаемых (и соответственно более сильных) мужчин близких по возрасту. В противоположность - младший брат. У девушек всё то же самое, только там «сестра».
        В действительности Кая никогда так ещё не называли, но появившаяся у него на устах лёгкая улыбка однозначно говорило о том, что ему понравилось.
        - Я обязательно подумаю, - в итоге ответил он.
        На этом поединок закончился, и участники покинули арену. Кай стал третьим, кто попал в полуфинал.
        А уже через несколько часов на поле битвы сошлись Лэй Вань и Шин Си. Как всегда, более высокие шансы в тотализаторе были у главного гения, однако после того, как все три неизвестных новичка всё-таки прошли дальше, количество ставок на победу Лэй Ваня всё же слегка возросло.
        Начался последний бой крайне стремительно. Шин Си просто не хотел тратить время, а Лэй Вань, в свою очередь, собирался использовать всё, дабы победить. Ведь все последние годы после изгнания он тренировался до упаду лишь ради одного - выйти в финал Великого Турнира. Таким образом он желал доказать семье, изгнавшей его, что он не слабак, что небесполезный мусор, коем его нарекли при изгнании.
        И хотя к нынешнему моменту достижение Лэй Ваня уже было велико (поскольку он достиг того же, что и главный гений Лэй Шэнь), и семья уже приняла решение о предоставлении парню статуса личного ученика и отмене изгнания, останавливаться на полпути не он собирался. Поэтому бывший соперник Кая намеревался во что бы то ни стало вырвать себе победу.
        Увы, Шин Си оказался ему не по зубам. Лэй Ваню пришлось раскрыть все козыри ещё в прошлых боях, поэтому о всех его слабых и сильных сторонах саламандр отлично знал. С другой же стороны, гений Клана Пламенной Саламандры показал далеко не всё, на что на самом деле был способен. Поэтому у него имелось преимущество.
        Вот только Лэй Вань сумел удивить даже Шин Си, когда смог эффективно справиться с Огненным Покровом и Пылающими Когтями. Что же до крайне могущественной Техники Дыхания Саламандра, то даже её юноше удалось избежать. Было видно, что к этому бою Лэй Вань подготовился как надо, что в конечном счёте сильно взбесило противника.
        Шин Си наконец раскрыл новую карту - Технику Звёздных Вспышек. Выглядела она как десяток небольших огненных сфер, одновременно появившихся вокруг саламандра. Поначалу техника была похожа на обычные пламенные шары, однако, когда Шин Си стал использовать их, то всё кардинально изменилось.
        Равновесие сил, которого Лэй Вань с трудом добивался первые минуты боя, вмиг было нарушено. Парень попросту оказался не готов к силе этой техники, хотя и заранее узнал о её работе. А функционировали Звёздные Вспышки очень просто - стоило Шин Си лишь пожелать, как любая из них тут же взрывалась, тем самым не только высвобождая разрушительное пламя, но и порождая мощную ударную волну, сметающую всё на своём пути.
        Хватило всего трёх бросков и последующих взрывов, чтобы на Лэй Ване не осталось живого места. Вот только, всё сильнее удивляя зрителей, парень раз за разом поднимался, никак не желая сдаваться.
        - Я… не могу… проиграть… - с трудом произнёс он в пустоту, пошатываясь, но при этом так и не выронив оружия.
        - Да угомонись уже ты! - зло процедил Шин Си, метнув очередную огненную сферу.
        Взорвавшись прямо у ног Лэй Ваня, она отбросила его назад, заставив перевернуться прямо в воздухе. Огонь вновь опалил парня, практически до конца разрушив Доспех Стража Небес, всё ещё слегка защищающий его тело.
        Вот только и на этот раз Лэй Вань не желал терять сознание. Он опять начал подыматься.
        - Встаёшь снова и снова, и снова… Как же ты меня бесишь! - выругался Шин Си, приготовившись на этот отправить в Лэй Вань сразу три Звёздных Вспышки.
        Тем временем настроение среди зрителей успело измениться. Если поначалу все ожидали быстрой победы саламандра, то теперь, видя силу духа и упорство его противника, отчего-то даже начинали постепенно болеть за него. Всем нравились истории, когда слабый побеждает сильного, превозмогая и борясь до конца. Таким образом, к этому моменту, если не считать учеников Клана Пламенной Саламандры, то все остальные уже в открытую поддерживали Лэй Ваня, что придавало парню ещё больше сил. Зрителям действительно импонировала его непоколебимая воля, которая и помогала юноше продолжать сражение.
        - Вы можете остановить бой? - обеспокоенно спросил судью представитель Клана Громового Змея, с которым только что лично связался один из высших старейшин клана.
        - К сожалению, нет, - покачал судья головой.
        И вот, когда все уже приготовились, что после атаки сразу тремя огненными сферами Лэй Вань уже не сможет продолжать, вдруг произошло кое-что крайне неожиданное. Это была последняя козырная карта парня, которую он всё же решился разыграть.
        - Пробуждение Тела, - едва слышимо прошептал Лэй Вань, после чего волна электричества выгнула его тело дугой. В следующий миг он поднялся, словно был абсолютно целым, а затем резко рванул к Шин Си.
        В это время в теле Лэй Ваня вовсю бушевала стихия молнии, вызывая сильнейшую боль, но при этом активируя скрытые резервы человеческого тела. И пока организм парня получал столь огромную стимуляцию, позволяющую даже игнорировать уже имеющиеся травмы, юноша заставлял себя двигаться. Он должен был закончить бой, пока действие техники не прошло.
        Лэй Вань моментально приблизился к опешившему Шин Си, а затем сразу использовал комбинацию двух техник.
        Первая была способностью его клинка, которая сформировала вокруг саламандра прочнейший купол из молний. Вторая же техника называлась Семь Сфер Грозы, и могла быть использована самыми разными способами. Призвав её прямо внутрь купола, Лэй Вань моментально взорвал все семь шаров, тем самым высвободив большое количество силы молнии.
        Купол сразу же вспыхнул ярко-синим светом, так как постоянно бьющие там электрические разряды заполонили всё внутри. Этой комбинацией парень намеревался за один раз победить саламандра.
        После этого Лэй Вань припал на одно колено, став тяжело дышать. Лишь уперев клинок остриём в землю, он продолжал держаться. Действие Техники Пробуждения Тела подходило к концу, поэтому силы вновь покидали парня. Однако он улыбался. Он смог, он сделал это…
        Раздался взрыв. Верхушка купола внезапно треснула, а затем оттуда вырвался поток неистового пламени. В следующий миг уже весь барьер оказался разрушен. Перед всеми появился Шин Си. Покрытый ожогами и запёкшейся кровью, он, однако, продолжал твёрдо стоять на ногах, пока Огненный Покров медленно исцелял его.
        Лэй Вань не мог поверить своим глазам. Он вложил почти сорок процентов всех сил в последнюю атаку, и был убеждён, что Шин Си не выстоит. Но по какой-то причине саламандр выдержал столь мощный удар, уклониться от которого никак не мог.
        Шин Си подошёл к Лэй Ваню, медленно пытающемуся подняться, а затем схватил того за макушку. Обожжённое лицо саламандра было искажено диким оскалом.
        - Так значит, пока противник не сможет продолжать бой, говорите… - задумчиво пробормотал Шин Си. - Знаешь, а я помню эту технику купола… Это ведь ты помог ублюдку Каю сбежать? Изгнанный слабак!
        Лэй Вань тут же разозлился на последние слова, и моментально замахнулся клинком, но затем… на арену пролилась кровь.
        Голова парня, так и не сдавшегося до самого конца, отлетела в сторону.
        Глава 33. Полуфинал
        После завершения поединков четвертьфинала был объявлен перерыв, чтобы все выбывшие участники провели дополнительные бои между собой. Требовалось это для определения призовых мест с сотого по восьмое включительно. Что же касалось выбывших четвертьфиналистов, которых осталось всего трое, то по задумке организаторов им предстояло вновь побороться друг с другом, дабы разделить места с пятого по седьмое, после того как пройдёт финальный поединок и сформируется первая четвёрка.
        Таким образом, пока проходили бои уже выбывших участников, то начало полуфинала отложили на пять суток. На дополнительных поединках зрителей было не так много, как, например, во время четвертьфинала, однако уже в предпоследний день, когда на арене сошлись участники, проигравшие в одной восьмой турнира, трибуны вновь стали полными.
        Сразиться друг с другом по очереди предстояло восьмерым воинам, среди которых оказалась и Лилия. По итогу красавица победила пятерых противников и проиграла лишь троим, что позволило ей занять заслуженное десятое место в Великом Турнире.
        А после этого наконец должен был наступить первый полуфинальный поединок.
        Ивсим против Фэнг Бао.
        Сражение двух тёмных лошадок.
        Чтобы увидеть его, толпы людей заполонили площадь вокруг арены ещё задолго до рассвета. А к тому моменту, когда до поединка оставалось всего пару часов, на трибунах больше не было ни одного свободного места, даже при учёте того, что многие всё ещё находились за пределами арены. Эти люди не успели заранее приобрести билеты на сегодня, но всё равно пришли в надежде, что что-то останется. Увы, практически все зрители изначально приобрели билеты сразу на весь период поединков, а те места, что остались, были распроданы в этот день за считаные минуты. Так что не успевшим пришлось отправиться в особые платные зоны в городе, где через массивы и Систему транслировалось происходящее на арене. Только так люди могли посмотреть за окончанием важнейшего за последнее пятидесятилетие события.
        Наконец, подготовка была завершена, вслед за чем объявили о начале поединка.
        Первым на арену вышел одетый в длинный тёмный плащ Фэнг Бао, которого толпа не очень-то активно и приветствовала. Ведь ему, как считали многие, просто повезло попасть в полуфинал из-за необъяснимой сдачи Шакса. Впрочем, парню и самому было плевать на мнение окружающих. Прошёл - и это главное.
        А вот Ивсима, вышедшего через минуту, наоборот, встречали с шумом и одобрением. Всё-таки в бою с Лэй Шэнем он показал, чего действительно стоит. Сила парня более не давала повода в нём сомневаться.
        Дальше судья повторил главное правило.
        - Напомню. Бой продолжается до тех пор, пока кто-то из вас не сдастся или же не сможет продолжать сражаться. И прошу, постарайтесь обойтись без убийств. Лучше сдайтесь, если поймёте, что проигрываете. Всё-таки жизнь - это самый ценный приз… - тяжело вздохнул старый Заклинатель, вспомнив недавний инцидент.
        Ведь тогда зрители, шокированные гибелью Лэй Ваня, направили свой гнев не только в сторону Шин Си и Клана Пламенной Саламандры, но и на организаторов - Клан Семи Клинков, за то, что те не остановили поединок. Вот только даже сами судьи не могли в тот момент вмешаться, так как правила были составлены ещё их предками. Потому что вмешательство могло повлечь за собой уже более реальные претензии, поскольку появилась бы официальная причина другим клана объединиться и надавить на Клан Семи Клинков. К несчастью, это мало кто понимал из простых зрителей.
        - Что же, можете начинать! - после этих слов Заклинатель моментально покинул пределы защитного купола, воспользовавшись специальным пропускным амулетом.
        В тот же миг Ивсим достал из кольца два меча, единственной особенностью которых была всего лишь крайне высокая прочность. Оба клинка, подаренных парню учителем, имели пиковое качество Золотого ранга, и являлись столь крепкими лишь для того, чтобы выдерживать отголоски законов Пути Звука. И справлялось оружие юноши с этим просто прекрасно, в отличие от клинка того же Лэй Шэня, который по итогам боя пришлось отправить в кузницу на ремонт.
        Что же касалось Фэнг Бао, то его двуручный меч уже находился в руках парня.
        - Нападай первым, - серьёзно произнёс он, глядя на оппонента.
        Ивсим на это лишь пожал плечами.
        - Поступь Разрушения, - сказал сереброволосый, а следом сорвался с места.
        Фэнг Бао среагировал в последний момент, выставив свой массивный меч для блокирования удара. Клинки столкнулись, после чего по его оружию пошли мелкие трещины. Становилось сразу понятно - ещё два-три таких удара, и мечу придёт конец.
        Вот только, к удивлению Ивсима, его противника это совсем не заботило. И вместо того, чтобы попытаться атаковать техниками, а не рисковать мечом, Фэнг Бао стал совершать мощные взмахи своим тяжеленым клинком.
        И конечно же, Ивсим не мог этим не воспользоваться, вконец разрушив оружие соперника менее чем через минуту, из-за чего зрители поняли, что меч Фэнг Бао имеет максимум пиковое качество Серебряного ранга.
        - И что теперь? - отступив, спросил сереброволосый. - Сдаваться не собираешься?
        Противник усмехнулся.
        - Продолжай, - произнёс Фэнг Бао, отбросив остатки разбитого клинка в сторону, словно бесполезный мусор. Это Ивсима и насторожило. Ведь мечник не должен так обращаться с главным оружием.
        Вот почему парень увеличил мощь законов звука в своих клинках до предела, и лишь после этого атаковал вновь. Он приблизился, и собирался рассечь грудь Фэнг Бао, совершив взмах мечами сверху вниз крест-накрест. Увы, в последний момент всё пошло не по плану.
        Из-под скрывающего фигуру Фэнг Бао плаща резко вырвались обе его руки, и не медля ни мгновения, схватили за лезвия два приблизившихся меча. Спустя мгновение из клинков вырвалась лёгкая ударная волна, которая вмиг разорвала плащ лысого парня на лоскуты.
        Ивсим замер, с неверием глядя перед собой. Так же само на происходящее смотрели зрители, которые были ещё сильнее удивлены.
        Перед парнем стоял возвышающийся на целую голову Фэнг Бао, чьё полуголое тело (он был одет в порванную безрукавку и короткие шорты) было полностью покрыто мистической татуировкой. Однако удивил всех не внешний вид парня, а тот факт, что он смог остановить оба клинка Ивсима голыми руками, отделавшись лишь лёгкими порезами.
        Выдернув мечи, моментально пришедший в себя Ивсим резко разорвал дистанцию. Фэнг Бао же тем временем продолжал стоять на месте, медленно разминая шею и кулаки.
        - Ну вот теперь можем сразиться и по-настоящему, - усмехнулся он, после чего занял типичную для мастеров рукопашного боя стойку.
        - Ты не мечник, - произнёс первую мысль Ивсим, приготовившись продолжить бой.
        - А разве я это когда-то говорил? - хмыкнул Фэнг Бао, а затем совершил мощный рывок. Плита в месте его старта моментально раскололась.
        На этот раз скорость движения противника Ивсима резко возросла, из-за чего ему самому даже пришлось ускориться. Вот только он всё равно был быстрее, что позволило молниеносно зайти оппоненту за спину.
        Увы, первая попытка атаковать сразу же провалилась. Словно имея глаза на затылке, Фэнг Бао моментально контратаковал, совершив весьма точный удар ногой вслепую. Ивсиму пришлось поспешно уворачиваться, так как простой на вид взмах противника нёс в себе не только колоссальную мощь, но и необычные законы.

«Ладно. Тогда воспользуюсь этим», - кивнул сам себе Ивсим, снова разрывая дистанцию.
        - Волна Разрушения! - выпустил он едва видимую технику во врага, в которую, однако, вложил пятую часть всей энергии.
        К этому моменту Фэнг Бао уже успел развернуться, но больше ничего сделать не мог. Увидев и ощутив приближающийся удар, способный раскрошить в пыль обычный двухтонный валун, парень закрыл лицо руками, а потом произнёс.
        - Тело Камня: Гранит.
        Кожа Фэнг Бао на миг засветилась тёмным цветом, вслед за чем атака Ивсима наконец обрушилась на него. Парня тряхнуло, а затем откинуло назад, после чего он врезался в защитный купол.
        А когда всё закончилось, Фэнг Бао снова принял боевую стойку, показывая шокированной публике, что отделался лишь лёгкими повреждениями.
        Техника Ивсима не нанесла практически никакого урона.

«И вот его Шакс смог поразить лишь одной стрелой?!» - моментально пронеслось в головах тысяч зрителей, которые понимали, насколько мощными являлись атаки элемента звука. Таким образом, возникало два логичных вопроса: насколько же тогда крепкое тело Фэнг Бао, и насколько могущественным был выстрел Шакса шесть дней назад?
        - Хорошо, а теперь моя очередь! - оскалился противник Ивсима, совершив молниеносный взмах кулаком.
        Сформированная Фэнг Бао техника выглядела как несколько крупных, размером со спелый арбуз, зелёных, но полупрозрачных кулака, скорость полёта которых оказалась невероятной. Четыре атаки в мгновение ока преодолели пару десятков метров, так что уворачивающийся в этот момент Ивсим избежал лишь трёх из них. Один из призрачных кулаков всё-таки задел юношу, врезавшись в правое плечо.
        От удара парня моментально развернуло более чем на сто восемьдесят градусов, после чего отбросило в сторону. И хотя, сцепив зубы, Ивсим смог стерпеть боль и не выронить оружия, это не отменяло того факта, что теперь использовать правую руку будет гораздо сложнее. Помимо некоторых разорванных мягких тканей, юноша также ощущал боль от треснувшей кости.
        На самом деле атака Фэнг Бао не была чересчур сильной, однако против Ивсима она сработала идеально. Главной его силой всегда была скорость и разрушительная мощь техник звука, однако у этого набора имелась одна серьёзная слабость - отсутствие защиты. Элемент, используемый парнем, попросту не был пригоден для обороны, поэтому ему оставалось лишь полагаться на свою невероятную скорость и способность разрушать чужие техники.
        Вот только Техника Призрачного Кулака была словно специально создана для противостояния Ивсиму. Ведь помимо того, что она была небольшой, что усложняло ответную атаку для уничтожения, так ещё и двигалась с огромной скоростью, делая любое уклонения крайне затруднительным.
        Впрочем, так легко сдаваться Ивсим не собирался. Вернув телу баланс, он резко приземлился на ноги, чтобы внезапно обнаружить Фэнг Бао уже практически вплотную к себе. Скорость оппонента поражала, но Ивсим не победил бы Лэй Шэня, если бы это был его предел.
        Парень увеличил поток энергии для техники «Поступь Разрушения», благодаря чему ускорился ещё сильнее. Это и помогло ему вовремя увернуться от кулака Фэнг Бао, а затем атаковать в ответ.
        Теперь Ивсим приблизительно понимал, какова основная сила противника. Во-первых, тело Фэнг Бао было само по себе очень крепким, но вдобавок он ещё и укрепляющую технику использовал для защиты. Во-вторых, как любой настоящий боец рукопашного боя, чьим главным оружием являлось собственное тело, парень обладал высокими физическими параметрами. Особенно выделялись, помимо стойкости, мощь и скорость, вероятно, обретённые особой техникой. В-третьих, не полагаясь на другие виды оружия, Фэнг Бао просто обязан был владеть редкими законами Пути Тела (производный от элементов Жизни и Оружия), что, собственно, сейчас и демонстрировал. Ну и в-четвёртых, судя по недавней атаке, противник обладал специфичным набором скоростных атакующих техник, нужных отвлечения и ошеломления врага, дабы Фэнг Бао мог с ним в это время сблизиться. Ведь именно сверхближний бой был его вотчиной.
        Осознавая это всё, Ивсим понимал, что уже совершил ошибку, позволив противнику приблизиться. Однако даже так у парня имелось преимущество - скорость.
        Таким образом, даже находясь вблизи к Фэнг Бао, где у того была более выгодная позиция, Ивсим всё ещё продолжал уворачиваться ото всех его ударов руками и ногами, попутно атакуя оппонента вторым клинком - правую руку он больше не напрягал, вернув один меч в кольцо.
        Ивсим вращался будто юла, без остановки кружась вокруг Фэнг Бао. Друг Кая снова и снова избегал серьёзных атак, ударяя при этом в ответ. Увы, хотя его противник и не обладал подобной вёрткостью и скоростью, его тело всё равно выдерживало практически все атаки меча Ивсима, усиленного законами звука. После них на коже лысого здоровяка оставались лишь неглубокие, хоть и многочисленные порезы.
        И так бы оно и продолжалось, если бы на вторую минуту этого круговорота Фэнг Бао не разозлился. Он словно играл в кошки-мышки, но при этом никак не мог поймать слишком быструю цель, которая его ещё и "царапала" в ответ.
        - Хватит! - выкрикнул Фэнг Бао, а затем резко топнул по земле, применив технику элемента Камня.
        Земля ощутимо вздрогнула, помешав Ивсиму совершить очередной удар. Парня буквально подкинуло вверх, оставив на мгновение без опоры. Это время Фэнг Бао как раз и решил использовать. Замерев на долю секунды, он сконцентрировался, вслед за чем татуировка, покрывающая всё его тело, вдруг начала светиться красным. Мышцы парня моментально вздулись - его параметры возросли.
        Как только Ивсим вновь ощутил землю под ногами, он тут же сделал рывок в сторону, в последний момент едва избежав грозной атаки Фэнг Бао. Понимание того, что противник стал ещё сильнее и быстрее пришло практически сразу, отчего парень более не мог продолжать крутиться вокруг оппонента.
        - Не уйдёшь! - выкрикнул Фэнг Бао, внезапно сжав ладони, вытянув их перед этим в сторону соперника. - Каменная Ловушка.
        Ивсим моментально ощутил применение Закона Намерения, присущего и Пути Камня. Однако из-за того, что Фэнг Бао был напрямую связан с поверхностью арены, так как прикасался к ней ногами, то техника сформировалась гораздо быстрее, чем обычно.
        Из земли вокруг Ивсима резко вынырнула груда камней, главной задачей которой было схватить и обездвижить цель. Но позволить этому произойти парень, конечно же, не мог, поэтому моментально сформировал ответную технику.
        - Волна Разрушения.
        Часть окружившего его камня в то же мгновение взорвалась, превратившись в песок. Ивсим вырвался из ловушки, а через миг ему вновь пришлось уклоняться от удара ногой, ведь к этому моменту Фэнг Бао опять смог сблизиться. И больше давать оппоненту возможность разорвать дистанцию он не собирался.
        Таким образом, между воинами вновь началась борьба вблизи. Первые несколько секунд Ивсим всё же пытался оторваться, но все его попытки в итоге провалились. Становилось понятно, что противник теперь не отлипнет.
        Уклоняться же также стало в разы сложнее, из-за возросшей скорости Фэнг Бао. Вот почему следующая минута выдалась для Ивсима самой тяжёлой. Парень продолжал уходить от атак, но, увы, всех их он теперь избежать не мог. Так что время от времени противник всё-таки задевал юношу, нанося существенный урон. В ответ же Ивсим всё так же наносил удары клинком в левой руке, используя разрушительную мощь законов звука на максимум. И хотя это и привело к тому, что Фэнг Бао был весь исполосован и покрыт кровью, на самом деле ни один из порезов не был действительно серьёзным. Прочнейшее тело лысого парня выдерживало даже такие атаки, причиняющие ему лишь небольшое неудобство.
        Ивсим это прекрасно понимал. Несмотря на внешне ужасный вид оппонента, парень осознавал, что максимум чего смог добиться - это простых порезов кожи. Глубже его меч никак не мог добраться.
        Вот только Ивсим не был бы полуфиналистом, если бы такое могло его остановить. Он уже имел план, и наконец настало время его завершить.
        Увернувшись от очередной комбинации ударов рук и ног, Ивсим нацелил меч прямо на глаза противника. И Фэнг Бао, конечно же, заметил это. Усмехнувшись, он моментально закрыл голову руками.
        Вот только это была обманка. Клинок моментально дёрнулся вниз, устремившись в правое лёгкое. Из-за этого Фэнг Бао не успевал защититься руками или увернутся, однако он всё равно был уверен, что его прочнейшая плоть, защищённая редкой техникой, сможет выдержать. Увы, но парень ошибался…
        За время всех недавних стычек Ивсим успел нанести противнику порядка сотни ударов, отчего Фэнг Бао теперь практически не ощущал кожу. Этим наследник знаний Ордена Странников и воспользовался.
        Ивсим нацелил меч в правую часть груди Фэнг Бао, однако метил в строго определённое место. Ведь нельзя было попасть в ребро, так как кости противника могли оказаться ещё прочнее чем кожа. Таким образом, клинок ударил как раз между ребрами, попав в то самое место, которое Ивсим уже атаковал ранее несколько раз, дабы ослабить там защиту.
        Остриё меча Ивсима моментально пробило грудь Фэнг Бао, войдя в правое лёгкое на добрых семь сантиметров.
        Парень пошатнулся и замер, ощутив резкую боль. А спустя мгновенье из его горла вырвался дикий рёв. Светящаяся красным татуировка стала ещё ярче, после чего Фэнг Бао взмахнул руками, сотворив мощный порыв ветра, отбросивший соперника назад. Впрочем, Ивсим особо и не сопротивлялся, воспользовавшись шансом на отступление.
        Дышать стало невыносимо. Фэнг Бао припал на одно колено, резко закашлявшись кровью. Алая жидкость не только наполнила прибитое лёгкое, но и стала покидать тело, вытекая из раны, за которую парень схватился рукой. Однако это был ещё не конец.
        Юноша поднялся, грозно посмотрев на побитого оппонента, успевшего удалиться более чем на сто метров.

«Так вот что он задумал… Хочет выждать, пока я не истеку кровью, и больше не смогу сражаться?» - сразу понял Фэнг Бао.
        - Думаешь… такая мелочь… остановит меня? - с трудом произнёс он, а затем направил энергию к коже. - Тело Камня… Алмаз.
        Кожа Фэнг Бао на миг засветилась белым, однозначно став ещё крепче. Вытекающая из раны кровь в ту же секунду замедлилась, словно ей что-то начало мешать. Однако, увы, кровотечение полностью не остановилось, так что парень продолжал терять силы с каждым новым мгновением.
        Игнорируя боль, Фэнг Бао вновь занял стойку для атаки. Удар рукой, после чего в воздухе вспыхивает целый десяток Призрачных Кулаков.
        На этот раз Ивсим находился гораздо дальше, поэтому успевал увернуться. Вот только это вновь была лишь отвлекающая атака.
        Осознавая, что может скоро потерять все силы и проиграть, Фэнг Бао решил действовать радикально. И для этого он воспользовался знанием, полученным во время прошлых стычек с Ивсимом. Поскольку каждый раз, когда тот уворачивался от ударов оппонента, у Фэнг Бао возникала мысль, что противник каким-то образом может видеть все его атак, включая даже те, что находились вне радиуса зрения Ивсима.
        И вот тогда Фэнг Бао задумался…
        Сложив руки вместе, словно собираясь помолиться, парень вдруг припал к земле, ударив по ней ладонями.
        - Дрожь Земли, - активировал он технику, после чего поле боя встряхнуло.
        А затем последов ещё один толчок, а потом ещё и ещё. Тряска, охватившая всё под куполом, усиливалась с каждой новой секундой, становясь всё сильнее. В эту технику, обычно полезную в боях против множества врагов, Фэнг Бао вложил не менее сорока процентов всей своей энергии.
        Вскоре арену накрыл мощный грохот, заглушивший даже часть зрителей в первых рядах.
        К тому моменту как Ивсим сумел увернуться от Призрачных Кулаков, он уже ощутил первый толчок. А когда тряска усилилась так, что без использования энергии даже воину уровня Формирования Меридиан, коим парень и был, не удалось бы устоять на месте, то сереброволосый разгадал замысел соперника.

«Так он понял… Бездна! Из-за этого грохота я не слышу практически ничего другого! Дерьмо! - пронеслось в голове парня, который всегда полагался лишь на слух, а не на зрение, как остальные. И теперь его основной способ ориентации оказался подавлен. - Сконцентрируйся! Ты должен игнорировать грохот, и отыскать звук врага…»
        Прошла всего секунда, понадобившаяся Ивсиму для достижения состояния полной сосредоточенности.

«Демоны! - вдруг подумал он, наконец услышав приближение Фэнг Бао. Оппонент был практически рядом. - Если сейчас потеряю сосредоточенность, то не смогу его обнаружить. Но по-другому мне не победить… А раз так!..» - Ивсим резко сцепил зубы.
        Парень моментально поменял клинок, подаренный учителем, на один из тех, что купил в Клане Громового Змея. Энергия и законы сразу же хлынули в оружие, сформировав крайне сложную структуру.
        - Песня Полного Разрушения, - активировал технику Ивсим, как только Фэнг Бао очутился в радиусе десяти метров.
        Клинок низкого качества Золотого ранга, использовавшийся как проводник, моментально разрушился от отдачи, а затем на свободу вырвалась крайне могущественная сила. Фэнг Бао не успевал уйти из-под атаки, поэтому, заняв защитную стойку, моментально возвёл вокруг себя каменные стены…
        Когда всё закончилась, арена затихла. Поражённые до глубины души зрители смотрели на последствия столь мощной атаки. Во-первых, стены перед Фэнг Бао смело, словно те были сделаны из бумаги, а самого парня буквально вбило в землю. Кроме того, он теперь был ещё больше покрыт кровью, а одна из его рук приняла крайне неестественное положение. А во-вторых, пройдясь по Фэнг Бао, Песня Полного Разрушения не остановилась на этом, и продолжила свой путь, разбившись об защитный купол. И то, что после этого на небольшом его участке появилось множество трещин не на шутку напугало как зрителей, так и судей.
        Осознав, что всё закончилось, Фэнг Бао зашевелился. Парень медленно выбрался из проделанной собою же ямы, прекрасно ощущая все многочисленные внутренние повреждения. Вот только даже после такого удара его сверхпрочное тело выдержало.
        Посмотрев вперёд, он увидел шатающегося и покрытого кровью Ивсима, который также пострадал от отголосков своей же техники. Всё-таки Песня Полного Разрушения даже для членов Ордена Странников была крайне могущественной, из-за чего применять её могли только Заклинатели. И хотя юноша использовал как проводник клинок, вместо того чтобы сотворить технику рядом с телом, его всё равно сильно потрепало отдачей. Спасла лишь линия крови, даровавшая парню с рождения очень прочные кости и внутренности (не путать с крепкостью тела Фэнг Бао).
        Тем временем подземные толчки хоть и стихли, но всё ещё продолжались, создавая мощный грохот. Ивсим стоял на месте, когда его слух всё-таки уловил шаги приблизившегося противника.
        Парень улыбнулся, протянув правую ладонь.
        - Ты самый неудобный для меня противник, с которым я когда-либо встречался, - произнёс он, а затем добавил: - Я сдаюсь.
        Фэнг Бао, который также был сильно ранен, но при этом всё ещё имел силы для сражения, крепко пожал протянутую руку, тоже улыбнувшись. Отвечать же он ничего не собирался, так как говорить с пробитым лёгким ему попросту было тяжело.
        Таким образом закончился первый поединок полуфинала.
        Исчез купол, целители поспешили на арену…

***
        Вскоре день закончился. Начался новый. Наступило время следующего поединка.
        Кай против Шин Си.
        Конечно, после убийства саламандром Лэй Ваня многие желали его дисквалификации, однако на самом деле Шин Си не нарушил правил турнира. Поскольку убийства были запрещены лишь во время первого этапа, так как почти пятьдесят тысяч учеников могли попросту устроить в Дальних Пустошах бойню. Что же касалось третьего этапа, то здесь поединок заканчивался лишь в случае, если кто-то сдастся, или же когда один из соперников не сможет больше продолжать бой. И логично, что к последнему относилась и смерть.
        Причинами же такого правила стало понимание предков, придумавших третий этап Великого Турнира, что в боях один на один не всегда возможно избежать смерти. Например, если бы сошлись два противника, имеющих существенный разрыв в силе, то более сильный мог бы просто случайно убить оппонента, не рассчитав силу. Таким образом, убийства не были запрещены, что и позволило Шин Си пройти в полуфинал.
        Однако полностью с рук парню это не сошло. Во-первых, на него оказалась направлена ненависть подавляющего большинства учеников других кланов. А во-вторых, из-за смерти Лэй Ваня отношения между кланами Пламенной Саламандры и Громового Змея ухудшились ещё сильнее.
        Так что не было удивительным, что когда Шин Си вышел на арену, то, не считая учеников его же клана, все остальные освистывали парня, изливая на него потоки словесной грязи. Саламандр же в ответ просто улыбался, надменно глядя на десятки тысяч зрителей, отчего ещё сильнее всех злил.
        Однако уже очень скоро арена вновь затихла. Потому что прошло уже три минуты, а оппонент Шин Си - Кай, так и не появился.
        - Ха-ха-ха, этот урод только убегать и может! - рассмеялся саламандр. - Слабак! - выплюнул он, а затем посмотрел на судью. - Скоро его дисквалифицируют? Мне надоело ждать!
        Относительно молодой мужчина в гербовой одежде Клана Семи Клинков, стоящий неподалёку, ничего не ответил.
        - Эй! Не игнорируй меня! - разгневался Шин Си, не выказывая абсолютно никакого уважения перед Заклинателем срединной стадии.
        - По правилам у полуфиналистов есть полчаса на прибытие, прежде чем их дисквалифицируют, - всё-таки ответив, скривился судья. Он, как и многие, тоже ненавидел Шин Си. - Так что жди.

«Вот же ж тварь бесталанная! Ну ничего, когда стану Заклинателем, то найду и брошу ему вызов. Потом посмотрим, как он будет меня игнорировать!» - усмехнулся саламандр.
        Таким образом все стали ждать, пока представители организаторов вовсю искали Кая в городе. Никто не мог поверить, что столь самоуверенный парень решил сбежать. Так что некоторые даже стали подозревать, что с мечником могло что-то случиться. И конечно же, в таком случае все подозрения сразу же падали на ненавистного Шин Си.
        Когда прошло двадцать минут, и члены Клана Семи Клинков уже не знали, где искать Кая, поскольку даже Улия не знала, куда делся брат, то общее настроение на трибунах стало мрачным. А когда до критического момента оставалось менее пяти минут, то небольшое количество людей даже покинуло арену. Всё больше и больше зрителей приходили к выводу, что поединка всё-таки не будет.
        - Что и требовалось доказать, - поднялся с земли Шин Си. - Со мной эта трясущаяся от страха мерзость ни за что не захочет сражаться. Не вижу смысла тянуть ещё дольше.
        Судья хотел было сразу же возразить, сообщив, что осталось ещё три минуты, но внезапно раздался чужой голос.
        - С тобой вообще мало кто захочет сражаться, чтобы не испачкать руки в такой куче дерьма, как ты, - услышал из-за спины Шин Си.
        Появление Кая практически никем не было замечено, что было не удивительно, ведь от парня не исходило совсем никакой ауры, словно он был простым смертным. Никто не понимал, почему они не могут ощутить ни капли силы внутри парня, пока в это же время Элементалисты всех кланов с изумлением в глазах смотрели на юношу, кое-что осознав…
        Быстро обернувшись, Шин Си сначала разозлился, но затем расплылся в хищной улыбке.
        - Я готов, - обратился Кай к судье.
        - К смерти? - почему-то вырвалось у саламандра, на что его соперник лишь хмыкнул и посмотрел на него как на вонючую кучу мусора.
        Рядом с главным гением Клана Пламенной Саламандры моментально вспыхнуло пламя. Парня действительно задело поведение Кая.
        Заклинатель же вновь проигнорировал Шин Си, а затем кивнул.
        - Хорошо. Тогда можете начина… - прежде чем мужчина договорил, Кай уже совершил рывок.
        Шин Си, как и многие зрители, опешил от такой внезапности, из-за чего и поплатился длинным тонким порезом на щеке, а также несколькими локонами своих огненно-красный волос. Однако Кай не собирался давать саламандру ни мгновения продыха, вновь атаковав.
        Вот только в этот раз Шин Си всё же увернулся, среагировав куда лучше. Злость за частично пропущенную атаку разбушевалась внутри него, придавая парню больше сил. Саламандр сразу же создал Технику Пылающих Когтей, ударив в ответ.
        Но Кай спокойно уклонился, продолжив напирать. Меч Водной Глади порхал в воздухе с огромной скоростью, вынуждая саламандра всё больше уходить в защиту, забывая об атаке. Кай попросту не давал Шин Си ответить, действуя невероятно грамотно.
        В конце концов личному ученику это надоело, после чего он сформировал ещё две техники. Огненный Покров тут же защитил тело парня, а затем рядом появилось несколько пылающих сфер, готовых взорваться в любой момент.
        Поначалу саламандр старался держать дистанцию, забрасывая Кая огненными сферами. Однако этим он ничего так и не добился, так как каждый раз противник Шин Си буквально предсказывал, куда тот направит атаку, снова и снова избегая атак.
        В какой-то момент главного гения Клана Пламенной Саламандры так разозлило то, что он никак не может попасть по врагу, который с каждой секундой становится всё ближе, что Шин Си решил поступить более радикально.
        - Сдохни! - вновь создал, а затем послал он вперёд сразу десять шаров Техники Звёздных Вспышек.
        Прогремел мощный и ослепительный взрыв, встряхнувший всю арену. Когда вспышка наконец исчезла, то зрители смогли увидеть невредимого Кая, который предугадал атаку, вовремя отскочил в сторону от эпицентра взрыва, а потом использовал Холод Пустоты и Ки меча для защиты.
        И только после этого все наконец смогли ощутить его ауру.
        Ауру воина ступени Закалки Души.
        На самом деле Рун’Тан узнал, какие условия нужно выполнить для эволюции линии крови Кая, уже через несколько часов после гибели Лэй Ваня. Таким образом, все прошедшие дни мечник занимался окончательным прорывом.
        Однако сделать это он решил в той же самой пещере, в которой до сих пор находилось скопление законов пространства. Ведь Кай помнил, что именно во время прорыва душа лучше всего воспринимает законы, чем и решил воспользоваться, даже купив для этого дополнительную Частицу Мудрости Пути Меча.
        Помог же Каю с перемещением в Дальние Пустоши не кто иной, как Шакс.
        Сам прорыв занял у парня примерно четыре дня, а добавив к этому время на перемещение, то становилось понятно, почему Кай чуть не опоздал на поединок. Однако теперь парень по праву мог считаться тем, кто прошёл наиболее качественный прорыв на ступень Закалки Души на Саахе со времён Божественной Империи Бельтейз. И это дало ему огромное усиление.
        Во-первых, благодаря открытым акупунктурным точкам и узлам души Кай теперь мог хранить в теле гораздо больше энергии. А вместе с увеличившимся запасом Ки, также возросла и её плотность, что позволяло техникам парня стать сильнее. Вдобавок Кай открыл все точки и узлы, расширив их на максимум, из-за чего его фундамент оказался максимально прочным. Благодаря этому в будущем юноше будет проще идти по пути развития, чем остальным.
        Во-вторых, как и любой другой воин этой ступени, Кай приобрёл невидимый энергетический покров. Всем было известно, что после ступени Закалки Разума тело человека больше не может стать сильнее. Однако при этом его параметры всё равно продолжали расти вместе с развитием. Получалось так именно из-за того, что на уровне Открытия Акупунктурных Точек запас и качество энергии воина сильно возрастало, вслед за чем она начинала влиять на параметры. И происходило это как раз из-за энергетического покрова, который, действуя словно особое усилительное поле, повышал физические характеристики воина. И чем большим становился запас энергии у человека, тем больше энергетический покров его усиливал.
        Ну и в-третьих, Кай был единственным на Саахе, кто открыл сто двадцать скрытых акупунктурных точек так рано, что дало ему огромное преимущество. Обычно эти точки открывались сами по себе, когда человек прорывался на ступени Заклинателя и Элементалиста. Собственно, поэтому шестьдесят скрытых точек и были зелёного цвета, а ещё шестьдесят - синего. Первые давали Заклинателям способность «Проявление Души», которая у каждого была уникальной. Вторые же шестьдесят скрытых точек даровали Элементалистам умение полностью скрывать свою ауру, становясь неотличимым от обычного смертного человека. Вот почему высшие старейшины кланов сильно удивились, увидев эту способность у какого-то паренька.
        Что же касалось «Проявления Души» Кая, то ею оказалась способность под названием Предельная Концентрация. И именно её парень испытывал когда-то в Алькее, например, во время сражения с Кияном, или во время медитации перед Вратами Секты Упавшей Звезды. Только теперь Кай имел более качественную версию, и мог контролировать её.
        Предельная Концентрация временно позволяла ему идеально видеть всю картину боя в целом, и каждую её деталь в частности, и исходя из этого максимально эффективно продумывать все свои следующие действия. Эта окрыляющая лёгкость, что появлялась в теле Кая на время действия способности, также позволяла предугадывать все шаги противника наперёд.
        Используя Предельную Концентрацию, Каю казалось, что он попросту не может совершить ошибку, действуя идеально будто робот. Кроме того, это умение было также полезно и в обучении, будь то техникам, или даже законам.
        У проявления души Кая имелся лишь один минус - ограничение по времени. Парень мог использовать способность только в течение десяти минут за день. Вот почему он сразу же атаковал Шин Си, желая закончить бой раньше, чем выйдет время действия Предельной Концентрации.
        Тем временем трибуны всполошились, ощутив ступень Кая. Ведь все зрители помнили, каким опасным он был лишь на уровне Закалки Головного Мозга. Тогда насколько же сильным он должен быть сейчас?
        - Думаешь, что на жалком уровне Открытия Акупунктурных Точек ты теперь мне противник?! - выпалил Шин Си. - Не зазнавайся, ублюдок! Дыхание Саламандра!
        В следующий миг целое море огня разбушевалось под куполом, стремясь уничтожить всё на своём пути. Было видно, что энергии на технику личный ученик не пожалел.
        Вот только когда пламя через пару минут стало стихать, все смогли увидеть закованную в лёд неподвижную фигуру. Однако вскоре лёд треснул, и, превратившись в воду, вновь обернулся мечом.
        Кай стоял абсолютно невредимый.
        - Видимо, ты кое-чего не понял, - холодно произнёс он. - Помнишь, что это?
        Юноша отодвинул высокий воротник одеяния ученика Клана Морского Дракона, шокировав всех, включая противника. Ибо на шее Кая находился подавляющий ошейник, который когда-то ему надел лично Шин Си. И в действительности Кай носил его уже более чем полтора года, используя всё это время в качестве "утяжелителя" для тренировок с энергий.
        - Кажется, наконец-то пришло время его снять, - оскалился мечник.
        Глава 34. Гений меча против гения огня
        Снятие подавляющего ошейника радикально изменило нынешнее положение сил на арене. Кай, который раньше хоть и мог справляться с воздействием артефакта, однако всё равно был ослаблен, теперь словно вдохнул полной грудью. Эфемерная тяжесть, не покидающая его уже более года, бесследно исчезла. Истинная сила парня наконец-то была выпущена на свободу.
        В мгновение ока аура Кая возросла как в размере, так и в мощности. Было сложно поверить, что она принадлежит воину всего лишь уровня Открытия Акупунктурных Точек, а не кому-то в конце ступени Закалки Души.
        Теперь энергия в теле юноши более не была взбаламучена, а текла плавно, находясь под полным контролем Кая. Благодаря этому энергетический покров парня, повышающий его физические параметры, начал работать ещё эффективней, отчего характеристики организма резко скакнули сразу на четверть.
        Но и это было неглавным плюсом снятия подавляющего ошейника. Ведь Кай носил его для тренировок с энергией, что в итоге на порядок увеличило уровень её контроля у парня. Теперь создавать техники ему стало в разы проще, а главное - быстрее.
        Вдобавок Кай освоил крайне полезное умение - формирование сразу нескольких техник одновременно, что было доступно даже не всем Заклинателям.
        Раскрыв рот, изумлённый Шин Си молча наблюдал за всеми этими преображениями, пока внутри него медленно закипала злость.

«Он что, до этого игрался со мной?! - пронеслось в мыслях саламандра. - Плевать на наследие! Я убью его!»
        В руках Шин Си вдруг появился длинный, слегка искривлённый меч. А так как до этого в поединках парень использовал только наследные техники, то никто из зрителей ещё не видел этого оружия. Так что случившееся потрясение на арене было полностью понятным. Всё-таки никто из учеников не ожидал, что главный гений Клана Пламенной Саламандры покажет клинок низкого качества Королевского ранга.
        - Это сон? Не могу поверить…
        - Но как… почему Шин Си достал меч Королевского ранга?
        - Разве вещи этого ранга может использовать кто-то, кто ниже ступени Заклинателя?
        - Святые Небеса!
        - Только не говорите, что… что он освоил Закон Формы!
        Выводы зрителей оказались верными, что моментально подтвердило закружившееся вокруг Шин Си пламя. Этот новый огонь, в отличие от всего, что саламандр использовал раньше, содержал не только все законы Пути Огня уровня Слышащего, но и Закон Формы этой же стихии. Посему выходило, что личный ученик был тем невероятным гением, кто смог достичь уровня Видящего в законах, что обычно было доступно только Заклинателям. Именно поэтому Шин Си и был способен использовал меч Королевского ранга.
        - Огненная Плеть, - процедил саламандр, вслед за чем его оружие трансформировалось.
        Теперь вместо клинка от рукоятки исходила длинная верёвка из чистого пламени, от которого моментально плавилась поверхность арены.
        - Умри! - замахнулся Шин Си, атаковав противника.
        Огненная Плеть двигалась с огромной скоростью, однако Кай, который резко подавил нахлынувшую эйфорию от снятия оков, смог увернуться. Предельная Концентрация всё ещё действовала, так что для парня это было проще простого. На его лице даже не дрогнул ни один мускул, когда атака врага прошла рядом с ногой буквально в метре, заставив мечника ощутить внезапный порыв обжигающего воздуха. Только благодаря Холоду Пустоты, витающем в пределах ауры Кая, юноше удалось избежать ожогов.
        Вот только лицо Шин Си внезапно исказилось в оскале, после чего Кай вдруг ощутил возвращающуюся атаку. К его спине быстро приближалась Огненная Плеть, двигаясь против законов физики. Становилось понятно, что саламандр может не только управлять своим оружием как захочет, но и регулировать длину самого кнута.
        Тем не менее Кай снова смог избежать удара, хотя для этого и пришлось воспользоваться льдом, созданным из превратившегося в воду меча и частиц Холода Пустоты. На самом деле парень и сам мог создать Символьную Технику Утренней Росы (капли воды), но без особого материала клинка, либо как минимум без знания того, как формировать энергию элемента воды, один лишь символ не сработал бы. Вот почему и приходилось каждый раз применять сам клинок.
        Одним же Холодом Пустоты мечник пока тоже никак справиться не мог, так как Закон Формы был слишком силён. Вот достигни Кай хотя бы третьего слоя этой концепции, то тогда и можно было бы потягаться с огнём Шин Си.
        И вот, когда Кай уже был в паре десятков метров от противника, плеть Шин Си тотчас притянулась к нему, а затем столь же стремительно выстрелила лучом в мечника. Парень уже было вновь собирался увернуться в самый последний момент, чтобы саламандр не успел изменить направление удара, как вдруг кнут разделился, и теперь на Кая летела уже целая сеть из десятка атак. Юноша понял, что увернуться не получиться, даже используя возросшую после снятия ошейника силу и скорость, что и позволило избежать первых атак. Таким образом, Кай, казалось бы, оказался в безвыходной ситуации.
        Зрители затаили дыхание, а ученики Клана Пламенной Саламандры закричали ещё громче, поддерживая господина.

«Ладно. Кажется, больше я не смогу это скрывать», - мечник сосредоточился, призвав законы.
        Кай на ходу приложил клинок к поясу, словно вложив его в ножны, а следом рассёк пространство перед собой. Техника Высвобождения Клинков сформировалась моментально…
        Медитирующий в этот момент Старик Седой Горы, который также присутствовал на арене в этот день, внезапно открыл глаза. Сильнейший Элементалист Клана Семи Клинков и Плато Поднебесья до этого вяло "поглядывал" на сражение при помощи своей ауры, незаметно покрывшей всю арену. Однако что-то резко изменилось, заставив его вдруг заинтересоваться боем внизу.
        Естественно, это не могли не заметить и другие Элементалисты клана, находящиеся рядом, в том числе и сын Старика Седой Горы - нынешний патриарх Клана Семи Клинков. Однако, прежде чем он задал вопрос, все и так всё поняли, поскольку техника Кая наконец-то сформировалась.
        Небольшой переполох в ложе продлился меньше мгновения, а затем все увидели атаку юноши на арене. Приближающийся к нему десяток огненных плетей вмиг оказался рассечён на множество кусочков, что сразу же разбило атаку ошарашенного Шин Си.
        Зрителей снова охватил шок, однако вдобавок теперь и Элементалисты были поражены. Ведь ещё до начала боя практически вся правящая элита семи кланов знала об усилении членов Клана Пламенной Саламандры при помощи пилюль из крови потомков Огненной Бабочки. Вот почему освоение Шин Си Закона Формы не было чем-то неожиданным для этих персон. Высшие старейшины понимали, что благодаря повышенной чистоте крови Пламенной Саламандры, текущей в жилах парня, ему было просто предначертано достигнуть уровня Видящего в законах Пути Огня так рано. Поэтому практически ни для кого из Элементалистов это не стало чем-то внезапным.
        Однако другое дело новичок Кай Арнхард, о котором мало что было известно…
        - Закон Формы Пути Меча… - спокойно произнёс удивлённый Цзян Го. Так звали главу Клана Семи Клинков.
        - Именно! - кривовато усмехнулся Старик Седой Горы, ощутивший призванные Каем законы раньше всех.
        - Уровень Видящего во время первого этапа Закалки Души… - пробормотал кто-то позади.
        - Я никогда не слышал о подобном, - выдохнул самый старый из высших старейшин.
        - Как и я, - добавил Старик Седой Горы, а затем посмотрел на сына.
        Цзян Го сразу же всё понял.
        - Цзян Лю, - обратился он к относительно молодому Элементалисту.
        - Да, господин? - моментально отозвался член совета старейшин.
        - Насколько я помню, то ты свободен, так ведь?
        - Увы, господин, но я ещё месяц назад выбрал приемника. Вероятно, из-за Великого Турнира, до вас просто не дошло это известие.
        - Понимаю, тогда… - задумался патриарх, перебирая в голове имена. - Точно, - усмехнулся он, повернувшись к молодой красавице. В следующий момент так же поступили и все остальные, заставив девушку засмущаться. - Юная Цзян Юй, как ты смотришь на то, чтобы наконец-то взять себе первого личного ученика?
        На мгновение девушка опешила, но затем слегка поклонилась.
        - Такой талантливый юноша точно не посрамит фамилию Цзян, так что я буду очень рада, если вы позволите мне стать его наставницей, - ответила Цзян Юй.
        - Тогда так оно и будет, - твёрдо кивнул патриарх клана. - Только не забудь позаботиться об этом после боя.
        - Что ж, раз самое интересное я увидел, то теперь покину вас, - произнёс Старик Седой Горы.
        Все в ложе моментально поклонились верховному старейшине, после чего пространство искривилось, и он исчез. Присутствующие отлично понимали, к какому крайне важному делу собирался вернуться бывший патриарх. Особенно в свете новых событий, когда стало известно о некоем человеке, владеющий секретом объединения фрагментов ключа…
        Все вновь вернулись к наблюдению за поединком, пока один-единственный молодой человек, сидящий в дальнем тёмном углу, всё так же был повёрнут лицом к тому месту, где недавно находился Старик Седой Горы.
        - Уже скоро… - неслышимо ни для кого прошептал он.

***
        Разрубив атаку Шин Си, Кай продолжил движение. Ему всё-таки пришлось воспользоваться Законом Формы Пути Меча, освоенным во время прорыва, поскольку по-другому отразить удар саламандра не вышло бы. Ведь если законы противника на уровень выше твоих, то придётся приложить в десятки раз больше энергии для ответной атаки, или же применить закон аналогичного уровня.
        Так Кай и поступил, чем снова всех поразил. Освоить же Закон Формы он смог как раз во время выполнения условий для эволюции линии крови, что позволило ему завершить прорыв на уровень Открытия Акупунктурных Точек. Таким образом парень воспользовался наилучшим моментом для созерцания законов, объединив это с Любимцем Законов, энергетическим зрением и двумя проглоченными Частицами Мудрости, что их уничтожило, но дало кратковременный выброс большого количества частиц законов Пути Меча. Вкупе всё это и позволило Каю прорваться сквозь преграду в виде уровня Видящего, который никак не поддавался ему предыдущие два года.
        Кроме того, законы Пути Пространства Кая также улучшились после прорыва, поэтому он смог гармонично вплести их в Технику Высвобождения Клинков. Вместе с Законом Формы это повысило уровень её качества до высокого, а также позволило воспользоваться особым свойством Закона Намерения, из-за чего атака парня на таком коротком расстоянии переместилась практически мгновенно.
        Сам же Кай уже давно мог придавать Высвобождению Клинков практически любой желаемый образ, а с Законом Формы делать это стало ещё проще. Так что превратить один взмах меча во множество небольших, но мощных росчерков, переместившихся сразу к плетям, оказалось несложно. В этом плане техника Кая выявилась достаточно универсальной, хоть и уступающей в силе способностям с конкретным внешним видом.
        Что же касалось именно Закона Формы, то основным его свойством являлось придание энергии элемента более "реальной" формы, что, естественно, отражалось и на её силе. Например, энергия меча, усиленная этим законом, переставала быть просто острой, а становилась похожей на лезвие настоящего клинка. Собственно, именно из-за того, что Ки и Прана относились к духовному плану бытия, но стремились к реальному в руках воина, то и Закон Формы имелся у каждого элемента, а не только у Пути Меча.
        Тем временем очнувшийся от шока Шин Си вернул своему клинку первоначальную форму, дабы в следующий момент парировать удар Кая.
        Клинки юношей скрестились, а они оба стали давить друг на друга, с удивлением понимая, что равны в физической силе. Мощь Кая исходила от уникальной линии крови, из-за которой его тело было в разы сильнее обычного, а также от перенасыщения энергий, дающего кратковременное, но серьёзное усиление.
        Что же до Шин Си, то его линия крови Пламенной Саламандры также повышала параметры, хоть и не так сильно, как у Кая. Кроме того, личный ученик, в отличие от противника, за свою жизни съел просто немереное количество редких пилюль и духовных фруктов, которые и давали дополнительные параметры. Также не стоило забывать про Огненный Покров. Ну и в конце концов саламандр был попросту на два уровня выше оппонента, что тоже играло свою роль.
        Поэтому ещё немного поборовшись, Шин Си вдруг оскалился и активировал Технику Пылающих Когтей. Однако на этот раз её целью стали не пальцы, а его меч, клинок которого в тот же миг загорелся мощнейшим пламенем.
        - Что за жалкое оружие, - выплюнул Шин Си. - Всего лишь Серебряный ранг… Попрощайся с ним!
        Парень развернулся, а затем обрушил всю свою мощь на Меч Водной Глади. Кай на это лишь усмехнулся, а в следующий момент, когда два оружия должны были вот-вот столкнуться, лезвие его меча превратилось в воду, тем самым избежав удара.
        Мгновением спустя, клинок Кая, продолжая двигаться дальше, собрался обратно, дабы затем обрушиться на грудь не знавшего об этой способности Шин Си. Саламандр всё же успел отскочить, а его Огненный Покров блокировать часть удара, однако без последствий не обошлось. От правого бока и до левого плеча протянулась алая полоса на теле личного ученика, знаменуя первую кровь в этом поединке.
        Рана не была глубокой, но сам факт её получения вывел саламандра из себя. Всё под куполом в мгновение ока заволокло огнём. Шин Си активировал одну из основных способностей линии крови Пламенной Саламандры - Зону Огня.
        Вскоре окружившая Шин Си область пламени сузилась до пяти метров, после чего зрители вновь смогли увидеть Кая, покрытого льдом. Однако на этот раз без повреждений он не остался. Часть морозной брони не выдержала, а в тех местах, где это случилось, у мечника появились ужасные ожоги, от которых обычный воин его уровня умер бы в течение нескольких часов без вмешательства целителей.
        Вот только Каю это не требовалось. Прямо на глазах у всех его тело начало с невероятной скоростью восстанавливаться, и вскоре про ожоги могла напомнить разве что лишь обожжённая одежда.
        В то же самое время, окружённый огненной сферой Шин Си мелко вздрагивал от бушующей внутри ярости.

«Эта тварь ранила меня! Меня! Невозможно… невозможно!»
        Посмотрев вперёд, парень взмахнул рукой, вслед за чем пламя вокруг моментально превратилось в целую сотню маленьких шариков. Это была Техника Звёздных Вспышек, сформированная с применением Закона Формы Пути Огня, который повысил её качество до высокого уровня Золотого ранга.
        Не произнеся ни слова, поглощённый гневом Шин Си моментально направил их в Кая. Сферы тут же сорвались с места.
        Кай же восстановил Меч Водной Глади из защитившего его ранее льда, а затем окружил себя максимальным количеством частиц Холода Пустоты. Глубоко вздохнув, он направил энергию в ноги.
        Когда-то давно, застряв в подземном городе ему понадобился почти год на полное освоение техники всего лишь Земного ранга. Тогда Техника Пяти Невесомых Шагов казалась Каю огромным приобретением, даровавшим ещё большую силу. Однако со временем её стало не хватать. Юноше встречались всё более сильные противники, навыки которых были гораздо лучшего качества. Вот только из-за вечно сваливающихся Каю на голову событий, времени на изучение новых техник никак недоставало, и приходилось всегда полагаться на линию крови.
        Однако Кай помнил слова Рун’Тана, что тот имеет знания о следующих томах этой техники. Оставалось лишь выучить их, и в прошедшие два года временя у парня для этого нашлось.
        Пришла пора использовать третий том (среднее качество Золотого ранга) Техники Пяти Невесомых Шагов, основным элементом которой, как оказалось, являлось именно пространство.
        - Шаг Скорости…
        Область в несколько сантиметров вокруг Кая резко исказилась. Пространство перед ним стало сжиматься, а позади растягиваться, отчего преодоление одного и того же расстояния теперь занимало гораздо меньше времени.
        В следующий миг юноша бросился вперёд, исчезнув из виду практически для всех зрителей слабее ступени Заклинателя.
        Тем временем сотня огненных сфер, каждая из которых была готова взорваться в любой момент, как только цель окажется достаточно близко, наконец-то приблизилась.
        Кай уворачивался. Он использовал невероятную скорость и искусство фехтования. Применял Холод Пустоты и Технику Высвобождения Клинков. И пока действовала Предельная Концентрация, то ни одна сфера и ни один взрыв, так и не задели его.
        Увидев мастерство и скорость противника, Шин Си вновь укрыл себя Зоной Огня, но на этот раз гораздо меньшего размера. Он собирался вновь атаковать, однако не успел. Что-то твёрдое и тяжёлое с огромной силой врезалось ему в живот, отбросив в сторону.
        Не успел саламандр сориентироваться, как вновь ощутил сильный удар. На этот раз в голову.
        И пока Шин Си не понимал, что происходит, зрители наблюдали за тем, как покрытый ледяным доспехом Кай, появляясь то тут, то там, избивает противника кулаками, бросая его из стороны в сторону. Однако вечно так продолжаться не могло. В какой-то момент саламандр уловил приближающийся удар, сумев его заблокировать, дабы в следующий миг отправить во врага пару десятков огненных сфер.
        Увы, это не помогло. Кай попросту ушёл с траектории атаки, снова вернувшись к избиению саламандра. Таким образом шло время, в течение которого зрители поражались всё сильнее и сильнее. Ведь после того, как мечник явил Закон Формы, а также воспользовался Шагом Скорости, Шин Си больше ничего не мог ответить. Конечно, он использовал техники, атаковал пламенем и взрывами, но практически ничего из этого даже не задевало Кая, а то немногое, что всё-таки наносило ему урон, моментально нивелировалось регенерацией.
        Мечник в свою очередь всё так же продолжал избивать противника. Мощно, методично и крайне эффективно. Трескались кости, образовывались гематомы, появлялись прочие внутренние повреждения. Кай не мог применить меч, из-за закрывшего Шин Си огня, однако мог использовать ледяную броню и кулаки. Да и ему самому, если честно, нравился этот способ.
        Саламандра избивали словно полного новичка в боевых искусствах. Его отправляли в полёт столько раз, что зрители уже сбились со счёта. Единственное, что они понимали в происходящем безумии, что Кай обладает просто огромным количеством энергии. Поскольку если бы на его месте находился другой воин аналогичного уровня, или даже уровня Создания Источника, то он должен был уже давно выдохнуться. Ведь кто такой главный гений целого клана, являющийся сыном патриарха, и кто такой этот неизвестный новичок? Первый с детства получал только самые лучшие ресурсы, повышающие его параметры, а второй? Каким образом незнакомый обществу парень смог превзойти наследника одной из могущественнейших семей Плато Поднебесья? Поскольку каждый понимал, что законы Пути Пространства, которые исходили от техники передвижения Кая, являются самыми затратными в плане энергии среди всех элементов. Но как же тогда противник Шин Си мог столь долго применять технику данного Пути? Большинство зрителей не понимали…
        Тем временем, закрыв голову руками, Шин Си больше даже не смотрел, куда направляет ответные техники. Парень сжимал кулаки до посинения, скрежеща зубами.

«Я проигрываю?! Я?! Кому? Этому куску дерьма?! Но как… Нет! Это невозможно! Я не верю! Не верю! Я не могу проиграть! Это невозможно! Да какого… Нет! Не верю! Я же сильнее! Эта тварь попросту не может у меня выиграть! Я не проиграл, нет! Это невозможно! Это нарушает логику! Это против законов мира! Я сильнее! Это всё неправда! Это я побеждаю! Да! Где моя победа?! Почему ещё не объявили мою победу?! ЭТО Я ВЫИГРАЛ!!!» - ярость взяла верх над разумом парня.
        Нечто изменилось. Кай моментально это ощутил, что и позволило ему вовремя отскочить.
        - Р-О-О-А-А-А-Р! - дикий рёв потряс арену.
        - Сын! - резко подорвался обеспокоенный патриарх Клана Пламенной Саламандры, первым осознав происходящее.
        С Шин Си происходили метаморфозы. Невероятная ярость зажгла его кровь, заставив пробудиться память древнего предка. Активировалась редкая способность - Частичная Трансформация.
        Кожа парня покрылось красными раскалёнными (отчего сгорела почти вся одежда) чешуйками, из кончиков пальцев выросли острейшие когти, зрачки в его глазах стали веретенообразными, на лбу появилась пара рожек, а из нижней части спины вырос хвост. Клыки заменили зубы во рту юноши.
        - УБЬЮ! - прорычало существо, выпустив изо рта тонкий луч плазмы.
        Кай успел увернуться буквально в последний момент, но защитный купол позади него серьёзно пострадал, хоть и начал моментально восстанавливаться.
        - Остановите бой! - появившись за куполом, произнёс отец Шин Си.
        - Простите, но это невозможно, - учтиво ответил главный судья, являющийся также Элементалистом.
        - Я сказал, остановите бой! - зло выплюнул патриарх саламандр, впившись взглядом в ответчика.
        Однако собеседником хоть и был всего лишь Элементалистом срединной стадии, но запугать его всё же не удалось.
        - Я свяжусь с главой, - произнёс он.
        Глава Клана Пламенной Саламандры нахмурился, но промолчал - надавить не получилось. Вскоре рядом появился верховный старейшина, а затем и ещё трое сильнейших членов семьи Шин. Все они продолжили смотреть за боем.
        Кай тем временем собирался было вернуться к ближнему бою, однако трансформировавшийся Шин Си сумел его удивить. Саламандр стал создавать огненные техники с такой скорость, с которой даже Кай не был способен творить, учитывая, что мечник усилился в этом плане благодаря ошейнику. Вот только он всё равно смог добраться до врага, избежав множества атак. Благо из-за ярости Шин Си был не сильно метким.
        Сблизившись, Кай собирался провернуть двойной удар в голову, как вдруг понял, что Шин Си поймал его кулаки, с лёгкостью сумев выдержать огромную силу мечника. Однако это было не единственное последствие трансформации. Поверхность тела саламандра оказалась невероятно горячей, из-за чего ледяная броня на руках Кая моментально растаяла, а затем его кулаки загорелись. Прорва энергии мгновенно стала уходить на восстановление конечностей, которые мечник, подавляя боль, пытался выдернуть. Однако хватка Шин Си оказалась непоколебимой!
        Оголив два ряда клыков, саламандр вновь открыл пасть, собравшись повторить недавнюю атаку лучом. И когда она вот-вот готова была отправиться вперёд, нога Кая взлетела. Удар снизу в челюсть, и смертоносный луч отклоняется вверх, проходя в опасной близости от головы Кая. Секундное замешательство противника, вслед за чем мечнику наконец-то удаётся вырвать обожжённые дочерна руки.
        В следующий миг земля и небо меняются местами, а Кай быстро отлетает в сторону от удара ногой в грудь. Приземлившись, парень видит бегущего на четвереньках саламандра, чья скорость от этого лишь возросла.

«Один раз в пять дней, но без этого победить не выйдет. Тогда… другого пути нет, придётся показать», - прикусил Кай губу, а затем занял боевую стойку, покрыв плотнейшим льдом теперь лишь руки и ноги. Меч здесь был бесполезен. Слишком прочными и горячими оказались чешуйки Шин Си - любое оружие ниже Королевского ранга однозначно будет повреждено.
        Зрители же продолжали молча наблюдать за происходящим сумасшествием. Патриарх саламандр же успокоился, увидев, что его сын отчасти контролирует себя во время первой в жизни частичной трансформации. Теперь он был убеждён, что Шин Си легко победит.

«Этой способности нашей крови может противостоять только гораздо более сильный противник, а никак не кто-то, чей уровень даже на два ниже. Вот он - главный козырь семьи Шин! - хмыкнул глава клана. - Так что уже очень ско…» - мужчина прервался.
        На арене вновь вспыхнула силой аура, однако на этот раз уже не Шин Си. Мощь рвалась прямиком из Кая, чья кожа покраснела, а вены набухли. Внешне это было похоже на использование смертельной Пилюли Красного Демона, но на самом деле это была вторая ранее скрытая способность линии крови парня - Буйство Жизни.
        По сути, она действовала похожим с этой пилюлей образом, активируя на максимум весь скрытый потенциал человеческого тела. Вот только если Пилюля Красного Демона после окончания действия полностью опустошало организм, отчего и останавливалось сердце, как это было, например, у Стефана, то способность Кая не имела подобного недостатка. Вот почему парень собирался применить её в финале. Увы, этот козырь в рукаве ему пришлось раскрыть чуть раньше.
        Не обративший внимания на изменения в Кае саламандр, наконец, приблизился, дабы в следующий миг полететь обратно. Да, лёд на руках мечника вновь оказался уничтожен, а кожа на костяшках сожжена, однако в этот раз Шин Си уже ничего не мог противопоставить возросшим в два раза физическим параметрам Кая.
        И словно повторяя прошлое, события на арене повторились. Снова саламандр летал из стороны в сторону, избиваемый оппонентом. Ученики разных кланов смотрели на это с ужасом, не веря, что на ступени Закалки Души вообще можно обладать подобной силой, как у тех двоих внизу.
        А через восемь минут всё закончилось. Отлетев на добрых три десятка метров от очередной комбинации ударов, Шин Си внезапно стал трансформироваться обратно. На парне теперь не было живого места, а сам он точно не был в трезвом уме. Однако саламандр всё ещё продолжал стоять, и даже медленно ковылял в сторону Кая, совсем не понимая, что происходит.
        - Уб… убью… я не… проиграю… - в бреду едва слышимо повторял Шин Си.
        Мечник же всё осознал, и медленно зашагал к врагу. Но, видимо, что-то неладное заметил патриарх Клана Пламенной Саламандры во взгляде Кая, из-за чего вдруг закричал, обращаясь к юноше.
        - Остановись! Не трогай его! Скоро мой сын упадёт. Ты победил, остановись же! - злобно произнёс мужчина.
        Кай удивлённо посмотрел в сторону, сразу же обнаружив источник звука.
        - А если не остановлюсь? - вздёрнув бровь, преисполненный наглости спросил парень, ничуть не замедлив шага.
        Глава могущественного клана Плато Поднебесья, Элементалист пиковой стадии, помрачнел. Почему какой-то сопляк вообще смел так с ним обращаться? В клане такого бы моментально казнили. Но ответил мужчина более сдержанно.
        - Клан Пламенной Саламандры забудет о тебе навсегда. Но если же с моим сыном что-то случиться, то твоя смерть растянется на века! - холодно изрёк он.
        Кай остановился. В пяти метрах от него, рефлекторно призвав Огненный Покров, всё ещё шевелился Шин Си, чей разум сейчас находился в тумане. Но по правилам - это всё равно значило, что он способен продолжать бой.
        - Этого мало. Вы мне больше угрожаете, чем предлагаете что-то дельное. И это могущественный патриарх древней семьи?

«Мелкий ублюдок, что он себе позволяет?! Если бы не договорённости между кланами, то этот жалкий барьер его бы ни за что не спас. Однако, мальчишку всё же заинтересовало моё предложения, а это уже хорошо».
        - Тогда, - покривившись для виду, произнёс отец Шин Си. - Я дарую тебе любой ресурс, если больше не тронешь сына.
        Да, это был банальный подкуп. И будучи главой клана, это сильно подпорчивало ему репутацию, а также нарушало негласный принцип невмешательства. Но просто стоять мужчина не мог.
        - Хм… - задумался Кай, чем шокировал зрителей.

«Неужели Шин Си отделается простым проигрышем после зверского убийства Лэй Ваня?» - думали многие из них, начиная постепенно чувствовать презрение к Каю.
        - Ладно, - улыбнулся парень. - Тогда я хочу духовный фрукт Королевского ранга с элементом меча или пространства!
        Патриарх скрипнул зубами.
        - Будет, - коротко кивнул он, делая злобный вид.

«Отлично. Этот ублюдок повёлся. Будут ему ресурсы. Конечно! Вот только сразу после этого я лично вызову его на дуэль, за то, что посмел так панибратски со мной разговаривать! И если сделать это раньше, чем какой-либо из кланов пригласит его к себе, то помочь уродцу никто не сможет… Грязно? Да! Но плевать! У него есть свиток, а всё будет по древним обычаям, так что не подкопаются кланы ко мне».
        Кай опустил руки, развеял лёд, а затем даже сделал шаг в сторону от Шин Си. На лице патриарха промелькнула улыбка, после чего он увидел, что мальчишка вновь посмотрел на него.
        - Шучу! Неужели ты думаешь, что я на такое поведусь, идиот?! - гневно выплюнул Кай, а потом разразился максимальной скоростью.
        Глаза главы клана и стоящих рядом старейшин моментально расширились, так как всё произошло слишком внезапно. Грудь Шин Си оказалась разорвана, а его всё ещё бьющееся сердце теперь находилось в окровавленной руке Кая.
        В следующий миг защитный купол был разбит, а внутрь, во главе с отцом Шин Си, ворвалось пятеро разъярённых пиковых Элементалистов Клана Пламенной Саламандры. Кай не мог даже увидеть их движений, а отзвук разрушенного купола пришёл слишком поздно. Лишь охватившая парня смертельная паника возникла моментально.
        Над ним уже нависла кажущаяся гигантской рука патриарха…
        Ужас смерти заполонил разум. В голову Кая внезапно вонзился клинок, а следом ещё тысячи мечей изрубили его тело. Сознание на мгновение померкло, чтобы в следующую секунду его выкинуло в реальность будто со дна ледяного озера на воздух.
        Парня пробрал озноб - всё это было лишь проявлением чьей-то силы. Подобное ощутил не только Кай, но и десятки тысяч других людей на арене. Эхо всего лишь от призванных Элементалистом (а это однозначно был он) законов ударило по каждому, начиная от учеников и заканчивая Элементалистами конечной стадии.
        Перед Каем стоял невозмутимый молодой человек, одной лишь энергией сдерживающий натиск пятерых пиковых Элементалистов. Этим парнем был не кто иной, как Цзян Дао - тот, кто уничтожил Алькею.
        - Попрошу всех успокоиться, - раздался его холодный голос.
        Зрители были шокированы и испуганы одновременно. Мало кто смел даже шевелиться.
        Продемонстрированная сила прекрасно показывала пугающую разницу между обычным пиковым Элементалистом и монструозным гением Цзян Дао. После такого становилось даже страшно помыслить, а какова же тогда сила его учителя, Старика Седой Горы?
        - Уйди с дороги, - прорычал отец Шин Си, - или я убью и тебя!
        В ответ на это Цзян Дао лишь закатил глаза, а затем указал пальцем вверх.
        И только через несколько секунд присутствующие начали замечать огромную тень, накрывшую собою арену. Резко подняв голову, зрители чуть не обомлели. В небесах, прямо над ареной, завис гигантский клинок, способный уничтожить всё в радиусе сотни километров.
        - Ты собираешься угрожать мне? - спокойно спросил Цзян Дао, а затем вытянул и сжал кулак.
        Пятерых пиковых Элементалистов откинуло словно детей, после чего прижало к земле. Это были законы Пути Пространства: Закон Отталкивания и Закон Притяжения.
        - Господа, прошу вас вернуться на свои места… - продолжил говорить Цзян Дао, сложив руки за спиной. - Пока я к демонам не стёр ваш клан с лица Саахи вместе с куском Плато Поднебесья, на котором он стоит. Потому что я не позволю творить подобное на землях моего клана.
        Всё это юноша произнёс медленно и спокойно, однако за каждым его словом ощущалось лишь одно - Сила.
        В тот же миг рядом с Каем появилась девушка невиданной красоты, от которой исходила величественная аура пикового Элементалиста. Парень всё ещё находился в шоке от всего произошедшего, так что тот факт, что она внезапно кое-что прошептала ему на ухо, только усилил общее потрясение. Однако, удивляя самого себя, Кай довольно-таки быстро принял решение, и затем кивнул.
        Красавица улыбнулась.
        - Ты была слишком медлительной, младшая сестра, - отчитал её Цзян Дао, подумав: «Впрочем, как и все остальные старейшины у нас…». - Если бы я задержался ещё хоть на мгновение, то парня больше не было бы в живых.
        - Прошу прощения за неудобства и благодарю за помощь, старший брат, - поклонилась Цзян Юй, в душе скривившись. Ибо на самом деле именно она являлась старшей, поскольку в действительности Цзян Дао было всего сто четырнадцать лет, даже несмотря на его монструозную силу. Вот только выбирая между возрастом и могуществом, в мире боевых искусств всегда побеждало второе, отчего шестисотлетней девушке приходилось мириться с "младшей сестрой".
        С другой же стороны, не поразиться силой ученика Старика Седой Горы в очередной раз Цзян Юй попросту не могла. Ей до сих пор было сложно поверить, что неизвестно откуда взятый бывшим патриархом младенец сможет уже в двадцать лет стать Заклинателем, а к шестидесяти годам достигнуть начальной стадии Элементалиста. Вот почему поспорить в силе с Цзян Дао мог только его учитель и нынешний патриарх.
        Тем временем глава Клана Пламенной Саламандры поднялся с земли, направившись вперёд, поглядывая при этом на гигантский меч, до сих пор находящийся в небе. Отец Шин Си впервые в свой жизни встретил кого-то настолько подавляющего. А ведь раньше он даже Старика Седой Горы считал лишь ненамного сильнее себя. Как же он ошибался…
        Заметив приближения патриарха саламандр, Цзян Дао, всё так же держащий глаза закрытыми, обернулся.
        - Я что-то не так объяснил?
        - Мы уйдём, но перед этим… - оскалился отец Шин Си, став ещё больше похожим на сына, - я требую поединка с этим… юношей, - через силу сказал он, - дабы отомстить за смерть сына, а также за то, что смел оскорбить меня! Вы не можете мне этого запретить, ибо даже ваши предки использовали это право.
        Цзян Дао усмехнулся, а вперёд вышла Цзян Юй.
        - Действительно, вы имеете на это право, но как наставник этого… юноши, как вы сказали, - очаровательно улыбнулась она, - я также имею право на то, чтобы сразиться вместо него.
        - Наставник? - опешил патриарх саламандр.
        - Всё верно. Кай Арнхард буквально минуту назад согласился стать моим первым личным учеником.
        Красавица снова улыбнулась. Конечно же, Цзян Юй не была глупа, и сразу поняла, чего может захотеть отец Шин Си. Вот она шепотом и предложила Каю ученичество, на что парень сразу же согласился, чем спас свою жизнь.
        Вдруг мужчина оскалился.
        - Вот только организаторам Великого Турнира запрещено принимать к себе участников во время самого события! - ощутив превосходство, произнёс он.
        - А разве я говорила, что он сейчас станет членом Клана Семи Клинков? - мило нахмурилась Цзян Юй. - Я всего лишь предложила ему стать моим учеником, но никак не вступить в клан.
        Отец Шин Си, в глубине души которого до сих пор бушевали ненависть и желание отомстить за сына, но которые из-за силы Цзян Дао пришлось подавить, осекся. Он окинул злобным взглядом красавицу, а затем, забрав тело сына, молча покинул арену.
        После этого, понаблюдав за уходом всех саламандр, исчез и Цзян Дао.
        - Вот, - Цзян Юй протянула Каю небольшой бумажный амулет. Как только парень взял его, девушка сразу же исчезла.
        Так, держа амулет в руке, юноша ещё простоял целую минуту, пока судья не объявил победу Кая. Таким образом закончился второй полуфинальный поединок, и теперь оставался лишь финал.
        "Ну ты и дурак, - пробурчал Рун’Тан. - Опять со смертью играешься…"
        Глава 35. Кульминация Великого Турнира.
        Тем временем, пока проходил бой Кая и Шин Си, в землях Клана Пламенной Саламандры всё было спокойно. А особенно в Городе Трёх Огней - столице клана, куда был доступ только элите. Здесь, из-за того, что большинство как внутренних, так и личных учеников отправились в Город Вершин Мира, дабы поддержать господина, сегодня было пустовато. Тут остались лишь немногие старейшины-Заклинатели, и все немногочисленные Элементалисты ниже пиковой стадии.
        По чистой и ухоженной улочке шел высокий симпатичный парень, занимающий десятую позицию в рейтинге личных учеников клана. Звали его Шин Чжан. Украсив лицо лёгкой улыбкой, юноша неспешно шагал в сторону центрального дворца, где обычно проживали Элементалисты и их слуги.
        - Господин Шин Чжан, - обратился к парню один из стражников, стерегущих вход на территорию дворца, - вам назначено?
        В действительности, даже талантливейшие личные ученики не могли так просто попасть в дом патриарха, из-за чего им требовалось заранее просить аудиенции с нужным высшим старейшиной (с самим же главой клана встретиться вообще не получилось бы). Всё-таки ветвей, как и самих членов рода Шин было немало. Поэтому лишь такие, как Шин Си, родившиеся в правящей семье, могли попасть во дворец в любой момент, и стража не имела права их останавливать.
        Увы, но Шин Чжан не был из главной ветви, отчего охрана и остановила парня. Точнее - попыталась…
        Юноша всё так же продолжал неспешно шагать вперёд, становясь всё ближе к четверым пиковым Заклинателям, один из которых и задал вопрос.
        - Господин?..
        Мужчина вдруг замолк. Он, как и все остальные охранники, резко схватился за горло, пытаясь сделать хоть один вдох. Однако у четвёрки могущественных воинов это так и не получилось. Взгляд стражи упал на продолжающего идти вперёд улыбающегося парня, и они сразу поняли, кто их атаковал. Вот только поделать с этим ничего не могли, так как невероятно сильная аура полностью блокировала не только ток энергии в их телах, но и многие другие биологические процессы. В итоге Заклинатели умерли уже через несколько секунд, а Шин Чжан спокойно вошёл на территорию дворца, с лёгкостью миновав как защитный, так и сигнальный массив.
        Дальше парень ускорился, и уже очень скоро добрался до нужной комнаты в глубине дворца. Путь парня был усеян десятками трупов.
        Резко открылась дверь. Находящиеся внутри семеро Элементалистов начальной стадии сильно удивились. Во-первых, на вход была наложена особая техника, которая не позволила бы зайти кому-то слабому. А во-вторых, в это помещение попросту было запрещено входить даже прислуге дворца. Ведь именно здесь проводилось исследование необычного пространственного артефакта, добытого в подводном храме Клана Морского Дракона.
        За прошедшее время этим семерым мастерам так и не удалось разгадать секрет предмета, чтобы открыть его, однако они были уверены, что рано или поздно найдут ответ.
        Вот только Элементалистов прервали. Неожиданно и бесцеремонно.
        - Мальчишка! - сразу закричал один из них, разгневавшись из-за того, что им помешали.
        Но Шин Чжан, на чьих устах всё так же играла улыбка, не желал выслушивать вопли дряхлого старика, чьим уделом было находиться на побегушках у совета старейшин, и никогда не подняться выше начальной стадии. Парень щёлкнул пальцами, после чего каждый присутствующий задрожал. Чужеродная, могущественная и крайне таинственная сила ворвалась в их тела.
        Уже через десять секунд в помещении, помимо самого юноши, находилось лишь семь ледяных статуй, на чьих лицах был изображён страх.
        Подойдя ближе, Шин Чжан взял пространственный артефакт.
        - Вот и настало твоё время, - ещё сильнее заулыбался парень, а точнее тот, кто захватил его тело - Хранитель.
        Он очень сильно ждал этого дня. И вот теперь никто ему не мог помешать, так как все пиковые Элементалисты Клана Пламенной Саламандры сейчас находились на центральной арене Города Вершин Мира, наблюдая за боем сына патриарха.
        Древний дух сжал артефакт, а затем влил в него энергию. Конечно же, он знал, как открыть предмет.

«Кто бы мог подумать, что тот парень хранит в себе душу настолько могущественного мастера. Невероятно, но по силе он точно не уступает господину У’Шору, во времена, когда я ещё видел его, - вновь вспомнил Хранитель. - Никогда бы не поверил, что мне действительно удастся отомстить. Как же я этого ждал…» - оскалился он.
        Захватить тело Шин Чжана, вошедшего в подводный храм по приказу Шин Си, оказалось нетрудным делом, особенно когда на стороне духа имелся древний мастер душ. Вот только без последствий подобный захват оболочки пройти не мог. Особенно для Хранителя, сила которого была не ниже, чем у Цзян Дао. Поскольку владея подобной мощью, нельзя было вселиться в любого. Ведь тело всегда связано с душой, и если что-то из них окажется слишком сильным, то второе попросту не выдержит этого.
        Вот и тело Шин Чжана не выдерживало. Рун’Тан, конечно, позаботился о том, чтобы сила Хранителя сразу не разорвала парня, но вечно так продолжаться не могло. Дух уже ощущал, что его жизнь на пределе, так что нужно было действовать сейчас.
        Пространственный артефакт засветился, а затем из него хлынуло буквально море энергии, отголоски которой моментально ощутили все в городе. Хранитель резко переместился на крышу дворца, после чего прямо над зданием стал открываться огромный горизонтальный портал.
        Люди, ощутившие ранее всплеск невиданной силы, повыходили из домов, став наблюдать за огромным тёмным зевом пространственного прохода в небе над центром города. А когда из портала начало выплывать гигантское здание, похожее на храм, их всех накрыл шок и ужас.
        Хранитель улыбался, молча наблюдая за происходящим, параллельно с этим отслеживая приближающихся к нему Элементалистов. Вот только, находясь не на пиковой стадии, они практически не представляли никакой угрозы для него. Так что парень просто ждал.
        Мало кто знал, но на самом деле подводный храм не существовал в каком-то конкретном месте, а также не являлся место лишь для проведения испытаний. Во-первых, тот массив переноса, спрятанный на краю Дальних Пустошей, вёл не куда-то на дно океана, а в отельный пространственный карман, созданный лично У’Шором. Вот почему это место Клан Пламенной Саламандры так и не нашел. Ну а во-вторых, подводных храм был ещё и темницей.
        Узником же его являлся могучий зверь - Подводный Король - третий сын Морского Дракона. Однако в отличие от первых двоих, этот ребёнок У’Шора провалил свой прорыв за пределы Тиранической ступени, и выжил лишь благодаря силе родителя. Но после неудачи Подводный Король навсегда утратил разум, навечно став безумным зверем.
        Тем не менее У’Шор всё равно лелеял надежду, что через тысячи лет его сын всё-таки вернёт себе рассудок, поэтому и оставил его в живых. Для этого Морской Дракон создал подводный храм, где и заточил сына в глубоком сне, после чего окончательно покинул Сааху.
        Однако сколько бы времени ни проходило, Хранитель так и не замечал изменений в разуме Подводного Короля. Он всё также был безумен, и даже сильнее, чем раньше. В какой-то момент стало окончательно понятно, что сын Морского Дракона никогда не сможет восстановиться. Тогда-то дух и решил просто дождаться естественной смерти узника храма.
        Однако всё поменялось, когда появился преемник - Кай. Удивительный парень не только поразил Хранителя свои талантом, но и даровал шанс отомстить саламандрам. И раз уж это случилось, то следовало использовать всё.
        Именно поэтому Шин Чжаном и был призван сразу весь храм, ныне зависший в воздухе прямо над дворцом патриарха. Могущественная аура монстра пика Тиранической ступени, которую некогда и ощущали участники турнира, попавшие в карманное измерение через массив, разразилась над городом.
        Подводный Король медленно пробуждался, желая утолить свою безумную ярость.
        Вместе с тем раскрывалась и сила Хранителя, из-за чего тело Шин Чжана разрушалось ещё быстрее.
        - Сегодня вы наконец-то за всё ответите, саламандры, - прошептал он, снимая оковы с дикого монстра и с себя.

***
        Патриарх, верховный старейшина и другие пиковые Элементалисты Клана Пламенной Саламандры всё ещё возвращались на летающем корабле, и о происходящем дома ужасе никто из них даже не догадывался. В принципе как не знал об этом никто другой вне земель клана. Кроме, пожалуй, одного паренька со странными фиолетовыми глазами…
        К этому времени уже успел наступить новый день, к обеду которого и должен был начаться финальный поединок третьего этапа Великого Турнира.
        Фэнг Бао, первый финалист, сейчас находился в лазарете Клана Семи Клинков. Парень был бледным как мел. Его одолевала слабость, из-за которой даже дышать становилось тяжело. Вот только все его раны, полученные во время боя с Ивсимом, уже успели зажить. Так что не они являлись причиной нынешнего ужасного состояния воина.
        Целители выдвигали разные версии, но определить, что же происходит с парнем, никак не могли. Вот почему, даже выйдя в финал, Фэнг Бао ещё не спешил на арену. Он понимал, что не сможет сейчас ничего противопоставить не то что Каю, но даже какому-нибудь Лэй Ло. Это сильно злило юношу.
        - Не стоит так нервничать, - вдруг послышался бодрый голос из угла комнаты.
        Фэнг Бао вздрогнул. Он даже не смог осознать, как и когда к нему в комнату пробрался бывший противник - Шакс. Вспомнив о силе лучника, парень не стал грубить.
        - Что ты здесь делаешь?
        - Наведать тебя решил, а что ещё? - невинно похлопал ресницами Шакс.
        - Для этого в комнату таким способом никто не пробирается.
        - Эх… ну и скучный же ты. Ладно, ладно. Я тебе подарок принёс на самом деле, - подмигнул бывший оппонент, бросив Фэнг Бао небольшой флакончик с жидкостью.
        - Что это? - словил парень ёмкость, став рассматривать.
        - А сам не угадаешь? - уставился на собеседника Шакс, но получив в ответ лишь тяжёлый уставший взгляд и молчание, вздохнул. - Хорошо… Это противоядие.
        Глаза Фэнг Бао моментально расширились. Однако ответил он на сразу.
        - Так ты меня отравил? - задал он закономерный вопрос после минуты молчания.
        - Возможно, - пожал плечами Шакс. - Но советую тебе выпить противоядие как можно скорее. Саламандр умер вместо тебя, так что второй труп мне не нужен.
        Может быть, из-за слабости, а, может, из-за другой причины, но на эти слова Фэнг Бао практически никак не отреагировал.
        Парень выпил странную жидкость, а уже через несколько секунд ему действительно стало лучше.
        - Вот и хорошо, - прокомментировал Шакс. - А теперь можешь отправляться на арену, у тебя там скоро бой. Только смотри не помри там, а то не хочется мне как-то опять сдаваться…
        После этого Шакс исчез. Как сразу понял Фэнг Бао, сейчас с ним беседовал даже не оригинал.

«Почему он хотел убить меня? - стал неестественно спокойно рассуждать парень. - Нет, неконкретно меня… Ему нужна была смерть кого-то из полуфинала, но только одна. А ещё эта оговорка про сдачу… Так вон оно что. Значит, Шаксу нужно четвёртое место. Ведь в нынешних условиях он претендует именно на него. Ни Лэй Шэнь, ни Цзян Юн ему не соперники. А если вспомнить о призе за четвёртое место, то всё наконец встаёт на свои места… Вот ведь ублюдок расчётливый… Непонятно только, почему он просто не победил меня? Не хотел раскрывать всю силу? Или что-то мешало?»

***
        Наконец-то этот день наступил. Ведь именно сегодня должен был определиться победитель Великого Турнира этого пятидесятилетия. И хотя, как в итоге оказалось, оба претендента так или иначе связаны с Кланом Семи Клинков, это ничуть не убавляло интереса у зрителей. Ибо в отличие от множества прошлых турниров, сейчас в финале оказались не привычные главные гении кланов, а неизвестные никому ещё некоторое время назад воины.
        Один прибыл на Плато Поднебесья - вершину боевых искусств Саахи - из очень далёких земель, в которых уровень внешней энергии даже не позволяет подняться выше ступени Заклинателя, всего три года назад.
        Второй же изначально был родом из сильнейшего клана. Однако, родившись без какого-либо, даже самого маленького таланта к владению мечом, был изгнан из правящей семьи, а затем и вовсе покинул плато, отправившись в Низинные земли на пять лет.
        Присутствие подобных воинов в финале стало для многих учеников большим показателем, и даже стимулом. Поскольку таким зрителям было легче ассоциировать себя с простыми Каем и Фэнг Бао, чем какими-то главными гениями, наподобие Шин Си и Янь Лианга.
        Противники вышли на арену, из-за чего зрители моментально разразились выкриками поддержки. Однозначного фаворита не было, поэтому люди поровну болели за обоих.
        Наконец-то, через несколько минут всё начало стихать, вслед за чем судья повторил правила и объявил начало боя. Однако никто из финалистов нападать пока не спешил. Противники оценивали друг друга, будучи при этом готовыми атаковать в любой момент.
        - Никогда бы не подумал, что встречу в финале кого-то, кто даже не принадлежит к касте личных учеников, - вдруг произнёс Фэнг Бао. - Но какая же это ирония… Изначально ты показал себя как воина, полагающегося лишь на своё тело, но затем всё-таки явил меч. Я же начал турнир под видом мечника, но в итоге раскрыл своё настоящее оружие. Вот только, к сожалению для тебя, у меня далеко не одно оружие, - оскалился парень, намекая на руки и ноги.
        - А с чего ты взял, что оно у меня только одно? - усмехнулся Кай, вызвав недоумение как у зрителей, так и у соперника.
        Однако вскоре всё встало на свои места. Клинок Водной Глади отправился обратно в пространственное кольцо. Взамен же ему в руках парня появилось два других меча. Кай наконец-таки раскрыл, что является парным мечником!

[Левый Глаз Шторма]
        Ранг: Золотой
        Качество: Пиковое
        Особенность: пассивная способность [Кромсающие Ветра]
        Особенность: активная способность [Шторм Морского Дракона]
        Особенность: [Левый Глаз Шторма] духовно связан с [Правый Глаз Шторма]. При использовании обоих клинков мощь атак владельца возрастает вдвое.

[Правый Глаз Шторма]
        Ранг: Золотой
        Качество: Пиковое
        Особенность: пассивная способность [Кромсающие Ветра]
        Особенность: активная способность [Шторм Морского Дракона]
        Особенность: [Правый Глаз Шторма] духовно связан с [Левый Глаз Шторма]. При использовании обоих клинков мощь атак владельца возрастает вдвое.
        (Прим. автора: описание для читателей, а так его видит только Кай. Кстати, мечи из подводного храма, что, надеюсь, понятно).
        Никто этого не ожидал, но Каю в очередной раз удалось поразить публику. И дело было даже не в оружии Золотого ранга, которого хватало и у личных учеников, а в том, что парень оказался обоеруким мечником.
        Обычно воины использовали лишь одно оружие. Но изредка рождались и те, кто мог с одинаковой эффективностью использовать парные клинки. И суть этого крылась не только в отличном владении телом, но и в особом умении контролировать энергию и законы. Поскольку с двумя мечами требовалось это делать одновременно в два направления.
        И если кто-то действительно владел подобной способностью, то он и мог называться настоящим обоеруким мечником. Такие люди рождались лишь раз в поколение, но начиная использовать два оружия, обретали гораздо большую силу, чем простые воины.
        В свою очередь, не обладая врождённой предрасположенностью, обычные мастера также могли попытаться освоить владение двумя мечами. Вот только сделали бы они это на уровне обычного смертного, и так и не сумели бы сравняться с настоящими обоерукими мечниками. Поэтому и важен был талант, который у Кая как раз имелся, благодаря идеальному контролю энергии.
        - Неплохо, - азартно улыбнулся Фэнг Бао, справившись с нахлынувшим удивлением. - Так, выходит, ты ещё не всё раскрыл. Но и обо мне можно сказать так же.
        На руках парня тут же появились золотистые металлические перчатки, а на ногах схожая обувь до колен. Из-за духовной метки владельца все могли увидеть лишь название и качество предметов, но и этого уже было достаточно для удивления зрителей. Аура, созданная появившимися артефактами, сразу вызывала переполох и даже страх у людей.

[Перчатки Золотого Зверя]
        Ранг: Королевский
        Качество: Пиковое

[Наголенники Золотого Зверя]
        Ранг: Королевский
        Качество: Пиковое
        Публика оказалась поражена, и это касалось не только простых учеников, но и Элементалистов. Поскольку многие из сильнейших мира сего никогда даже не видели предмета Королевского ранга такого качества, так как их научились создавать лишь недавно, и требовалось для этого невероятное количество редких ресурсов. Вот почему наличие подобных вещей у воина ниже ступени Заклинателя вызывало замешательство и шок даже у патриархов кланов.
        Но ещё больше удивляло то, что Фэнг Бао мог использовать эти предметы, о чём и говорила его духовная метка на
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к