Сохранить как .
Небесный Трон 2 Юрий Николаевич Москаленко
        Небесный Трон #2 Кай обрел новую жизнь в ином мире. Обрел новый дом и даже семью.

        Он потерял почти всё лишь за ночь.

        Ему открылся древний город, а затем он смог отомстить…

        Теперь же его путь лежит на восток, в столицу империи Алькеи. Туда, куда отправилась его ненастоящая, но родная сердцу сестра. Туда, где находится сильнейшая секта в стране, и где он сможет продолжить свое развитие…

        Развитие в мире, где правит сила и мастерство.

        Правят боевые искусства!
        Юрий Москаленко
        Небесный Трон 2
        Глава 1
        Берсерк
        Уклонившись от резкого, но всё же предсказуемого взмаха когтистой лапы, молодой человек отпрыгнул назад. Короткие русые волосы обдало потоком воздуха, а у левого плеча стало покалывать. Ведь именно его могло только что разорвать, если бы Стефан не увернулся вовремя.
        Перед среднего роста парнем стоял могучий зверь, что был не менее полутора метра в высоту.
        Монстр конца ступени Закалки Разума - каменный волк.
        Существо, покрытое прочнейшей броней из сероватой корки земли, но при этом обладающее достаточно высоким показателем скорости. Это одновременно позволяло ему быть как очень защищенным, так и в нужной степени проворным, чтобы поспевать за противниками.
        Сейчас же, именно два таких существа сражались со Стефаном, чье очень грубое лицо выражало легкую обеспокоенность. Будучи воином, недавно начавшим Закалку Разума, он не очень волновался о себе.
        Однако его товарищи, что в данный момент так же сражались с каменными волками, не были столь же сильными как он. Это и вызывало волнения парня. Ведь если он как можно скорее не расправиться с двумя своими противниками, и не придет на помощь остальным, то скоро все станет очень скверно.
        А кроме того, позади них еще и находился относительно небольшой караван из дюжины повозок, где прямо сейчас прятались несколько десятков самых обычных людей. Но самое главное: там была их госпожа, защищать которую Стефан поклялся еще давным-давно. И от своих слов он не отступит ни на шаг!
        Отразив очередной выпад монстра, и сделав кувырок в сторону, парень быстро стал на ноги. Крепче сжав свой меч, он сконцентрировался, и воспользовавшись выигранным мгновеньем, направил Ки в руки и оружие.
        Клинок Земного ранга на секунду загудел, начав вибрировать, а воздух рядом с ним слегка закружился.
        - Ярость Ветров!  - выпалил Стефан название техники такого же ранга, как и его меч, вслед за чем целых три потока горизонтальных вихрей ринулись в сторону зверя.
        Скорость, с которой атака преодолела расстояние между парнем и монстром оказалась невероятна, так что у каменного волка совсем не было времени как-либо среагировать и защититься. Удар трех бушующих воронок ветра, каждая из которых могла разрубить ствол широкого дуба в щепки, врезался в морду чудовища.
        Вот только Стефан совсем не ожидал, что единственным результатом его атаки станет потрескавшаяся броня на лбу монстра. Но мгновеньем спустя, воин понял, что слегка поспешил с выводом.
        Завывший от боли каменный волк тут же начал мотать головой из стороны в сторону: один его глаз оказался всё-таки ранен техникой Стефана, что заставило парня усмехнуться. Но радость долго не продлилась. Второй монстр был уже совсем близко, и даже успел прыгнуть в сторону человека.

«Твою мать!» - на мгновенье запаниковал парень, понимая, что совсем не успевает уйти с траектории атаки.
        Лишь слегка умудрившись повернуть корпусом, ему всё же удалось убрать голову из-под направления движения смертельно опасной пасти монстра. Тем не менее, в его грудь тут же прилетела сокрушающая атака лапой. Если бы не нагрудный доспех Земного ранга, то сейчас бы на груди Стефана красовалась глубокая и ужасная рана.
        Отлетев назад от силы удара, даже защищенный особой броней, парень ощутил всю мощь удара каменного волка. Конечно же большую часть урона на себя забрал доспех, но даже тех немногих процентов, что всё же прошли сквозь тело воина ударной волной, хватило чтобы он сплюнул целый глоток крови.
        Игнорируя боль в ребрах, парень тут же поднялся. Не было времени разлеживаться.
        Вообще напали на них не более нескольких минут назад. Неожиданно выскочившие твари, еще издалека заметили и бросились на мерно шедший караван, тут же заставляя его охрану вмешаться. И хотя защитников было аж два десятка на уровне Закалки Мышц и еще пятеро на ступени Закалки Разума, а монстров всего лишь девять, люди всё равно оказались в нелёгкой ситуации.
        Стефану, как сильнейшему из них, пришлось взять на себя сразу двоих чудовищ. Еще четверо распределились по одному меж другими воинами его ступени, и трое оставшихся припали на двадцатку мужчин уровня Закалки Мышц. Тем не менее, каждый из каменных волков находился на финальном уровне ступени Закалки Разума, что делало их сложными противниками даже для этого парня, не говоря уже и о других воинах.
        Но каким-то чудом они справлялись.
        Одному его соратнику всё-таки удалось подловить, а затем и смертельно ранить монстра. То же касалось десятерых бойцов, что смогли завести еще одного монстра в ловушку, после чего насадить того на копья. Поэтому парень считал, что если сможет продержаться еще некоторое время против пары противников, то остальные охранники каравана скоро разберутся со своими оппонентами и придут ему на выручку.
        Победив двоих каменных волков, освободившиеся защитники уже спешили на помощь к другим товарищам, и скоро вся стая должна была быть изничтожена. Стефану требовалось лишь продержаться еще немного…
        На самом деле если бы не две вещи, то у всех этих людей и шанса не было бы на победу.
        Первой такой причиной было наличие заметных прорех в естественной броне каменных волков, в которые в основном и атаковали воины. Ведь не будь этих щелей, то практически никому из них так бы и не удалось ранить монстров, не говоря уже и о убийстве.
        Вторым же моментом оказался факт вооружения охраны каравана. Как слуги великой аристократической семьи Стеншет, каждый из них был вооружён оружием, а также закован в броню Земного ранга. Именно поэтому не так уж и много бойцов получило какие-либо ранения в течение этой битвы, когда как монстры всё же активно ощущали сталь мечей и копий, усиленных энергией.
        Успев окинуть поле боя взглядом, что заняло не более мгновения, парень хотел было вернуться к своему сражению, как неожиданно произошло нечто пугающее. Один из монстров, что буквально несколько секунд назад получил несмертельное ранение завыл, чем привлек внимание не только людей, но и сородичей твари. А вслед за этим, существо стало увеличиваться в размерах, пока его глаза медленно наливались ярко-красным цветом. В тот же момент другие монстры инстинктивно решились броситься на призыв своего вожака.
        - Не может быть…  - ошарашенно прошептал Стефан.  - Берсерк…
        Однако времени медлить не было. Двое его противников уже развернулись, собираясь убежать на призыв.
        - Да хрен вам!  - взорвался парень.  - Столп Ветров!
        Не сильно заботясь о запасах энергии, парень решил обрушить на двоих каменных волков одну достаточно затратную технику. Другого варианта не оставалось, нельзя было позволить еще и этой паре помочь берсерку.
        С клинка Стефана тут же сорвался десяток маленьких светящихся шариков, которые быстро взлетев, сформировали по кругу в метре над головами не успевших отреагировать монстров. На чудовищ тут же обрушился подавляющий поток ветра, заставивший существ припасть к земле.
        И хотя монстрам это практически никак не навредило, лишь вынудив их остановиться от навалившейся тяжести, но воин свою задачу выполнил: каменные волки вновь обратили свое внимание на него. Устрашающе зарычав, они направили взгляды на Стефана. И в тот же момент, когда он понял, что более не может поддерживать технику, оклемавшись, оба монстра побежали на него.

«Нужно тянуть время… Энергии почти не осталось…» - определившись с линией поведения, парень тут же кинулся в сторону леса, уводя чудовищ от каравана.
        Однако убегая всё дальше, с каждым ударом сердца, парень осознавал: в скорости ему не выиграть, каменные волки быстро догоняли.
        Резко развернувшись, весь в ссадинах, царапинах, покрытый потом и сильно уставший, Стефан выставил перед собою клинок. Чтобы ни произошло, его рука не дрогнет. Он исполнит данную госпоже клятву, и до последнего будет защищать её. И даже если ему придется сейчас отдать свою жизнь, молодой человек сделает это без сомнений, лишь надеясь, что сможет таким образом помочь остальной охране.
        С такими мыслями воин продолжил свой бой…
        Отбиваясь и уворачиваясь от нападок монстров, парень уже еле стоял на ногах. В его глазах темнело, а пальцы стремились разжаться, грозя выронить меч. А ведь прошла всего пара минут.
        Справились ли его товарищи с берсерком и остальными монстрами?
        Стефан не знал, но очень надеялся на это. Молил небеса чтобы его действия всё же не оказались напрасными…
        На самом деле, это был лишь второй раз в жизни, когда парень встречался с монстрами. И отсутствие опыта смертельных битв крайне расстраивало его. Ведь имей он сейчас таковой, возможно бы ситуация сложилась иначе.
        Но уже ничего нельзя было поделать. Исход казался предрешенным…
        Парировав очередную атаку каменного волка, сильно ослабшие руки парня не выдержали, и он всё-таки выронил клинок. Сила удара монстра заставила его повалиться назад. Сил подняться больше не было.
        Приняв неизбежность собственной смерти, Стефан молча и даже с легкой улыбкой смотрел на хромающего монстра, что приближался к нему.
        Всё же ему удалось кое-чего добиться. Этот волк оказался сильно им ранен, из-за чего очень скоро потеряет немалое количество крови, вслед за чем и умрет. Более это чудовище не сможет навредить другим защитникам каравана…
        Второго же монстра парню не удалось снова задеть, тем не менее, обратно к каравану тот вернётся уже без одного глаза.
        Прикрыв глаза от слабости, Стефан принялся ждать кончины.
        Однако прошла секунда… вторая… а затем и третья. Его так никто и не спешил добивать.
        Распахнув веки, парень уставился на близко подошедшего каменного волка, который замерев, с испугом смотрел куда-то в сторону. Переведя свой взгляд в то же направление, молодой человек не сразу поверил своим глазам: на земле валялось беззвучно разрубленное тело лишившегося глаза монстра.
        Вдруг дернув головой, второй зверь уставился на убийцу его собрата. Но не успел он что-либо сделать, как в сторону монстра сорвалась алая полоска энергии. Не видя в этой атаке для себя угрозы, чудовище просто подставило наиболее бронированную часть тела под удар. Жалкая техника человека выглядела очень слабой и неопасной.
        Молчаливо и безучастно наблюдая за бессмысленной атакой (ведь даже он не смог пробить их голову), Стефан оказался невероятно шокирован, когда красноватая полоска рассекла шею монстра словно горячий нож масло.
        - А?!..  - широко раскрыв глаза, удивился воин. Он же смог ощутить, что атаку испустил кто-то даже не достигший ступени Закалки Разума. Так как же ему удалось разрезать столь прочную броню?!
        Посмотрев в сторону, откуда и был выпущен удар, Стефан увидел там молодого парня с длинными черными волосами и резкими чертами лица. Но что было более удивительным, так это то, что незнакомец уровня Закалки Мышц был практически гол, так как остатки висящей на нем одежды уже давным-давно пришли в негодность.
        - Кто ты?  - выпалил защитник каравана первое что пришло на ум.
        Стефану до сих пор не верилось, что некто такого уровня смог с такой легкостью расправиться с двумя монстрами, что близились к пику Закалки Разума. Как такое вообще возможно? И что, черт побери, случилось с его одеждой?!
        Подойдя к развалившемуся от слабости на земле парню, Кай устремил на него взгляд своих фиолетовых глаз.
        - Скажи… ты можешь продать мне свою одежду?  - услышал Стефан первые слова незнакомца, что заставили воина вновь испытать потрясение.

* * *
        Снаружи продолжался бой. Разместившись в наиболее роскошной повозке, что больше походила на целый дом с колесами, юная девушка прислушивалась к звукам сражения.
        Она никак не могла понять, стоит ли ей вмешаться или охрана всё-таки сможет справиться?
        Ощутив гибель двоих монстров, в то время как все её солдаты еще оставались живы, госпожа облегченно вздохнула. Но только чтобы после этого резко раскрыть глаза, чуть не подпрыгнув на месте. Разошедшийся от одного из каменных волков всплеск энергии, а затем и громкий вой, заставил девушку нахмуриться.
        - Безумие монстра?  - прошептала она.  - Откуда здесь берсерк?..
        Положение на поле боя тут же переменилось. Издавший вой зверь призвал к себе на помощь остальных сородичей. Теперь разделить монстров не получится, так еще и под воздействием силы берсерка они начнут усиливаться.
        Девушка опустила взгляд чуть ниже, в очередной раз посмотрев на свой меч, решаясь выйти. Но она сомневалась. Тонкие и нежные пальцы медленно потянулись к оружию, когда события недавних дней вновь взыграли в памяти, заставляя её замереть. Госпожа не хотела повторения той трагедии, так что, прикусив губу, она заставила себя продолжить ожидание. Нужно было верить в своих защитников…
        Внезапно произошел очередной всплеск энергии, похожий на использование техники, а затем три источника Ки начали удаляться в сторону. Судя по ауре, это было дело рук её личного слуги - Стефана.
        Бой между людьми и монстрами продолжился, но теперь последних оставалось только пятеро. А собравшись вместе, они стали более легкой добычей для подготовленных воинов, которые окружили чудовищ.
        И пока сам берсерк продолжал расти в размере, остальные четверо зверей, попав под ментальное влияние защищали его. Тем не менее, их количества определённо не хватало чтобы остановить напор людских атак. С каждым новым мгновеньем на телах монстров появлялось всё больше ран.
        Шла смертельная гонка со временем.
        Если защитники не успеют убить берсерка за пять минут пока он растет, то затем им уже не победить. Иначе же, если другие каменные волки, чьи разумы оказались затуманены недавним воем, не сумеют продержаться нужное время, то их действия окажутся в итоге полностью бесполезными.
        И если бы только еще два каменных волка, которых увел за собою Стефан, были с ними, то у людей не осталось бы никакого шанса…
        Сражение продолжалось, с каждой новой минутой число монстров неуклонно сокращалось, но бойцы всё так же не могли достать до бездействующего берсерка. И вот пал последний каменный волк, оставив неподвижного монстра беззащитным.
        Воины начали ликовать: у них оставалось еще более минуты времени. Но неожиданно всё изменилось.
        Налившиеся кровью, глаза берсерка вспыхнули. Достигнув почти пятиметрового размера, он выпустил огромное и пугающее давление дикой энергии. Многие воины Закалки Мышц, окружившие его, тут же впали в ступор, а их колени затряслись.
        Взмахнув лапой, громадный монстр отправил в полет не менее четверых бойцов, а сделав резкий рывок вперёд, запросто перекусил еще одного напополам.
        Увидев это, остальные защитники каравана не смогли поверить своим глазам. Почему берсерк пробудился так быстро?
        Сжимая оружие до дрожи в руках, они с ужасом глядели на монстра, чья сила резко возросла до ступени Закалки Души. Были ли у них шансы?
        И хотя никто не спешил убегать, однако практически все из охранников медленно отступали назад, пока безумный монстр без каких-либо проблем пережевывал тело одного из их товарищей прямо вместе с броней.
        Рядом с громадным каменным волком осталось лишь четверо мужчин, находившихся на ступени Закалки Разума. Они смогли подавить страх, зародившийся глубоко в их сердцах, вот только эти воины также не знали, что же им делать. Чувство бессилия быстро растекалось по их телам, постепенно захватывая разум.
        Один из них всё же не выдержал, и резко закричав, бросился в бездумную атаку на монстра, целясь тому в прореху в естественной броне.
        - Стой!!  - закричал кто-то из оставшихся бойцов, но было уже слишком поздно.
        Совершив молниеносное движение, монстр-берсерк резко пригвоздил глупца к земле, с легкостью размозжив человеческую голову. Кровь погибшего мгновенно окропила многих окружающих, заставив их замереть, словно статуи.
        Ощутив смерть одного из своих слуг, молодая девушка более не могла ждать. Если она не вмешается прямо сейчас, то затем будет уже слишком поздно что-то решать. Даже если её безопасности угрожало нечто, то всё равно было глупо просто сидеть и ждать пока перебьют всех защитников каравана.
        Подняв с полу свой белоснежный клинок, девушка, что доселе сидела на собственных коленях, начала решительно вставать. И в тот момент, когда она почти полностью выпрямилось, что-то изменилось в её ощущении силы.

«Это Стефан?  - почувствовала она знакомую энергию.  - Он смог победить ту пару каменных волков? Но… кто это рядом с ним?! Я не знаю эту ауру… Только что это за огромная сила?..»
        Рядом с личным слугой госпожи остановился практически голый Кай. Бросив взгляд на разбушевавшегося монстра, юноша направил правую руку на него.
        Собиравшийся было броситься вперёд Стефан, нерешительно замер, смотря на странные действия спасшего его человека.

«Этот парень хоть и очень силен для уровня Закалки Мышц, и я понятия не имею что за технику он использовал, когда спас меня, но неужели он думает, что то же самое пройдет и с берсерком?» - промелькнуло у воина в голове.
        - Слушай, у этого монстра есть слабые места в виде брешей в броне, и их очень много в области брюха. Но техниками здесь не справиться, нужно вступить в ближний бой!
        - Хм. Зачем?  - ухмыльнулся Кай.
        Стефан оказался шокирован. Наглость этого парня превосходила все пределы. Неужели он ему не поверил, и насмехается над ним? Воин не знал, что ему делать. Спешить ли как можно быстрее на выручку к своим товарищам, или же довериться незнакомцу?
        И что-то подсказывало ему, что второй вариант всё же был верен. Именно поэтому Стефан всё еще стоял на месте, а не сразу же бросился к берсерку, понимая, что все равно ничего не добьется в бою с таким монстром.
        После того как Кай поднял руку, из его ладони стал вытекать красноватый туман энергии меча, что тут же собрался в плотное облачко и сформировал из себя большую иглу. Но затем, с большой скоростью она начала резко сжиматься, пока её размер не достиг длины одной фаланги мизинца и толщины нескольких волосинок.
        Огромная мощь сжалась до столь компактных размеров и всё это произошло буквально за секунду…

«Что это? Но… стоп… разве это не техника высвобождения энергии?!» - догадка пронзила разум Стефана, успевшего разглядеть все детали.
        И хотя парень еще сомневался в этом, на самом деле его предположение оказалось верным.
        Скопировав данную технику еще во время боя с Шайзаном, Кай смог использовать свой превосходный контроль над Ки, чтобы улучшить её. Увеличив количество формирующих нитей и уменьшив их толщину, ему удалось повысить мощность техники на порядок. А научившись еще плотнее переплетать меж собой нити энергии, он смог увеличить вариативность форм данной способности.
        И уж простую истину, что чем меньше площадь, тем выше сила давления, Кай помнил еще со времён прошлой жизни. Именно поэтому теперь можно было сказать, что использование Техники Высвобождения Энергии стало для него более сильной способностью, чем все остальные в его арсенале!
        Разрывая воздух и издавая резкий свист, алая игла моментально рванула в сторону громадного бронированного монстра, практически за мгновения преодолев десятки метров пространства.
        Успев ощутить приближающуюся угрозу, берсерк тут же отреагировал, подставив наиболее прочную часть брони под удар - свой лоб. К сожалению для него, истинную мощь атаки Кая он всё же не успел распознать.
        Вонзившись в непробиваемый доселе нарост, алая игла на мгновенье задержалась, чтобы затем тут же пронзить броню монстра. Большое количество силы в технике оказалось растрачено на преодоление защиты берсерка, но даже оставшейся её части хватило чтобы достигнуть мозга.
        Монстр дернулся в последний раз, после чего с шумом завалился на землю.
        И пока сильно шокированный Стефан, стоял с широко раскрытым ртом, не понимая произошедшего, Кай, наоборот, хмурился.
        В этот момент он понял, что если бы монстр, чей разум был затуманен безумием, не недооценил силу его атаки, то смог бы легко уклониться. И вот тогда бы пришлось уже вступать в ближний бой…
        Глава 2
        Новые знакомства
        Оглядываясь, Кай недоумевал, хотя внешне и выражал при этом полное спокойствие. Прошло всего несколько минут как он расправился с берсерком, после чего опомнившиеся охранники вдруг решили окружить его. Так еще и оружие свое направили.
        И как ему следовало расценивать это?
        Кинув вопросительный взгляд на стоящего рядом Стефана, Кай увидел на лице парня растерянность.
        - Отойди от него!  - выкрикнул средних лет мужчина ступени Закалки Разума, явно обращаясь к Стефану.
        - Ты что несёшь, Дарл?!  - возмутился парень.  - Ты совсем из ума выжил?! Не видел, что ли, кто нас спас? Сейчас же опустите оружие!
        Мужчина слегка заколебался, но его клинок так и продолжил указывать на Кая.
        - У тебя нет права нам приказывать! Это может быть один из врагов нашей госпожи, так что я не отступлю!  - отрезал капитан стражи Дарл.
        - Ой, ну ты и идиот…  - протянул Стефан, вслед за этим вступая в словесную перепалку с мужчиной.
        Переводя взгляд то на парня, то на неадекватного вояку, Кай не мог понять смеяться ему или плакать. Почему ему - человеку, в миг расправившемуся с огромным берсерком, пытались угрожать те, кто даже поцарапать не смог того монстра? Где здесь логика?
        И так бы могла и дальше продолжаться эта ситуация, заставляя юношу медленно злиться, если бы не вмешалась еще одна сторона.
        - Прошу вас прекратить!  - раздался приятный слуху, мелодичный, но при этом волевой голосок.
        Бранящиеся меж собой Стефан и Дарл тут же затихли, резко повернув головы в сторону. Точно так же поступили и все остальные воины, чтобы затем каждый из них преклонил колено.
        Из всех находившихся здесь людей, стоять остались лишь невозмутимый внешне Кай и, конечно же, обладательница того голоса.
        - Госпожа…
        - Госпожа, прошу простить мою грубость,  - перебил Дарла Стефан, за что тут же получил гневный взгляд от капитана стражи.
        Кай же тем временем молчаливо стоял, удивленными глазами изучая новоприбывшее лицо.
        Недалеко от них находилась молодая девушка. Низенькая, с длинными золотистыми волосами и миловидным личиком, она была одета в дорогое багровое платье, которое, однако, совсем не сковывало движений. Глаза госпожи, переливаясь зелёным оттенком, также с интересом глядели на расправившегося с берсерком парня.
        Девушка была красива. Настолько, что Кай был готов поклясться, что ни в прошлой, ни в этой жизни еще не видел никого похожего. Единственное с чем он, пожалуй, мог сравнить невероятную внешность леди перед ним, так это с реалистичными вариантами кропотливых работ лучших художников Земли.
        То, что он видел сейчас перед собою было недосягаемым даже для современной пластической хирургии. Какие же гены должны были быть у неё?
        Вот только не ошеломляющая внешность стала тем, что глубоко шокировало парня. Внешне беззащитная, миниатюрная девушка пятнадцати лет, в действительности обладала внушительной аурой ступени Закалки Разума. А витающее вокруг неё эфемерное чувство, наталкивало Кая на мысль, что она точно смогла достичь порядка Слышащей в неких законах.
        Белоснежный же клинок в её руках, а также легко заметное колечко на пальце, окончательно подчеркивали этот образ. Ведь оба предмета были высококачественными изделиями Серебряного ранга.
        Перед Каем стоял кто угодно, но точно не простой человек. По личным ощущениям, девушка была не слабее, а то и сильнее Шайзана, первого сына Яверта Йони. Сложно было поверить в такое. Обычно, среди практикующих боевые искусства оказывалось очень мало представительниц прекрасного пола. Всё же помимо нужды в таланте, требовалось еще и активно испытывать физические нагрузки, в чём мужчинам было значительно проще.
        Именно поэтому до сих пор Кай так и не встречал среди воинов женщин.
        Однако дело кардинально менялось, когда речь шла об очень богатых людях. Имея в достатке ресурсов, девушки могли идти нога в ногу с мужчинами по пути развития. Но всё же, чтобы достигнуть таких результатов в столь юном возрасте?..
        У Кая это просто не укладывалось в голове. А кроме того, парень не мог понять: почему же такой талантливый воин не вмешался в бой с берсерком? А она могла. Ведь прямо сейчас мечник даже не мог сказать, удалось бы ему победить эту девушку или нет…
        - Кгхм,  - издав легкий кашель, она привлекла к себе внимание.  - Пожалуйста, не могли бы вы представиться.
        - А вы?  - приподняв бровь, сразу же спросил парень, так же обратившись на вы.
        Девушка сначала удивилась, а стражники, что не смели пока вставать, в тот же момент злостно зыркнули на Кая.
        Обычно её и так все узнавали в лицо, поэтому не привыкшая представляться девушка, не сразу поняла свою ошибку, но чуть промедлив, поспешно кивнула.
        - Меня зовут Лилия Стеншет,  - натянуто улыбнувшись, представилась слегка покрасневшая госпожа.

«Она плохо себя чувствует?» - подумал юноша, заметив её странное состояние.
        - Кай Арнхард,  - кивнул он.
        - Кай… эм…  - посмотрела девушка вниз,  - Прошу простить действия этих воинов, у них не было никаких злых умыслов… Но для начала я хотела бы поблагодарить вас за спасение моих слуг и убийство берсерка…  - лицо Лилии налилось кровью, а её глаза стали бегать из стороны в сторону.
        - Вам нехорошо?  - не понимал парень, поэтому решился спросить.
        Девушка в последний раз кинула на него свой взгляд, прежде чем развернуться назад.
        - Нет!.. Всё в порядке…  - вздохнула она, стоя спиной к Каю.  - Я хотела сказать, что нам сильно повезло встретить вас. Если бы вы не вмешались… Мне хочется отблагодарить вас… Но, прежде чем мы побеседуем чуть позже… Дарл, Стефан, отыщите для моего гостя хорошую одежду.
        Вот так закончив, девушка ушла.
        Кай же, немного растерянный, взглянул на себя. К этому моменту он уже успел и позабыть о том, что сейчас его вещи являют из себя рваные тряпки, которые практически не скрывают тело.
        Кажется, теперь он понимал почему же покраснела девушка…

* * *
        Прошло уже более пары месяцев, с тех пор как Кай совершил часть своей мести в Кальтии и узнал о сбежавшей Улии. Поэтому, выведав всю важную информацию, парень не медлил ни дня и самостоятельно выдвинулся в сторону столицы. Ждать еще несколько недель следующего каравана до Ривеертуна у него не было никакого желания. Да и одному всяко быстрее передвигаться чем толпой.
        За это время Кай смог покинуть регион Кальтии, а также пройти еще через один. Изначально он хотел купить какое-нибудь ездовое животное, но поузнавав, понял: если он не хочет тратить лишнего времени, то в одиночку будет быстрее.
        Так как между различными регионами часто можно было встретить монстров, из-за соседства с дикими землями, то проехать относительно безопасно можно было не везде. Да и при этом приходилось бы постоянно следить, чтобы лошадь или ездового ящера, которые сильно распространены в Алькее, не убили в частых боях.
        Поэтому Кай путешествовал один, благодаря чему мог спокойно проходить в тех местах, в которые большинство животных обычно отказывались ехать. Что же касалось багажа, то в этом его сильно выручало пространственное кольцо.
        И так бы и продолжалось странствие парня, если бы несколько дней назад он не встретился с очередными монстрами, что внешне походили на гигантских жаб. Как и в разы до этого, вдали от диких земель эти монстры так же были не выше ступеней Закалки Тела или Закалки Разума. И всё бы было хорошо в том бою, если бы не одна мерзопакостная способность этих существ.
        Они могли плеваться кислотой.
        Каю повезло, что его закаленная кожа оказалась способна выдержать контакт с неизвестным веществом, а само тело могло восстановить полученные ожоги. Однако с одеждой ему всё-таки пришлось попрощаться. Странно, как только его волосы не пострадали…
        Сейчас же, сидя на подушке напротив Лилии Стеншет, он с легкой улыбкой вспоминал эту ситуацию. К этому моменту ему предоставили комплект очень хорошей мужской одежды белого цвета, чему он был сильно рад.
        И как только так всё изменилось? Ведь буквально еще полчаса назад Кай, не предвещая ничего особенного, шел на восток согласно карте, когда неожиданно ощутил всплеск энергии впереди. Заинтересовавшись, он подошел как раз к тому моменту, когда Стефан уже был готов расстаться с жизнью. Вот тогда-то мечник и решил спасти парня. Ну как минимум из-за того, что если бы каменный волк всё-таки убил слугу госпожи, то Каю бы тогда не досталась целая одежда.
        Вот такой мыслью он в тот момент и руководствовался… В итоге это привело Кая к тому, что теперь он сидел напротив прекрасной девушки с невероятным талантом и спокойно попивал сладкий чай.
        К чести стражи каравана, несмотря на всю предполагаемую силу Лилии, одних их всё равно не оставили. Чуть в стороне сидел Дарл, сохраняя почтенное выражение лица. Отойдя после ужасного боя, он наконец понял, что же за глупость пытался совершить, направив оружие и приказав окружить Кая.
        Поэтому перед тем, как привести юношу сюда, мужчина принес свои извинения, на что сам Кай лишь сдержанно кивнул. Ему на самом деле было плевать на то небольшое происшествие…

«Какая-то напряженная атмосфера…  - чуть не поморщился Кай, всё же сдержав себя.  - Я, конечно, понимаю, что может быть это такие правила этикета, но мы уже минут пять вот так вот сидим и молчим. У меня уже даже чай успел закончиться. Может стоит самому начать разговор, раз она молчит?..»
        Сама же девушка, слегка смущаясь, но на этот раз сдерживая свои чувства, не могла придумать как начать беседу. Нечеткие образы практически оголенного статного тела, которое она-то и успела увидеть всего лишь мельком, почему-то всё не хотели уходить из её головы. Но наконец переборов себя, она заговорила:
        - Арнхард… На самом деле, я на память знаю все шестьсот тридцать благородных фамилий Алькеи, но я никогда не слышала о вашей,  - девушка подобралась и взглянула парню в глаза.  - Может ли быть, что вы не из знатного рода?
        Кай удивился такому вопросу, и это не осталось незамеченным Лилей.
        - Да, я не аристократ. Простой человек.
        - Вот как…  - вздохнула девушка, подозревая это, но до конца не веря.  - Скажите, а почему вы оказались на пограничье?

«Это что допрос?»
        - Мне нужно добраться до столицы,  - сказал он, не видя смысла скрывать этого.
        Девушка и капитан стражи Дарл почему-то тут же переглянулись.
        Слегка улыбнувшись, Лилия Стеншет сказала:
        - И вы путешествуете один?
        Парень кивнул.
        - Тогда… Прежде чем мы перейдём к главной причине этой беседы… я бы хотела спросить вас. Как вы смотрите на то, чтобы мы помогли вам добраться до Ривеертуна в обмен на вашу помощь в защите каравана?
        - К сожалению, я должен как можно скорее добраться туда, поэтому боюсь мне придется отказать вам,  - сказал Кай, поставив пустую чашку на столик перед собой.
        Однако услышав такой резкий ответ, девушка совсем не изменилась в лице.
        - Жаль… наверное у вас уже и пропускной свиток есть…  - наигранно нахмурилась она, медленно покрутив головой.
        - О чем это вы?  - не понял Кай.
        - Как? Вы не знаете?  - якобы удивилась Лилия, после чего слегка улыбнулась.  - Для того, чтобы попасть в столицу нужно иметь особый пропуск. Иначе вам понадобится ждать от месяца до целого года в зависимости от того сколько вы заплатите, пока вам его не оформят. И как раз один такой свиток, позволяющий пройти вместе со мной у нас есть… Да и мы сами продвигаемся не медленно.
        Кай понял, что тут его подловили. Эта информация переворачивала всё с ног на голову. Если девушка не врала, то даже в случае, если он сейчас обгонит этот караван, ему все равно нужно будет ждать оформления пропуска. Рисковать же, отрицая её слова было опасно. Да и воинская интуиция почему-то подсказывала, что сейчас ему не лгут…
        - И вы предлагаете присоединится к вашему каравану кому попало? Да и через сколько вы вообще планируете добраться до Ривеертуна?  - полный скепсиса спросил Кай.
        - Разве «кого попало» можно встретить в этих землях?  - съехидничала юная девушка.  - Через полтора месяца.
        Первые слова Лилии Кай проигнорировал, а вот цифра его удивила, это было значительно быстрее чем он ожидал.
        Парень некоторое время и не знал, что сказать.
        - И вы не боитесь принимать незнакомца? Вдруг я ваш враг, например?  - уже чисто по инерции спросил Кай.
        Сидевший спокойно доселе Дарл подобрался, однако сама Лилия так и осталась сидеть спокойно.
        - А вы мой враг?
        - Нет.
        - Тогда не вижу никаких проблем.
        Кай оказался ошарашен. Почему она так легкомысленно ведёт себя? Или он что-то упускает?
        Так или иначе, немного поразмышляв для виду, парень ответил:
        - Что ж,  - вздохнул он,  - тогда у меня не остается другого варианта кроме как принять ваше предложение.
        - Я очень рада,  - явив яркую улыбку, сложила домиком ладони Лилия.  - Не сомневайтесь, на время путешествия вы получите достойное обращение и плату… А теперь, я хотела бы спросить, чего вы желаете в качестве благодарности за убийство того монстра и спасение моих людей? Только пожалуйста, не стоит просить пропуск в столицу. Так как тот, что есть у меня - именной, а решение по выдаче делает императорская канцелярия, на которую я уж точно не могу повлиять… А так, деньги, алхимия, системные предметы или даже техники Земного ранга, можете просить что угодно…
        Кай задумался. Девушка перед ним определённо была из очень влиятельной семьи с большими возможностями и связями. Лишь того насколько легко она произносила свои последние слова, хватило бы чтобы многие практикующие боевые искусства начали витать в облаках и изливать слюну.
        Но Кай не спешил, чем заставил Лилию удивиться. Говоря про алхимию, системные предметы и техники, она считала, что парень тут же бросится просить её о чём-то подобном. Однако эти ожидания не сбылись: ничего из этого юношу не интересовало.
        Так прошла минута молчания, пока Кай не покрутил головой.
        Расценив это неправильно, девушка поспешила ответить:
        - Я не приму отказа.
        - Нет. Я не про это…  - улыбнувшись, сказал он, прежде чем следующими словами сильно удивить юную аристократку и сидящего рядом капитана стражи.  - Мне не нужно ничего из вышеназванного, но я не отказался бы от вашей помощи. Я должен найти одного человека в столице, и если вы могли бы мне помочь…
        Лилия Стеншет оказалась поражена. Обычно, встречаясь с ней, люди всегда заискивали, пытаясь словно дрессированные собачки выпросить что-нибудь для себя. Слыша лишь одну её фамилию, очень многие покорно сгибали свои спины в надежде подлизаться.
        Однако поведение парня перед ней было совсем иным. И ладно если он не слышал о её семействе, но разве мог этот парень отказаться от техник или еще чего-то, столь желанного многими практикующими на пути развития? Неужели тот, кого он ищет настолько важен?
        Неожиданно взгляд Лилии зацепился за руку Кая. Там, на одном из пальцев расположилось старенькое, потертое и невзрачное колечко. А энергия, что должна была исходить от него с большой интенсивностью, сейчас же почти вся вливалась в тело парня, полностью маскируя таким образом вещицу. Если бы не случайный взгляд и подсказка системы, девушка и не узнала бы о наличии у юноши пространственного кольца.

«Так вот значит что… А он не так прост каким кажется…»
        - Да, у меня есть возможности помочь в таком деле. Кто этот человек, которого вы ищите?  - продолжила Лилия разговор.
        - Это моя сестра. Она отправилась в столицу еще год назад, но я больше ничего о ней не слышал…
        - Ясно. Тогда, если вы не против, мы поговорим об этом завтра. Вы опишете её мне, а я напишу письмо, которое отправлю птицей в Ривеертун. Так будет лучше, чем если мы начнем поиск только по приезде в город.
        Кай не знал, что и сказать. Такая оперативность сильно обнадеживала и радовала его.
        - Спасибо,  - искренне произнес он.
        - Вам не зачем меня благодарить. Я всего лишь выражаю свою признательность за спасение моих людей. Да и тем более, я еще ничего не сделала,  - пожала плечами девушка.
        После этого, Кай задал еще пару вопросов, один из которых был о берсерках.
        Как пояснила ему Лилия, оказывается существуют такие редкие монстры, энергетический кристалл которых может быть повреждён. И в зависимости от того насколько сильно, чудовище могло по желанию выпускать определённое количество сжатой внутри энергии, которую раньше не было способно использовать вообще.
        Такая способность позволяла монстрам становиться в разы сильнее на некоторое время. А берсерками их называли потому, что с увеличением энергии в телах зверей их разумы захватывало безумие.
        Тем не менее, с повреждённым кристаллом, эти существа обрекали себя навсегда застрять на одном уровне развития…
        Перекинувшись еще несколькими ничего не значащими фразами, Кай вскоре покинул эту повозку. В комнате остались только Лилия и Дарл.
        - Госпожа, вы уверенны что стоило принимать его в караван? И почему вы были настолько вежливы с этим простолюдином?  - обеспокоенно спросил капитан стражи, после того как парень вышел.
        - Не сомневайся в моем решении. А кроме того, вот скажи, у тебя же где-то четырнадцать или пятнадцать единиц внутренней энергии?
        - Да, госпожа.
        - А знаешь ли ты, сколько сил использовал этот Кай Арнхард, когда одной атакой победил берсерка?
        - Должно быть где-то шесть или семь единиц. Всё же у него ступень ниже, чем у меня…
        - Тринадцать, Дарл,  - словно вонзая гвоздь, изрекла девушка.
        На лице мужчины стало отображаться серьёзное недоумение и даже шок, но в словах своей госпожи он не сомневался.
        - А теперь-ка подумай, если он смог использовать так много энергии за раз, то какова же его истинная сила? В таком случае, надеюсь, ты понимаешь, почему я не могла быть не вежливой?..

* * *
        Уминая за обе щёки уже третью порцию какого-то очень вкусного супа с кусочками мяса и овощей, Кай смотрел в землю, совсем ни о чем не думая. В этот момент он полностью наслаждался вкусом еды. Привыкнув использовать энергию для поддержания сил, парень уже успел и позабыть, когда в последний раз нормально ел. Именно поэтому сейчас он в полной мере растягивал момент приема пищи, которую ему недавно принесли. Всё же в караване хватало и простых людей, да и питаться одной лишь Ки очень долгое время (что обычно присуще Заклинателям), никто здесь не мог. Такой возможностью владел исключительно Кай, и то, только благодаря пробуждению крови.
        Кстати, что касалось этого момента, то с тех пор, как прогресс дошел до двадцати семи процентов, ничего так и не изменилось. Хотя Кай и продолжал развиваться, используя кристаллы из шкатулки Джонго, а также добытые из монстров во время путешествия, на процесс пробуждения «Спящей Крови» это не влияло. Ведь требовалась в разы более плотная энергия, найти которую в нынешних реалиях можно только у мастеров ступени Заклинателя, до которой парню еще очень и очень далеко…
        За прошедшие два месяца Кай так и не сдвинулся с уровня Закалки Мышц, и причины тому было две. Во-первых, ему требовалось закончить прогресс Техники Спирального Вращения Ки Жизни, так как потом он больше не сможет наполнять энергией труднодоступные участки тела. Поэтому все имеющиеся кристаллы он потратил на эту закалку, достигнув уже девяносто четырех процентов.
        Ну а во-вторых, для каждого из трех уровней Закалки Разума, любой практикующий нуждался в особой алхимии, без которой процесс закалки был попросту невозможен. Проблема крылась именно в самих уровнях, а конкретно: Закалки Сенсорных органов, Закалки Спинного мозга и Закалки Головного мозга.
        Все эти области человеческого организма очень чувствительны и требуют крайне деликатного обращения, что невозможно в стандартных условиях. Ведь обычно, когда воин усиливает легкие, сердце, кости или что-то подобное, то он может игнорировать микроскопические повреждения, которые наносит этим областям внешняя энергия во время абсорбирования. Потому что в дальнейшем они без каких-либо проблем сами восстановятся.
        Тем не менее, с уровнями Закалки Разума так поступать нельзя. Даже такого рода повреждения могут стать критическими для столь хрупких органов. Именно поэтому, люди придумали особое зелье, что на некоторое время защищает эти области и позволяет их закалять.
        Однажды Кай проверял стоимость этой алхимии в торговом доме Кальтии, и как выяснилось, один флакончик такого зелья, эффект которого будет действовать не более месяца, стоил не менее пятидесяти золотых. Это была сумасшедшая цена, а учитывая, что чтобы пройти все три уровня в среднем понадобится шесть-семь лет, то становилось понятно почему количество воинов Закалки Разума было столь малым.
        Кто кроме аристократии вообще мог позволить себе эти зелья?..
        Каю не оставалось ничего, кроме как продолжать поражаться богатством знати, и надеяться, что тех денег, оставленных Джонго, ему хватит.
        - Братан, вот ты где!  - неожиданно раздался дружелюбный голос.
        Услышав такое обращение, Кай аж подавился очередной ложной супа, начав рефлекторно откашливаться.
        - Ой, ты в порядке?  - не рассчитывая силы похлопал его по спине подошедший Стефан. И будь вместо Кая здесь простой смертный, то эти «похлопывания» грозили бы переломать тому позвоночник и ребра.
        - Кха-кха… как ты меня назвал?  - выкашляв глоток супа, пристально взглянул на него Кай.
        - Братаном конечно же! Ты ведь спас мне жизнь!  - широко улыбаясь, немедля ответил личный слуга Лилии.  - Ах да, я же так и не представился. Стефан Стеншет,  - протянул он грубую, и полную мозолей ладонь.
        - Кай Арнхард,  - ответил мечник на рукопожатие, параллельно пытаясь отыскать логику в словах Стефана.
        - Я тут услышал, что ты теперь с нами будешь до столицы добираться,  - продолжил говорить парень, словно они были давними и очень близкими друзьями.  - Так что я хотел спросить… А! Ты ведь тоже намереваешься вступать в Секту Упавшей Звезды?
        Глава 3
        Поединок
        На Кая смотрели два карих глаза. Задав свой вопрос, Стефан Стеншет, улыбчивый шатен с грубыми чертами лица молчаливо уставился на собеседника.
        - С чего ты взял?  - нахмурился Кай.
        - Хах, ну так ведь ты же сильный!  - присел Стефан на соседнее бревно.  - А это лучшее место для изучения боевых искусств во всей Алькее! Туда стремятся все достаточно талантливые воины! И судя по силе и возрасту ты точно подходишь! Потому что, чтобы стать внешним учеником секты, нужно достигнуть ступени Закалки Разума до двадцати лет или уровня Закалки Мышц до восемнадцати лет. Вот мне, например, девятнадцать, так что я был послан моей семьёй для вступления в Секту Упавшей Звезды. Ну а ты тоже не выглядишь старше двадцати, вот и я подумал про это.
        Кай не мог не удивляться чрезмерной болтливости Стефана.
        - Нет,  - холодно ответил парень.  - Я об этом и не думал… Зачем вообще туда стремиться?
        Брови его собеседника тут же взлетели на лоб.
        - Как зачем?!  - не понимал он слов Кая, будто тот говорил о чём-то абсурдном и противоестественном.  - Став членом секты, у тебя появится шанс изучать лучшие техники Земного ранга и даже, если повезёт, Серебряного! А также там можно отточить свои навыки в тренировках с мастерами Заклинателями, или просто в дуэлях со множеством других сильных учеников. Ну и, конечно же, не стоит забывать об особых тренировочных зонах, в которых повышен шанс постигнуть определённые законы!
        Слова Стефана казались Каю каким-то типичным рекламным лозунгом, однако всё же некое зерно интереса в парне они пробудили.
        - И эта ваша Лилия тоже туда еде…  - атмосфера резко переменилась, и Кай прервался.
        Глаза его собеседника пристально и жестоко впились в парня, а лицо Стефана вдруг посерьёзнело. Энергия в его теле сильно сжалась, как это бывает в ключевые мгновенья боя, словно он собирался моментально ринуться в атаку.
        И, естественно, Кай это всё ощутил.
        - Г-о-с-п-о-ж-а Лилия,  - акцентируя внимание на первом слове, холодно проговорил Стефан. Его мышцы инстинктивно напряглись, будто он приготовился к хищному прыжку.
        Образовалась накаленная обстановка.
        Вязкая, тягучая тишина продлилась меньше минуты, пока изначально удивившийся Кай не явил свой дикий оскал.
        - Для тебя - госпожа,  - ответил он, пока по ладони парня стали изредка пробегать струйки алого тумана,  - я же, не её слуга.
        Убийственный голос раздался раскатом грома в голове аристократа. Сердце вдруг дико заколотило, а вся спесь слетела. Пот проступил на его лбу.
        Устрашающее намеренье, вложенное в слова, а также пробирающий до мурашек взгляд фиолетовых очей, заставили Стефана охладить свой пыл. Ему показалось, будто его ведром холодной воды окатили. Он сразу же вспомнил о недавно проявленной силе Кая, когда тот одной лишь атакой упокоил монстра, в победе над которым сам парень вначале и вовсе был не уверен.
        - Д-да… не знаю, что на меня нашло…  - стушевался Стефан. Жестокая и подавляющая аура Кая вмиг угомонила его.
        Прежде чем продолжить разговор, он открутил крышку фляги, с которой пришел, и опрокинул несколько глотков содержимого себе в горлянку. И судя по изменившемуся лицу парня, там было отнюдь не что-то простое.
        - Э-э-эх,  - выдохнул Стефан, заметно успокоившись.  - Да. Весь этот караван направляется в столицу в первую очередь ради госпожи Лилии. В отличии от нас, она проходит по еще более жестким условиям и собирается проходить испытание на становление внутренним учеником. А для этого нужно достичь ступени Закалки Разума к восемнадцати годам или уровня Закалки Мышц к шестнадцати, ну и конечно же, специальный экзамен. Но на самом деле её цель куда выше!  - указал он пальцем в небо.  - Госпожа намерена стать личным учеником!
        - И в чём разница?  - не проявляя и толики интереса, безэмоционально спросил Кай.
        - В смысле?
        - Ну, между этими внешними, внутренними и личными учениками.
        - А-а-а, ты про это. Я, конечно, многого не знаю, но из того, что слышал, говорят, если станешь внешним учеником, то получишь доступ к некоторым техникам Земного ранга, а также сможешь побороться за редкие ресурсы. Внутренние же ученики имеют больше привилегий. Могут посещать общие занятия учителей, получают каждый месяц кристаллы энергии и еще что-то, а также им дают доступ в тренировочные зоны. Но внутренним учеником в разы сложнее стать. Что же касается личных, то это элита из элит! Только самые талантливые воины империи могут быть ими! Таких людей лично обучают сильнейшие мастера секты, они получают редчайшие ресурсы и возможность изучить техники Серебряного ранга!
        - Вот оно что…  - серьёзно закивал Кай.  - И как? Раз всё так сложно, у неё тогда есть шансы?
        Стефан заскрипел зубами от услышанной фамильярности. Ему было трудно перебороть в себе это фанатичное желание оберегать госпожу, что включало в себя даже такие абсурдные моменты, как бесцеремонное отношение к Лилии Стеншет.
        - Бессомненно!  - громко выпалил он.  - Да ты хоть знаешь, кто госпожа такая? Она талантливейшая дочерь третьей по могуществу семьи в империи! Благодаря сложнейшей подготовке госпожа смогла освоить Дыхание Силы уже в десять лет, а в свои двенадцать она достигла уровня Закалки Мышц! Ей пророчат минимум достижение средины ступени Заклинателя, а максимум - конца! Нет никого более достойного на место личного ученика, чем госпожа Лилия!
        Лицо Кая продолжало выражать недоверие, но в то же время где-то внутри он понимал, что с учетом нынешнего возраста девушки, другого объяснения быть не могло.
        Кстати, про стадии развития ступени Заклинателя парень уже знал. Их было всего четыре: начало, средина, конец и пик. И если путь от простого человека до максимума Закалки Души был меньше, чем от этого же максимума до начала следующей ступени, то уже между самими стадиями Заклинателя лежала пропасть в разы больше.
        - Тогда… если у вас такая могущественная семья, то зачем же вступать в какую-то секту? Хочешь сказать, что у вас нет кого-то уровня Заклинателя, кто бы мог обучить твою госпожу? Или же дело в техниках Серебряного уровня?
        - Ну для начала, ни одной семье не сравниться по мощи с Сектой Упавшей Звезды, так как она является главной опорой силы императорского рода. Можно даже сказать, что вся секта полностью ему подчиняется. А кроме того, важны не так учителя ступени Заклинателя, как особые техники, которым они обучают личных учеников. Ведь среди Серебряного ранга как системных предметов, так и техник есть свои уровни качества.
        - А вот с этого момента поподробней!  - заинтересовался Кай новой информацией.
        - О, ну да, откуда братану знать о вещах такого ранга…  - самодовольно произнес Стефан.
        Вдруг Каю как-то очень сильно захотелось плюнуть собеседнику в рожу, но парень всё-таки сумел сдержать себя в руках.
        - На самом деле всё просто,  - продолжил член аристократической семьи.  - Есть четыре уровня качества: низкое, среднее, высокое и пиковое. Я думаю, из названия понятно, какой и что значит. Вот глянь-ка!
        Стефан неожиданно бросил кристалл энергии, но Кай всё же успел среагировать и словить ценную вещицу.
        - Попробуй посмотреть через него на свет костра,  - добавил аристократ.  - Только вернуть не забудь.
        Кай поднес кристаллик к глазу и стал вглядываться внутрь. Не составило труда заметить множество мельчайших трещин, пустот, а также непонятных примесей.
        - Вот поэтому, а также из-за низкой плотности энергии, он и соответствует низкому уровню качества.

«Рун’Тан, ты знал про это?» - решил обратиться Кай к древней душе, что последнее время вела себя подозрительно тихо.

«Да»,  - чуть запоздало отозвался красноволосый дух.

«А почему раньше не говорил?»

«А ты не спрашивал…»
        - Хочешь сказать, что есть такие же камешки, но среднего уровня, высокого уровня и даже пикового уровня качества? И погоди, ты же сказал, что это касается предметов Серебряного ранга, тогда причем тут кристаллы энергии Низшего ранга?  - оторвался Кай от созерцания недостатков вещицы и кинул её обратно.
        - Кристаллы - это исключение. Что же касается твоего первого вопроса, то про последние два уровня я ничего не знаю,  - усмехнулся Стефан.  - Но вот среднего уровня качества точно есть в монстрах, которые уже готовы перейти на следующую ступень после полной закалки души. Ну и у более сильных тварей, конечно, тоже. А вот по поводу техник, то в Алькее нет ни одной пикового уровня качества Серебряного ранга, кроме тех, которым обучают личных учеников Секты Упавшей Звезды! Это и является целью тех, кто стремится стать личным учеником!
        Неожиданно Кай улыбнулся, чем сбил с толку Стефана, оставляя того недоумевать.
        Аристократ был не прав. Была одна техника такого уровня, находившаяся не в секте. И прямо сейчас она расположилась в одном стареньком и потертом пространственном кольце, которое, в свою очередь, было натянуто на палец Кая.

«Кем же ты был, старик Джонго?..» - подумал парень про себя, вспомнив текст свитка и непонятные ему изначально слова про качество.
        - Братан?..  - возвращая собеседника в разговор после слегка затянувшейся паузы, произнес Стефан.
        - А как вообще узнать уровень качества?  - вдруг спросил Кай.
        - Эмм… Ну обычно Система подсказывает…  - и словно отвечая на грядущий вопрос, Стефан продолжил: - Но для этого тебе нужно полностью пройти уровень Закалки Сенсорных органов.
        - Даже так?  - удивился мечник, а затем резко перевёл тему.  - Знаешь, я тут задумался… Извини, но уж как-то ты слишком по-простецки себя ведёшь для аристократа. Да и почему ты зовёшь Лилию госпожой, словно ты слуга?
        Кай ожидал грубого ответа, возможной злости или даже, может быть, грусти, но никак того, что невысокий шатен громко рассмеётся. Держась за живот, тот хохотал не менее пары минут, что аж в последний момент свалился с бревна на землю.
        - О-хо-хох, ну ты и насмешил меня…  - вытирая проступившие слёзы, сказал Стефан.  - Хех. На самом деле, хотя я и ношу фамилию Стеншет, но я никакой не аристократ. Я родился в семье простого шахтёра, а затем благодаря доброте госпожи Лилии, нам удалось стать слугами её рода, а уже когда обнаружился мой талант к боевым искусствам, то меня приняли в род. Как-то так… Поэтому, как таковым, аристократом я не являюсь, ну и как-то не по душе мне все эти их заморочки в принципе, из-за чего веду себя как привык. В основном, конечно…
        Кай улыбнулся, собираясь еще что-то сказать, как вдруг в их разговор вмешались.
        - Стефан, вот ты где! А я тебя уже обыскался!  - подошел к ним капитан стражи Дарл.  - Пойдем, нам нужно проложить маршрут на завтра, пришла новая информация.
        - Ну что ж,  - поднялся на ноги шатен, параллельно отряхивая себя,  - еще как-нибудь поговорим, братан!
        Стефан ушел.
        Многие в караване уже готовились ко сну, поэтому поглядев немного на особо яркие в эту ночь звёзды, Кай также поспешил отправиться в царствие Морфея.

* * *
        За время путешествия Кай никак не мог выбросить из головы шок от настолько абсурдно огромного таланта Лилии. Ведь если вспомнить того же Кияна, что должен был также использовать множество редких и крайне дорогих ресурсов за всю свою жизнь, то только к двадцати годам он сумел достигнуть уровня Закалки Костей.
        А в то же время, Лилия Стеншет уже в двенадцать завершила закалку мышц, а в пятнадцать закалку спинного мозга. А ведь это значило, что пока Киян тратил где-то по год-полтора времени на каждый уровень Закалки Тела, Лилия справлялась с этим за отрезки не более чем в пять месяцев.
        Кай даже не знал, смог ли бы он достигнуть как минимум такой же скорости развития, если бы не добытые в древнем городе сферы энергии, аналогов которым нет в Алькее. Всё этого говорило лишь об одном - талант к культивации у Лилии был на целый порядок выше, чем таковой же у Кая.
        А если представить: какой маленькой она была в двенадцать лет, когда её сила уже превосходила любые возможности Кияна? Да такое даже в голове не укладывается…
        Но больше всего будоражил возраст, когда Лилия начала заниматься боевыми искусствами. Десять лет. Да как черт побери такое возможно, когда, в лучшем случае, к тринадцати годам человек еще не способен вообще совладать с энергией? А даже если и попытаться насильно поглотить её, то это может закончиться смертельным исходом.
        Не способный успокоиться, Кай начал узнавать обо всём этом. Но любые его расспросы сводились лишь к одному ответу: могущество семьи Стеншет.
        И вот тут-то у Кая чуть не взорвался мозг. Ведь если верить Стефану, а также другим членам каравана, то выходило, что их семья единолично господствовала в одиннадцати регионах подобных Кальтии, а в самом роду ныне числилось аж шесть(!) мастеров ступени Заклинателя!
        Но нет же, на этом потрясения Кая не закончились. Как оказалось, на пике силы, что было где-то полторы тысячи лет назад, в этой аристократической семье было до тринадцати Заклинателей одновременно, один из которых даже достиг конца данной ступени.
        А сами же Стеншет существовали уже более трех тысячелетий, и так же как и Кай являлись носителями какой-то древней крови. Её особенность выражалась в невероятно сильной способности ощущать энергию. Это позволяло Лилии, например, наблюдать за округой в большом радиусе, не используя обычные органы чувств, а также уметь определять чужие характеристики, такие как мощь, скорость, запас Ки, выносливость и стойкость.
        Ну и к тому же сама девушка еще имела возможность ощущать чьи-то намеренья. А это значило, что находись рядом с ней действительно какой-то враг или попробуй ей кто-то соврать, то она сразу бы поняла это. Данная особенность объясняла причину того, что Кай был так легко приглашен в караван.
        Ну и в довершение всего, как выяснилось, ещё год назад Лилия Стеншет достигла порядка Слышащего в законах меча…
        Что же касалось того, почему девушка смогла начать свой путь боевых искусств в столь юном возрасте, то это объяснялось тайной практикой, которой владели десять сильнейших знатных семей Алькеи.
        Таким образом, с того самого дня, как парень узнал всё это, его границы понимания сего мира вновь безжалостно расширились. И почему-то, после такого, Кай еще больше стал заинтересован в так называемой Секте Упавшей Звезды…
        Прошло две с половиной недели. Караван успел войти в «мирные» земли очередного региона, сквозь который перебрался за десяток дней, даже не входя в центральный город. Маршрут путешествия до столицы оказался максимально коротким, а график движения крайне нещадным для очень многих. Хотя в сравнении с прошлым темпом продвижения Кая, это было даже отчасти помедленней.
        Зато он понял, почему Лилия Стеншет говорила о таких быстрых сроках.
        Как оказалось, они собирались идти через те участки пути, которыми обычно все боятся путешествовать. Зато так было значительно короче. Например, практически в самой близи от диких земель, а в некоторых местах даже заходя на них.
        Точнее, так было бы раньше, но как совсем недавно узнал Кай, еще до их встречи караван потерял всех своих защитников ступени Закалки Души, из-за чего общая оборона крайне сильно ослабла. Это и объясняло теперешнюю никчёмную защищённость важной персоны семьи Стеншет, и значило, что ныне им придётся искать более безопасные пути.
        На этой почве, прямо перед стартом пересечения новой границы регионов, и произошёл небольшой спор между Каем и Лилией.
        Парень настаивал, что сможет уберечь караван в тех промежутках пути. Девушка же не верила в это, желая сменить старый маршрут. В итоге всё дошло до того, что Лилия предложила Каю тренировочный поединок, который и покажет, хватит ли у него сил действительно защитить всю группу. На что парень, конечно же, не отказал…
        Хотя на самом деле, глубоко внутри они оба понимали, что в реальности просто хотят изведать силы друг друга. Это было пылкое желание тех, кто некогда ступил на путь боевых искусств. Сражения - вот что было их жизнью.
        - Повторю. Только навыки фехтования и собственные силы. Энергию не используем,  - напомнила Лилия данное условие, параллельно собирая золотистые волосы в пучок.
        В ответ на это Кай лишь сдержанно кивнул.
        Получив из рук Стефана затупленный клинок, девушка встала в стойку. У её оппонента в ладони лежал такой же. Именно Лилия была той, кто настоял на использовании простого оружия, с чем Кай согласился. Ему и самому не хотелось светить Мечом Водной Глади.
        Таким образом, если что, никому из сражающихся ничего серьёзного не должно угрожать.
        Конечно, при их-то силе даже такими мечами можно было разрубить не то что человека, но даже крепкое дерево. Однако всё же стоило учитывать прочность закалённой плоти Кая и Лилии.
        Итак, оба воина встали в стойки и приготовились. Оставляя большую область свободного пространства, вокруг них собрались люди из каравана. Всем было интересно поглядеть на поединок между гениальной госпожой и необычным парнем.
        Каю также было очень любопытно понять настоящую силу Лилии, о невероятном таланте которой он уже успел наслышаться немало. Жаль конечно, что бой будет без использования энергии, а значит и техник. Неизвестно сможет ли девушка совладать с его высокими характеристиками, полученными за счёт пробуждающейся крови и технике циркуляции Ки.
        - Начинайте!  - громко выкрикнул Дарл.
        Десяток метров разделявших воинов Кай преодолел практически в мгновение ока. Рука с клинком взметнулась к голове девушки. Их взгляды пересеклись. Фиолетовые глаза взглянули в изумрудные. Парень с небольшим удивлением отметил, что на лице Лилии не дрогнул ни один мускул, даже учитывая скорость, с которой он совершил рывок.
        Раздался лязг металла.
        Два клинка встретились. Послышались громкие охи толпы.
        Хрупкая на вид рука девушки, запястье которой можно было без проблем обхватить ладонью, крепко держала меч и с легкостью совладала с полновесным ударом Кая…
        Ударом, попади под который даже обычный воин уровня Закалки Мышц, его бы рассекло надвое без какого-либо сопротивления.
        Но Лилия выдержала. И даже сделала это так просто и уверенно, что казалось, будто она совершила обычный для себя взмах. И по сути, так оно и было.
        Ныне, не считая просто огромного запаса энергии парня, которую он-то и пообещал не применять, во всех остальных характеристиках юная девушка совсем не уступала Каю. Скорость, мощь, выносливость, стойкость… Всё это было у Лилии на таком же уровне.
        И причины такой силы было всего две: более высокая ступень развития и, конечно же, поглощение девушкой еще с самого детства большого количества драгоценных ресурсов. Различные духовные фрукты, пилюли, зелья, ванны с особыми эликсирами и многое другое позволяло повышать человеческие характеристики куда как больше, чем даже обычная закалка энергией.
        В этом поединке оба сражающихся были равны в параметрах.
        Удачно отразив первый удар, девушка произвела контратаку. На мгновенье зазевавшийся, из-за неожиданной силы маленькой противницы, Кай, еле успел отклонить голову назад. Кончик меча рассек пространство буквально в миллиметре от носа парня, но даже так, хлёсткий порыв ветра, созданный им, разметал тёмные волосы юноши, а на его носу осталась маленькая царапина.
        Лилия улыбнулась.
        Один - ноль в её пользу.
        Вот только Кай этого даже не заметил. У него всё еще оставалось одно преимущество - способность видеть Ки и предсказывать чужие движения по ней.
        Начался беспрерывный обмен стремительными ударами. С каждым новым вздохом девушка всё лучше понимала: любое её движение Кай каким-то невероятным образом предугадывает за мгновения до того, как девушка исполняет их.
        Было ли это особое чутье как у неё, или же еще какая-нибудь способность, Лилия не знала. Но невозможность достать противника начинала её потихоньку злить.
        С другой же стороны, хотя Кай и уходил от всяческих атак, сам он так же не мог задеть девушку в ответ. Они сражались на слишком высокой скорости, и тех мгновений, когда он успевал прочесть будущую атаку, никак не хватало чтобы реализовать грамотный ответный удар. Мозг парня просто не поспевал за возможностями тела, и юноше не доставало времени использовать возможность предвидеть полноценно.
        Можно было даже сказать, что на такой скорости это умение было почти что бесполезно. Какая разница, что ты можешь знать будущие движения оппонента, когда у тебя не хватает времени как-либо использовать это? Оставалось только полагаться на обычный опыт и навыки ведения боя.
        Чувствовалась настоящая пропасть между Закалкой Тела и Закалкой Разума. Обычный мозг Кая не был способен применять максимальный потенциал закалённого тела.
        А в тот же самый момент, пока два невероятных бойца противостояли друг другу в центре, по сторонам на них глядело множество глаз. Люди были одновременно восхищены могуществом их госпожи, и сильно шокированы силой какого-то простолюдина, что был на целую ступень ниже.
        Тем не менее, практически никто из них даже не мог увидеть движений конечностей Кая или Лилии. Всё происходило так быстро, что для большинства это виделось как размытые силуэты клинков, мелькающее то тут, то там.
        И только достаточно развитые Стефан, Дарл и еще пара воинов ступени Закалки Разума, могли уследить за скоростью боя. И поэтому, ухмыляясь, они ошибочно полагали, что госпожа уже загнала наглеца в угол и тот из последних сил отбивается.
        Вот только на самом деле ситуация сложилась патовая. Никто из противников не мог более и задеть друг друга. Силы оказались равны, и всё было бы решено в тот момент, когда первый из них выдохнется.
        Однако…
        Провернув очередной финт, девушка резко разорвала дистанцию.
        - Достаточно. Вы сильны. Но сейчас я покажу вам, что такое Настоящее фехтование!
        Ритм дыхания Лилии резко изменился, а её лицо приобрело суровый вид.
        Девушка сменила стойку.
        Теперь настал её черёд сокращать расстояние.
        Словно пчелиное жало, клинок Лилии иглой ринулся в сторону груди Кая. Парень уследил за этим, и конечно же, решил отразить. И прямо в тот самый момент, когда оба меча должны были столкнуться, оружие девушки растаяло словно мираж, рассыпавшись туманом.
        Глаза Кая расширились. Он мог уследить, и мог предугадать. Но нечто, произошедшее только что выходило за рамки его понимания. Такого предвидеть он не был способен в принципе.
        Пропавший клинок моментально появился сразу в четырёх местах, будто размножившись. Вот только каждый из них выходил только из одной точки. В этих движениях, что слились в одно, не было и капли энергии.
        Зато присутствовали законы.
        Те самые, что оставались для Кая столь же мистическими…
        Шея, лоб, область сердца и паха. Четыре пореза моментально появились в этих местах.
        Кай замер.
        Его бросило в холодный пот.
        - Только что вы умерли,  - закончила сражение девушка.
        Глава 4
        Мост
        Кай и Лилия обменивались ударами. Хотя общее количество их движений уже перевалило за сотню, сам бой длился недолго. Всего пару минут…
        Опять происходит трюк с разрывом дистанции, а затем и мгновенное поражение Кая. Точнее, оно бы произошло, не замри они оба. Время остановилось.
        - А она неплохо справляется с мечом. И движения телом также хороши,  - дал свою оценку Рун’Тан.  - А вот твои, наоборот - ужасны. Только благодаря возможности предугадывать её действия, ты хоть как-то смог продержаться. Без этого, ты бы уже в первые секунды проиграл.
        - Ну уж спасибо…  - съязвил Кай.
        - Как есть…  - пожал плечами красноволосый.
        Сейчас они оба расположились в паре десятков метров от боя, где только что замерли две фигуры. Эти Лилия и Кая были лишь образами, воссозданными абсолютной памятью парня в мире души.
        Подсказал так сделать, конечно же, Рун’Тан. И теперь Каю было проще пересматривать тот бой и анализировать как свои ошибки, так и стиль Лилии.
        Поражение от маленькой девушки в некоторой мере ударило по его гордости. Однако он не стал опускать руки, а решил искать способ стать лучше, стать сильнее…
        Ему был очень интересен её стиль. Ведь по сути, можно было сказать, что Кая никогда и не обучали мастерству владения клинком. Единственное, что он знал, так это базовые принципы фехтование, такие как простые выпады, правила уклонения и парирования. Всё это было скопировано еще у Яфрена, когда парень наблюдал за его тренировками.
        И до недавнего времени, Каю в принципе этого хватало сполна. Так как во всех его сражениях ранее он всецело полагался на свои физические характеристики, и ими же задавливал врагов. Сейчас же такое не прошло…
        Из-за этого Кай выделил две свои проблемы.
        Первая была незнанием законов.
        Вторая же крылась именно в искусстве фехтования, а точнее в его полном отсутствии.
        И если с законами Кай ничего поделать не мог, ведь ни скопировать, ни изучить их у кого бы то ни было, не представлялось возможным, то вот навыки владения мечом можно и нужно было улучшать.
        К сожалению, как ему ответил Рун’Тан:
        - При жизни я не использовал меч. Да и какое-либо другое оружие тоже, так что ничем в этом помочь не могу.
        Поэтому Каю пришлось действовать самостоятельно, а его абсолютная память и мир души стали очень полезными инструментами в этом деле. Парень решил улучшить свое умение фехтовать за счёт того самого боя с Лилией.
        Вот только мало было одного бездумного копирования движений девушки, требовалось нечто большее. Нужно было проанализировать каждый взмах, каждый шаг и даже вздох, чтобы затем раскрыть смысл всех этих действий - их сакральную суть.
        Стиль Меча Стеншет был по-настоящему прекрасен. Управляясь с мечом, будто профессиональная швея с иглой, Лилия казалась единой со своим оружием. Клинок словно был естественным продолжением её руки. Но самым великолепным было то, что каждое новое движение девушки становилось естественным продолжением прошлого. Не было ни мгновенья заминки, ни секунды потраченного времени.
        Только сейчас Кай понял еще одну свою большую проблему. Раньше он либо просто использовал базовые атаки, либо импровизировал, основываясь на предвиденье чужих действий. Однако во втором случае, уйма времени (конечно, по меркам скоростного боя) тратилась на продумывание всех, даже мельчайших действий со стороны Кая.
        С другой же стороны, Лилия действовала инстинктивно. Каждый её шаг в бою был уже давно заучен и опробован сотни или тысячи раз. Ей не требовалось целиком придумывать как ответить, а значит и тратить драгоценное в бою время. Выучив стиль, что веками разрабатывался лучшими мастерами меча её семьи, девушка попросту выбирала один из нескольких вариантов действий, каждый из которых был уже давно отточен до идеала.
        Кай хотел добиться такого же результата, именно поэтому он уже в который раз просматривал проекцию того боя в мире души. Здесь он мог замедлять «запись», или даже останавливать её в нужный момент.
        Да, его абсолютная память запомнила все детали движений Лилии, тем не менее это не значило, что он смог бы повторить за ней вот так сразу. Так как, кроме самого знания, требовалась еще и память тела.
        Каю нужно было практиковаться в фехтовании, иначе одно только знание нужных движений почти никак не улучшит его навык. Он должен был тренировать всё свое тело, дабы то запомнило все приемы, чтобы в дальнейшем практически всегда полагаться на мышечную память, а не на обычную. Именно таким образом он сможет сократить лишнюю трату времени в бою до минимума.
        - Ты, кстати, где был?  - повернулся Кай к древнему духу, который лишь только что выбрался из своего дома.
        В этой версии реальности мира души, парень воссоздал небольшой кусочек одного крупного земного мегаполиса. В тот раз, когда он сделал это, ему действительно удалось сильно удивить Рун’Тана, и вот с того момента красноволосому так понравился этот вид, что он даже поселился в одном из небоскребов.
        - Об этом я и хотел поговорить,  - сказал какой-то необычно бледный Рун’Тан.  - Внутри мира твоей души притяжению Мира Мертвых до меня не добраться, но это не решает другой проблемы: на свое существование я трачу энергию души, и уже сейчас могу ощутить её истощение. Последнее время я перебиваюсь глубокими медитациями, но будь готов к тому, что в скором будущем я могу иногда и не отвечать. Мне придётся время от времени впадать в спячку, чтобы пополнить хоть какие-то крохи энергии.
        Кай ошарашенно взглянул на мужчину. Он совсем и не задумывался о таких причинах слабой активности Рун’Тана в последнее время.
        - А восстановить её как-нибудь можно?  - спросил парень. Всё же этот древний дух был очень полезен для Кая как носитель важной информации о мире, так что было крайне невыгодно терять с ним связь.
        Рун’Тан грустно улыбнулся.
        - Конечно, ты можешь передать мне часть своей энергии души раз уж я нахожусь здесь, но это почти никак не поможет. У тебя сейчас самая простая душа, и её энергии хватит максимум на сотню лет жизни. Но учитывая разницу между нами, то в данный момент всей твоей энергии души хватит не более чем на пару месяцев для моего стабильного существования. Так и получается…
        - Это как-то… я даже не знаю…  - вздохнул Кай.  - Ты говоришь о некой энергии души, но разве это не такой же вид силы, как та же энергия меча?
        - Нет. Точнее, не совсем,  - покрутил головой красноволосый.  - В принципе да, можно создать её из обычной энергии, но в таком случае силы понадобиться так много, что одному это будет сделать просто невозможно. Понимаешь ли, чем более развита твоя душа, тем больше энергии души она будет в себе вмещать и тем выше будет максимальный срок жизни. И от всего этого также зависит то насколько хорошо ты можешь управлять Ки. Например, те у кого с рождения много энергии души в итоге становятся гениями в боевых искусствах, а у кого мало, то путь развития таким навсегда закрыт. Единственное исключение - духовные фрукты, что могут десятки тысяч лет накапливать прану, а затем трансформировать её в энергию души. Съев такой, можно повысить талант контроля энергией на новый уровень и продлить свою жизнь. Но подобные духовные фрукты настолько редки, что, подозреваю, их может быть всего пару штук на всей этой планете.
        Кай на секунду задумался, чтобы затем сказать:
        - Эмм… И я так понимаю, чтобы исцелить узлы души, мне как раз нужен один такой?  - вкрадчиво уточнил парень.
        - Да.
        - Понятненько… А ты знаешь, где хоть приблизительно они могут быть?
        - Ну,  - протянул Рун’Тан,  - здесь есть два варианта. Либо в самых опасных местах, в которых внешняя энергия просто бушует, либо в тайниках сильнейших мастеров.
        - Оу… обнадеживающе…

* * *
        - Итак, что ты скажешь?  - преподнеся чашу с особым чаем к губам, спросила Лилия.
        - Госпожа,  - поклонился только что вошедший Стефан.  - Если мои глаза меня не подводят, то это точно движения из стиля фехтования вашей семьи.
        - Нашей семьи,  - поправила его девушка.  - Не забывай, хоть ты и принятый, но всё же Стеншет. А теперь скажи, все ли движения?
        - Я наблюдал за ним более десяти дней, и с точностью могу сказать, что нет. Лишь часть.
        - Ясно,  - задумалась Лилия.  - Позволь угадать, эти приемы, которые он сейчас активно тренирует, все они не выходят за рамки того, что я показала во время нашего с ним боя, так ведь?
        Стефан на пару секунд задумался, взглянув на потолок. В уме он перебирал и сопоставлял нужные воспоминания.
        - Да! Как вы узнали?  - удивленный, он переместил взгляд обратно на госпожу.
        Лилия иронично улыбнулась, закусив ноготь. Эту неподобающую для леди привычку девушка обычно не проявляла на людях, но здесь был только Стефан, а значит, ничего страшного. Своему личному слуге, которого она знала еще с детства, Лилия доверяла всецело. И он никогда её не подводил.
        - Как я и предполагала… Возможно дело в его глазах, еще тогда в бою, он будто наперёд знал все мои действия, хотя и не мог с этим почти ничего сделать… И кроме того сила этого Кая…  - нахмурилась девушка.  - Возможно, он такой же.
        - Моя госпожа, что вы имеете в виду?  - недоумевал Стефан.
        - Я считаю у него также есть Спящая Кровь, и даже пробуждённая.
        Шокированный словами госпожи парень не сразу смог заговорить.
        - Но… но… но как?!.. Это же невозможно…  - выдохнул он.
        - Вполне даже возможно. Еще с самой первой встречи с Каем, я ощущала какую-то странность в нём, но не могла понять, что это. Потом в нашем сражении это вновь проявилось, и уже после, я заметила, как быстро заживали его порезы. Такое точно не должно быть присуще кому-то его ступени. А если добавить к этому еще и такую огромную силу на уровне Закалки Мышц, что дала ему возможность продержаться в бою со мной столь долго, то уже становится не так странно. Ты видел когда-нибудь людей с такой же силой и таким уровнем, которые называли бы себя простолюдинами?  - под конец задала она риторический вопрос.
        - Кто же он тогда такой?  - не мог понять этого Стефан.  - Всё-таки только лишь четыре семьи в империи, включая нашу и императорскую, владеют линией крови. Может ли быть…
        - Вряд ли,  - тут же отрезала Лилия.  - Я, конечно, не знаю всех возможностей его крови, но уже проявленного хватает, чтобы сказать, что он не относится к кому-то из этих семей.
        - Тогда я не понимаю…
        Допив специальный чай, который был приготовлен из некоторых трав Низшего ранга, и мог снимать усталость и голод, заставляя организм эффективней восстанавливаться, девушка поставила чашу на столик. Взглянув в глаза Стефану, она ответила:
        - Изначально, когда он только прибыл, я подозревала, что Кай мог быть неосознанным врагом. Уж слишком вовремя он подоспел, хотя становилось тогда непонятно, чего добивались люди, пославшие его. Но уже после нашего боя, я изменила свое мнение. Слишком сильный он для простой разменной монеты, такого бы человека точно не отправили. Поэтому у меня осталась лишь одна догадка.
        - Какая?
        - Есть не только Алькея, Стефан,  - наклонила голову Лилия.  - Существуют и другие страны за пределами империи, о которых мы знаем очень мало.
        - Хотите сказать…  - задумался парень.  - И что же нам тогда делать? Мне продолжить следить за Каем?
        - Нет, больше не нужно. Веди себя как обычно и ничего особого можешь не делать. Пока я не ощущаю в нём каких-либо дурных намерений,  - кивнула Лилия.  - Кроме того, представители нашей семьи уже должны были начать поиск его сестры в столице, и в случае чего у нас будет рычаг давления на этого подозрительного человека.
        - Но разве можно позволить ему использовать Стиль Меча Стеншетов?  - обеспокоился Стефан.
        - Ничего страшного. Стиль нашей семьи не такой уж и секретный, существует достаточно людей, не из Стеншетов, владеющих им. Другое дело, что без особой линии крови, которой обладают только члены рода, сам стиль становится на порядок слабее. Всё-таки именно под особенности нашей силы он разрабатывался. И к тому же, Кай видел лишь небольшую часть всех движений. Но на всякий случай,  - некая хитрость блеснула во взгляде девушки, а она сама улыбнулась.  - Если мы в будущем еще будем иметь дело с этим человеком, в чём я сильно уверена, то это можно будет использовать в качестве предлога, чтобы сделать его нашим должником.
        Стефан энергично закивал.
        - Госпожа, как всегда, всё продумала,  - польстил парень.
        - Что ж, на этом ты можешь быть свободен.
        - Как прикажете,  - вновь поклонился он, прежде чем выйти.
        Проследив взглядом за Стефаном, девушка взяла в руки лежавший рядом белоснежный меч, который она практически никогда не помещала в пространственное кольцо, а затем вынула его из ножен. Острейшая полоска длинного, но тонкого клинка легла ей на ладони.

«Кай Арнхард, кто же ты такой? Всё-таки случайный путник, или же тебя кто-то послал? Нужно будет обязательно разузнать о нём всё»,  - подумала Лилия, прежде чем продолжить медитацию над законами меча.

* * *
        Спустя еще неделю, из-за того, что всё-таки был выбран более безопасный маршрут через границу регионов, караван наконец-таки достиг этой самой границы. Прямо сейчас всей группе путешественников предстояло преодолеть еще один участок, прежде чем окончательно попасть на официальную территорию столичного региона. После этого останется только дорога к Ривеертуну, путь к которому пройдёт еще через один город, что, по слухам, не уступает размерами той же Кальтии.
        - Ого, ну и высочень!  - присвистнул Стефан, взглянув вниз.
        Прямо сейчас весь караван остановился у широкой пропасти, между двумя краями которой пролегал очень крупный металлический мост. Самым странным было то, что постройка не имела никаких опор. Вообще. Конструкция была просто закреплена каким-то образом за края обрыва.
        - Какое-то странное ущелье…  - пробормотал Кай, также взглянув вниз. Там, очень далеко на дне, яростно шумел поток воды, но его самого не было видно из-за странного тумана, рассеявшегося где-то в средине всей пропасти.
        - Поговаривают, где-то пару тысяч лет назад здесь произошёл бой между двумя богоподобными мастерами, и этот раскол в земле образовался как раз именно из-за их сражения,  - заговорила подошедшая Лилия.
        - Этот мост…  - с крайним сомнением на лице указал на постройку Кай,  - он вообще безопасный?
        - Вполне!  - ни на секунду не промедлив ответила девушка.  - Он был построен лучшей аристократической семьёй ремесленников во всей Алькее, поэтому не стоит ставить под сомнение его качество. За более чем сотню лет, мост ни разу не рушился, даже учитывая присутствие в этих землях монстров, а также редкие землетрясения.
        - Надеюсь, вы правы,  - вздохнул парень.
        Пока эта троица стояла здесь, все остальные члены каравана занимались подготовкой ездовых ящеров. Ведь те хоть и были уровня Закалки Мышц, но эти монстры вовсе не являлись боевыми, а специально выращивались людьми в особых условиях. Поэтому прямо сейчас это вылилось в одну проблему: животные напрочь отказывались переходить через мост над пропастью. Из-за этого было принято решение временно усыпить ящеров, чтобы перевести их на специальных платформах.
        Любые звери, не достигшие уровня Закалки Разума, в этом месте напрочь отказывались приближаться к самой пропасти, поэтому у путников не оставалось другого выбора кроме как поступать таким образом. На самом деле, это место пугало не только монстров, но даже и людей. И чем ниже была ступень у человека, тем сильнее стучало его сердце, по коже пробегали мурашки, а у некоторых даже колени тряслись.
        Злая энергия пропитывала всю округу.
        Но больше всех от этого страдала не кто иная, как Лилия. Из-за своей сильной чувствительности энергии, она в разы чётче ощущала весь тот ужас и панику, что исходили из глубин ущелья. Её ладони постоянно потели, отчего приходилось прятать их за спиной. Но девушка боролась на пределе сил, не позволяя себе показать слабину перед людьми. Поэтому никто и не догадывался, как сложно ей сейчас приходилось, а ведь она еще даже на мост не ступила…
        Однако Лилия воспринимала это как испытание. Как она может сейчас сдаться, и, например, отойти подальше на время переправки ящеров, когда сама настояла на этом маршруте? Все терпят, и она должна! Иначе и не стоило становиться на путь воина, ибо если такая мелочь помешает ей сейчас, то проблемы, которые она может встретить в будущем, станут для неё просто непреодолимыми!
        Вот так думала Лилия. Поэтому с гордостью продолжала ждать, даже когда хотелось бежать.
        Тем не менее, никто не мог себе и представить, что среди них всё-таки находился человек, которому здешняя атмосфера была до лампочки.
        Еще впервые увидев тонкие ленты тёмно-коричневой энергии, что тянулись из пропасти словно ядовитые змеи ко всем живым существам, Кай без каких-либо проблем, используя возможность контролировать внешнюю энергию, защитил себя от внушения искусственного страха. Поэтому парень спокойно прогуливался вдоль обрыва в ожидании переправы ящеров.
        И конечно же, на это всё смотрела Лилия, не способная поверить, что этот человек так легко переносит страх. Это заставляло её лишь сильнее сопротивляться навеиванию. Ведь даже Стефан и Дарл уже успели слегка побледнеть за время нахождения здесь, а остальным людям даже приходилось использовать особое зелье для ментальной защиты!
        Таким образом, хотя у каждого в этом месте появлялся беспричинный страх, это и делало данный переход между регионами самым безопасным отрезком маршрута. Честно говоря, эта злая энергия обитала здесь еще с очень древних времён, и, конечно же, люди не раз посылали экспедиции на проверку дна пропасти. Итог всегда был одним: никто не возвращался.
        Почти.
        Однажды в ущелье всё-таки решил отправиться никто иной, как мастер ступени Заклинателя. На них практически никак не воздействовала местная атмосфера, поэтому он и решил узнать, что же может быть внизу.
        В конце концов, тот воин действительно сумел вернуться. Тем не менее он оказался полностью поседевшим, а когда его хотели расспросить, то он с ужасом в глазах посмотрел на людей, после чего молчаливо ушел. С тех пор его никто так и не видел…
        Наконец, ящеры оказались переправлены, и вереница из повозок двинулась по мосту, ведомая людской силой: ездовых животных-то уже не было.
        Ступая за последней повозкой, Лилия, в компании Стефана и Кая, внешне спокойно шла, стараясь сконцентрироваться на одной точке и ни о чем не думать. Так прошло два десятка напряжённых минут, пока девушка, наконец, не поняла, что её больше ничего не пугает.
        То страшное веяние в конечном счете прошло, ведь они перешли мост и удалились на необходимое расстояние.
        Облегчающая улыбка украсила лицо Лилии.
        - Госпожа, что-то случилось?  - тут же подметил изменение Стефан.
        - Нет, ничего…  - успела ответить девушка, но неожиданно её перебили.
        - Госпожа!  - подбежала запыхавшаяся служанка.  - Там… там… очнулся господин Верет!
        Выражение лица Лилии тут же стало шокированным, а затем она со всей доступной скоростью бросилась к дальней повозке. Находившийся рядом Стефан, естественно, тоже услышал слова служанки, поэтому поспешил за девушкой. На том же месте остался только недоумевающий Кай.
        Пожав плечами, парень спокойно пошёл в ту же сторону, куда побежали остальные. Вскоре он добрался до повозки, которая не уступала в роскоши Лилиной. Вокруг уже собралась толпа, но Каю не стоило никаких усилий, чтобы пройти сквозь неё будто нож сквозь масло. Невозмутимо добравшись до Стефана, который стоял у входа повозки, парень спросил:
        - Что здесь происходит?
        Повернув голову и посмотрев на Кая, тот ответил:
        - Господин Верет, дедушка госпожи Лилии, наконец очнулся.
        - А что с ним было?  - не понял собеседник.
        Решаясь говорить или нет, Стефан всё-таки открыл рот:
        - Изначально с караваном шла в разы большая охрана. Воинов Закалки Разума было не меньше тридцати, а воинов Закалки Души целая дюжина. Господин Верет был одним из тех, кто вызвался защищать внучку в дороге. Однако еще за месяц до встречи с тобой, на нас неожиданно напали давние враги семьи, которых считали погибшими. В итоге все воины Закалки Души, кроме господина Верета, погибли. А он сам получил очень серьёзные ранения, после чего впал в беспамятство, и вот только сейчас очнулся…
        Неожиданно, будто в замедленной съёмке, Кай заметил, как вдалеке блеснуло три зелёных точки. Тут же забило набатом его чувство тревоги.
        Моментально спохватившись, парень обвил руку энергией меча. Молниеносно три точки превратились в длинные полоски, что уже приблизились к ним.
        Перед лицом ничего не подозревавшего Стефана мелькнула покрытая алым туманом ладонь, которая тут же столкнулась с чем-то мощным. На руке Кая мгновенно появились многочисленные порезы, но он всё-таки выдержал столкновение.
        В тот же миг рядом раздался оглушительный взрыв.
        Разворотив огромную дыру в стенке повозки, именно туда попали оставшиеся две атаки.
        И пока взгляд Кая оказался направлен на разломавшуюся стрелу, которую он только что отразил, по округе резко прошёлся полный отчаяния и всесжигающей ярости женский крик.
        Глава 5
        Лучник
        Всё произошло так быстро и крайне неожиданно, что девушка поначалу замерла и даже не дышала.
        Не осознавшая, или просто подсознательно не захотевшая это сделать, Лилия пустым взглядом смотрела вперёд. Прямо сейчас её обнимал любимый дедушка Верет. Но вернее было сказать, закрывал.
        Вонзившись в спину, две деревянные стрелы прошили сердце и легкие Верета, вынырнув наконечниками из груди. Исключительно благодаря закалённой плоти воина Закалки Души они не пробились дальше к телу девушки под ним.
        Старик умер моментально, только и успев, что защитить дорогую внучку перед этим.
        Лишь через секунду Лилия всё поняла.
        Её взгляд застелила пелена безумного гнева.
        На глаза навернулись слёзы. Выпуская мощный поток воздуха из легких, она разразилась могущественным криком, наполненным её бушующей Ки. Повозка моментально покрылась огромным количеством трещин: простое дерево не выдерживало такого чудовищного давления силы.
        Но в тот же момент это всё было лишь началом.
        Лилия еще не видела, однако, сразу же за первой атакой, последовала вторая. С помощью энергетического зрения, Кай узрел вспыхнувшее зелёным облако из стрел. Массированный удар приближался с высоты на пугающей скорости.
        Не было времени на сомнения. Кай моментально извлек из пространственного кольца Меч Водной Глади и плотно наполнил его энергией меча. Совершив резкий взмах снизу вверх, он послал широкую волну красного тумана наперерез граду стрел.
        Всё это произошло так быстро, что Стефан только сейчас успел хоть что-то понять.
        Спустя мгновенье, армада стремящихся к земле стрел наконец-таки обрушилась. Появившуюся на несколько секунд занавесу из энергии меча Кая прошило всего лишь пару атак, одна из которых только слегка задела Стефана. Остальные же оказались отражены.
        Однако, к сожалению, Кай не мог покрыть большую область этим подобием защиты. Только тот маленький пятачок земли, где стоял он сам и Стефан. Поэтому все остальные стрелы без каких-либо проблем достигли своей цели.
        Раздались резкие вопли и крики боли. Все члены каравана оказались под ударом. Из простых людей никто не смог защититься, многие погибли моментально, а некоторые получили серьёзные ранения, которые вскоре также приведут к смерти. Лишь часть воинов уровня Закалки Мышц и все стражи ступени Закалки Разума сумели среагировать вовремя и как-нибудь защититься.
        Однозначно, эта атака была гораздо слабее по мощи чем предыдущая. Вот только большего и не требовалось - своей цели она добилась. Отныне можно было ставить жирную точку на судьбе каравана.
        Вдруг повозка резко затрещала, а затем внезапно взорвалась. Вырвавшаяся изнутри мощь разметала по округе одни лишь щепки. В центре осталась стоять невысокая, но внушающая трепет фигура Лилии. Держа в правой руке белоснежный клинок, она была покрыта такого же цвета доспехами, что целиком закрывали всё её тело, однако почему-то не казались тяжёлыми.
        Система дала подсказку.

[Клинок Бескрайнего Неба]
        Ранг: Серебряный
        Качество: высокое
        Особенность: активная способность [Терзание Воздушных Лезвий]
        Особенность: пассивная способность [Кромка Ветра]

[Облачный Доспех]
        Ранг: Серебряный
        Качество: высокое
        Особенность: пассивная способность [Абсорбирование Атак]
        Особенность: пассивная способность [Разумная Защита]
        Особенность: пассивная способность [Лёгкость Ветра]

[Облачный Шлем]
        Ранг: Серебряный
        Качество: высокое
        Особенность: пассивная способность [Абсорбирование Атак]
        Особенность: пассивная способность [Разумная Защита]
        Особенность: активная способность [Чувство Воздушных Потоков]
        И хотя Кай еще не мог видеть уровень качества, из-за отсутствия закалённых сенсорных органов, а именно глаз, что-то ему подсказывало, что эти меч и доспехи точно не ниже высокого уровня.
        С этими предметами сила Лилии возрастала на порядок. Было даже сложно себе представить, сколько могла стоить эта броня и клинок…
        Полностью белоснежный и без видимых щелей, с плавными изгибами и инкрустированными в определённых местах кристаллами энергии, доспех Лилии был больше похож на некую футуристическую броню. Но наиболее привлекательным в этом образе являлся шлем. Сильно вытянутый назад и при этом с каким-то подобием клюва, он имел отверстия лишь для глаз, походя на голову хищной птицы.
        Кроме самого доспеха, был также и меч, ножны которого сейчас покоились в пространственном кольце девушки. Как и рукоятка, лезвие клинка также оказалось белоснежным. Тонкое, но длинное, это оружие отдавало неким неистовством и аурой бритвенной остроты.
        Как мог догадаться Кай, доспех появился на теле девушки так быстро неспроста. Как и его личное, пространственное кольцо Лилии должно было пронизывать всё её тело специальной энергетической сеткой. Нужна она для того, чтобы была возможность переносить в сжатое пространство что угодно, находящееся достаточно близко к коже. Однако это можно использовать и в обратную сторону, призывая из кольца предметы сразу в нужный участок тела. Таким образом можно было моментально одеться в доспех и вложить оружие в руку.
        Кстати, память Кая вновь пополнилась новыми символами, а значит и потенциальными символьными техниками. Однако, вероятнее всего, они так и останутся лишь потенциальными. Ведь проблема заключалась в том, что это были символы, соответствующие Серебряному рангу, а значит они требовали энергии конкретного вида. В данном случае энергии ветра, которую материал, из коего и был изготовлен доспех, самостоятельно трансформировал. Нужно было лишь направлять поток внутренней энергии в доспех. Однако на всякий случай в них также оказались вставлены особые кристаллы энергии, которые можно было, будто батарейки, перезаряжать уже вне боя…
        Вот и выходило, что чтобы использовать эти знания, Каю сначала потребуется освоить трансформацию Ки в энергию ветра, что может занять немало времени! Ведь даже на способность создавать энергию меча он почти год потратил!..
        Кай посмотрел в глазницы шлема девушки.
        Прямо сейчас душа Лилии пылала огнём ярости и гнева, и такое никак нельзя было не заметить в её взгляде. Из-за этого парень даже не сразу обратил внимание на лежащего у её ног мертвого старика с пробитой стрелами спиной. Теперь стала понятна причина такой злости девушки.
        Вдруг вокруг рук, а затем ног и туловища Лилии начал кружиться яростный вихрь. Спустя несколько ударов сердца он стал лишь сильнее и вплотную приблизился к доспехам девушки.
        Кай оказался шокирован: тело Лилии с невероятной лёгкостью испускало энергию ветра, будто её Ки изначально и была такой. Такого не должно было быть, даже он не мог так интенсивно трансформировать энергию. Могло ли это быть проявление линии крови Стеншетов? Кто же был их великим предком?
        - Техника Воздушного Танца,  - прошептал восхищённый Стефан.
        Это была сложнейшая техника семьи Стеншет - техника передвижений Серебряного ранга, основанная на энергии ветра, и созданная специально под родословную их семьи.
        Лилия медленно и молчаливо осмотрелась вокруг, после чего нагнулась. Прикрыв веки защитившему её дедушке, она после этого медленно направилась в сторону леса, откуда и пришли те атаки. Сделав не более десятка шагов, девушка неожиданно остановилась, а затем произошёл мощный взрыв, разметавший по округе неистовые порывы ветра.
        Лилии уже не было на том месте. На головокружительной скорости девушка бросилась вперёд. Её скорость превосходила даже возможности Пяти Невесомых Шагов, которыми владел Кай. Только теперь он понял, что если бы тогда в их поединке была возможность использовать энергию, то он проиграл бы еще раньше.
        - Быстро, идём за ней!  - окликнул Кай Стефана, а также других уцелевших воинов. Хоть ему и не нравилась нынешняя ситуация, но ему нужна была эта аристократка для поиска сестры. Да и он уже пообещал защищать караван во время путешествия.
        Хотя кого уже защищать, трупы?..
        - Но все эти люди?  - опомнился последователь госпожи.
        - И это говоришь ты?!  - удивился Кай. Обычно этот парень чрезвычайно заботится только о своей ненаглядной госпоже. Что на него нашло?  - Им уже не помочь, поверь. А вот Лилии еще можно.
        - Ты прав,  - образумился Стефан. Нужно было расставлять верные приоритеты, как бы цинично это ни звучало.
        - Догоняйте!  - выкрикнул Кай, после чего его силуэт размылся. Шаг Смещения, а затем и Шаг Скорости позволили ему вмиг пропасть из поля зрения оставшихся воинов, не считая лишь Стефана и Дарла, из-за чего те, кстати, немало удивились.
        Но быстро выбросив это из головы, выжившие мужчины бросились вслед за госпожой и Каем. Однако без знаний техник передвижений у них не было возможности угнаться за теми двумя.

* * *
        - Кажется, к нам направляются гости,  - неожиданно улыбчиво, произнёс высокий мужчина, почёсывая редкую щетину.
        Его компаньоны тут же оживились, повставав с насиженных мест и повытаскивав оружие.
        - Ты уверен?  - дерзко спросил Джозеф, который и был главарём этой группы.
        Мужчина подозрительно взглянул на густобрового парня со взъерошенными черными волосами, а затем нахально ухмыльнулся.
        - Господин наниматель, обижаете… Мои стрелы сделали им очень больно, я уже отсюда чувствую, как разбушевалась сила некой юной девы. Ох, как она к нам сейчас спешит!..  - с виду шутливо протянул он.
        - Приготовились!  - парень отдал приказ остальным, а затем поморщился и сплюнул на землю.
        Его бесил этот зазнавшийся лучник, относящийся ко всему так снисходительно и по-детски. Так и хотелось пару раз съездить по этой наплевательской роже, а лучше еще несколько десятков костей переломать. Они тут уже четвертый день торчат, а от этого ублюдка вообще ни разу никакой помощи не было. Ни лагерь разбить, ни пойти хвороста набрать. Он полностью отказывался от всего, зато постоянно свои дурацкие шуточки выдавал. А время от времени так вообще пропадал бесследно, возвращаясь, когда того желал. Как же он бесил всех остальных…
        Но приходилось терпеть присутствие этого наёмника. Что-что, а силы ему действительно не занимать. Не зря отец нанял этого человека. Наконец-то он хоть начал работать. А то сколько уже ему денег ушло за дни простоя…
        - О! Еще один! Ну и шустрый какой, почти догоняет первую!  - воскликнул лучник.  - А поприветствую-ка я их!
        Все остальные тут же повернулись к мужчине, глядя на того, как на идиота. Что он опять удумал? Но в тот же миг, как в руке мужчины, будто по мановению волшебной палочки, а на самом деле из пространственного кольца, появилось две стрелы, их лица посуровели. Сейчас будет нечто…
        Наложив оба древка стрел на тетиву, лучник сделал глубокий вдох и выдох, а затем сосредоточился, хотя улыбка и не сходила с его лица. Медленно натягивая тетиву антрацитово-черного лука, он издавал скрипящий звук. И было непонятно, то ли это его мышцы так напрягаются, то ли дело в тетиве. Подозревали воины, что всё-таки во втором. Всё же лук явно намекал на это.

[Тёмный Тяжелый Лук]
        Ранг: Серебряный
        Качество: среднее
        Особенности: пассивная способность [Тугая Тигриная Тетива]
        Особенности: активная способность [Закрученная Стрела]
        Десяток мужчин, исключая их господина, у которого также было оружие Серебряного ранга, изливали слюни на такой дорогой лук. Как бы им хотелось навяль этому наглецу, да отобрать у недостойного такую ценную вещицу. Только сила самого лучника отпугивала их, не позволяя зайти дальше обычных помыслов и мечтаний. Откуда у простолюдина вообще такая редкость? Даже у их господина Джозефа была сабля лишь низкого уровня качества.
        Лучник не обращал никакого внимания на завистливые взгляды. Он был полностью сосредоточен на выстреле. Обе стрелы, созданные из особого дерева, до предела наполнялись энергий стрелы, а кроме того… законами этого же элемента! Мужчина действительно сумел достигнуть порядка Слышащего, даже не будучи приверженцем какой-либо аристократической семьи.
        Когда он почувствовал, что всё готово, и осталось лишь отпустить тетиву и отправить в стремительный полет две полоски дерева, лучник еще сильнее пригляделся. Навсегда улучшенные специальной техникой и зельями янтарные глаза смотрели сквозь огромное пространство. Наконец, он смог увидеть две точки, что очень быстро приближались к ним.
        Поставив лук под определённым углом, а также отрегулировав пальцем расстоянием между двумя стрелами, он выждал ровно пять ударов сердца.
        Пора!
        - Закрученная Стрела!  - изрек он, а затем отпустил тетиву.
        С резким свистом, рассекая воздушные массы, обе атаки отправились вперёд. Практически никто из стоящих рядом с лучником воинов даже не увидел, как пропали стрелы. Будто бы их и не было. Единственное что они смогли заметить, так это звук от выстрела, а также порыв ветра, обдавший их.
        Обе атаки летели точно в свои цели, и увернуться от них казалось невозможным. На такой скорости они будут попросту невидимыми для кого угодно ниже ступени Закалки Души, а уже когда стрела приблизится достаточно близко, чтобы можно было ощутить её, то будет слишком поздно что-либо предпринимать. Ни у кого не хватит скорости даже среагировать.
        С предвкушением наблюдая за своими малютками, лучник, закусив губу, ждал попадания. Ему был интересен результат, и вскоре тот его сильно удивил.
        Первой добралась стрела, нацеленная на Лилию. Вот только, как оказалось, Техника Воздушного Танца, при максимально быстром передвижении, создавала сильные завихрения вокруг девушки, одно из которых и заставило стрелу отклониться. В итоге та лишь по касательной задела плечо Лилии, и силы стрелы в таком случае не хватило, чтобы хоть как-то попытаться пробить белоснежную броню.
        Это немного заинтересовало лучника, но чего-то подобного он и так ожидал от гениальной аристократки. А вот уже вторая атака возбудила мужчину куда сильнее. Он даже некоторое время не мог поверить в то, что увидел.
        А дело заключалось в том, что в энергетическом спектре обе стрелы были очень даже заметны, и отливали зелёным блеском. Предугадав, где и в какой момент стрела должна попасть в него, Кай даже не стал пытаться уклоняться. Сконцентрированная энергия меча в виде тонкой алой полоски, была отправлена прямо на стрелу посредством Техники Высвобождения Энергии.
        И хотя атака Кая была куда слабее как в плане количества энергии, так и в плане отсутствия в ней каких бы то ни было законов, это всё не относилось к самой стреле, которая хоть и была полна убийственной силы, но всё еще оставалась обычной деревяшкой. Разрушить её не составило проблем, а оставшаяся сила, без носителя была полностью бессмысленна.
        - Невероятно!  - прошептал шокированный лучник, пока его улыбка становилась лишь шире.  - Уровень Закалки Мышц, а какая немыслимая реакция, внимательность, скорость и сила! Я обязательно должен его проверить лично!
        Облизав засохшие губы, мужчина достал из кольца еще стрелу, но уже лишь одну. На девушку ему стало наплевать. Пускай остальные разбираются. В крайнем случае, если эти отбросы, нанявшие его, не сумеют с ней справиться, он всё-таки вмешается. Но не раньше, чем оценит этот неограненный алмаз!
        На этот раз стрела была не обычной, а сделанной из такого же антрацитово-черного материала, как и сам лук. Вместить в себе энергии она могла куда больше. Но и на этом лучник не остановился.
        - Закрученная Стрела,  - пальцы не отпустили тетиву, нужный эффект уже передался стреле, и необязательно было спешить с выстрелом.  - Поприветствуем его как положено, со всей помпезностью! Разрывной Выстрел!
        С громогласным грохотом новая атака отправилась навстречу к Каю. И на этот раз расстояние между парнем и самим лучником было куда меньше, а значит и времени, чтобы среагировать, у юноши могло не хватить.
        Глава 6
        Побочная ветвь
        Большой удачей для Кая стало то, что он сумел увидеть плотно насыщенную энергией стрелу, еще до того, как её выпустили. Вместе с большим количеством Ки стрелы, законами стрелы, закрученностью, а также техникой, применённой в конце, эта атака представляла бы огромную угрозу не только Каю, но и защищенной доспехами Лилии, будь удар нацелен на девушку.
        Прорываясь сквозь толщу воздуха, который создавал не слабое сопротивление, черная стрела пронзила пару толстых стволов деревьев, разворотив в них дыры и даже не заметив. Только к моменту как атака преодолела половину расстояния до Кая, мозг парня начал реагировать.
        Обвитая узором внутренней энергии, левая нога ступила на землю, делая это в соответствии с техникой. Применив Шаг Смещения дважды подряд, и оставаясь по-прежнему под воздействием Шага Скорости, Кай сделал длинный и очень скоростной рывок вперёд. На это мгновенье его тело подверглось немалой нагрузке, что еще аукнется ему в дальнейшем. Однако именно это его и спасло!
        Недалеко позади, прямо в том месте, где Кай был еще мгновение назад, произошёл сильнейший взрыв. Бросив кратковременный взгляд себе за плечо после выхода из рывка, парень ужаснулся. Огромный, трехметровый кратер, глубиною не менее чем метр, образовался буквально в дюжине шагов позади. В спину и затылок ударили разлетевшиеся комья земли. Кай осознал, что соверши он только что лишь один Шаг Смещения, его бы однозначно задело! А уж чтобы тогда случилось с его тельцем и представлять не хотелось… Помер бы на месте.
        От осознания этого факта неприятный холодок прошелся по спине Кая, а сам он натужно сглотнул. Теперь парень окончательно понял, насколько опасен этот лучник, и что к нему нужно относиться с максимальной серьёзностью.
        - Ву-ху!  - присвистнул мужчина, выпустивший стрелу.  - Как он только заметил мою атаку?
        - Ты можешь быть серьёзней?!  - разгневанно выкрикнул Джозеф, которого уже крайне достал этот шут.
        Находившийся в паре десятков метров от них наемник с улыбкой взглянул на нанимателя.
        - Ха-ха! Да я серьезней кого бы то ни было!  - сказал он, а затем резко прищурился.  - А вот вам бы стоило приготовиться…
        - Что?..  - не успел договорить Джозеф, так как его люди начали резко кричать.
        Резко повернув голову обратно, он узрел три горизонтальных вихря, каждый диаметром в метр, которые на огромной скорости приближались к ним. Техника Ярости Ветров в исполнении Лилии оказалась просто чудовищно сильна.
        - Ну наконец-то!  - оскалился парень, пока часть его приспешников отбегала ему за спину.
        Ки воина, вплотную приблизившегося к ступени Закалки Души, пришла в движение.
        - Ярость Ветров!  - совершил он вертикальный взмах саблей.
        Образовалось три могучих вихря, что по своим размерам и мощи не уступали, и даже превосходили атаку Лилии. Преодолев десяток шагов, обе техники столкнулись, разбивая и сокрушая друг друга. Две похожие, но враждебные энергии ветра пытались подавить естественного соперника. Их короткое противостояние сопровождалось сильным гулом и сформировавшейся при встрече ударной волной.
        Несколькими ударами сердца спустя, атака Лилии оказалась разорвана, вот только и второй вихрь выявился практически полностью растерзанным, а то, что дошло до самой девушки, уже с лёгкостью было отбито доспехом.
        Однако это всё же заставило аристократку чуть поумерить свой пыл, а наличие у врага техники её семейства - даже насторожиться.
        - Лилия Стеншет, так ведь?  - выкрикнул Джозеф, когда между ними осталось не такое уж и большое расстояние.  - Можешь называть меня кузеном!
        - Как я и думала,  - гневно процедила девушка, а затем буквально выплюнув, сказала: - Предатели.
        Услышав слова Лилии, молодой человек побагровел от ярости.
        - Тц,  - скривился он.  - Тварь! Не тебе говорить о предательстве! Это нас вы кинули, еще и всю вину сбросили! Даже истреблять нас помогали! Как же я ненавижу!..
        Нахлынувшие воспоминания вновь пробудили давно спавшие в Джозефе чувства. От дикой злости его начало мелко трясти.
        - Ну ничего…  - криво улыбнулся он,  - сегодня наконец-то свершится первая часть нашего отмщения! А теперь брось меч и сдавайся, быстро! В таком случае мы даже будем нежны с тобою, когда возьмем в плен.
        Лилия проскрипела зубами и крепче сжала свой клинок. Недавняя ярость от смерти деда и членов каравана вспыхнула с новой силой.
        - Серп Ветров!  - не стала она отвечать, послав вместо этого технику.
        Наполненная яростной энергией ветра, в форме полумесяца, образовалась внушительных размеров атака, что мигом выстрелила собою прямиком в Джозефа. Рассекая пространство в метре над землёй, техника довольно-таки быстро преодолела расстояние между двумя воинами.
        Однако и сам Джозеф не стоял в ожидании удара, а еще в момент атаки, совершил мощный прыжок вперёд, попросту перемахнув через воздушный серп. Но будь он хоть на капельку медленнее, то это грозило бы вылиться в разделение его туловища на две половинки.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????И пока под парнем пролетала техника Лилии, вокруг его тела начал завихряться быстрый и плотный поток воздуха. Это значило, что аналогично девушке, Джозеф также использовал Технику Воздушного Танца, что мгновенно повысила скорость его движений на новый уровень. Приземлившись и сделав перекат, он тут же рванул в лобовую атаку.
        - Быстро помогите мне!  - призвал он на помощь своих приспешников, так как не желал долго возиться с девчонкой. Да и к тому же требовалось взять её живьём, что в одиночку и при равных силах, сделать было почти невозможно.
        Скрестив клинки, Джозеф и Лилия начали обмениваться ударами. Однако, хотя они и имели приблизительно равные параметры, девушка всё же обладала крайне грозным оружием и доспехами, а её мастерство фехтования, вкупе с законами, меча не давали парню и шанса. Он очень быстро понял, что его загоняют в угол, даже не позволяя должным образом ответить.
        А кроме того, пассивная способность клинка девушки - Кромка Ветра, не давала парню ни на секунду расслабиться. Постоянно приходилось следить не только за самим мечом, но и за небольшой областью вокруг него, в которой расположилось невидимое глазом лезвие из спрессованного воздуха.
        С другой же стороны, благодаря доспехам, Лилия могла не волноваться о вражеских ударах. Помимо того, что защита была очень прочная, у брони также имелось два крайне полезных пассивных навыка. Первый, «Абсорбирование Атак», делал так, что сила любого удара по доспеху на девяносто процентов распределялась по всей его площади равномерно, тем самым снижая нагрузку на отдельные участки. Второй же, «Разумная Защита», управлял энергией в броне, перемещая её в атакуемые места, чем кратковременно увеличивал твердость в нужных областях.
        Таким образом, защита девушки была на высоте! А помимо всего прочего, у неё еще и шлем был, который своей активной способностью «Чувство Воздушных Потоков» способствовал маневренности Лилии.
        Джозеф же имел только саблю низкого уровня качества Серебряного ранга, которая не отличалась столь же полезными свойствами. Доспеха же у него и в помине не было. Поэтому и приходилось изворачиваться перед той, которую изначально принял за слабачку.
        Вот только у него всё же было одно преимущество… быстро подоспевшие союзники!
        Хотя он более и не был уверен в плане захвата её живьём: так легко девушка не дастся, а терять людей тоже не хотелось. Парень принял решение.
        - Бейте в руки и ноги, а также нижнюю часть туловища!  - выкрикнул он, решив, что ничего страшного, если девушку «немного» покалечат.
        Пятнадцать клинков, включая таковой Джозефа, единым скопом ринулись в атаку на Лилию с разных сторон. Но за мгновенье до того как холодная сталь полутора десятков орудий пронзила желанную область, силуэт девушки неожиданно размылся.
        В итоге, проскользив вдоль поверхности белоснежных доспехов, ни один клинок так и не попал в цель. Лилия смогла увернуться от них всех буквально стоя на одном месте!
        Будто помощница фокусника в трюке с прокалыванием ящика мечами, но без него, невредимая девушка замерла.
        А затем паническое чувство просто завопило в разуме Джозефа. Сразу же после атаки он отпрыгнул назад, выкрикивая:
        - Отступайте!!!
        Но оказалось слишком поздно.
        - Терзание Воздушных Лезвий,  - быстро произнесла Лилия.
        Отскочить успела лишь половина нападавших. Всех остальных моментально разрубило на множество частей. Кровь залила поляну, окрасив белоснежные доспехи в алый цвет.
        Сразу же после её слов, вокруг девушки взбушевался еле заметный вихрь, внутри которого мелькали десятки полупрозрачных лезвий, что кружились на огромной скорости, не задевая лишь саму Лилию. Никто из тех, кто попал под эту атаку так и не выжил. Отряд нападающих сократился на семерых человек.
        - Дрянь! Ты заплатишь за это!  - трясясь от гнева, выкрикнул Джозеф.
        - Это мои слова,  - холодно ответила девушка, после чего рванула вперёд. Смертельно опасная область, окружившая её, также стала передвигаться вместе с Лилией.
        Аристократка хотела как можно эффективней реализовать эту способность её клинка, так как та являлась ультимативной. Это значило, что символ Терзания Воздушных Лезвий может быть вновь активирован не раньше, чем через сутки после момента применения, а сама атака будет длиться крайне ограниченное время.
        К сожалению, благодаря четким командам Джозефа, более никто не попал под этот смертельный вихрь. И уже менее чем через пару минут действие способности белоснежного клинка подошло к концу.
        Бой вновь завязался с прежней силой.
        Лилии теперь пришлось сражаться аж против семерых воинов уровня Закалки Сенсорных органов, и Джозефа - бойца, полностью завершившего все три уровня Закалки Разума. В таком неравном бою девушке пришлось уйти в глухую оборону.
        На этот раз наступил уже её черед защищаться, но даже так противникам было очень сложно задеть аристократку хоть как-то.
        - Да где же там возится этот смерд?!  - подразумевая лучника, прошипел Джозеф, в очередной раз не сумев попасть по изворотливой девушке.
        Он не знал, что в тот же момент, когда они вступили в бой с Лилией, наемник также начал свое сражение.
        Уклонившись от недавнего выстрела, Кай наконец сблизился со стрелком. Но, прежде чем Меч Водной Глади настиг свою цель, антрацитово-черный лук исчез из рук мужчины, а в тот же момент в его ладонях появилось по одному кинжалу.

[Левый Кинжал Мучений]
        Ранг: Земной
        Особенность: пассивная способность [Яд Мучений]

[Правый Кинжал Мучений]
        Ранг: Земной
        Особенность: пассивная способность [Яд Мучений]
        Накрест взмахнув изогнутыми клинками, лучник в самый последний момент блокировал удар Кая.
        - Привет! Я Шакс!  - шокируя парня, улыбнулся небритый мужчина.  - А ты интересный! Мои наниматели не предупреждали о таком сильном бойце, откуда ты?
        - Наниматели? Ты наемник?!  - спросил Кай, наваливаясь вперёд всем телом. Однако Шакс не сдвинулся ни на миллиметр.
        - Не совсем. Я член гильдии убийц!  - ответил лучник, совершив неожиданный удар ногой по корпусу парня.
        Применив Шаг Отступления, Кай всё же избежал атаки. Однако еще не успев выйти из движения, парень увидел, как ему прямо в правый глаз, совсем не уступая в скорости Технике Пяти Невесомых Шагов, летит ядовитый кинжал.

«Бросил оружие?!» - слегка запаниковал Кай.
        Отразить атаку или применить другой Шаг он не успевал. Оставалось только уклоняться. На предельной скорости дернув головой вбок, Кай, тем не менее, сумел увернуться. Вот только краешек кинжала всё-таки оставил маленькую царапинку на щеке юноши. Кожа в этом месте моментально зашипела и начала темнеть. Но прежде чем яд прошел дальше, Кай молниеносным движением отрезал тот участок кожи.
        Ничего, в скором времени там даже шрама не останется. Повышенная регенерация всё восстановит!
        - Ого! Как радикально!  - ужаснувшись, парень услышал голос Шакса справа от себя.
        Лучника уже не было на прежнем месте, а Кай даже не смог заметить, как тот переместился. Всё еще находясь под ускорением Шага Скорости, Кай, ведомый лишь рефлексами, моментально изогнулся спиной назад. Но парень не просто уворачивался, ведь параллельно с этим, он совершил вертикальный взмах мечом снизу вверх, грозя располовинить убийцу.
        Шакс успел среагировать, подставив второй клинок, на что Кай лишь оскалился. Ки парня хлынула в меч, активируя способность «Гибкость Воды», которая не требовала ключ-фразы. Исключая саму рукоятку, весь клинок голубого цвета моментально перестал быть твердым, превратившись в воду. Оружие юноши без проблем прошло сквозь блокирующий его кинжал, и вновь стало твердым.
        Успев отклонить корпус назад лишь слегка, лучник всё же сумел избежать смертельного ранения, отделавшись только рассечённой бровью. Кровь начала активно сочиться из пореза, заливая лицо Шакса, а особенно левый глаз.
        Наемник тут же разорвал дистанцию.
        - Ох, ну и удивил же ты меня!  - улыбка не сходила с лица мужчины.  - Подумать только, оружие пикового уровня качества!
        Услышав слова Шакса, Кай оказался ошарашен. Не достигнув уровня Закалки Сенсорных органов, он не мог видеть качество предметов, из-за чего ему оставалось лишь гадать об этом. Но сейчас он получил ответ.
        Пиковый уровень качества.
        Черт подери! Да он даже не знал, сколько это могло стоить, если бы кто-то действительно решился продать такую ценность. Откуда же Джонго мог достать его? А если еще вспомнить о технике медитации такого же качества, и о пространственном кольце, то всё становилось еще таинственнее.
        Вот только размышлять об этом сейчас у парня совсем не было ни времени, ни возможности. Бой продолжался дальше.
        На этот раз Кай использовал Шаг Скорости троекратно, увеличив одноименный параметр до возможного ныне предела. Таким образом, для него сражение стало протекать более плавно, но подловить Шакса больше не удавалось - тот теперь только уклонялся, совсем не блокируя атаки.
        Спустя менее чем через минуту, Кай наконец-таки понял, что уступает не только в навыках боя, но и в параметрах, разницу в которых лишь частично компенсировала техника шагов. Всё же он сражался не абы с кем, а с человеком, который находился в одном шаге от ступени Закалки Души. А еще парня сильно пугала эта необычная техника Шакса, что позволяла делать невероятно быстрые и незаметные рывки к его кинжалам, из-за чего мужчина крайне часто и без какой-либо опаски использовал их для бросков. Только под тройным ускорением и при помощи энергетического зрения, Кай мог хоть как-то реагировать на них.
        Но тем не менее парня загоняли, не позволяя даже нормально ответить. Впрочем, даже кажущиеся, на первый взгляд, удачными, попытки атаковать в ответ, также не несли никакого эффекта: Шакс был слишком умел и опытен в бою.
        В какой-то момент Кай даже понял, что оказался не так далеко от битвы Лилии, которая в этот момент также чувствовала себя несладко. На её некогда белоснежном доспехе красовались кровавые пятна и даже вмятины.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Однако вот-вот уже должны были подоспеть Стефан и остальные выжившие защитники каравана. Вот только увы…
        - Шакс, помоги нам!  - выкрикнул Джозеф, как только завидел лучника.  - Нужно вырубить эту девку! Это приказ!
        Лучник поморщился, но игнорировать слов нанимателя не стал. Резко махнув рукой, он метнул свой кинжал в сторону Лилии. И хотя тот доспеха не пробил, этого и не требовалось.
        - Стой!  - разъяренно выкрикнул Кай, осознав, что именно решился сделать наемник.  - Я твой противник!
        Алый серп высвобожденной энергии меча почти настиг Шакса, но в последний момент тот исчез, растворившись словно туман.
        Моментально появившись возле не ожидавшей такого девушки, лучник перехватил так еще и не успевший упасть на землю кинжал, вслед за чем отправил их в пространственное кольцо. Вместо них в его руке появился обычный метательный нож Низшего ранга: всё-таки убивать Лилию было нельзя, а яд сделает это гарантированно.
        Провернув все эти действия так быстро, что девушка всё еще не успевала отреагировать, мужчина совершил взмах.
        Под влиянием огромной силы Шакса метательный нож вскрыл доспех Лилии будто консервированную банку, чтобы затем по рукоятку погрузиться в спину девушки.
        Глава 7
        Побочная ветвь 2
        Наконец прибыв к месту сражения, Стефан и остальные увидели, как только что жестоко ранили их госпожу, которую они поклялись защищать даже ценою собственных жизней. Данное зрелище моментально пробудило в них дикую, звериную ярость. Однако прежде, чем они попытались всем скопом накинуться на врагов, произошло нечто невероятное.
        Вскрикнув от внезапного удара, Лилия не потеряла сознание и не упала, а даже наоборот - она резко повернула голову к Шаксу, уставившись на него немигающим убийственным взглядом изумрудных глаз. Они завораживали, в тот же момент вызывая паническую дрожь.
        - Воздушный Взрыв…  - буквально прорычала девушка.
        Почти вся энергия в её теле моментально сжалась в одном месте, чтобы затем покинуть организм. За тысячные доли секунды - отрезок времени, за который никто из присутствующих не мог в принципе ничего успеть сделать, в воздухе вокруг Лилии сформировались четыре полупрозрачных шарика. Каждый из них глядел в сторону одной из частей света. Мгновеньем спустя они лопнули… выпустив огромное количество сверхплотно сжатого воздуха в противоположные от тела девушки стороны!
        Произошел колоссальный по мощи взрыв!
        Даже находившийся более чем тридцати метрах Кай ощутил зубодробительную ударную волну, что мгновенно выбила из него весь дух и отправила в полет на пару метров. В тот момент юноша был на сто процентов уверен, что не будь его органы закаленным, то он сейчас бы, в любом случае, заработал внутренне кровотечение.
        Поднявшись и бросив взгляд в эпицентр взрыва, парень увидел сильно помятый доспех. Однако благодаря энергетическому зрению, Кай увидел, что в теле Лилии всё еще теплился слабый огонёк жизни. Невероятно прочная броня, а также тот факт, что взрыв был направлен в противоположные стороны, спасли её жизнь. В ином случае, Кай даже не представлял, как можно было бы выжить после прямого попадания такого(!) удара.
        И что касалось последствий, то результатом столь сильной техники стало четыре разбросанных по округе трупа приспешников Джозефа, которые были достаточно близко к Лилии в тот момент. Вот только где же…
        - Ух! А это было даже опасно!  - внезапно раздался голос Шакса откуда-то справа.
        Резко повернув туда голову, Кай увидел абсолютно невредимого лучника, который к тому же еще и держал под мышкой, будто ребёнка, Джозефа. Отпустив руку, и «уронив» своего слегка контуженного нанимателя, Шакс по-плутовски вытер несуществующий пот со лба.
        Кай не мог поверить своим глазам. От шока у него даже челюсть отвисла.
        Как он, чёрт побери, сумел уйти от взрыва?! Ведь всё произошло настолько быстро, что даже воин, начавший Закалку Души, вряд ли бы смог хоть шаг успеть сделать. А здесь наемник не только сумел переместиться так быстро и так далеко, но и Джозефа успел спасти! Как?!
        Кай не мог понять, пока мгновеньем спустя не заметил, что Шакс стоит именно в том месте, куда попал его второй выстрел, нацеленный тогда на Кая. И уже то, что лучник достал из земли целую антрацитово-черную стрелу, навело парня на мысль:

«Неужели он может перемещаться не только к своим кинжалам, но и к стрелам?!»
        - Госпожа!!!  - вдруг Кай услышал крайне встревоженный голос, наконец вышедшего из остолбенения Стефана.
        - Ах ты ж мелкая дрянь!  - тут же закричал Джозеф, начиная приходить в себя.
        Отчасти его даже можно было понять, всё же теперь вместо изначальных четырнадцати, у него оставалось только трое еще живых бойцов, не учитывая Шакса.
        Но Кай уже не обращал на это внимания. Сейчас он под ускорением и Шагом Смещения бросился в сторону потерявшей сознание девушки. Туда же спешили Стефан и остальные воины каравана.
        Доставая на ходу из внутреннего кармана небольшой флакончик с синеватой жидкостью внутри, Стефан резко затормозил у лежащего лицом к земле тела Лилии. Специальной манипуляцией с энергией он быстро откупорил простой, на первый взгляд, пузырёк, а затем без какой-либо жалости вылил его содержимое на спину девушки, как раз в то место, куда её ранил Шакс.
        В тот же момент, как первая капля синего вещества коснулась плоти Лилии, даже в бессознательном состоянии, она ощутила сильную обжигающую боль, из-за которой её тело самопроизвольно изогнулось. Но сразу же после этого начало происходить невероятное: ужасная рана стала восстанавливаться прямо на глазах!
        Кай изумлёнными глазами смотрел за этим процессом.
        А еще его удивила резкая смена системной информации.
        Ведь изначально было:

[Зелье Исцеляющее Раны]
        Ранг: Серебряный
        Качество: низкое
        Особенность: при контакте с живым организмом усиливает его регенеративные способности на конкретном участке в разы.
        Но потом, когда во флаконе уже не осталось зелья, подсказка Системы сменилась на другую:

[Изолирующее Энергию Стекло]
        Ранг: Земной
        Особенность: способно практически не пропускать любые излучения энергии.
        Особенность: очень высокая прочность.
        Спустя несколько секунд действия зелья, Кай, использую виденье энергии, смог наблюдать, как последние крупицы внутренней силы девушки перестали вытекать через пропавшую рану. Не считая вероятных переломов, гематом и ушибов, которые определённо должны были появиться после взрыва, жизни Лилии более ничего не угрожало.
        - Стефан, Кай!  - сосредоточенно крикнул Дарл, смотря на то, как окончательно приходит в себя Джозеф, а также собираются остатки его людей.  - Забирайте госпожу и убегайте отсюда! Я уверен, что это не все их силы, и сюда уже спешат другие члены отступников! Если прямо сейчас не уйти, то будет слишком поздно. И кроме того, без госпожи, никому из нас точно не управиться с тем монстром. Я видел, как он сражался с Каем… Поэтому мы задержим их, а вы убегайте!
        Сказав это, мужчина, как и все остальные воины, вытянул несколько красных пилюль. Немного посмотрев на них, с твердой решимостью он проглотил алхимию. Также поступили и все остальные. Кожа бойцов стала тут же краснеть, а их запас энергии возрастать в разы.
        Кай вдруг вспомнил нечто похожее. Такое же было, когда он сражался с Шайзаном в квартале семьи Йони.
        - Дарл, но…  - бессильно сжимая кулаки, хотел возразить личный слуга Лилии.
        - Идиот!  - гневно выкрикнул капитан охраны каравана, даже не поворачиваясь к Стефану.  - Ты желаешь подвергнуть госпожу еще большему риску?! Посмотри, что с ней уже случилось! Никто, кроме тебя и меня не знает, как добраться до ближайшего города, так что ты обязан идти!
        - Д… Да!  - небольшая растерянность в его глазах моментально сменилась холодным блеском уверенности.
        Встретившись взглядом с Каем, Стефан кивнул. С легкостью подняв Лилию, чьи доспехи были значительно облегченными из-за их пассивной способности «Лёгкость Ветра», он сразу же перешел на быстрый бег, направившись на север. Кай поспешил за ним.
        - Эй! Ну куда вы?  - заметив это, выкрикнул Шакс, после чего в его руках появились лук и стрела.  - Не надо так!
        Усиленная только законами и энергией, стрела тут же полетела вдогонку, но Кай, способный без проблем увидеть её заранее благодаря энергетическому зрению, с легкостью отразил эту атаку.
        Как и три последующие.
        После чего резко вспыхнула огромная сила со стороны оставшихся защитников каравана, которые тут же кинулись в бой. Вероятнее, свой последний…
        На Шакса напал лично Дарл и еще один воин ступени Закалки Разума. И к огромному удивлению Кая, эти двое заставили лучника выкладываться на полную и даже забыть о сбегающих. Один только Джозеф продолжал злостно кричать, но ни он, ни его люди, не могли что-либо поделать с этим. Сейчас их попросту задавливали голой силой, заставляя без остановки защищаться.
        - Что это такое? Почему их силы так резко выросли, да еще и до такого небывалого уровня?  - тут же спросил Кай у Стефана, не останавливая бега.
        Неся госпожу у себя на спине, Стефан на секунду обернулся назад, чтобы увидеть далеких человечков, что сражались друг с другом. Деталей разобрать он теперь не мог, так как при их скорости бега, парни уже отдалились достаточно далеко.
        - Это Пилюля Красного Демона,  - повернув голову обратно, хмуро произнес Стефан.  - Она дает воинам огромную силу, раскрывая полный потенциал человека, но в обмен забирает жизненные силы. Только что Дарл и остальные проглотили смертельно количество пилюль… Уже где-то через десять-пятнадцать минут их сердца остановятся…
        Закончив говорить, парень скривился. Он злился, что всё так случилось. Злился, что не смог защитить госпожу. Злился, что оказался так слаб, и ему пришлось убегать, оставляя товарищей на погибель…
        Ведь у него в специальном кармане тоже были эти пилюли. Но только он оказался тем, кому не пришлось использовать их…
        - Может объяснишь теперь, кто на нас напал?  - спустя уже более чем через час бега, вырывая Стефана из болота мрачных мыслей, спросил Кай.
        - А? Что?  - пропустил парень вопрос мимо ушей. Всё же на его ступени развития, для поддержания простого бега не требовалось особой концентрации, что и позволяло ему уйти глубоко в себя.
        - Я спрашиваю: кто на нас напал?  - повторил Кай.
        В глазах Стефана промелькнул непримиримый гнев, как только он осмыслил сказанное.
        - Те ублюдки - это отступники, что должны были сдохнуть еще давным-давно!
        - А если конкретнее?  - вздохнул мечник.
        - Они когда-то тоже были Стеншетами, одной из побочных ветвей. Но одиннадцать лет назад, по своей глупости и жадности, они перешли дорогу императорскому роду. Как итог, главная ветвь моментально решила изгнать врагов императора из семьи. Тогда даже велась охота за ними, и мы потом считали, что никого из преступников не осталось. Но как оказалось, некоторые всё-таки выжили и теперь решили похитить госпожу для выкупа. И об этом мы уже узнали во время путешествия, из-за чего госпожа даже перестала пользоваться энергией, так как носители одной линии крови могут ощутить друг друга в таком случае даже несмотря на большие расстояния…

«Чувствовать кого-то с такой же кровью? Теперь понятно почему она не вмешалась в тот бой с берсерком,  - подумал Кай.  - Но тогда… смогу ли я ощутить также, если встречу „родственничка“?»
        - Но почему в таком случае вы не послали письмо за помощью?
        Неожиданно Кай услышал, как Стефан начал скрести зубами.
        - Понимаешь… госпожа Лилия родилась не в главной ветви, а в самой слабой из побочных. Но из-за её великого таланта, патриарх выделил ей большое количество ресурсов, и даже относился как к родной дочери. Но полгода назад он скончался, так как был уже слишком старым. Тогда-то и повылезали все завистники и недоброжелатели госпожи. Можно сказать, что теперь внутри семьи у неё также хватает врагов,  - помрачнел Стефан.  - Думаешь мы на самом деле не посылали письмо?!.. Два сраных месяца мы ждали, но никто так и не ответил госпоже, будто её и не существовало! Эти ублюдки из главной ветви, наверное, что-то сделали с посланиями, так как ни на одно из тех пяти, что отправила госпожа, так и не пришел ответ. Твари!..
        Услышав ответ, Кай теперь наконец-то смог расставить все точки над «і».
        Всё встало на свои места.
        На этом их разговор и окончился, а оставшиеся часы пути прошли уже практически в полной тишине.

* * *
        Они их упустили…
        К моменту, когда к месту сражения прибыло подкрепление, что караулило караван у других мостов, в выживших остались лишь Шакс и Джозеф. И прямо сейчас второй тем и занимался, что поливал грязью всё на свете. Его дико злило то, что добыча ушлая прямо из-под носа. Если бы только там не было того воина уровня Закалки Мышц, что оказался столь силён!
        - Ты!  - вдруг его взгляд упал на спокойно сидящего на земле, и восстанавливающего силы Шакса.  - Из-за твоей несерьёзности та девка улизнула из наших рук! Если бы ты только прикончил того пацана сразу же, а не игрался с ним! И за что мы тебе платим…
        Молодой человек резко оборвался, так и не договорив. На него свалилась пугающая до чертиков аура. С холодным выражением лица, на Джозефа уставился Шакс. Однако парню казалось, что убийца смотрел не на него самого, а будто сквозь его тело. Такой взгляд очень пугал.
        - А с чего ты взял, что я был несерьёзен? Думаешь так легко было с ним сражаться?  - изогнул лучник одну бровь, а затем вдруг явил свою привычную плутовскую улыбку.  - Но не бойся ты. Так просто они не уйдут. Или зря я на них свои метки слежения оставил?

* * *
        Яркая вспышка молнии, а затем и раскат грома. Заглушая шум ливня, что отчетливо барабанил по окнам и крыше, он в очередной раз заставил молодую девушку вздрогнуть.
        Сидя за стойкой регистрации, Анна уже давно находилась в помещении одна. Время близилось за полночь, и, слава небесам, гостиницу можно будет скоро закрыть. Но почему же в этот негожий день, её отец оказался очень занят, по сути, оставив её здесь саму? Конечно, рядом находился пост городской охраны, из-за чего здесь практически никогда не происходило преступлений, но девушку всё еще пугала эта ночь.
        Пытаясь отвлечься от пугающих мыслей, она попробовала вернуться обратно к чтению книги, как неожиданно дверь резко и с силой открылась вовнутрь. Попавший в помещение прохладный ветер заставил девушку поежиться. Анна тут же подпрыгнула на месте, моментально переведя взгляд на вход.
        Там, лишь едва освещаемые, стояло две фигуры, одна из которых вроде как что-то держала.
        Кто в такое время и при такой погоде вообще вздумает сюда прийти?
        Девушка внутренне сжалась. И хотя хватило бы только одного её крика, чтобы кто-то из городской стражи услышал и пришёл сюда, почему-то сейчас она не решалась сделать это.
        Наконец, закрыв двери, и подойдя ближе под свет лампы, вошедшие стали отчетливо видны ей. Ими оказалось два молодых и статных парня, а еще какой-то доспех. Промокшие до нитки, они шлепали своей мокрой обувью по деревянному полу, отставляя отчетливые следы.
        - Нам одну комнату,  - устало произнес подошедший Стефан.
        - Е-есть только двуместные. За пять ночей одна серебряная,  - тихонько произнесла Анна.
        - Вот!  - парень резко положил на стойку монету, тем самым забрызгав девушку каплями воды.
        Кивнув, она взяла деньги, и нагнувшись куда-то вниз, достала ключ с номерком.
        - Восьмая комната. Это в конце коридора на втором этаже,  - протянула девушка ключ, потупив взгляд.  - Если хотите, за еще одну серебряную монету можно получить завтраки и ужины тоже на пять дней.
        Стефан уже было хотел что-то сказать, но первым ответил Кай:
        - Нет, не нужно,  - повертел он головой.
        Услышав эти слова, Стефан странно уставился на парня. Их взгляды пересеклись, на секунду зависнув.
        - Мы долго здесь не задержимся,  - добавил Кай, намекая на что-то еще.
        Будто уловив какую-то скрытую суть в словах и взгляде друга, Стефан кивнул. Таким образом, отказавшись от питания, они отправились в комнату.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Девушка же, не могла унять свое колотившееся сердце, продолжая думать, об этих странных парнях, что арендовали одну комнату на двоих, и о необычных доспехах. Ей даже на секунду показалось, что внутри них кто-то есть. Но померещится же…
        А только когда часы пробили полночь, и Анна стала закрывать вход в гостиницу, она поняла, что так и не записала имен этих необычных постояльцев…
        Попав в комнату, Стефан уложил так и не пришедшую в себя госпожу на кровать, ни капельки не беспокоясь о том, что постельное промокнет, а затем стал пытаться снять перчатку брони, и достать пространственное кольцо девушки.
        На вопрос Кая о том, что он делает, Стеншет ответил, что в кольце госпожи есть большое количество лекарств, и он должен их достать, для лечения Лилии. Наконец, вытащив латную перчатку и сняв кольцо с пальца девушки, Стефан, под пристальным взором Кая, надел дорогую вещицу и тут же начал извлекать из сжатого пространства различные травы, пилюли и зелья.
        Для начала требовалось привести девушку в себя, чтобы уже затем она сняла доспехи, так как те были крепко связаны с нею духовно, что сильно мешало воздействию извне.
        В итоге, в скором времени всё так и произошло, а испив и проглотив некоторую медицину, Лилия начала восстанавливаться. И первое, что она сделала, наконец освободившись от помятых доспехов и более-менее придя в себя, сильно удивило как Кая, так и Стефана.
        Совершив низкий поклон, юная аристократка начала искренне извиняться. Со слезами на глазах, девушка полностью осознала к чему привел её бездумный поступок, когда она оставила остальных и бросилась в атаку. Сейчас Лилия наконец поняла, что всех потерь можно было бы избежать, держи она тогда себя в руках и действуй вместе с остальными. Но теперь, из-за её проступка, Дарл и другие защитники каравана отдали свои жизни… А если бы не Кай, бросившийся сразу за ней, то вряд ли бы Лилия смогла сладить со всеми сразу.
        И пока Стефан пытался успокоить свою госпожу и поднять её, параллельно оправдывая поступок девушки, Каю было относительно все равно. Его больше интересовало кое-что увиденное в энергетическом спектре на его и Лилии телах. А через несколько минут необычная идея промелькнула у него в разуме, заставив парня улыбнуться.
        - Послушай,  - внезапно произнес он, и расположившись на стуле, закинул ноги на стол.  - Мне вот интересно, ты ведь хочешь отомстить? Я могу рассказать как…
        Услышав слова Кая, и Лилия, и Стефан, вдруг замерли, резко уставившись на парня. Их лица выражали неподдельный интерес и надежду.
        - Я могу раскрыть свой план, но…  - специально взял паузу Кай,  - но что мне может предложить семья Стеншет в качестве платы?
        Глава 8
        Ривеертун
        Прошло уже девять дней после битвы у моста через границу регионов. Почти всё это время троица выживших из каравана провела в пути. Их целью было как можно скорее достигнуть главного города этого региона и по совместительству столицы всей империи - Ривеертуна.
        Именно поэтому, купив Неистовых Лошадей уровня Закалки Мышц, они не тратили ни одного дня зазря. Даже несмотря на то, что Лилия до сих пор не восстановилась, ибо даже зелья не способны исцелить всё, Кай настаивал на такой спешке.
        Таким образом, они прибыли к стенам столицы чуть больше, чем через неделю. Даже бедные лошади не могли выдержать такой режим, отчего в одном из городов по пути к Ривеертуну троице пришлось обменять их на новых и свежих.
        Но наконец они были у цели. Громадные, почти тридцатиметровые стены, высились перед ними, олицетворяя величие главного центра боевых искусств всей империи Алькея. Изготовленные из особого материала, они не уступали в прочности предметам Земного ранга, а из-за их невероятной толщины, попытка пробить подобную преграду будет казаться жалкой и смешной. Даже кому-то на ступени Заклинателя вряд ли было под силу это.
        Однако тем, что привлекало внимание больше всего, оказались гигантские металлические врата, что были, по крайней мере, аж в половину размера самих стен. Описывать их не было смысла, так вместо этого очень красноречиво говорила подсказка Системы:

[Непробиваемые Врата Столицы]
        Ранг: Серебряный
        Особенность: пассивная способность [Сверхпрочность]
        Особенность: пассивная способность [Поглощение Атак]
        Особенность: активная способность [Высвобождение Силы]
        Прямо сейчас в их сторону выстроилось несколько очередей из людей желающих попасть в город. Но просто так сделать этого было нельзя, так как любому человеку в таком случае требовался особый документ, подтверждающий разрешение входа. Именно его и проверяла стража у врат.
        Кстати, именно стража была третьим пунктом величия после стен и врат, так как сколько бы Кай ни рассматривал этих воинов в тёмно-синих доспехах, он так и не смог найти хоть кого-то ниже начального уровня Закалки Разума. А ведь самих стражников было очень много. Даже не считая целый отряд, занимающийся пропуском в город, на стенах также ходили бойцы ступени Закалки Разума в приличном количестве. Здесь находилось уж как-то слишком много подобных воинов…
        Кай знал, что пропуск в город есть далеко не у каждого, но та масса людей, которая выстроились в очередь, всё равно была слишком огромной. Хорошо, что самой троице не понадобилось ждать несколько часов в ожидании входа. Всё-таки аристократия везде имела свои привилегии, например, такие как особый вход для знати и их слуг, коим Кай, Лилия и Стефан только что воспользовались.
        И уже попав в город, Кай наконец-таки понял, почему далеко не всем позволяют сюда войти. Ибо исходя из того, что он только что ощутил и увидел, Ривеертун оказался местом, построенным на бывших землях дикой территории.
        Парню слегка давило на глаза, а дышать поначалу стало немного тяжелее, ведь в отличие от мира снаружи, здесь, в стенах столицы, уровень внешней энергии оказался в разы выше. А ведь это значило, что каждый, кто культивирует здесь, делает это с гораздо большей скоростью, чем тот, кто живёт снаружи.
        Вот и выходило, что из-за крайне высокой ценности этих земель, пускать сюда всех подряд было бы очень глупо. Пока Кай ехал через широкие мостовые вслед за Лилией и Стефаном, он успел удивиться не только прекрасной архитектуре города, но и местным жителям. Во-первых, практикующих боевые искусства здесь было так много, что людей ступени Закалки Разума даже нельзя было счесть чем-то редким и особенным. А во-вторых, даже простые люди: ремесленники, продавцы, прислуга и прочие, владели «Дыханием Силы» и были на уровне Закалки Лёгких. Просто живя в таком месте, они не могли не развиться хоть слегка.
        Да за право жизни в таком месте очень и очень многие готовы были яростно сражаться! Чем в принципе и занимались на официальных аренах в соседних городах, где местные власти были уполномочены выдавать пропуск победителям.
        Прошёл час. Тройка лошадей наконец стала замедляться, остановившись у открытых, красного цвета, трехметровых врат, перед которым стояло два воина первого уровня Закалки Души. И в тот же самый момент, когда Лилия откинула капюшон, скрывающий её лицо, оба мужчины резко поклонились и прогорланили:
        - Госпожа Лилия Вейтил Стеншет, добро пожаловать! Господин Стефан Вейтил Стеншет, добро пожаловать!  - служа на таком почётном месте, эти воины были обязаны знать в лицо всех своих господ.
        - Это мой спутник и друг,  - подразумевая Кая, властно ответила девушка, после чего троица въехала на территорию столичных земель семьи Стеншет.
        Преодолев некоторое расстояние, Кай с интересом посмотрел на Стефана, а затем спросил:
        - Вейтил?
        - Это имя великого предка, который и основал мою ветвь семьи Стеншет,  - услышав вопрос, первой ответила Лилия.  - Поэтому оно добавляется как дополнительная фамилия для лучшего понимания, кто из какой ветви.
        - А, ясно,  - кивнул Кай.
        Сейчас они направлялись к поместью Вейтил, пересекая огромный, будто пол-Кальтии, квартал третьей по силе в Алькее знатной семьи. Спустя полчаса езды Каю уже даже успело поднадоесть это безмолвное путешествие, однако, как только он об этом подумал, то тут же раздался голос:
        - Лилия!  - парень мог поклясться, что лишь в одном этом слове крылось столько яда и презрения, что можно было бы и быка утопить.
        Остановив лошадь, девушка взглянула влево, где сразу же заметила две знакомые ей фигуры. Это были похожие друг на друга, блондинистые девушка и парень, сила которых равнялась уровню Закалки Спинного мозга. Но, тем не менее, Кай отметил, что они были слегка старше, чем Лилия, и даже Стефан.
        - Сестра Соня, брат Маркус,  - легкими кивками, поприветствовала она их.
        - А что это ты здесь делаешь?  - с гадкой ухмылкой спросила Соня, которая, судя по наблюдениям Кая, была двойняшкой с этим Маркусом.
        А еще парень вдруг заметил, как покраснел от злости Стефан, готовый вот-вот взорваться.
        - Еду в поместье,  - коротко, как ни в чем не бывало, ответила Лилия.
        - Да-а-а?  - ехидно протянула блондинка.  - А разве твоя нищенская ветвь еще не вымерла? Откуда здесь может быть ваше поместье?
        - Да как ты смеешь!  - всё-таки не сдержался Стефан.
        - Закрой пасть, приблудившаяся собака, тебе вообще не позволено говорить!  - резко вмешался Маркус.
        - Ах ты!..
        - Хватит,  - негромко произнесла Лилия, и Стефан послушался.
        - Хм!  - презрительно скривилась Соня, резко сплюнув на землю в сторону Лилии.  - Плохо ты выдрессировала эту псину!
        - Сестра Соня,  - полностью проигнорировав хамку, продолжила говорить гениальная мечница слегка улыбнувшись.  - Ты хотела знать, откуда у моего рода Вейтил может быть поместье здесь? Так это прошлый патриарх нам помог.
        Судя по скривившимся лицам двойняшек, Лилия надавила на больное. И именно из-за этого, они решили зайти с другой стороны.
        - А это что за слабак-простолюдин рядом с тобой? Опять решила приютить дворнягу?  - издав в конце мерзкий смешок и тыча пальцем в Кая, спросила Соня.
        - …
        - Можешь называть меня Бог-Император,  - вдруг произнес Кай.
        - Ты говоришь?  - ошарашенно выпалил Маркус, совсем не ожидая, что у этого плебея хватит наглости говорить рядом с аристократами. Да он даже голову не склонил!
        - А у тебя плохо со слухом?
        - Т-ты… ублюдок, кто позволил тебе вообще смотреть на меня?!  - взорвался Маркус.  - Еще одно слово…
        - Еще одно слово,  - резко перебила его Лилия, положив ладонь на рукоятку меча,  - и мне придётся достать клинок. Я не позволю оскорблять моего гостя.
        Услышав грозные слова, а также ощутив жестокую ауру, двойняшки поёжились и попятились.
        - Ты не посмеешь!
        - А разве вы забыли, что произошло полтора года назад?
        - Тц,  - помрачнела Соня.  - Пошли, Маркус. Нечего нам водиться с этими…
        И задрав нос вверх, она развернулась, начав уходить. Её брат тоже поспешил уйти.
        Когда парочка скрылась за поворотом, Лилия вдруг звонко засмеялась.
        - Кто они такие?  - поинтересовался Кай.
        - Это члены главной ветви Цинь. А конкретно, данная парочка особо сильно не любит госпожу,  - ответил Стефан.
        - А-ха-ха-ха…  - наконец отсмеялась Лилия.  - А кто… а кто такой Бог-Император?
        Кай улыбнулся.
        - Да так,  - махнул он,  - просто один очень крутой парень.

* * *
        Наконец попав в поместье, троица смогла отдохнуть. Здесь же Кай познакомился с дядей Лилии, который оказался главным представителем рода Вейтил в столице и одним из старейшин всей семьи. А сама же девушка рассказала ему о выживших отступниках и о судьбе каравана. И закончив свой рассказ, она, следуя плану Кая, попросила дядю организовать встречу с новым патриархом Стеншетов, которого назначили только несколько месяцев назад.
        Однако её дядя, Гомер, сообщил, что нового патриарха пока нет в столице, и все еще неизвестно, когда он прибудет. Но уверил, что как только глава Стеншетов приедет, Гомер сразу же попытается добиться встречи.
        Вот только старейшина оказался сильно удивлён, когда Лилия потребовала с него клятву: не сообщать пока никому о том, что изгнанный род Келай еще продолжает влачить свое жалкое существование. И под натиском упрямой девушки, Гомер всё-таки сдался и дал такую клятву.
        Так начались дни ожидания. За это время Кай успел познакомиться со многими представителями фамилии Вейтил, которые трудились в столице ради своего рода, так как каждая ветвь должна была выплачивать немалый налог в общую казну семьи Стеншет ежегодно. А если кто-то не справлялся с этим, то такие ветви могли даже потерять право изучать некоторые самые важные техники Стеншетов.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????А учитывая, что такие гении, как Лилия рождались крайне редко, и большинство других членов рода Вейтил за последние века никогда не заходили дальше Закалки Разума, то очень редко кто мог рассчитывать на поддержку со стороны других ветвей или даже патриарха.
        Вот и проходилось аристократам заниматься немногочисленным бизнесом фамилии, дабы удержать род на плаву. Тем не менее, наибольший вклад всё же внесла сама Лилия, из-за чего вся ветвь её сильно любит и уважает. Именно благодаря её таланту и упорству, прошлый патриарх разглядел в девочке гения, что значительно увеличило поток ресурсов в захудалый род. Стыдно сказать, но у Вейтил даже собственной усадьбы в столице раньше не было, и все они проживали в очень далеком регионе, рядом с еще одним родом.
        Однако это привело к появлению недоброжелателей, и даже ярых противников в лице других ветвей, которые разглядели в девочке возможную будущую главу всей семьи. Всё-таки в мире, где правит исключительно сила, даже женщина могла стать во главе, назвавшись матриархом.
        И поэтому, если Лилия всё же сможет стать настолько сильной, чтобы начать претендовать на данный пост, то это может сильно пошатнуть устоявшийся уклад Стеншетов, чего очень не хотят и бояться члены «успешных» ветвей.
        Кстати, именно поэтому Кай решил детальней разобраться в общей картине существования столь могучего семейства.
        Для начала, парень узнал, что словосочетание «главная ветвь» лишь относительно, потому что она может меняться в зависимости от патриарха семьи. Который, в свою очередь, выбирается из сильнейших кандидатов всех родов, из-за чего любой достаточно сильный и влиятельный Стеншет может стать главой семьи, тем самым возвысив свою ветвь. Коих, к слову, было аж восемнадцать! И это не считая того, что в самом роду могут быть свои, более мелкие, разветвления, по типу двоюродных или даже троюродных родственников.
        Вот только бесконечно расширяться ветви тоже не могли, и этому препятствовало две вещи: на пути боевых искусств не многие стремятся заводить потомство, отдавая самого себя культивации; а еще каждый родившийся в семье ребёнок, который не сможет освоить «Дыхание Силы» и начать свое развитие, автоматически превращался в слугу и лишался фамилии Стеншет, сохраняя только родовую.
        Всё это Кай узнал в невероятно полезном месте - библиотеке Стеншетов, в которую практически никто не захаживает. И хотя здесь нет никаких техник, или чего-то подобного, но находящаяся тут информация всё еще оставалось очень полезной и ценной. За проведённое на землях аристократов время, Кай буквально отсканировал каждую книжку, навсегда сохранив их в своей памяти.
        Следующим же чем он решил заняться, так это культивацией. Для этого, ему как небольшую награду за спасение госпожи выдали дюжину малых кристаллов энергии.
        Всё-таки да. Как бы ни была бедна ветвь Вейтил на фоне других родов семьи Стеншет, она по-прежнему оставалась безумно богата в сравнении с остальным населением империи.
        Таким образом, Кай провел еще неделю, занимаясь исключительно циркуляцией Ки. Он желал достичь ста процентов прогресса в этой технике, тем самым закалив свое тело абсолютно полностью! В итоге, перед тем как у юноши остался лишь один кристалл, цель оказалась выполнена, чего парень никак не ожидал еще несколько ближайших месяцев, так как и не подозревал, что сможет получить такое количество кристаллов энергии за раз.
        Так что спустя неделю, характеристики Кая оказались следующими:
        Параметры:
        Возраст: 16
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Тела
        Уровень: Закалка Мышц
        Характеристики:

[Мощь]: 22,43

[Скорость]: 22,43

[Выносливость]: 22,93

[Стойкость]: 30,24

[Ментал]: 8,915

[Энергия]: 32,735

[Свободные]: 0
        Способности:

[Дыхание Силы]. Ранг: Низший

[Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший

[Техника Рассекающих Рук]. Ранг: Низший

[Техника Огненного Наказания]. Ранг: Земной

[Символьная Техника Поля Искаженного Восприятия]. Ранг: Земной

[Символьная Техника Незримого Рассечения]. Ранг: Земной

[Техника Спирального Вращения Ки Жизни]. Ранг: Земной. Прогресс Закалки: 100%

[Техника Пяти Невесомых Шагов. Том 1]. Ранг: Земной

[Техника Высвобождения Энергии]. Ранг: Низший
        Законы: неизвестны.
        Особенности и экипировка:

[Пробуждение «Спящей Крови»]. Прогресс: 27%

[Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: Заблокировано.

[Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

[Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный

[Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный
        Достижения:

[Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.
        Задания:

[Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.
        Теперь, если сравнивать его параметры с теми, что были у него еще до начала путешествия в Ривеертун, то Кай стал приблизительно на треть сильнее. А кроме того, полностью завершив прогресс Техники Спирального Вращения Ки Жизни, он наконец-то мог перейти к началу Закалки Разума.
        Но…
        Через день, после того как Кай совершил всё это, в поместье прибыло известие, что уже послезавтра прибудет патриарх. Так что настало время готовиться исполнять свой план, ведь очень скоро ему предстоит встретиться с самим главой Стеншетов и буквально пройтись по краю лезвия.
        Глава 9
        На краю лезвия
        К этому дню Кай готовился всю предыдущую неделю, собирая нужные ему сведенья о семье Стеншет. В этом ему сильно помогла, конечно же, библиотека, и вдобавок информация из уст самих аристократов.
        Поэтому собравшись с духом, парень нынче спокойно шагал по длинному коридору Дворца Патриарха. В противоположность ему, рядом шел дядя Лилии Гомер, постоянно поправляя свою одежду от разыгравшихся нервов. Вспотевший и слегка красноватый, он не мог унять дрожи. Всё-таки сейчас им предстоит встреча не абы с кем, а с главой всей семьи Стеншет, но главной виновницы этой встречи почему-то с ними нет. Куда Лилия запропастилась?!
        Сопровождаемые охраной дворца, они закончили свой путь у высоких, двустворчатых дверей, больше похожих на миниатюрные врата. Даже не используя энергетическое зрение, Кай сразу мог понять, что они сделаны из очень непростого дерева.
        Войдя внутрь, парень и дядя Лилии встретили престарелого мужчину, с длинными седыми волосами и цепким взглядом. Хотя он и выглядел очень старым, от него исходили ощутимые колебания последнего уровня ступени Закалки Души. Старец был одет в дорогую тёмно-зелёную рясу с очень длинными рукавами, а его руки оказались сложены за спиной.
        Завидев его, дядя Лилии тут же почтительно поклонился, а Кай повторил за ним.
        - Старейшина Гомер,  - как более старший по иерархии, старик лишь кивнул.
        - Приветствую вас, господин Тан,  - произнес дядя Лилии.
        Кай же молчал, как ему и было велено заранее.
        Человека перед ними полностью звали Тан Цинь Стеншет, он был выходцем из главной ветви, а также выступал в качестве младшего брата и помощника нового патриарха. Которого, к слову, здесь еще не было.
        - Где юная Лилия?  - удивился Тан, не обнаружив девушку, что желала встретиться с главой семьи.
        - Извините! Она сейчас подойдет,  - вытирая платком пот, промямлил Гомер.
        - Надеюсь на это. Мой брат также немного задержится, поэтому вы можете пока присесть и испить со мною чая,  - указал он на несколько подушек на полу у столика с уже подготовленными кружками.
        - Премного благодарен,  - еще раз склонился Гомер.
        Начав распивать чай, который оказался богат на содержание полезной для организма энергией, все присутствующие в комнате замолчали. И пока Гомер с каждой секундой лишь сильнее нервничал из-за задерживающейся племянницы, Кай расслабленно рассматривал кабинет, стараясь отвлечься от этой напряженной атмосферы.
        Однако данное помещение не сильно способствовало этому, так как было очень скромным. По сути, кроме невысокого столика, нескольких подушек, герба семьи Стеншет на стене и еще одного стола с бумагами у дальней от входа стены, здесь ничего не было.
        - Кай, так ведь?  - к парню вдруг обратился Тан.
        - Да, господин,  - почтительно склонил голову парень.
        - У тебя довольно хорошее развитие для твоего возраста,  - прищурившись, старик очень проницательно взглянул на него, и переведя взгляд на Гомера, добавил: - Я так понимаю род Вейтил уже пригласил тебя в семью?
        - А… Да,  - энергично закивал мужчина.  - Но к сожалению, из-за недавних событий, мы еще не успели сделать всё официально.
        - Мм. Ясно,  - покачал головой Тан, вдруг улыбнувшись.  - Ну тогда смотрите, чтобы кто-то другой не увел паренька раньше.
        - Ха-ха. Да, вы правы.
        Действительно, уже после прибытия в столицу, лично Лилия предложила Каю войти в состав её семьи, также само, как некогда это сделал Стефан. Такая практика в принципе была довольно сильно распространена среди аристократии, и особенно в слабых ветвях могущественных семей.
        Описав парню все преимущества становления Стеншетом, Лилия оказалась очень шокирована, когда Кай сказал: «Нет». Как юноша тогда объяснил, его личная свобода в разы важнее для него, чем то, что предложила ему девушка. Потому что самым серьёзным в том, что требовалось от Кая, оказалась дача системной клятвы верно служить семье, что являлось выше приемлемого уровня для него. И обойти это требование было нельзя: либо ты даешь клятву и становишься приемным членом семьи, либо не делаешь этого и остаешься простолюдином. Другого варианта не было.
        Из-за этого Кай и отказался. Лучше он не получит никаких привилегий и преимуществ от бытия аристократом в столь великой семье, но зато не будет навечно связан клятвой. Так что уговорить Кая всё же не вышло, вот только Гомер об этом не знал, считая, что парень уже согласился и ждёт официальной церемонии…
        Внезапно дверь позади них открылась, а Тан, сидящий лицом ко входу, увидел вошедшего и тут же поднялся. Не оборачиваясь, Гомер и Кай поступили точно так же. Ведь был лишь один человек, которому будет кланяться такая важная личность, как помощник патриарха.
        Сам патриарх.
        - Приветствую своего господина,  - кланяясь вместе со всеми, единственный, как наиболее старший среди троицы, смел говорить Тан.
        - Садитесь,  - махнул рукой статный мужчина, которому на вид было не более двадцати пяти лет.
        Север Цинь Стеншет. Так звали этого человека. Как и его брат Тан, он был одним из внуков прошлого патриарха.
        Высокий, отлично сложенный и с прекрасным лицом, он совсем не казался тем, кто был старшим(!) братом престарелого Тана. Однако это было правдой, ведь патриарх семьи Стеншет являлся не кем иным, как воином средины ступени Заклинателя.
        Сильнейшим мастером среди всех ветвей!
        Его аура была столь могущественной, что Гелиос Бейвек, достигший лишь начала ступени Заклинателя, и в подметки не годился этому человеку.
        Молодость же и объяснялась его силой, ведь как знал Кай, в зависимости от уровня, Заклинатель мог жить от четырехсот до семисот лет. А кроме того, после восхождения на данную ступень, человек сильно омолаживался, вновь превращаясь в молодого как внешне, так и внутренне.
        Это как раз являлось одной из тех причин, почему очень многие практикующие боевых искусств были готовы хоть родную мать продать, даже ради призрачного шанса прорваться на ступень истинного мастерства, тем самым значительно продлив свой срок жизни. Тем не менее, даже среди пиковых воинов Закалки Души были лишь единицы, у которых хватило бы таланта и удачи (всё-таки для прорыва требуется техника медитации, о которых в Алькее мало кто в принципе знает), чтобы только попробовать взобраться на такую далекую ступень Заклинателя…
        Сев на специальное место, белокурый мужчина с длинными волосами, что были частично собраны на макушке в пучок, спросил:
        - Итак, где же юная Лилия, так желавшая встретиться со мной?
        - Понимаете…  - начал бубнить Гомер.
        - Она не придёт,  - вдруг сказал Кай, который вообще должен был молчать и не отсвечивать пока его не спросят.
        Вот только эта встреча нужно была конкретно ему, а учитывая жалкое положение рода Вейтил, только используя имя Лилии можно было организовать встречу с патриархом так быстро. Так как даже Гомер, который является старейшиной, не мог себе этого позволить.
        - Что это значит?  - нахмурился Заклинатель, выпустив маленькую частичку своей силы, вынудив Кая в тот же момент ощутить пугающее давление. Парню показалось, будто на него только что повесили несколько сот килограммовый груз.
        Дышать стало значительно тяжелее, однако, к огромному удивлению Севера, Тана и Гомера, юноша держался без каких-либо внешне видимых усилий.
        - Хо-о-о,  - удивлённо протянул патриарх.  - А ты не так уж и прост, каким кажешься.
        Взглянув на Тана, глава семьи получил ответ:
        - Этого юношу зовут Кай Арнхард, и он тот, кого Лилия просила в своем послании допустить до этого разговора. А кроме того, как я понимаю, ветвь Вейтил хочет принять его в свой род.
        Услышав ответ брата, а затем взглянув в глаза парня, патриарх как будто что-то понял.
        - Кай значит… Так и почему же юной Лилии не будет? И зачем же тогда вся эта встреча?
        Кай внутренне улыбнулся: первая и самая сложная часть плана закончилась успешно - его решили выслушать.
        - Что вы ответите, если я скажу, что изгнанный род Келай всё еще существует?  - перешёл он сразу к сути.
        - Бред!  - вдруг выпалил Тан.  - Этого просто не может быть!
        - Согласен,  - кивнул Север.  - Я лично участвовал в последней зачистке, и полностью уверен в том, что они все мертвы. Вот, что я отвечу!
        - Именно поэтому Лилии здесь нет,  - вздохнул Кай, и так ожидая подобного ответа. Иначе всё было бы слишком просто…
        - Что это значит?  - возмутился брат патриарха.  - Дитя, ты думаешь, что можешь играться с нами?! Ты хоть осознаешь, с кем ведёшь разговор? У тебя есть последний шанс объясниться, или за свою наглость ты будешь жестоко наказан!
        - Я догадывался, что вы мне не поверите, и именно поэтому Лилия прямо сейчас находится в императорском замке, ожидая возле канцелярии. Как аристократка и известный гений боевых искусств, там она может передать письмо, адресованное лично императору.
        - Какое письмо?..  - обессиленно прошептал уже ничего не понимающий Гомер.
        - У Лилии их сейчас два. Первое, это пустышка с поздравлениями правителя со скорым днем рождения. Второе же,  - Кай вдруг лукаво улыбнулся,  - хранит в себе информацию о выжившем роде Келай, который когда-то стал врагом императора. И вот, если ровно через час с начала этой встречи, Лилия не получит от меня определённое сообщение, то она отдаст в канцелярию второе письмо, в котором сказано, что семья Стеншет покрывает и защищает преступников.
        - Мерзавец! Вздумал оклеветать нашу…  - резко подорвался Тан собирайся напасть на Кая, но также резко оказался остановлен аурой патриарха.
        - Признаю,  - кивнул Север,  - неплохой план. Однако ты не учел несколько деталей. Для начала, с чего ты взял, что император поверит в эту чушь хоть и знатного, но ребёнка? И в таком случае,  - кровожадная ухмылка появилась на лице Заклинателя,  - неужели ты считаешь, что я не убью тебя прямо сейчас за такое твое нахальство?
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Всё еще продолжающая давить на Кая частичка силы главы Стеншет, резко приобрела кровавые нотки. У парня даже сбилось дыхание, а его сердце участило свой ход, но он всё-таки сумел удержать спокойное выражение лица. Благо Север не собирался выпускать больше силы, не желая устраивать переполох во дворце, ну а кроме того, ему почему-то было интересно дослушать этого наглого парня.
        Натужно сглотнув, Кай хотел было продолжить говорить, но голос пришёл оттуда, откуда никто не ожидал - заговорил старейшина Гомер:
        - Господин патриарх, прошу вас помилуйте этого глупца!  - не вставая, резко поклонился дядя Лилии, совсем позабыв о столе, с которым и столкнулся его лоб, создавая отчетливый звук удара.  - Этот юноша еще слишком юн и глуп, он не ведает, что творит…

«Спасибо конечно, но всё и так идёт по плану,  - подумал Кай, сдерживаясь чтобы не совершить фейспалм.  - А Стефан говорил, что Гомер даже громко дышать боится рядом с патриархом. Но Господи, почему же он сейчас так не вовремя решил отыскать в себе мужество?..»
        - Заткнись!  - словно на мысленный зов Кая, выкрикнул Тан.  - Ты сам привёл его сюда, так что не смей вмешиваться в разговор главы!
        Гомер тут же прервал свой поток речи, больше не смея поднимать головы. Гневные взгляды вновь оказались направлены на Кая.
        - Отвечая на ваш первый вопрос, я скажу, что это не чушь и не ложь, а вполне реальный себе факт, для подтверждения которого имеются доказательства,  - крайне самоуверенно произнес парень.  - Поэтому, придя сюда, я считал и продолжаю считать, что вы, патриарх столь могущественной семьи, обязательно поймете бессмысленность и даже вред моего убийства. Как по мне, будет ценнее показать себя в лучшем свете перед императором, завершив дело одиннадцатилетней давности, чем разгневать правителя. Всё же если он узнает о выживших Келай, то обязательно спросит и вас об этом.
        Слова юноши оказались удивительными и невероятными. Неужели он говорит правду? Но как может быть тогда, что те преступники выжили? Может ли этот парень лгать столь нагло и самоуверенно? Или он просто безумец?
        - Хм. Интересно,  - наклонил голову патриарх, полностью убрав ауру, давящую на Кая.  - Хорошо. Попробуй доказать свою правоту, и как бы я не верил в их смерть, я могу изменить свое мнение. Вот только, если тебе не удастся доказать мне, то я тут же оборву твою жизнь!
        - Я вас услышал,  - кивнул парень.  - Что ж, я уверен, вы знаете, что род Келай владел тайным символом, внедряя который даже в самые обычные материалы, можно было создавать системные предметы с прочностью Земного ранга, но не занимая для этого столь нужное для других символов энергетическое пространство. Поэтому…
        Перестав говорить, Кай тут же извлек из пространственного кольца простенький меч. Каждый в комнате, не считая всё еще склоненного Гомера, смогли увидеть описание клинка.

[Бронзовый Меч]
        Ранг: Земной
        Особенность: пассивная способность [Повышенная прочность]
        - Да как такое?!..  - изумился Тан.  - Простая бронза не может содержать в себе символ! В ней просто не хватит энергетического пространства, а значит и получить от Системы Земной ранг тоже невозможно! Неужели это действительно оружие с тайным символом рода Келай?!..
        Лицо патриарха, как и слегка приподнявшегося Гомера, выражало не меньшее удивление. Эта вещь просто рушила всю их веру в то, что все члены изгнанной ветви мертвы.
        - И для верности, вы можете отдать его любому толковому кузнецу, чтобы тот подтвердил, что само оружие было выковано не более года назад. А это было бы невозможно, если род Келай вымер полностью!  - вдруг улыбнулся Кай, радуясь, что его афера прошла успешно.
        Абсолютная память и энергетическое зрение вновь выручили его.
        - Мда-а-а…  - вздохнул патриарх.  - Но как они смогли выжить? И откуда ты вообще знаешь про них и где взял этот меч?
        - Как они выжили я тоже не знаю,  - пожал Кай плечами.  - А вот с самими Келай я встретился, когда вместе с караваном Лилии ехал в столицу. Они напали на нас, и только я, Лилия и её слуга Стефан, смогли сбежать и выжить. Меч - это трофей.
        - Что?!  - вдруг выкрикнул Север совсем не сдерживаясь, отчего по комнате прошли сильные вибрации.  - Почему она тогда лично не сообщила, что на неё напали?! Зачем весь этот фарс?
        - Вы действительно не понимаете?  - саркастически спросил Кай.
        Вдруг очутившись в подвешенном положении, сжимаемый за горло титановой хваткой, парень не сразу понял, что произошло. Только через секунду он осознал, что теперь находится над столиком, пока одной рукой за шею его держит Север. Вот только мозг Кая напрочь отказывался понять, когда это произошло, и почему сам патриарх остался на месте, а он переместился ближе.
        - Мальчишка,  - голос главы Стеншет будоражил разум, заставляя подсознательно желать преклониться и служить.  - Ты сумел доказать свою правоту, но это еще не дает тебе возможности вести себя со мной таким образом! Знай свое место!
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Голос сковывал, не позволяя сделать даже вдох. Все мысли Кая заняло только одно - бежать! Безрезультатно пытаясь не подчиняться этому навеиванию, парень понимал, что ему нужно хорошенько встряхнуть сознание. Ибо он целиком и полностью отказывался проигрывать!
        И Кай знал, как это сделать…
        В его глазах стали моментально лопаться десятки кровеносных сосудов, тут же окрашивая белки в красный цвет. Следом за этим из очей Кая, будто слезы, потекли две алые струйки. Роговица юноши начала быстро выжигаться.
        Наглая улыбка вновь расцвела на лице Кая.
        Данное зрелище сильно шокировало не только Гомера и Тана, но и самого патриарха.
        - Что ты?..
        - Я не собираюсь… так легко… сдаваться…  - сдавленно прохрипел Кай, продолжая терпеть боль от взгляда на Заклинателя через виденье энергии. Именно эти страдания и позволили ему преодолеть воздействие сковывающего голоса.
        Удивление Севера тут же сменилось на интерес. Разжав ладонь, он отпустил Кая. Но вместо того, чтобы упасть на столик, парня перенесло обратно на его место.
        - Как неожиданно…  - уже обычным голосом заговорил Север.  - Я думал ты просто наглый и хитрый мальчишка, имеющий необоснованную самоуверенность. Но теперь, я вижу, что в тебе есть настоящий, воинский стержень. Обычно, только увидев меня, люди из кожи вон лезут, стараясь вылизать мне зад и угодить. Что ж, можешь считать, что только что заработал немного моего уважения. И оно стоит отнюдь не дёшево, так что постарайся не растратить его. Вот…
        Появившееся в его руке пилюля оказалась брошена в Кая. Но ориентируясь лишь на слух и рефлексы, парень всё-таки словил её.
        Хотя он уже не использовал энергетическое зрение, и видеть нормально не мог, тем не менее это не помешало юноше ощутить скрытую мощь в полученной пилюле. Та определённо была Серебряного ранга.
        Конечно, Кай надеялся на свои регенеративные способности в восстановлении глаз, но от подарка тоже отказываться не стал, и осознавая предназначение лекарства, тут же его проглотил.
        Прикрыв веки, он вздохнул, стараясь абстрагироваться от утихающей боли.
        - Мне интересно что же ты такое сделал со своими глазами и смог преодолеть силу моего голоса,  - продолжил говорить патриарх.  - Но ты так и не ответил, почему Лилия сама не пришла?
        - Во-первых, вы сами сказали, что участвовали в последней зачистке рода Келай, но они каким-то образом выжили. Во-вторых, маршрут и время отправления каравана Лилии знали только члены семьи, но впервые на них напали, будто знали заранее, где будет караван. В-третьих, после того как перебили почти всех охранников ступени Закалки Души, Лилия послала пять писем с просьбой о помощи, но ей так и не ответили,  - вздохнул Кай. Вдобавок, недавно он узнал, что и письмо о розыске Улии также не дошло до Гомера, поэтому поиск его сестры только недавно начался. Хорошо хоть детальный портрет имелся благодаря абсолютной памяти парня.  - И в-четвертых, после смерти прошлого патриарха вашей семьи, все недоброжелатели Лилии перестали скрываться, словно им стало больше нечего бояться. Вот почему.
        Лицо главы семейства помрачнело. Несколько секунд он молчал.
        - Я понял,  - хмуро вздохнул Север.  - Лилия отправилась к императорской канцелярии, чтобы страховка была не только у тебя, но и у неё. Вы оба считаете, что я лично могу быть тоже в этом замешан?
        - Да,  - без тени сомнения кивнул Кай.  - Именно поэтому Лилия не вернётся сюда. Пока остатки рода Келай не будут уничтожены, она будет способна в любой момент отправиться с доказательствами к императору.
        - Забавно, и что же, мне послать силы семьи разыскивать их по всем огромным просторам Алькеи?  - саркастически спросил Север.
        - В этом нет нужды. Я знаю, где будут Келай через некоторое время.
        - Вот оно как. Это всё меняет. Но откуда же у тебя эта информация?  - подозрительно глянул на парня патриарх Север.
        - На мне и на Лилии сейчас находятся метки, оставленные человеком, которого наняли Келай.
        - Метка? Где?  - удивился глава семьи, совсем ничего не ощущая.
        - У меня, здесь,  - Кай указал на правую щеку, которую в последнем бою задел ядовитый кинжал Шакса.
        Посмотрев на указанное место и сконцентрировавшись, Север попытался ощутить метку, но так ничего и не смог. И это он-то, Заклинатель средины ступени!
        Только после того, как мужчина подошёл к Каю, и прикоснулся к его щеке, патриарх сумел почувствовать очень скрытую пульсацию энергетического узора, от которого шел практически невидимый сигнал.
        - И вправду, метка. И должно быть, это техника не ниже высокого уровня качества Серебряного ранга,  - сказал Север, крайне удивив этим Кая. Да кто же такой этот Шакс?  - Но вот как ты узнал про неё, если даже я не смог ощутить с первого раза?
        - Особая техника,  - не моргнув и глазом, соврал парень.
        - Ясно. Не хочешь говорить,  - с легкостью раскусил его Север.  - Хорошо. Я понял твою задумку, поэтому могу выделить воинов для этого. И даже больше - я лично отправлюсь на вылазку! Ты можешь всё еще не доверять мне, но я и сам не знал ничего о ситуации с письмами и караваном, поэтому обязательно разберусь!
        Таким образом встреча подошла к своему логическому концу. И хоть слегка раненный, Кай всё же остался рад, что его план удался. Осталось самое простое: приманить Келай и уничтожить их, совершив свою часть сделки с Лилией. Ну а кроме этого, парень теперь был уверен, что после операции, если повезёт, Север тоже не останется в стороне. Всё-таки сейчас у патриарха Стеншет появился настоящий шанс вернуть артефакт, украденный изгнанным родом у императора. И награду глава семейства получит за это немалую…

* * *
        - Брат, я всё же считаю, что стоит наказать его за наглость, когда парень станет приёмным Стеншетом,  - сказал Тан, после того как они остались вдвоем.
        - Он не станет им,  - отрицательно покрутил головой Север.  - Его глаза выражают стремление к силе… Но, помимо этого, у него также взгляд слишком свободолюбивого человека. Как Заклинатель я чувствую в нём это. Не знаю, что там напридумывал себе старейшина Гомер, но парень вряд ли согласится дать клятву верности.
        Глава 10
        Бой одного монстра
        Двигаясь слаженными группами, более чем сотня воинов направлялась на север. В основном здесь находились практикующие уровней Закалки Мышц и Закалки Костей, однако было и два десятка бойцов ступени Закалки Разума, и даже трое человек Закалки Души.
        Все они являлись некогда чудом выжившими членами изгнанного рода Келай. И прямо сейчас, получив от Шакса информацию о том, что нужная цель покинула столицу, а от разведчиков, что Лилия выехала в сопровождении лишь небольшой группы охранников, отцом Джозефа было принято решение выступить всеми силами. Они уже и так сильно потратились на всю эту затею с попыткой захвата ценной заложницы, и отступать было уже слишком поздно. Поэтому для перестраховки, Келай решились использовать всех доступных бойцов и даже наемников-убийц.
        - Ты уверен, что они не знают о метках?  - вновь поднял этот вопрос Лоурс, отец Джозефа.
        Шакс тяжело вздохнул. Как же они его достали последнее время. Ну хоть платят исправно…
        - Нет,  - честно ответил он.  - Даже Заклинатель, если не будет знать, что и где искать, не сможет ощутить мою метку.
        - Хорошо. Долго еще?
        - Где-то километров десять осталось…
        Лоурс улыбнулся. Теперь, когда Келай захватят одного из самых важных членов Стеншет, они смогут начать требовать выкуп, запросив одну бесполезную, на первый взгляд, безделушку, ныне хранящуюся в столичной сокровищнице Стеншет. И когда они получат её, то уже больше ничто в пределах империи не сможет угрожать им. Настанет черёд Келай диктовать остальным правила.
        Кто бы вообще мог подумать, что найденная их предком-прародителем еще три тысячелетия назад безделушка Низшего ранга, приведёт к тому, что вторая по силе ветвь могущественной семьи Стеншет, совершит такой безрассудный поступок, как нападение на сокровищницу императора. И что самое невероятное - успешное нападение!
        А всё дело в том, что та вещица, которую нашёл предок, хоть и являлась Низшего ранга, но отнюдь ему не соответствовала. Ибо разве может что-то подобное давать такой невероятный эффект, как вечное увеличение физических параметров в полтора, а то и в два раза для любого воина?!
        Лоурс до сих пор помнил обманчивое описание той вещицы.

[Часть Ключа: Тело]
        Ранг: Низший
        И всё. Больше никаких подсказок.
        Лишь случайно им повезло раскрыть такую способность этого системного предмета, и тайно использовать на благо рода. Но однажды, четверть века назад, отец Лоурса узнал о похожем предмете, что хранился у императора. В тот же момент жадность возобладала не только им, но и многими другими членами рода Келай. И когда попытка выкупить драгоценность с треском провалилась, тогда-то они и начали разрабатывать план кражи.
        И одиннадцать лет назад Келай её совершили. Но к сожалению, как это обычно и бывает, ни один план не может быть идеальным. Поэтому, хотя им и удалось заполучить второй артефакт, их в итоге раскрыли, а пытаясь скрыться, они потеряли первый.
        Таким образом у Келай осталась только украденная часть, которая до сих пор и хранилась у них.

[Часть Ключа: Разум]
        Ранг: Низший
        Лоурс любил частенько рассматривать её, и никогда не оставлял где бы то ни было. В форме маленького плоского ромбика, эта «Часть Ключа» была матово-черной и покрытой необычными узорами. Всё это сильно манило любой взгляд, направленный на вещицу.
        Уже имея опыт использования потерянной части «Тело», которая ныне разместилась в сокровищнице Стеншет, Келай очень быстро разобрались в том, как использовать часть «Разум».
        Сила украденного артефакта оказалась не только куда выше, чем у потерянного, но и куда более таинственней. Например, прямо сейчас он использовался для маскировки энергии Келай, чтобы, используя общую линию крови, их не могли почувствовать «родственнички» из Стеншет.
        А кроме того, артефакт кратковременно увеличивал значение параметра «ментал», что повышало скорость обучения техникам у воинов до абсурдного значения. Таким образом, ныне каждый Келай уже к двадцати годам знал все сохранившееся у них техники, на изучение которых у обычного Стеншета понадобилось не менее тридцати лет.
        Но наибольшую пользу этот артефакт принес, когда произошла последняя битва, после которой все и стали считать Келай погибшими. В тот роковой день, отец Лоурса, ценой своей жизни, использовал «Часть Ключа: Разум», сотворив невероятно сложный энергетический всплеск, заставивший всех и каждого врага Келай считать тех погибшими, что позволило изгнанному роду сбежать и прятаться целых одиннадцать лет.
        Но теперь, желание без умолку шепчущего голоса будет исполнено. Каждый, кто хоть раз использовал любую из «частей ключа» слышал его постоянно, отдаваясь полностью и без остатка.
        С тех самых пор заданием всех Келай стало соединение двух частей ключа.
        Это их священный долг, предначертанный самими небесами!
        И как избранные судьбой, они любой ценой были обязаны исполнить эту миссию!
        Захватив лучшего гения семьи Стеншет, они потребуют в виде выкупа нечто ценное, а вдобавок, дабы скрыть свою истинную цель, включат в список и «Часть Ключа: Тело».
        С предвкушающей улыбкой на устах, Лоурс с нетерпением ждал этого часа. Впрочем, как и все остальные Келай.
        И вскоре, они были уже близки к цели…
        Расположившийся далеко впереди белоснежный доспех, первыми, конечно же, заметили разведчики. И в тот же момент им это показалось очень подозрительным. Однако жизни бойцов оборвались раньше, чем они успели доложить.
        Сотня человек уже вошли в ловушку.
        Расслабленно зевая и потягиваясь, Шакс ехал верхом, когда его сознание вдруг пронзила вспышка.
        Одна из меток резко пропала!
        А когда он вместе с остальными подъехал ближе, то увидел белоснежный доспех на поляне, который и был отмечен второй меткой.
        Вот только он был полностью пуст!
        - Какого демона?..  - вырвалось у Шакса, но вдруг…
        Птицы, насекомые, пауки, мелкие зверьки и прочие жители леса в радиусе многих километров стали поспешно убегать.
        Жестокая и пугающая аура, сминающей волной навалилась на всю сотню воинов. Никто не стал исключением. Даже загадочный лучник.
        Дрожа всем телом, Лоурс первым смог ощутить и заметить улыбающуюся фигуру, вдруг появившуюся между ними всеми. А люди Келай, что в тот момент были ближе всего к незнакомцу, не могли пошевелить даже глазными яблоками. Однако дело было не в том, что могущественная аура так сильно их сковывала, а в том, что эта сила мгновенно убила воинов, попросту превратив содержимое их черепных коробок в кашу.
        - Ну наконец-то можно всё закончить!  - облачённый в повседневную одежду, гипнотизирующим голосом громогласно произнёс улыбающийся Север.  - Воздушный Взрыв!


        Минутой ранее.
        Кай, вместе с Севером, десятком воинов ступени Закалки Души и сотней Закалки Разума расположились на противоположной стороне от того места, откуда должны были выйти Келай. Сейчас они скрывались под куполом одного редкого системного предмета, наблюдая за выставленным впереди белоснежным доспехом Лилии, на котором и находилась метка Шакса.
        Каю пришлось приложить немало усилий, чтобы выпросить их у Лилии для этой операции. Иначе было бы слишком подозрительно, что одна метка уехала, а вторая осталась в столице.
        И вот, пришли известия о разведчиках Келай, после чего Кай стёр с себя метку.
        Враги близко.
        - Ну что ж, я пошёл,  - удивляя парня, поднялся патриарх.  - Оцепите всё вокруг и следите, чтобы никто не сбежал!
        - Д-да, брат…  - ответил Тан уже пустоте.
        Север бесследно исчез. Попросту пропал, даже в энергетическом спектре.
        А затем вдалеке вспыхнула невероятная аура, отголоски которой были ощутимы даже здесь. Голос Севера разносился на многие километры, влияя даже на воинов семьи Стеншет и самого Кая.
        Юноше вдруг резко стало интересно понаблюдать за боем Заклинателя, из-за чего он бросился вперёд. Заодно и доспехи Лилии подберёт.
        - Мальчишка, стой!  - безрезультатно выкрикнул Тан, однако Кай его уже не слушал.
        Парень подобрал белоснежную броню. Но не успел он пробежать и нескольких десятков метров после этого, как над округой разошёлся голос, а затем произошло нечто невероятное.
        - Воздушный Взрыв!
        Сразу после этого, не только у тела Севера, но и еще в радиусе дюжины шагов вокруг него, моментально появились маленькие сферки очень плотно спрессованного воздуха. И в отличие от того раза, когда Лилия применяла эту технику, Север смог сотворить единовременно аж тринадцать шариков. Каю даже не нужно было использовать энергетическое зрение, чтобы ощутить невероятное количество Ки, вложенное в эту атаку.
        Вся чёртова дюжина сфер не взорвалась сразу же, а перед этим, с молниеносной скоростью разлеталась меж воинов рода Келай. Под неумолимым давлением ауры Заклинателя, лишь единицы могли заметить всё это.
        Кто-то начал кричать, а кто-то и вовсе решился использовать защитную технику, или даже напасть. Тем не менее никто из них не успевал сделать что-либо. Все шарики лопнули одновременно. Ужасающей мощи взрыв тут же прогремел впереди.
        На мгновенье Каю показалось, что сама земная твердь разверзлась, а небеса стали падать. Барабанные перепонки заложило, а подошедшая ударная волна мощным тараном сбила парня с ног, откинув, а затем и протащив его десяток метров по земле.
        Оклемался юноша только через минуту, и мгновенно понял, что ему крупно повезло. Ведь буквально в нескольких шагах от него, будто брошенное копье, из земли торчал выломанный взрывом толстый ствол дерева. И вырван он был с такой огромной силой, что вошёл вглубь почвы как минимум на пару метров. Попади он в Кая, и тут бы никакая регенерация не спасла…

«Что это за сумасшедшая мощь?!  - поразился парень.  - Что же тогда произошло в самом эпицентре взрыва?!»
        Резко поднявшись, шатающийся Кай чуть не упал обратно. Однако выждав несколько секунд и успокоив дыхание, он направился вперёд, стараясь игнорировать пошатывание.
        Открывшаяся ему вскоре картина оказалась невероятной. Лишь одна мысль пульсировала в голове парня: «И вот ему я позавчера угрожал письмом императору?!».
        Кай увидел, что в области взрыва образовался единый кратер, глубиной не менее нескольких метров, а шириною и того с десяток. Вместо разбросанных трупов, там остались лишь многочисленные пятна крови. Безумная сила техники даже не откидывала воинов, а просто сминала их на месте.
        Однако Келай не были бы в прошлом второй по силе ветвью Стеншет, если бы проиграли сейчас только за один удар. Выживших было не меньше половины, хотя как минимум большинство из них получили очень серьёзные ранения. Поэтому среди более-менее уцелевших оказалось не больше десятка людей, тех, кому повезло находиться на окраине от области взрыва, и кто оказался достаточно силён, чтобы пережить ударную волну.
        Впереди происходил настоящий хаос, а по округе распространялся пренеприятнейший смрад смерти. Люди кричали, кто от боли, а кто от безумного страха. Некоторые плакали, а кто-то уже испустил последний дух, опустошив кишечник и мочевой пузырь.
        Только люди с самой сильной волей могли шевелиться и хотя бы имитировать «разумное» поведение. Однако шок после проявленной силы оказался даже сильнее, чем давление ауры, так что никто и не пытался бежать.
        И посреди всей этой феерии, стоял абсолютно невредимый, и даже не заляпанный в крови Север Цинь Стеншет.
        Патриарх третьей по силе семьи в империи, а также Заклинатель средины ступени. Вот кто там был. И прямо сейчас этот человек направлялся в сторону Лоурса.
        - Вот и подошла к завершению история рода Келай… В прошлом вы каким-то чудом сбежали и обманули нас, пока мы вели бой против твоего отца и еще одного Заклинателя из вашей ветви. Но больше такое не пройдёт.
        - Сдо-о-о-охни!  - в безумном порыве закричал Лоурс, совсем не отдавая себе отчет в том, что он делает. Надеясь хоть на что-то, он указал на Севера рукой с зажатой в ладони частью ключа. Вещица начала активироваться на полный максимум…
        Но затем Лоурс вдруг упал на колени, схватившись левой кистью за правое плечо и закричав от боли. Его и патриарха Стеншет разделяли несколько метров, но с костью вырванная конечность мгновенно и неведомым образом оказалась в руках Заклинателя.
        - Так вот, что вы украли у императора…  - задумчиво протянул Север, изъяв из пальцев Лоурса черный ромбик.  - Только вот что ты пытался им сделать?..
        Увидев произошедшее, безумие застелило взгляд теперь Джозефу.
        - Умри, ублюдок!  - рванул он вперёд, целясь саблей в Севера.
        Но главе семьи Стеншет хватило лишь короткого взгляда на паренька-идиота, чтобы к ногам Заклинателя добралось уже неживое тело.
        - Ладно…  - Север спрятал часть ключа в пространственное кольцо и откинул оторванную руку. Мгновенно оказавшись перед Лоурсом, он схватил того за челюсть и закинул в рот какую-то пилюлю, а потом полил фонтанирующее кровью плечо особым исцеляющим зельем, что тут же начало останавливать кровотечение.  - Тебе пока рано помирать. Встретишься еще с нашим мастером пыток, а может, еще и с самим императором.
        Закончив речь, и убедившись, что Лоурс сейчас не умрёт, Север сконцентрировал часть силы давления ауры и вырубил отца Джозефа. Остальных же воинов рода Келай патриарх добил несколькими дальними техниками, что за раз прошивали тела множества людей.
        Находившийся в это время в стороне Кай, с неверием глядел на всё происходящее. Как? Что? Почему?.. Глупые мысли то и дело мелькали в его голове.
        Каким образом так вышло, что, будучи лишь на одну ступень выше, чем Закалка Души, Заклинатель являлся настолько невообразимо сильным? Неужели ответ крылся в том, что только такие, как Север, могут считаться настоящими Мастерами боевых искусств? Или же это сила патриарха одного из сильнейших семейств в империи? А может, и то, и другое?..
        Настолько поражённый силой Севера, Кай ещё несколько минут стоял в полнейшем ступоре, пока его не окликнули, сообщая, что всё закончилось.
        Пройдясь между трупами, которые прямо сейчас активно собирали, чтобы сжечь, Кай разглядывал искаженные ужасом лица погибших. Как минимум тех, у которых эти лица вообще остались.
        Заметив Джозефа, Кай почему-то усмехнулся. Наверное, будь тут Лилия, то девушка могла бы даже позлорадствовать, что за её деда, Дарла и остальных членов каравана, отомстили.
        Однако, порыскав и обойдя всю опушку пару раз, парень с каждой новой секундой не мог успокоить сознание. С нарастающей силой, его неистово беспокоила одна мысль: «А где тело Шакса?».
        Могло ли его попросту стереть в порошок после взрыва? Но разве не должен был наемник находиться рядом с Джозефом и его отцом? Да и почему-то крайне слабо верилось, что загадочный и неестественно сильный лучник попал бы под первый удар Севера. Однако тело всё же не находилось, и странное предчувствие, или скорее - догадка, стала терзать Кая. Неужели?..
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Но нет. Бред. Шакс не мог выжить. Он даже не достиг ступени Закалки Души, а лишь очень близко подобрался к ней.
        А затем Кай вспомнил о пространственном кольце наемника. И вот оно уж точно не могло быть уничтожено взрывом. Всё-таки предметы Серебряного ранга так легко не повредить. Нужен именно направленный удар. Здесь же, скорее всего, вещицу должно было выкинуть куда подальше.
        Вот за её поиск Кай и взялся.
        Однако за прошедшие пятнадцать минут, пока воины Стеншет складывали и сжигали трупы, даже используя энергетическое зрение (главное не поворачиваться к патриарху), Кай так ничего и не нашёл.
        Неужели его так далеко закинуло?..
        Не найдя кольца, юноша плюнул на это дело. Да и остальные уже закончили, так что пора было покидать это место. Собравшись вместе, все они выдвинулись в сторону Ривеертуна.
        Повернув голову назад в последний раз, парень взглянул на поле боя…
        Боя?
        Нет…
        Это можно было назвать только бойней!
        Бойней, в которой развлекался самый что ни на есть настоящий монстр в человеческом обличии.
        Глава 11
        Плоды трудов
        Тем временем, когда вот-вот должна была начаться односторонняя бойня в лесу, в квартале семьи Стеншет всё было спокойно. А в скрытой глубоко под землёй сокровищнице, так тем более.
        В это место, кроме старого хранителя и казначея в одном лице, уже давным-давно никто не захаживал. А ведь желали многие. Всё же здесь собралось несметное богатство даже по меркам первых десяти семей Алькеи.
        Сотни свитков редких техник, десятки предметов Серебряного ранга, многочисленная алхимия, способствующая развитию, и целые сундуки с кристаллами энергии. Здесь было так много всего, что очутись тут простой человек, то он бы не смог сдвинуться с места первые несколько минут, попросту не зная, с чего начать.
        Однако, было в сокровищнице одно дополнительное помещение, о котором знала только верхушка семьи. В небольшой комнатушке, скрытой за потаённой стеной, расположились самые ценные сокровища Стеншет. Например, здесь был свиток Техники Медитации Неистового Ветра, благодаря которому гении семьи могли действительно достичь ступени Заклинателя, а не остановиться на последнем уровне Закалки Души, из-за отсутствия подобного знания.
        Техники медитации в Алькее были столь редки, что, не считая первую десятку семей и императорский род, большинство остального населения империи даже не знало о необходимости подобной техники для правильной Закалки Души. Именно из-за этого в стране было так мало Заклинателей. Сами же свитки в основном существовали в единичных экземплярах, поэтому и хранились словно зеница ока. Пускали к ним, конечно же, лишь самых талантливых членов семьи.
        Таким образом, это и стало причиной того, что Лоурс так и не добрался до ступени Заклинателя, а род Келай, в целом, пришёл в огромный упадок после изгнания. Оказавшись вне закона, они попросту перестали иметь доступ к колоссальным ресурсам семьи и способам их добычи. Им еще сильно повезло, что у выживших сохранились копии свитков с техниками, так как в ином случае, остатки когда-то сильной ветви скатились бы к уровню простолюдинов.
        Кстати, понимание, что у Келай больше нет доступа к свитку медитации, позволило Северу догадаться, что у отступников никаких Заклинателей нет и быть не может. Это и дало патриарху полную самоуверенность в своих силах…
        Также, кроме техники медитации, в сокровищнице находилось еще несколько крайне редких и ценных предметов. Тем не менее, мало кто знал, что тут тоже хранилась бесполезная, на первый взгляд, вещица. А именно: «Часть Ключа: Тело».
        В форме широкого матово-чёрного кольца, артефакт был именно тем, что потеряли при побеге Келай. Нашедшие её одиннадцать лет назад старейшины Стеншет, заметили, что преступники яростно защищали эту вещь. Из чего главы родов сделали свой вывод, и решили поместить непонятную вещицу в самое защищённое место их столичных земель.
        Окончательно забытая в этом месте, так бы часть ключа и продолжала себе лежать-пылиться еще неизвестное количество столетий, если бы не сегодняшний день. Ибо ровно в тот же самый момент, когда Лоурс начал активировать «Часть Ключа: Разум», запертое в сокровищнице кольцо стало вибрировать и излучать таинственную энергию в ответ. Однако, как только Север прервал максимальную активацию части ключа, оторвав Лоурсу руку, второй фрагмент также перестал резонировать…

* * *
        В этот же самый момент, далеко за горным хребтом на востоке империи, за бескрайними лесами и морями, в тысячах километров от Ривеертуна внезапно открыл глаза древний старец. Расположившись в широкой пещере средь пронзающих небеса пиков, он наконец-то завершил свою одиннадцатилетнюю медитацию.
        Маленький матово-черный шарик в его руках на несколько мгновений оказался активным. И хотя этого времени было недостаточно, чтобы успеть с ним что-либо сделать, старик получил, что хотел.
        - Ученик…  - прошептал он.
        Ведомый загадочной силой, голос мудреца разнесся на десятки километров вокруг, однако услышать его мог только тот, кому он предназначался.
        - Учитель,  - через несколько секунд ответил ему вдруг появившийся рядом парень.
        Одетый во всё чёрное и с такого же цвета волосами, он держал глаза плотно закрытыми. Преклонив колено, юноша ждал ответа.
        - Запад… дальше, чем низинные земли … дальше, чем неизведанные земли… за Лазурным Хребтом у самого океана есть маленькая страна смертных. Попав туда, ты ощутишь фрагменты. Сегодня их наконец-то активировали,  - улыбнулся старик.
        Парень не разделил его радости, а лишь сдержанно кивнул, всё так же не открывая глаз.
        - Успей добраться туда за полгода, иначе след пропадёт,  - добавил учитель.  - Можешь идти.
        - Слушаюсь.
        Поднявшись, парень направился прямиком к выходу из пещеры, который заканчивался резким обрывом. Далеко внизу удавалось рассмотреть проплывающие облака, ныне покрасневшие из-за заката. Никакой тропы или спуска из этого горного пристанища вовсе не было.
        Однако темноволосому парню это совсем не мешало. Сделав шаг за край обрыва, он попросту… исчез.
        А мгновением спустя тёмная точка, прочертив по небу линию, клиноком рассекла километры облаков, скрывшись за горизонтом.
        И конечно же, такое не осталось незамеченным остальными обитателями этих земель…

* * *
        - Вот! Мы на месте,  - сказал улыбающийся Стефан.
        - Не понял?  - недоумевая и почесывая затылок, спросил Кай.
        - Ну как же! Я имею в виду, что вот это небольшое поместье, теперь твое!
        - А?
        Этим утром Кая разбудил именно Стефан, сразу же начав уговаривать пройтись по городу. Долго сопротивляться парень не стал, так как на лице последователя Лилии сразу было всё написано.
        Вот только Кай совсем не ожидал, что их путь по Ривеертуну закончится у дорогого особняка.
        Дом представлял из себя двухэтажный широкий прямоугольник с вычурной крышей. Конечно, он не чета огромной усадьбе тех же Вейтил, но и маленьким это поместье точно назвать нельзя. Так и кроме этого, сам участок расположился аккурат возле стены, разделяющей городскую территорию и земли семьи Стеншет.
        - А ты точно в этом уверен?  - спросил Кай, заметив, как к ним направляется несколько человек, что вышли изнутри.
        - Ага,  - весело кивнул Стефан.  - Госпожа Лилия сама так сказала, хотя она и была тоже почему-то удивлена. Так или иначе, но ресурсы уже внутри. А вот это тебе,  - протянул он небольшой сверток.  - Впишешь там своё имя, и станешь официальным владельцем этого дома.
        Получив бумагу и быстро пробежавшись по ней взглядом, Кай изумился, а затем отправил её в пространственное кольцо.
        - А это вообще нормально, что вы делаете документы без имени?
        - Ну-у-у,  - призадумался Стефан.  - Ну мы всё же Стеншеты. А как говорится, что позволено дракону, то не позволено муравью…

«Подозреваю,  - подумал Кай,  - что без могущественной руки Севера тут не обошлось…»
        В этот момент к ним как раз подошли те люди. Их было пятеро: слегка поседевший, но всё еще крепкий на вид мужчина лет сорока или пятидесяти, чуть помоложе женщина с полноватой фигурой и необычной отметиной на лбу, двое крупных парней лет двадцати пяти и симпатичная девушка где-то такого же возраста. И если мужчина находился на первом уровне Закалки Разума, то все остальные как на подбор остановились на Закалке Мышц.
        Все они были очень опрятно, и даже стильно, одеты в вещи черного и белого тонов. А их отличительной чертой оказались светлые волосы рыжеватого оттенка, что были у всех пятерых. Остановившись у открытых врат, они встали в ряд, поддерживая идеальную осанку будто вышколенные солдаты.
        - Ну ладно, я пошёл,  - похлопав Кая по плечу, развернулся Стефан.  - Ещё увидимся!
        Обернувшись вслед тому, юноша хотел было что-то спросить, но не знал что.
        - Позвольте поинтересоваться, господин Кай Арнхард?  - обратился седоватый мужчина.
        Повернувшись обратно, парень посмотрел на заговорившего.
        - Ну вроде как да.
        - Рад с вами познакомиться. Меня зовут Фран Евис, а это моя жена Лана,  - женщина поклонилась,  - а также дети: Родд, Демин и Арана. Мы слуги этого особняка, и так как вы его новый владелец, то теперь мы подчиняемся именно вам. Можете считать нас частью поместья, так как наша семья уже шесть поколений подряд связана с этим домом.
        - Хм,  - по-хозяйски окинув полученные владения, задумался Кай.  - И чем же вы занимаетесь?
        Фран уважительно кивнул, и начал отвечать:
        - Я домоправитель. Лана повар. Родд и Демин в основном выполняют мои поручения, а также занимаются охраной поместья. Арана же у нас горничная. Но ко всему прочему, мы все в прошлом практиковались в боевых искусствах, и можем выступить как защитники особняка или же как спарринг партнеры, если господин того пожелает. А сейчас, если вы не против, то я бы хотел показать вам здесь всё.
        - Эмм, ну давай…  - сказал Кай, зашагав вперёд, а затем вдруг остановился и чуть не хлопнул себя полбу.  - Стоп. А как же я вам платить буду?
        Изначально парень потребовал у Лилии ни много ни мало, а огромный (относительно простолюдинов) запас редких ресурсов, нужных ему для прохождения ступени Закалки Разума, а также улучшения его и так закалённого тела. О получении собственного дома, что было крайне сложно совершить в таком месте как Ривеертун, он и не задумывался.
        Однако раз уж это случилось, то отказываться парень, конечно же, не будет. Вот только в таком случае назревала финансовая проблема, о которой он и спросил. В любом случае, для себя Кай уже решил, что полученные ресурсы он точно ни в коем разе продавать не будет, так как в целом ему особо и не нужна прислуга.
        - Не стоит беспокоиться, господин Кай. Когда дом выкупили, нам уже заплатили на сорок лет вперёд, а также внесли некоторую сумму в казну особняка.
        - Да?..  - удивлённо спросил парень.
        Семья Стеншет всё не переставала его удивлять. Неужели помощь в нахождении Келай оказалось насколько ценной для патриарха? Или же, смешно подумать, а не продешевил ли Кай? Мало ли, может он чего не знал… Однако обдумывать что-то уже было слишком поздно.
        Вообще, та бойня, которую Кай еще не раз вспоминал, произошла всего четыре дня назад. После этого парень связался с Лилией, сообщив ей, что основные силы Келай уничтожены, а вскоре, когда Лоурса допросят мастера пыток, то станет известно и местопребывание небоевых членов преступного рода. Конечно, парню было не особо приятно осознавать, что он приложил руку к истреблению, возможно, невинных людей, но не в его власти было решать это. Да и сам Кай, как никто другой, осознавал всю жестокость этого мира, в котором у тебя есть лишь один союзник - личная сила. Возможно, это цинично, но Кай довольно быстро забыл о них…
        Что ж, значит теперь у него есть свой дом. Это будет довольно полезно, когда Улия всё же отыщется. Однако, к сожалению, никакой информации с тех самых пор, как Кай впервые прибыл в Ривеертун, а значит и начались поиски, так и не поступило.
        Но парень надеялся на лучшее, а интуиция нашептывала, что девушка именно в этом городе. Просто столица огромна, и поэтому совсем не странно, что его сестру еще не нашли. Оставалось просто ждать и верить в профессионализм слуг Стеншет.
        Ну а пока он занялся осмотром полученной награды. Выявилось, что помимо обычных помещений и нескольких спален, здесь также была комната-сейф, пароль от которой нашелся в свитке, алхимическая лаборатория, а также особая комната для культивации. И именно она сильно заинтересовала парня.
        Как оказалось, её стены были сделаны из особого материала, что позволял собирать и накапливать прану. Ну а само же помещение находилось в подвале, расположившись прямиком над «потоком силы» - особым местом, из которого повышенным напором на поверхность поднималась внешняя энергия. Вкупе, всё это делало данную комнатушку самым полезным в особняке помещением, и вероятнее всего, Кай будет проводить здесь наибольшее количество времени.
        Естественно, следующим, к чему он добрался, так это к полученным ресурсам, что уже были помещены в комнату-сейф. Помимо приличного, даже по меркам многих аристократических семей, количества кристаллов энергии, здесь также обнаружился немалый запас зелий, требующихся для закалки разума.

[Зелье Спокойной Закалки]
        Ранг: Земной
        Особенность: временная защита «хрупких» органов: сенсорные, спинной мозг, головной мозг, от негативных последствий абсорбирования внешней энергии.
        Выглядело оно как небольшой флакончик (максимум размером с палец), мутной чёрной жижи. И стоила одна такая штучка как минимум пятьдесят золотых, что можно было сравнить с приблизительным месячным доходом двух с половиной тысяч простых крестьян, ежедневно вспахивающих поле. И это только один. А у Кая их сейчас оказалось более сотни.
        Да… Развитие на пути боевых искусств крайне дорогое дело, из-за чего очень многие смельчаки и по сей день отчаянно бросаются в дикие земли, надеясь заработать на добытых кристаллах, однако лишь немногие из них вообще возвращаются живыми.
        Посмотрев на зелье с помощью активированного энергетического взгляда, Кай изумился. Всё же это был системный предмет Земного ранга, а значит он должен содержать особое «плетение» из энергетических нитей, что подражало бы какому-то закону. Но как это может быть в жидкости? Парень не понимал, пока не взглянул сквозь призму иного спектра.
        Проигнорировав сам пузырёк, который также не был обычным предметом, юноша всмотрелся в вещество. И к его удивлению, всё оказалось так, как и должно быть. Просто в отличие от статичных в своем состоянии твердых предметов, в жидкости нужное «плетение» без каких-либо проблем плавало, обволакиваясь самим раствором зелья, что содержало в себе некую смесь энергий разных видов. Всё вместе, это и создавало нужный эффект.

«Эй, парень»,  - вдруг напомнил о себе Рун’Тан, нехило так удивив Кая.

«Ты проснулся?»

«Да. Можно даже в некотором роде сказать, что я сплю не полностью, а какой-то частью сознания присматриваю за тобой,  - объяснил древний дух.  - Ты лучше скажи, ты что, просто собираешься пить это зелье, а затем закалять разум, как делал это с телом?»

«Ну да, а что?»

«Святые небеса…  - горечь разочарования послышалась в голосе красноволосого.  - Как же эта цивилизация докатилась до такого?..»

«Может хватит умничать? Объясни нормально!» - надоело парню слушать вечное недовольство Рун’Тана современным прогрессом боевых искусств.

«Этот твой способ никуда не годится! Курам на смех просто! Это же самый настоящий костыль! Ты этим только зря время потратишь, так еще и закалишь те три участка ровно настолько, сколько нужно Системе, чтобы изменить твою ступень!»

«И что же мне тогда прикажешь делать?» - саркастическим тоном спросил Кай.

«Хе-хе. Вот поэтому ты и должен ценить меня… Для начала нужно особым образом объединить всю эту бурду, сварив из неё очень сконцентрированный экстракт, а затем повысить ранг до Серебряного. Дальше дело останется за малым, а именно начать полноценный прорыв, имея в запасе огромное количество праны. Вот тогда-то ты и сможешь одним махом встать на уровень Закалки Сенсорных органов, и даже сильнее обычного их усилишь!»

«Звучит забавно,  - скептически пробормотал парень, умышленно скрывая появившийся интерес. А то вдруг древний дух еще зазнается…  - И как я должен это сварить?»

«Ты можешь стать алхимиком,  - с издёвкой ответил Рун’Тан.  - Ну или просто нанять такового. Рецепт я могу тебе написать, если создашь мне здесь бумагу и, как это по-вашему… точно, ручку! Запомнишь его и перепишешь в реальном мире, а дальше найдёшь кого-то стоящего. Но минимум, чтобы тот алхимик умел хотя бы низкокачественные зелья Серебряного ранга делать, иначе точно не справится!»

«Ну-ну, хорошо. Вот тебе бумага, можешь начинать…»
        Так стали проходить будни Кая, пока он ожидал двух вещей: нахождения Улии, а также… начала вступительных экзаменов в Секту Упавшей Звезды. Всё-таки после недавних событий, парень окончательно решился попасть в это место.
        Сам день экзамена настанет уже через месяц, так что всё оставшееся время Кай решил потратить на оттачивание навыков владения мечом. Что же касалось зелья, то здесь снова помогла связь с семьёй Стеншет, один из алхимиков которой, не без помощи Лилии, как раз согласился заняться приготовлением экстракта. И по странному совпадению, займёт это также один месяц.
        Глава 12
        Начало экзамена
        С самого дня основания, Ривеертун считался очень большим городом. Всё-таки помимо домов миллионов жителей и обширных кварталов сильнейших знатных семей всей Алькеи, здесь также находился просто гигантский императорский дворец, сияющую вершину которого можно было увидеть практически в любой точке столицы.
        Однако жемчужиной Ривеертуна являлось вовсе не всё вышеперечисленное, а большая область в центре столицы, вокруг которой и был некогда построен сей славный город. И тем, что он окружал, была Секта Упавшей Звезды - главное сосредоточие боевых искусств во всей империи!
        Каждый практикующий, кто хоть краем уха слышал об этом месте, мечтал когда-нибудь попасть сюда. Вот только удавалось это немногим…
        Настолько немногим, что только одна миллионная от населения Алькеи имела шанс начать экзамен, и лишь один из тысячи претендентов был способен стать внешним учеником!
        Тем не менее, даже зная это, как и все предыдущие года, на площади перед вратами секты сегодня собралось немыслимое количество людей. Тысячи парней и девушек ждали начала экзамена, лелея надежду оказаться теми счастливчиками, коим выпадет удача всё-таки стать последователями секты, тем самым получив возможность пройти ещё дальше на пути силы.
        Все они хотели возвыситься, отыскать вершину боевых искусств, добиться признания.
        И практически все из них познают сегодня горечь неудачи и разочарования от безысходности.
        Пройдут лишь лучшие из лучших. Остальных же ждёт полный провал.
        Масла в огонь еще подливало и то, что экзамен проходит только раз в пять лет, и все те, кто сейчас старше пятнадцати лет, больше не смогут даже претендовать на возможность пройти экзамен. Остальные же, кому будет двадцать или меньше к следующему разу, будут иметь возможность попытать удачу максимум на роль внешнего ученика.
        Понимание всего этого создавало напряжённую и гнетущую атмосферу в толпе. Каждый настраивал себя как мог, но были и те, кто совсем не волновался. В основном ими являлись отпрыски аристократических семей высшего эшелона. Все они были полностью самоуверенны в своей исключительности и силе.
        Большинство таких практикующих собиралось отдельными кучками вокруг гениев семьи, свысока взирая на всех остальных. Однако была одна семья, частично не придерживающаяся такого шаблона - Стеншет.
        Ни для кого не было секретом, что главным гением семьи является именно Лилия. Вот только из-за того, что очень многие таланты других ветвей потеряли значительное количество ресурсов, что с легкой подачи руки прошлого патриарха ушли к роду Вейтил, девушку и невзлюбили. Таким образом, Лилия и Стефан стояли отдельно, чуть в стороне от прочих Стеншет.
        До начала экзамена оставалось не более десяти минут.
        - Привет,  - неожиданно раздался знакомый голос.
        Буквально из ниоткуда рядом с ними появился Кай. И если Лилия, благодаря высокой чувствительности, ощутила его заранее, то вот Стефан до самого конца оставался в неведении, из-за чего парня всё-таки застали врасплох.
        Суть крылась в том, что Кай в шутку решил применить Поле Искаженного Восприятия, проверив его действие на развитых воинах. И как он выяснил, на кого-нибудь ступени Закалки Разума его «невидимость» практически не действует. Единственный эффект - это малозаметность, и то если не умышленно не искать взглядом Кая.
        - П-привет…  - выдохнул Стефан.
        - Так значит ты всё же решился прийти,  - улыбнулась Лилия.
        - Да,  - кивнув, твердо ответил Кай.
        - Я думала сообщить тебе письмом, но раз уж ты здесь, то скажу лично. Появились первые зацепки. Твоя сестра точно где-то в городе. Меньше года назад она прибыла в Ривеертун через западные врата, и еще где-то пару месяцев проживала в особом районе возле врат, чтобы получить пропуск. Затем её приняли как помощницу в одну частную клинику, но спустя месяц роботы твоя сестра почему-то уволилась и куда-то пропала.
        Мгновенный шок перерос в гнев. Кай бессильно сжал кулаки, но тут же выдохнул.
        - Это всё?  - сдержанным тоном спросил он.
        - К сожалению, да,  - ответила Лилия, почему-то ощутив себя виноватой.
        - Спасибо,  - натянуто улыбнулся Кай.
        Разговор подошёл к концу, и троица молча стала дожидаться начала экзамена.
        - Эй, старший брат Огиль, смотри,  - обратился невысокий бледноватый юноша из ветви Цинь к крупному парню рядом.  - Что это за человек рядом с «воровкой» Вейтил?
        Услышав вопрос и указывающий палец заговорившего, несколько других Стеншет также посмотрели туда, где стоял Кай. Их взгляды начали изучать неизвестного юношу, общающегося с «воровкой» Вейтил.
        - Да вы посмотрите на то, как он убого одет. Где он откопал эту рвань? Что здесь вообще делает грязный простолюдин?  - явно преувеличивая, насмешливым тоном, специально громко произнесла девушка уровня Закалки Сенсорных органов, что была родом из второй по силе ветви Леорн.
        На самом деле, Кай был одет в обычную и удобную серую одежду, что лучше всего подходила для занятий боевыми искусствами.
        - И вправду. Неужели это отброс решил повеселить нас своим ничтожеством?  - подначивал еще один парень.  - Ему на вид уже почти девятнадцать. Может ли быть он сумасшедшим, решившим, что с его-то жалким уровнем Закалки Мышц, такой бедняк сможет хотя бы начать экзамен?
        Раздались нескрываемые смешки. Им нравилось задевать всё, что связанно с ненавистной Лилией.
        - Может он просто очередной любовник «воровки» Вейтил?  - выкрикнул бледный юноша.
        - Фу, как гадко,  - вздрогнув, скривилась еще одна девушка.  - Мне противно даже думать, что рядом кто-то настолько ничтожный. Вдруг я из-за него талант потеряю?
        В тот же момент на Кая взглянул Огиль Цинь Стеншет, второй по значимости талант в семье. Единственное в чём он уступал Лилии, так это в возрасте: парень был лишь на год старше. Однако уже этого хватало, чтобы выделить его только как номер два, что сильно злило юношу и заставляло его ненавидеть Лилию.
        - Очередной мусор…  - холодно и предвзято прокомментировал он Кая.
        Остальные Стеншеты лишь покивали в согласии с этим. Огиля среди молодёжи уважали почти все.
        - Вот бы кто выдворил его куда подальше. Он только позорит нашу семью, находясь так близко.
        - Ха! Да без проблем!  - желая покрасоваться перед девушками, бойко выкрикнул один из молодых представителей рода Цинь, направившись вперёд.  - Эй, отброс, пошёл прочь отсюда! Такому, как ты, всё равно никогда не сдать экзамен!
        Естественно, Кай слышал все их насмешки с самого начала, однако он уже не ребёнок, чтобы отвечать идиотам на их идиотские речи. Ему действительно было плевать. Но теперь к нему решили напрямую обратиться. Ну что за глупости…
        - Ты что-то сказал?  - повернувшись, безэмоционально спросил Кай.
        Подошедший парень вдруг оторопел от такого обращения. Этот мусор, что, не видит его гербовых одежд семьи Стеншет?
        - Быстро пади на колени, и, возможно, я прощу твою наглость!  - приблизившись достаточно близко, парень указал Каю пальцем прямо в грудь.  - Ты хоть знаешь, кто я такой?!
        Лилия хотела было вмешаться, но красноречивый взгляд Кая заранее остановил её от этого. Стефан… Стефан же молча наблюдал за действом, с улыбкой и интересом предвкушая результат.
        - А разве тебе родители не сказали?  - насмешливо спросил Кай.
        - Ах ты тварь…  - прошипел Стеншет.  - Я был к тебе добрым, а ты…
        - Ярил,  - холодно кинул Огиль, из-за чего парень обернулся, встретившись с жестоким взглядом. Если Лилия почему-то не вмешивалась, то и пусть, но показать свое место наглому простолюдину нужно было обязательно.  - Не тяни.
        - Да, старший брат Огиль,  - гадкая ухмылочка растянулась на лице Ярила. Повернувшись обратно к Каю, он сказал: - Вылижи языком мою обувь, и так уж и быть, я прощу тебя.
        - Хорошо,  - кивнул Кай, чем заставил сильно удивиться Лилию и Стефана. С другой же стороны, остальные Стеншеты, услышав такой ответ только сильнее растянули свои улыбки. Однако всего лишь одна следующая фраза заставила их лица исказиться.  - Но только после тебя.
        - Ты сам вырыл себе могилу!
        Конечно, в свои шестнадцать Ярил уже достиг уровня Закалки Мышц, однако, не имея стольких ресурсов, как та же Лилия, он сильно не дотягивал до невероятных параметров Кая. Поэтому направляющийся прямо в лицо кулак Стеншета, двигался для мечника словно в замедленной съёмке.
        Не прикладывая особых усилий, Кай отошёл вправо, тем самым пропустив удар мимо себя. Вот только, не ожидая такой прыти, для очень многих окружающих это выглядело, будто его фигура расплылась, и моментально очутилась чуть в стороне. И лишь часть Стеншет сумела уследить за его движениями.
        Наблюдающий за этим цирком Огиль снисходительно хмыкнул. Продемонстрированная только что скорость не была чем-то необычным, особенно учитывая, что все здесь считали Кая почти девятнадцатилетним. Просто значит, что этот простолюдин хоть что-то может. Возможно, у его родителей достаточно денег, чтобы обеспечить парня некоторыми ресурсами, и может быть, он уже почти закончил Закалку Сенсорных органов.
        Но всё это было не очень-то и большим достижением в глазах аристократов. Для них Кай продолжал быть посредственностью. Да и к тому же, Ярил также не отличался особым талантом, и ему максимум светило стать внешним учеником. Конечно, он достиг к шестнадцати годам уровня Закалки Мышц, но многие знали, что это произошло лишь из-за особых стимулирующий рост пилюль, а не благодаря его одарённости. И хотя ближе к концу Закалки Души у Ярила проявится негативный побочный эффект, но видимо, парень уже смирился с тем фактом, что до ступени Заклинателя ему уж точно не добраться.
        Из-за всего этого, неожиданное уклонение Кая не вызвало ничего больше лёгкого удивления. Вот только в отличие от, возможно, более высоких параметров парня, основной силой знати были и будут техники, коих у черни практически не бывает. А уж они-то куда страшнее голой силы.
        Так думали окружающие, совсем не понимая, что Кай просто играется.
        Осознав, что не попал, Ярил пришёл в ещё большую ярость, собираясь атаковать куда серьёзней, однако ему пришлось резко прерваться. Над всей толпой разошёлся громогласный звук удара в гонг, величественные врата Секты Упавшей Звезды стали открываться. Все мгновенно перевели свое внимание, благоговейно замерев.
        Экзамен начинался.
        - Приветствуют всех претендентов этого года!  - послышался усиленный энергией голос. В тот же момент все смогли увидеть спокойного и собранного мужчину, что стоял на особом постаменте за воротами. Это был Мастер Секты Упавшей Звезды и второй в империи пиковый Заклинатель, Майо Дзю. Лишь одних колебаний его невероятной ауры хватило, чтобы усмирить толпу.  - Объявляю начало очередного экзамена для вступления в нашу секту открытым! Как и все прошлые разы, чтобы стать кандидатом и начать испытания, вы должны пройти через эти врата! А теперь, можете начинать!
        Завершив краткую речь, Майо покинул постамент, оставив слегка растерянную толпу в замешательстве. Еще только прибыв сюда, очень многие понимали, что будет какой-нибудь массовый отборочный этап, так как было просто нереально провести экзамен для всех этих тысяч. Но вот они услышали, что чтобы начать, нужно просто пройти через ворота. Это что, шутка такая?
        И пока часть людей нерешительно замерла, другая безрассудно бросилась вперёд, желая стать первыми. И лишь немногие, в основном аристократия, начали медленное продвижение. Ведь в отличие от большинства, они уже знали в чём кроется загвоздка, поэтому и не спешили.
        - Пойдём,  - позвав Кая, направилась вперёд Лилия.
        - Ничтожество, стой!  - вдруг выкрикнул опомнившийся Ярил уходящему Каю, но тот не ответил.
        - Угомонись,  - резко отрезвил парня холодный голос Огиля,  - уже поздно.
        - Д-да, старший брат,  - склонился Ярил, глубоко внутри затаив злобу.
        Группа молодёжи Стеншет, состоящая из двадцати семи девушек и парней также направилась к вратам.
        - Стефан… и ты Кай тоже,  - вдруг серьёзно заговорила Лилия.  - Приготовьтесь.
        - Да, я помню ваши слова, госпожа.
        - О чём это вы?  - спросил Кай.
        Лилия странно на него взглянула, а затем вспомнила, что этот парень всё же простолюдин, и даже не из столицы. Поэтому она ответила:
        - Можно сказать, экзамен уже начался. Посмотри внимательнее на врата, они не кажутся тебе странными?  - указала девушка вперёд и вверх, где уже первые люди добегали до ворот.  - Смотри.
        Кай пригляделся (всё же у него не было усиленных глаз), и увидел, как лидирующая группа парней почти приблизилась ко входу, после чего они почти все они вдруг попадали на землю, начав слегка вздрагивать. А еще несколько из них опустились на колени, и схватившись за головы, стали кричать.
        Другие люди из толпы также заметили это, шокировано уставившись на судьбу первых. Повсюду стали расходиться вопросы недоумевающих претендентов. А те, кто следовали вторыми, начали резко тормозить, испуганно смотря на тех, кто их обогнал.
        - Что это?  - изумился Кай.
        - Это то, о чём я и предупреждала,  - поморщилась Лилия.  - В общем, под деревянной отделкой врат скрывается настоящий пиковый артефакт Серебряного ранга. Пройти через них не так просто, как может показаться. В тот момент, когда мы приблизимся на достаточное расстояние, на нас начнёт действовать особое поле, что будет вызывать и многократно усиливать все наши страхи. Так что можно назвать это проверкой на стойкость духа и воли.
        - Ага,  - поддакнул напряжённый Стефан. Он не желал посрамить свою госпожу, поэтому всеми силами настраивал себя к предстоящему испытанию.  - Секте не нужны все эти тысячи, поэтому она отсеивает всех, кто попросту не сможет зайти внутрь. И хотя там нужно всего лишь сделать до двадцати шагов, чтобы пройти всё то пространство, но ты уже и сам видишь, что произошло с теми, кто только подошёл. Не многие знают об этой особенности врат, а Мастер Майо специально об этом не говорил.
        В ответ Кай лишь сдержанно кивнул, вновь повысив уровень Секты Упавшей Звезды в своих глазах. К экзамену они подошли основательно, придумав отличный способ отсеять огромное количество желающих стать учениками. А самое главное, здесь не было разницы, находишься ли ты на уровне Закалки Мышц, или уже добрался до Закалки Разума. Всё зависит лишь от твоей воли, которая играет также немаловажную роль на пути боевых искусств.
        Таким образом шло время. Претенденты продвигались вперёд. Однако лишь не многим удавалось сделать хоть несколько шагов под давлением врат, а про то, чтобы пройти путь до конца, пока и говорить не стоило. Там постоянно бродили только внешние ученики секты, которые то и дело, что собирали потерявших сознание претендентов, относя тех в сторону, чтобы они не мешали другим участникам. Делали это ученики благодаря особым амулетам, что позволяли им избегать влияния силы артефакта.
        Но, вскоре, всё-таки появился первый человек, сумевший преодолеть все двадцать шагов под «полем страха». Им оказался гений молодого поколения семьи Алкис, что считалась сильнейшей аристократической семьёй в империи (не учитывая императорскую, конечно).
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Низковатый парень со взлохмаченными бурыми волосами, потратил на это чуть менее десяти минут, установив первый и пока единственный рекорд на экзамене этого года.
        Следом за ним последовали и все остальные члены семьи Алкис, коих насчитывалось чуть более тридцати, однако только пятнадцать из них смогли пройти.
        Увидев это, большое количество не аристократов оказалось шокировано. Ведь если даже не всем из знати удаётся пройти, то что же будет с ними?..
        Поэтому, сжимая кулаки и зубы, они заранее нагнетали себя, готовясь к худшему, что лишь уменьшало их шанс на успешное прохождение. Ведь только с твёрдой верой в себя и свои силы у них была бы возможность перебороть влияние врат, но своими же усилиями они облегчали для страха путь к их разуму…
        Вторыми прошедшими оказались представители семьи Окушинра, которая считалась четвертой в стране. И хотя обычно она занималась ремесленной нишей, в ней хватало и боевых ветвей. Но кроме того, ходили слухи, что сейчас у них появилась как никогда сильная и талантливая молодёжь.
        Известный многим, широкоплечий лысый громила, что никак не был похож на обычного пятнадцатилетнего юношу, коим на самом деле и являлся, так и не сумел побить рекорд гения Алкис, но всё же смог преодолеть все двадцать шагов ровно за десять минут. Что же касалось членов его семьи, то их прошло тринадцать из двадцати пяти.
        Следующей была вторая по силе семья Эргрет. К сожалению, последние десятилетия у них так и не появлялось гениальных бойцов, поэтому всего девять из семнадцати членов этой фамилии смогли пройти. А их самая талантливая представительница, вечно хмурая брюнетка, преодолела «поле страха» только за двенадцать минут.
        Конечно же, не только одна знать могла пройти через врата в секту. Были и редкие удачливые простолюдины, коих в столь большой толпе хватало сполна. Но на них практически никто не обращал внимания, в основном сконцентрировавшись именно на аристократии.
        И вот, наконец, подошла очередь семьи Стеншет. Находящиеся чуть в стороне Лилия, Стефан и Кай, естественно, тоже собирались испытать свою волю и дух.
        Глава 13
        Последний
        - Святые Небеса, как они это делают?  - взмолился один из претендентов простолюдинов.
        - Я только подошёл к воротам, а мне уже сразу бежать захотелось. Всё тело дрожит, и сделать хоть шаг нереально! Это просто невозможно!  - добавил второй.  - Что за монстры эти аристократы, они что, вообще ничего не ощущают?
        - Может, они всё купили и просто жульничают?  - внёс свой комментарий ещё кто-то.
        - Да, кстати! Вон, у тех внешних учеников, что тела убирают, есть особые амулеты. Вдруг и у знати такие имеются?!
        После последнего комментария часть толпы, состоящая из тех, кто уже точно не пройдёт, будто сорвалась с цепи, начав выкрикивать различные вещи.
        - Да! Так оно и должно быть! Обычный человек не смог бы пройти здесь!
        - Точно! А эти ещё и корчатся, словно на них действительно действуют ворота!
        - Вот гады, так нечестно!
        - Несправедливо!..
        - …
        - Ублюдки! Клятая знать!
        - …
        - Вы совсем идиоты?!  - вдруг гаркнул высокий парень лет двадцати, с лёгкой бородкой на лице и коротким пучком чёрных волос.  - Посмотрите вон туда. Это, по-вашему, тоже знать? Хотите сказать, что те простые люди, что всё-таки смогли пройти, каким-то образом купили амулеты?
        Слова этого воина уровня Закалки Сенсорных органов заставили толпу на секунду задуматься.
        - Ну, возможно…
        - Но как тогда…
        - …
        - Да это замаскированные слуги, вот и всё!  - стоял на своём кто-то из них.  - И ты тоже из этих! Наверное, прячешь где-то под одеждой амулет, гадина, а нам чушь втираешь!
        - Точняк! Хочешь сказать, что мы хуже их?!
        - Правильно!
        - Верно, я тоже так думаю! Да за что мы им только платим деньги?!
        - Что?.. Стоп, какие деньги?..  - растерялся парень, совсем не понимая логики этого стада.  - Да и хрен с вами! Идиоты…  - сказал он, и сделал первый шаг на пути преодоления «поля страха».
        А в то же время у другого конца врат, остановившись перед невидимой чертой, молодёжь Стеншет собиралась с силой и мысленно готовилась. Ведь почти у каждого из них будет только одна попытка, и если они сейчас провалятся, то уже больше никогда не смогут попытать удачу стать учеником Секты Упавшей Звезды.
        А в подтверждение этому, каждый из них уже успел сегодня увидеть несколько случаев, когда врата воздействовали на некоторых людей со всей мощью, моментально вырубая тех. И какими бы сильными они ни были, не достигнув хотя бы пика Закалки Души, такие люди не могли сопротивляться. Причиной же такого поведения врат было то, что среди претендентов, естественно, затесались некоторые участники, коим было уже за двадцать. А так как секта не принимала желающих старше этого возраста, пройти таким людям было не суждено.
        Наконец настроившись, постепенно Стеншеты начали делать первые шаги, тут же попадая под ментальное влияние врат. И лишь сила их воли и стойкость духа могли помочь преодолеть это.
        - Госпожа?  - заволновался Стефан. Ведь он знал, что вкупе с повышенной чувствительностью девушки к энергии, испытание для неё может быть сложнее, чем для всех остальных.
        - Да, идём!  - твёрдо произнесла Лилия, и совершила первый шаг.
        Пугающие видения и необъяснимый страх тут же обрушился на её разум, намереваясь сломить волю девушки и лишить сознания. Но гениальная мечница терпела, стараясь всеми силами перебороть чужое влияние. Через некоторое время, скрипя зубами и до крови сжимая кулаки, он всё же сделала второй шаг, а вскоре и третий. Путь девушки только начинался.
        Рядом шёл Стефан. И хотя ему было легче, чем Лилии, это совсем не значило, что его воля и дух были сильнее. Он опережал девушку лишь на пару шагов и, в то же время, был даже не способен забеспокоиться о госпоже, так как вся его концентрация уходила на сопротивление силе врат.
        При таких обстоятельствах было вполне естественным, что никто из них не обращал внимания на то, что Кай всё так же продолжает стоять перед условной чертой невидимого «поля страха».
        - Невероятно, похоже, этот неудачник застыл от ужаса!  - пропищала одна из девушек Стеншет, что еще не пошла вперёд.  - Ну и слабак!
        - Позор,  - сплюнул Ярил, заметив это.  - А я ещё думал к этому прикасаться. Как же хорошо, что ему повезло уклониться.
        Смерив Ярила насмешливым взглядом, Огиль пристально взглянул на Кая, а затем отвернулся.
        - Чего и следовало ожидать от простолюдина…  - высокомерно произнёс он, а затем перевёл взгляд на Лилию. Огиль тоже догадывался о причине такой высокой сложности для девушки, оттого и откровенно злорадствовал.  - Смотрите, как проходит это испытание настоящий гений!
        Выкрикнув, он сделал первый шаг, а сразу за этим второй!
        Все увидевшие это тут же изумились, а подхалимы Огиля даже зааплодировали.
        Таким образом начался процесс преодоления врат молодёжью семьи Стеншет, и уже через двадцать минут можно было считать его завершённым.
        Первым, конечно же, дистанцию в двадцать шагов преодолел Огиль, тем самым побив рекорд молодого гения семьи Алкис, сделав это почти за девять минут! Что-что, а свою гордыню он приобрёл не на пустом месте. Номер два в молодом поколении Стеншет действительно был гениален. И если бы не чудовищный талант Лилии, который проявляется раз за века, парень был бы номером один в семье!
        Что же касается всех остальных Стеншет, то из двадцати семи членов семьи, прошло аж шестнадцать, что на одного человека превосходило результат семьи Алкис! Из-за чего можно было с уверенностью сказать, что в этом поколении имперских аристократов, именно у Стеншет оказалось больше всего талантов.
        Где-то в середине к «финишной черте» пришёл Стефан. Лилия же была одной из последних, и ей очень повезло, что по какой-то причине иногда страх отступал и она могла перевести дыхание. Тем же, кто явил худший результат среди всего семейства, оказался Ярил. Еле-еле из последних сил он прошёл эти двадцать шагов, сразу же свалившись на землю после преодоления дистанции.
        К слову, Лилия также выглядела крайне плохо. Очень бледное лицо, покрасневшие глаза и сильная отдышка. Девушка была непохожа сама на себя. Неведомо каким образом, но ей всё же удалось устоять на ногах, а не с позором завалиться, подобно тому же Ярилу. А теперь её поддерживал Стефан. Думалось Лилии, что если бы в своё время она не подверглась влиянию «злой» энергии из той пропасти, то не известно смогла ли бы она вообще сегодня пройти это испытание.
        Испив зелье, что вскоре поможет восстановить часть её сил, Лилия оглянулась в поисках чего-то, но так не смогла это обнаружить.
        - Где Кай?  - спросила она.
        Стефан сначала удивился, а затем оглядевшись, тоже пришёл в недоумение. После чего вдруг заметил знакомую фигуру.
        - Это разве не он?  - шокировано указал парень пальцем на человека вдали.
        Лилия посмотрела туда и также оказалась изумлена.
        Там, в нескольких десятках шагов от них, прямо перед началом «поля страха» спокойно стоял Кай. До этих самых пор, парень так и не сдвинулся даже на шаг. Его лицо выражало некую сосредоточенность, а взгляд был направлен вперёд и чуть вверх. Проследив за ним, можно было понять, что парень смотрит на врата.
        - Что произошло, почему он стоит там?  - произнёс Стефан.
        - Ха! Походу струсил ваш дружок!  - язвительно выкрикнул только-только отдышавшийся Ярил.
        - Я не верю в это,  - покрутила головой Лилия.  - Хотя и не могу понять его намерений.
        Вскоре, странного парня, что просто стоял и ничего не делал стали замечать всё больше людей. Они обсуждали Кая, смеялись и тыкали пальцем. Практически никто не мог осознать, что же он делает.
        И только один человек смотрел на Кая восторженно-удивлёнными глазами. Это был короткостриженый мужчина под сорок с угловатым лицом и шрамом на лбу. Уже с очень давних пор он являлся внутренним учеником секты, но его таланта всё же оказалось недостаточно, чтобы достичь чего-то стоящего. Только недавно ему всё-таки удалось преодолеть серьёзную преграду, и завершить первый уровень Закалки Души.
        В самой Секте Упавшей Звезды не было ограничения на время пребывания учеником, однако если человек не показывал отличного прогресса в развитии, то ему приходилось трудиться на благо секты и других учеников, чтобы получать хоть какие-то ресурсы. Поэтому этот мужчина, которого звали Вейт Шойтран, ныне был экзаменатором и следил за всем происходящим.
        И он-то, как никто другой, знал историю как самой секты, так и этих врат.
        Всё началось почти четыре тысячи лет назад, когда еще даже не родились основатели современных сильнейших семей. Не было еще Алькеи, и даже этого города. Одной ночью, прямо в то место, где они сейчас находятся, упал небольшой метеорит.
        Вот тогда-то всё и пошёл отсчёт истории Секты Упавшей Звезды.
        Люди, что вскоре обнаружили кратер, на самом деле нашли не кусок камня, а самый настоящий храм! В нём же им посчастливилось отыскать невероятное наследие боевых искусств. Пиковые техники Серебряного ранга, включая медитативные, сложнейшие рецепты алхимии и кузнечного дела, величественные боевые стили для разных видов оружия, таинственные знания о мироздании и многое другое, всё это было там. И конечно же, за право владеть такими богатствами началась кровопролитная битва.
        В конце концов, в живых осталось лишь семеро человек. И они понимали, что даже если выживут, то последнего оставшегося попросту убьют монстры, которых было много на этих землях, что некогда являлись дикими. Тогда-то эти люди и решились на перемирие.
        Они начали развиваться, используя знания, полученные из храма, и со временем зачищать дикие территории, на которых ныне стоит весь Ривеертун. И уже после этого сюда стали стягиваться люди с соседних земель.
        Те семеро, что стали единственными владельцами свалившегося с небес храма, установили в этой области свою власть, а в скором времени основали секту, символически назвав ей Сектой Упавшей Звезды. И как раз эти ворота, мимо которых прямо сейчас пытаются пройти сотни претендентов, были построены еще в те времена.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????С тех пор установилась долгая, почти четырёх тысячелетняя гегемония секты на все ближайшие регионы. И так бы продолжалось и доныне, но…
        Но четыреста лет назад всё изменилось. Тогда пришла Они - члены императорской семьи.
        Никто не знал кем они были и откуда здесь появились, но все слышали об их невероятной силе. В итоге, род первого императора и Секта Упавшей Звезды столкнулись друг с другом в жестокой войне.
        Могущественная секта проиграла…
        Тем не менее, первый император не захотел её уничтожать, а наоборот, решил подчинить и сделать своей собственной. Так оно и случилось. И до сих пор происходит так, что каждый новый мастер Секты Упавшей Звезды - это ставленник императора, а все старейшины должны обязательно давать клятву верности владыке Алькеи.
        Что же касается самих врат, то в той войне они также сильно пострадали, и еще целых пятьдесят лет находились у мастеров, что занимались их восстановлением. И хотя в наше время эти ворота опять используются сектой, они больше не так величественны, как это было в прошлом.
        Ведь еще каких-то четыреста лет назад, они были ни много ни мало Золотого ранга!
        Однако даже сейчас в этих вратах осталось достаточно той мудрости, что вдохнули в них семь мастеров основателей!

«Неужели этот парень настолько талантлив и хорош в ощущении энергии, что всё-таки смог получить просветление от врат, как и было сказано в легендах?  - изумился Вейт Шойтран.  - Если это так, то он без проблем сможет пройти под „полем страха“, умело игнорируя силу законов! Тогда я должен буду обязательно сообщить мастеру секты!.. Кстати, та девушка тоже довольно неплоха, иногда ей даже удавалось сопротивляться силе врат. Как жаль, что она аристократка…»
        И в какой-то мере этот экзаменатор оказался даже прав. Вот только у Кая была средняя чувствительность к энергии. Вместо этого, он попросту являлся способным видеть её.
        Ещё когда Кай только подошёл к воротам, он оказался поражён красотой и сложностью их энергетической структуры. Переплетение узоров десятков тысяч нитей энергии, вместе с причудливыми и мистическими законами показалось ему невероятными. Настолько величественного предмета он никогда ещё не видел, и даже представить себе не мог, кто же был способен сотворить такое.
        Тем не менее, обширные повреждённые участки всё-таки оказались ему заметны. Становилось понятно, что эти ворота однажды сильно пострадали, и теперь являют лишь часть былой мощи.
        И даже так, Кай всё еще был крайне изумлён. С горящими глазами он тут же застыл на месте, жадно изучая каждый завиток этого артефакта. Даже его абсолютная память не была способна запомнить всё это одним махом, и требовался тщательный осмотр.
        В какой-то момент, вглядываясь в очередной кусочек пазла из законов, Кая вдруг обуяло невероятное и будоражащее чувство, будто он только что сбросил огромный груз с плеч. Мысли моментально стали невероятно ясными и молниеносными, всё вмиг начало казаться таким простым. Неведомая сила окрыляла, насыщая тело лёгкостью и мощью. Каю казалось, словно он сейчас мог раскалывать горы и перепрыгивать моря.
        Он помнил это таинственное чувство. Впервые оно посетило его во время боя со слугами Йони на отборочном этапе турнира в Кальтии. А затем это произошло еще раз во время сражения с Кияном, и вот оно пришло вновь.
        На ум приходили только два слова: вдохновение и просветление.
        Всё мирское ушло. Пропали звуки и лишние картинки. Исчезло даже самое тело.
        Осталось лишь сознание Кая и энергетическая структура врат.
        Таким образом прошло почти три часа. С немигающим взглядом парень всё продолжал смотреть на древнее строение, вызывая сильное удивление у всех других претендентов.
        Конечно же, Лилия и Стефан пытались докричаться до Кая со своей стороны, но у них так ничего и не вышло. За это время многие участники, в том числе и Стеншеты, даже устали издеваться над парнем, попросту забыв о нём.
        Но вечно так продолжаться не могло.

«Парень!  - вдруг пронёсся в голове голос Рун’Тана.  - Я, конечно, удивлён, что в столь юном возрасте ты сумел прийти к просветлению… Но там уже как бы врата скоро будут закрываться, ты точно уверен, что хочешь пропустить экзамен?»
        Ответил Кай не сразу. Слова древнего духа дошли до него с некоторым опозданием.

«Что это за странное чувство, посетившее меня?»

«Говорю же, просветление. Иногда такое бывает…»

«Я не про него, а про то, что было за мгновенье до этого».

«Ха! Неужели ты думаешь, что я могу знать всё?  - воскликнул Рун’Тан.  - Честно говоря, я тоже вижу подобное впервые. Так что ничего сказать не могу».

«Ясно…» - сказал Кай, опустив свой взгляд, и наконец вернувшись в реальный мир.
        Оглянувшись, парень понял, что людей вокруг уже почти нет. Практически все претенденты либо уже прошли на другую сторону, либо сдались и выбыли. Оставались буквально единицы участников, что, как и Кай, еще даже не начали. Но судя по мельтешению экзаменаторов и других представителей секты, в ближайшее время это испытания завершится, и наконец начнутся настоящие экзамены на внутреннего и внешнего учеников.
        Заметив внезапное изменение в Кае, Вейт Шойтран подобрался и стал сосредоточенно наблюдать за парнем. Как и другие, этот экзаменатор был на ступени Закалки Души, поэтому его навык ощущения энергии был развит достаточно, чтобы заметить действительно ли врата подавляют претендента, или он просто слишком убедительно сопротивляется.

«Ну, давай, парень!  - возбудился Вейт.  - Покажи, что дало тебе это просветление! Действительно ли ты так гениален, как я подумал вначале? Как много тебе открылось за эти три часа?»
        Высокий интерес этого мужчины можно было легко понять. Ведь если Кай окажется на самом деле талантом, о котором гласят легенды секты, то доложив об этом Мастеру, Вейт получит хорошую награду за обнаружение гения такого уровня.
        Посмотрев перед собой, Кай казался удивлённым. Его посетило странное чувство, будто он знает, куда и как нужно ступать, чтобы пройти без каких-либо проблем. Словно он ведает, где находиться тайная тропа, на которой не действует давление «поля страха».
        Было ли это результатом его недавнего просветления?
        Каю стало интересно, и он решился пройтись по этому невидимому пути. Его не страшило, если он ошибался. В любом случае, с помощью способности контролировать внешнюю энергию он сможет защититься от подавления, как это было тогда возле моста над пропастью.
        Таким образом Кай сделал первый шаг… и совсем не ощутил никакого внешнего влияния.
        Значит он действительно что-то получил от недавнего прозрения!

«Да! Да!  - чуть не закричал экзаменатор, словно он только что выиграл джекпот.  - Давай дальше! Действуй до конца!»
        И Кай уже было собирался совершить второй шаг в нужном направлении, как его окликнул Рун’Тан:

«Погоди».

«Что такое?»

«Я бы не рекомендовал тебе идти легким путём. Свою пользу от просветления ты уже получил, и со временем она раскроется, так что прохождение простой дорогой ничего тебе не даст,  - по-наставнически произнёс древний дух.  - А вот что я бы тебе посоветовал, так это пройтись под давлением этих врат, чтобы подвергнуть испытанию свой дух и волю. Иначе если в будущем они окажутся недостаточно сильны, то на ступенях Заклинателя и выше ты можешь в какой-то момент просто погибнуть, пытаясь подняться в своём развитии. Так что лучше воспользуйся этим шансом, чтобы в будущем было проще».
        Немного подумав над словами Рун’Тана, Кай вскоре кивнул и согласился с такими суждениями. Именно поэтому, совсем не защищая себя от хищной силы врат, он совершил шаг прямо вперёд, не следуя «безопасной тропой».
        Но такой силы «поля страха» он совсем не ожидал…

* * *
        Различные потаённые страхи, фобии из прошлой жизни, а также жизни оригинального Кая и многое другое тут же предстало образами в разуме парня. Дыхание сперло, а сердце дико заколотилось, отбиваясь в висках. Ноги стали будто ватными, совсем отказываясь двигаться. Мелкая дрожь захватила сначала руки, а затем и всё тело.
        Парень прикусил язык, однако это не помогало. Из-за резкой слабости применить способность контролировать прану стало невозможно. Он вспомнил недавний случай с Севером, и его гипнотизирующий голос. Кай понимал, что нужно закалить волю не меньше, чем тело, разум и душу, но об этом было уже поздно думать.
        Сознание меркло.
        Терялся контроль над телом, ноги начали подгибаться. Кай собирался упасть.

«Я проиграл?..»
        Он видел, как поверхность земли приближалась к его лицу. Осталось лишь немного, и Кай окончательно затеряется средь ужасов своей души, безвольной куклой валяясь здесь, пока и его не уберут.
        Этого ли он хотел? Действительно ли его воля так слаба? Это конец?..
        От неспособности что-либо изменить буря гнева начала разрастаться в сознании юноши. Стали появляться образы его смерти от рук Евы, воспоминания о жалкой кончине в грязной канаве, эпизоды смерти Джонго и полного бессилия Кая перед Шайзаном.
        Хотел ли он всего этого? Желал ли быть таким слабым… таким никчёмным?
        Никогда!
        Его так легко сломать?
        Пускай пытаются - зубы обломают!
        Он ещё не завершил свою месть! Ещё не нашёл сестру! Ещё ничего не узнал о себе!
        Слишком рано сдаваться!
        Рычание кошмарного монстра раздалось в душе парня.
        Мощный импульс прошёлся по телу Кая. Ярость достигла крайней точки. Гнев полностью расплавил надломленную волю, а злость перековала её.
        Больше его не сломить так легко!
        Лицо парня почти приблизилось к земле.

* * *

«Что?! Нет, нет, нет…  - оказался шокированным экзаменатор, увидев, что начало происходить с Каем после второго шага.  - Я ошибся?»
        - Кай?  - вдруг заметила очнувшегося от просветления парня Лилия, в тот самый момент, когда он уже начинал терять сознание, а его тело заваливаться вниз. Ей не верилось, что такой человек может не пройти это испытание.  - Почему?
        - Что происходит?  - удивился Стефан, заметив Кая.
        - Ха-ха! Вы только посмотрите на него,  - насмехался Ярил, привлекая внимание остальных.
        Многие люди, в том числе и аристократы других семей, по оборачивались, и их взгляды попадали на последнего кандидата, что уже начал своё позорное падение.
        И в тот же миг, когда нос Кая почти приблизился к земле, всё изменилось.
        Кровавая волна ужаса захлестнула всех и каждого в радиусе сотен метров. Всем участникам моментально стало казаться, будто они вернулись под воздействие врат. Те, чья воля оказалась недостаточно сильна, начали трястись и покрываться холодным потом. Никто не оказался в стороне. Даже экзаменаторы ступени Закалки Души, чей дух был несравненно сильнее этих девушек и парней, ощутили страх.
        Раздался взрыв, разметающий куски брусчатки и комья земли во все стороны. В том месте, куда должен был только что упасть Кай, образовалась широкая яма. Самого же парня там теперь не было.
        Обдающий жаром и пугающей аурой, юноша моментально оказался уже за вратами. Все двадцать шагов в области «поля страха» оказались молниеносно пересечены.
        Его результат составил рекордные девять секунд…
        И пока все шокировано смотрели на Кая, сам парень даже и не подозревал, что недавнее просветление позволило ему впервые прикоснуться к тайне законов, тем самым слегка приоткрыв дверь в эту мистическую область боевых искусств.
        Глава 14
        Неожиданный поворот
        - Какого демона?!  - выкрикнул кто-то, когда всё закончилось.
        - Что только что произошло?  - вздрагивая от нахлынувшего ужаса, прошептала какая-то аристократка.
        - Не могу поверить…

«Невероятно! Это просто невероятно!  - мысленно ликовал Вейт Шойтран.  - Жаль конечно, что ему так и не удалось разгадать тайну этих врат полностью, но насколько же сильна его воля? Суметь применить технику под „полем страха“, это нечто! За последний век он второй, кому удалось провернуть такое, и тот, кто сделал это до него, сумел стать личным учеником! Вот только… какая жалось. Этому парню должно быть где-то восемнадцать, может, даже почти девятнадцать. Думаю, он пройдёт, но сможет стать только внешним учеником. Хотя… если я помогу ему с ресурсами, и он в будущем удачно сдаст экзамен на переход во внутренние ученики, то в конце концов я смогу получить с этого хорошую прибыль. Теперь всё зависит от того насколько хороши его остальные навыки».
        - Эй! Какого хрена?!  - вдруг возмутился Ярил, привлекая всеобщее внимание.  - Разве это справедливо? Я требую, чтобы его не допустили к экзаменам!
        Множество взглядов устремилось к крикуну.
        - Молчи…  - вдруг со злостью прошипел Огиль.
        - Но старший брат!  - горланя, не унимался Ярил.  - Почему это ничтожество использовало технику перемещения, разве так можно?! Уважаемые экзаменаторы!
        - Заткнись!  - ещё более гневно процедил «старший брат».
        - Но я уверен, он нарушил прави…
        - Я сказал, закрой пасть!!!  - еле сдерживая полную силу, чтобы ненароком не убить, второй гений семьи Стеншет зарядил мощного подзатыльника родственнику, отчего тот резко впечатался лицом в землю.  - Не позорь нашу семью такими глупостями, бестолочь! Хочешь, я тебя сейчас брошу обратно под ворота, и ты попробуй не то что технику применить, ты хотя бы попытайся энергией воспользоваться! Я посмотрю на твои жалкие потуги! Идиот, сначала думай, прежде чем клюв свой открывать и требовать что-то от уважаемых представителей секты! Тьфу… не говори рядом со мной, пока тебя не спросят!
        Поднявшись на колени, юноша с разбитым носом, пытаясь остановить кровь, со страхом глядел на грозного Огиля. Парень не смел больше раскрывать рот, опасаясь повторного гнева «старшего брата».
        Конечно, эта нелепая сцена не осталась не замечена другими участниками, но раз уж Огиль «растолковал» Ярилу его ошибку, никто не стал особо зацикливаться на Стеншетах. Их больше интересовал таинственный парень с невероятной силой воли, поэтому они повернулись к нему обратно, и с удивлением обнаружили подошедших к Каю Лилию и Стефана.

«Хм. Топ один молодёжи Стеншет знакома с этим парнем?  - обхватив подбородок, подумал Рейвен Алкис, главный гений сильнейшей семьи Алькеи.  - Интересно…»
        Подобные мысли промелькнули не только у него в голове, но и в сознании гениев других семей. Простолюдин с такой силой воли и духа вызывал немалый интерес. Но ещё больше их интриговала сила этого парня. Ведь если он окажется сильным ещё и в боевом плане, то было бы неплохо завербовать его. А учитывая то, что он знаком с Лилией Вейтил Стеншет, но всё ещё не носит их гербовую одежду, то это давало шанс другим семьям. Осталось лишь посмотреть на результат его экзамена…
        Ворота начали закрываться.
        - Итак,  - звонко хлопнул в ладоши ответственный за экзамен старейшина секты. Люди стали оборачиваться к нему.  - Могу официально объявить, что отборочное испытание завершено! Теперь все вы, четыреста тринадцать человек, можете приступить к настоящим экзаменам! Для этого у нас есть шесть экзаменаторов, вот эти четверо мужчин в красной форме будут принимать претендентов во внешние ученики, а эти двое в синей форме, претендентов во внутренние ученики. Напомню, чтобы иметь право сдавать экзамен на внутреннего ученика, нужно быть на ступени Закалки Разума и не старше восемнадцати лет, или же на уровне Закалки Мышц и не старше шестнадцати лет. Все остальные могут идти только на экзамен внешнего ученика. Для этого, перед началом экзамена, особым артефактом мы будем проверять ваш возраст, и если окажется, что вы врёте, то вы будете автоматически дисквалифицированы! Ну а теперь, можете выстроиться в очередь, и ждать своего шанса! Для успешного прохождения экзамена понадобится набрать не менее семидесяти очков из ста! Все остальные правила вам сообщат уже лично экзаменаторы. Можете начинать!
        После того, как старейшина закончил, люди начали резко бегать, выстраиваясь в очередь к одному из экзаменаторов. И естественно, первыми везде были аристократы, что без зазрения совести выталкивали простолюдинов, становясь впереди. А вот между собой знать определялась не номером их силы в империи, а тем, сколько участников их семьи здесь было. И таким образом, именно Стеншет оказались первыми в обоих очередях.
        Две линии выстроились неравномерно. Только восемьдесят человек встали в очередь на экзамен внутреннего ученика, остальные же не подходили по возрастным рамкам.
        Спустя буквально десять минут почти все уже распределились. Лишь немногие остались стоять на месте, по сути, никуда не спеша. Среди таких, как раз и оказались Лилия, Стефан и Кай.
        - Предлагаю пока восстановить все силы, и понаблюдать за экзаменами,  - сказала девушка.
        - Согласен,  - кивнул Стефан.
        Кай же сел на землю, и взглянул на них.
        - Простите, мне нужно помедитировать,  - ответил он.  - Можете, пожалуйста, сообщить мне, когда очередь подойдёт к концу?
        Стефан удивился такому повороту, а Лилия, кажется, что-то поняла. Взглянув на своего слугу, она кивнула.
        - Эм. Да!  - улыбнулся Стефан.  - Конечно, братан!
        Во время недавнего просветления парню показалось, будто он уловил некую крайне мимолётную концепцию, и если он сейчас её «не обмозгует», так сказать, то потеряет нечто очень важное для своего пути боевых искусств. Это назойливое чувство усиливалось всё сильнее с каждой пропущенной впустую секундой. Кай немедля закрыл глаза и успокоил дыхание. Его сознание погрузилось в мир души и начало медитацию.
        А в то же время первые претенденты приступали к экзаменам.
        - Первые четверо, расходитесь, между нами,  - заговорил экзаменатор на внешнего ученика.  - И кладите свои ладони на вот эти дощечки.
        Такие же слова говорили и в другой стороне, где начинался экзамен на внутреннего ученика. Первые кандидаты подошли к своим экзаменаторам и смогли увидеть специальные системные предметы.

[Плита определения возраста]
        Ранг: Земной
        Особенность: пассивная способность [Определение возраста]
        Таким образом секта хотела быть уверенной, что кто-то не решится солгать и пойти не по возрасту.
        Среди первых испытуемых был и Огиль. Положив ладонь на дощечку, он ощутил легкое покалывание, а затем ему сказали убрать руку. Поверхность плиты начала изменяться, и вскоре на ней появилась цифра шестнадцать, подтверждающая настоящий возраст парня.
        - Хорошо,  - кивнул Вейт Шойтран, что и был экзаменатором для Огиля.  - Теперь ты можешь начинать. На первом испытании нужно показать свой уровень контроля энергии, чтобы мы могли понять, насколько ты талантлив в этом, и какова твоя скорость развития. Для этого тебе понадобится использовать всю свою внутреннюю силу, чтобы потушить свечение энергии в этом шаре. В зависимости от того, как долго и как сильно ты сможешь подавлять сияние, столько баллов я и поставлю. Есть только одна попытка. Можешь начинать.
        На небольшом столике, рядом с той дощечкой, перед Огилем стояла светящаяся сфера размером с голову взрослого человека.

[Шар Сияния]
        Ранг: Земной
        Особенность: пассивная способность [Трансформация в свет]
        Парень чувствовал, что внутри этого шара разместилось приличное количество энергии. Наверное, не меньше трех-четырёх малых кристаллов… Но Огиля это совсем не пугало, даже наоборот - лишь подстегивало. Хмыкнув, он положил ладонь на сферу, и поспешил выпускать энергию из руки в шар.
        Свечение начало меркнуть, вскоре став очень слабым. Так парень смог простоять три с половиной минуты, пока полностью не выдохся. Шар вспыхнул обратно, засветившись, как и прежде.
        - Отличный результат,  - кивнул Вейт,  - тридцать пять баллов из возможных пятидесяти.
        И вроде бы экзаменатор сказал, что результат отличный, но показатель лишь в тридцать пять баллов сильно огорчил Огиля. Что не осталось не замечено Вейтом.
        - Это действительно отличный результат. Просто достичь сорока баллов могут только редкие гении среди гениев. А такие появляются крайне нечасто даже в сильнейших семьях.
        - Тц,  - все равно скривился Огиль, а затем грубо спросил: - Что дальше?
        Услышав невежливый тон парня, лицо Вейта переменилось, перестав быть дружелюбным.
        - Можешь восстановить энергию, а затем тебя ждёт бой с големом. А теперь отойди, я должен проверить следующего,  - холодно ответил экзаменатор. Ему было всё равно, обидится ли этот аристократ. В секте экзаменаторы были неприкасаемые для внешних и внутренних учеников. А в том, что этот Стеншет личным учеником не станет, Вейт был полностью уверен.
        Огиль отошёл в сторону, и достав крохотный кристалл энергии, начал восстанавливать силы перед предстоящим боем. Парень был слегка зол на такой свой результат, так что собирался выложиться на полную в следующем испытании.
        В том же, что его результат верен, Огиль не сомневался. Экзаменаторы строжайшим образом отбирались среди внутренних учеников секты и имели хорошее положение в иерархии. Кроме того, подкупить их было в принципе невозможно, как минимум потому, что ни одна семья не могла предложить им больше, чем Секта Упавшей Звезды. Ну а вдогонку, каждый экзаменатор давал системную клятву судить честно, так что глупо было даже пытаться сомневаться в их оценке результата.
        Через пятнадцать минут Огиль был готов, о чём и сообщил Вейту.
        - Ясно. Тогда можешь выходить на вот эту платформу,  - мужчина указал на особую конструкцию, размерами десять на десять, в центре которой находилась человекоподобная кукла.  - Как только ты туда попадёшь, то через минуту голем начнёт двигаться и нападать, тебе нужно будет продержаться как можно дольше.
        - А если я уничтожу её случайно?  - оскалился Огиль.
        - Можешь попробовать,  - снисходительно вздохнул экзаменатор.  - Вот только с каждой секундой кукла будет становиться всё сильнее, вплоть до пикового воина ступени Закалки Души, а она сама сделана из высокопрочных материалов с соответствующими символами для защиты. Думаю, если сможешь её уничтожить, то пост следующего Мастера секты тебе гарантирован,  - с издёвкой изрёк Вейт.
        - Ладно,  - безэмоционально ответил Огиль, и поднялся на платформу.
        Как только нога парня соприкоснулась с ограждённой поверхностью места для испытания, оно начало активироваться.
        Этот дивный механизм, про принципы работы которого не знали даже в таких семьях, как Алкис или Стеншет, назывался массивом. Работал он по тем же принципам, что и простые системные предметы, то есть - благодаря особым энергетическим символам. Однако главное отличие массивов от простых артефактов состояло в том, что этих самых символов в них могло быть больше сотни, а то и тысячи, и все они при этом были связанны друг с другом, действуя как отлаженный механизм. Всё это и позволяло создавать такие сложные конструкции, как данная платформа с големом, способным сражаться словно настоящий воин. И конечно же, знания о том, как создавать массивы появились в секте благодаря упавшему с небес храму.
        Как только боевая кукла сдвинулась с места, бой Огиля начался. В процессе всего этого второй гений Стеншет демонстрировал различные техники семьи (что в целях безопасности нейтрализовались барьером у краёв платформы), явил всем филигранное исполнение Стиля Меча Стеншет, отобразил недюжинный опыт сражений и смекалку. В конце концов, прежде чем значительно усилившийся голем настиг парня и загнал его в угол, успело пройти пятнадцать минут.
        И это стало первым рекордом среди всех участников, даже с учетом того, что кандидаты во внешние ученики проходили идентичный, но значительно упрощённый экзамен.
        - Сорок четыре балла,  - сухо проговорил Вейт, будто это было пустяком.
        На этот раз Огиль ухмыльнулся. Как бы это ни звучало из уст экзаменатора, но результат парня действительно оказался достойным. Конечно, не все пятьдесят, но юноша был уверен, что здесь нет практически никого, кто бы смог получить оценку лучше. В своих боевых навыках он был уверен на все сто.
        Итоговый результат Огиля составил семьдесят девять баллов, и это стало главным ориентиром для всех остальных претендентов в ученики секты. Однако еще очень долго это значение оставалось максимумом экзамена этого года.
        К примеру, тот же Рейвен Алкис сумел набрать только семьдесят шесть очков: тридцать четыре на проверке уровня контроля энергии и сорок два за боевое испытание. Что же касалось лучшего таланта семьи номер два, хмурая брюнетка, которую даже нельзя было назвать настоящим гением, достигла лишь отметки в семьдесят баллов. Дела у семьи Эргрет нынче шли не очень…
        А вот гений-здоровяк из четвёртой семьи Окушинра сумел всех удивить, суммарно заработав ровно на один балл меньше, чем Огиль. Боевых навыков представителю ремесленной семьи слегка не хватило, зато в контроле энергии парень обошёл Стеншета, набрав аж тридцать семь очков. Но оно-то и не странно, так как именно в ремесле создания системных предметов уровень контроля Ки важен как никогда.
        Дальше шли более приземлённые личности, в среде которых были Стефан и Ярил. И если первый еле достиг шестидесяти баллов на экзамене на внешнего ученика, то второй был и того хуже, из последних сил добравшись до заветных пятидесяти.
        Хотя так плохо это, казалось, только со стороны представителей сильнейших знатных семей. А вот что касалось всех остальных кандидатов, то по факту девять из десяти не могли даже сорока баллов суммарно набрать, тем самым попросту теряя возможность поступить в секту.
        В итоге больше никого, кто смог бы хоть забраться до отметки в семьдесят баллов так и не появлялось…
        Пока почти все не истратили свои попытки, и не настал черёд Лилии.
        И вот тогда-то Огиль и вздрогнул. Когда он мысленно предрекал, что практически никто не побьет его результат, то знал, что это «практически» вскоре придёт.
        О гениальности этой девчонки забывать не стоило.
        Выслушав слова экзаменатора, Лилия, как и все до этого, положила ладонь на светящуюся сферу. Та моментально потускнела, став сиять словно слабенький уголёк от костра. Продержаться же девушка смогла аж пять минут и тринадцать секунд.
        Такой результат автоматически дал ей пятьдесят баллов из пятидесяти возможных за это испытание. Но на самом деле, Вейт мог остановить её уже на пятой минуте, так как выдерживать больше не было смысла, так как еще в тот момент девушка показала навыки на высший балл. Однако этот экзаменатор, как и многие другие, любил проверять максимальные способности претендентов, из-за чего и решил подождать.
        Дальше прошёл бой Лилии с големом. И если, используя наследие семьи Стеншет, Огиль был словно неистовый ураган, прущий вперёд и крушащий всё на своем пути, то девушка многим показалась лёгким ветерком, элегантно уходящим от любых ударов и неожиданно атакующим в ответ.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Наблюдая за сражением Лилии, почти каждый неосознанно любовался эфемерностью и красотой данного «танца». В какой-то момент Стефан даже отметил, что навыки его госпожи стали даже лучше, чем в прошлом, а её самоконтроль значительно возрос. Было бы лукавством сказать, что это не последствия той битвы у моста повлияли на Лилию так.
        Таким образом, за второе испытание девушка получила сорок восемь баллов, что позволило ей суммарно приобрести немыслимые девяносто восемь очков.
        Это был результат потенциального личного ученика!
        На этом испытания стали подходить к концу.
        - Кай. Эй, Кай!  - раздался голос откуда-то издали.  - Ну очнись же ты! Ау! Ка-а-ай!
        Парень резко открыл глаза, его медитация подошла к концу.
        - Ну наконец-то!  - вздохнул Стефан, тормошивший друга за плечо.  - Там уже почти все кандидаты закончили свои экзамены, и если ты сейчас не пойдёшь к экзаменаторам, то потеряешь единственный шанс!
        - Спасибо,  - улыбнувшись, кивнул Кай.
        В тот же момент Стефану на мгновенье показалось, что в глазах парня мелькнуло нечто таинственное… необъяснимое.
        Поднявшись, Кай направился вперёд. Взгляды тех, кто заприметил парня после прохождения им «поля страха», устремились к юноше. Если он сейчас покажет хорошие боевые способности, то можно будет позвать его в семью. Глупые Стеншет многое потеряют в таком случае, раз не догадались пригласить парня в род.
        - Опять он последний,  - скривился Огиль.  - Так любит внимание? Ну и плевать, всё равно даже хороший результат на упрощенном экзамене для внешних учеников ничего не стоит в глазах секты.
        Но на середине пути, Кай вдруг свернул. Все увидевшие это сильно изумились, не понимая, куда тот идёт.
        - Что он делает?  - прошептала Лилия.
        - Этот простолюдин совсем дурак?  - выгнул бровь Огиль.

«Хм. Как нагло и глупо…» - подумал Рейвен Алкис.
        - Эй, братан,  - шокированный, недоумевающий и растерянный Стефан поспешил заговорить,  - в той стороне экзаменаторы для кандидатов на внутренних учеников.
        - Да?  - слегка удивлённо спросил Кай, не понимая к чему клонит его друг.  - Ну, я знаю.
        Услышав ответ парня, Стефан чуть не споткнулся на ровном месте и на секунду замер. А затем его лицо вдруг разгладилось, будто он нашёл ответ.
        - Кай, ты, наверное, прослушал или не обратил внимание, но, чтобы стать внутренним учеником, нужно быть не старше шестнадцати лет и находиться на уровне Закалки Мышц, или же быть не старше восемнадцати и находиться на ступени Закалки Разума.
        - Ага…
        Парень остановился прямо перед позицией Вейта Шойтрана.
        - Эмм…  - сбившись с мысли, протянул экзаменатор.
        - Положить руку на плиту, так?  - наклонил голову Кай.
        - Ну да… Но… нет, стой тебя же тогда дисквалифицирую…  - не успев предпринять что либо, Вейт увидел, как его потенциальный выигрышный билет только что подписал себе приговор, положив ладонь на дощечку. Ну вот, сейчас та засигналит о превышении возраста, и плакали тогда его ресурсы…
        - Да он двинутый!  - вдруг вырвалось у Ярила, после чего парень резко сжался и прикрыл голову, вспомнив о недавнем приказе Огиля молчать. Но к счастью, гений молодёжи Стеншет номер два, только гневно зыркнул на парня.
        - Кай зачем же ты…  - понурив плечи, бессильно произнёс Стефан.
        Однако случилось то, чего никто не ожидал - дощечка отобразила цифру шестнадцать!
        Заметивший это первым Вейт, оказался настолько шокирован, что ему на секунду показалось, будто его глаза вот-вот вылезут из орбит. И он был не один такой. Практически любой, кто увидел результат плиты, не мог вымолвить ни слова. Накрутив и напридумывав себе что-то наперёд, им было слишком сложно поверить в истину.
        - Те… тебе шестнадцать?!  - ошеломлённо спросил Стефан, что оказалось достаточно громко, чтобы и все остальные это услышали.
        - Ка… ка… как?! Я… не верю…  - заикаясь сказал Ярил. И прежде чем он вновь попытался что-то произнести, кулак Огиля врезался тому в живот, заставив бедного парня выплюнуть глоток крови и оторваться от земли.
        - Я же приказал тебе не раскрывать свою помойную яму рядом со мной!  - прорычал Огиль.
        Странно, но почти никто даже не обратил внимания на эту ситуацию.
        - Кай… но разве тебе не почти девятнадцать?!  - спросила Лилия, будучи не менее озадаченной чем все остальные.
        - А?  - невинно удивился Кай.  - Разве я такое когда-нибудь говорил? Нет, мне шестнадцать. Так, ладно. Что мне дальше делать?  - уставился он на экзаменатора.
        - Что… Что?!  - резко опомнился Вейт, осознав, что всё оказывается еще лучше, чем он думал недавно.  - Вот. Нужно используя внутреннюю энергию, постараться погасить свет в шаре.
        Кай взглянул на вещицу, улыбнулся и кивнул. Но вместо того, чтобы как все приложить к сфере ладонь, он прикоснулся к ней лишь одним пальцем.
        Сфера моментально потухла, перестав издавать какое-либо свечение в принципе!
        Не успевшие отойти от недавнего потрясения наблюдатели, вновь оказались повергнуты в шок. Результат Кая казался невозможным, хотя на самом деле, парню даже не нужно было прикасаться к сфере. Только его нежелание раскрывать свой секрет остановило его от подобного поступка.
        Всё-таки возможность управлять любой внешней энергией действительно была невероятно полезна! Хотя, используй Кай только Ки, то все равно смог бы повторить подобный результат, просто в итоге, продержался бы поменьше.
        Шло время. Первая, вторая, третья минута… прошла пятая, а затем и шестая. Экзаменатор Вейт хотел всё отыскать предел парня, да так, что совсем забылся во времени, и только на двадцать третьей минуте мужчина сдался, остановив Кая.
        - П-пятьдесят баллов…  - выдохнул Вейт, понимая, что будь количество очков неограниченным, то он должен был бы присудить Каю не меньше двухсот или даже трехсот баллов. Ему даже оценивать такой результат было сложно.  - Теперь бой. Но можешь сначала отдохнуть и уже тогда идти на платформу.
        - Я пойду прямо сейчас!  - сказал Кай, и направился вперёд.
        Вейт даже не удивился этому. Его теперь больше занимали мысли о возможной выгоде, когда он сообщит о таком невероятном ученике. Ну а в том, что Кай поступит, у экзаменатора совсем не было сомнений. Да даже если парень сейчас проиграет боевой кукле на первой же секунде, проходные пятьдесят баллов у Кая уже есть…
        Но к неожиданности и радости многих, каких-то сверх возможностей в бою парень так и не показал. Да, его бой всё еще был на уровне гениальных учеников, но не больше. В конце концов он получил ровно сорок баллов за сражение, что равнялось результату брюнетки из семьи Эргрет.
        Таким образом Кай завершил испытания на внутреннего ученика с оценкой девяносто. И хотя его результат был лишь вторым, после Лилии, само выступление юноши оставило куда большее впечатление на многих присутствующих, кои заранее посчитали парня нулём.
        Наконец, экзамен закончился. Как оказалось, в этом пятилетии прошло только пятьдесят два человека, из которых только тринадцать стали внутренними учениками. И пока эти девушки и парни уходили вслед за своими экзаменаторами, чтобы окончательно зарегистрироваться как члены секты, остальные участники понуро убирались прочь. Практически всем из них больше никогда не удастся попытать шанс стать учеником Секты Упавшей Звезды. Их таланта не хватило…
        Интересно, что только через некоторое время после окончания экзамена, Вейт заметил, что тот Шар Сияния, который он использовал для испытания кандидатов, теперь весь тёмный и полностью истощённый. К своему несчастью, мужчина так никогда и не узнает, что пока Кай проходил этот тест, то он исключительно по привычке вытянул всю энергию из артефакта, будто тот был простым кристаллом.
        Глава 15
        Пагода Сокровищ
        После того как обе группы только что поступивших внешних и внутренних учеников последовали за своими экзаменаторами, их отметили как новых членов секты в особом свитке, а также выдали специальные амулеты. Для внешних учеников это был медный системный медальон, отображающий их имя и статус. Внутренним же ученикам выдали такой же, но уже серебряный. А ещё всем сообщили, что если встретят кого-то с золотым медальоном, то следует знать, что это личный ученик одного из старших старейшин. Также обязательным правилом являлось то, что каждый ученик обязан носить амулет открыто, чтобы любой встречный сразу мог понять, к какой группе тот относится.
        И конечно же, после подобной информации не мог не возникнуть ожидаемый вопрос.
        - А как тогда стать личным учеником?  - спросил кто-то из толпы.
        Даже не оборачиваясь, Вейт ответил.
        - Не существует какого-то универсального способа сделать это. Старейшины сами выбирают себе личных учеников, как захотят. Хотя не скрою, ими всегда становятся только лучшие, можно сказать гении, среди всех внутренних учеников. Но нужно понимать, что количество старейшин ограничено, а больше одного ученика взять они тоже не могут. Так что не стоит слишком надеяться на это…
        Вслед за регистрацией, обе группы направились в другое место, которым оказалась огромная башня.
        - Это Пагода Сокровищ,  - начал объяснять другой экзаменатор.  - Здесь находится три сектора по три этажа каждый. В сумме девять этажей. Первый сектор занимает первые три уровня пагоды и доступен всем ученикам. Там вы можете найти алхимию, системные предметы и техники на отделённых для этого этажах. Любой предмет там можно купить. Следующий, второй сектор, занимает четвёртый, пятый и шестой этажи, и он содержит всё то же самое, но намного лучшего качества. И попасть туда могут только внутренние и личные ученики. Про последние три этажа можете даже не думать, туда есть доступ только у личных учеников, а вещи, хранимые там, отличаются наивысшей ценностью.
        - Купить?  - удивлённо спросил кто-то.  - Нам нужно здесь золото?!
        Экзаменатор снисходительно посмотрел на нетерпеливого парня.
        - Нет, обычные деньги вам не помогут. Здесь можно купить самые разные техники, пилюли или оружие, но для всего это понадобятся Очки Секты. Получить их можно, только если приносить пользу секте. Например, вы можете начать работать на определённой должности в секте, как я, и получать оплату за это. Или же можно делать вылазки на дикие территории и приносить различные, добытые там ресурсы, обменивая их на очки. Также, очень часто другие ученики вывешивают задания, за выполнение которых могут заплатить вам Очками Секты,  - объяснил мужчина.  - И кстати, сами очки хранятся как раз на ваших амулетах, и обмениваться ими можно только через них.
        В тот же момент как экзаменатор это сказал, многие ученики, что раньше особо и не обращали на странную безделушку должного внимания, вдруг направили свои взгляды на медальоны.

[Знак Ученика Секты Упавшей Звезды]
        Ранг: Земной
        Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой]
        Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации]
        Особенность: пассивная способность [Хранение Информации]
        Ограничение: информация об амулете полностью доступна только владельцу и старейшинам. Посторонним доступно лишь имя и статус.
        Ограничение: Знак Ученика именной. Любые действия и изменения отслеживаются центральным массивом Секты Упавшей Звезды. Передача амулета другим лицам строго запрещена!
        Информация (Имя): Кай Арнхард
        Информация (Статус): Внутренний ученик
        Информация (Очки Секты): 100
        - Сейчас у вас всех есть небольшое количество очков. У внутренних учеников по сто, а у внешних по двадцать. Это, так сказать, небольшая награда от секты в честь успешного прохождения экзаменов. Большее количество вы можете заработать уже собственными силами. Но на всякий случай скажу, что вон там, возле входа в Пагоду Сокровищ есть большая доска, на которой можно размещать или находить задания от других учеников, а также дополнительную информацию об укладе секты,  - договорив, экзаменатор вдруг странно улыбнулся.  - Ах да, забыл сказать! В данный момент врата работают на полную мощность, так что теперь если не хотите моментально погибнуть при выходе или входе, то ни в коем случае не снимайте свои медальоны. На этом всё, наша работа завершена.
        Сразу же после этого все экзаменаторы повернулись, и стали попросту уходить, оставив удивлённую толпу новых учеников в растерянности.
        - Погодите,  - вдруг выкрикнул некто из толпы,  - а скажите, возможно ли внешнему ученику стать внутренним?
        Один из экзаменаторов остановился, а затем, медленно обернувшись, натянул ехидную ухмылку и сказал.
        - Я могу ответить,  - на мгновенье обрадовал он спросившего,  - но это будет стоить двадцать Очков Секты.
        В ту же секунду перед задавшим вопрос учеником, а затем и перед всеми остальными, резко появились системные сообщения.

[Знак Ученика Секты Упавшей Звезды] активирует [Взаимодействие с Системой]…
        Внутренний ученик Гомель Игван инициирует сделку.
        Товар: информация.
        Цена: 20 Очков Секты.
        Принять/Отказаться
        Увидев нечто подобное, практически каждый из новых учеников оказался неслабо шокирован. О подобной возможности Системы они никогда и не подозревали. А уж чтобы можно было с ней взаимодействовать через предмет и на особых условиях…
        Вот что значит великое наследие Секты Упавшей Звезды!
        Естественно, что никто из новоявленных учеников не решился на такую сумасбродную покупку. Подобная информация была не такой уж и важной, а вот двадцать Очков Секты были, по сути, всем, что сейчас имелось у новых внешних учеников. И как знать, много это, или мало…
        Да и в любом случае подозревали многие, что узнать нечто такое можно и вообще бесплатно, а их сейчас просто хотят развести.
        - Ну не хотите, то и ладно,  - усмехнулся мужчина, вновь собравшись уходить.
        На этот раз останавливать его никто не решился.
        Толпа новоприбывших оказалась предоставлена сама себе, и логично было предположить, что первым местом, куда все они направились, стала Пагода Сокровищ.
        Кто-то поплёлся сразу же в башню, а некоторые, такие как Кай, Лилия и Стефан, остановились у огромной доски с различными заданиями и информацией о секте. Первое, что Кай заметил, оказался длиннющий перечень вещей, которые интендант секты может принять в обмен на очки. Там было довольно много всего, начиная от малых (не путать с крохотными) кристаллов энергии и заканчивая редкими духовными фруктами. Соответственно и цены сильно разнились, расположившись в диапазоне от двух до нескольких сотен Очков Секты.
        И тем не менее, подозревал Кай, что цены здесь значительно занижены, чтобы даже если богатенькая знать покупала ингредиенты в столице за золото и перепродавала здесь за очки, то получала бы их относительно немного.
        Пропустив раздел с заданиями других учеников, парень перешёл к информации о правилах секты, где оказалось очень много чего полезного.
        Во-первых, каждый год любой, кроме личных, ученик должен заплатить пять процентов очков от всего его запаса, но это значение не может быть ниже сотни. Таким образом, отслеживаются неактивные, а значит бесполезные ученики, и если они не могут заплатить, то их изгоняют из секты.
        Во-вторых, Кай узнал, что здесь есть и хорошие новости для него. А конкретно в том, что все внутренние ученики имеют особые привилегии. Например, каждый месяц они могут получить десять крохотных кристаллов энергии и одноразовый доступ в одну из тренировочных зон второго класса.
        В-третьих, как раз про эти тренировочные зоны. Так назывались особые места на территории секты, где ученики в основном и проводили всё своё время. К тренировочным зонам третьего класса относились шесть специальных павильонов: арена с боевыми куклами, на которой можно отточить свои навыки; область для закалки воли, где постоянно активировано «поле страха», которое можно регулировать лично для себя; зал с очень высокой концентрацией внешней энергии, в котором процесс развития происходит гораздо быстрее; область для развития контроля внутренней энергии; наибольшая в Алькее алхимическая лаборатория и целое ремесленное здание, включающее кузницу, в котором находятся лучшие инструменты.
        И главный плюс всех этих мест заключался в том, что они созданы на основе массивов, а значит, ничего подобного нигде даже в империи не было!
        Кстати, доступ в эти павильоны имеют все ученики, но при этом каждый час времени, проведённый в подобных местах, будет стоить им десять Очков Секты.
        Дальше шли тренировочные зоны второго класса, которые были на порядок сложнее устроены и приносили в разы больше пользы. Ведь именно там можно было попытаться почерпнуть понимание различных законов. Такими местами считались: огненная пропасть, край ветров, кладбище оружия, пещера камня и пруд течений. В каждой из этих тренировочных зон члены секты могли проводить медитации, пытаясь познать проявления законов одной из четырёх стихий или определённого вида оружия, что оставили семь предков-основателей, а также все предыдущие Мастера секты.
        Вот только попасть в зоны второго класса могли лишь внутренние и личные ученики. А стоимость их посещения на один час достигала аж сотни Очков Секты, и при этом туда ещё нужно было и записываться заранее.
        Ну и, конечно же, существовали зоны первого класса, коих было только две. Первой был Храм Упавшей Звезды, что четыре тысячи лет назад свалился в эти земли. Попав в него, любой приверженец секты имел большой шанс получить просветление, что даст ему небывалый толчок на пути развития боевых искусств.
        Вторым же местом являлась могила семерых предков-основателей, которые в своё время вплотную смогли подобраться к границе, что разделяет Заклинателя и следующую ступень. Поэтому, даже просто находясь рядом с их могилами, любой практикующий может получить небывалое вдохновение и понимание тайных принципов и концепций мироздания.
        Однако, к разочарованию Кая, доступ в такие места имеют лишь личные ученики.
        На этом парень закончил читать про особые тренировочные зоны, напоследок узнав и об обычных аренах, попасть на которые может любой желающий в любое время. Обычно на таких аренах практикуются в техниках или просто проводят дуэли.
        И только Кай подумал, что Пагода Сокровищ и тренировочные зоны являются основными объектами растраты Очков Секты, как его взгляд вдруг наткнулся на объявления… о сдаче в аренду домов!
        Немало удивившись, парень углубился вниманием в этот участок информационной доски. В итоге, как Кай понял, была ещё и третья статья расходов - жильё на территории секты. Оглянувшись, парень действительно заметил множество однотипных домиков, расположенных вокруг, и если верить объявлению, то в каждом таком есть комнаты, что представляют из себя миниатюрные копии первых четырёх павильонов третьего класса. А кроме того, арендуя дом, ученик вдобавок получит бесплатный доступ к алхимической лаборатории и ремесленному павильону.
        Вот только и цена такой роскоши была немалой, а именно сто пятьдесят Очков Секты всего лишь за один день аренды.
        - Мда…  - протянул Кай.  - Пока рано мне о таком задумываться… Ладно, может, пойдём уже в пагоду?  - взглянул он на Лилию и Стефана.
        Аристократы не были против, поэтому вся троица направилась в башню. Попав внутрь, они обнаружили огромное количество невысоких пьедесталов, на которых расположились самые разные пилюли, зелья, мази, экстракты, части тел монстров, духовные фрукты и многое подобное. И конечно же, каждый товар был ограждён особым барьером, создаваемым массивом пагоды.

[Товар: Фрукт Гюру]
        Ранг: Земной
        Особенность: способен повысить параметр «Мощь» на 5 %.
        Ограничение: действует только на существ не выше уровня Закалки Мышц.
        Ограничение: можно применить только один раз.
        Цена: 75 Очков Секты
        Инициировать сделку:
        Да/Нет
        Вот такое сообщение Системы увидел Кай, взглянув на один из постаментов. Как парень понял, ему выводилось описание не самого фрукта, а конкретного товара на пьедестале. Видимо управляющий Пагодой Сокровищ массив взаимодействовал с Системой, и отображал именно то, что хотели показать его создатели. И думалось Каю, что тут работал человек, настраивающий каждый товар, после выставления того на продажу.

«Забавно. Словно некое программирование… Программирование реальности».
        Пройдясь по первому этажу, троица направилась на второй, а затем и на третий. Там они нашли системные предметы, в основном оружие, броню и техники соответственно. Тем не менее, хоть самих товаров было немало, но ничего лучше низкокачественных (Лилия подсказала качество) вещей Серебряного ранга в общем секторе они так и не нашли. Оттого и решили отправиться дальше - в сектор, куда нет доступа внешним ученикам.
        И вот тут уровень товаров уже действительно был повыше. Начать хотя бы с того, что здесь не было практически ни одного предмета Земного ранга, а если таковые и встречались, то являли собой исключительно ценнейшие предметы. Однако в основном здесь продавались вещи низкого, среднего и совсем немного было высокого уровня качества Серебряного ранга.
        Цены были соответствующими. Например, на пятом этаже Кай заприметил один очень интересный клинок:

[Товар: Кровавый Меч Угнетения]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Высокое
        Особенность: пассивная способность [Кровавая Связь]
        Особенность: пассивная способность [Поглощение Крови]
        Особенность: активная способность [Насыщение Силой]
        Особенность: активная способность [Взрыв Силы]
        Цена: 13999 Очков Секты
        Инициировать сделку:
        Да/Нет
        Обомлев от цены, Кай всё же посмотрел описание всех способностей клинка. В итоге, парень понял, что данный меч крайне полезен, а особенно в затяжных боях. Во-первых, способностью «Кровавая Связь» он мог устанавливать особую метку на любое существо, раненное этим оружием, и передавать местоположение противника в разум владельца клинка. Во-вторых, навык «Поглощение Крови» пассивно вытягивал кровь из всех существ, раненных мечом, в радиусе десяти метров. Подобное практически не позволяло остановить кровотечение, а также забирало силы у противника.
        Что же по поводу «Насыщения Силой» и «Взрыва Силы», то в обоих случаях использовалась украденная второй способностью кровь. По желанию владельца можно было использовать её для подпитки собственных сил, или же, как одну, но очень масштабную атаку.
        Но у всего этого был один минус - при использовании, если клинок не забирал кровь у раненых врагов, он высасывал её из владельца. Отсюда становилось понятно, почему никто до сих пор так и не купил этого оружия.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Вот только учитывая регенеративные способности Кая, такой меч мог бы оказаться достаточно полезным в руках парня, как минимум в роли запасного оружия. Однако у него уже был клинок получше качеством, да и подобные суммы пока что оставались слишком высоки для парня.
        Насмотревшись, они отправились на шестой этаж, где расположились свитки аналогичных уровней качества. И как это было на третьем этаже, здесь техники не покупались, а арендовались. Поэтому цена и отображалась в Очках Секты за день.
        У Кая моментально появилась интересная, а главное - потенциально очень полезная, задумка. Однако из-за того, что почти все техники здесь стоили как минимум 75 Очков Секты в сутки, то реализовать свой замысел парень пока не мог. На нынешнюю сотню очков, у него уже были другие планы.
        В конце концов, через несколько часов блужданий между товарами, троица всё-таки покинула Пагоду Сокровищ, не сумев осмотреть даже и одной пятой всех ценностей. И как только они вышли оттуда, прямо возле охраны башни, в роли которых выступали внешние ученики, троицу встретил незнакомый внутренний ученик.
        Миловидный блондин с жестоким выражением лица подошёл прямо к ним, а точнее лишь к одному человеку.
        - Кай Арнхард?  - ледяным тоном спросил он. Заметив небрежный кивок, парень продолжил.  - Мой господин хочет встретиться с тобой. Немедленно.
        Глава 16
        Гринроу
        - Твой господин? И кто же это? Да и сам ты… кто?  - показывая безразличие, небрежно спросил Кай.
        - Хм! Я Эриа Розенталь,  - снисходительно ответил он.  - А мой господин Гринроу, является сильнейшим молодым личным учеником!
        Услышав фамилию парня, Лилия тут же вспомнила эту семью, что, по сути, была практически забытой в империи, уже давно начав вымирать.
        А вот Кай хоть фамилию и не знал, по цветастым одеждам смог догадаться, что парень хоть и из знати, однако не из сильнейших семей.
        - Ну, так что, узнав личность моего господина, теперь ты готов с ним встретиться?  - высокомерно спросил Эриа.
        В действительности Каю, чего греха таить, совсем не нравилось поведение этого блондина. Однако юноша понимал, что если всё ныне происходящее попахивает или проблемами или… выгодой(?), то в случае отказа, второй вариант ему точно не достанется, оставив только нежеланные неприятности. Лучше будет сходить, ибо подсказывала парню интуиция, что Эриа говорит правду про личного ученика, с которым Кай бы точно не хотел иметь разногласий.
        - Хорошо, пойдём, я не против,  - кивнул Кай.  - Лилия, Стефан, надеюсь, ещё увидимся,  - попрощался он, последовав за блондином.
        Через несколько минут пути, Кай спросил:
        - И чего же хочет твой господин?
        - Не знаю,  - сухо ответил Эриа, даже не оборачиваясь.
        Оставшийся маршрут они провели в полном молчании и в конце концов остановились у огромного особняка, что являлся наиболее элитной версией домов для аренды. Тут даже охрана была, и не простая, а состоящая аж из четверых воинов первого уровня ступени Закалки Души.
        Завидев Эриа, они тут же открыли врата и пропустили обоих парней, не спрашивая ни слова.

«А он здесь явно не просто посыльный…» - отметил Кай.
        Попав уже в сам особняк, проходя через коридоры, им встречалось немало людей, и все как на подбор были внутренними учениками последних уровней Закалки Разума или первых Закалки Души. У Кая появилось такое ощущение, будто здесь собрались сильнейшие ученики секты.
        Наконец, их путь закончился перед широкой дверью в один из залов дома. Толкнув их, Эриа вошёл внутрь и поклонился.
        - Господин, я выполнил вашу просьбу,  - произнёс блондин, после чего отошёл в сторону.
        Каю открылся вид на просторную гостиную с приятным глазу интерьером бордово-фиолетовых тонов. Внутри помещения за деревянным столиком сидел молодой парень, и играл в некую игру наподобие шахмат. Юноша был одет во всё чёрное, что лишь подчёркивало его длинные тёмные волосы.
        Подняв голову, Гринроу посмотрел вперёд. На Кая упал взгляд двух необычных глаз. Правый был полностью голубым, очень ярким и светлым. Левый же представлял из себя целую палитру, состоящую из фиолетового, зелёного, серого, карего и янтарного цветов. Однако в сравнении с правым, это глаз почему-то казался крайне блеклым и даже тусклым, что лишь сильнее подчёркивало синеву правого глаза.
        - Кай, не так ли?  - улыбнувшись, дружелюбным голосом произнёс Гринроу.  - Прошу, проходи. Не стоит стоять у входа. Ах да, и давай сразу на «ты». Всё-таки, как я понял, мы одногодки, раз тебе тоже шестнадцать.

«Что? Ему столько же лет, как и мне?!  - внутренне удивился парень, не явив даже тени этого чувства на лице.  - Подумать только… шестнадцать лет, а развился уже до уровня Закалки Головного мозга. Да, не зря он носит золотистый амулет личного ученика…»
        Кай вошёл внутрь и остановился в паре шагов от столика, за которым сидел Гринроу. Сразу после этого Эриа закрыл двери и отошёл в угол.
        - Ну, тогда…
        - Хочешь узнать, почему я позвал тебя?  - перебил Гринроу.
        - Да,  - кивнул Кай.  - Именно так.
        - Пожалуйста, присядь. Мне придётся начать чуть-чуть издалека,  - взглядом извинился собеседник.  - Давай я тебе что-нибудь налью? Есть напитки из духовных фруктов, а есть что покрепче…

«Как-то странно…» - решил присесть Кай.
        Взгляд, мимика, жестикуляция, голос, манера речи и многое другое, всё это было максимально дружелюбным в хозяине дома и вызывающим доверие. Внешне личный ученик полностью располагал к простой товарищеской беседе. Он казался хорошим парнем. Был вежлив, не заносчив и не высокомерен. Вот только… что-то Каю в этом не нравилось…
        - Спасибо. Я бы не отказался от, чего-нибудь освежающего.
        К удивлению Кая, парень не стал ничего приказывать блондину, а сам подошёл к небольшому шкафу, откуда достал бутылку чего-то непонятного. Разлив её содержимое в два стакана, он поставил оба на стол.
        Сквозь прозрачное стекло Кай мог видеть желтоватую жидкость внутри. Система тут же любезно подсказала что это.

[Сок Фрукта Сингена]
        Ранг: Земной
        Особенность: повышает бодрость, позволяя несколько дней не ощущать усталость.
        - Бери, не стесняйся.
        Кай взял левый стакан, и сделал пару глотков. Сок чем-то напомнил апельсиновый, и действительно убирал усталость. Буквально через мгновенье юноша почувствовал, будто только что отдохнул.
        Вслед за этим, Гринроу сел напротив него и тоже немного выпил из второго стакана.
        - Итак,  - сказал он, поставив ёмкость на стол.  - Для начала небольшой экскурс. У нас в секте есть два вида старейшин: старшие и младшие. Вторые в основном отвечают за управление различными зонами на территории секты, а вот первые и являются теми, кто всем руководит. Их власть ограничена лишь властью Мастера секты. А ещё все старшие старейшины - это Заклинатели конца ступени. Сейчас их ровно тринадцать, и именно они могут брать личных учеников.
        Кай слегка склонил голову набок, ожидая продолжения объяснений.
        - Теперь я подошёл к основному,  - улыбнулся Гринроу.  - На сегодняшний день в Секте Упавшей Звезды есть почти полторы тысячи внутренних учеников, и практически все они относятся к одной из тринадцати существующих фракций. Я думаю, ты понимаешь к чему это я?
        - Фракции по количеству старших старейшин?
        - Почти,  - кивнул разноглазый.  - Этим старейшинам практически нет никакого дела до мирских проблем. Они тратят всё своё время в надежде выйти на пик Заклинателя, а также изредка учат личных учеников, которые и возглавляют двенадцать фракций.
        - Двенадцать?  - изогнул бровь Кай.  - А как же ещё одна?
        - Тринадцатая фракция - это группа так называемых «неприкасаемых». Это те ученики, что приняли определённую должность в секте, для заработка очков. Туда входят экзаменаторы, стража, некоторые ремесленники и алхимики, и многие другие. Ну а так как у них есть протекторат лично Мастера, то их и называют «неприкасаемыми», или же просто нейтральными.
        - Погоди, а как же тринадцатый личный ученик?  - не понял парень.  - И потом, ты говорил только про внутренних учеников, а как же внешние?
        Гринроу понимающе улыбнулся и сделал несколько глотков сока, прежде чем ответить.
        - А тринадцатого сейчас и не существует. Тот старейшина пока никого не принял, однако, как ходят слухи, им вскоре может стать одна твоя знакомая,  - обозначил он свою (и не только) осведомлённость.  - Что же до внешних учеников, то тут я буду честен. Нужно понять, что секта набирает таких как они только ради того, чтобы те добывали ресурсы для внутренних и личных учеников, получая взамен доступ к техникам и тренировочным зонам. Они попросту слуги и практически никогда не поднимутся выше. Но заметь, это не мои слова, а просто такая политика у секты. Кто-то же должен заниматься всем этим, пока более талантливые тратят время на культивацию.
        Каю был понятен такой подход, и он совсем не удивился подобному. Даже наоборот, парень и раньше подозревал о таком положении дел. Всё-таки столь крупная организация, как Секта Упавшей Звезды, попросту не может существовать без мелких шестерёнок, коими и выступают внешние ученики. Многие из них прекрасно понимали подобную свою роль, что лишь подстёгивало их упорней тренироваться.
        - Хорошо, я понял к чему ты в принципе клонишь… Но зачем тебе я?
        - Как я уже и сказал, вероятней всего, Лилия Вейтил Стеншет станет новым личным учеником, что значит, следующих не появится ещё очень долгое время. Ты талантлив, не скрою, и даже мог бы претендовать на положение личного ученика, но эта девушка всё же побеждает тебя во всех значениях на подобную роль,  - встал Гринроу.  - Таким образом, ты останешься гениальным внутренним учеником. Так что… если не я сейчас, то в ближайшее время все остальные личные ученики будут пытаться заманить тебя в свои фракции. А на вопрос «зачем», я отвечу: ради победы на следующих состязаниях между личными учениками.
        Кай удивился. Ни о чём подобном он раньше и не слышал.
        - На кону стоит огромное количество Очков Секты, а о возможных ценах в секторе для личных учеников, я думаю, ты можешь догадаться. Нам не так просто что-либо приобрести там. Поэтому и существуют состязания, в которых могут участвовать не только владельцы золотистых медальонов, но и их союзники. Вот почему я хочу попросить тебя присоединится к моей команде,  - на Кая пристально взглянули два непохожих глаза.
        - И мне тоже придётся называть тебя господином?  - шутливо спросил парень, однако Гринроу всё же заметил некоторую неуверенность в голосе собеседника.
        - Да брось ты!  - улыбчиво махнул тот.  - Конечно же, нет! Это просто такие заморочки у Эриа, и я всё никак не могу отучить его говорить со мной нормально… А если серьёзно, то я понимаю, что у тебя нет поводов доверять мне. И естественно, ты можешь присоединиться к своей подруге Стеншет, которая в любом случае будет создавать свою фракцию. Вот только, что станут делать другие личные ученики, узнав, что такой талант, как ты, ушёл к новичку? Я-то ладно - переживу. Вот только есть там парочка, что в обязательном порядке начнёт максимально мешать ей подниматься, постоянно вставляя палки в колёса, пока она попросту не отпустит тебя. А уж потом они придумают какой-нибудь грязный способ, чтобы заманить тебя к себе.
        ??????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????? - И что же можешь предложить мне ты?  - уже расправившись с соком, также решил встать Кай. Как-то неудобно ему было смотреть снизу вверх.
        - Люблю деловой, а главное, рациональный подход!  - задорно усмехнулся Гринроу.  - Я не знаю, что ты мог обо мне слышать, но скажу так: не считая пары личных учеников, которым уже давно за тридцать и которые в ближайшие годы всё-таки пробьются на ступень Заклинателя, а значит станут младшими старейшинами, я сильнейший среди остальных обладателей золотого амулета. И моя фракция, соответственно, такая же, из-за чего мне проще назвать, чего я не могу предложить… Надеюсь, ты понимаешь, что «в» и «вне» секты - это совершенно разные миры. По факту, сейчас я имею власть, ресурсы и влияние, ничуть не меньше некоторых патриархов сильнейших семей. А уж в том, что я могу предложить такому гениальному воину, как ты, никто из них в принципе не может со мной сравниться.
        - Что, даже императорский род?  - шутливо спросил Кай.
        Гринроу вдруг на секунду замер, а затем вернул себе прежнюю задорность.
        - Не думаю,  - улыбнулся парень.  - Они, можно сказать, крайне особенные. Я даже смею предположить, что насколько сильна наша секта перед главными семьями Алькеи, настолько же силён императорский род перед нашей сектой… Слушай, я хочу кое-что тебе показать, пройдёшься со мной?
        Раз уж всё так закрутилось, то отказываться было уже бессмысленно, оттого Кай и кивнул.
        - Эриа,  - Гринроу взглянул на подчиненного, и тот сразу всё понял.  - Пойдём, Кай.
        Направившись к выходу, парни только вышли через вновь открытые Эриа двери, как неожиданно столкнулись с большой группой людей. Слева по коридору к ним подошла толпа девушек, что безвольно следовала за молодой внутренней ученицей.
        - Господин Гринроу,  - поклонилась она.  - Прошу прощения, что побеспокоила вас. Я как раз исполняла ваш приказ.
        - Да. Молодец,  - кивнул он.  - Спасибо… Кай, нам туда.
        Однако парень не услышал его слов, всё ещё продолжая смотреть на группу девушек.
        - Что это с ними?  - неестественно сдержанно спросил Кай.
        Только завидев их, юноша сразу отметил странное поведение девиц. Все они смотрели в пол, вели себя абсолютно тихо и неестественно для молоденьких дам. Глаза девушек казались пустыми, словно их разум был чем-то затуманен. Будто это были не люди, а просто очень реалистичные куклы без души.
        - Не обращай внимания,  - вздохнул Гринроу.  - Это преступницы, которых я выкупил у местных властей в качестве рабынь. Будут теперь здесь служить, так сказать… Насколько я знаю, стража столицы накачала их особым препаратом перед передачей, чтобы буйными не были.
        Дыхание Кая слегка участилось, а его пальцы стали самопроизвольно подрагивать. Изо всех сил пытаясь казаться обычным, он повернулся к Гринроу и спросил:
        - Скажи, а может, ты подаришь мне парочку?  - парень попытался улыбнуться, но выходила лишь кривая ухмылка.  - В таком случае можешь считать, что я уже у тебя во фракции.
        Даже отвернувшись, перед глазами Кая стояла одна и та же картина.
        Высокая девушка, густые, но растрёпанные каштановые волосы, янтарные глаза, родинка на ладони, мягкие и плавные черты лица, длинное и рваное крестьянское серое платье, многочисленные синяки и ссадины… Такое знакомое лицо…
        В тот же момент, когда он увидел её, Кай не мог не вспомнить ту, что выходила его, когда он был искалечен. Конечно же, не мог забыть свою сестру… Улию.
        - Извини, Кай. Но мне они самому нужны,  - разводя руками, ответил Гринроу.  - Однако если тебе тоже не чужды плотские утехи, то только скажи, и я найду для своего соратника любых красоток даже среди внутренних учениц. Зачем тебе этот мусор?
        - То есть совсем никак?  - еле сдерживая бурлящую внутри ярость, дабы и капли истинных эмоций не просочилось наружу, Кай постарался максимально возможно притворствовать.  - Тут есть несколько, что очень даже в моем вкусе. Может, всё-таки ты можешь мне их подарить, а?
        Из улыбчивого, лицо Гринроу тут же стало хмурым.
        - Нет. К сожалению, у меня есть свои планы на этих девушек,  - крайне категорично ответил он. И было что-то в голосе личного ученика, что заставило парня забеспокоиться об Улии ещё больше. Что-то зловещее…  - Если хочешь, скажи, кто тебе понравился, после чего мои люди подберут похожих.
        В этот момент Кай понял - Гринроу не отступит от своей позиции. Таким способом Улию не заполучить…
        Напускное спокойствие мигом слетело. Лицо Кая исказилось в гримасе гнева. Кровожадность и намеренье убийства сразу же вышли наружу.
        Неосознанный и случайный резкий взмах рукой, но личный ученик уже стоит в паре метров от Кая.
        - Ты посмел напасть на меня?! Не знаю, что на тебя нашло…  - холодным тоном произнёс Гринроу. Взгляд личного ученика стал демонически жестоким.  - Но только что ты буквально за секунду подписал себе приговор. Как жаль. Неразумное насекомое…
        Его фигура размылась в пространстве. Два разноцветных глаза вмиг появились перед лицом юноши.
        На совершённый Гринроу рывок, Кай даже не успел среагировать. Голова парня моментально оказалась в железных тисках хватки личного ученика, чтобы затем на огромной скорости врезаться в стену. Каменная преграда сразу же оказалась разрушена, а тело юноши отправилось в длинный полёт с третьего этажа особняка.
        Пролетев дюжину метров, и ещё даже не упав, Кай увидел, как прямо над ним вдруг появился Гринроу. Тот высоко занёс правую ногу и тут же низвергнул на грудь парня ужасающую по мощи атаку.
        Издавая пугающий треск, рёбра Кая начали крошиться в пыль. Многочисленные осколки костей пронзали лёгкие, а от силы удара все остальные органы стали разрываться. После чего произошло взрывное столкновение с землёй, что ознаменовало перелом позвоночника.
        Пребывающий в шоковом состоянии от неимоверной боли, Кай попросту не мог даже шевельнуться.
        Рядом мягко приземлился Гринроу.
        - Глупый смертный…  - разочарованно покачал он головой.  - Никто не смеет переходить мне дорогу…
        Следом за этими словами, кулак личного ученика обрушился на голову противника, из-за чего та взорвалась, будто арбуз от удара кувалдой.
        Кай моментально умер.
        Глава 17
        Тайное послание
        - Нет. К сожалению, у меня есть свои планы на этих девушек,  - хмуро произнёс Гринроу.  - Если хочешь, скажи, кто тебе понравился, после чего мои люди подберут похожих.

«Что происходит?!  - мысленно воскликнул шокированный Кай.  - Я же только что должен был… умереть?!»

«Идиот! Подохнуть захотел?!  - вдруг взорвался Рун’Тан.  - Мозгов не хватает, чтобы понять к чему приведут твои дебильные действия?! Если тебе плевать на свою жизнь, то я со своей вот совсем расставаться не хочу! Долбанутый мальчишка!»

«Ч-что… Что сейчас произошло?» - повторилась мысль Кая.
        Парень чувствовал себя внутренне опустошённым, но в тот же момент юноше казалось, будто он в самый последний момент выбрался из-под толщи воды, за секунду до того, как сознание покинуло бы задыхающегося утопленника. Каю сейчас дико хотелось упасть на пол и забыть обо всём, запрятавшись глубоко внутри себя. Однако смесь этого желания со странной обречённостью, что широкой дырой зияла где-то в груди, удивительным образом помогала держать себя в руках.

«Я спас твою долбаную задницу! Вот что произошло!» - не унимался в своем гневе Рун’Тан.

«Объясни нормально»,  - стал приходить в себя Кай.

«Нормально ему объяснить! Дубина тупоголовая… Всё, что ты только что видел, это реальность!  - древний дух даже и не собирался успокаивать свой пыл.  - А если точнее, то одна из её наиболее вероятных версий развития событий в ту секунду! Этот ублюдок действительно убил бы тебя, попробуй ты напасть на него!.. Твою мать! Ну надо же… Ты хоть представляешь, сколько лет своей недожизни я только что потратил, дабы спасти нас?! Попробуй хоть на чуточку использовать ту штуку, что у тебя в черепушке болтается!»
        Одновременно удивлённый, растерянный и ощущающий некую вину, Кай всё же не мог позволить продолжать себя оскорблять.

«Успокойся,  - кинул он, послав волну прохлады в свой мир души. На Рун’Тана это подействовало. Однако всё же оставалось непонятно, на кого это возымело больший эффект: на древнего духа, или же на самого Кая?  - Что значит „наиболее вероятных версий развития событий“? Ты что, показал мне будущее?»

«Можешь называть это и так,  - снисходительно, но всё ещё нервно хмыкнул чуть остывший Рун’Тан.  - Это особенность моей линии крови. И не владей я ею, то вряд ли бы выжил, когда моя империя пала. Вот только из-за тебя теперь я больше не смогу её использовать! А даже если и попробую, то мою душу попросту разорвет - сил больше не хватит!»

«Линия крови?! Но разве…»

«Думаешь, она только с телом связана?  - перебив Кая, насмешливо спросил красноволосый, и тут же сам ответил: - Нет. Эта вещь… она куда глубже. Не только тело, но и душа получают наследственную особенность от великого предка! В разной степени, конечно, но так или иначе…» - вдруг оборвался дух.

«Рун’Тан?»

«Я…  - слабо откликнулся тот,  - я засыпа-а-а-а…»

«Эй! Погоди!» - вскликнул Кай, но ему уже никто не ответил. Слишком много сил потратил узник его души.
        В итоге парню не оставалось ничего иного, кроме как «вернуться» в реальный мир, в котором от силы прошла всего лишь пара секунд.
        - Кай?  - вернув себе прежнюю доброжелательность, с легкой озабоченностью своим зависшим собеседником, спросил Гринроу.
        - А? Да…  - вздрогнул парень, посмотрев на лицо того, кто мог бы запросто его убить буквально мгновение назад.  - Думаю… раз они так важны для тебя, то ничего страшного. Забудь, это был просто мой небольшой заскок…  - оправдался парень, тут же решив сменить тему.  - Кстати, ты хотел мне что-то показать, так ведь?
        - Конечно,  - дружески улыбнувшись, кивнул личный ученик и повернулся к правой части коридора.  - Пошли.
        Таким образом, они оба последовали за Эриа куда-то вглубь особняка.
        Кинув перед уходом взгляд назад, Кай ещё раз посмотрел на Улию, а затем свернул вслед за Гринроу.
        Пока что Кай затаился. Гнев утих. Ложная, но невероятно реалистичная смерть отрезвила его. Силой ему сейчас сестру не вернуть. Нужно действовать хитростью. Что ж, сегодня Гринроу заполучит нового члена своей фракции…
        Путь троицы закончился в одном укромном, и очень хорошо защищённом месте, открыть которое смог только хозяин особняка. Внутри оказалась небольшая, но крайне ценная коллекция различных алхимических препаратов.
        - Можешь взять что угодно!  - махнув кистью, сообщил Гринроу.  - Не обижайся, но как я знаю, ты же не из знати? Поэтому подозреваю, что тебе не доводилось поглощать столько же ресурсов в свое время, как это обычно бывает у аристократов. Но ещё не поздно наверстать упущенное! Можешь выбрать любую пилюлю или зелье из моих скромных запасов. Воспринимай это как дружеский подарок.
        Вот только, на самом деле, здесь всё было далеко не так скромно, как описывал личный ученик. Присутствующие тут предметы могли бы продаваться за сотни золотых вне секты, а о некоторых, хранящихся тут пилюлях, Кай в принципе никогда и не слышал.
        Это действительно был щедрый жест, отказаться от которого было бы очень сложно очень многим ученикам. Тем не менее в секте не было дураков, которые бы не понимали, что их попросту покупают. И согласившись на подобный подарок, пути обратно не будет.
        Кай же отказываться также не стал. Подавив любые эмоции, теперь он руководствовался лишь холодным рассудком.
        Решив всё для себя, парень принялся обходить стеллажи, дабы выбрать себе что-то из алхимии. В итоге Кай заприметил одну маленькую, отблескивающую зелёным, таблетку.

[Пилюля Преодоления Лимитов]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Среднее
        Особенность: позволяет продолжить насыщать тело внешней энергией, даже достигнув естественного предела.
        Ограничение: действует только на существ не выше уровня Закалки Мышц.
        Ограничение: можно применить только один раз.
        - Неплохой выбор,  - прокомментировал Гринроу, заметив остановившийся взгляд Кая.  - Это более усовершенствованная версия особых духовных фруктов Земного ранга. Обычно гении сильнейших семей за свою юность поглощают до двух десятков таких фруктов, что позволяет им увеличить свою силу в два - два с половиной раза. А вот эта пилюля способна заменить их все, даровав такой же эффект. Но конечно же, всё зависит от самого воина. Чем больше силы пилюли ты сможешь удержать в себе, тем лучше. Если удастся усвоить хотя бы пятьдесят процентов, то действие таблетки продлится как минимум пару недель.
        - Хорошо,  - кивнул Кай.  - Если ты не против, то я взял бы её.
        - Да, конечно. Нет никаких проблем,  - похлопал его по плечу Гринроу.  - Можешь брать.
        Кай так и поступил, сразу же отправив пилюлю в пространственное кольцо.
        - Гринроу,  - парень серьёзно взглянул на обладателя золотого медальона,  - у меня нет никакого желания тянуть, так что скажу прямо: я всё обдумал, и не нашёл причин, чтобы отказаться примкнуть к твоей фракции.
        Сначала удивлённо взглянув на Кая, через мгновенье Гринроу широко улыбнулся и схватил парня за плечи.
        - Отлично!  - радостно произнёс он.  - Это верное решение, поэтому я очень рад! В таком случае ты будешь моей правой рукой, наравне с Эриа!  - после этих слов, Кай заметил, как блондин на мгновенье скривился, а затем помрачнел.  - Раз так, тогда завтра в полдень приходи сюда, тебе кое-что передадут. Я на некоторое время отправлюсь к учителю, а в дальнейшем с тобой свяжутся подчиненные Эриа.
        Таким образом, уже минут через пятнадцать, Кай покинул особняк Гринроу.
        С гнетущими мыслями, парень выдвинулся в сторону ворот секты. Кай никак не мог придумать, что же ему делать. Недавняя несдержанность, чуть не стоила ему жизни. И что только на него нашло?
        Поэтому второй шанс, дарованный ему Рун’Таном, он должен реализовать максимально эффективно. Вот только, как? Как вызволить Улию, которая почему-то так нужна Гринроу?
        Вот зачем ему эти девушки? Уж точно не ради плотских утех. Кай сразу почуял, что что-то неладное кроется за словами личного ученика. Нечто, что заставляло лишь посочувствовать участи, что уготована этим девушкам…
        И эти слова Гринроу про преступниц. Действительно ли Улия могла решиться на то, чтобы совершить преступление? Нет. Кай хорошо её знал. Его сестра не пошла бы на такое.
        Ответ крылся в чём-то ином, в чём-то… что вынуждало подозревать личного ученика.
        С опущенной головой, что оказалась забита мрачными мыслями, Кай и сам не заметил, как добрался до выхода из территории секты. Однако резкий и мощный голос моментально вернул его в реальность.
        - Сюда!  - кто-то неожиданно гаркнул, определённо обращайся к Каю.
        Подняв взгляд, парень заметил расположившегося у выхода крупного мужчину. У него не было амулета ученика, зато имелось коричневое одеяние младшего старейшины, который вдобавок был ещё и Заклинателем начала ступени.
        - Подойди сюда, и покажи мне свой медальон ученика.
        Решив не сопротивляться, Кай подошёл ближе.
        Младший старейшина резко и грубо схватил его за серебристый амулет, с лёгкостью подтянув и самого парня, а затем пристально посмотрел на артефакт.
        - А-а-а,  - протянул здоровяк, отпустив медальон.  - Новичок значит. Ещё ничего не покупал… Ну хорошо, иди.
        Слегка опешив, Кай всё же спросил:
        - А что вы проверяли?
        - Информацию о тебе, конечно же! Ведь если взять в аренду любой свиток техники в Пагоде Сокровищ, то это автоматически добавит особую пометку в медальон. И если бы ты захотел вынести технику за пределы секты, то я бы мог узнать это, и наказать тебя.
        - А если бы я передал свиток кому-то, а потом он вышел бы?
        - Думаешь один такой умный? Пометка просто перейдет к новому ученику. Да и к тому же передавать техники нельзя. Так как тогда все арендованные дни спишутся, и свиток больше не выйдет открыть. Всё-таки амулет - это не только знак ученика, но ещё и ключ к свиткам техник, арендуемым домам и тренировочным зонам. Да и к тому же, специальные старейшины постоянно следят за показателями медальонов. Так что только вздумай какие-то махинации провернуть, и тебя тут же найдут… Так, всё, проваливай отсюда, а то работать мешаешь!
        - Ладно, ладно…  - в защитном жесте Кай выставил ладони, после чего стал проходить под вратами.
        Безусловно, парень сразу же заметил, что никакое давление на него больше не действует, как это было ещё несколько часов назад. Однако это не отменяло того факта, что Кай мог видеть энергию «поля страха». Врата всё еще были активны, однако благодаря специальному символу на медальоне, они игнорировали ученика.
        Таким образом, Кай покинул территорию секты, направившись в квартал Стеншет. Земли третьей по силе семьи находились не так уж и далеко от центра, что позволило парню добраться до них лишь за час активного бега.
        А как по-другому? Пешком Каю пришлось бы шагать три-четыре часа, так как Ривеертун действительно был огромен. Хотя стоило признать, удобство, в виде какого-никакого, но всё же городского транспорта, здесь было. Вот только тратить на него деньги было бы расточительством, раз уж Кай мог развивать сверхчеловеческую скорость при помощи Шага Скорости.
        Добравшись, парень использовал выписанный лично Севером пропуск, и направился к большой алхимической лаборатории Стеншет, что вечно испускала пары различных цветов через дымоходы.
        Каю повезло: экстракт, что нужен ему для закалки сенсорных органов, наконец-то был готов. Забрав небольшой флакончик, что содержал в себе высококонцентрированную дозу «Зелья Спокойной Закалки», юноша обратился в мир души.
        Однако, расположившись в пентхаусе одной из высоток, Рун’Тан всё так же продолжал спать. И на этот раз настолько крепко, что докричаться до него никак не вышло.
        Сделав глубокий вдох, а затем выдох, Кай наморщил лоб.
        - И что делать?  - пробормотал он, став оглядываться. Вскоре его взгляд зацепился за стол.  - Что это? О! Значит он догадался оставить подсказку. Итак, что тут у нас?..
        Парень углубился в чтение листа бумаги, что был нещадно исписан Рун’Таном. Там обнаружилась информация о дальнейших действиях с экстрактом. Выяснилось, что прежде чем начинать процесс прорыва на первый уровень Закалки Разума, нужно настроить экстракт на ту же частоту энергии, что и у человека, собирающегося испить зелье. Сделать это можно следующим способом: поместить в вещество пару капель крови, а потом в течение длительного времени насыщать экстракт собственной энергией, причём важно, чтобы не было длительного разрыва в контакте. Поэтому желательно постоянно носить флакончик с собой, а также ни в коем случае не помещать его в пространственное кольцо, иначе придётся начинать всё с нуля.
        - Мда… Я думал будет проще…
        Стало темнеть. День близился к концу.
        Кай вернулся в свой дом, принял горячую ванну, отужинал, после чего, закрывшись в спальне, погрузился в мир души. Здесь, практически полностью отрезанный от эмоций и нужд физической оболочки, он планировал провести ночь, раздумывая над способом спасения Улии.
        И уже к часам десяти утра, пробудившись, парень отправился в секту. Флакон с экстрактом же, он спрятал под одежду в один из внутренних карманов.
        Прибыв к особняку Гринроу, первым кого встретил Кай оказался Эриа. Блондин казался чем-то вновь недовольным, отчего сказал лишь.
        - Иди за мной.
        А затем развернулся и зашагал ко входу в дом. Уже предупреждённая о новом соратнике господина, охрана не стала останавливать Кая, и он беспрепятственно вновь прошёл внутрь.
        Поднявшись на второй этаж, парень неожиданно услышал:
        - Не вздумай зазнаваться, даже если господин признал тебя. А ещё… если опять будешь настолько фамильярным с господином, то я заставлю тебя ползать на коленях, как жука,  - процедил Эриа.
        - Что?  - усмехнулся Кай.  - Ты что-то сказал?
        Блондин неожиданно развернулся, одновременно с этим нацелившись ногой в голову противного новичка. Однако его атака так и не достигла своей цели: рука Кая вовремя перехватила удар Эриа. Только резкий порыв воздуха, слегка разметавший тёмные волосы, напомнил о взмахе.
        В действительности первый помощник Гринроу находился на том же уровне развития, что и Лилия. Однако маловероятно, что он имел доступ к тем же ресурсам, которые могут позволить себе гении сильнейших семей. Из-за этого и выходило, что параметры Кая были даже немного выше.
        - Хмпф!  - недовольно фыркнул блондин, выдёргивая ногу из захвата.
        Кай разжал хватку, и они направились дальше. На этот раз их путь закончился не перед комнатой Гринроу, а у личного кабинета Эриа. Оба парня вошли внутрь.
        - Вот,  - достав откуда-то из-за стола две дощечки, протянул он Каю.  - Господин просил передать. Будь благодарен.
        Забрав оба предмета, Кай вникнул в их описание.

[Талисман Хранения]
        Ранг: Земной
        Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой]
        Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации]
        Особенность: пассивная способность [Хранение Информации]
        Информация (Очки Секты): 5000
        Получить:
        Да/Нет

[Талисман Хранения]
        Ранг: Земной
        Особенность: активная способность [Взаимодействие с Системой]
        Особенность: активная способность [Ограниченное Изменение Информации]
        Особенность: пассивная способность [Хранение Информации]
        Информация (Доступ): месячная аренда особняка среднего класса «№ 149»
        Получить:
        Да/Нет
        Кай тут же выбрал вариант «Да» в обоих случаях, вследствие чего в его медальон внутреннего ученика тут же перетекла энергия из талисманов. Теперь его амулет содержал новую строку об аренде, а баланс Очков Секты у парня возрос до пяти тысяч ста единиц.
        - Это всё,  - грубо бросил Эриа.  - Можешь уходить, господин Гринроу свяжется с тобой.
        И конечно, задерживаться в такой неприятной обстановке Кай не стал. Скрыв удивление от такого подарка, он покинул поместье личного ученика, решив отыскать особняк, что теперь был арендован для него. Заняло это совсем немного времени, так как нужный дом оказался не так уж и далеко.
        Подойдя к воротам, перед Каем тут же высветились системные сообщения:
        Дом арендован. Закрыто!
        Оставшееся время аренды: 715 часов 36 минут 18 секунд…
        Внимание! Зафиксирован ключ доступа.
        Доступ разрешён.
        Сразу после этого ворота вдруг стали самостоятельно открываться, словно приглашая Кая внутрь, чем он непременно воспользовался. Пройдя через них, он без проблем вошёл через парадный вход, что также оказался открыт, благодаря влиянию медальона.
        Внутри, как и было обещано на доске с информацией, оказались все четыре комнаты, что являлись уменьшенными версиями основных тренировочных зон третьего класса. Здесь была комната, что собирала и сохраняла внутри внешнюю энергию, комната с регулируемым «полем страха», платформа с боевой куклой и помещение для развития контроля энергии. И вот попав в последнее, Кай вдруг заметил на полу свёрнутую бумажку.
        Сильно удивившись, он поднял её, развернул и прочел:

«Если хочешь спасти ту девушку из рабства у Гринроу, то приходи сегодня вечером в столичный бар Злой Шмель».
        Глава 18
        Бар
        В глубинах северной части обширной столицы Алькеи, в нескольких десятках километров от территории Секты Упавшей Звезды, находился бар «Злой Шмель». И именно в нём Каю предстояла скорая встреча с таинственным автором того послания.
        К счастью, после недолгих расспросов у случайных горожан, ему всё-таки смогли подсказать верное местонахождение бара, так как тот оказался довольно известным местечком для отдыха элит Ривеертуна.
        Отыскав широкое четырёхэтажное здание с огромной вывеской, Кай понял, что, наконец, добрался до нужного пункта назначения. Солнце как раз заканчивало уходить за горизонт, поэтому парень прибыл не слишком поздно. Всё же в послании было указано приходить вечером, однако данный термин не был слишком конкретным, из-за чего юноша и решил прибыть пораньше. Хотя, будем честными, ему всё-таки пришлось чуток задержаться, затратив время на поиск этого места.
        Находясь в лёгкой прострации от недавних событий, парень и сам не заметил, что обошёл внушительной длины очередь, наглейшим образом оказавшись у входа.
        - Эй, пацан!  - вдруг рявкнул кто-то, попытавшись потянуть Кая за плечо, но чуть сам не свалился.  - Какого хрена? Думаешь крутой?! Становись обратно в очередь, или я помогу тебе!

«Чего?  - повернувшись и сфокусировав взгляд, Кай увидел вереницу не менее чем из сотни людей.  - Что? Этот бар так популярен?»
        - Ты чё, игнорируешь меня? Я сказал, быстро свалил отсюда! Козёл!
        Опустив взгляд, Кай увидел низкого, пьяного мужичка под тридцать, уровня Закалки Мышц. Каю на секунду даже стало забавно оттого, что в Ривеертуне ему сложнее встретить самого обычного человека, чем кого-либо ступени Закалки Тела.
        Заметив ухмылку парня, мужчина воспринял её по-своему, вследствие чего сразу вспылил.
        - Ну, держись, ты сам нарвался!  - выкрикнул он.
        Смотреть на замах и нелепую попытку ударить, Кай не захотел, ибо всё-таки подобная атака для него казалась ну уж очень медленной. Поэтому юноша попросту отошёл на шаг в сторону, приблизившись к охраннику у входа. Вот только для все остальных это выглядело практически как мгновенная телепортация из одной точки в другую.
        Естественно, пьяный мужичок ни по кому не попал, а даже наоборот, повинуясь силе инерции, что потащила его вперёд, сам же и шлёпнулся на землю. Часть людей из очереди, что видели всё происходящее, испытывали сразу два чувства: удивление от прыткости Кая, и желание смеяться от нелепости действий низкого мужичка.
        Кай же больше не обращал внимания на происходящее, остановившись перед охранником бара. Тот уже хотел было вышвырнуть наглого парня (благо, сам уже находился в начале ступени Закалки Души), потому что так предписывали правила, однако быстро заметил серебристый медальон в форме звезды, и сразу опомнился.
        - Прошу, проходите, пожалуйста,  - выпалил он.  - Оплата не нужна! Ученикам секты - вход бесплатный.
        - Оу… хорошо,  - на секунду удивился Кай, после чего кивнул и зашёл внутрь.
        Первый этаж бара оказался довольно-таки большим, из-за чего людей здесь было прилично. Это место больше напоминало шумные клубы в огромных мегаполисах Земли, нежели то, что ожидал увидеть Кай. Слово «бар» ну уж никак не подходило данному заведению.
        - Так-с… и что теперь?  - тихо пробормотал парень, осматриваясь вокруг.
        Его сюда пригласили, вот только кто это сделал, он не знал. Как и не ведал, куда теперь идти…
        - Извините, вас зовут Кай?  - вдруг обратилась к нему невысокая, полноватая женщина.
        - Эмм, допустим,  - слегка промедлил парень.
        - Тогда прошу, пойдёмте за мной, я отведу вас в отдельную комнату, где вас уже ждут.

«Так, значит, автор послания всё продумал. Вот и хорошо»,  - мысленно улыбнулся Кай, последовав за девушкой.
        В итоге они дошли аж до третьего этажа, остановившись у одной из дверок. Вслед за этим женщина кивнула и ушла.
        И только Кай собрался было постучать, как вдруг услышал:
        - Входи.

«Хм. Это определённо был женский голос»,  - промелькнуло в голове у парня в тот момент, когда он открывал дверь.
        И его мысль подтвердилась в тот же момент, когда он увидел внутри молодую девушку с короткими кудряво-русыми волосами, бледным лицом и отчетливыми мешками под покрасневшими глазами. Кай сразу же её узнал.
        Это была та же внутренняя ученица, что вела Улию и остальных рабынь по особняку Гринроу.
        Юноша удивлённо уставился на неё, замерев с серьёзным выражением лица.
        - Садись, я не кусаюсь,  - вяло произнесла она.  - Что-нибудь выпьешь?
        Кай почему-то взглянул себе за спину, а потом всё же подошёл к одному из кресел, что окружили столик. Тот, кстати, уже был захламлён несколькими бутылками из-под вина, а в одной из кружек ещё плескалось что-то пенистое. Рядом с этим бардаком стояла пара плоских тарелок с различными закусками, которые оказались практически не тронутыми.
        Повсюду витал резкий запах алкоголя.
        Усевшись на неожиданно мягкое кресло, Кай вопросительно взглянул на девушку.
        - Ты знал, что хоть закалка внутренних органов почти что и не даёт никаких характеристик, кроме стойкости, но при этом она повышает сопротивляемость к ядам, и алкоголю в том числе?  - неожиданно произнесла она, на что Кай даже не захотел отвечать.  - А, кстати… я Сафа Оркей, если что.
        - Это ты меня сюда позвала?  - серьёзно спросил парень.
        - Да,  - кивнула девушка, а потом внезапно спросила: - А Улия для тебя кто?
        Вопрос был дерзким, но после недавнего, Кай стал учиться сдерживать свои эмоции.
        - Откуда ты её знаешь?
        - Думаешь, я не знаю имён рабынь Гринроу, которыми сама же и заведую?  - саркастическим тоном спросила она.
        - Как ты узнала про мою связь с ней?  - повторил вопрос Кай.
        - Эй-эй, погоди! Я что, на допросе?  - возмутилась Сафа, слегка покраснев от алкоголя, что было особенно заметно на её бледном лице.  - Может хватит отвечать вопросом на вопрос? Ты мне так и не ответил, кто она для тебя?
        Кай вдруг улыбнулся:
        - Хах, но ты же сама отвечаешь мне вопросами… Поэтому скажи, почему я должен тебе отвечать?
        - Эх…  - вздохнула девушка.  - Потому что я единственная, кто может помочь тебе. Хочешь знать, как я догадалась о тебе? Так ты сам себя выдал! Ты бы видел своё лицо со стороны, когда смотрел на Улию. Я знаю подобный взгляд… Тебе крупно повезло, что ты стоял к Гринроу спиной, и он не понял, почему ты так настаивал на получении нескольких девушек. Он не такой, каким кажется на первый взгляд. Гринроу отличный актёр, что скрывает свой настоящий характер. В тот момент мне даже казалось, что посмей ты направить свою злость на него, то ты бы точно несдобровал! Гринроу крайне жестокий ублюдок, который очень не любит, когда его задевают.
        Кай иронично хмыкнул, вспомнив свою «возможную» смерть, однако Сафа восприняла это иначе.
        - Думаешь, я шучу?!  - выкрикнула она, хлопнув по столу.  - Да даже убей он тебя, ему, как личному ученику, вообще ничего бы не было! А уж в том, что он мог бы с лёгкостью убить тебя, я уверена полностью! Для него ничего не стоит оборвать чью-либо жизнь. Он даже не всех за людей считает, называя большинство насекомыми…  - вдруг поутихла Сафа.  - Я слышала ваш «дружеский» разговор. Поверь, он с тобой так общался, лишь из-за того, что признал твой талант. Но если Гринроу вдруг что-то не понравится, он без проблем откинет свою маску, заставив и тебя звать его господином и преклоняться, как Эриа, а может и того хуже - попросту прибьет как жука.
        Закончив свое откровение, Сафа приложилась к кружке с пивом, за секунды опустошив ту.
        - Ладно…  - потерев переносицу, выдохнул Кай.  - Улия… она… моя сестра… Ну а теперь, ты может, наконец расскажешь, зачем тебе вообще помогать мне? Не оставила же ты послание, чтобы просто узнать, кто для меня Улия? И как ты вообще оставила там записку?
        Взглянув в фиолетовые глаза Кая, внутренняя ученица откинулась на спинку кресла и перевела взор на потолок.
        - Как оставила? Да просто - именно я занималась арендой дома, чтобы потом перенести это на талисман…  - лениво потягиваясь и зевая, ответила Сафа.  - А по поводу, зачем мне помогать… Я же сказала, что знаю подобный взгляд…  - покрасневшие глаза вновь уставились на парня.  - Моя младшая сестра тоже находится в рабстве у Гринроу.
        - Но… к-как так?  - резко удивился Кай.
        - Ха-ха. Думаешь, Гринроу не всё равно кого туда брать? К тому он же не знает о моей сестре…  - печально усмехнулась девушка.  - Да он бы и родную мать продал, если бы хорошую цену дали. Так что все те девушки, которых ты вчера видел, нужны ему не просто так. Слуги Гринроу долго искали их повсюду, а слова про наркотик… так это же он сам и сказал их ими накачать! Нет никаких преступниц, выкупленных у властей! Он просто-напросто похитил их всех!
        - Что?!  - Кай почувствовал резкий испуг. Похоже, его мрачные догадки оказались правдой.  - О чём ты говоришь? Зачем ему это?
        - Все те девушки, в том числе Улия и моя сестра, имеют особую и редкую структуру души.
        - В смысле?
        - Ты когда-нибудь слышал об энергии души?  - увидев кивок Кая, Сафа всё равно продолжила.  - Ясно. Однако, подозреваю, о больших подробностях тебе не известно?.. В общем, энергия души каждого человека делится на Инь и Ян составляющие. Мужское и женское начала… Обычно, у мужчин больше Ян, а у женщин - Инь, и таким это соотношение и остаётся вплоть до конца ступени Закалки Разума, после которой уравнивается. Но существуют девушки, чьи души могут некоторое время содержать в себе огромное количество Инь, из-за чего у них нет таланта к боевым искусствам. И именно такими и являются все те рабыни.
        Кай изумился, но всё же спросил.
        - Но это не объясняет того, зачем они ему.
        Девушка неожиданно поморщилась.
        - Что ты знаешь о первом уровне Закалки Души?  - устало спросила она.
        - Уровень Открытия Акупунктурных точек. Вроде как, для прорыва нужно накопить много энергии, после чего развязать узлы души и соединить их с особыми точками на теле.
        - И это все трудности?  - приподняв бровь, протянула Сафа.
        - Эм… нет. Насколько я знаю, открывать все точки можно только по очереди, и делать это неимоверно трудно. Очень важно иметь как можно более высокий уровень контроля энерги…  - парень вдруг оборвался, словно что-то осознав.  - Погоди! Ты хочешь сказать, что Гринроу хочет за их счёт повысить свои шансы на успешный прорыв? Но как? Каким образом?
        - А ты смекалистый,  - довольно кивнула девушка.  - Как и многие, Гринроу знает, что чтобы иметь в будущем возможность прорваться на ступень Заклинателя, нужно открыть не менее двухсот восьмидесяти точек. Он же хочет замахнуться на все триста, чего смог достичь только Мастер Секты Майо Дзю и Император. И хотя Гринроу действительно невероятно талантлив, он решил подстраховаться. Для этого он хочет использовать особую технику, которая позволит напитать его душу Ян элементами до предела. В то же время он уже прямо сейчас занимается тем, что скармливает этим девушкам духовные фрукты с большим количеством Инь. Уже почти через два месяца он начнёт ритуал, в процессе которого заберёт эту огромную Инь из их душ, сбалансировав свою Ян для будущего прорыва. Таким образом, его энергия души временно возрастёт практически до уровня Заклинателя, и он точно откроет все триста акупунктурных точек!
        - Но… почему ты уверена, что именно он поглотит их Инь, а не они его Ян? Или дело в технике и наркотиках?
        - Нет,  - покрутила девушка головой.  - Всё зависит от силы воли - кто подавит сознание другого, тот и получит энергию. И при этом оба человека должны быть трезвыми.
        - И он не боится, что все те девушки смогут подавить его волю?
        - Кай…  - вдохнула внутренняя ученица.  - Не недооценивай Гринроу. Я слышала, что ты смог использовать технику передвижения в «поле страха» и пересёк его за девять секунд, так ведь? Так вот, два года назад, Гринроу сделал то же самое, но потратил всего лишь две секунды, сделав рывок на первом же шаге! Пойми, этот монстр… если ему не помешать извне, то его ничто не остановит…
        - Погоди, что?!  - изумился парень.  - Два года назад, но как?! Разве экзамен проходит не раз в пять лет?
        - Да, так и есть. Вот только Гринроу и в этом особенный. Один из старших старейшин заметил его талант ещё до вступления, поэтому и был проведён отдельный экзамен для него одного!  - выпалила Сафа.  - Но ты ушёл от темы. Все девушки уже почти готовы к ритуалу, и на самом деле времени осталось не так много, как кажется. Мы должны что-то сделать!
        Кай замер, приготовившись к худшему. В сдержанной манере он спросил:
        - Что будет с теми девушками после?
        Сафа помрачнела.
        - Если Гринроу высосет всю Инь из них, то оставшаяся Ян просто не сможет поддерживать целостность души. В таком случае… после ритуала они умрут…
        В комнате на несколько мгновений повисла тишина.
        - Ясно…  - глубоко, и неожиданно спокойно вздохнул Кай.  - У тебя есть какой-то план?
        Девушка впервые за длительное время съела пару закусок, а потом ответила:
        - Для этого я тебя сюда и пригласила. Единственное, что я могу, так это освободить девушек от особых, отслеживающих меток и выпустить их из темниц. Но вот с охраной особняка, я точно не справлюсь. Там одних только воинов Закалки Души пара десятков,  - Сафа вдруг посмотрела на парня с мольбой на лице.  - Я… я слышала, что у тебя хорошие отношения с главным гением семьи Стеншет. Поэтому может…
        Свою фразу девушка так и недоговорила, но Кай сразу понял к чему она клонит. Тем не менее мало кто знал об отношении к Лилии внутри семейства.
        Собравшись с духом, парень ответил:
        - К сожалению…  - оборвался он.
        На лице Сафы тут же появилась дикая горечь, и она опустила голову.
        Каю уже давно стало понятно, что весь этот алкоголь, красные глаза, мешки от бессонницы, бледность, развязная речь и поведение, это всего лишь тщетные попытки подавить всю ту неистовую печаль, связанную с судьбой её сестры. Заглушить боль от осознания собственного бессилия, собственной беспомощности…
        Как давно Сафа знает о таком положении дел? Несколько недель? Месяц или даже месяцы? Насколько бы крепкой ни была её воля, терпеть такое должно было быть невыносимо. А уж тем более, имея понимание, что виновник всех бед, это тот, кому она невольно служит.
        Хоть она и была внутренней ученицей, но судя по уровню лишь Закалки Спинного мозга и возрасту, она точно была в аутсайдерах на прошлом экзамене пять лет назад. Не обладая силой или большой важностью, она, по сути, была полностью бессильна перед обстоятельствами.
        - Но не бойся,  - вдруг произнёс Кай, после чего внезапно улыбнулся.  - Кажется, у меня есть идея… Поэтому просто продолжай вести себя, как и раньше, а когда придёт время, я свяжусь с тобой.
        Девушка резко подняла голову. Её взгляд выражал огромную надежду, но она быстро успокоилась, и с милой улыбкой на устах кивнула.
        - Хорошо,  - поднялся Кай,  - я так понимаю, это всё, что ты могла мне сообщить?
        - Да,  - немного виновато произнесла Сафа, потупив взгляд.
        - Ладно, тогда мы ещё встретимся,  - сказал Кай, направившись к выходу. Но когда уже открыл дверь, он вдруг обернулся и спросил.  - Кстати, я тут подумал…  - потёр подбородок Кай.  - А какая фамилия у Гринроу?
        - Хм,  - ухмыльнулась девушка.  - Хорошо хоть ты у него лично такое не спросил… Я слышала, что он младший сын главы одной далёкой и мелкой знатной семьи. И это его так злит, что он практически не упоминает свою фамилию. Так-с… если я не ошибаюсь, то называлась та семья… Йони.
        Глава 19
        Дерзкий вызов
        Тревожное чувство так и не оставило Кая, после того как он покинул бар. Ему стоило немалых усилий, чтобы скрыть свое изумление перед Сафой, как только он услышал, что младший брат Шайзана и Кияна, это Гринроу.
        Гринроу Йони.
        Такое совпадение казалось фантастическим. Кто бы мог подумать, что связь Кая с этой знатной семьёй не закончится в тот день в Кальтии?
        Но почему тогда Гринроу не узнал его? Неужели ему не сообщили, что именно Кай убил его братьев? Ведь Яверт определённо видел юношу в момент смерти Кияна.
        И только когда парень более-менее успокоился, ответ пришёл сам собой: Кай попросту обогнал послание.
        Всё-таки он достиг столицы в максимально короткий срок, когда как обычные караваны преодолевают подобную дистанцию за пять-шесть месяцев. Так как идут более безопасным, а значит и продолжительным путём.
        А кроме того, вряд ли у такой относительно мелкой семьи, как Йони, имеются особые птицы, что способны преодолеть расстояние до Ривеертуна, избежав смертельных опасностей со стороны летающих монстров. В основном такие «посланники» были только у сильнейших семей.
        Таким образом, Кай пришёл к выводу, что сейчас ему ничто не угрожает, однако в любой момент в столицу может прибыть послание из Кальтии, и вот тогда-то станет опасно. И из всего этого выплывает, что план по спасению Улии нужно провернуть как можно скорее.

«Значит придётся сократить сроки моего плана»,  - решительно кивнул Кай, направляясь сквозь шумный ночной город в сторону секты.

* * *
        - Смотри, этот внешний ученик опять здесь ошивается,  - раздражённо произнёс стражник ступени Закалки Души, что охранял вход на территорию одного из самых дорогих особняков большого класса.
        - Да, я уже заметил,  - тяжело вздохнул его напарник.  - Как смешно, Джек. Он, наверное, думает, что хорошо спрятался, и мы его не видим. Сколько он уже здесь?
        - Вроде как третий день, если я не ошибаюсь,  - слегка помедлив, ответил Джек.  - Слушай, он мне надоел. Может, стоит навалять ему, чтобы забыл сюда дорогу? Чё ему вообще надо? Может это шпион какой? Жаль госпожа не давала распоряжений…
        - Дала,  - напугав стражников своей неожиданностью, вдруг раздался низкий и грубый голос. Позади них оказался высокий, лысый мужчина, что достиг последнего уровня Закалки Души.  - Госпоже тоже не нравится, что за её домом кто-то наблюдает так долго, и при этом настолько до нелепого плохо скрываясь. Так что можете избить его немножко, а затем притащите в кабинет госпожи, она хочет что-то у него спросить.
        Стражники переглянулись, вслед за чем на их лицах отобразились хищные улыбки.
        - Сделаем в лучшем виде, босс,  - разминая шею и кулаки, ответил Джек.
        В итоге словить парня оказалось гораздо проще, чем они думали. Конечно, тот был всего лишь на уровне Закалки Мышц, но стражники всё же никак не ожидали, что он просто прикинется случайным прохожим, вместо того чтобы убегать.

«Во дурак!» - подумали они, обрушивая сдержанные, но болезненные удары на скрючившуюся у их ног жалкую тушку.
        Таким образом, уже через пару минут они остановились, и с лёгкостью подняв избитого парня, что оказался довольно высоким, потащили его к особняку. Раз госпожа хочет с ним поговорить, то так и будет. Не им - слугам, обсуждать её решения…
        В широком, классическом кабинете удобно расположилась высокая девушка с длинными белоснежными волосами, что отлично сочеталась с её экзотической тёмно-бронзовой кожей. По итогам прошлогодних состязаний между фракциями, она оказалась второй среди молодых личных учеников, уступив лишь Гринроу. А звали её Джавейл Алкис.
        Только что к ней прибыла стража, что по её же приказу притащила надоедливого разведчика. Прямо перед девушкой на пол было брошено побитое тело, какого-то высокого юнца с неестественно детским лицом.
        - Ну и кто ты?  - бархатным, но надменным голоском спросила Джавейл.  - Зачем наблюдаешь за моим домом уже третий день? Кто тебя послал? И запомни, если твои ответы мне не понравится, то простым избиением ты не отделаешься!
        - Я друг,  - неожиданно легко ответил избитый парень, который, всё ещё продолжая лежать на полу, внезапно поднял голову и улыбнулся.
        После чего, в тот же момент он начал вставать. Девушка нахмурилась, резко выпустив свою ауру последнего уровня Закалки Разума.
        - Лежи на полу,  - высокомерно приказала она, направив силу на подавление мальчишки.
        Однако мгновеньем спустя все в комнате оказались крайне удивлены, осознав, что парню вообще плевать на давление, да и он уже встал.
        Оба стражника было бросились вперёд, желая повалить наглеца обратно, но голос госпожи остановил их:
        - Погодите.
        В её глазах промелькнул странный блеск. Этот, определённо слабый на вид юноша, вызвал у девушки некий интерес.
        - Я друг… и хочу поговорить,  - улыбнулся парень, словно его и не избивали некоторое время назад,  - лично.
        - Госпожа Джавейл, я думаю, не стоит сдерживаться и позволять этому отребью стоять перед вами,  - сказал находившийся рядом с девушкой лысый мужчина, коего звали Лукас.
        Ученица резко перевела на него взгляд.
        - Ты считаешь, что я сдерживаюсь?  - гневно спросила она.
        У её глаз стали проблескивать злобные искорки. И это не было игрой слов, там действительно мелькали искры, порождённые неосознанным проявлением законов огня Джавейл.
        - Не… нет, ни в коем случае!  - слегка испуганно ответил мужчина.
        Хотя он и был на целую ступень выше, чем госпожа, из-за чего мог не бояться её, но всё же воин совсем не желал распылять эту, в прямом смысле, пламенную красотку. Нападать в ответ он, конечно, не отважится, и в таком случае это приведёт к тому, что госпожа может даже часть особняка сжечь. И вот тогда её учитель, что поручил Лукасу приглядывать за крайне вспыльчивой ученицей, накажет именно его, а никак не Джавейл.
        - Госпожа, прошу прощения,  - тут же поклонился Лукас, не желавший допускать плохого варианта событий.  - Я подразумевал лишь, что в вашем распоряжении есть способы куда более могущественные, чем одна лишь аура,  - поспешил оправдаться он.
        - Хм,  - издала девушка, властным движением руки откинув распущенные волосы за плечо,  - пускай… Сделаем вид, что я тебе поверила,  - слегка успокоившись, она перевела взгляд обратно на юношу.  - Итак, что же мы имеем. Внешний ученик, слабак, что непонятным способом всё ещё стоит на ногах после избиения и давления мой ауры, хочет поговорить со мной лично, я ничего не упускаю? Назови мне хоть одну причину, почему я должна так поступить, вместо того чтобы отдать Лукасу приказ пытать тебя и получить информацию?
        Раздражающая ухмылка так и не сошла с лица парня, даже после столь серьёзных слов.
        - Ежегодные соревнования личных учеников. Я думаю, ты хочешь знать тайные слабости своих врагов?  - интонацией подчеркнул он последнее слово.
        - Мы уже перешли на ты?  - наклонив голову, спросила девушка, после чего сделала пару плавных шагов вперёд. Следующее же её действие удивило не только стражу и Лукаса, но и побитого юношу: Джавейл нежно прислонилась ладонью к щеке парня.  - Ну ладно… Давай-ка я поверю тебе. Твои слова действительно интересны, хотя они и звучат из уст неизвестно кого, будто обычные глупости… Хорошо, я дам тебе шанс объясниться. Но если ты меня расстроишь…  - наигранная грусть, вдруг сменилась легкой ухмылкой оскала. По комнате пронёсся шипящий звук, а вскоре разошёлся и противный запах. Из того места, где соприкасались ладонь девушки и кожа лица парня, пошёл дымок. Левая щека юноши начала чернеть под воздействием огненной силы девицы. Спустя пару секунд она удивлённо убрала руку.  - Ого! Какой стойкий. Даже бровью не повёл! Ну что ж, я думаю, ты понял, что злить меня не стоит. Но и доброй я тоже могу быть. Изредка. Так, а теперь все вы вон, выходите!
        Пара растерянных стражников замерла в нерешительности, пока Лукас уже направлялся к двери. Ибо в отличии от этих двоих, лысый мужчина уже давно был знаком со странным поведением своей госпожи, оттого и оказался готов к такому повороту.
        - Вы глухие?!  - вскрикнула Джавейл, заметив пару истуканов.  - Я сказала, вон!
        К счастью, стражники не успели что-либо возразить, так как Лукас просто потащил их за собой. Наконец, троица покинула кабинет. Внутри остались только избитый и обожжённый парень, а также владелица золотистого медальона.
        - Ну, ты будешь говорить, или как?  - умостилась девушка на кресло, закинув ногу на ногу.
        - Да,  - кивнул парень.  - Но сначала спрошу, нас точно не услышат?
        - Нет,  - нахмурилась девушка. Ей начинало надоедать. Близок был тот момент, когда Джавейл может решить, что эта игрушка скучна.  - Кабинет окружен звукоизолирующим массивом, так что можешь говорить не боясь никого… Разве что только меня,  - мило улыбнулась личная ученица.
        - Хорошо,  - наконец расслабился парень, после чего его лицо стало меняться, буквально за пару секунд превратившись в другое.
        Теперь перед Джавейл стоял взрослый парень, с резкими, но привлекательными чертами лица. От детского обличия не осталось и следа. Однако не это удивило девушку. Ожог, которым она наградила парня, начал прямо на глазах исцеляться, вскоре и вовсе пропав.
        Из-за всего этого Джавейл не сразу обратила внимание, что парень уселся на соседнее кресло, при этом достав из пространственного кольца серебристый амулет внутреннего ученика. Он не спешил его одевать, а просто вертел в ладони.
        Но в тот же момент у него на шее висел другой медальон - бронзовый, из-за чего юношу изначально и приняли за внешнего ученика. Но суть крылась не в том, что амулет был очень похож внешне, а в том, что он внутренне был идеально скопирован с оригинального. Он даже выдавал поддельное имя и статус.
        Абсолютная память и энергетическое зрение позволили Каю сделать дополнительный амулет для его планов, хотя у парня в итоге и возникла одна проблемка. Конкретно, он, как делают это настоящие ремесленники, не умел закреплять свой «рисунок» в энергетическом пространстве предмета. То есть, ему постоянно приходилось пересоздавать символы в амулете, так как те попросту расплывались через несколько часов после сотворения. Кстати, то же самое было и с поддельным клинком рода преступников Келай, когда парень вёл диалог с Севером…
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - А теперь давай представлюсь, я Кай Арнхард. И как там говорят? Враг моего врага, мой друг? Я пришёл поговорить о том, как ты можешь повысить свои шансы на соревнованиях против Гринроу.
        Быстро опомнившись от накатившего удивления, девушка на мгновенье разозлилась, лишь услышав столь ненавистное ей имя. Подумать только, ещё каких-то два года она была звездой всей молодой части учеников секты, как вдруг появился этот клятый Гринроу, что втоптал её гордость в грязь на прошлых соревнованиях. Как же ей хотелось придушить его, а затем сжечь…
        Уняв свой гнев, Джавейл взглянула на Кая. Слова парня почему-то не казались ей шуткой, из-за чего девушка не спешила заканчивать разговор.
        - Мне вот непонятно: ты глупец или… безумец? Каким-то образом подделать амулет, из-за чего тебя могут изгнать или даже убить, а теперь решить заявиться ко мне, прекрасно понимая, что о тебе уже известно. Я говорю о том, что ты новый пес того мерзкого разноглазого мальчишки, или как?
        - А-ха-ха,  - засмеялся Кай.  - Может и безумец, но ровно настолько, насколько безумен сам этот мир. А что же касается глупца, то все мы в какой-то мере глупы…  - без какой-либо опаски, расслабленно ответил парень.  - Только что ты увидела медальон-подделку, что значит, теперь у тебя появился рычаг давления на меня в виде важного знания. Я стал больше зависим от тебя, и это ведёт к тому, что доверие моим словам может стать выше. А если быть конкретным, то я говорю о том, что Гринроу для меня сейчас такой же враг, как и для тебя.
        - Хм,  - ухмыльнулась Джавейл.  - Какие рассудительные слова от такого молодого парня. Но кажется, ты кое о чём забыл. Ты и так сейчас в моей власти, так что подобные мелочи считаю лишними. А если же тебе плевать на свою жизнь…  - намекнула девушка.
        - Эм… мне кажется это ты кое о чём забыла… Такая угроза прокатила бы, будя я действительно внешним учеником. Но так или иначе, я всё ещё приближённый Гринроу, поэтому не думаешь ли ты, что я не обезопасил свой поход сюда заранее?
        - Ладно. Допустим,  - интерес девушки к этому парню вновь возрос.  - Но для начала скажи, зачем ты следил за моим домом?
        Наклонившись слегка вперёд и изогнув бровь, Кай оказался удивлённым такому вопросу.
        - А как бы я тогда сюда попал? Вряд ли бы ты пустила к себе помощника Гринроу или случайного прохожего. Вот и пришлось выкручиваться и даже притворяться внешним учеником, чтобы ты не подумала, что я из какой-то фракции.
        - А. Ну да…  - кивнув, слегка растеряла спеси Джавейл.  - Хорошо. Раз я сказала раньше, что позволю тебе объясниться, то говори. Мне очень интересно, что же ты скажешь мне про Гринроу,  - обворожительным движением частично оголённых бёдер, она вновь перекинула ногу за ногу.
        После чего Кай стал рассказывать ей о способе ухудшить результаты Гринроу на скорых состязаниях, а также о своих требованиях…

* * *
        Прошла неделя. Всё это время Кай ответственно исполнял различные поручения Гринроу в качестве члена его фракции, отлично отыгрывая роль верного соратника, из-за чего у юноши даже не было возможности нормально потренироваться. Однако уже скоро должен был пробить час X…
        Этим днём Гринроу решил посетить Пагоду Сокровищ, в которой намеревался купить нечто важное для себя. Но просто послать того же Эриа или других слуг он не мог, так как нужная ему вещь находилась в последней, третьей секции, что была закрыта даже для внутренних учеников секты.
        Кроме того, у Гринроу было запланировано ещё одно дело, так что прямо сейчас за ним следовали Кай и Эриа. Проходя сквозь ошивающихся около башни внешних учеников, которые благоговейно расступались, как только видели золотистый амулет и известную благодаря слухам пару разноцветных глаз, троица почти добралась до Пагоды Сокровищ.
        Однако практически у самого входа им пришлось остановиться. Перекрыв дорогу, перед ними встали два знакомых Каю человека.
        Лилия Вейтил Стеншет и Стефан Вейтил Стеншет.
        - Гринроу Йони,  - обратилась к парню блондинка, с шеи которой свисал уже золотистый медальон.  - По правилам Секты Упавшей Звезды, как личная ученица я вызываю тебя на поединок чести!
        Сразу же после того, как Лилия заговорила, Кай, стоящий слева от Гринроу, всё же успел заметить на мгновенье промелькнувшую гримасу гнева на лице «господина». Но причина этого крылась не в вызове девушки, а в первой части её слов: личному ученику почему-то крайне не нравилось слышать свою фамилию.
        - И какова же причина столь дерзкого вызова?  - надменно взглянув на девушку, парень скрестил руки на груди.
        - Он,  - Лилия резко указала пальцем на Кая.  - Я не могу так просто оставить то, что ты переманил на свою сторону моего последователя!
        Повернувшись, Гринроу вопрошающе взглянул на указанного юношу, на что Кай лишь растерянно пожал плечами. В итоге личный ученик повернулся обратно к блондинке.
        - Немного натянуто, не находишь?  - слегка наклонил голову Гринроу.  - Он даже не Стеншет.
        - Так значит ты отказываешься? Струсил?  - проигнорировала Лилия его последние слова.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        - Эх…  - устало вздохнув, поморщился парень.  - Нет. Раз ты так желаешь, то я покажу, где твоё место! Говори условия.
        Лилия улыбнулась.
        - Публично. Завтра, сразу после захода солнца на центральной арене!  - громко произнесла она, после чего развернулась и стала горделиво уходить вместе со Стефаном.
        Как только девушка удалилась достаточно далеко, к Гринроу обратился Эриа, который последние секунды только и делал, что кидал гневные взгляды на Кая.
        - Господин, что прикажете в таком случае делать?
        - Тебя Эриа, я попрошу завтра остаться в моем особняке,  - поняв намёк подчинённого, ответил личный ученик.
        - Я думаю мне тоже стоит остаться там?  - спросил Кай.
        - Нет,  - ошарашил парня Гринроу.  - Лучше будет, если ты пойдёшь со мной на арену.
        - Ты уверен?  - постарался спросить он без малейшего намёка на заинтересованность.
        - Да, Кай,  - похлопал личный ученик его по плечу,  - уверен.
        После этого они наконец продолжили свой путь, пока Кай раздумывал над словами Гринроу. И вспоминая тот безоговорочный тон, парень понимал, что личный ученик точно не сменит своего решения.

«Чёрт! Чёрт! Чёрт!  - мысленно злился Кай.  - Он же должен понимать, что завтра на их поединок соберётся чуть ли не вся секта, из-за чего его особняк станет слабозащищённым. Собрать всю фракцию за такой короткий промежуток времени просто невозможно, да и бессмысленно делать это, так как обилие охраны возле дома заставит многих подозревать, что Гринроу что-то тщательно скрывает. Поэтому остаётся направить только сильнейших бойцов в особняк. А так как почти все воины второго и третьего уровней Закалки Души сейчас находятся в диких землях по его же приказу, то выбор людей невелик. Тогда почему же он не захотел оставить меня там вместе с Эриа?!.. Чёрт! Вряд ли он не догадался. Не доверяет? Гадство! Я так старался эту неделю заполучить доверие… Жаль, видимо прошло слишком мало времени. Однако я не мог тратить больше. С дня на день может прийти послание из Кальтии… Зараза! Придётся импровизировать, план никак нельзя отменять! Второй попытки не будет. Зато теперь ещё и нужно придумать, как же попасть в особняк, дабы иметь возможность ударить изнутри… Чёрт!..»
        Глава 20
        Спасение
        Центральная арена Секты Упавшей Звезды была переполнена. Слух о поединке двух личных учеников словно пожар разошёлся по территории секты, из-за чего крупнейшее место для официальных дуэлей оказалось полностью забито людьми. Практически не было таких учеников, которые не хотели бы взглянуть за битвой такого уровня хотя бы одним глазком.
        Конечно, не все, но определённая часть людей явно намеревалась подчерпнуть из этого поединка максимум полезной информации, дабы в будущем применить её в своей практике. Остальное же большинство зрителей пришло сюда ради простого развлечения, или даже, чтобы просто поставить ставки, в которых, естественно, лидировал именно Гринроу.
        К моменту, когда небесное светило уже начало свой неумолимый заход за горизонт, все места оказались заняты. И конечно же, большинством зрителей были внешние ученики, коих насчитывалось аж до десятка тысяч во всей секте!
        И пока люди ожидали начала битвы, в одном из внутренних помещений арены о чём-то размышлял Гринроу.
        - Что-то случилось?  - спросил подошедший Кай, заметив хмурое выражение лица разноглазого парня.
        Личный ученик медленно повернул голову в сторону, уставился на Кая, лишь после чего ответил:
        - Да нет, всё нормально. Просто предчувствие какое-то нехорошее…  - поднялся с кресла Гринроу.  - Ладно, неважно. Кажется, уже пора,  - кивнул гений, и направился ко второму выходу.  - Можешь идти на трибуну.
        - Хорошо,  - ответил Кай, зашагав к иному проходу.
        Вскоре оба участника ступили на песок просторного места битвы, отчего арена сразу же взорвалась овациями. Солнце наконец завершило свой поход по небу, после чего округу начали освещать особые кристаллы.
        Гринроу окинул взглядом трибуны, улыбчиво махая всем, а затем задержал взгляд на Кае, что расположился в первом ряду. Вслед за этим внимание парня вернулось к противнице.
        Лилия, наряжённая в полностью восстановленный белоснежный доспех, находилась в сотне метров от Гринроу. Девушка уже сжимала клинок, будучи готовой в любой момент начать бой.
        Глава сильнейшей фракции, наоборот же был расслаблен, и даже не вооружён. А из одежды на нём находилось лишь простое одеяние чёрного цвета. Гринроу высокомерно глядел на Лилию, ожидая начала. Всё-таки для боя подобных персон обязательно выделялся настоящий судья ступени Заклинателя, который был одним их младших старейшин. Что же касалось остальных, то больше никто из старейшин, младших или старших, и вовсе не желал присутствовать здесь. Для них такой поединок был не более чем детским лепетом. Бессмысленная трата времени…
        Взгляды личных учеников пересеклись, после чего судья дал команду. Бой начался.
        - Почему ты не нападаешь?  - удивлённо спросил Гринроу.
        - Доставай оружие!  - выкрикнула Лилия.

«Этот Кай!.. И надо было мне согласиться на такое?  - размышляла Лилия.  - Что значит „тяни бой как можно дольше“?! Мне что, теперь как дуре скакать по арене, убегая от этого разноглазого? А-а-а в бездну всё это! Не настолько я и слаба! Мы ещё посмотрим, кто и от кого тут будет бегать!..»
        - Хе-хе. Нет, не хочу,  - нагло ухмыльнулся парень.  - Я и так справлюсь, так что давай нападай!
        - Смотри не пожалей об этом,  - спокойно прошептала блондинка, а затем бросилась вперёд.

* * *
        По тёмному кабинету расхаживал Эриа. Будучи полностью преданным господину, он не мог не волноваться о нём, даже осознавая, что у наглой девицы нет и шанса против Гринроу.
        - Интересно, как долго она сможет продержаться против господина?  - пробормотал блондин.  - Ладно, глупо тратить время на глупые домыслы. Ей не выстоять, вот и всё. А мне же лучше пойти помедитировать.
        Но как только парень направился к выходу, в дверь постучали.
        - Господин Эриа, пришло важное послание,  - послышался женский голос из коридора.
        Открыв дверь, он увидел горничную, что держала в руках конверт.
        - Вот,  - протянула она,  - это доставили слуги господина Гринроу из почтового отделения секты.
        Эриа взял послание.
        - Можешь идти,  - кивнул он, перевернув конверт.
        Там стоял герб семьи Йони, пометка, что письмо из Кальтии, и несколько слов:

«Доставить лично в руки Гринроу Йони, младшему сыну Яверта Йони»
        - Хм,  - усмехнулся блондин. Господин уже давно отдал ему приказ проверять все письма от своей семьи и фильтровать малозначимые, которых было подавляющее большинство. Так что и сейчас парень поступит точно так же.
        Шагая в сторону комнаты с массивом сбора внешней энергии, блондин вскрыл конверт, начав читать письмо. Спустя несколько строчек шаг парня сбился, и он даже чуть не потерял равновесие.
        В послании указывалось, что оба старших брата господина были жестоко убиты! А самим преступником оказался высокий, темноволосый юноша по имени Кай Арнхард! Кроме того, в послании указывалось множество других преступлений парня, в числе которых было убийство слуг и атака на квартал семьи.
        Лицо Эриа исказилось в гримасе дикой злости. Пальцы невольно сжались, смяв бумагу письма.
        - Я так и знал,  - процедил блондин.  - Что-то с этим ублюдком было точно не так! Я должен доложить об этом господину, обязательно должен!
        Парень сложил письмо, после чего направился к выходу из особняка. Господин должен узнать эту информацию как можно скорее, после чего мерзкий новичок абсолютно точно отправится в ад!
        - Господин Эриа, вы куда?  - спросил удивлённый стражник, сразу же активировав массив открытия врат, как только увидел злобный взгляд блондина.
        - Мне нужно на центральную арену, оставайтесь тут и продолжайте охранять особняк!  - приказал парень, а затем покинул территорию дома.
        Растерянный от такого резкого поведения, охранник опомнился только тогда, когда блондин уже пропал из поля зрения.
        - Фух…  - вздохнул он.  - И что это с ним сегодня? Неужели так сильно захотелось посмотреть на бой господина?
        - Может быть…  - зачем-то пробормотал напарник.
        Пожав плечами, мужчина продолжил нести свою службу.
        Ему, как и многим другим нравилось здесь работать. В отличие от фракции «неприкасаемых», в рядах которой он недавно состоял, личные ученики платили членам своих фракций значительно больше. И когда на прошлогодних состязаниях личных учеников, Гринроу заявил о себе как о новой молодой звезде секты, люди сами потянулись к нему.
        Вообще, фракции, по сути, являлись отдельными организациями внутри одной большой. Вокруг личных учеников всегда собиралось множество людей, которые хотели угодить гениям. Поэтому ни капли не странно, что те, в свою очередь, использовали своё окружение как слуг.
        Вот только и сами подчинённые были заинтересованы в выгоде. Конечно, находились идейные, такие как Эриа, что слепо подчинялись, однако большинство хотело настоящих, материальных благ. Поэтому все члены фракции получали оплату Очками Секты в зависимости от их роли и силы. Всё же в основном личным ученикам требовались именно сильные или просто очень перспективные внутренние ученики, и обычно для двух дел: добычи редких ресурсов в диких землях и участия в ежегодных состязаниях.
        А помимо всего прочего, самые приближённые и полезные члены фракции имели шанс получить нечто (не считая техник) из последних трёх этажей Пагоды Сокровищ. Ради чего многие старались выслужится перед гениями.
        И конечно же, на всё это требовалось просто колоссальное количество Очков Секты, которые имелись не у всех личных учеников, что и создавало разницу в силах фракций. Например, Гринроу смог привлечь к себе множество учеников-алхимиков и добытчиков, после чего наладил вылазки на дикие земли с дальнейшим высококачественным производством препаратов, создавая поставки в пагоду и в личные магазины. А сотворить всё это ему помог шестизначный стартовый капитал, полученный в виде награды за первое место среди молодых личных учеников.
        Другие же, как например, Джавейл Алкис, в основном полагались на ресурсы и членов собственных знатных семей, но и, конечно же, не забывали про наращивание влияния внутри самой секты.
        Зачем им всё это нужно?
        Ответ один: ради достижения новых вершин!
        Они желали стать настоящими мастерами боевых искусств, и для этого требовалось просто колоссальное количество ресурсов. А в одиночку их попросту невозможно добыть даже за несколько десятилетий! Поэтому требовалось множество подчинённых, готовых за плату добывать ресурсы для господ.
        И вот после всего этого личным ученикам предстояло перейти на новый уровень.
        Все в секте знали, что достигнув Закалки Души, ты гарантированно станешь внутренним учеником, если ранее был внешним. Но вот если любой ученик сможет пересечь практически непреодолимую пропасть и всё-таки прорваться на ступень Заклинателя, то ему обязательно светит пост младшего старейшины. И конечно же, что у личных учеников с их фракциями было больше всего шансов на это.
        Дальше игра переходила в другую плоскость.
        Становясь Заклинателями, они теряли статус личных учеников и опеку бывших учителей. В основном после такого их фракции также уменьшались, сокращаясь лишь до небольшого круга наиболее приближённых союзников. После чего им предстояла конкуренция уже между другими бывшими личными учениками того старшего старейшины, что их раньше обучал. А велась эта конкуренция только ради того, чтобы стать следующим старшим старейшиной, для чего требовалось достигнуть конца ступени Заклинателя.
        Причиной же того, что став младшими старейшинами, бывшие личные ученики теряли часть фракции заключалась в том, что она им становилась больше не нужна. Ведь те ресурсы, которые требовались Заклинателям для дальнейшего развития, уже не могли быть добыты слабенькими смертными или куплены в Пагоде Сокровищ. Нужда в Очках Секты практически полностью отпадала. Из-за чего мастерам приходилось самостоятельно путешествовать по империи, посещать различные дикие территории и древние руины в поисках ресурсов пикового уровня качества Серебряного уровня.
        Однако, став младшими старейшинами, бывшие личные ученики получали возможность привлечь на свою сторону других Заклинателей, которые в прошлом не были обладателями золотого медальона, а значит, практически не имели шансов на становление старшим старейшиной. Всего же в самой Секте Упавшей Звезды ныне числилось почти три сотни мастеров ступени Заклинателя, как минимум половина из которых навечно застряла в начале этой ступени.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Собственно, всё это сводилось к тому, что старшие старейшины с некоторой периодичностью набирали себе по одному личному ученику, который в итоге либо становился Заклинателем, либо (если не хватило таланта) становился внутренним учеником. Таким образом, тринадцать правящих старейшин, которые являлись Заклинателями конца ступени, за свою шестисотлетнюю жизнь воспитывали до десятка личных учеников, один из которых (наилучший!) должен был занять этот пост после их смерти…
        Вдруг задумавшийся стражник заметил впереди фигуру. Подобравшись, он вскоре понял, что это Эриа.
        - Господин, вы всё же решили остаться?  - спросил второй охранник.
        А в тот же момент, первый страж как-то подозрительно уставился на блондина: ему казалось, что что-то здесь не так.
        Эриа же молчаливо уставился на задавшего вопрос мужчину, а затем кивнул на врата, намекая, чтобы те открыли. Мужчина сразу смекнул, что от него хотят и тут же выполнил указание. Ворота стали открываться.
        И тут первый стражник наконец осознал, что же его так встревожило, а именно: разве господин Эриа всегда был таким высоким? Вспышка понимания тут же пробила тревогу в его голове, после чего рука рванула к артефакту, что отвечал за закрытие-открытие врат.
        К сожалению, его попытка предпринять что-либо полностью провалилась.
        Моментально потеряв сознание, оба стражника осели на землю.
        - Не медли,  - произнёс появившийся будто из ниоткуда Лукас, что и был тем, кто вырубил эту пару воинов первого уровня Закалки Души.  - Скрывающий артефакт долго не продержится.
        Кай кивнул. Поддельное лицо Эриа стало искажаться и изменяться, а парик же парень стянул и бросил на землю. Он ему больше не понадобится.
        Весь этот театр нужен был лишь для того, чтобы стражники открыли врата, так как иначе план провалился бы. Кай знал, что каждый особняк имеет свой собственный массив, который подсоединяется к центральному массиву секты. И таким образом, человек, арендующий особняк, может настроить через свой амулет список людей, которым позволено входить на территорию особняка. В ином случае, если кто-то несанкционированно проникнет в область дома, то массив отправит сигнал тревоги, после чего уже центральный массив передаст эту информацию владельцу особняка на его медальон.
        Конечно, Кай был среди тех, кто имел возможность находиться на территории поместья. Однако перед ним стояла и другая проблема: необходимость преодолеть ворота. Ведь юноша знал, что фактически весь особняк был окружён ещё одним массивом, который также мог поднять тревогу, если кто-то пересечёт границу усадьбы не через открытые ворота. Открыть же их мог только сам Гринроу, а также выбранные им люди, среди которых в основном были лишь стражники. Кай же такой чести ещё не удостоился…
        Вот и пришлось вводить в заблуждение стражников, притворяясь блондином.
        Теперь же Каю осталось сделать лишь одну вещь: вывести из строя массив особняка, дабы тот больше не мог поднять тревогу.
        Остановившись в нескольких шагах от врат, юноша взглянул себе под ноги. С помощью энергетического зрения, там, в нескольких метрах под землёй, он увидел скопление витиеватых узоров энергии.
        Это и был предмет-носитель, поддерживающий как сам массив особняка, так и связь с центральным массивом секты. Для мысленного удобства, Кай направил руку в сторону подземного артефакта. Сейчас он намеревался воспользоваться возможностью контролировать внешнюю энергию, чтобы разорвать все энергетические связи массива. Однако несколько метров толщи земли представляли из себя серьёзное препятствие для уникальной способности парня.
        Максимально сконцентрировавшись, буквально сжав всё своё сознание до одной точки, Кай выпустил и стал продавливать воображаемый импульс воли, желая получить контроль над столь отдалённой энергией. Менее чем через минуту из его носа и глаз брызнула кровь, а сам парень пошатнулся, но не упал. Недавняя закалка воли и духа пошла ему на пользу.
        Несколькими секундами спустя, тяжело дыша и утирая кровь, Кай устало сказал:
        - Готово… теперь массив больше не действует…
        - Уверен?  - подозрительно спросил Лукас.
        - Д-да… можешь входить…
        Лысый помощник Джавейл слегка сомневался, однако ощущение твердили ему, что окружающая дом энергия массива пропала. Нерешительно совершив шаг на территорию особняка Гринроу, мужчина ожидал в любой момент увидеть системное сообщение о нарушении границ чужого дома, а также получить на медальон нестираемую метку.
        Однако ничего подобного не произошло. Массив действительно оказался разрушен.
        Лукас осознал, что парень-то не врёт, из-за чего удивлённо уставился на него.
        - Подумать только… существует техника, что может разрушить массив,  - ошарашенно произнёс он рассказанную Каем ранее ложь.  - Ладно, тогда можем начинать.
        С этими словами мужчина достал из пространственного кольца небольшой стеклянный шарик, следом раздавив его. В тот же момент другие участники плана получили уведомление о начале операции. Десятки бойцов ступени Закалки Души из фракции Джавейл Алкис устремились на территорию особняка Гринроу, перепрыгивая через стены.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Массив тревоги больше не работал.
        - Внимание, я отключаю скрывающий артефакт. Сейчас мы станем видимы,  - предупредил лысый мужчина.
        Редкий и крайне дорогой системный предмет высокого уровня качества Серебряного ранга внешне своим действием походил на Поле Искажённого Восприятия, однако на самом деле работал по иным принципам. Он в действительности делал невидимыми, и даже неслышимыми, людей в определённом радиусе от артефакта, а не просто внушал им «невидимость» объекта.
        Очень быстро завязался бой. Стычки происходили как на дворовой территории особняка, так и в самом здании. Но к сожалению для Гринроу, его основные силы фракции сейчас находились отнюдь не в секте, и даже не в столице.
        Битва была полностью односторонней. Буквально через несколько минут всё оказалось кончено. Среди находившихся внутри членов фракции Гринроу живых не осталось.
        Попав внутрь, уже на втором этаже Кай и Лукас встретили нескольких подчинённых лысого, а также Сафу, о которой заранее были предупреждены бойцы Джавейл.
        - Кай!  - со слезами радости на глазах, бросилась она к бледному парню.  - Я невероятно тебе благодарна! Я даже не могу представить, как мне отплатить тебе!
        - Где моя сестра и что с остальными девушками?  - сразу в лоб спросил юноша.
        - Она убрала с них метки, а теперь наши люди выводят их через запасной ход поместья,  - ответил подчинённый Лукаса.  - Мы использовали одноразовые пропуски, что помогут провести девушек через врата, после чего они покинут территорию секты. Ах да, тот парень… Стефан, он тоже там… Ага, вон они, кстати,  - указал мужчина.
        Взглянув в окно, Кай увидел вереницу из десятков девушек и сопровождающих их людей Джавейл. Здоровяк Стефан обнаружился сразу же. Придерживая всё ещё находящуюся под воздействием наркотиков Улию, он вёл девушку к выходу.
        - Как ты видишь, наша часть сделки выполнена,  - произнёс Лукас.  - Теперь твоя очередь.
        - Ты ошибаешься,  - не отрываясь от окна, ответил Кай.  - Девушки ещё не за пределами секты. Но я верю вам, так что не бойся, я выполню, что обещал. Но сначала спрошу,  - повернулся он обратно к Сафе,  - что ты теперь будешь делать?
        Не задумываясь, девушка ответила:
        - Я уже давно решила, что как только освобожу сестру, то покину секты и выброшу медальон. Я не аристократка, так что в столице меня ничего не держит. Да и мой талант не настолько хорош, чтобы горевать из-за ухода. Поэтому вот так…
        - Хорошо, это разумное решение,  - кивнул Кай.  - Удачи вам. И спасибо… Пойдём,  - обратился он уже к Лукасу и его людям.
        Теперь они направились к одному из важнейших мест в особняке.
        - Кстати, а где остальные ваши бойцы? Неужели уже ушли?  - спросил парень.
        - Нет, они оставляют сюрприз от госпожи,  - широко улыбаясь, ответил лысый. А после того как они дошли, он сказал: - Ну давай, удиви меня ещё раз!
        Кай лишь кинул на него слегка насмешливый взгляд, но ничего не произнёс.
        Сейчас перед ним находилась широкая и толстенная системная дверь, что отделяла их от того места, в котором Гринроу хранил важную алхимию. Да, это была та же самая комната, в которую личный ученик совсем недавно водил Кая. Там, за этой дверью находилось помещение, в коем работал особый массив, что позволял наиболее дорогим пилюлям и зельям сохраняться как можно дольше, так как обычные пространственные кольца для этого совсем не годились. И по идее, открыть эту дверь мог только владелец особняка своим амулетом. А точнее, особым узором из нитей энергии, выступающем в роли пароля, который посылал медальон по желанию владельца.
        И конечно же, Кай не мог не запомнить его ещё тогда.
        Приложив руку в холодной металлической поверхности двери, парень выпустил абсолютно такую же, как и Гринроу неделю назад, вязь энергии. Мгновеньем спустя дверь стала издавать постукивающие звуки, ознаменовывающие успех.
        Через десяток секунд проход был открыт. Войдя внутрь, Лукас аж присвистнул от удивления.
        - Ну ничего себе!  - выпалил он.  - Вот это у него коллекция! Что ж, спасибо тебе Гринроу,  - гаденько усмехнулся лысый мужчина,  - госпожа будет рада такому подарку!
        Собрав всю алхимию в специальную шкатулку, а затем отправив её в пространственное кольцо, Лукас скомандовал отступление. Уже на выходе мужчина спросил:
        - Кстати, а ты сам, что будешь делать? Не хочешь к нам?  - взглянул он на Кая.  - Госпожа Джавейл высоко тебя оценила уже после первой встречи!
        - Я не могу,  - произнёс юноша, после чего направился к трупу темноволосого парня, с похожей на свою комплекцией тела.
        - Эй, ты что делаешь?  - удивился Лукас.  - И что значит не можешь?
        Кай снял со своей шеи серебристый медальон внутреннего ученика, и нацепил трупу, взамен забрав его медальон.
        - Ещё задумывая этот план, я сразу понимал…  - прервался парень, ства использовать энергию меча, чтобы изуродовать до неузнаваемости лицо трупа. Затем он повернулся обратно к Лукасу и пристально взглянув тому в глаза.  - Я понимал, что сегодня вечером Кай Арнхард должен умереть…

* * *
        Лилия держалась на последнем издыхании.

«Глупо! Как же глупо!  - ругала она саму себя.  - Опять я недооценила противника!.. Монстр, это просто монстр! Не помог даже закон ветра, который я недавно освоила! Как он может быть настолько силён?!»
        - Ну что, ты сдаёшься?  - усмехнулся абсолютно невредимый Гринроу, который за весь бой даже оружие не использовал.
        Девушка же, наоборот, выглядела изрядно побитой.
        Её белоснежный доспех вновь оказался повреждён, получив множество глубоких отметин и вмятин. Лишь то, что парень, вероятнее всего, так и не сражался всерьёз, позволило Лилии продержаться столь долго… Да и вообще продержаться в принципе!

«Прости Кай…»
        - С-сдаюсь…  - вздохнула она.
        Трибуны молчали. Уже с первых минут зрители поняли, что у девушки нет ни шанса против Гринроу, поэтому некоторые из них даже жалели Лилию. А из-за того, что подобный исход был ожидаем, какой-то бурной реакции от публики так и не последовало.
        Услышав, как судья объявляет его победителем, Гринроу направился к одному из выходов для участников, когда внезапно увидел, как оттуда выбегает Эриа.
        - Что произошло?  - нахмурился личный ученик, который помнил, что отдал отчётливый приказ оставаться в особняке.
        - Го-господин!  - взволнованно начал блондин.  - Только что в особняк прибыло очень!.. Очень важное письмо от вашей семьи!  - протянул он послание.
        - Хм!  - гневно хмыкнул Гринроу, вырвав послание из рук слуги.  - Ну давай, посмотрим, что же заставило тебя нарушить мой приказ…
        Пробежавшись взглядом по строчкам, Гринроу начал злиться. Но не от значения слов, а кое-чего другого.
        - Идиот, ты издеваешься надо мной?  - парень впился взглядом в Эриа.  - Ты не смог понять, что это не почерк моего отца? Да даже эта печать рода Йони, хоть и похожа, но всё равно подделка!
        Услышав ответ господина, Эриа оказался шокирован, отчего с каждой новой секундой ему всё сильнее хотелось провалиться под землю. Блондин понурил голову и внешне сжался, даже не зная, что ответить.
        Гринроу же перевёл взгляд на трибуны, и то, что он там увидел, разгневало его ещё больше. Кая не было на месте, хотя парень и не мог уйти так быстро со своего места после конца боя.
        Личный ученик даже не догадывался, что когда внимание все арены было сконцентрировано на поединке, даже бойцы Закалки Души не могли заметить Кая, использовавшего Поля Искажённого Восприятия на максимум. То же самое касалось и отвлечённого противницей Гринроу.
        - Что это значит?  - пугающей интонацией, холодно процедил разноглазый брюнет.  - Немедленно возвращаемся в особняк!

* * *
        Как только Кай, Лукас и остальные люди Джавейл покинули особняк Гринроу, внутри дома произошло несколько мощных взрывов, что моментально заставили здание заполыхать. После этого воины разделились, а Кай направился к вратам секты. Там, с помощью поддельного медальона он собирался пройти мимо младшего старейшины, а используя умение контролировать внешнюю энергию, спокойно перейти под смертельным уровнем «поля страха». Всё же без подсоединения к центральному массиву поддельным амулетом, он не мог использовать его как обычный. Это же касалось и защиты от давления врат.
        Но ничего из этого он не опасался, так что, изменив внешность, Кай спешил догнать Улию, которую Стефан уже должен был провести в квартал Стеншет.
        Однако повернув за угол в очередной раз, юноша замер, так как больше не мог пошевелиться. Мгновеньем спустя перед ним словно из ниоткуда появился среднего роста накачанный мужчина с тёмными короткими волосами, небольшими усами и бородкой. Всё его лицо было покрыто множеством пугающих шрамов, пара которых даже исходила от кончиков губ, делая того похожим на Джокера. Взгляд человека, которому на вид было за сорок, в прямом смысле казался таковым, будто может насквозь пронзить Кая.
        Перед парнем стоял тот, кто должен занимать пост старшего старейшины.
        Заклинатель конечной стадии.
        Глава 21
        Вернувшийся член секты
        Не имея возможности даже слова сказать, Кай мог только вращать глазами, что и позволило ему заметить расположившегося чуть в стороне мужчину. Его лицо было слегка скрыто в вечерней темноте, но юноша сразу же узнал этого человека. Им был тот самый экзаменатор, что принимал испытания у Кая.
        - Э, ты куда смотришь?  - стало первым, что спросил Заклинатель.  - А! Вейта заметил… Хм, но какая же всё-таки у тебя интересная техника!  - мужчина в шрамах потыкал пальцем в лицо Каю.  - Вроде и нет тут иллюзии или воздействия на восприятие, а лицо словно настоящее! Если бы я не знал заранее, то действительно мог бы посчитать, что это твой реальный облик. Подумать только, такая простая техника, а какой эффект! Эй, а как она работает?  - вопросительно взглянул он на парня.  - А точно! Вот, теперь можешь говорить.
        Ощутив, что сила Заклинателя больше не сковывает его голову, парень непонятливо взглянул на мужчину, но всё же решил ответить.
        - Эм… я особым образом воздействую энергией на мышцы и кожу лица, временно изменяя внешность.
        - Ого! И вправду говорят, что всё гениальное просто!  - восхитился Заклинатель, будто настоящий ребёнок.
        - А может вы меня всё-таки отпустите?  - как ни в чём не бывало, спросил Кай.
        - Что?  - удивился Заклинатель.  - А разве я тебя держу? Вот они, мои руки,  - поднял он ладони.  - Так что если хочешь, то можешь идти.
        - Реккил, хватит дурачиться,  - подошёл ближе Вейт Шойтран, а затем печально покрутил головой.  - Ну ты, конечно, и натворил, парень. Ещё даже пары недель не прошло с того момента, как ты стал учеником секты, а уже завёл знакомства с тремя личными учениками, приложил руку к уничтожению планов и дома Гринроу, подделал амулет ученика, и каким-то невероятным образом смог уничтожить один из массивов секты. Мда…
        Глаза Кая резко округлились от услышанного. Парень не мог поверить своим ушам.
        - Согласен,  - кивнул Заклинатель, после чего убрал давление своей ауры и, не рассчитывая силы, хлопнул юношу по плечу.
        Кай тут же свалился на мягкое место.
        Хорошо хоть кости остались целы. Однако регенерация в области левого плеча всё равно активировалась.
        - Но тебе повезло,  - вдруг хитро улыбнулся Реккил.  - Нам на это как-то побоку. Хотя я и должен доложить старшим старейшинам, но не хочу…
        - О чём вы говорите?  - Кай сделал непонимающий вид.
        - Не притворяйся дурачком!  - выпалил мужчина со шрамами.  - Если Заклинатель решит за кем-то понаблюдать, то от него сложно будет что-то скрыть!
        Кай понял, что отрицать свои действия действительно глупо, поэтому отбросил линию поведение ничего непонимающего идиота.
        - Тогда зачем вы за мной следили? Да и кто вы?
        - Думаю, меня ты помнишь,  - стал рядом с Заклинателем экзаменатор, уперев руки в бока.  - Я Вейт Шойтран, а это мой старый друг Реккил Диваго, младший старейшина.
        - Вы так и не ответили на первый вопрос!  - твёрдо произнёс Кай, поднявшись с земли.  - И почему младший? Разве Заклинатель конца ступени не должен стать старшим старейшиной?
        - Ого! Смотри-ка у кого голос прорезался. Неплохо,  - хлопнул в ладоши Реккил.  - Эй, Вейт, расскажи ему.
        - Парень… Кай. Я ещё в первый день заметил твои способности. Ты же понимаешь, что тебе бы хватило квалификации, чтобы претендовать на статус личного ученика, будь в секте ещё один старший старейшина?
        Юноша медленно кивнул.
        - Так вот по этой причине я и обратился к Реккилу, который решил понаблюдать за тобой.
        - Ага. Ты, конечно, многого натворил, но за всё это время ты даже ни разу не сел за тренировки! Это нехорошо!  - пожурил Заклинатель.  - Ах да, я и был раньше старшим старейшиной… Пока тот ублюдок, что сейчас является учителем того разноглазого пацана, не подставил меня, после чего приказом императора меня понизили. Но то такое… неважно… Но вот твоя выходка мне очень понравилась, хороший план!
        Кай опешил. Обычно подобные истории не рассказывают первым встречным, особенно таким задорным тоном. Что за чудак перед ним?
        - Но я так и не понял, зачем же всё это?  - спросил парень.
        - Как зачем?  - искренне удивился Реккил.  - Чтобы решить: достоин ли ты быть моим учеником или нет!
        И не успел Кай что-либо ответить, как Заклинатель продолжил говорить.
        - Поэтому вот тебе последняя проверка,  - проницательно взглянул на юношу мужчина,  - убей меня.
        - Что?  - не понял Кай.
        - Убей!  - изрёк Реккил.
        В тот же момент разум Кай пронзила необъятная паника и ужас. Сердце ушло в пятки, а волосы встали дыбом. Парню стало казаться, что прямо сейчас он будет разорван на тысячи кусков зверем, стоящим пред ним. Что прямо сейчас он умрёт!
        В таком положении разум отказывался выдавать хоть какой-нибудь ответ. Власть перешла подсознанию, которое могло предложить лишь три варианта: тщетно пытаться бежать, атаковать или жалко обгадиться и бездействовать. Выбор был сделан моментально.
        В ладони Кая появился Клинок Водной Глади, что оказался мгновенно обвит энергией меча. Рука совершила стремительный взмах.
        - Похвальная решимость. Смог преодолеть страх и всё же атаковать. Правильное решение в подобной ситуации,  - усмехнулся Заклинатель, отрезвляя своими словами Кая.
        Разбушевавшийся адреналин стал медленно утихать, после чего парень понял, что Реккил даже не стал останавливать его удар. Меч достиг намеченной цели - шеи, а затем соприкоснулся с человеческой кожей и…
        Замер на месте, не оставив и царапины!
        Прочность защиты Заклинателя конечной стадии оказалась воистину невероятна! Даже при использовании Ки меча, Клинка Водной Глади и всей силы Кая, он так и не смог повредить её хоть сколько-то!
        - Хм. Неплохая вещица,  - задумано пробормотал Реккил, отодвинув пальцем оружие Кая.  - Впрочем, ладно… Ты прошёл! Приходи завтра в северо-восточную часть секты, найдёшь там нулевую тренировочную зону. И да, свои проблемы с амулетом решай сам! Но если ты завтра не придёшь, то молись, ведь как только я найду тебя, то съем твое сердце!  - сказал мужчина, сделал шаг и… исчез.
        Несколько секунд потупив в пустое пространство, Кай всё же спросил:
        - Э-э… а он это серьёзно?  - парень изумлённо посмотрел на экзаменатора.
        - Вполне,  - спокойно кивнул Вейт Шойтран.  - В том месте, где родился Реккил, такое часто встречается. Там верят, что съедая сердца людей с крепкой волей, они получают себе эту силу.
        - Оу… ясно. Теперь я могу идти?
        Вейт пожал плечами.
        - А разве я тебя держу?  - повторил он фразу Реккила.  - Однако хотел сказать, что хотя моему другу было всё равно на твои проделки с уничтожением массива и подделкой амулета, то мне нет. У меня нет желания вредить ученику друга, так что я не буду никому ничего рассказывать, но предупрежу: массивы - это не наследие секты, это то, что принесли с собою члены императорской семьи, и только они и люди, давшие клятву императору, знают тайны массивов! Я даже не хочу знать каким образом ты получил знания о них, но если этот твой секрет раскроется, то смерть будет ждать не только тебя, но и всех, даже самых предположительных, твоих знакомых! Поэтому постарайся скрываться как можно лучше! Всё можешь идти.
        Экзаменатор развернулся и стал уходить, пока Кай переваривал и осознавал его слова. Однако резко вздрогнув, парень вспомнил о первоначальной причине его спешки, после чего ринулся вперёд.

* * *
        На следующий день уже почти все члены Секты Упавшей Звезды знали о дерзком нападении и поджоге особняка сильнейшего молодого личного ученика. Данное событие обсуждалось так яростно, что даже вышло за пределы секты в столицу.
        Как вскоре стало известно, нападающие смогли каким-то образом уничтожить управляющий массив особняка, после чего проникли внутрь. Основным же подозреваемым оказался новый член фракции Гринроу и его правая рука, Кай Арнхард. Который, как стало известно обществу, погиб в процессе атаки на дом, после чего его тело нашли вместе с медальоном, но сам труп оказался полностью сожженным. Целью же преступников была названа алхимическая сокровищница Гринроу, в которой хранились очень редкие и дорогие препараты. Что же касается подельников Кая, то их личности так и не были установлены. Расследованием стала заниматься фракция «неприкосновенных» при поддержке фракции Гринроу. А вот высшее руководство секты, на это, по сути, никак и не отреагировало. Старейшинам было плевать на столь мелкие происшествия.
        Вот такую информацию и обсуждали различные ученики секты, предполагая, насколько сильно это событие повлияет на результаты Гринроу на скорых состязаниях личных учеников. Мнения разделились равно пополам: одни решили, что потеряв охрану особняка и дорогостоящую алхимию, Гринроу может утратить лидерство среди молодёжи, другие же считали, что сила всё ещё осталась при нём и недавняя победа на арене доказывала это, как никогда.
        Сам же парень переехал с оставшимися слугами в новый особняк, совсем никак не комментируя произошедшее. Всё же Гринроу совсем не хотелось говорить, что самым важным из потерянного были подготовленные к ритуалу девушки, а не алхимия и никчёмная охрана. Но личный ученик не впал в ярость или истерику, а стал активно продумывать дальнейшие действия, пытаясь найти выход.
        Для начала он послал людей на поиски девушек, а также Кая, в смерть которого он ни капли не поверил. Тем не менее никаких зацепок его слуги так и не нашли. Единственное, на что они вышли, так это на дом, который Кай получил в подарок от семьи Стеншет. Однако, как стало известно, парень продал особняк за неделю до вчерашнего события. Рыскать же возле квартала третьей по мощи семьи было чревато конфликтом, который Гринроу сейчас совсем был не нужен.
        Вот и получалось, что девушек найти не выходит, а сам преступник как сквозь землю провалился. Но если верить продажным стражникам Ривеертуна, то Кай не покидал город, хотя и эта информация могла оказаться ложной. Слишком много вероятностей…
        И пока Гринроу ломал голову над способом решения проблемы с ритуалом, для которого ему опять нужны были девушки переполненные Инь, Кай уже вернулся в секту. Конечно же, под новой личиной.
        После встречи с Реккилом и Вейтом, парень как мог, поспешил в квартал Стеншет, куда увёл его сестру Стефан. Таким образом, Кай наконец встретился с Улией.
        Однако эту встречу можно было назвать полностью односторонней, так как девушка всё ещё находилась под воздействием неизвестного наркотика. То немногое, что смогли сделать лекари рода Вейтил, так это дать сестре Кая особую пилюлю, которая смягчит последствия препаратов и будет способствовать скорейшему пробуждению. Но сколько это займёт времени оставалось неизвестно…
        Сейчас же, спустя несколько часов после рассвета, изменив лицо, юноша направлялся к зданию администрации секты, которое по совместительству являлось штабом фракции «неприкасаемых».
        - Здравствуйте,  - обратился к работнику высокий парень с женственным лицом и длинными черными волосами.  - Я хотел бы сообщить о своём возвращении, а также просить заменить мой медальон ученика,  - Кай положил на стол серебряный амулет,  - он сломался.
        Мужчина, стоящий за стойкой, поднял взгляд, удивлённо посмотрев на юношу. Затем он обратил внимание на «Знак Ученика», который и правда имел потрёпанный вид. А кроме этого, работник, имеющий особую татуировку-массив, был способен видеть полную информацию чужих медальонов, как и старейшины. И сейчас он смог заметить, что в этом медальоне действительно присутствуют повреждения внутренней структуры, которые полностью отрезают его связь с центральным массивом секты, а также делают неактивными некоторые функции.
        После этого мужчина взглянул на особую табличку-артефакт, которая лежала возле него, а затем кивнул.
        - Ли Коу,  - произнёс он полное имя, прочитанное с медальона.  - Внутренний ученик, девятнадцать лет, уровень Закалки Мышц. Отправился в восточные дикие земли восемь месяцев назад. Всё верно?  - остальную информацию, которую предоставила табличка, ему удалось узнать благодаря особой татуировке.
        - Э-э, да!  - кивнул парень, чуть задумавшись, после чего взволнованно спросил: - Я же ещё числюсь в секте? Я успел вернуться?
        Мужчина взглянул исподлобья.
        - Центральный массив не видел тебя восемь месяцев и двадцать три дня. Ты был помещён в список пропавших, но да, ты действительно вернулся вовремя. Ещё месяц и тебя исключили бы из секты.
        - Фу-у-ух…  - облегчённо вздохнул Кай, отыгрывая роль.
        - Однако я должен сообщить, что из-за того, что у тебя уже пять лет не было прогресса в развитии, то ты будешь понижен до статуса внешнего ученика, если до конца этого года так и останешься на ступени Закалки Тела!
        - Я понял!  - энергично закивал парень.  - Я точно завершу Закалку Сенсорных органов в ближайшее время!
        - Мне всё равно…  - пробормотал мужчина, вслед за чем взял повреждённый серебристый амулет.  - Я пойду, передам информацию мастерам, чтобы настроили тебе новый медальон, а этот отправлю на списание - никуда он больше не годится. Ах да, все твои Очки Секты спишутся. Считай это платой за работу.
        - Спасибо,  - улыбнулся Кай, и отошёл в сторону. Настройка нового амулета не должна занять много времени, оттого юноша и решил подождать.
        Парень внутренне улыбнулся. Ему очень повезло, что в открытом списке «потенциально пропавших и/или мертвых» был этот Ли Коу, который идеально подходил на роль нового облика для Кая. Он не появлялся в секте уже почти девять месяцев, предположительно пропал где-то в диких землях, а значит, вероятнее всего, уже давным-давно погиб. Коу был ленивым, и как только стал членом секты начал вести разгульную жизнь, пользуясь своим статусом в столице. Это и повлияло на его развитие, задержав на уровне Закалки Мышц, который как раз подходил Каю.
        Таким образом, парень подделал медальон, используя имя Ли Коу. Но не имея возможности подключить его к центральному массиву, дабы пользоваться амулетом полноценно, а не только для вида (в ином случае, Кай просто не смог бы делать покупки в Пагоде Сокровищ, арендовать дома секты, попадать на тренировочные зоны…), юноша решил провернуть эту аферу с возвращением ученика и повреждённым медальоном. И к счастью, всё прошло, как и было запланировано.
        Получив новый, рабочий, а главное, настоящий(!) амулет, парень окончательно сменил свою личность. Всё же покидать Секту Упавшей Звезды у него не было никакого намеренья.
        И вот теперь он внутренний ученик Ли Коу…
        Следующим же делом парень отправился искать нулевую тренировочную зону, о существовании которой раньше и не подозревал. Каю не хотелось злить шрамоликого Заклинателя конца ступени. Да и может быть, это даже будет плюсом для парня, если подобный человек станет его обучать. Хотя после вчерашней встречи юноша отчасти сомневался в этом, каждый раз припоминая слова о съедении сердца. Брр…
        Отыскав нужное место, Кай опешил. Как он вскоре понял, данная зона являлась личным владением младшего старейшины Реккила Диваго. По сути, что-то такое и было написано в системном сообщении, которое появилось перед парнем, как только он подошёл достаточно близко.
        Внимание! Частная территория. Сообщение:

«Если я тебя не звал, то беги отсюда и молись! Иначе я разорву твою задницу, вырву твое сердце и сожру его! Реккил Диваго.»
        - Мда-а-а…  - протянул Кай, всё-таки осмелившись пройти через ворота этой тренировочной зоны.
        Обойдя старое обветшалое одноэтажное здание, парень вышел на задний двор, который представлял из себя площадку для практических тренировок. Чуть в стороне стояла платформа с потёртой боевой куклой.
        - О, так ты всё же пришёл,  - раздался неожиданный голос из-за спины, что заставил Кая резко замереть.  - Молодец.
        Обернувшись через секунду, парень увидел Реккила.
        - Ну что ж, а теперь,  - пугающе оскалился Заклинатель, не предвещая Каю ничего хорошего,  - ты будешь страдать!
        Глава 22
        Закон Отражения
        - Ну может уже хватит?  - молящим голосом спросил Кай.
        - Нет, продолжай!  - выкрикнул Реккил.
        - Но я уже почти не могу!
        - Ха-ха, через не могу, пацан! Либо ты сражаешься дальше, либо голем сделает из тебя инвалида!
        Каю не оставалось ничего, кроме как продолжать бой с боевой куклой, что уже вот как двадцать минут гоняла его по всей платформе. Причиной же этого было то, что Реккил в настройках голема поставил силу равную среднестатистическому воину первому уровню Закалки Души. Хотя сила механического противника не росла, как это было на вступительном экзамене, но Кай всё равно мог только убегать от противника подобного уровня. Однако рано или поздно его выносливость всё равно начала бы заканчиваться, и момент этот в конце концов наступил.
        Разорвав дистанцию с боевой куклой, юноша оступился и, не сумев удержать равновесия, упал. Сил, чтобы подняться больше не было. Голем стремительно сокращал дистанцию и уже заносил над головой тренировочный меч, дабы закончить бой. Кай же, вместо того чтобы тщетно дёргаться в попытках встать, приготовился отражать атаку прямо из неудобного положения. Но неожиданно механизм остановился на полпути.
        - Ого! Повезло тебе, малой!  - отреагировал Заклинатель.  - Походу кончилась энергия в массиве. Теперь только часа через три полностью зарядится.
        Тяжело дыша, Кай пытался осознать слова Реккила, параллельно ожидая удара, который всё не спешил приходить к нему. Наконец опомнившись, парень медленно повернул голову к Заклинателю, а затем попытался встать. Однако его ноги отказали в такой любезности, поэтому юноша продолжил находиться в полулежащем состоянии, полностью обессиленный.
        Жадно впитывая энергию из воздуха, словно губка воду, он стимулировал восстановление тела. Всё же почти полчаса боя на предельной скорости - это слишком даже для Кая. Утомлённо взглянув на Реккила, парень спросил:
        - Зачем вы захотели тратить на меня своё время? Я про это ученичество… Только не повторяйте, что из-за того, что я разрушил планы и дом личного ученика вашего врага. Слишком наивно в такое верить.
        Мужчина смерил парня странным взглядом, а затем ответил:
        - Я сделаю из тебя Заклинателя конца ступени, ты станешь старшим старейшиной, после чего возьмешь протекторат над моим родным племенем, которое находится далеко на юге,  - совсем не скрываясь, Реккил моментально выложил все карты на стол.  - Я раньше был старшим старейшиной, но из-за подставы, император лично разжаловал меня и запретил покидать регион столицы. Теперь, единственное, что защищает земли моего племени от сраных аристократов, это моё имя и дядя Заклинатель, который доживает уже последние десятилетия. Но без второго, одно моё имя ничего не стоит, если я не могу покинуть регион. Однако если старший старейшина захочет взять какую-то область или семью под свой протекторат, то никто, кроме самого императора, не сможет пойти против него!
        Кай оказался сильно потрясён.
        - И вы вот так просто мне всё это рассказываете?
        - Мм? А что, я должен выдумывать какую-то ложь и плести интриги, как это любят местные? Зачем? Я вырос в обычном обществе. Если у меня есть друг, то я говорю ему правду, если у меня есть враг, то я убью его в честном бою, а не в спину. Зачем выдумывать сложности?
        - Но что, если я не друг? Что, если, когда я стану старшим старейшиной, то откажусь исполнять вашу просьбу?  - обескураженно спросил Кай.
        Шрамоликий жутко… по-звериному усмехнулся.
        - Что если… что если… Зачем мне гадать и выдумывать? Зачем забивать голову чем-то бесполезным? Если ты мне не друг, если действительно не захочешь брать протекторат, то всё просто…  - пугающе блеснули глаза Реккила,  - я просто убью тебя, найду нового ученика и повторю всё снова.
        Кай не знал, что и ответить. Логика Реккила была проста, но в тот же момент железобетонна.
        - Э-э, понял. Я шутил, не нужно меня убивать…
        - Ну и хорошо!  - улыбнулся мужчина.  - А теперь слушай свой итог!.. Итак, двигаешься ты будто слепая двуногая кобыла! В каждой твоей попытке атаковать голема или уклоняться, ты делаешь столько ошибок и лишних движений, что хватит каждому ученику секты для разбора. Про само фехтование я вообще молчу. Это будто в кусок дерьма накидали крох вкусного блюда. Я к тому, что некоторые движения у тебя явно взяты из какого-то стиля, который, кстати, совершенно тебе не подходит! Остальное же, это движения наркомана во время припадка! А ещё… твоя левая рука! Ты, наверное, не замечаешь, но в бою она у тебя болтается и дёргается как сумасшедшая! Такое чувство, что раньше ты долго занимался чем-то, где используются обе руки, и сейчас свободная рука об этом напоминает.
        - А-а…  - хотел как-то оправдаться Кай, но внутренне понял, что Реккил прав. Хотя и было немного обидно. А когда парень услышал последние слова Заклинателя, то сразу же вспомнил свою жизнь на Земле, в которой, естественно, использовал обе руки в боях на ринге. Да и в целом, ещё с детства Кай пользовался обеими руками в равной степени, и даже писать мог левой, так же как и правой. Помниться, Каю говорили, что это называется амбидекстерией…
        - В связи с этим, хочу спросить, почему ты вообще решил использовать меч как оружие и кто, такой бездарь, обучал тебя?
        - Эмм…  - в действительности замялся Кай,  - даже не знаю… меч казался мне хорошим оружием. Ну а по поводу, кто учил… то никто, я сам обучался…
        Повернув голову, Реккил изумлённо посмотрел на парня.
        - Хм. Интересно… Тогда это многое меняет,  - пробормотал мужчина.  - Но вообще, ты прав: меч, это прекрасное оружие,  - призвав из пространственного кольца обычный на вид клинок пикового уровня качества, Реккил совершил филигранный взмах, который тут же породил мощный порыв ветра.  - Длинная, острая полоса стали, созданная лишь для одного - убийства. И знаешь,  - посмотрел он на Кая,  - за свои почти две сотни лет жизни я изучил множество стилей меча, поэтому спрошу: что ты скажешь, если я предложу обучить тебя Стилю Двойного Клинка Скорости моего племени?
        Потратив секунду на переваривание столь внезапной информации, Кай моментально заинтересовался подобным предложением. Кровь парня забурлила от предвкушения.
        - Да!  - чуть не выкрикнул он.  - То есть. Я хотел бы изучить его!
        Ещё с давних пор, Кай замечал за собой, что ему будто чего-то не хватает во время боя. Но он никак не мог понять, чего именно. Непонятное ощущение постоянно ускользало от него, а из-за не останавливающегося вороха событий, у него как-то и не было времени серьёзно обдумать это.
        Однако прямо только что, буквально нескольким словами, Реккил будто раскрыл парню глаза. Как он мог не догадаться, что после десятилетия использования обеих рук при жизни на Земле, пытаться использовать только одну, это словно умышленно лишать себя части тела? Почему он был так слеп?!
        Кай не знал. Но был рад тому, что Реккил позволил ему прозреть.
        - Ну что ж, в таком случае мы начнём прямо сейчас!  - энергичности в голосе Заклинателя было не занимать.
        Мужчина достал из пространственного кольца пару самых простых клинков Низшего ранга, которые в обычных обстоятельствах не могли бы поранить даже кожу Кая.
        - Лови!  - бросил он их парню.
        Кай же, найдя в себе новые силы, сумел вовремя словить оба меча.
        - Даю тебе десять минут отдыха, после чего мы начнём!  - объявил Реккил.
        Таким образом, с этого дня началось обучение Кая у Заклинателя.
        Естественно, большую часть времени парень тратил на изучение и отработку Стиля Двойного Клинка Скорости, но удавалось выделять дни и на другие тренировки. Помимо наличных у Реккила тренировочных зон третьего класса, что были все (кроме алхимической лаборатории и ремесленной мастерской) собраны здесь, юноша также посещал зону второго класса - кладбище оружия, в которой медитировал над проявлениями законов меча.
        Очки Секты же, столь нужные для посещения этих мест, Кай припас из прошлого. Ещё лишь запланировав подставную смерть, парень перенёс почти все пять тысяч очков, полученных от Гринроу, на «Талисманы Хранения», которые заранее купил в Пагоде Сокровищ. Потом же, когда он зарегистрировался как Ли Коу, юноша перенёс очки на новый медальон ученика.
        Спустя неделю безжалостных тренировок, Реккил оказался невероятно поражён. Ибо как выявилось, к этому моменту Кай уже успел запомнить все показанные ему движения Стиля Двойного Клинка Скорости, коих суммарно было не менее пары сотен. Естественно, Заклинатель и не догадывался, что парень владел абсолютной памятью и способностью видеть энергию, благодаря которым он мог запоминать любые движения практически слёту. Конечно, были и недостатки в исполнении этих приёмов Каем, но это лишь дело времени, пока он не заучит все движения до автоматизма. А уж чего-чего, но упорности парню хватало.
        Таким образом, примерно через месяц активных тренировок и боев с големом, Кай смог заставить память своего тела отчасти заучить самые важные движения. Хотя до уровня того же Реккила ему всё ещё было далеко.
        К сожалению, за всё это время Улия так и не проснулась. Наркотик вроде как перестал действовать, но последствия от перенасыщения Инь никуда не ушли. Сделать же что-то лекари тоже не могли, так как проблема была связанна конкретно с душой, а не телом. Так ещё и Рун’Тан продолжал свой сон, поэтому не мог помочь.
        Второй же неприятной вещью стало то, что экстракт для прорыва на уровень Закалки Сенсорных органов всё ещё не был до конца настроен на частоту Ки парня. Да и в целом оставалось неизвестным, сколько ещё времени понадобится для этого…
        Поэтому юноша и мог, что лишь продолжать тренироваться.
        Под надзором настоящего мастера боевых искусств, уровень владения клинком Кая рос день ото дня. В какой-то момент Заклинатель даже перестал поражаться феноменальному прогрессу парня, и просто поставил на то, что если Кай продолжит тренироваться всё так же упорно, а скорость его роста не замедлится, то уже через год-полтора парень сравнится с самим Реккилом в этом стиле.
        Обрадованный своим относительным успехом, юноша всё же уговорил Заклинателя дать ему перерыв для поглощения пилюли. Речь шла о подаренной Гринроу Пилюле Преодоления Лимитов, что так и продолжала покоиться в пространственном кольце Кая, с каждой новой неделей теряя понемногу полезной энергии.
        Получив разрешение, парень занял помещение с массивом, собирающим внешнюю энергию, и подготовился к длительной культивации. В прошлом, как Кай узнал от Гринроу, если поглотить хотя бы пятьдесят процентов энергии этой пилюли, то эффект продлится минимум пару недель. И если личные ученики были способны достигнуть отметки в семьдесят процентов, то Каю были доступны все сто!
        Так как Реккил владел целым тренировочным комплексом, предназначенным для массового пользования, то все тренировочные зоны здесь не были маленькими комнатушками. Поэтому для силовых тренажёров здесь нашлось место.
        Активировав массив сбора праны на полную мощность, Кай закинул пилюлю в рот и удобно уселся. Сейчас ему предстояло внутренней силой разбить оболочку лекарства, а затем выдержать те мгновения взрыва энергии препарата, пока он будет подчинять его.
        Таким образом, на это у него ушло порядка полутора часов, после чего юноша наконец взял под контроль силу пилюли и распределил её почти по всему телу (кроме органов ступени Закалки Разума), дабы та впиталась. Вскоре парень перешёл к интенсивному «тасканию железа» и поглощению внешней энергии, что вкупе давало значительно больший результат.
        Более месяца, или же тридцать два дня Кай как сумасшедший изматывал своё тело, стараясь использовать по максимуму полученную пилюлю, пока её эффект наконец-таки не кончился. И кажется, у парня это всё же получилось.
        Глядя на меню параметров, Кай по-дурацки улыбался.
        Параметры:
        Возраст: 16
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Тела
        Уровень: Закалка Мышц
        Характеристики:

[Мощь]: 29,91

[Скорость]: 29,94

[Выносливость]: 31,18

[Стойкость]: 40,74

[Ментал]: 11,2

[Энергия]: 41

[Свободные]: 0
        Способности:

[Дыхание Силы]. Ранг: Низший

[Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший

[Техника Рассекающих Рук]. Ранг: Низший

[Техника Огненного Наказания]. Ранг: Земной

[Символьная Техника Поля Искаженного Восприятия]. Ранг: Земной

[Символьная Техника Незримого Рассечения]. Ранг: Земной

[Техника Спирального Вращения Ки Жизни]. Ранг: Земной. Прогресс Закалки: 100%

[Техника Пяти Невесомых Шагов. Том 1]. Ранг: Земной

[Техника Высвобождения Энергии]. Ранг: Низший
        Законы: неизвестны.
        Особенности и экипировка:

[Пробуждение «Спящей Крови»]. Прогресс: 27%

[Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: Заблокировано.

[Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

[Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный

[Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный
        Достижения:

[Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.
        Задания:

[Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.
        Теперь его параметры можно было сравнить с таковыми у сильнейших внутренних учеников последнего уровня Закалки Разума. И возможно, даже личные ученики этого уровня могут проиграть Каю в физических параметрах, а в количестве энергии и подавно. Хотя исключения всё-таки имели место быть. Ещё свежи оставались воспоминания о возможной смерти. Гринроу… этот монстр определённо имел куда более высокие параметры, чем даже нынешний Кай. И думалось парню, что только после перехода на ступень Закалки Разума, а также после полного пробуждения «Спящей Крови» он сможет сравняться с разноглазым…
        Наконец, завершив тренировку, юноша всё-таки решил дать себе денёк на восстановление, чтобы затем вернуться к тренировкам с Реккилом.
        Встретившись на следующий день, мужчина сразу отметил возросшую силу Кая, которую мог ощутить благодаря своей ступени. Однако даже в таком случае он решил не давать парню спуску. Юноша тут же отправился в бой с големом, который теперь был практически равен среднестатистическому воину уровня Открытия Акупунктурных точек.
        И естественно, даже после заметного усиления, такой противник оставался сильнее Кая. Парню то и дело приходилось, что лишь уклоняться, даже не рискуя браться парировать атаки. И вот, в определённый момент голем, а точнее массив, управляющий им, смог подловить парня. Кай не успевал увернуться, поэтому ему не оставалось ничего другого, кроме как выставить клинок для защиты.
        Мощь полновесного удара воина начала ступени Закалки Души обрушилась на меч Кая, грозя вырвать клинок из пальцев, или даже повредить отдачей руку. Однако парень моментально придумал, как извернуться, в тот же момент решив применить один из приёмов изучаемого им стиля.
        Резко сдвинувшись чуть вбок, он сделал оборот вокруг своей оси, тем самым хоть немного уменьшив колоссальную нагрузку от только что обрушившегося на него удара. Заканчивая разворот, юноша без промедления атаковал вторым клинком.
        Боевая кукла успела среагировать, выставив наперерез своё оружие, однако в момент столкновения произошло нечто совсем неожиданное для Кая. Его второй меч вспыхнул небывалой силой, из-за чего оба клинка потрескались, а сам голем отлетел на пару метров назад.
        Система моментально высветила сообщения.
        Внимание!
        Освоен один из законов Пути Меча: Закон Отражения.
        Получен титул: Слышащий.
        Глава 23
        На краю жизни и смерти
        Бой остановился. Одним лишь откидыванием голем не отделался. На теле боевой куклы красовалась глубокая трещина, появившаяся от неожиданно вспыхнувшей силы. Тренировочный массив отключился.
        Кай замер на месте, ошарашенно уставившись на потрескавшийся меч для тренировок.
        На несколько секунд установилась тишина, которую вскоре разорвал голос Реккила:
        - Да-а-а…  - протянул он.  - Значит, Вейт был прав, когда говорил о просветлении. Кстати, поздравляю. Дай угадаю, Закон Отражения?
        Кай же вместо ответа продолжал таращиться на тренировочный клинок. Парень видел то, что не было доступно зрению Реккила. Он наблюдал за переливающимися внутри повреждённого оружия узорами и символами, сделанными из… из чего-то неизвестного Каю. Но это точно была не энергия.
        В тот момент, когда эти знаки появились в клинке, в разуме парня сразу же оказалось мелкое, поверхностное понимание их сути. Он будто слышал шепот этой силы. Слышал, чтобы понять…
        Это был закон. Закон, который открылся ему.
        Теперь Кай знал, как призвать его и вплести в энергию или даже предметы. Именно этот закон дал ему ту неожиданную силу.
        - Ау!  - вдруг раздалось совсем рядом, а затем Кай ощутил, как ему в затылок нагло тыкают пальцем.  - Ты заснул, что ли?
        Парень наконец отреагировал, обернувшись.
        - О, очнулся!
        - Как вы догадались? И что это за такой Закон Отражения?  - слегка промедлив, стал расспрашивать Кай.
        - Дык, почувствовал же! А Закон Отражения - это довольно-таки редкая вещь среди всех законов Пути Меча.
        - Путь Меча?
        - Ой, ну ты и тёмный лес!  - махнул Реккил.  - Когда кто-то говорит о законах меча, или законах копья, или законах огня, то всегда имеется в виду определённый Путь. Ну вот у Пути Меча есть свойственные оружию законы: Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Отражения, Закон Намеренья и ещё два легендарных закона, это Закон Формы и Закон Слияния.
        Для Кай данная информация была в новинку.
        - И вы владеете ими?  - спросил он первое, что пришло в голову.
        - Нет конечно! Дурак, что ли? Я только лет десять как освоил Закон Отражения, и надеюсь смогу ещё Закон Намеренья когда-нибудь понять. Про последние два я даже не мечтаю. Слишком нереально это.
        - Расскажите поподробней!  - зацепился парень. Подобная информация была очень важна, так что желательно узнать всё как можно раньше. А кто лучше, чем Заклинатель может объяснить это?
        - Ла-а-адно… побуду добрым сегодня,  - шрамоликий опять явил свою пугающую улыбку.  - Короче, чтобы стать Слышащим, ты должен каким-то образом освоить один из первых семи законов, что я назвал. Самые простые и распространённые, это законы скорости, силы и прочности. Обычно почти все Слышащие начинают именно с них. Чуть более сложными и редкими являются законы рассечения и пронзания. Ну а наиболее редкие это Закон Отражения и Закон Намеренья.
        - Но почему же я освоил один из наиболее редких?  - Кай изумился своей удаче, внутренне, естественно, радуясь этому.
        - Познать закон можно лишь наблюдая за ним. Будь то его проявление в природе или дело рук другого мастера. И то, только если будет к этому талант,  - кивнул Реккил.  - В твоём случае помогло просветление, полученное от врат секты.
        - Врат?
        - Ага. Думаешь, как они были сделаны? По сути, это огромный артефакт, в основном напичканный Законом Отражения Семи Мастеров Основателей.
        Парень на секунду задумался, наклонив голову, а затем задал новый вопрос.
        - А в чём разница? Ну, если смысл первых законов понятен из названий, то что делает Закон Отражения и тот же Закон Намеренья?
        - Да уж…  - Заклинатель приложил ладонь к лицу.  - Откуда ты такой незнающий взялся?
        - Ну извините, не было у меня учителя,  - холодно ответил Кай.
        - Ладно, ладно. Только не плач, девчонок учить я не хочу,  - усмехнулся Реккил.  - Короче говоря, Закон Отражения работает так, что э-э… что может принять силу чужого удара, а затем добавить её к твоей собственной атаке! Ну или как-то так. А вот Закон Намеренья может позволить атаковать цель на расстоянии.
        - В смысле?  - удивился Кай.  - Это как обычная дальняя атака?
        - Ха-ха, не недооценивай его. Нет, конечно. Закон Намеренья даёт тебе возможность атаковать цель, будто она уже рядом! То есть не нужно пересекать расстояние, как у дальних атак. Понял?
        - Угу…  - многозначно покивал Кай, понимая, что почти всё разузнал. Оставался лишь последний вопрос.  - А что по поводу легендарных законов? Закона Формы и Закона Слияния?
        - Хм, малой, я же тоже не всё знаю. На то они и легендарные. Вон разве что поговаривают, что Семь Мастеров Основателей, а также первый император знали Закон Формы, который поднял их на следующий уровень изучения законов после Слышащего.
        - Ясно…  - вздохнул парень.
        - Да уж, какой-то ты слишком любопытный. Всё равно всё это можно узнать в библиотеке секты.
        - Стоп, что?!  - изумился Кай.  - Здесь есть библиотека?
        - Ну да,  - как само собой разумеющееся кивнул Реккил.  - Хотя там в принципе редко кто бывает…
        Кай промолчал. В мысленном списке обязательных дел добавилось ещё одно: посетить библиотеку секты и запомнить все тамошние книги - в будущем обязательно может понадобиться.
        - Ну что ж, раз ты теперь знаешь Закон Отражения, то тебе будет проще освоить и другие законы Пути Меча. Так что можешь отправляться в зону кладбища оружия, и попытайся освоить Закон Скорости. Именно он больше всего нужен для Стиля Двойного Клинка Скорости.
        Это были последние слова Реккила, прежде чем он опять бесследно исчез.
        Кай растерянно огляделся, но так и не заметив следов Заклинателя, решил последовать совету. Однако перед этим он отправился в квартал Стеншет, дабы проведать Улию. И сделал он это как раз вовремя, так как состояние его сестры не так давно ухудшилось.
        Прибыв в поместье Вейтил, естественно в своем настоящем облике, парень застал лекаря и его помощниц в комнате девушки. Выявилось, что у Улии повысилась температура, и даже алхимические лекарства были практически бессильны. А когда уже прибыл сам лекарь, который находился на ступени Закалки Души, то стало известно, что проблема кроится в душе девушки. Со слов целителя, она стала менее стабильной и может в любой момент распасться. Лихорадка же - это просто симптом, и исцеляя тело, душе не помочь. Нужно влиять напрямую на неё. Однако на подобное были способны лишь редкие мастера душ, которых в империи всего-то раз-два и обчёлся. Да и род Вейтил уж точно не мог позволить себе их услуги, а даже если бы и мог, то пока они сюда приедут с далёкого востока, уже будет слишком поздно. Посему выходило, что, не повлияв как-то на ситуацию, Улия может в скором времени умереть.
        Когда Кай всё это услышал его волосы встали дыбом, а сердце ушло в пятки. Казалось, будто кто-то выбил у него землю из-под ног, пока липкий и мерзкий страх медленно захватывал его, растекаясь по венам. Он не мог позволить себе потерять ещё и Улию. Просто не мог…
        Ненависть к Гринроу ещё больше укоренилась в сердце парня.
        После того как лекарь всё-таки сумел сбить на время температуру, Кай попросил их всех выйти, сразу после чего отправился в мир своей души. Очутившись рядом с Рун’Таном, парень пытался докричаться до него, но всё было безрезультатно. Даже когда юноша поднял духа за грудки и дал несколько сильных пощечин, это никак не повлияло на результат. Красноволосый как спал, так и продолжал это делать дальше.
        Пытаясь держать себя в руках и бессмысленно не срываться, Кай вернулся в реальный мир.
        Перед ним спокойно лежала спящая девушка, и со стороны могло бы показаться, что всё нормально. Однако это всего лишь ширма. Проблема крылась внутри, а не снаружи…
        Взяв Улию за руку, Кай неожиданно понял, что та ненормально холодная.
        - Черт! Дерьмо! Нет, нет, нет… Я не верю, что и она уйдёт…  - отчаянно бормотал парень, склонившись над сестрой.  - Мы ведь только встретились, ты не можешь… Я ведь обещал старику…
        В груди что-то стало сдавливать, медленно перерастая в невыносимую боль. Но в какой-то момент Кай резко сжал кулаки и явил сосредоточенное выражение лица.

«Нет нельзя опускать руки, я должен… просто обязан придумать, как спасти её!..»
        Первым делом, откинув эмоции, парень стал перебирать в уме все возможные варианты.

«Семья Стеншет мне не поможет. Вейтил слишком бедные, а даже если я пойду на поклон к Северу, то не факт, что он согласится. Да даже если и согласиться, то сколько времени займёт, чтобы отправить послание аж к Лазурному Хребту, а затем дождаться прибытия мастера душ? Думаю, что даже игнорируя самые опасные зоны, на это понадобится минимум полгода. Протянет ли Улия столько?  - Кай печально взглянул на девушку.  - Лекарь говорит, что нет, а в таком случае Север не захочет рисковать. Ведь если мастер души приедет, а Улии уже не станет, то платить всё равно придётся. Да и не факт, что в таком случае сам мастер душ согласится ехать, если сестра в столь плачевном положении. Поэтому Стеншеты отпадают… Что ещё? Думай! Думай же!.. Точно! Ходят слухи, что и у императорского рода имеется мастер душ. Определённо у них такой должен быть! Но что тогда? Как я могу связаться с ними? Реккил? Точно нет, раз его лично император разжаловал и ограничил передвижение. Кто тогда? Север? А захочет ли он рисковать перед императором, спрашивая о мастере душ, которого официально-то и не афишируют? Не думаю, хотя этот вариант
имеет хоть какой-то шанс. Кто ещё? Кто?.. Вот оно! Лилия! А точнее её учитель - старший старейшина. Он определённо должен иметь хорошую связь с правящей семьёй. Конечно, я всё ещё должен Лилии за недавний бой с Гринроу, но иные варианты и того хуже…»
        Расхаживая по комнате взад-вперёд, Кай неожиданно услышал сдавленный вдох. Резко остановившись и посмотрев на Улию, он увидел, что дыхание сестры начало учащаться, а она сама краснеть. Температура девушки стала возвращаться: они слишком недооценили всю ситуацию!
        Кай тут же бросился к выходу, и сразу за дверью обнаружил служанку.
        - Найди лекаря, жар вернулся!  - выпалил он, после чего вернулся внутрь.
        Интуиция стала нашёптывать ему остаться и попытаться что-то сделать. Но вот что, Кай не знал. Поэтому в первую очередь решил попробовать «увидеть» проблему.
        Активировав энергетическое зрение, юноша стал максимально концентрироваться на нём, с каждой секундой всё больше напрягая глаза. И вот, в какой-то момент ему показалось, что он заметил нечто непонятное на фоне внутренней энергии Улии. Несколькими мгновениями спустя это повторилось, а потом он смог узреть что-то необъяснимое.
        Кай знал, что душа содержит в себе энергию, так что чисто теоретически он мог увидеть её, что только что и доказал.
        Где-то в районе желудка Улии плавало что-то похожее на мячик. Чем дольше Кай разглядывал его, тем больше становилось видно. Взамен же его глаза вновь стремительно краснели и был близок тот момент, когда из них брызнет кровь. Но пока он ещё мог видеть, то использовал это на максимум.
        Вскоре парень смог разобрать, что этот мячик имеет помятую форму, а в некоторых местах даже есть дырки. И вот из них и вытекала некая сила.
        Кай не знал почему, но его вдруг потянуло предпринять хоть что-то. Приложив ладонь к животу Улии, он собрался было внедрить свою энергию в тело девушки, но вдруг раздался голос:

«Стой!»
        Кай резко замер, а затем, переборов гнев, заговорил.

«Значит, ты проснулся?»

«Да. Хоть и не сразу»,  - ответил Рун’Тан.

«Помоги мне»,  - тут же обратился парень.

«Я могу это сделать,  - твёрдо произнёс узник души.  - Но взамен также потребую помощи. Поклянись, что когда ты достигнешь пика ступени Заклинателя, то найдёшь для меня подходящее тело, фрукт с большим количеством энергии души и проведёшь ритуал переселения!»
        Рун’Тан обозначил свои условия.
        Кай спокойно выслушал духа, после чего немедля дал нужную клятву, указывая, что это произойдёт только, если Рун’Тан спасёт сейчас Улию.

«Мм. Смотрю недавнее событие возымело определённый эффект,  - удивлённо ответил древний дух, принимая клятву.  - Всё-таки решил пользоваться головой… Хорошо. А теперь дай мне контроль над телом и, самое главное, не мешай!»
        Парень сделал, как его попросили, вслед за чем потерял власть над собственным движениями, хотя и чувствовал, что в любой момент может вернуть её.

«Слушай внимательно, парень. Душа - это не просто смешанные Инь и Ян. Там ещё есть загадочные законы, что соединяют эти две силы, создавая из них энергию души. Так вот, сейчас у твоей сестры повреждена оболочка души. Законы-то там остались, но часть энергии души пропала, открывая путь для выхода остальной энергии. Нужно заделать пробоину, так сказать. Понимаешь? Для того чтобы сделать это, нужна энергия души. Поэтому спрошу: ты согласен дать часть своей энергии души, по сути, своей жизненной силы, чтобы я использовал её как материал для восстановления?»

«Да!» - моментально ответил парень.

«Ну тогда терпи и не вздумай сопротивляться!» - сосредоточенно произнёс Рун’Тан, после чего саму душу Кай пронзило невероятной болью.
        Реальность тут же померкла. Первые мгновения парень ещё терпел, но дальше его сознание стало разрывать на части. Юноша выл и молил остановиться. Ему казалось, будто его кожу сдирают, а затем тысячи раскалённых игл протыкают изувеченное тело. Его сдавливало и разрывало, бросало в огонь и заковывало в лёд. С мясом выдирались ногти и вырывались глаза, пока где-то внутри туловища его заживо поедали тысячи личинок, причиняя колоссальные страдания.
        Подобные вещи рисовала его фантазия, пока душа Кая корчилась в муках посреди бескрайней пустоты. И в тот момент, когда связь с реальностью была практически потеряна, когда он уже не мог терпеть и желал остановить мучения любой ценой, всё наконец закончилось.
        Кай впал в беспамятство.
        В то же время, в реальном мире Рун’Тан как раз заканчивал исцелять душу Улии. Ей повезло, она потеряла не так много энергии души, и основная проблема крылась именно в повреждениях оболочки. Чего нельзя было сказать о Кае. Ибо для того, чтобы залатать дыры в душе девушки, Рун’Тану пришлось потратить столько энергии души парня, что можно было точно сказать, что срок жизни юноши сократился минимум лет на тридцать…
        Почти десять минут потребовалось древнему духу, чтобы закончить лечение, после чего в комнату ворвался местный целитель и его помощницы. Всё ещё управляя телом Кая, старик отошёл в дальний угол, и медленно сел на кресло. Душа девушки наконец была исцелена, а лихорадку сбить всё-таки требовалось, так что пускай работают. Он же слишком устал…
        Сон возвращался обратно, опять он потратил много сил…

* * *
        Просыпался Кай медленно. Тягучей смолой растягивался этот процесс. Вроде бы парень ещё был во сне, но в то же время ощущал медленное приближение пробуждения. Но в какой-то момент воспоминания нахлынули на него, тем самым заставив резко открыть глаза.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Кай замер.
        Рядом с ним, слегка щурясь от ласкающего солнечного света, спокойно сидела и смотрела на него Улия.
        - Доброе утро,  - улыбаясь, прошептала она.
        Глава 24
        Экспедиция
        Он наконец встретил её.
        Сначала он провёл три месяца спящим в лесу, затем ещё год в подземном городе, потом два месяца добирался до Ривеертуна, ещё один месяц ждал начала вступительного экзамена в секту, вслед за чем он наконец её нашёл. Но даже тогда было сложно сказать, что они действительно встретились. В итоге ещё два месяца Кай провёл в тренировках, дожидаясь часа пробуждения сестры.
        И в конце концов он настал. Прошло аж двадцать месяцев с того момента, когда они в последний раз виделись. А было это как раз в тот день, когда Кай впервые столкнулся с Кияном, когда в дело оказались замешаны патриархи сильнейших семей Кальтии, когда старик Джонго умер…
        Больше он ни за что не позволит сестре так рисковать! Ведь он пообещал…
        Таким образом, наконец-то встретившись, Кай и Улия провели вместе три дня, даже не покидая пределов поместья Вейтил. Им было что рассказать друг другу, и естественно, тяжелее всего слова давались Каю. Ведь он должен был рассказать о событиях того самого дня.
        И он сделал это…
        Рассказал о Кияне, Яверте и Гелиосе, о том, что Джонго принял все грехи Кая на себя…
        Улия слушала каждое его слово про тот вечер, продолжая сохранять спокойное выражение лица, даже когда, казалось, было сложно сдержатся. Но всё это время девушка тоже не сидела на месте. Сестра Кая изменилась, стала сильнее морально…
        Поэтому она, как никто другой, понимала, что именно Кай и был тем, кто пострадал больше всех. Она же… она же просто сбежала, не в силах помочь ему…
        Дальше парень рассказал о вырезанной монстрами деревне, заброшенной шахте и о дивном подземном городе древней цивилизации, в котором ему пришлось застрять аж на целый год. Конечно же, при этом Кай не стал раскрывать деталей о существовании Рун’Тана и таинственного Лазурного Куба.
        После этого он поведал о мести и путешествии в столицу. Рассказал о знакомстве с Лилией и Стефаном, а также знакомстве с самим семейством Стеншет. И конечно же, он поведал о вступлении в Секту Упавшей Звезды, в которой и нашёл Улию. Детали же Кай решил опустить.
        Выслушав историю брата, девушка была сильно шокирована таким количеством всего произошедшего с ним. В действительности можно было сказать, что у большинства людей даже за всю жизнь могло не произойти хоть чего-то одного из рассказанного Каем.
        Улия, в свою очередь, не могла поведать столь многого, как брат. Её путешествие к Ривеертуну было спокойным, но очень длительным. И большую часть этого времени она проводила за работой на кухне, дабы оплатить своё место в караване. После попадания в столицу, девушка прожила несколько месяцев в особом городке, пока ожидала оформления пропуска, потому что ей всё же удалось подтвердить свою пользу для города, продемонстрировав неплохие навыки врачевания, обретённые за те года, когда она помогала старику Джонго.
        Затем Улия работала в небольшой клинике, впоследствии познакомившись с каким-то человеком, который сообщил, что знает, где находится Кай. И конечно же, это оказалось ложью, после которой девушка попала в руки слуг Гринроу, как подходящая кандидатка на ритуал. Дальнейших событий она уже не помнила…
        Мигом пролетели три дня. За это время ненастоящие брат и сестра поговорили о чём только можно. Кроме этого, Кай договорился с Гомером, дядей Лилии, чтобы устроить его сестру в поместье служанкой. Теперь всё точно будет хорошо.
        К сожалению, дольше задерживаться здесь Кай не мог. Улия больше никуда не денется, а вот как отреагирует Реккил на столь длительное отсутствие ученика - неизвестно. Поэтому парень поспешил вернуться в секту.
        Однако к своему удивлению, в нулевой тренировочной зоне, Заклинателя он так и не нашёл. А помимо всего прочего, что-то в секте изменилось. И вскоре Кай узнал, что. Из подслушанных разговоров других учеников, парень понял, что в ближайшее время произойдёт грандиозное событие: двухсотлетие императора, на которое была приглашена вся элита Алькеи, в состав которых в первую очередь входили именно Заклинатели, а не просто аристократия.
        О самом торжестве было известно заранее, однако только позавчера его объявили официально, пока в столицу уже прибывали сильнейшие воины империи и главы знатных семей.
        Разобравшись с ситуацией, Кай понял, что на него это никак не влияет, после чего направился к тренировочной зоне второго класса - кладбищу оружия. Шагая туда, парень осознал, что на празднование также должны будут прибыть люди из Кальтии. В том числе и Гелиос Бейвек - заклинатель, который убил Джонго и искалечил Кая. Тем не менее юноша быстро откинул мысли об этом, так как всё ещё был слаб для каких-либо помыслов о продолжении мести.
        Практически добравшись до тренировочной зоны, парень неожиданно замер, так как рядом с ним вдруг оказался Реккил.
        - Вы можете не появляться так внезапно каждый раз?
        - Ты где был?  - проигнорировал его шрамоликий.
        - У меня не может быть личных дел?  - нахмурившись, холодным тоном парировал Кай.
        Реккил вдруг усмехнулся:
        - Хех. Ну и ладно… На самом деле, я хотел тебе кое-что сообщить. Через два дня объявят об экспедиции. И ты будешь в ней участвовать, я уже договорился с младшими старейшинами, ответственными за фракцию «неприкасаемых», так что пойдёшь как один из них.
        - Что? Почему?  - растерялся Кай.
        - Не почему, а зачем! Как мне по секрету недавно сказали, Мастеру Майо Дзю пришла очень важная информация о каких-то опасных древних руинах, на территории которых до сих пор действует некая техника, что позволяет туда войти только молодым воинам. И это подтвердила целая группа заклинателей, которой так и не удалось попасть внутрь. Зато обычный посыльный двадцати лет прошёл сквозь барьер без проблем… Вот поэтому и было решено послать молодёжь секты в экспедицию. Ты же пойдёшь ради практики! Нет лучше места для тренировки, чем то, где полным-полно опасностей!
        Про то, что молодыми воинами считались парни и девушки до двадцати пяти лет, Кай уже знал.
        - Стоп, а если я там умру?  - не задумываясь, выпалил он.
        - Эмм… а как ты вообще тогда собираешься прогрессировать, не имея настоящих, серьёзных и даже смертельных битв? Только в такие моменты рождается истинное понимание боевых искусств, без которого ты точно не сможешь подняться выше ступени Закалки Разума. Не разочаровывай меня. Я думал, что ты понимаешь, что, став на путь развития, ты автоматически стал на путь смертельных опасностей! Девяносто процентов всех гениев, которым пророчили стать Заклинателями, никогда ими так и не стали. А знаешь, почему?
        - Они все умерли?  - предположил парень.
        - Да! Именно так,  - кивнул Реккил.  - Поэтому ты должен просто принять тот факт, что смерть всегда где-то рядом. А вот удастся ли уйти от неё, то это зависит лишь от тебя самого. Однако не стоит забывать, что можно использовать не только свои способности. Поэтому вот, лови.
        Внимание!
        Младший Старейшина Реккил Диваго инициирует сделку.
        Товар: 20 000 Очков Секты.
        Цена: нет.
        Принять/Отказаться
        - Подготовься к экспедиции как следует. И да,  - Заклинатель серьёзно взглянул на Кая,  - это последний мой подобный подарок… Ха-ха, всё равно это даже не мои деньги, так как Очки Секты мне в принципе не нужны. Ладно, бывай пацан. Продолжай тренироваться. Перед началом экспедиции ещё увидимся. Может быть…
        Следом Заклинатель исчез. Кай же только сейчас понял, что весь прошедший разговор, проходящие мимо ученики совсем не обращали на них внимания, будто Реккила и его ученика здесь не было. Опять эти странные способности истинного мастерства…
        Получив столь огромную сумму, юноша всё равно продолжил свой путь к кладбищу оружия, однако мысленно добавил задание посетить Пагоду Сокровищ.
        Параллельно же Кай обдумал слова Реккила про смерть, и в некоторой мере даже согласился с ними. Однако основной причиной, почему же он всё-таки не отказался от навязанного похода, стала материальная выгода. Ведь даже если вспомнить тот подземный город, в котором юноша встретил Рун’Тана, то плюсы вылазок в древние руины становились понятны сразу.
        Ну а теперь, наконец пришла пора очередной тренировки…

* * *
        Прошло полторы недели, прежде чем правление секты официально объявило об экспедиции. И каковым же было удивление Кая, когда указанным местом оказалась та самая пропасть, у которой караван Лилии оказался практически полностью уничтожен изгнанным родом Келай. И хотя сам вход обнаружился в нескольких километрах от пропасти, он определённо вёл именно туда.
        На сборы и подготовку выделили пять дней, после чего пара старших старейшин поведут всех желающих и подходящих под критерии. А именно: быть внутренним или личным учеником и быть не старше двадцати пяти лет. Естественно, все личные ученики, кроме парочки более старших, пожелали отправиться в ту бездну, а значит и подавляющее число внутренних учеников, которые являются членами каких-либо фракций пойдут следом. Что же касалось «неприкасаемых», то их главы также решили выделить группу людей для экспедиции, в состав которой войдёт и Кай.
        Парень, в свою очередь, все эти дни только и занимался, что проводил тренировки с клинками, а также медитации в зоне кладбища оружия, где старался познать Закон Скорости. И к его удивлению, у него это действительно получилось. Теперь Кай был обладателем тайного знания о двух законах. К слову, те же личные ученики владели в среднем тремя-четырьмя законами.
        Вскоре наступил день сбора. Проходил он за территорией Ривеертуна, неподалёку от юго-западных врат.
        - Эй! А ты кто?  - удивился один из членов фракции «неприкасаемых», заметив незнакомого парня в сине-серой одежде, которая символизировала принадлежность к их группе.  - Что-то я тебя не припоминаю.
        Кай взглянул на парня, однако прежде чем он успел что-либо ответить, заговорил ещё один человек:
        - Ты Ли Коу?  - спросил он, подойдя ближе.
        Осмотрев обратившегося, Кай понял, что это один из глав фракции «неприкасаемых», Джошуа. В сумме их всего было четверо, а сами эти ученики являлись людьми, которым, по сути, не хватило совсем чуть-чуть таланта, чтобы стать личными. Однако при этом их гордыня и жажда независимости не могла позволить уйти в подчинение личным ученикам, поэтому они и вступили в нейтральную фракцию, в которой добились высокого положения.
        - Да,  - кивнул Кай.
        - Хорошо. Эй, ребята,  - Джошуа окликнул группу, состоящую где-то из двадцати человек,  - это Ли Коу, и он идёт с нами.
        Множество взглядов сразу же устремились к Каю, оценивая того. Однако ощутив жалкий уровень Закалки мышц, практически все участники экспедиции этой фракции тут же потеряли всяческий интерес к неизвестному парню. Подумаешь, место себе купил…
        - Послушай меня,  - подойдя ещё ближе, еле слышимо, но всё равно надменно произнёс Джошуа,  - я не знаю, как тебе удалось заручиться поддержкой старейшины Реккила, но не вздумай творить глупостей в походе. Нам не нужны лишние проблемы! Надеюсь, ты меня понял.
        - Да, шеф,  - улыбнулся Кай.
        Смерив новичка уничижительным взглядом, Джошуа добавил:
        - Будь тише воды и ниже травы, и может быть, тебе даже повезёт найти что-то в руинах, вместо того чтобы погибнуть по глупости,  - после этого парень развернулся и зашагал обратно.
        Отвечать что-либо на подобное отношение Кай совсем не собирался, так как не желал привлекать излишнее внимание к своей фигуре. Всё-таки в экспедиции участвует не только фракция «неприкасаемых», но и ещё одиннадцать других фракций молодых личных учеников, среди которых был и Гринроу Йони…
        Через час объявили начало, после чего почти тысячная колонна сильнейших представителей своего поколения во всей империи направилась на запад. Проходя сквозь города и посёлки, они одним лишь своим видом внушали трепет каждому встречному. Статные, прекрасные парни и девушки без устали шагали по тракту, совсем не делая остановок и не имея видимого при себе груза. Казалось, будто все они шли налегке, однако правда была в том, что среди внутренних учеников в принципе не было тех, кто не имел хотя бы самого захудалого пространственного кольца.
        Таким образом, путешествие к нужному месту заняло всего пять дней. Члены Секты Упавшей Звезды наконец добрались до входа в подземные руины, скрытые за особым барьером.
        Перед тем как начать экспедицию внутрь, старейшины дали несколько часов на восстановление сил, после столь длительного перехода, а затем решили провести инструкцию.
        - Послушайте меня все!  - усиленным энергией голосом обратил на себя внимание старший старейшина, что вёл их досюда.  - Секта уже посылала разведчиков внутрь, но слишком глубоко забраться им не удалось из-за монстров. Так что первое: да, там есть монстры. Разведчиками были замечены некие существа похожие на гигантских личинок. Но выше уровня Закалки Спинного мозга там никого не нашлось, так что с этой стороны опасность невысока. Но есть другой минус: вероятнее всего, именно из-за этих монстров подземелье имеет множество туннелей, ведущих в самые разные стороны. Могу предположить, что там находится целый лабиринт, так что будьте осторожны. Следующее, что я хотел сообщить, так это о ваших целях. Во-первых, самым приоритетным является поиск источника этого барьера. Во-вторых, собирайте любые найденные там ценные вещи, будь то древний артефакт или редкая трава. Ну и… убивайте монстров! За всё это мы будем щедро выдавать Очки Секты. И напоследок хотел сказать, что убивать друг друга строго запрещено! Поэтому мы установили здесь артефакт-массив, который будет действовать на несколько десятков километров
и связываться с вашими амулетами. Любой убийца ученика будет моментально зафиксирован, и уже потом мы будем разбираться на суде старейшин. На этом всё, можете отправляться!
        Таким образом, члены секты получили последние наставления, после чего стали массово направляться широкому входу пещеры, покрытому розоватой, непрозрачной плёнкой. Шагающие впереди ученики, осторожно подходили к барьеру, и аккуратно соприкасались с ним. Как и ожидалось, он совсем никому не мешал, так как среди находящихся тут учеников не было людей старше двадцати пяти.
        Вскоре уже никто и не обращал внимания на барьер, так что в течение часа практически все члены экспедиции прошли внутрь.
        Находясь в самом конце, Кай, вместе с остальными представителями фракции «неприкасаемых», вошёл одним из последних. И в тот самый момент, когда парень полностью оказался за барьером, какое-то странное предчувствие кольнуло его. Виделось парню, что без неприятностей эта экспедиция точно не обойдётся…
        Глава 25
        Коалиция
        Больше тысячи учеников Секты Упавшей Звезды оказались внутри. Их встретила мрачная, едва освещаемая необычной синеватой плесенью на стенах, гигантская пещера. Она была настолько велика, что собравшаяся здесь толпа занимала даже меньше четверти всей площади. Повсюду стоял запах сырости.
        Глаза учеников быстро привыкли к сумраку, а в особенности у тех, кто уже успел закалить свои сенсорные органы. Парни и девушки некоторое время оглядывались, осматривая всё вокруг. Казалось, будто пройдя сквозь барьер, они очутились совсем в другом месте. И тот факт, что вошедшие первыми, осознали себя только в тот момент, когда все ученики секты оказались внутри, лишь усиливал этот эффект.
        Первые, в рядах которых был и Гринроу, стали понимать, что они не просто прошли сквозь барьер, а будто сразу переместились на те места, где теперь стояли. Лёгкое головокружение, которое лишь сейчас начало проходить, только подтверждало эти догадки.
        Толпа членов секты замерла на месте, постепенно приходя в себя. Но не успело пройти и минуты, как раздался крик.
        - Потолок! Монстры!!!  - услышали все здесь.
        Резко задрав головы, тысячная толпа участников экспедиции с ужасом смотрела на то, как на них градом сваливаются сотни огромных серых личинок. Среди существ не оказалось никого ниже уровня Закалки Мышц.
        Основной удар пришёлся на центральные и задние ряды учеников, но и передним не довелось скучать. На них с не меньшей стремительностью из глубин пещеры ползла ещё пара сотен этих омерзительных существ.
        Покрытые чем-то липким и тягучим, они были усеяны редкими волосками и огромным количеством морщин. В высоту монстры оказались от полутора до двух с половиной метров, а в длину достигали всех пяти. Разинув круглые пасти, в коих расположилось несколько рядов пугающих зубов, они с неожиданно высокой скоростью неслись к ближайшим ученикам.
        Но и это было не всё, ведь среди толпы приближающихся монстров, оказалась огромная личинка, своими размерами превышающая трёхэтажный дом. От существа исходила сила уровня Закалки Головного мозга.
        И пока где-то позади, другие ученики уже расправлялись с упавшими на них монстрами, вошедшие первыми, достав оружие, ожидали начала предстоящей стычки. Но в тот момент, когда члены трёх фракций уже были готовы рвануть вперёд, между ними разнёсся голос.
        - Они мои!
        Два разноцветных глаза горели пламенем азарта… Жажды боя!
        На лице Гринроу самопроизвольно появилась дикая улыбка, после чего в его руке оказалось искусно отделанное, тёмно-синее копьё. Это было личное оружие парня, которое мало кому удавалось увидеть. Даже в бою с Лилией, юноша не пожелал доставать его из пространственного кольца. Многие ученики впервые увидели характеристики подобного артефакта.

[Метеоритное Копьё Титана]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Пиковое
        Особенность: активная способность [Разрушительное Падение]
        Особенность: пассивная способность [Лавовый Наконечник]
        Особенность: вес копья составляет пять тонн, но для владельца оружие ощущается не тяжелее десяти килограмм.
        Гринроу слегка подогнул колени… Последующая за этим ударная волна создала на земле внушительную выбоину, а находившихся близко учеников с лёгкостью смело в разные стороны. Самого же парня уже не было на прежнем месте.
        Взмыв высоко вверх, разноглазый, держа копьё правой рукой, занёс его за плечо, и что есть силы метнул оружие в сторону полчища монстров. Ровно в тот момент, когда оружие парня насквозь пронзило гигантскую личинку, а наконечник достиг земли, колоссальный по мощи взрыв заставил пещеру затрястись. Все звуки померкли.
        Образовавшаяся ударная волна прошла сквозь каждого члена экспедиции, не оставив никого не задетым. Близстоящим ученикам пришлось поспешно возводить защитные техники, дабы их органы не разорвало, а кости не превратились в порошок. Своды пещеры задрожали, впрочем, как и её поверхность, и стены. У каждого, кто в тот момент был отвлечён боем и не мог заметить первопричину данного события, сложилось впечатление, что началось страшное землетрясение.
        Атака Гринроу повергла в шок всех, кто видел её. И лишь малая часть людей, наиболее развитых, оказалась потрясена не самой мощью удара, а пониманием того, сколько же нужно было влить энергии в копьё, чтобы добиться подобного эффекта.
        Сильнейший молодой ученик по-настоящему заслуживал это звание.
        Впереди образовался тридцатиметровый кратер, который, казалось, появился от падения самого настоящего метеорита. В его центре расположилось абсолютно невредимое копьё Гринроу, а сам кратер был залит мерзким синим супом - остатками находившихся там личинок.
        Одна-единственная атака парня уничтожила практически четыре пятых всех приближавшихся к ним монстров. Остальные же оказались полностью дезориентированными, и более не могли продолжать движение.
        Метко приземлившись на торчащее копьё, для того чтобы не погрузиться по колено в противную жижу из останков чудовищ, Гринроу совершил резкий акробатический трюк, позволивший ему вырваться из кратера и прихватить оружие с собой. Оказавшись на относительно «чистой» поверхности, при этом совсем не выглядя хоть сколько-то уставшим после недавней атаки, парень провёл ладонью по воздуху, вслед за чем рядом с ним появилась сотня миниатюрных огненных копий. Все они были направлены в разные стороны, и лишь после того, как каждая из атак оказалась запущена, стало понятно, что направления вовсе не случайны. На этом бой Гринроу против почти двух сотен монстров уровней Закалки Мышц и Закалки Сенсорных органов закончился. На всё сражение у него ушло не более половины минуты, притом было заметно, что личный ученик потратил не так уж и много сил. Такая мощь заставляла трепетать…
        Что касалось последней атаки Гринроу, то это как раз и была одна из вещей, которая сильно ударила по гордости Джавейл Алкис на прошлых соревнованиях. Ибо как тогда оказалось, разноглазый юноша владел не только несколькими законами Пути Копья, но и некоторыми законами Пути Огня, в которых сама Джавейл считала себя непревзойдённой для своего поколения.
        Осознание сразу двух путей законов в таком юном возрасте говорило об исключительном таланте парня. И единственный кто мог хоть частично приблизиться к подобному, это главный талант семьи Стеншет - Лилия. Всё-таки не так давно ей действительно удалось постичь один из простейших законов Пути Ветра. Других же учеников секты, сумевших освоить законы двух путей, больше и не было. Только среди достигших ступени Заклинателя находились такие.
        Таким образом, освоив часть законов этих двух путей, Гринроу смог выучить особую пиковую технику Серебряного ранга, для которой требовалось знание некоторых законов огня и любого вида оружия. Всё же всем ученикам было известно, что чем выше качество техники, тем сильнее зависимость от законов. Они не использовались напрямую в техниках, но без их понимания, изучить хоть что-то выше низкого качества становилось попросту невозможно.
        И пока Гринроу, используя особый системный предмет, собирал немногочисленные кристаллы энергии, добытые из уничтоженных тел личинок ступени Закалки Разума, бой других учеников со свалившимися на них монстрами успел уже закончиться. Данное сражение оказалось довольно простым практически для всех присутствующих, учитывая численное и силовое превосходство членов экспедиции над монстрами. Поэтому, из более чем тысячи человек, погибло всего лишь шестеро самых слабых и неудачливых. Остальные же очень быстро справились с чудищами, хотя и без разного рода повреждений у части учеников всё же не обошлось.
        - Хм, неплохо,  - Джошуа снисходительно похлопал Кая по плечу, заметив рядом с парнем три убитых личинки уровня Закалки Сенсорных органов, которые так «удачно» свалились на юношу.
        Кай же, на деле даже не доставал оружия, использовав лишь Ки меча. Такие противники были ничем для него. Парень даже особо и не задумывался о врагах, быстро завершив бой на полном автоматизме, потому что в тот момент его беспокоило кое-что совсем другое. Вот только понять, что конкретно, Каю пока так и не удавалось.
        Битва завершилась. Кто-то осматривался, пытаясь обнаружить возможных выживших монстров, кто-то доставал кристаллы энергии, кто-то же, из числа особо «везучих», занимался залечиванием ран. Казалось бы, всё закончилось, однако, как и некоторое время назад, над толпой вдруг разнёсся неожиданный крик.
        - Барьер!  - указывая пальцем, привлёк всеобщее внимание какой-то парень.
        - Твою мать!
        - Что за?!..
        Взглянув в нужную сторону, сотни людей оказались шокированы. И Кай был удивлён не менее. А виною тому стало то, что в том месте, где находился закрытый барьером проход в пещеру, ныне не было ничего кроме простой каменной стены. Вход пропал, что значит - их действительно перенесли в это место.
        Лёгкая паника стала резко распространяться среди членов экспедиции, словно пожар в сухом лесу.
        - Эй! И что нам теперь делать?!  - с тревожными нотками вдруг выпалил кто-то.
        - Бездна! Да что за дерьмо?!
        - И как теперь быть?..  - испуганно прошептала какая-то девушка рядом с Каем.
        Различные высказывания всё чаще вспыхивали то там, то тут, но Кай всё ещё продолжал игнорировать это. Ведь он наконец-таки понял, что же его тревожило. Парень помнил, что данное место должно было быть связано с той пропастью, из-за чего и назревал вопрос: «А почему они так и не ощутили ту „злую“ энергию, которая действовала на членов каравана Лилии, во время переправы через мост?».

«Гадство,  - поморщился Кай, смотря на то место, где ранее был барьер.  - Значит, всё не так просто. Почему же в тот самый момент, когда исчез проход в пещеру, появилась эта „злая“ энергия? Неужели это всё ловушка? Кто мог провернуть подобное?! Такое точно не под силу даже пиковому Заклинателю! Подумать только, разве это не было что-то вроде портала? Кто или что мог создать такое?!»

«Могу предположить, что это техника переноса»,  - неожиданно отозвался Рун’Тан.

«Ты не спишь?» - ещё больше удивился парень.

«Пока нет,  - древний дух решил утаить, что впитал в себя излишки энергии души Кая, которые остались после исцеления Улии. Всё равно вернуть их обратно было нельзя, так не пропадать же добру? Вот поэтому он и мог бодрствовать пока. Да и, если что, клятву не вредить, таким образом он не нарушил.  - Возможно, эта пещера находится куда глубже, чем вы думаете. И конечно же, подобное „совпадение“ никак не могло быть случайным. Кто-то точно стоит за этим, поэтому будь предельно осторожным! Что же касается этой „злой“ энергии, то я думаю, что это последствия смерти кого-то очень могущественного в этом месте».

«Даже сильнее тебя? И кстати, разве тогда ты не мог ощутить, что это не просто барьер, а техника переноса?»

«Нет, подобное место было бы для меня прошлого просто детской песочницей. Но уж слишком долго я прожил в виде духа… И нет, я не мог почувствовать технику переноса заранее. Сейчас я не настолько силён для подобного. Это просто моё предположение, основанное на имеющихся данных».

«Ясно. И что теперь делать?»

«А мне откуда знать, как устроено это место? Ищите выход…»
        Внезапно Кая случайно задели плечом, тем самым вернув в реальный мир, в котором к этому моменту, под воздействием негативной силы данного места, шум людских голосов только нарастал. Всё больше и больше гневных и оскорбительных выкриков произносилось попавшими под воздействие «злой» энергии учениками. Во многих местах начались откровенные перепалки, а некоторые, особо вспыльчивые личности, уже были готовы броситься в бой. Страх, вкупе с паникой и эффектом толпы серьёзно повлияли на большинство присутствующих людей. Но в один момент весь гул оказался заглушён резким выкриком:
        - Закрыли свои рты!!!  - буквально прорычал на всю пещеру мрачный Гринроу, сила воли которого полностью подавила внешнее влияние. Всё же даже Кай уступал разноглазому в этом параметре.
        Тысячная толпа, услышав грозный окрик сильнейшего молодого личного ученика, который вдобавок нёс в себе импульс подавляющей силы парня, сразу же притихла. Однако долго это не продлилось.
        - Да пошёл ты! Какого хрена я должен тебя слушаться?!  - выкрикнул в ответ какой-то внутренний ученик ступени Закалки Разума, который впал в неадекватную ярость из-за местной атмосферы.
        Всеобщее внимание моментально устремилось к наглецу. А благодаря тому, что все ученики стояли в группах собственных фракций (не считая немногих внефракционных), а сами группы расположились в некотором отдалении друг от друга, то практически все могли увидеть столь дерзкого парня, «товарищи» которого резко отошли от храбреца.
        Гринроу Йони жутко оскалился.
        - Кажется, вы все кое-чего не поняли,  - фигура парня исчезла со своего места, чтобы затем появиться рядом с выскочкой. Молниеносный взмах левой рукой, и от удара тыльной стороной ладони голова наглеца мгновенно отрывается от шеи.  - Это место очень опасно!
        Секундой спустя раздался негромкий, но ошеломляющий всех стук упавшей на землю головы.
        - Гринроу!  - пугающе процедила Джавейл, одновременно с этим призвав законы огня и очень необычное оружие - веер. Вокруг него то и дело появлялись всполохи огня.  - Ты обезумел!

[Веер Стремительного Пожара]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Пиковое
        Особенность: активная способность [Взмах, Исторгающий Пламя]
        Особенность: активная способность [Испепеляющий Луч]
        Особенность: любые техники Серебряного ранга, связанные с огнём, получают усиление в полтора раза.
        Девушка твёрдой, но нарочито медленной походкой направилась к ненавистному врагу. И причина на то у неё была серьёзная: убитый наглец хотя и был дураком, но всё-таки являлся одним из членов именно её фракции!
        - Обезумел этот мир! Я же лишь следую его правилам!  - ухмыляясь, ответил Гринроу.
        - Ты сам себя пометил. Убийца!  - победно улыбнулась девушка в ответ.
        На её слова юноша лишь рассмеялся, после чего сказал:
        - Э-э-эх… Ну что за глупости? Просто посмотри, связи с массивом, который отслеживает убийства, больше нет! Так что… разве я кого-то убивал?  - состроил он невинное личико.  - Спроси кого хочешь, тебе скажут, что он сам погиб в бою с… личинкой? Ха-ха. Ну а если так не скажут, то кто им поверит без доказательств, тем более с моим-то авторитетом, а?
        Услышав слова парня, каждый член экспедиции тут же проверил собственный медальон, в действительности не ощутив никакой связи с установленным на поверхности массивом, которую они чувствовали раньше. Теперь убийства учеников и вправду никто не мог отследить, так как все они оказались отрезаны от контроля старейшин.
        Осознав, что Гринроу не лжёт, а также то, что одних слов, даже тысячи (что вряд ли) свидетелей будет недостаточно, чтобы обвинить его, Джавейл разгневалась ещё сильнее.
        - Ах ты ублюдок!  - выпалила она, после чего языки пламени стали появляться рядом с девушкой.  - Я сожгу тебя!
        Возле обоих личных учеников уже давно никого не стояло, ибо каждый опасался попасть под случайный удар, предстоящего боя. Однако неожиданно всё пошло не так, как ожидали многие.
        - Джавейл, остынь,  - расслабленно произнёс Блейкор Эргрет, личный ученик и выходец из второй по силе семьи в империи.
        - Да, Блейк прав. Не стоит горячиться, особенно в таком опасном месте,  - обольстительно произнесла Адриана Окушинра, тоже личная ученица и по совместительству внучка патриарха четвёртой в Алькее семьи.
        Почти двухметровый, очень жилистый парень, и среднего роста, подкачанная красотка. Пара личных учеников, которые неожиданно встали между Гринроу и Джавейл, перекрыв последней дорогу.
        - Что это значит?  - нахмурилась огненная красавица.
        - Ну, знаешь,  - используя поучительный тон, будто общаясь с малым и неразумным ребёнком, заговорил Гринроу,  - обычно союзники помогают друг другу.
        - Союзники?  - вздрогнув, ошарашенно спросила Джавейл.
        - Да. Хотя я бы скорее назвал это коалицией,  - зазвучал голос Анри Септа, ещё одного личного ученика.
        Растерянно замерев, Джавейл наблюдала за тем, как к Гринроу направляются семеро личных учеников, включая Блейкора, Адриану и Анри.
        Баланс сил резко сменился, и только что это отчётливо понял каждый присутствующий. Теперь здесь было не двенадцать фракций (одиннадцать личных учеников плюс «неприкасаемые») и группа внефракционных, а мощная коалиция, состоящая из фракций восьми личных учеников, и кучка «изгоев». И в число вторых входили все те, к кому Гринроу явно не питал тёплых чувств.
        Это была сама Джавейл, на которую пали подозрения парня, по делу уничтожения его дома. Также в коалицию не вошла новичок-Лилия, со своей жалкой фракцией из десятка человек. Её Гринроу также записал в сообщники по тому преступлению, так как именно блондинка отвлекла его боем в тот день. Третьим же оказался лысый крупный парень - личный ученик по имени Нетра Кан. Основные силы его фракции не так давно были практически полностью уничтожены во время неудачной вылазки в дикие земли, из-за чего влияние Нетра сильно ослабло. Ну и конечно же, были «неприкасаемые», с которыми личные ученики и так не вели дел, отчего приглашать в коалицию их никто не стал.
        Пещера быстро разделилась на две части: они и мы, коалиция и «изгои». Девятьсот человек с одной стороны и чуть более двух сотен с другой. Разница колоссальна.
        В воздухе запахло смертельной опасностью, которой, чтобы вспыхнуть, хватит и малейшей искры…
        Те, кто не вошёл в коалицию начали понимать, что ситуация слишком быстро переменилась, и сделать хоть что-то теперь было невозможно. А учитывая, что выход из пещеры исчез и убийства учеников отныне ничем не отслеживаются, то их положение стало ещё более шатким.  - Как-то так, Джавейл,  - улыбнулся Гринроу.  - Как теперь видишь, сила точно не на твоей стороне,  - раскинул он руки, намекая на объединённую мощь восьми фракций.  - Поэтому… ты ещё намерена выполнить своё обещание сжечь меня?  - насмешливым тоном спросил парень.
        Глава 26
        Ловушки
        Оказавшиеся «изгоями» быстро поняли своё незавидное положение, поэтому никто не спешил как бы то не было выражать недовольство.
        - Джавейл, Нетра, Лилия и прочий мусор,  - высокомерно огласил Гринроу.  - Если вы и ваши фракции не желают стать жертвами несчастного случая, то советую не возражать против приказов коалиции, и возможно, вам всё же повезёт вернуться из этой экспедиции живимы.
        Лица тех, к кому обращался Гринроу выражали злость, однако никто так и не спешил совершать глупостей. Здесь не было идиотов, желающих помереть в какой-то дыре, особенно после недавнего, показательного убийства какого-то выскочки.
        - Молчите? Ну и хорошо. Значит, согласны,  - кивнул разноглазый, а затем повернулся к собравшимся рядом с ним личным ученикам. Далее Гринроу говорил без энергии в голосе, так что слышали его лишь стоящие неподалёку люди.  - Итак, что будем делать?
        - А не слишком ли ты раскомандовался? Вроде как наш союз равноправен, так почему это ты выступаешь, будто самый главный?  - вдруг возмутился один из личных учеников, который уже достиг первого уровня ступени Закалки Души.
        Гринроу тяжело вздохнул, приложив ладонь к лицу.
        - Ну хочешь, иди повторим им то же самое. Побудь главным, так сказать,  - морщась, словно отвечая идиоту, коим и считал собеседника, произнёс парень.  - Наш союз равен. Или я командовал кем-то из вас?
        - Гринроу прав,  - вклинился Блейкор Эргрет.  - Не стоит пороть горячку. Важнее, что нам теперь делать? Я думаю, что никто не ожидал, что вход исчезнет.
        - А что нам остаётся делать? Мы просто должны идти дальше по тоннелю,  - скучающе произнёс Анри Септ.
        - Вот так просто?  - косо взглянув на парня, спросил Блейкор.
        - А что нам ещё делать?
        - Мы можем остаться в этом месте. Думаю, общих запасов кристаллов хватит, чтобы продержаться здесь год или полтора…
        - А что дальше?  - перебил его Анри.  - Я как-то сильно сомневаюсь, что мы дождёмся помощи от старейшин, которые даже пройти через барьер не смогли. Нас скорее всех мёртвыми посчитают. Да и кроме того, не стоит забывать о местных монстрах и странной энергии. Мне кажется, что чем дольше мы здесь задерживаемся, тем большая опасность нам грозит. А если же мы пойдём вперёд, то есть шанс наткнуться на другой выход. Как любит говорить мой учитель: «Движение - жизнь, а промедление - смерть». И знаешь, Блейк, я почему-то сейчас с ним согласен.
        - Я не давал тебе права сокращать моё имя,  - нахмурился Блейкор, показывая своё истинное отношение. Всё-таки на время экспедиции они были союзниками, но никак не друзьями.
        - Предлагаю проголосовать,  - произнесла Адриана.
        - Согласен,  - кивнул Гринроу.  - Кто за то, чтобы мы пошли по тоннелю, а не оставались тут?.. Кто против?.. Значит, решение принято.
        В итоге проголосовало шесть человек «за», и двое (Блейкор и тот парень Закалки Души, который высказал претензию Гринроу) «против». После этого личные ученики обсудили, что будут делать с «изгоями», и пришли к решению, что те могут ещё пригодиться, так что лучше заставить их идти с ними. Так оно и произошло, вслед за чем все члены экспедиции выдвинулись вперёд.
        В течение следующего часа тысячная толпа двигалась по однообразному, широкому тоннелю, время от времени встречаясь в монстрами-личинками. Однако в эти разы их было гораздо меньше, в отличие от первого раза. Поэтому путешествие можно было назвать относительно спокойным и безопасным.
        Тем не менее очень скоро всё изменилось. Двигаясь вдоль подземного коридора, Гринроу боковым зрением вдруг заметил неожиданно засветившийся участок земли, на который в этот момент ступил один из учеников. Свет пропал так же резко, как и появился. Мужчина, зашедший на то место, замер, а затем перевёл взгляд на находящихся неподалёку глав фракций. Его взгляд выражал кромешный ужас.
        - Помог…  - потянулся он рукой, после чего его тело попросту лопнуло, окропив рядом стоящих людей ошмётками и кровью.
        - Все замерли!  - закричал Блейкор, но было слишком поздно.
        Ещё четыре раза вспыхнули участки земли, а затем четверо человек умерло пугающим образом. Все они были внутренними учениками, достигшими уровня Закалки Головного мозга, а несколько из них даже успело установить защитные техники, однако те так и не спасли их от действия ловушек. И это было самым страшным.
        - Дерьмо!  - выругался член семьи Эргрет, так как из пятерых погибших, четверо были именно из его фракции.  - Мы ещё можем вернуться назад! Я как знал, что это плохая идея уходить оттуда!
        - Не горячись,  - произнёс Гринроу.  - Посмотри, ловушки засветились там, где уже проходили другие ученики, а это значит, что они только сейчас стали активными! Кто знает, сколько ловушек находиться позади нас и в той пещере.
        - Кто-нибудь из вас смог ощутить ту ловушку?  - вмешалась в разговор Адриана.
        К сожалению, никому из личных учеников коалиции сделать это не удалось, что они и сообщили.
        - И что тогда будем делать?  - вняв голосу разума, спросил Блейкор.
        - У меня есть предложение, поэтому надеюсь никто не будет против, если я немного покомандую?  - Гринроу окинул союзников взглядом. Как и ожидалось, в такой ситуации никто не выказывал протеста.  - Хорошо,  - кивнул он, а затем влил силу в голосовые связки.  - Эй вы! Джавейл, Лилия, Нетра и «неприкасаемые»! Сейчас же идите вперёд, и выстроитесь по ширине тоннеля! Дальше мы будем следовать за вами.
        Услышав слова Гринроу, ученики, видевшие недавние смерти, стали паниковать. Если их посылают вперёд, то это значит, что из них решили сделать эдакий щит. Естественно, что никто не желал принимать на себя удар невидимых ловушек, защищая таким образом ублюдков из коалиции.
        - Вы оглохли? Успокойте свои фракции, и выдвигайтесь вперёд. Иначе мы вырежем часть из вас, после чего оставшиеся всё равно пойдут туда! Решайте, чего вы желаете: отказаться и сразу же сдохнуть от наших рук, или пойти вперёд и иметь шанс выжить?

«Изгои» затихли. Угрозы Гринроу не были пустыми, коалиция действительно применит силу, если кто-то откажется повиноваться. Это понимали все.
        - Гадство!  - сплюнул Джошуа, а затем повернулся к двадцатке членов своей фракции.  - Пойдём.
        После чего парень зашагал вперёд. Его подчинённые немного поколебались, но вскоре, опустив плечи, в любой момент готовые использовать защитные техники и артефакты, потопали за главой их фракции.
        - Тц!  - скривился Кай, но выделяться не стал и пошёл, куда и было велено.
        Несколькими минутами спустя фракции Джавейл, Нетра и Лилии также последовали примеру «неприкасаемых». Теперь четыре этих группы шли перед коалицией, подвергая себя риску угодить в смертельную ловушку. Тем не менее выбора не было.
        Путь учеников секты продолжился дальше. Однако уже через некоторое время пугающий крик вновь разнёсся по тоннелю. На этот раз один из учеников фракции Джавейл попал в ловушку, которая сожгла того буквально за несколько мгновений. Идущие первыми рефлекторно замерли на месте, заставив остановиться и тех, кто шёл за ними. Разумеется, это вызвало некие волнения.
        - Чего встали?  - раздался голос одного из личных учеников коалиции.  - Оттого что вы лишнюю минуту простоите на месте, ловушки точно не исчезнут! Давайте, идите! Или вас подогнать парочкой техник?
        Лукас, лысый помощник Джавейл, в этот момент стоял рядом со свой госпожой и яростно скрежетал зубами, потирая пространственное кольцо, в котором хранилось его оружие. Ему ужасно сильно хотелось развернуться и отдать приказ уничтожить того ублюдка. Их использовали как пушечное мясо, это невероятно бесило и ранило горделивые сердца воинов. Пускай они и не были личными учениками, но они всё ещё оставались теми «гениями», которым удалось стать внутренними учениками в самой могущественной организации во всей империи. Как можно было стерпеть подобное отношение?!
        Взглянув на вспыльчивую госпожу, мужчина, к своему удивлению, так и не обнаружил каких бы то ни было эмоций на лице Джавейл. Как ей, при её-то характере, удавалось сохранять такое спокойствие?
        Заметив внимание подчинённого, девушка негромко произнесла:
        - Лукас, может я обычно и не сдерживаю эмоции, но я не настолько глупа, чтобы рисковать своими людьми. Если мы будем идти дальше, то шансов выжить у нас будет больше. И вот когда мы выживем, когда угроза пропадёт, когда выберемся отсюда, когда противники расслабляться, когда забудут о нас, тогда-то мы и нанесём ответный удар! Все наши враги будут жалеть, что в этот день использовали нас как щит. Но без какой-либо жалости мы будем вырезать их как свиней… А пока что, просто будь предельно осторожен, чтобы дожить до конца.
        Услышав слова госпожи, Лукас, а также ближайшие к ней слуги, сильно воодушевились, решившись выстроиться перед Джавейл, чтобы стать её щитом. Однако прежде чем они сделали хоть шаг, где-то справа, одинокая фигура уже вновь продолжила путь. Казалось, будто этот человек совсем не страшился здешних опасностей. И была этим человеком Лилия.
        Параллельно с тем, что ей всё время приходилось сопротивляться «злой» энергии, которая давила на неё сильнее, чем на остальных из-за высокой чувствительности (благо испытание Врат Секты сделало Лилию сильнее в этом плане), эта же самая особенность девушки позволяла ей в действительности ощущать ближайшие ловушки.
        Заметив это, Кай, который находился у самого левого края тоннеля, хмыкнул, а затем последовал примеру девушки. Удивлённые взгляды членов фракции «неприкасаемых» тут же упали на новичка. Многие посчитали его сбрендившим идиотом, но самому парню было плевать на чужие мысли. С его-то энергетическим зрением здешние ловушки были для него как на ладони, поэтому и не представляли какой-либо угрозы. Юноша попросту обходил их все.
        Вскоре тысячная толпа вновь пришла в движение, после чего игры со смертью начались снова. Найти ловушки, используя любые уловки от бросания вперёд камней до разбрызгивания крови перед собой, так и не получалось. Приблизительно раз в минуту вспыхивала новая ловушка, отправляя на тот свет очередного ученика. И каждый раз, когда такое происходило, практически все остальные «изгои» вздрагивали и замедляли шаг, молясь, чтобы они не стали следующими. Однако как бы они ни старались, общая численность «живого щита» неуклонно уменьшалась, и уже буквально через несколько часов пути от более чем двухсот человек осталась всего сотня. Большинство из них сгинуло от ловушек, но были и такие, что, впав отчаяние, отказывались идти вперёд. В итоге их смерть приходила со стороны членов коалиции.
        Однако было и другое важное событие, которое произошло за это время: образовалось два предводителя. Лилия и Кай, скрывающийся под личиной Ли Коу, оказались в центре всеобщего внимания «изгоев», а затем и коалиции. Ибо, шагая впереди всех, за всё прошедшее время только они ни разу не угодили в ловушку. А наблюдая за их движением детальней, ученики стали замечать, что эта пара идёт будто по заранее известному маршруту, проложенному так, чтобы огибать все опасные участки тоннеля. Первые, кто заметил сие, решились следовать точь-в-точь за этой парочкой. А немного спустя уже практически все «изгои» шли за Каем и Лилей, образовывая целые цепочки из людей.
        И естественно, это не могло не отразиться на коалиции. Обходя смертельные участки и более не шагая по всей ширине тоннеля, идущие первыми больше не попадали в ловушки, а значит те оставались членам фракций союза. Заметив, что теперь их люди умирают вместо «живого щита», объединившиеся личные ученики заподозрили неладное, а узнав, что происходит впереди, и вовсе остановили движение всей экспедиции.
        - Все остановитесь!  - прокричал Блейкор.
        Требовалось обсудить: последовать примеру «изгоев», но при этом растянуть почти девятьсот человек на большую дистанцию (что опасно и долго), или же заставить тех вновь идти по всей ширине тоннеля, нарочито подвергая их опасности? Однако решение они принять всё-таки не смогли…
        Услышав выкрик Блейкора, Кай сильно замедлил шаг, начав обдумывать: послушаться ли ему или идти дальше, используя своё преимущество как защиту? Принять решение он так и не смог…
        В одно мгновенье, огромных размеров участок тоннеля вспыхнул ярким светом по-настоящему гигантской ловушки. И парень мог поклясться, что до этого он её там точно не видел. Так или иначе, чуть более сотни людей, находящихся впереди всей колонны, мгновенно исчезли. Среди пропавших были все «изгои», а также пару десятков человек коалиции.
        Восемь личных учеников, увидевших это, ещё несколько секунд таращились на то место, где недавно был их «живой щит».

* * *
        Когда изливающийся во все стороны до жути яркий свет наконец утих и, проморгавшись, ученики смогли оглядеться, они поняли, что оказались совсем в другом месте. Да, это был подземный тоннель. Да, он практически никак не отличался от прошлого. Да, здесь было всё так же сыро, а на стенах и потолке едва светила какая-то плесень.
        Тем не менее, почему-то каждый присутствующий тут человек был уверен, что это совсем другое место. Что означало лишь одно - их вновь переместили.
        Когда шок и растерянность прошли, «изгои», кои тут были в полном составе, в конце концов обратили внимание на два десятка бойцов из фракций коалиции. Гневные гримасы исказили лица тех, кого буквально минуту назад считали «живым щитом». И конечно же, вся злоба оказалась направлена на неудачно переместившихся с ними ублюдков, от которых до переноса только и были слышны лишь унизительные оскорбления и угрозы.
        Само собой, те, на кого оказался направлен весь негатив тут же поняли своё положение.
        - Эй, эй…  - вдруг вспотел член одной из фракций коалиции, выставив перед собой ладони,  - ребята, погодите-ка. Не стоит горячиться! Мы это… мы можем быть полезными! И… и к тому же нас заставляли главы наших фракций говорить все те слова! Это… это правда! Я… я…  - резко захлопнулся парень, потому что прямо перед ним, будто из ниоткуда появился личный ученик Нетра Кан.
        Недавний обидчик «изгоев» имел высокий рост, однако перед поистине громадным Нетра он казался просто ребёнком. Помимо того, что здоровяк и так был невероятно перекачан, да так, что ширина его плеч была вдвое было чем таковая у Кая, так ещё и его рост был свыше двух метров! Мямливший до этого парень натужно сглотнул, после чего задрал голову вверх, чтобы увидеть лицо личного ученика. Аура уровня Открытия Акупунктурных точек легла на плечи паренька, сковав того. И лишь мелкая дрожь пробегала по телу юноши, игнорируя давление.
        - Сдохни,  - с мерзостью, буквально выплюнув это слово, Нетра обрушил свой пудовый кулак на голову парня. В итоге она скорее лопнула от мощи удара здоровяка, даже не успев оторваться от шеи, что заставило личного ученика выругаться, так как из-за этого его заляпало кровью и кусками мозга.
        В этот же момент позади Нетра раздался резкий, но полностью ожидаемый шорох. Решив ударить в спину, к нему приблизился ещё один ученик, посчитавший, что это удачный момент, чтобы нейтрализовать личного ученика. Вот только в тот самый момент, когда здоровяк уже был готов отразить атаку и убить подлеца, в груди противника появилась широкая, прожжённая дыра.
        - Это было ни к чему. Он бы меня даже не поцарапал,  - пробасил бугай, обращаясь к Джавейл, от указательного пальца которой исходил лёгкий дымок.
        - Хм!  - вздёрнула головой девушка.  - Я не ради тебя! Просто он первый, кто под руку попался.
        - Ну ладно,  - безучастно пожал плечами здоровяк, а затем повернулся обратно к членам коалиции.
        Сейчас ему, как, собственно, и Джавейл, требовалось выпустить пар, чем они в итоге и занялись. Никто не смел мешать «веселью» этой парочки, и уже менее чем через пять минут с двадцаткой неудачников было покончено. Ни один из них, даже имея численное превосходство, так и не смог ничего противопоставить силе личных учеников. Все до единого были убиты. Что же касалось реакции остальных «изгоев», то она была в основном полностью солидарной с таким исходом.
        Когда всё закончилось, Джавейл выцепила взглядом нужную ей фигуру, а затем направилась к ней. Подойдя ближе, девушка произнесла:
        - Лилия Стеншет, скажи, ты знаешь безопасный путь в этих руинах?
        Вопрос красотки с тёмно-бронзовой кожей заставил всех без исключения взглянуть на блондинку. Ведь возможно, а скорее даже вероятнее всего, как минимум половина из всех здесь присутствующих дожила до этого момента лишь благодаря Лилии. В то время, когда они шли за ней, никто не заботился о том, чтобы начать расспросы, потому что вся их концентрация уходила на то, чтобы уловить возможный момент срабатывания ловушки, а потом выскользнуть из неё или использовать защитную технику, или артефакт. А лучше, и первое, и второе, и третье. Но вот сейчас очень многим стало интересно услышать ответ.
        - Нет,  - покачала головой Лилия, развеяв большинство домыслов,  - я всего лишь могу ощутить их. Где-то в радиусе десяти метров или вроде того.
        - И ты тоже?  - изогнула бровь Джавейл, взглянув на Ли Коу.
        Парень кивнул.
        - А здесь… Здесь есть ловушки?  - выпалил кто-то из массы учеников.
        - Нет. Я не ощущаю. Я успела немного походить по округе пока шёл бой, но ничего так и не ощутила,  - ответила блондинка.
        - Это хорошо,  - облегчённо вздохнула Джавейл, а вместе с этим послышались вздохи и многих других учеников.  - Но почему же мы перенеслись сюда?..
        - В любом случае нам же лучше. Теперь нет угрозы от коалиции,  - произнёс Нетра.
        Таким образом, немного передохнув, дабы избавиться от недавнего стресса, и обсудив в какую сторону идти (тоннель всё же другой), группа из чуть более, чем сотни человек выдвинулась на поиски выхода. Впереди попросили пойти Кая и Лилию, от чего те не отказались.
        Вот только долго их «перерыв спокойствия» не продлился…
        Свернув на очередном из участков подземного коридора, члены экспедиции пришли к гигантской пещере, которая размерами совсем не уступала той, из которой они и начали это путешествие. Однако в этот раз, пещера всё-таки отличалась, а именно тем, что была полна трещин и расщелин различной величины. Они расположились не только на стенах пещеры, но и вообще по всей поверхности подземного зала, включая каменный пол и свод.
        Внутри оказалось довольно-таки темно, отчего ученикам пришлось активировать несколько сподручных артефактов для освещения.
        - Вы слышите? Что это за шум?  - навострив уши, прислушался Джошуа, главарь «неприкасаемых».  - Река, что ли, подземная?
        Вопрос парня заставил прислушаться и остальных. Увы, открывшаяся вскоре правда никому не понравилась. Странный шум приблизился, после чего изо всех щелей в пещере, неистовым потоком стали сыпаться, вылезали и выпрыгивать десятки пауков-монстров. Каждый был минимум со взрослого мужчину, а то и больше. Количество же их просто зашкаливало, хотя в плане силы никого выше уровня Закалки Сенсорных органов среди чудовищ вновь не обнаружилось. Вот только и самих воинов более была не тысяча, а всего лишь жалкая сотня.
        Бой завязался моментально. И хотя монстры могли задавить лишь количеством, давление на учеников оказывалось нешуточное. Членам экспедиции приходилось постоянно крутиться будто юле, отбиваясь от нападок тварей, что шли беспрерывным потоком. Единственным плюсом было то, что чудища не могли напасть все сразу, так как мешали друг другу.
        Шло время. Уже через пятнадцать минут многие ученики стали ощущать усталость, а после получаса бойни появились первые жертвы. Однако даже тогда громадные пауки не прекратили прибывать. Спустя три четверти часа после начала внезапного сражения, от некогда сотни пришедших сюда учеников осталось только шестьдесят, а в дополнение к этому теперь и сильнейшие среди них стали ощущать усталость. Концентрация терялась, был близок тот момент, когда кто-то из них ошибётся, пропустит атаку, получит ранение, умрёт…
        Кай тоже не был исключением. Хотя парень и имел высокие, даже по меркам большинства личных учеников, параметры, это не отменяло того факта, что смертное тело не может вести столь интенсивный бой слишком долго. Но вскоре люди стали замечать, что больше к монстрам на подкрепление никто не приходит. Это воодушевило учеников, дав им возможность отыскать в себе дополнительные силы, чтобы добить всё ещё многочисленные, но последние остатки орды чудовищ.
        В этом бою Каю не требовалось применять техники или оружие, поэтому он не намеревался лишний раз светить Клинком Водной Глади. Вместо этого, юноше хватало сил его собственного тела и энергии меча, кою он активно использовал, кроша монстров на части. И только их непомерное количество не давало парню ни на миг расслабиться.
        Вот только он всё же чувствовал нарастающую усталость…
        Разрубив пополам монстра, парень только в последний момент успел уклониться от жвал очередного паука, которые целили ему прямо в шею. Всё-таки даже для Кая такая атака была бы слишком опасной.
        Бритвенно-острые жвалы оказались буквально в миллиметре от закалённой кожи юноши, после чего, нога парня, окутанная Ки меча, искромсала тушку чудища при ударе, а затем отправила в быстрый полёт на несколько метров. И уже собираясь переключиться на другого монстра, спешащего к нему, Кай в самый последний момент заметил, что за один из зубцов убитой им только что твари, зацепилась некая верёвка…
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Верёвка, на которой висел флакончик с экстрактом «Зелья Спокойной Закалки», столь нужного Каю для прорыва на первый уровень Закалки Разума!
        Рефлекторно приложив руку к груди, парень, как и ожидалось, не ощутил находящегося ранее под одеждой флакона с экстрактом.
        - Да ты шутишь?!  - сплюнул он, а затем использовал Шаг Смещения, совершив молниеносный рывок в нужную сторону.
        Увы, к этому моменту труп паука, за челюсти которого и зацепилась сорванная подвеска с флаконом, уже стремительно падал вглубь, наверное, самой широкой расщелины в этой пещере. Её размеров хватило бы, чтобы даже целый автобус мог провалиться туда.
        Тем не менее… почему-то даже не задумываясь, Кай сразу же сиганул вслед, погрузившись во тьму неизведанной пропасти…
        Глава 27
        Прорыв
        Резким движением схватив флакон с экстрактом, Кай широко улыбнулся. Ёмкость оказалась цела, а сам парень успел вовремя возобновить подпитку концентрата зелья своей Ки, дабы то продолжало насыщаться. Ибо как парень помнил, если разорвать эту связь более чем на минуту, то с каждой последующей секундой, время, требуемое для завершения процесса настаивания, будет увеличиваться на сутки и даже более.
        Теперь же он наконец мог разобраться с собственным падением вглубь мрачной расщелины. Продлилось оно практически полминуты, и за это время, Кай, естественно, смог ощутить постоянно нарастающий уровень плотности «злой» энергии. Но к счастью, благодаря возможности контролировать и внешнюю силу, юноша всё ещё мог спокойно находиться в таких условия, при которых другие члены экспедиции должны были потерять сознание или даже получить душевную травму. И если домыслы парня были верны, то прямо сейчас он приближался к источнику всей этой силы.
        Усилием воли изъяв Клинок Водной Глади из пространственного кольца и обвив его энергией меча, Кай с нажимом вонзил оружие в каменные стены пропасти. Юношу ощутимо дёрнуло вниз из-за силы инерции, однако на его закалённое тело это никак не повлияло. Прорубив в скале разрез в десяток метров, он наконец остановился, повиснув на собственном оружии.
        Следом за этим Кай услышал внезапный звук удара громадной туши мёртвого монстра-паука о землю. Данное событие моментально сигнализировало парню о том, что дно этой расщелины оказалось не так уж и далеко, поэтому не остановись он сейчас, то мог бы попрощаться с жизнью. Всё-таки даже со своими параметрами, Кай не был способен позволить себе безопасное падение с подобной высоты.
        Взглянув вниз, он увидел лёгкое свечение, освещающее то пятно, которое осталось от разбившегося тела убитой им ранее твари. По прикидкам Кая до дна оставалось не более двадцати метров.
        С другой же стороны, переведя взгляд наверх, он ничего дельного так и не увидел. Пролетев так далеко, юноша теперь даже не слышал шума боя, ещё недавно доносившегося до его ушей.
        В итоге получалось, что у Кая оставался лишь один выход: спуститься вниз, чем он, собственно, и занялся. Сам спуск занял всего пару минут, после чего парень наконец ступил на твёрдую поверхность. Осмотрев себя, юноша чертыхнулся: вся его одежда и даже волосы оказались заляпаны останками монстров.
        - Чёрт!  - скривился он, а затем, шлёпая наполненной кровью пауков обувью, зашагал вперёд.
        Поозиравшись, Кай понял, что опять оказался в какой-то пещере.

«Да что это за место-то такое?! Площадь всех этих подземных тоннелей и пещер даже больше древнего Подземного Города в Кальтии. Неужели это всё те личинки постарались? И насколько же глубоко я тогда нахожусь? По ощущениям вроде не сильно глубоко, но всё же…  - промелькнуло в голове парня, вслед за чем он резко насторожился и замедлил шаг.  - Кажется, я был прав. Уровень „злой“ энергии всё растёт и растёт. Любопытно, что же там такое?»
        Осознав, что теперь из-за столь плотной негативной силы он более не может нормально ориентироваться при помощи энергетического зрения, Кай немного поколебался, но всё-таки решил рискнуть. Вытянув левую ладонь, он моментально сплёл из нитей энергии простоватую структуру, выученную в библиотеке секты. Данная техника не требовала словесной активации, поэтому, когда контур замкнулся, рядом с кистью парня появился яркий шарик света, который моментально осветил большую часть окружающего пространства.
        И это заставило Кая тут же стать в боевую стойку, призвать клинок в правую ладонь, а в левую (шар света повис в воздухе, привязанный несколькими нитями энергии к ауре парня) зеленоватую пилюлю, кою он немедля закинул в рот. Вслед за этим силы парня стали резко восстанавливаться, хлынув бурным потоком в его истощённое недавним боем тело.
        Причиной же столь неожиданной перемены оказалось та мерзость, которую Кай наконец смог увидеть. А именно - сотни и даже тысячи белоснежных коконов, расположившихся на стенах и потолке. Как только их осветила техника парня, стали видны противные взгляду небольшие тела, находящиеся внутри коконов.
        По телу Кая пробежала небольшая дрожь. Юноша не хотел себе признаваться, но ещё в прошлой жизни он имел довольно-таки сильное отвращение к этому типу членистоногих.

«Кажется, у этих тел пока нет душ. Вероятнее всего, что они ещё растут, так что можешь не опасаться их скорого вылупления»,  - прокомментировал Рун’Тан.

«Это обнадёживает,  - вздохнул Кай, при этом не спеша убирать клинок.  - Тогда интересно, кто же сделал такую огромную кладку?»
        На этот раз древний дух отмолчался.
        Дальше Кай стал двигаться, ориентируясь по уровню плотности энергии, направляясь к предполагаемому источнику. Странный дух авантюризма и азарт найти что-то очень ценное вели его вперёд. И хотя его могла поджидать опасность, парень считал, что в случае чего сможет быстро уйти с помощью Техники Пяти Невесомых Шагов. Да и к тому же, возможно, именно у источника подобной силы найдётся ответ на то, как же выбраться из этого подземелья.
        - Да что же это такое?!  - гневно прошептал Кай, взглянув себе под ноги.  - Что с этим полом? Это точно не камень.
        Присев, он приложил ладонь к поверхности. Она была крайне шершавая и слегка поддавалась натиску руки Кая.

«Парень,  - серьёзно произнёс Рун’Тан.  - Похоже, что это чья-то кожа».

«В смысле?» - растерялся Кай, почему-то отдёрнув ладонь от пола.

«В прямом,  - выдохнул дух.  - Я более чем уверен, что прямо сейчас ты стоишь на гигантском трупе какого-то монстра».
        Парню понадобилось пару секунд, чтобы осмыслить сказанное.

«Погоди, погоди! Ты хочешь сказать…» - всполошился он, но юношу перебили.

«Да. Я считаю, что вся эта пещера, а возможно, даже само подземелье, стоит на останках какого-то очень большого существа».
        - И ты так просто это говоришь…  - почему-то уже вслух пробормотал шокированный парень.

«Просто я видел и побольше в свои времена,  - хмыкнул Рун’Тан.  - Развиваясь, некоторые монстры ещё и продолжают расти. А представь, чего можно достичь на высоких ступенях?»
        - Мда…
        Дальнейший путь Кай продолжил уже с мыслями, что он будто какой-то паразит, топчет тело непомерных размеров твари. А ещё Кай думал о том, кто же тогда смог убить такое гигантское существо?
        Однако в какой-то момент все эти мысли испарились: парень вдруг ощутил витающие рядом отголоски законов меча. То, что он начал чувствовать было похоже на пребывание в тренировочной зоне секты - кладбище оружия, в стенах которого ему удалось познать Закон Скорости.
        Вот только в этом месте было значительное отличие: здешние законы меча стояли совсем на ином уровне по сравнению с наследием Секты Упавшей Звезды. И конечно же, направление, из которого они исходили, полностью совпадало с предполагаемым источником «злой» энергии.
        И уже через пять минут осторожной ходьбы, Кай наконец-таки смог увидеть сам источник. Им оказалась очень длинная, но узкая расщелина. А точнее, так юноша подумал изначально. Но приглядевшись, он понял, что это была никакая не расщелина. Источником «злой» энергии являлась самая настоящая рана на теле помершего давным-давно гигантского существа!
        Однако даже не это потрясло Кая аж до мурашек. Ведь кроме самой раны, здесь находилось три невероятных предмета, заставивших парня вспомнить такое подзабытое чувство как алчность!

[Меч Расколотого Солнца]
        Ранг: Золотой
        Качество: Пиковое
        Особенность: активная способность [Раскол Солнца]
        Особенность: активная способность [Целительный Поток]
        Особенность: благодаря особому материалу клинка, он способен поглощать и использовать как энергию свет.
        Особенность: клинок восстанавливает силы владельца при соприкосновении, используя накопленную энергию.

[Пылающее Пространственное Кольцо]
        Ранг: Золотой
        Качество: Пиковое
        Особенность: пассивная способность [Великое Сжатое Пространство]
        Особенность: при попытке стереть метку владельца не им самим, кольцо атакует душу взломщика призрачным пламенем.

[Мрачно-Серый Фрукт Кинкацу]
        Ранг: Золотой
        Качество: Низкое
        Описание: духовный фрукт вырос на плоти могущественного существа, на протяжении более тысячи лет впитывая законы меча, энергию меча и тёмную жизненную силу погибшего монстра.
        Углядев все три объекта, Кай разве что слюни не начал пускать. В тот момент он находился на холме, в сотне метров от этих сокровищ, уровень качества которых ему подсказал Рун’Тан.
        Ближайшим из них был духовный фрукт, к которому парень направился в первую очередь. На самом деле, хотя он и назывался «фруктом», но больше походил на некую ягоду. Да и росла она из земли. Выглядело же это сокровище совсем неприметно, и как гласило его название, действительно было мрачно… скорее даже грязно-серого цвета. И подозревал Кай, что именно такая окраска и невзрачный внешний вид позволяли фрукту избегать излишнего внимания, которое и раскрыло бы (дало системную подсказку) его ценность. Увы, благодаря энергетическому зрению, с Каем подобное не сработало.
        Что же касалось меча и кольца, то те находились подальше, и не имели совсем никаких меток владельца - особых техник-печатей, которые воины могли ставить на предмет, тем самым не позволяя кому-то ещё применять способности помеченных вещей. Совсем недавно Кай тоже поставил метку владельца, на каждый важный для него предмет. Тем не менее подобные предосторожности не были идеальными, так как используя силу, значительно превышающую таковую у создателя метки, можно было стереть её.
        Ведомый желанием получить столь невероятные даже в рамках всей Алькеи предметы, Кай всё же держал себя в руках, двигаясь небыстро и осторожно. Шагая к духовному фрукту, парень то и дело кидал взгляд на кольцо и меч, который в итоге и оказался источником немыслимых законов. Эти два сокровища манили парня не меньше, чем фрукт. Сам же золотистый и крайне изысканный клинок торчал из сердцевины разреза на теле монстра, а переливающееся оранжевым кольцо расположилось в метре левее от оружия.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Кстати, по поводу кольца, Кай подозревал, что в его огромном внутреннем пространстве найдётся место и другим сокровищам, в число которых могли входить зелья, пилюли, элементы брони и самое главное - техники. И даже трудно было представить, какого же уровня они должны были быть у человека, некогда обладающего таким кольцом и мечом? Вероятнее, именно этот великий мастер и был тем, кто прикончил огромного монстра. Возможно, даже ценою своей жизни…
        Радуясь, словно маленький ребёнок подаркам на Новый год, парень в конце концов приблизился к духовному фрукту. В тот же момент, когда Кай очутился в менее чем шаге от желанной цели, волна энергии меча взмыла вверх, чтобы затем оказаться отражённой действиями воина.
        Как юноша понял, только что активировалась защитная способность духовного фрукта. Всё-таки прожив более тысячи лет и впитав такое количество энергии и законов, растение обязательно должно было эволюционировать, создав способ для самозащиты. Про подобное Кай читал в библиотеке секты, но было и кое-что, сумевшее сильно удивить парня. А конкретно то, что он не смог взять под контроль выплеснутую фруктом энергию своей уникальной способностью. И такое могло произойти только в одном случае - сила содержала в себе волю её хозяина: лишь при таких условиях Кай не был способен подчинить энергию.

«Невероятно!  - восторгался парень.  - Значит, даже это растение имеет какую-никакую, но всё же собственную волю! Как такое вообще возможно?..»
        Мысли парня прервал неожиданный и непонятно откуда исходящий оглушительный писк, напоминающий отчаянный крик.

«В сторону!» - вдруг завопил Рун’Тан.
        Сам же Кай также успел ощутить смертельную угрозу, исходящую откуда-то справа. Руководствуясь рефлексами и не медля ни секунды, парень использовал Шаг Отступления, рывком перенёсший его на пару десятков шагов назад. Однако при этом, в самый последний момент юноше всё же удалось успеть сорвать духовный фрукт, который тут же отправился в пространственное кольцо.
        Мгновеньем спустя, в том месте, где Кай только что стоял, произошло нечто совсем необъяснимое. По сути, парень даже не увидел произошедшего. Лишь в энергетическом спектре он успел заметить промелькнувшее «что-то», напоминающее собою порыв ветра. И то, это было лишь остаточным силуэтом того, что в действительности там промелькнуло.
        Мазнув взглядом влево, Кай покрылся мурашками.
        Тот холм, с которого он и заметил все сокровища, более не существовал. Можно было сказать, что он моментально испарился. Единственное, что осталось, а точнее, появилось там, так это остатки невероятно сложных законов меча, образовавшиеся от уничтожившей холм атаки.

«Замри и постарайся не двигаться, пока я не разрешу!  - приказал узник души, и Кай мгновенно выполнил это. Юноша даже дыхание задержал. Минутой спустя, тяжело вздохнув, Рун’Тан заговорил вновь.  - Всё. Теперь можешь шевелиться, но резких движений постарайся не совершать… Ах да! И взгляни-ка направо».
        Кай медленно повернул голову, а затем вновь замер. Теперь он мог увидеть того, кто сформировал недавнюю атаку невероятной мощи. Это был темноволосый, короткостриженый мужчина лет тридцати, облачённый в сверкающие золотистые доспехи. Лица же, Кай так и не смог разглядеть, как бы ни старался. Оно было каким-то расплывчатым и нечётким. Расположилась же фигура аккурат между драгоценным клинком и не менее важным пространственным кольцом.
        А ещё этот воин мерцал, становясь то полупрозрачным, то вновь обретая краски. К тому же теперь качество и количество рассеивающихся по округе законов меча лишь увеличились. Это Кай ощутил крайне отчётливо. Чего нельзя было сказать о самом незнакомце: его парень не то что не ощущал, но даже в энергетическом спектре не видел! При активированной способности там было видно лишь витающее облако громадного скопления множества различных законов и видов энергии.
        И пока парень как вкопанный таращился на таинственную фигуру, та в свою очередь также стояла неподвижно, смотря в ту сторону, где недавно был Кай.

«Что… кто это?» - даже в мыслях парень говорил шёпотом.

«Для начала, можешь так не трястись. Он тебя не видит. Этот парень в принципе и видеть-то не может и ориентируется лишь на души. Я же скрыл тебя, так что он знает, что ты тут, но не может найти,  - немного успокоил Кая Рун’Тан.  - А вообще, то это Тень. Воспоминание мастера о том, что он здесь умер. Его эмоции. Остатки его души, энергии и законов. Всё это слилось и перемешалось, сотворив после его смерти это полуразумное существо, которые и зовётся Тенью. Подобные ему руководствуются предсмертными желаниями, и у этого оно, видимо, является желанием выжить».

«Я так понимаю, что это не то же самое, как когда ты существовал в той комнате в виде души?»

«Абсолютно. Я всё ещё жив. Имею сознание, желания, волю. Душа же умершего здесь мастера уже давно отправилась в Мир Мёртвых, а Тень - это лишь то, что появилось следом. Она не имеет сознания и руководствуется лишь последним желанием. Хотя… это не совсем так. Тут ещё многое зависит от силы погибшего мастера. Поэтому может быть такое, что его Тень даже разумной будет, будто полноценный человек. Но это точно не про наш случай. А ещё Тень не имеет оболочки, поэтому ей, как и душам, она требуется обязательно. В данном случае он привязан к этому золотистому мечу, из-за чего не может отойти от него дальше нескольких метров».

«Надеюсь на это. Хотя судя по его атаке, ему даже двигаться не нужно. Эта какой же силой должен был он обладать при жизни, чтобы так палить? Да и про Тени эти. Никогда даже упоминаний чего-то подобного не видел…»
        Услышав мысли парня, Рун’Тан расхохотался.

«Ну конечно не слышал! В вашей захолустной империи небось даже и не знают о таких ступенях. Хе-хе,  - съехидничал древний дух.  - На самом деле, что меня также удивляет, думаю, не ошибусь, если скажу, что при жизни он достиг пика ступени Элементалиста. Это, если что, следующая ступень после Заклинателя. И в таком случае этот парень точно был настоящим гением среди гениев, иначе он должен был бы просто сдохнуть. Всё-таки это большая редкость, что кто-то смог породить после своей смерти Тень ещё на ступени Элементалиста. Обычно это присуще лишь мастерам следующих ступеней…»
        Получив развёрнутый ответ, Кай ненадолго замолчал.
        Действительно, он никогда ранее даже не слышал хотя бы об упоминании такой ступени, как Элементалист. Естественно, парень осознавал, что Заклинатель - это не последняя ступень, но о том, как зовётся следующая, он и не догадывался. А ведь именно к ней желали прорваться такие люди, как Мастер Секты Майо Дзю и нынешний император Сигурд. Однако, видимо даже им не было известно, как стать Элементалистом. Неужели их империя и в самом деле была настолько отсталой в области боевых искусств?..

«Значит, я теперь могу двигаться?  - уточнил Кай.  - Это сильно истощает тебя? Ну, я про скрытие».

«Да, можешь,  - твёрдо произнёс Рун’Тан.  - И нет, не сильно. Это одно из простейших умений для мастера душ».

«И сколько ты так протянешь?» - решившись, парень наконец сделал шаг. Как и ожидалось, Тень даже не заметила это.

«Всё зависит от твоих движений. Если вообще не будешь двигаться, то хоть несколько месяцев могу скрывать твою душу!»
        Кай призадумался, при этом продолжая медленно направляться к Клинку Расколотого Солнца. Кажется, у него назревал очередной сумасбродный план…

«Кстати, я тут вспомнил, ты сказал, что его желание - это желание выжить? Но как ты узнал? Угадал?»

«Хм. А что тут угадывать?.. Просто сопоставил факты, и всё! Ты просто вспомни, где находишься и что происходило с вашей экспедицией в этом месте? Тень использовала различные способы от ловушек до монстров, чтобы убить вас. А нужно ей это для того, чтобы собирать силу души умирающих учеников для продления собственного существования. К сожалению, эта Тень даже не догадывается, что подобные действия практически не увеличивают её срок жизни, а просто восстанавливают силы. И то лишь часть…»

«А ты почему так не делал до нашей встречи?»

«Это глупо и бессмысленно. Я и так потратил очень много энергии души для сохранения спячки, а тратится ещё и на поглощение силы душ каких-то слабаков? Ты хоть представляешь сколько нужно энергии моей развитой душе, и сколько можно найти у людей или монстров в этой империи? Слишком невыгодно! Хотя именно этим и занимается эта Тень… Кстати, парень. У меня есть хорошая новость для тебя».

«А?  - удивился Кай.  - Какая?»

«Экстракт Зелья Спокойной Закалки наконец настоялся и пропитался твоей силой. Теперь он готов».
        Парень остановился в нескольких метрах от Тени, а на его лице расцвела улыбка.

«Как близко я могу подобраться к мечу?» - поинтересовался Кай.

«Если будешь ближе, чем три метра, то думаю он сможет тебя учуять,  - Рун’Тан сразу разгадал замысел юноши.  - Двигайся по чуть-чуть и следи за его реакцией».
        Кивнув, парень так и поступил. Делая маленькие шажки, он уже через десяток минут смог обнаружить ту невидимую границу, задев которую стало заметно, что Тень будто что-то учуяла. Значит, дальше уже было не пробраться - слишком опасно.
        Моментально совершив маленький шажок назад, после чего Тень опять оказалась в неведении по поводу местонахождения Кая, юноша сел в позу лотоса и достал из кармана флакон с зельем.

«Ты уверен?»

«Да! Хоть это и выглядит безумно, но это лучшее из известных мне мест, для того чтобы культивировать!»
        Изначально, Кай и так планировал нечто похожее. Он знал, что во время закалки, в ближайшие к прорыву на новый уровень часы, сознание человека становилось невероятно чувствительным к восприятию законов. Из-за этого, когда воины ощущали, что уже близки к завершению закалки, то они отправлялись в места наподобие кладбища оружия, чтобы максимально эффективно использовать свой прорыв.
        Вот только то место, в котором Кай находился прямо сейчас на голову превосходило кладбище оружие. Законы меча, оставленные многочисленными старейшинами прошлого в той тренировочной зоне, не шли ни в какое сравнение с теми, которые исходили от Тени и его оружия.

«Хорошо. Тогда я постараюсь, чтобы тебя ни за что не заметила Тень,  - ответил Рун’Тан.  - Но буду изредка напоминать ему, что здесь ещё кто-то есть».
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????
        Кай кивнул. Его глаза блестели.
        Древний дух верно рассудил. Ведь именно когда Тень объявилась, качество и мощь излучаемых законов меча стали гораздо выше. И именно поэтому будет неприятно, если отблеск некогда великого мастера вернётся в свой сосуд, снизив уровень законов.

«Я начинаю»,  - объявил Кай.
        Откупорив флакон наконец пропитавшегося его силой зелья, юноша без промедления опрокинул содержимое себе в рот. Горячая и крайне вязкая жидкость, покинув пределы особой ёмкости, стала тут же терять всю полезную энергию. Вот только Кай не дал ей ни единого шанса. Моментально среагировав, он начал брать под контроль испаряющуюся из вещества силу, которая хотела поскорее улетучиться и растворится во внешней энергии. Зелья не имели такого взрывного эффекта, как пилюли, оттого даже не шибко талантливые в контроле энергии воины могли поглотить подобную энергию целиком, а значит Каю даже не требовалось прилагать особых усилий. Больше концентрации уходило даже не на это, а на защиту от невероятно плотной «злой» энергии, которая могла мгновенно превратить любого, чей дух окажется слабым, в безвольную оболочку. Говоря простыми словами - в овощ.
        Взяв контроль над энергией зелья, Кай филигранно, но всё ещё быстро (пока сила не начала всасываться), стал распределять её по требуемым участкам. Благодаря заученным ранее наставлениям Рун’Тана, юноша знал все нужные для закалки сенсорных органов места, некоторые из которых даже не были известны мастерам империи.
        Области глаз, ушного аппарата, носовая полость, ротовая полость, тысячи мельчайших участков всего тела, в коих расположились рецепторы соматосенсорной системы (осязание и не только)  - всё это наполнилось особой, концентрированной силой Зелья Спокойной Закалки. Однако на них ушла лишь половина всей энергии.
        Другая же половина направилась к столь чувствительным участкам тела, как таламус, мозговой ствол и некоторым другим частям головного и спинного мозга, отвечающим за фильтрацию и обработку сенсорной информации. Именно благодаря закалке этих областей, в будущем Каю удастся начать полномасштабное усиление спинного, а затем и головного мозга. Ведь даже при использовании зелья, всё равно имелся шанс повредить эти места при закалке. Однако усилив заранее некоторые части ЦНС, связанные с сенсорными органами, воин даст этим областям подготовиться к встрече с энергией, так как уже закалённые участки будут благоприятно воздействовать и на все остальные. Кстати, именно по этой причине Кай не мог усиливать всё и сразу, а должен был, как и остальные, идти по порядку.
        Наконец энергия зелья впиталась, укрепив требуемые для закалки сенсорных органов области, после чего Кай мог начинать. В ладони у него уже покоился сорванный недавно духовный фрукт, который тут же оказался съеден. Следом внутри тела произошёл настолько мощный взрыв энергии, что юношу выгнуло дугой, а на коже появились многочисленные трещины.
        Сила духовного фрукта Золотого ранга, копившаяся здесь веками, неистово бушевала внутри Кая, пытаясь пробить себе выход наружу, попутно атакуя всё подряд. Изо рта парня хлынула кровь, появившаяся вследствие множественных внутренних кровотечений. Организм моментально кинуло в жар, а разум затопило болью. Тело уровня Закалки Разума никак не могло быть готовым к поглощению сокровища Золотого ранга. Юношу спасал лишь высокий уровень регенерации, дарованный линией крови.
        Но даже это не смогло поколебать настойчивость Кая, который всё ещё продолжал подчинять себе колоссальную энергию духовного фрукта. Но похоже, он действительно перестарался. Желая заполучить впитанные растением законы меча, парень никак не ожидал настолько(!) огромных запасов силы! Её было так много, что юноша не знал, куда девать излишки! А они точно будут, потому как для прорыва на новую ступень понадобиться гораздо меньше энергии, чем имеется сейчас. Вот только и выпускать лишнее тоже не хотелось…
        В итоге решение проблемы пришло с совсем неожиданной стороны.
        Внимание!
        Зафиксирован контакт со сверхплотной энергией!
        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 28 %…
        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 29 %…
        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 30 %…
        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 31 %…




        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 98 %…
        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 99 %…
        Пробуждение «Спящей Крови»! Прогресс: 100 %…
        Достигнуто полное пробуждение «Спящей Крови»!

«Спящая Кровь» преобразуется в «Линию Крови».

«Линия Крови» дарует носителю две способности:

[Скрытая Способность]: требуется познание.

[Скрытая Способность]: требуется познание.
        На Кая нахлынула волна резкого и неожиданного могущества, словно он только что сбросил тяжеленные оковы, которые носил всю жизнь. Вслед за этим все его ранения, полученные от бушующей энергии, были моментально исцелены.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Девяносто процентов всей силы духовного фрукта оказалось затрачено на активацию Линии Крови парня, однако даже оставшегося количества энергии с избытком хватало для продолжения прорыва.
        Теперь более ничто не мешало Каю заниматься закалкой. Уже подконтрольная ему оставшаяся сила фрукта Кинкацу стала равномерно распределяться по укреплённым зельем участкам тела. Тем не менее быстро этот процесс пройти не мог. Для полной закалки сенсорных органов требовалось огромное количество энергии, и она у Кая была, вот только организм не мог впитать такое количество силы сразу. Требовалось время. Много времени…
        И пока продолжался этот однообразный, но крайне важный процесс, Кай должен был поддерживать концентрацию, дабы распределённая энергия никуда не сдвинулась. Поэтому юноша решил частично погрузиться в мир своей души. Таким образом у него осталась лишь минимальная связь с телом, из-за чего концентрация парня лишь увеличилась.
        Кай впал в отрешённое состояние. Ничто мирское его более не тревожило, и он мог спокойно совершать закалку, параллельно с этим начав созерцание невероятных законов меча, излучаемых Тенью и его клинком, и законов меча, которые оказались впитаны духовным фруктом за тысячу лет и теперь покоились внутри самого парня.
        Шли дни. Фигура статного юноши, расположившегося неподалёку от неподвижной Тени, будто статуя продолжала сидеть в позе лотоса совсем не шевелясь. Находясь в глубокой медитации, Кай позабыл о времени…
        И одновременно с тем, пока где-то в совсем иных частях подземелья, другие участники экспедиции неистово боролись за свою жизнь, Кай без устали продолжал своё развитие. И вот, спустя более чем пятьдесят дней после начала закалки в логах появилось несколько системных сообщений.
        Достигнута ступень Закалки Разума.
        Достигнут уровень Закалки Сенсорных органов.
        Таким образом, за столь короткий срок юноша сумел не только взобраться на ступень Закалки Разума, но и используя излишки энергии насытить всё тело энергий, ибо у того вновь увеличился предел закалки после пробуждения «Спящей Крови» на сто процентов, даровав Каю возможность закалить все уровни Закалки Тела втрое больше чем обычно. Данное событие и объясняло такую феноменальную скорость впитывания энергии телом.
        Вот только… даже после этого Кай и не думал заканчивать медитацию. На самом деле, он даже не знал, что уже достиг новой ступени, так как оказался увлечён кое-чем иным! И после завершения закалки, юноша окончательно утратил связь с реальностью (хотя подсознание и продолжило защищать его от «злой» энергии), погрузившись в эфемерный мир мистических законов. Можно было сказать, что парня вновь посетило просвещение, которое позволило ему с пятикратным усилием познавать тайны мироздания. И на этот раз Кай реализует его максимально эффективно!
        Так продолжалось ещё очень долго, пока в какой-то момент он вдруг не осознал, что достиг своего предела. Кай усвоил и познал многое, но делать это бесконечно не был способен никто, иначе можно было даже утрать свой разум, растворившись в мире законов! К тому же Тень - это не оригинал, поэтому и законы Тени значительно уступают великому мастеру, погибшему здесь. Таким образом, юноша пришёл к заключению, что больше ему здесь нечего делать - он извлёк максимум из того, что доступно.
        Медленно покинув медитативное состояние, Кай наконец открыл глаза. Проверив системное время, он понял, что прошло уже восемьдесят два дня с того момента, как он начал свой прорыв. А заглянув в список системных сообщений, парень не смог не улыбнуться. Заметив строчки о переходе на новую ступень, он опустил взгляд чуть ниже, отчего его улыбка стала ещё шире.
        Внимание!
        Освоен закон Пути Меча: Закон Силы.
        Освоен закон Пути Меча: Закон Прочности.
        Освоен закон Пути Меча: Закон Рассечения.
        Освоен закон Пути Меча: Закон Пронзания.
        Освоен закон Пути Меча: Закон Намерения.
        Внимание! Вследствие множества благоприятных факторов, а также успешно завершённого Малого Просветления носителю удалось создать собственную технику!
        Создана [Техника Высвобождения Клинков]. Ранг: Золотой. Качество: Низкое.
        Впервые поднявшись на ноги за более чем два месяца, юноша чувствовал себя просто прекрасно. А вот что касалось органов его чувств, то они и в самом деле вышли на новый уровень.
        У него теперь появился слух, позволяющий услышать биение сердец растущих в коконах пауков, ближайшие из которых расположились не менее чем в сотне шагов от парня.
        Появилось обоняние, дарующее возможность учуять и различить сотни разнообразных запахов, неслышимых Каем здесь ранее. И одним из них оказался только-только зародившийся смрад гниения гигантского монстра, чей труп лишь недавно начал разлагаться, после потери практически всей энергии, что длилось аж два тысячелетия.
        Осязание парня также поднялось на новую ступень, давая ему недоступный доселе уровень контроля над телом. Будь то руки или ноги - каждая мышца в теле Кая ощущалась совсем по-иному. Он чувствовал, что может идеально контролировать их. Кроме того, улучшилось и восприятие окружения. Так, например, прямо сейчас юноша через стопы ощущал отголоски движения десятков монстров-личинок, которые буквально плавали в теле мёртвого монстра внизу. Теперь-то становилось понятно, откуда они взялись…
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Ну и вершина данной закалки - зрение. Отныне различить мельчайшие детали, наподобие крохотных пор на коже погибшего монстра сотнях метров от себя было плёвым делом для Кая. То же самое касалось и возможности видеть будто при свете солнца, находясь при этом в потёмках, если присутствует хоть небольшой источник даже слабого света. Но самым неожиданным оказалось то, что теперь энергетическое зрение и обычное слились в одно, таким образом расширяя рамки видимого для парня.
        К сожалению, много про изменения вкусовых рецепторов Кай пока не мог сказать. Но это пока!
        Итак, новый уровень развития дал ему поистине полезнейшее усиление. Ведь теперь, получив модернизированные органы чувств, он получал из окружения куда больше полезной информации, способной даже спасти ему жизнь в определённых ситуациях. А вдобавок, улучшив собственное осязание, Кай, как, впрочем, и воины подобного ему уровня, получил полный контроль над своим телом, что позволяло использовать его максимально эффективно. Ведь по факту, если раньше он мог применять до восьмидесяти процентов своих параметров силы и мощи, то теперь ему стали доступны все сто! И вдобавок ко всему этому, парень теперь был способен регулировать уровень собственного восприятия, будь то зрение, слух, обоняние, вкус или тактильные ощущения, а также фильтровать всё лишнее на более качественном уровне.
        Кай посмотрел на свою ладонь. Подмечая тысячи мелких, новых для себя деталей, он одновременно видел её как в энергетическом плане, так и в обычном. Секунда, и совершая усилие воли, юноше удалось призвать все осознанные им законы. Они, словно маленькие букашки, стали роиться рядом с рукой.
        Сейчас в голове парня было знание. Понимание того, как правильно использовать эти законы в отдельности друг от друга. И лишь одно знание было о том, каким образом можно сложить все семь усвоенных им законов и влить в них энергию меча, дабы затем сотворить технику Золотого ранга!
        Именно в этот момент Кай понял, что любая техника Золотого ранга должна целиком состоять из всех законов уровня Слышащего и подпитываться энергией нужного элемента. И из этого знания, становилось ясно, почему в Алькее нет подобных техник. Сколько людей, как и он, смогли постичь все законы уровня Слышащего? Несколько сотен? Ну пускай даже тысяча.
        Вот только вряд ли что хоть кому-то из них так же, как и Каю, повезло наткнуться на столь невероятный источник законов, как место гибели великого мастера ступени Элементалиста пиковой стадии. По сути, только Кай мог выжить столько времени в таком опасном месте, в котором даже пиковый Заклинатель мог сгинуть через несколько дней (при условии, что Тень их не заметит). Вот и получалось, что мастера, освоившие те же законы, что и Кай, по крупицам собирали своё понимание десятилетиями. И когда они завершали этот путь, то уже точно не были молодыми. К тому моменту их талант был истрачен, что кардинально уменьшало шансы получить просветление, а затем и успешно суметь сформировать собственную технику из законов. Только такой невероятно редкостный случай, в котором совпало бы множество факторов, мог позволить совершить это.

«Мы должны уходить»,  - послышался голос Рун’Тана. За то время пока Кай медитировал, древний дух потратил куда больше сил, чем мог предположить, а несколько раз он даже был близок к тому, чтобы потерять невидимость Кая для Тени.
        Парень кивнул. Бросив последний взгляд на Меч Расколотого Солнца и Пылающее Пространственное Кольцо, он опечаленно вздохнул. Вот они. Два невероятных сокровища пикового качества прямо перед носом, но он так и не сможет их забрать. Как жаль…
        В будущем, он обязательно должен будет вернуться сюда, когда достигнет нужного уровня силы.
        Отвернувшись, юноша зашагал прочь, при этом открыв меню параметров.
        Параметры:
        Возраст: 16
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Разума
        Уровень: Закалка Сенсорных органов
        Характеристики:

[Мощь]: 45,54

[Скорость]: 45,6

[Выносливость]: 47,1

[Стойкость]: 58,49

[Ментал]: 28,39

[Энергия]: 63,75

[Свободные]: 0
        Способности:

[Техники Низшего Ранга. Смотреть]

[Техники Земного Ранга. Смотреть]

[Техника Высвобождения Клинков]. Ранг: Золотой. Качество: Низкое
        Законы:
        Путь Меча (Слышащий): Закон Отражения, Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Намерения.
        Особенности и экипировка:

[Линия Крови]. Прогресс: 100 %.

[Скрытая Способность]: требуется познание.

[Скрытая Способность]: требуется познание.

[Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: Заблокировано.

[Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

[Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Кровавый Меч Угнетения]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.

[Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.
        Достижения:

[Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.
        Задания:

[Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.
        Глава 28
        Два чудовища
        Выход нашёлся не сразу. Каю понадобилось почти полтора часа поисков, дабы обнаружить наилучший вариант. А поспособствовали этому улучшенные нюх и зрение, позволившие юноше заметить следы монстров-пауков. И если те твари действовали по указке Тени, отправившись к членам экспедиции, то, значит, Кай выбрал верный путь.
        Самим же выходом оказался небольшой, относительно остальных в этом подземелье, тоннель, протянувшийся под наклоном вверх. По нему парень и последовал. В итоге дорога привела к целиком вертикальному коридору, стенки которого были увенчаны многочисленными выступами и углублениями, что лишь упрощало подъём.
        - Вот как…  - улыбнулся Кай.  - Значит, пришло время проверить, насколько лучше я теперь владею собственным телом.
        Применив Шаг Невесомости для уменьшения веса и изо всех сил подпрыгнув, он ухватился за небольшой выступ, располагающийся в дюжине метров от поверхности. Быстро и ловко карабкаясь, юноша уже через час смог достичь отметки в несколько сотен метров. Именно там и обнаружился очередной тоннель. И как подсказывала интуиция, шёл он в правильном направлении.
        Таким образом, уже через полчаса пути модернизированный слух позволил услышать несколько голосов. Один из них Кай даже узнал! Хотя, как можно было забыть манящий и ласкающий голос жгучей красотки Джавейл?
        Наконец, выбравшись из подземного коридора, юноша попал в очередную, мать его, пещеру! Как же ему уже осточертело это место!.. Однако, тут всё же нашлись определённые отличия. Начать хотя бы с того, что зал пещеры был просто чертовски огромен, а к нему самому подходили аж три тоннеля! Так ещё и расщелин, ведущих вниз тут оказалось немало. По прикидкам Кая, это место как минимум большей своей частью должно было находиться прямо над тем, где он недавно прорвался на ступень Закалки Разума.
        Остановившись и осмотревшись, Кай тут же заметил группу из тринадцати человек - по-видимому, единственных выживших среди «изгоев». Что же с ними приключилось-то за всё это время?
        Неожиданно вышедшего из левого тоннеля парня также моментально заметили. Изрядно потрёпанные и уставшие ученики, тем не менее среагировали достаточно быстро. Но уже через секунду, осознав, кто же этот гость, они опустили своё оружие. В кольца же его уже давно никто из них не прятал - слишком дорого может стоить даже такое промедление в этом месте.
        - Ли Коу?  - удивился один из глав «неприкасаемых», Джошуа. Особенно сильно его потрясла внешняя невредимость новичка (одежду же Кай поменял на новую из кольца).  - Так ты выжил. Погоди… Закалка Сенсорных Органов?!
        После слов парня другие также обратили внимание на колебания ауры Кая, что отдавали ступенью Закалки Разума. Вот только моральных сил удивляться у них к этому моменту уже и не оставалось. Хотя, стоило признать, все они были рады, что он выжил. И даже не столько оттого, что Ли Коу может быть проводником, а просто потому, что это дополнительная сила в их отряд.
        - Что с вами произошло?  - спросил Кай, направившись группе, в которой оказались Лилия, Джавейл, её подчинённый, Лукас, Джошуа, какая-то девушка из «неприкасаемых», личный ученик Нетра Кан и ещё шестеро членов фракции огненной красотки. Никого ниже ступени Закалки Разума здесь не было.
        Услышав больно знакомый голос, Джавейл, Лукас и Лилия неосознанно встрепенулись. И если последняя ещё подумала, что это просто совпадение, то вот Джавейл и её слуга, припоминая о необычной технике изменения внешности, сразу заподозрили неладное. Тем не менее предпринимать что-либо они пока не спешили.
        Собираясь грубо ответить на вопрос новичка, Джошуа вдруг запнулся. Он, как и все остальные, резко напрягся и обратился в слух. Секундой спустя каждый из них смог услышать отчётливый гул приближающихся шагов. А уже через минуту из правого тоннеля вышла толпа из семидесяти человек - остатки некогда девятисот воинов коалиции.
        Почти все из них шли из последних сил и выглядели побитыми. Десятки людей имели ужасные увечья, человек пятнадцать вообще тащили на носилках, а среди личных учеников было на троих меньше. Единственными, более-менее целыми выглядели лишь Гринроу и Блейкор.
        Попав в пещеру и заметив «изгоев», толпа остановилась.
        Лилия, Джавейл, Нетра и остальные вновь поднялись, на этот раз не торопясь опускать оружие. Хоть они и догадывались, что коалиция также встретила орду монстров ступени Закалки Души, среди которых были даже берсерки, а ещё имела дело с ловушками, но никакой жалости к угнетателям «изгои» не испытывали.
        Отметив, сколько человек осталось от их бывшего «живого щита», Гринроу слегка ухмыльнулся. Ему, как, наверное, и большинству людей в подобной ситуации, было приятно видеть страдания тех, кто некогда оказался причастен к разрушению его планов, дома, убийству соратников и воровства ценной алхимии.
        Вытащив из пространственного кольца своё оружие, парень зашагал к «изгоям». За ним тут же увязался Блейкор, а чуть погодя, неохотно последовали и все остальные члены коалиции.
        - Я так рад, что наши дорогие друзья выжили!  - дружелюбно улыбаясь, будто звезда Голливуда, лукавствовал разноглазый.  - А вот мы оказались сильно потрепаны монстрами. Так что, я надеюсь, вы не будете против поделиться с нами зельями и пилюлями?
        Слова Гринроу заставили группу «изгоев» лишь сильнее стиснуть оружие. Естественно, что никто из них не желал отдавать коалиции ценнейшую в нынешних условиях алхимию, которая буквально могла спасти их жизни в критический момент.
        Молчание продлилось несколько секунд, в течение которых всеобщее напряжение лишь росло.
        - Ну почему же вы молчите?  - наигранно расстроился Гринроу.  - Давайте тогда так, мы возьмём вас в наш союз на равных правах! Что скажете? За это нужно будет только передать нам все свои алхимические препараты. Или вы действительно думаете, что в тринадцать человек вам удастся выжить в этом ужасном месте? Я же предлагаю шанс вернуться домой живимы! Эм… вот ты, например!  - случайный выбор личного ученика пал на Ли Коу.  - От фракции «неприкасаемых» почти ничего не осталось и в любой момент тебя могут убить! Но если же ты согласишься передать своё пространственное кольцо и снимешь метку, дав мне проверить его, чтобы я в будущем мог справедливо распределить ресурсы между нами, то сможешь стать нашим товарищем! Этим ты гарантируешь себе, что в тяжёлый момент, рядом будет надёжное плечо союзника, который обязательно поможет тебе! Ну и конечно же, когда мы выберемся отсюда, я лично компенсирую стоимость твоего вклада в наше выживание! Ну так что, согласен?
        Речи Гринроу звучали сладко и маняще, а укажи он на кого-нибудь другого (возможно, кроме личных учеников), то они обязательно бы сработали. Вот только…
        В открытую смерив разноглазого презрительным взглядом и усмехнувшись, Кай хмыкнул. Подобное поведение моментально заставило практически всех присутствующих изумиться наглости паренька. Сам же Гринроу лишь удивлённо приподнял бровь, не понимая, почему этот мусор так себя ведёт. Разве опасности этого места и сила, показанная личным учеником ещё в начале экспедиции, не должны были отрезвить всех давным-давно?
        - Мда…  - вздохнул стоящий рядом Блейкор, направившись прямо к Каю.  - Парень, ты, похоже, не понял, что если тебе сказали, что ты можешь умереть в любой момент, то это может произойти даже сейчас,  - положив ладонь на плечо юноши и сдавив кисть, личный ученик выпустил давление ауры уровня Открытия Акупунктурных Точек. Заметив эти действия, часть членов коалиции тут же вздрогнула, словно вспомнив нечто ужасное.  - Так что будь паинькой и передай нам свой кольцо,  - протянул он руку.
        Кай нагнул голову слегка вбок. Мгновением спустя несколько кусков мяса оказалось разбросано по сторонам. Лишь сильнейшие ученики успели заметить то, насколько быстро расстался с жизнью Блейкор. В ответ же он только и успел, что оставить длинную рану, протянувшуюся через всё лицо Кая. Но уже через секунду жуткий порез затянулся, бесследно исчезнув. Вот только вместе с этим перестала действовать и Техника Поддельного Лица.
        - Давненько не виделись, Гринроу,  - произнёс Кай, сжимая кровавый клинок в левой и голубой в правой руке. Оба оружия были покрыты цельной и непрозрачной алой плёнкой из энергии меча, плотность которой значительно возросла после того, как парень прорвался к ступени Закалки Разума. Это сильно отличалось от прошлого, когда он мог окутывать оружие лишь неплотным алым туманом.
        Коалиция и «изгои» шокировано застыли, не веря своим глазам. Столь молниеносная, лёгкая и жестокая расправа над одним из сильнейших членов экспедиции заставляла усомниться в собственном восприятии.
        - Кай,  - удивляя многих, расплылся в улыбке Гринроу,  - так вот, где ты был. А я уж думал, что мы больше никогда не встретимся.

«Что? Гринроу Йони знает его?» - пронеслось в головах многих учеников.
        Не менее изумлёнными оказались и Джавейл с Лилей. Но больше всего их волновало то, каким образом Кай достиг такого уровня силы за столь короткий период времени? Да и чем он занимался после спасения сестры?
        - Нет,  - покрутил головой Кай также улыбнувшись,  - тогда на арене была не последняя наша встреча. Я знал это.
        - Знаешь, если говорить честно, то я человек практичный…  - игнорируя присутствие здесь других людей, стал разглагольствовать Гринроу.  - Кай, это же ты придумал план с поддельным письмом? Ты же знал, что настоящее рано или поздно придёт? Понимаешь, на самом деле я должен поблагодарить тебя за то, что ты сделал в Кальтии. Мне было очень приятно читать настоящее письмо от папаши,  - удивил он Кая.
        Мало кто знал, но Гринроу в действительности ненавидел свою семью, из-за чего даже редко упоминал фамилию Йони. Причиной этого являлся невероятный талант парня, который ещё много лет назад заставил его семейство грязно использовать мальчишку. Они боялись, что кто-то сможет прознать, что в такой второсортной семье родился чудовищный гений, и попробует выкрасть или переманить Гринроу. Это вынудило Яверта начать различными методами (часто не отличающимися гуманностью) промывать мозги младшему сыну, дабы тот стал фанатично преданным семье Йони. Увы, аристократы никак не могли знать, что десятилетний мальчик обладал врождённым актёрским даром и невероятно крепкой волей. Таким образом, спустя несколько лет они решили, что добились своего, а затем Гринроу всё же удалось уговорить отца отправиться на обучение в Секту Упавшей Звезды, что якобы лишь пойдёт на пользу роду. Но так или иначе, единственную выгоду из этого получил только сам Гринроу, наконец обрётший свободу. Так что, узнав о смерти братьев, которые были не лучше ублюдка Яверта, он ничуть не опечалился, а даже наоборот, оказался приятно        - К чему это ты?  - не понимал Кай.
        - Ты силён и талантлив,  - личный ученик указал на останки Блейкора,  - а также очень умён… Давай так, если ты поможешь мне вернуть всех тех сбежавших девушек и дашь клятву не вредить мне как-либо, то я забуду все былые обиды. Просто подумай, каких высот мы можем достигнуть, объединив наши таланты?
        - Ты знал, что среди тех девушек была моя сестра?  - холодно спросил Кай, вспомнив, как Улия находилась при смерти из-за действий аристократа.
        Гринроу удивился.
        - Так вот какой у тебя был мотив. А я-то думал… Ну значит, ей просто не повезло. Что тут поделаешь? Видимо, такова была судьба,  - развёл руками парень.  - Бедняжка хоть выжила в итоге? А то я им столько Инь духовных фруктов скормил…
        - Ублюдок…  - сквозь зубы процедил Кай.
        Взгляды разноцветных и фиолетовых глаз пересеклись. Оба ученика моментально исчезли со своих мест, внезапно пропав из поля зрения остальных выживших.
        Уклонившись от выпада копьём, Кай атаковал в ответ Мечом Водной Глади. Гринроу успевал заблокировать удар древком, но лезвие вражеского клинка неожиданно превратилось в воду, с лёгкостью преодолев препятствие. Прежде чем личный ученик отскочил назад, оружие Кая оставило тонкий росчерк на груди разноглазого.
        Противники замерли, выйдя из ускорения своих техник передвижения.
        Остальные члены экспедиции наконец смогли увидеть воинов, завершивших первую стычку.
        - Как неожиданно,  - удивившись, Гринроу притронулся к порезу на груди.  - На уровне Закалки Сенсорных Органов твои параметры равны моим. Как такое возможно?.. Неужели… линия крови?
        Слова негласного лидера коалиции стали шоком для всех присутствующих. Все знали, что его физические характеристики неестественно высоки, поэтому появление кого-то похожего, но ниже на два уровня развития, было словно гром среди ясного неба.
        - Не вмешивайтесь!  - бросил Гринроу, заметив шевеления в кругу его «союзников», а затем перевёл взгляд обратно на Кая.  - Значит, я не буду сдерживаться!
        Аура разноглазого взорвалась силой, став подавлять даже личных учеников. Вот только не менее могущественная аура разразилась и со стороны Кая. Уровень энергии обоих воинов оказался одинаков. «Изгои» и коалиция тут же поспешили убраться в стороны.
        - Начнём!  - выпалил Кай, применив Шаг Скорости, Шаг Невесомости и Шаг Хаотичности одновременно. Теперь его тело было способно переносить подобное с лёгкостью.
        Гринроу же воспользовался своей техникой движений, ни капли не уступающей в скорости.
        Два бойца вновь исчезли, и только личные ученики поспевали взглядом за их движениями.
        Столкнувшись вновь, на этот раз всерьёз, Гринроу быстро отыскал способ подавления навыка голубого меча, «Гибкость Воды», при помощи высококонцентрированной энергии копья, которая отражала попытки движения превращённого в воду лезвия. С другой стороны, его противник разошёлся на полную, став применять Стиль Двойного Клинка Скорости, с каждым мгновеньем всё ускоряясь и ускоряясь. Десятки ударов градом посыпались на личного ученика.
        Мечи и движения Кая были наполнены законами скорости, силы и прочности, а каждый выпад или взмах, законами пронзания или рассечения. Такое количество законов поразило не только Гринроу, но и всех остальных, кто мог увидеть это.
        Однако и сам аристократ был не так прост. Его мастерство копья воистину поражало. Казалось, словно он родился с этим оружием. Даже имея способность идеально копировать любые движения, Кай не был ровней разноглазому. Чувствовалась настоящая пропасть между уровнем их мастерства. А что касалось способности предсказывать чужие действия, то на подобных скоростях она была практически бесполезной. Тем не менее именно это «практически» и позволяло Каю продолжать сражаться на равных.
        Атаки мечника без остановок и со всех сторон обрушивались на отпрыска рода Йони. В ответ Гринроу подавлял их могуществом копья - дракона в мире оружия. На каждые десять ударов Кая, ему требовался лишь один чётко выверенный выпад. Пятитонное древко сметало их подчистую.
        Ужасные взрывы от столкновения мечей и копья расходились по всему залу, ударными волнами сотрясая своды пещеры. Двигаясь на невероятных скоростях, воины в прямом смысле изменяли местный ландшафт.
        Совершив атаку одновременно двумя клинками, Кай никак не мог ожидать, что на этот раз Гринроу возьмёт копьё лишь одной левой рукой. Мышцы личного ученика неожиданно вздулись от резкого и травмирующего перенасыщения энергией. Заблокировав парный удар и даже не пошатнувшись, аристократ оскалился, а его кулак направился к лицу не успевающего уклониться Кая.

«Чёрт!» - промелькнуло в голове парня.
        Ошеломляющей силы удар, будто из пушки запустил юношу в полёт, который закончился взрывным столкновением со стеной пещеры. Врезавшись в камень, Кай своим телом пробил в нём метровое углубление.
        Но это было лишь началом. Долей секунды спустя, приходящий в сознание воин, ощутил опасность. В тот же момент рядом с Гринроу сформировалось пылающее копьё размером с большое дерево. Техника была наполнена законами и энергией элементов огня и копья. По мысленному приказу аристократа, атака сорвалась в сторону противника.
        Почти что кожей ощущая смертельную угрозу, Кай в самый последний момент произнёс:
        - Взрыв Силы!
        Направив Кровавый Меч Угнетения на летящее копьё, он активировал способность оружия, купленного перед экспедицией за деньги Реккила. Вся украденная «Поглощением Крови» сила сразу же направилась к энергетическому символу внутри гарды.
        Таран кровавого тумана выстрелил собою вперёд, встретившись с пылающим копьём. Сильнейший взрыв сотряс пещеру. Даже находившиеся уже на приличном расстоянии от места боя члены экспедиции, ощутили отдачу от столкновения двух техник. После чего на несколько секунд всё затихло.

«Что происходит?!  - были шокированы ученики.  - Гринроу невероятный монстр. Но этот парень… он ему практически не уступает! Как такое возможно?! Да что у них вообще за сила такая?! Разве это уровень Закалки Разума? А кажется, будто это сражение двух воинов Закалки Души последнего уровня!.. Чудовища… два сумасшедших чудовища!»
        Вытирая кровь, оставшуюся от ранее разорванной, а теперь восстановленной кожи, Кай стоял у стены. Только что он проглотил несколько восстанавливающих энергию пилюль, купленных заранее в Пагоде Сокровищ. Теперь требовалось подождать немного, пока они не начнут действовать.
        Разметавшаяся пыль осела, и противники смогли увидеть друг друга. Узрев Гринроу, Кай оказался шокирован: разноглазый был абсолютно цел после усиления своего тела при помощи Ки.
        - Удивлён, да? Это одно из главных наследий секты - техника, позволяющая усиливать себя энергией, но не получать повреждений!  - пояснил распалённый аристократ.  - Вот только я удивлён не меньше. Твоя стойкость просто поражает! Жаль, конечно, но ты всё-таки вынудил меня использовать этот козырь.
        Вдруг практически все выжившие ощутили нечто невообразимое. В один миг рядом с Гринроу оказались призваны освоенные им законы копья, огня, а также… законы воды, ветра и земли!
        Следом он моментально исчез.
        Глава 29
        Немыслимая воля
        Расширив глаза, на этот раз Кай оказался единственным, кто успел уследить за скоростью Гринроу. Личный ученик в мгновение ока очутился возле противника. Двигаясь по горизонтальной дуге, копьё обрушилось на мечника справа. Он только и смог, что выставить оба клинка для защиты.
        Тем не менее, вложенной аристократом силы хватило, чтобы вновь запустить Кая в полёт. Из рук парня мгновенно брызнула кровь, кости начали дробиться, а ладони теперь стали кровавым месивом. Чтобы не потерять клинки, ему пришлось сразу же вернуть их в пространственное кольцо, пока его тело восстанавливалось с невероятной скоростью. Это уже мало чем походило на простую регенерацию - полностью пробуждённая линия крови творила настоящие чудеса! Что же касалось боли, то её Кай подавил способностью регулировать уровень чувствительности, полученную после завершения закалки сенсорных органов.
        Наконец выровняв свой вращающийся полёт, Кай успел заметить, как неподвижный Гринроу несколько раз пронзил воздух. Скорость его выпадов оказалась так высока, что пять взмахов показались пятью отдельными копьями. А затем сформировалось такое же количество ярко-синих точек, стремительно приближающихся к Каю.
        Каждая из атак излучала уже хорошо знакомые парню законы копья и огня, но вдобавок содержала ещё и законы ветра, которые лишь раздували и усиливали пламя пиковой техники Серебряного ранга, делая его голубым. И это лишь подтверждало то, что Гринроу действительно освоил аж пять видов законов! Подобное было не просто невероятным, а даже невозможным! Ведь даже такие монстры как Мастер Секты Майо Дзю и император Сигурд владели не более чем четырьмя видами. Тогда как какой-то шестнадцатилетний личный ученик мог достичь подобного?! Кто этот Гринроу вообще такой?!..
        Ощутив грозящую опасность, Кай напрягся. Уклониться было не дано, так как в воздухе особо не подвигаешься, а выполнить равноценную атаку, чтобы защититься, сейчас оставалось невозможным. Потому юноша решил воспользоваться методом противника. Его Ки резким потоком хлынула в кожу, временно усиливая её. Парень не владел такой же техникой, как Гринроу, но благодаря невероятному уровню самовосстановления, мог делать нечто схожее без угрозы стать инвалидом.
        Однако лишь небольшая часть энергии ушла на усиление, а вот практически всё остальное моментально выплеснулось наружу. В итоге в самый последний момент, перед тем как попасть в Кая, пять голубых росчерков пламени встретились с неожиданно образовавшимся облаком очень плотной энергии меча, которую дополняли законы силы, прочности и пронзания. Своим присутствием в энергии, они значительно усиливали её и придавали особые свойства этих законов.
        Атака Гринроу на мгновенье утонула в алом тумане, а затем произошёл огненный взрыв. Из пламени внезапно вылетела сильно обгоревшая, но всё ещё целая фигура. Кай отделался минимальным уроном, а его усиленная кожа частично сдержала пламя. Закинув в рот горсть из четырёх пилюль, что сразу бы убило любого другого на этой ступени мощным всплеском силы, юноша рванул в сторону. Энергия была практически на нуле и требовалось немного времени, дабы стенки пилюль растворились и Кай подчинил высвобожденную Ки. В бою же это сделать не получится.
        Заметив уцелевшего и ещё способного сражаться противника, аристократ удивился. Но быстро сосредоточившись, он кинулся за Каем. Не считая высококачественной техники движений Серебряного ранга, Гринроу также использовал законы ветра и огня для ускорения, дополняя всё это законами воды для плавности, а значит, максимальной эффективности движений. Весь его путь отмечался мелкими взрывами и формирующимися затем выбоинами, так как ступни парня крошили камень под собой при каждом его шаге. Кроме этого, члены экспедиции могли видеть лишь огненный шлейф, тянущийся за личным учеником.
        В момент, когда Гринроу практически приблизился на расстояние взмаха копья, скорость Кая внезапно возросла. Парень наконец подчинил и усвоил энергию пилюль, тем самым почти полностью восстановив запас Ки, часть которой сразу же ушла на усиление всего тела (хотя это и не выглядело как набухание мышц, подобно технике Гринроу). Параметры юноши резко скакнули, что стало неожиданностью для аристократа.
        Кай мгновенно развернулся, а в его правой руке появился Кровавый Меч Угнетений. Вот только совершив взмах в сторону груди противника, он никак не ожидал, что его клинок сможет выбить лишь сноп искр. В мгновение ока на теле разноглазого появился призванный из кольца чёрный доспех Серебряного ранга пикового уровня качества. Это однозначно был один из самых дорогих предметов третьего сектора Пагоды Сокровищ.
        Вообще, доспехи в Алькеи не пользовались большой популярностью. И причины тому было три: их изготовление занимало гораздо больше времени, сил и материалов в отличие от оружия, а значит и цена на такие вещи была не маленькая; использовать их в бою с более слабыми противниками было бессмысленно, а те, кто мог купить столь дорогой предмет явно стоял на вершине силы империи; ремонт системных доспехов стоил огромных денег (и чем лучше качество, тем больше), так что мало кто хотел рисковать ими. В дополнение, всё это также влияло и на количество ремесленников, занимающихся созданием системных доспехов.
        И соответственно, были лишь две основные причины использовать их: во время массовых битв, когда невозможно уследить за всем и в любой момент можно попрощаться с жизнью; в случае боя с по-настоящему равным противником, что в таком случае даст серьёзное преимущество владельцу доспеха. И именно подобная ситуация сейчас сложилась. Если Гринроу решился показать освоенные им законы, о которых никто до этого не знал, то хранить доспехи было уже бессмысленно. Любая деталь может помочь победить. Он наконец воспринял Кая как достаточно опасного противника.
        К сожалению, из-за метки владельца, юноша не мог узнать полное описание способностей вражеского доспеха. Оставалось лишь догадываться, используя название символьных техник.

[Цельное Облачение Тёмного Стража]
        Ранг: Серебряный
        Качество: Пиковое
        Особенность: активная способность [Падение Ночи]
        Особенность: пассивная способность [Распределение Урона]
        Особенность: доспех сделан из очень лёгкого, но крайне прочного материала.
        Не растерявшись, Кай без промедления направил ещё часть Ки для самоусиления, так как понял, что всё ещё не достигает уровня скорости противника. Гринроу же совершил очередной выпад, от которого внутренний ученик моментально увернулся, не рискуя парировать усиленную атаку пятитонного копья. В противоположность этому, Кай и сам особо не старался атаковать врага, постоянно уклоняясь и уводя того вглубь пещеры.
        Хотя их параметры силы и скорость вновь стали равны, Кай всё ещё сильно уступал в мастерстве владения оружием, знаниях законов, экипировке и, конечно же, атакующих техниках Серебряного ранга. А знал он их ровно ноль. Что касалось других, то Земного или Низшего рангов были бесполезны в подобном бою, а свою личную технику парень припас для особого момента.
        Достаточно быстро Гринроу смекнул к чему ведёт его оппонент. Запас сил. Этот параметр у них обоих приблизительно равен, но Кай растрачивал Ки быстрее, так как телу требовалась энергия для исцеления. Вот только у него также имелись и пилюли, восстанавливающие эту самую энергию, которые юноша принимал одну за одной, никак не травмируя себя при этом. Аристократ же все свои растратил во время боёв с монстрами-берсерками. Таким образом, Гринроу понял, что противник хочет устроить бой на истощение, в котором личный ученик наверняка и проиграет.

«Я должен закончить бой как можно быстрее! Кто знает, сколько у него ещё пилюль осталось. У меня же внутренней энергии уже почти треть»,  - промелькнуло в голове у Гринроу.
        Кай же к этому моменту восстановил практически девяносто процентов своего запаса Ки при помощи четырёх дорогостоящих пилюль. А в то же время его пассивное впитывание энергии сразу всем телом уходило на поддержание самоусиления и, соответственно, самовосстановления. Безудержное перенасыщение силой разрушало организм, который следом моментально исцелялся…
        Решив поскорее завершить сражение, Гринроу произнёс:
        - Падение Ночи!
        Энергия хлынула в особый символ внутри его доспеха, после чего обширную область вокруг накрыло непроницаемой тьмой. Попавшие в неё члены экспедиции резко перестали видеть и слышать что-либо. Данная способность дезориентировала всех оказавшихся в определённой зоне, кроме самого владельца доспеха.
        Кай, находившийся в тот момент ближе всех к аристократу, также попал под воздействие данной силы. Вот только его противник и не догадывался, что подобная техника никак не может повлиять на виденье в энергетическом спектре. Поэтому мечник всё ещё мог ориентироваться в пространстве.
        Однако неожиданно для него самого, его ноги сковало чем-то необычайно прочным. Тьма в тот же момент рассеялась, вслед за чем каждый присутствующий смог увидеть пылающее и излучающее мощь копьё. К этому моменту оружие уже преодолело половину расстояния, стремительно приближайся к Каю.
        Гринроу наконец использовал свою сильнейшую атаку - «Разрушительное Падение». Эту же способность он ранее применил в начале экспедиции в бою с личинками, создав, впоследствии, огромный тридцатиметровый кратер.
        И прямо сейчас подобная мощь неслась в сторону обездвиженного Кая!

«Увернуться не успею! Нужно как минимум пару секунд, чтобы разбить каменные оковы на ногах. Действие законов земли?..»
        Увидев ситуацию, в которую попал Кай, «изгои» ужаснулись и внутренне сжались. За время недолгого, но очень эффектного поединка, все они подсознательно начали поддерживать именно его.

«Неужели это конец?» - встрепенулась Лилия.

«Этот засранец, что он творит?!» - вспылила Джавейл.

«Значит, Гринроу так и останется непобеждённым?» - обречённо подумал Нетра Кан.
        Вот только на лице Кая неожиданно отобразилась улыбка. Меч Водной Глади оказался направлен прямо на копьё, а парень произнёс:
        - Утренняя Роса,  - активировал он очень энергозатратную способность клинка, которую использовал лишь второй раз в жизни, и которой явно не подходило собственное название.
        Голубое лезвие моментально взорвалось, разлетевшись каплями воды по сторонам. В руке Кая осталась лишь одна рукоятка. Однако взамен он получил нечто большее - каждая появившаяся капля воды стала новым крохотным лезвием, полностью подчинённым его воле. Вложив её в следующее движение, парень собрал воедино мириады частиц воды, которые сокрушительным гейзером выстрелили в сторону мчащегося копья. Две атаки столкнулись друг с другом.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Тем не менее, разрушая на секунду вспыхнувшие надежды «изгоев», противостояние долго не продлилось. Многотонное копьё, наполненное мощью своей способности и физической силы Гринроу, разорвало неистовый поток воды, двинувшись дальше. Голубой клинок вернул прежнюю форму лезвия. Обречённо опустив руки, тринадцать человек наблюдали за тем, как в самый последний момент Кай совершает обычный взмах, наполненный лишь энергией и законами, чего явно было недостаточно, чтобы остановить «Разрушительное Падение». Участники экспедиции приняли это за последний шаг, полностью отчаявшегося человека.
        Вот только в тот самый момент, когда клинок и копьё максимально сблизились, произошло неожиданное для всех событие - во взмахе Кая вдруг появился впервые призванный за этот бой Закон Отражения. Сила, что ранее обрушилась на поток воды, теперь обернулась против атаки Гринроу.
        Метеоритное Копьё Титана оказалось моментально отражено, улетев куда-то в сторону, после чего взорвав часть каменной стены. Пещера задрожала.
        Практически никто не успел ничего понять, а сам Гринроу был повергнуть в шок. Этим промедлением Кай и воспользовался.
        - Теперь моя очередь,  - сказал он, накрест опустив клинки по бокам, будто вложив их в невидимые ножны. Именно для этого момента ему пришлось раскрыть Закон Отражения, дабы сохранить как можно больше сил. Ведь техника Золотого ранга требовала их немало.  - Высвобождение Клинков!
        Кай молниеносно взмахнул перекрещёнными мечами, словно вынимая их из ножен. В тот же момент невидимый импульс прошёлся по пещере, задев каждого присутствующего. Все без исключения ученики тут же достали оружие, призвали энергию и известные им законы. Волна необъяснимой паники пронзила их, заставляя искать угрозу. Будь здесь недостаточно сильные духом воины, то их бы обязательно постигла участь потерять равновесие и упасть.

«Умри!» - мысленно прорычал Кай во время формирования техники.
        В тот момент, когда мечи парня закончили бы движение, и должна была сформироваться Техника Высвобождения Клинков. Однако за мгновения до этого, Гринроу успел ощутить кое-что очень знакомое и крайне опасное. И если бы не тренировки с учителем в секте, то аристократ никогда бы и не понял, что это редчайший Закон Намерения.
        Дёрнувшись изо всех сил назад, Гринроу сильно опаздывал, но всё же успел спастись от появившихся в том месте, где он стоял мигом ранее, двух алых перекрещённых полосок. Внутри них ощущались все семь законов меча уровня Слышащего. Законы силы, скорости и прочности стали телом для кровавой энергии меча. Закон Отражения стал щитом, а Закон Намерения глазами, не сводящими взгляда с врага. Закон Рассечения, в свою очередь, значительно усиливал оба алых росчерка, которые на самом деле состояли из сотен и даже тысяч пронзаний, объединённых одноимённым законом и получивших форму взмаха.
        Появившись в намеченном месте и не обнаружив цель, техника, следуя намерению Кая, рванула в сторону Гринроу. Не поспевая за скоростью атаки, да и не видя смысла убегать от Закона Намерения, аристократ приготовился защищаться.
        Мгновением спустя алый крест столкнулся с защитной пиковой техникой Серебряного ранга, которая продержалась не более секунды.
        - А-а-а-а-а-а-а!!!  - буквально зарычал Гринроу, когда невероятная мощь свалилась на него.
        Выставив перед собою руки и на пределе используя все доступные ему силу, особенно законы земли, аристократ отчаянно сопротивлялся. Мгновеньем спустя произошла резкая вспышка, а изувеченное тело личного ученика отшвырнуло назад.

«Чёрт! Не хватило энергии!  - наконец освободив ноги от каменных оков, Кай чуть не свалился от истощения. Запас Ки был практически на нуле, а попытки впитывать энергию из воздуха вызывали сильнейшую головную боль. Усиление тела пропало.  - И пилюль больше нет…»
        Гринроу же в этот момент был всё ещё жив и, самое главное, находился в сознании! Его доспех оказался полностью уничтожен, тело покрыто ранами, а правая рука более не существовала. Однако личный ученик пережил удар техникой Золотого ранга и имел ещё десятую часть энергии!
        Выудив из кольца на левой руке зелье, способствующее скорейшему заживлению ран, Гринроу приготовился моментально рвануть и добить ослабшего противника, когда приземлится. Кровотечение прекратилось, а он наконец ступил на поверхность. Собравшись кинуться к Каю, личный ученик внезапно заметил победоносную улыбку на лице истощённого врага.
        - Что?..  - слова аристократа оборвались из-за яркого света, вдруг вспыхнувшего под его ногами. Одна из ловушек активировалась!
        Осознание того, что Кай намеренно вёл его сюда, резко промелькнуло в голове Гринроу, после чего чужеродная энергия молниеносно ворвалась в его тело. Эта энергия обладала волей Тени, что позволила ей тут же начать подчинять себе всю силу в теле воина, дабы затем взорвать её.
        Ощутив смертельную угрозу, яростным порывом Гринроу направил всю свою волю на сопротивление. Волю, которая позволила ему пройти путь под вратами секты всего за три секунды, позволила целиком игнорировать «злую» энергию этого подземелья, позволила не стать фанатичной пешкой собственного отца, позволила пережить смерть…
        В этом подземелье не было никого способного сломить его волю!
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Заметив, что Гринроу ещё жив, хотя и не двигается. Кай вздрогнул.

«Как такое возможно?! Ловушка не сработала?!» - лёгкий испуг стал нарастать внутри парня.

«Кай. Он скоро подавит действие ловушки, и вновь сможет двигаться!  - происходящее обеспокоило даже Рун’Тана. Только он смог ощутить ту немыслимую мощь воли внутри Гринроу.  - Если ты хочешь выжить, то позволь мне конвертировать часть энергии твоей души во временное усиление. Но знай, это продлится всего несколько секунд, а ты потеряешь как минимум пять лет от нынешнего срока жизни! Выбирай!»
        На мгновение Кай растерялся, но быстро взял себя в руки и подавил сомнения.

«Хорошо!» - кивнул он, вспомнив о тех мучениях, когда Рун’Тан брал энергию его души для спасения Улии.
        Получив согласие, что позволило древнему духу в оговорённых рамках «навредить» Каю и не нарушить клятву, он приступил к делу.
        В это же время, Гринроу наконец начал успешно подавлять силу ловушки, но понимая, что в подобный момент он слишком уязвим, парень повернул голову к коалиции. Его лицо выражало дикую ярость, а в голосе звенел бушующий гнев.
        - Помогите мне!!!  - усилив звук, обратился аристократ к союзникам.
        Сейчас Гринроу было плевать на всё - главное выжить! Недавняя просьба не вмешиваться более ничего не значила!
        Адриана Окушинра, Анри Септ и ещё один личный ученик, возмущавшийся ранее из-за лидерства Гринроу, переглянулись, но не успели сделать и шага, как перед коалицией оказались Лилия, Джавейл вместе с Лукасом и Нетра Кан. И видят Небеса, все в коалиции понимали, у кого сейчас больше сил в запасе. В боях подобного уровня, решала лишь сила личных учеников. И при равном количестве воинов подобного уровня, выиграет тот, кто сейчас менее истощён - «изгои».
        Увидев развернувшуюся ситуацию, Гринроу начал резко обдумывать любые возможные способы переманить «изгоев» на свою сторону, но его мысли прервал голос.
        - Гринроу Йони,  - произнёс находившийся возле разрушенной стены Кай. В его руке покоилось копьё врага, которое он занёс за плечо.  - Прощай.
        Получив усиление тела за счёт энергии души, Кай что есть мочи метнул его в сторону аристократа. К сожалению, было усилено лишь тело, так что для использования способности «Разрушительное Падение» энергии у юноши не хватало. Но даже так сила броска оказалась колоссальной.
        Увидев действие Кая, Гринроу, практически поборовший ловушку, удивился. Ведь из-за метки владельца, для него копьё должно весить не более десяти килограмм, а значит и сила атаки будет невысокой. Вот только, когда оружие приблизилось и личный ученик всё осознал, было слишком поздно. Превозмогая разрывающую головную боль, Кай всё-таки воспользовался способностью подчинять практически любую энергию, и заранее развеял метку.
        Теперь пятитонная махина на огромной скорости неслась прямо на Гринроу!
        Аристократ практически разобрался с силой ловушки, так что уже мог двигать рукой и призывать законы. Усилив её, он использовал остатки энергии, чтобы прикрыть голову и грудь.
        Увы, Кай догадывался о подобной возможности, поэтому сразу знал, что не убьёт Гринроу самой атакой. Он совершил её ради другого…
        Копьё вонзилось в живот личному ученику, но прежде, чем прошить тело насквозь, оно оказалось схвачено и остановлено единственной рукой Гринроу. Вот только побороть силу инерции разноглазый не смог. Ведомый мощью напирающего древка, он оказался отправлен в полёт, который заканчивался над огромной расщелиной. По расчётам Кая, именно под ней находился уничтоженный холм, а значит рядом была и Тень.
        И если изувеченный аристократ не разобьётся насмерть, то дело завершить сама Тень.
        Наблюдая, как яростно сопротивляющегося и кричащего Гринроу уносит в пропасть, Кай стал ощущать слабость. Временное усиление исчезло, после чего абсолютно истощённый юноша потерял сознание.
        Бой закончился, но настоящей победой это назвать было нельзя…
        Интерлюдия. Кровавый праздник.
        Тем временем, пока большинство внутренних и личных учеников боролись с опасностями подземелья, в Ривеертуне происходили совсем иные события.
        Наконец началось празднование дня двухсотлетия императора Сигурда Алькея - второго по счёту правителя великой страны, названной в честь фамилии их семьи.
        Ради этого события со всех уголков необъятного государства прибыла почти тысяча Заклинателей. Большинством из них, конечно же, были члены аристократических родов и выходцы из Секты Упавшей Звезды, но присутствовали также и гении-одиночки, не связанные со знатью или сектой, но всё равно достигшие планки истинного мастерства. Всех их - элиту империи, владыка лично созвал на этот праздник. Хотя имелись и такие Заклинатели, которые не смогли прибыть в столицу или вообще не были приглашены. Но это лишь исключение. В целом же, прямо сейчас в величественном замке, расположившемся восточнее от территории секты, собрались практически все представители власти в стране.
        Ну а в тот момент, когда внутри вовсю проходило празднование, снаружи замка дежурила личная гвардия императора, сплошь состоящая из Заклинателей начала и средины ступени. Пара таких воинов, как раз совершала очередной обход по территории сада, как вдруг один из них остановился.
        Сильно щурясь, он смотрел куда-то в небо, но никак не мог разобрать того, что видит.
        - Что случилось?  - спросил его напарник.
        - Я не могу понять,  - неразборчиво ответил второй, став потирать разболевшиеся глаза.  - Там какая-то странная чёрная точка прямо на солнце.
        - Что?  - удивился мужчина, а затем также сощурившись, взглянул на светило.  - Да нету там ничего. Померещилось тебе!
        - В смысле?  - вновь посмотрел воин на солнце, но там уже действительно ничего не было.  - Я же только что-то видел…
        Вскоре оба стража продолжили свой обход, так и не осознав, что же там было…

* * *
        Минутой ранее.
        Расположившись в нескольких километрах над городом, в воздухе парила фигура в тёмных одеждах. Её глаза были плотно закрыты.
        Это был молодой на вид парень лет двадцати.

«Это место… Какой же низкий здесь уровень внешней энергии. Хотя, теперь кажется будто дышать стало проще. Управлять силой гораздо легче. Какое обманчивое чувство… Учитель сказал, что у меня есть полгода, чтобы найти фрагменты ключа,  - подумал человек.  - Их колебания сильно ослабли, но я всё-таки смог ощутить обе части».
        Повернув голову сначала к замку, расположившемуся внизу, а затем куда-то на юго-запад, где находился квартал семьи Стеншет, парень кивнул.
        - Там и там. Ясно.
        Следом пространство исказилось, а человек исчез.

* * *
        Внутри замка, в воистину огромном и не менее роскошном тронном зале находилось более тысячи человек. Не считая слуг, все остальные присутствующие являлись истинными мастерами как начальной и срединной, так и конечной стадии. А вскоре прибыл и Майо Дзю, второй в стране пиковый Заклинатель. Теперь же, сбившись в многочисленные группы, важные персоны общались друг с другом, ожидая прибытия Его Величества.
        И через некоторое время он наконец появился. Отворились гигантские и величественные врата, глашатай объявил все нужные титулы, после чего внутрь вошёл сильнейший человек в империи.
        Правитель Алькеи выглядел как суровый мужчина лет сорока. Его лицо украшала аккуратная бородка, а до плеч свисали прямые каштановые волосы. На теле Заклинателя расположилась великолепная императорская мантия бордового цвета.
        Как только гости увидели Сигурда, то тут же разошлись, тем самым образовывая путь к трону, у которого уже стояла императрица, принц, верховный советник и, конечно же, Мастер Секты Майо Дзю.
        Под пристальными взглядами собравшихся в зале гостей, мужчина зашагал вперёд, как вдруг произошло нечто совершенно неожиданное. Никто так и не смог понять, каким образом перед императором, в паре сотен шагов, появился неизвестный юноша.
        Но в тот же миг прямо из толпы вылетела пара человек - убийц из личной гвардии Сигурда. Самой главной их задачей в любом бою являлось нанести один-единственный максимально быстрый удар, для чего их и тренировали с самого детства. Вдолбленные в подкорку рефлексы опередили сознание, и вот пара ассасинов кинулась к незнакомцу, обнаружив в том угрозу для господина.
        Мгновением спустя, рядом с парнем, чьи глаза продолжали быть закрытыми появились две кровавые лужи. Всем присутствующим показалось, словно в один момент лопнуло два шарика наполненных водой. Вот только этими самыми шариками были воины конца ступени Заклинателя!
        Произошедшее заставило практически всех явить своё оружие и занять боевую стойку. Притом неосознанно. Но больше всего людей испугала не мгновенная смерть пары убийц, а невозможность ощутить уровень силы незнакомца. Казалось, словно перед ними стоит обычный смертный, никогда не ступавший на путь боевых искусств.
        - Кто ты? И зачем вторгся в дом моего правителя? Зачем испортил наш праздник?  - спросил готовый к бою Майо Дзю, заметив, что император почему-то молчит.
        Сам же Сигурд в этот момент ошарашенно глядел не на самого парня, а на отметки, украшающие одежду незнакомца. Слова, когда-то сказанные его отцом, Тароном Первым, вновь всплыли в сознании.
        Проигнорировав Мастера Секты, парень обратился к императору:
        - Как тебя зовут?
        - Нагло!  - взяв себя в руки, Сигурд вытащил из кольца два одинаковых клинка. Как и Кай, он был парным мечником, использующим стиль своей семьи.  - Ты хочешь знать моё имя, но сам не называешься?
        - Цзян Дао,  - спокойно представился юноша.  - Так каково твоё имя?
        Сердце императора пропустило удар. Слова отца громом прозвучали в его голове.
        - Ты не знаешь, как зовут правителя земель, на территории которых находишься?  - вновь раздался голос Майо Дзю, разозлённого на то, что его проигнорировали.  - Не знаешь имени императора Сигурда Алькея?
        - Алькея? Даже так?..  - пробормотал Цзян Дао.  - Я хочу знать настоящее имя.
        Слова парня заставили опешить всех. Что это значит?
        Через несколько секунд император заговорил.
        - Моё настоящее имя - Сигурд Алькея!  - твёрдо сказал он.  - Фамилия Фэнг больше не имеет к нашему роду никакого значения!
        Уголки губ Цзян Дао на мгновенье дрогнули. Он услышал что хотел.
        - От этого так просто не уйдёшь… Фэнг Сигурд, от лица Клана Семи Клинков, как представитель правящей линии, я обязан исполнить приговор совета старейшин клана о лишении жизни предателя и вора Фэнг Лина, а также всех его потомков. Я дарую тебе и твоей семье милосердную смерть, если ты сейчас же передашь мне всё украденное твоим предком.
        Услышав предложение Цзян Дао, злость стала пробирать не только гостей, но и самого императора.
        - Убейте его!  - выкрикнул Сигурд, совсем забыв о предупреждении отца.
        Уже готовые к бою Заклинатели, наконец получив приказ правителя, бросились на незнакомца. Их тут практически тысяча. Они сильнейшие воины Алькеи. Кто может противостоять им?..
        Но прежде чем хоть кто-то из них сделал шаг, на всех присутствующих обрушилась подавляющая мощь. Каждый, включая императора и Мастера Секты почувствовал, как нечто стало давить на них, блокируя возможность использовать энергию. Это была немыслимой силы аура, находящаяся совсем на иной ступени.
        Это была сила пикового Элементалиста. Но не простого, а гения среди гениев. Человека, достигшего не меньшего могущества чем тот, после которого появилась Тень.
        Первая сотня Заклинателей умерла мгновенно. Из тела Цзян Дао хлынула буквально целая волна алой энергии, коротая будто вихрь стала кружить вокруг парня и постоянно расти.
        Майо Дзю и другие сильнейшие мастера империи, ощутив невозможность использовать энергию, а значит и техники, решили подавить противника физической силой. Призвав все известные им законы, они захотели ударить противнику в спину… Группу из тридцати человек смело в мгновение ока огромным облаком энергии меча, которая была настолько плотной, что походила на жидкий камень.
        Сила Цзян Дао без остановки заполняла зал, буквально затапливая его алой энергией, главные свойства которой - рассечение и пронзание. Столь плотная Ки не оставляла от элиты Алькеи даже костей. Десятки Заклинателей умирали каждое новое мгновение.
        Однако был один островок сопротивления. Правитель всего государства всё ещё продолжал бороться. Не переставая орудовать клинками, Сигурд действительно отбивался от накатывающих на него волн вражеской энергии. Помогала ему в этом необъяснимая сила, обвившая его мечи.
        К неожиданности императора, вся алая энергия, бушующая в его замке, мгновенно остановилась, словно затвердев. Контроль над своей силой у Цзян Дао был идеален.
        - Так вот, что было второй вещью, украденной Фэнг Лином,  - удивился Элементалист.  - И ты смог этим овладеть? Ты действительно талантлив. Неровня тому мусору с шатким фундаментом, который я только что убил. Знаешь, ты даже мог бы быть принят в правящую линию Цзян. Жаль, что твой предок оказался вором…
        Император же, тяжело дыша, лишь сейчас смог осознать всю картину происходящего. Не обнаружив никого живого, он желал взреветь будто раненый дикий зверь.
        - Первый Меч,  - разнёсся холодный голос Цзян Дао.
        Тело Сигурда вздрогнуло. Его глаза расширились, а изо рта хлынула кровь. Опустив взгляд чуть ниже, мужчина увидел красный энергетически меч с очень широким лезвием, торчащим из его груди.
        Парень появился рядом внезапно. Император даже не смог увидеть, когда тот успел переместиться, а затем мужчина ощутил, как что-то покидает его тело. Странная сила, позволившая ему ранее отражать энергию меча Цзян Дао, вылетела из Сигурда, следом оказавшись поглощённой необычным амулетом в руках юноши.
        - Ты наполовину исполнил моё предложение. Все из твоего рода умрут мгновенно и безболезненно, а вот ты сам - нет.
        После слов Цзян Дао, клинок, всё ещё торчащий из груди императора, начал словно пускать корни внутрь тела мужчины, при этом не спеша задевать важнейших для жизни органов наподобие сердца. Во всех остальных же случаях, тело пикового Заклинателя не даст умереть так быстро.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Адская боль пронзила всё естество императора, но его крик уже никто не услышал. Новая и последняя волна энергии окончательно заполонила сам замок и прилегающие территории. Все присутствующие в нём в этот день умерли мгновенно.
        Сам парень, в свою очередь, переместился к императорской сокровищнице, в которой, по его ощущения, и находился один из фрагментов ключа.
        В зале остался только один Сигурд, коего стороной обходила энергия меча. Мужчина продолжал медленно умирать, испытывая при этом невыносимую боль, пока в его голове всё громче и громче повторялись слова отца: «Если ты когда-нибудь встретишь человека с фамилией Цзян и нашивками на одежде в виде семи мечей - беги!»
        Наконец обнаружив матово-чёрный плоский ромб, парень покинул дворец. Остальные сокровища его даже не заинтересовали…
        Произошедшее в замке, Цзян Дао даже не воспринимал как бой. Чтобы стереть с лица земли практически всю правящую элиту империи ему понадобилось использовать только энергию. За всё время он ни разу не применил законы, и лишь Сигурд удостоился смерти от техники.
        Вновь воспарив над городом, парень неожиданно обернулся в сторону востока.
        - Что?  - слегка удивлённо произнёс он, почувствовав, как оборвалась связь с одной из наблюдательных меток.  - За мной кто-то шёл? Ну и ладно… Всё-таки эти земли условно находятся под юрисдикцией тех двух кланов…
        Откинув эти мысли, Цзян Дао направился к юго-западу от центра города. В то место, где находилась вторая часть ключа. Место, где расположился квартал семьи Стеншет…
        Глава 30
        Конец империи Алькея
        После того как завершился невероятный бой Кая и Гринроу, вскоре обнаружился выход из подземелья. Нашёлся он совершенно случайно, когда один из учеников вдруг услышал шум воды. Определив, откуда исходит звук, он понял, что Гринроу преподнёс им настоящий подарок перед своей гибелью. В том месте, куда попало отражённое Каем копьё, уничтожившее своей мощью часть стены, выход и обнаружился.
        Расширив его - пробив дыру побольше, члены экспедиции попали в ещё одну, на этот раз небольшую пещеру, в конце которой оказался водопад. Пройдя сквозь него, ученики наконец выбрались из подземелья. А определив ориентиры, они поняли, что находятся на северо-западе столичного региона. Теперь их ждал путь домой.
        Что касается коалиции, то она распалась. Изначально их объединило желание получить больше выгоды из этой экспедиции, а затем желание выжить. Теперь же, в конце концов покинув это ужасное место, они более не видели смысла продолжать союз. На Кая также никто из них не держал зла. Даже наоборот, неизвестно сколько бы им пришлось просидеть внутри, прежде чем найти выход, если бы не тот бой. Такое же мнение было и у членов фракции самого Гринроу, которые, по сути, потеряли лишь нанимателя, но могли бы потерять жизни, если бы остались там. Хотя, тот же Эриа, действительно верный слуга разноглазого, который был в отключке ещё до начала боя аристократа с Каем, узнав правду, отреагировал как-то слишком спокойно. Вот только сразу же после того как они выбрались, блондин бесследно исчез.
        А уже через несколько часов Кай пришёл в сознание, тем самым ввергнув в шок «изгоев», которые о нём и позаботились. От полного истощения энергии и различной степени повреждений тела, в большинстве своём связанных с перенасыщением Ки, не осталось и следа.
        Полностью восстановившись благодаря линии крови и такому простому, но крайне важному умению как «Дыхание Силы», Кай смог продолжить путь самостоятельно. Теперь, оглядываясь по сторонам, ему становилось трудно не натыкаться на восхищённые, а иногда и опасливые взгляды многих учеников. Недавний бой кардинально изменил то, как парня теперь воспринимали выжившие члены экспедиции. Уважение, страх, неверие, непонимание, восхищение, благодарность и даже зависть - что-то из всего этого обязательно возникало в головах учеников, время от времени кидающих взгляды на Кая…
        Спустя три дня безостановочного и ускоренного путешествия члены экспедиции наконец добрались до Ривеертуна. И то, что им открылось, заставляло оцепенеть в неверии. Остановившись на холме в паре километров от столицы, все они увидели сотни струек дыма, появившихся в местах пожарищ, увидели тысячи человек, поспешно покидающих город, увидели отсутствующую стражу на стенах. Создавалось впечатление, что на Ривеертун напало вражеское войско…
        Однако не это заставило учеников замереть, а кое-что другое… Открывающийся вид на четыре гигантских корабля, расположившихся прямо в воздухе над центром городом захватывал дух. Если это враги Алькеи - империя обречена.
        Несколькими мгновениями спустя, не сговариваясь, все участники экспедиции рванули к столице.
        Пройдя через ворота, из которых изливался нескончаемый поток ничего неведающих горожан, ученики сразу бросились в сторону центра. Кай также не был равнодушен, потому что всё самое важное у него, как и у всех остальных, находилось именно в той части города.
        Для удобства перемещения при помощи техник, небольшая группа учеников стала двигаться по крышам домов. В основном это были сильнейшие из них, в число которых, конечно же, входил и Кай.
        Переместившись на очередную крышу, парень неожиданно что-то заметил, а затем их кучку из пятнадцати человек обволокло могущественной силой. В следующее мгновенье все увидели неожиданно появившегося рядом Заклинателя.
        - Старейшина Реккил!  - выпалил кто-то из учеников.
        - Значит, экспедиция закончилась?  - пробормотал мужчина.  - Не так я себе представлял этот день…
        - Учитель,  - удивив всех присутствующих, обратился Кай,  - вы знаете, что происходит?
        Этот вопрос интересовал их всех, так что ученики обратились в слух.
        - Вчера был первый день празднования двухсотлетия императора. В тот же день всех находящихся в замке, включая самого Сигурда убили,  - был краток шрамоликий.
        Некоторые ученики даже перестали дышать, услышав подобное.
        - Как… как это…  - шокировано лепетал кто-то.  - Но… но как теперь… но что теперь будет?
        Реккил хмыкнул.
        - А вы разве не поняли? На праздник были приглашены только Заклинатели, которые, по сути, являются важнейшими в империи персонами. Патриархи и старейшины сотен знатных родов, отдельные правители регионов и городов, генералы армии, старейшины секты - все были там,  - пояснил мужчина.  - Теперь же, когда все они мертвы, можно сказать, что это конец. Конец империи под названием Алькея. Когда новость о гибели императора и всех его вассалов разлетится по всем регионам, то страну будет ждать раскол. Единственное, что объединяло империю, это сила императорского рода и клятвы, данные ему патриархами семей. Теперь нет ни того ни другого…
        Ученики наконец осознали весь ужас нынешней ситуации. Кай же зациклился на словах «только Заклинатели» и «патриархи». Значит, ему теперь больше некому мстить…
        - Но как же вы?  - спросил он.  - Почему вы выжили?
        - Хах, парень…  - жуткая улыбка появилась на покрытом шрамами лице.  - Разве ты забыл, как ко мне относился император, да примут его душу предки? И знаешь, я никогда не был так этому счастлив, как сейчас!  - Реккил почему-то похлопал по небольшой котомке за спиной. Кай так и не смог понять, зачем она ему, если у мужчины точно имеется пространственное кольцо.
        - А эти корабли в воздухе… Кто это?
        - Я не знаю. Видел только, что они прилетели сегодня…
        - И что вы теперь планируете?
        - Я ухожу. Меня больше ничто здесь не сдерживает. Теперь я вернусь к своему племени, так что на этом нам придётся попрощаться. Но если хочешь, я могу взять тебя с собой.
        Тяжело вздохнув. Кай покрутил головой.
        - Я так и думал,  - улыбнулся шрамоликий, а затем протянул парню свиток.  - Вот, возьми. Это моя копия свитка Стиля Двойного Клинка Скорости. Вдруг понадобиться когда-нибудь…
        Приняв прощальный подарок, Кай глубоко поклонился.
        - Спасибо за всё, учитель.
        - Ага… Что ж, может, наши пути ещё пересекутся. На всё воля Судьбы… Ах да, девочка Стеншет, кажется, на земли твоей семьи тоже напали.
        Ещё не успев разогнуться, Кай выпалил:
        - Чёрт! И вы говорите это только сейчас?!..
        - Бывай, парень…  - донёсся голос, уже исчезнувшего Реккила Диваго.
        После этого, все, кто ещё продолжал стоять здесь, бросились дальше к центру города.

* * *
        Прибыв к кварталу, Лилия и Кай узнали, что уничтоженным оказался только дворец главы семейства, а также близлежащие здания. А основной целью вражеской атаки оказалась сокровищница, скрытая под землёй.
        Но всё это они узнали позже, ведь в первую очередь кинулись к поместью ветви Вейтил, которое находилось у самого края квартала. Как оказалось, пострадали лишь члены ветвей, чьи особняки расположились в центре. Вейтил же, и подобные им - слабые ветви, нападение никак не коснулось.
        Обнаружив Улию целой и невредимой, Кай не мог не обнять сестру…
        Вскоре дядя Лилии, Гомер, сообщил, что среди убитых оказались влиятельнейшие старейшины, которые в тот момент находились во дворце патриарха. А вкупе со смертью Севера и нескольких других Заклинателей семейства, можно сказать, что Стеншеты понесли колоссальный урон. И на этой почве даже успели появиться слухи о желании нескольких побочных ветвей совершить переворот власти в семье.
        Из-за всего этого, в регионы, которыми правили различные роды Стеншет, были отправлены послания с указаниями о боевой готовности - Алькею ждут тёмные времена. Вейтил же, большая часть которых уже давно перебралась в столицу, теперь готовились убираться в родные земли. Ибо ветвь, обладающая ныне наибольшими шансами стать главной в семье, имела крайне ненавистное отношение к роду Лилии. Настолько, что могла даже начать проливаться кровь…
        И пока более сотни членов Вейтил и ещё несколько сотен их слуг собирались, чтобы покинуть Ривеертун. Лилия, Кай и Стефан (который всё это время был в квартале), решили наведаться в Секту Упавшей Звезды, над территорией которой и повисли летающие махины. Добравшись, они заметили немногочисленных учеников, направляющихся в сторону Пагоды Сокровищ. Последовав за ними, троица очень скоро увидела четыре огромные палатки, у которых скопилось по несколько сотен учеников. Две из них были ярко-оранжевыми, а ещё две - тёмно-синими.
        - Дерьмо!  - громко и неожиданно выругался какой-то парень, вышедший из башни.  - Там действительно вообще ничего нет!
        - Ага,  - закивал его собеседник.  - Я же говорил, что какой-то старейшина не был приглашён в замок, и когда там всех убили, он уничтожил массивы пагоды и всё оттуда забрал!
        Услышанное заставило Кая приложить ладонь к лицу.
        - Вот же ж старый лис!  - улыбаясь, тихо произнёс он, вспомнив, как Реккил счастливо похлопал по заплечной сумке, которая, вероятно, была доверху забита пространственными кольцами.  - А мне, значит, только свиток стиля фехтования? Вот спасибо-то…
        Подойдя ближе, троица наконец узнала, что же здесь происходит. Как пояснил им один из внутренних учеников, эти четыре палатки установили люди, спустившиеся с парящих кораблей. Они представились как Клан Пламенной Саламандры и Клан Громового Змея, и прямо сейчас представители этих кланов проводили запись всех желающих вступить к ним. Было лишь одно условие - воин должен быть не старше двадцати лет и не ниже ступени Закалки Разума.
        - Никогда не слышала о кланах. Откуда они?  - спросила Лилия.
        - Говорят, что откуда-то с очень дальнего востока,  - ответил ученик.  - Не знаю как вас, а меня в Алькее ничего не держит. Так что, учитывая, что эти кланы владеют такими невероятными технологиями, а также посылают в качестве обычных бойцов Заклинателей пиковой стадии, можно только гадать, насколько развиты у них боевые искусства. Лично я уже записался к ним.
        Высказавшись, незнакомец ушёл, оставив троицу в раздумьях.

* * *
        И пока где-то внизу среди учеников Секты Упавшей Звезды происходил неимоверный ажиотаж, в небесах всё было спокойно. Усиленно о чём-то раздумывая, на одном из кораблей Клана Пламенной Саламандры, в роскошной каюте находился низкий и очень дряхлый старичок. Со стороны он выглядел немощным, но посмей его кто-нибудь так воспринять, то тут же бы попрощался с жизнью. У этого Элементалиста начальной стадии был очень скверный характер.
        - Гадство! Собачье дерьмо!  - ругался он.  - Что значит их была пара тысяч, а затем почти все сдохли в какой-то экспедиции?! И кого мне теперь набирать? Старейшина приказал проследить за Цзян Дао и параллельно набрать пару тысяч более-менее приличных бойцов. Скоро Великий Турнир, нашим лучшим ученикам нужно как можно больше ресурсов, а значит нужно много слуг. Что это за секта дерьмовая такая, не смогли даже сохранить своих членов? Ладно, если набирать самых лучших из местного мусора, то пару сотен точно найдётся, а что дальше? У меня же целых два сраных корабля! Если я вернусь с пустыми руками, то плакала моя надежда прорваться на следующую стадию… Точно! Нужно взять с собой несколько местных семей, пускай станут вассалами клана, а их отпрыски будут ради семьи вступать к нам! Только этот гад из Клана Громового Змея точно повторит за мной!  - старик посмотрел куда-то вправо.  - В таком случае я должен первый всё провернуть! Есть тут четыре семьи с линией крови… Только из-за Цзян Дао с одной будет больше проблем, чем прибыли. Ну тогда три семьи. Главное, сделать всё максимально быстро! А если будут
отказываться, то придётся надавить. Хе-хе…

* * *
        Долго взвешивая все за и против, Кай в конце концов пришёл к решению, что в текущей ситуации, которая сложилась в стране и секте включительно, смысла оставаться в Алькее нет. Но решающим аргументом стали слова Рун’Тана о том, что если эти кланы настолько высоко поднялись в боевых искусствах, то шанс найти в тех землях духовный фрукт с энергией души, столь нужный для исцеления парня, значительно выше.
        Таким образом, уже через пять дней после возвращения в столицу, Кай, его сестра, а также род Вейтил (и так собиравшийся покинуть Ривеертун), числились в списках пассажиров одного из кораблей Клана Грозового Змея. И если Каю, как перспективному кандидату на вступление в клан, позволили взять с собой Улию, то членов и слуг рода Вейтил приняли как потенциальных вассалов, обладающих полезными умениями по взращиванию редких трав. Но безусловно, без поручительства Лилии, которая также являлась перспективной кандидаткой на вступление, это могло и не произойти.
        А выбрали они именно Клан Громового Змея по той причине, что пошли слухи об их конкуренте, который жесточайшим образом вынудил семьи Алкис, Эргрет и Окушинра присоединиться к ним. Поэтому мало кто после такого желал самостоятельно идти к Клану Пламенной Саламандры.
        Наконец, спустя две недели с момента прибытия, оба клана максимально наполнили свои трюмы людьми, что ознаменовало отправление.
        Начиналась новая глава в жизни Кая…
        Эпилог
        В отличие от законов меча, копья, сабли или даже стрелы, которые все относились к законам оружия, потому и были практически одинаковыми, законы различных элементов природы в основном являлись уникальными. То же относилась и к Пути Земли, у которого имелось два самых распространённых закона: твёрдости и мягкости. И если первый, как понятно из названия, позволял делать землю тверже, то Закон Мягкости работал полностью наоборот…
        Резко открыв глаза и вздрогнув от неожиданной боли, разошедшейся со стороны живота и правого плеча, парень быстро подавил её. Через несколько секунд он понял лежит на очень мягком песке. Это натолкнуло его на вопрос «как он сюда попал?», из-за которого воспоминания о недавних событиях резко вспыхнули в разуме юноши.
        Медленно поднявшись, Гринроу осмотрел себя. Благодаря зелью он не умер от кровопотери, вот только это не отменяло того факта, что у него больше не было правой руки, а в районе живота находилась жуткая, едва затянувшаяся дыра от его же копья. Еле-еле поддерживая вертикальное положение, аристократ скривился. Он срочно нуждался в целебных пилюлях, зельях, а лучше всего духовных фруктах с подобным эффектом. И если в ближайшее время он не найдёт ничего подобного, то инвалидность, блокирующая дальнейшее развитие, ему будет обеспечена. И это даже не учитывая отсутствие конечности, с чем парень уже успел смириться.
        Решив отыскать копьё, которое должно было упасть вместе с ним, Гринроу оглянулся и замер. В дюжине шагов от него находилась мерцающая фигура мужчины в золотистых доспехах. Тень почтительно смотрела на парня, приклонив при этом колено.
        - Духовное существо?  - вслух подумал Гринроу.  - Нет, ты что-то другое, но используешь те же законы для существования… Так значит ты был одним из тех, кого я ощутил в этом подземелье. Всё-таки удача ещё на моей стороне, как же вовремя я тебя встретил. Подойди.
        Тень подчинилась и выполнила приказ юноши, остановившись в шаге от него.
        Положив левую руку на плечо частично нематериального существа, Гринроу улыбнулся.
        - Но за то, что твоя ловушка пыталась убить меня, тебе придётся искупить свою вину.
        Глаза Тени расширились, а на лице отобразился неподдельный страх. Существо хотело тут же уничтожить парня, но не смогло и двинуться. Позволив Гринроу прикоснуться к себе, Тень сама дала воле парня возможность сковать её.
        Правый, ярко-голубой глаз аристократа резко засветился, а через мгновение всю пещеру озарила невероятная вспышка света, мигом уничтожившая растущие здесь коконы монстров. Когда свет пропал, парень остался стоять один. Вот только у него теперь вновь имелась правая рука, а дыры в животе будто бы и не было. Невероятная сила бурлила внутри Гринроу, а он сам чувствовал, что произошедшее увеличило его запас энергии души. Сейчас он точно был готов прорваться на уровень Открытия Акупунктурных Точек, и больше не требовался никакой ритуал с особыми девушками. Полученная сила даже позволила ему ощутить все триста шестьдесят акупунктурных точек, а не те триста, о которых он знал ранее. Соответственно, стало известно о шестидесяти узлах души, что на десять больше, чем ему рассказывал учитель, старший старейшина. Видимо, тот и сам об этом не ведал.
        После того как прошло чувство эйфории от переизбытка сил, Гринроу заметил выскочившее системное сообщение.
        Врождённая особенность «[Любимец законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других» эволюционировала в «[Обожаемый законами]: вы способны увидеть то, что незримо для гениев».
        - Отлично,  - кивнул Гринроу, постепенно усваивая память и некоторые знания Тени.
        Подойдя к мечу Золотого ранга, который более не был ничьим сосудом, парень произнёс:
        - Меч, значит… Ну, переучиться будет несложно, особе…
        Гринроу вдруг застыл как вкопанный. Получив последние воспоминания своей жертвы, он увидел в них Кая, почему-то пропадающего из поля зрения Тени. Пазл в голове аристократа наконец сложился.
        - Так вот, кто был вторым, кого я всё время чувствовал, но не мог найти… Такое могущество…  - неосознанно облизался парень.  - Это же душа, так ведь? То, что я только что поглотил и в подмётки не годится даже сотой доли её мощи. Кай, и ты прятал подобное в своём духовном мире? Интересно, какова эта душа на вкус?..
        Ну а пока, подобрав кольцо и обнаружив в нём желаемое, юношу ждал прорыв на ступень Закалки Души.
        Конец второй книги.
        Справка по миру Небесного Трона
        Представленная ниже информация не выходит за рамки того, что уже было показано в книге. Но могут быть некоторые не влияющие на сюжет примечания автора.
        Ступени.
        Обычный смертный. Так часто называют людей никогда не ступавших путь боевых искусств или только-только сделавших это, но ещё ничего не достигших.
        Закалка Тела - ступень, во время прохождения которой воин усиливает основные части своего тела. Для достижения и преодоления требуется иметь минимальный талант к контролю, после чего освоить умение «Дыхание Силы». Существует возможность проходить все уровни параллельно, а не по очереди.
        Полное прохождение ступени увеличивает все характеристики воина, в особенности такие параметры: мощь, скорость, выносливость и стойкость. Тело приобретает сверхчеловеческие качества.
        Делится на семь уровней:
        Закалка Лёгких.
        Закалка Сосудов.
        Закалка Сердца.
        Закалка Внутренних Органов.
        Закалка Кожи.
        Закалка Костей.
        Закалка Мышц.
        Закалка Разума - ступень, во время прохождения которой воин усиливает части тела, связанные с ЦНС. Для достижения и преодоления требуется использовать «Зелье Спокойной Закалки» или его аналоги, так как просто насыщение энергией нужных участков может убить воина или сделать инвалидом. Нужно заранее укрепить их. Также воин должен обладать средним уровнем контроля энергии, иначе его закалка затянется до самой смерти.
        Полное прохождение ступени увеличивает все характеристики воина, в особенности такие параметры: ментал, энергия, скорость и мощь. Значительно усиливается умение контролировать собственное тело. Уровень реакции и рефлексов возрастает. Человек становиться способен эффективно реализовывать все 100 % своих параметров. Ещё при вступлении на ступень обретается возможность выучить как трансформировать обычную энергию в энергию определённого элемента (для каждого вида, нужно обучаться заново). Но можно и раньше освоить трансформацию, если позволит параметр «ментал» и талант.
        Делится на три уровня:
        Закалка Сенсорных Органов.
        Закалка Спинного Мозга.
        Закалка Головного Мозга.
        Закалка Души - ступень, во время прохождения которой воин приступает к усилению собственной души. Для это требуется закалить как тело, так и разум. Для вхождения на ступень уровень контроля энергией должен быть выше среднего. Начать прорыв на эту ступень можно как используя специальную технику медитации, так и обходясь без неё. Однако во втором случае воин никогда не сможет прорваться к следующей ступени. Делится на три уровня:
        Открытие Акупунктурных Точек. Чтобы прорваться на этот уровень нужно за раз открыть не менее двухсот семидесяти акупунктурных точек и 45 узлов души. Каждый 6 точек связанны с отдельным узлом души. Всего точек 360, а узлов, соответственно 60. Также существуют 120 скрытых акупунктурных точек, которым не нужны узлы.
        Ещё не назван.
        Ещё не назван.
        Заклинатель. Способ достижения и суть ступени ещё не названы. Достигнув этого этапа развития, в строке «статус», значение смертный сменяется на Мастер. Таких людей называют истинными мастерами. Ступень делится на начало, средину, конец и пик. Их иногда ещё называют стадиями:
        Начальная стадия.
        Срединная стадия.
        Конечная стадия.
        Пиковая стадия.
        Элементалист. Способ достижения и суть ступени ещё не названы. Ступень делится на начало, средину, конец и пик. Гении среди гениев, достигшие пика этой ступени, могут (при стечении удачных обстоятельств) породить после своей смерти Тень.
        Следующая ступень. Название неизвестно. Суть неизвестна. Способ достижения неизвестен.
        Ранги.
        Низший. Предметы этого ранга содержат в себе энергию, которая придаёт им некоторые свойства, усиливающего характера. Техники этого ранга основаны на просто манипуляции энергией.
        Земной. В предметах этого ранга находиться особый символ, представляющий из себя соответственную технику, укомплектованную в удобную для помещения в объект форму. Для активации таких способностей предметов используется энергия пользователя, а также иногда нужна ещё и ключ-фраза.
        Техники этого уровня формируются из тонких нитей энергии, переплетающихся в особые узоры. Таким образом воин подражает законам мироздания. Некоторые техники нуждаются в произнесении названия, как активаторе.
        Серебряный. В предметах этого ранга также используется особый символ, на этот раз соответствующий технике этого же ранга.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????В техники Серебряного ранга обязательно используется энергия какого-то элемента. Формируются таким же образом, как и техники Земного ранга.
        Начиная с этого ранга, все последующие ранги делятся на четыре уровня качества:
        Низкое
        Среднее
        Высокое
        Пиковое
        Если воин хочет изучить технику среднего, высокого или пикового уровня качества, ему нужно владеть определённым (1,2 или 3, соответственно, для каждого уровня) количеством законом элемента, к которому относиться и сама техника.
        Пример: для какой-нибудь высококачественной техники, использующей в основе энергию огня, воин должен будет знать минимум 2 закона Пути Огня. В противном случае ему даже не удастся создать подобную технику.
        Прим. автора: все техники Серебряного и ниже рангов произошли от техник более высокого ранга, деградировавших в процессе передачи от поколения к поколению из-за каких-либо причин.
        Золотой. В предметах этого ранга также используется особый символ, соответствующий технике этого же ранга.
        Техники же Золотого ранга состоят исключительно из энергии элемента, а вязь нитями энергии заменяют законы этого элемента. В любой технике этого ранга должны присутствовать все законы уровня Слышащего определённого Пути.
        Однако для формирования техники подобного уровня недостаточно только знать все нужные законы. Воин ещё должен понимать, как и каким образом сложить их вместе, чтобы получилась определённая «схема» техники.
        Прим. автора: чем ниже возраст постигшего все законы уровня Слышащего, тем выше вероятность получить просветление, в процессе которого имеется шанс создать свою собственную технику. Также, чем ниже возраст человека, постигающего законы, тем проще ему будет постигать новые в дальнейшем.
        Предметы и техники Золотого ранга также делятся на четыре уровня качества.
        Следующий ранг. Название неизвестно.
        Законы.
        Существуют так называемые законы мироздания (они же законы физики этого мира). Наблюдая за природными (горит пламя) или искусственными (применяет Мастер) проявлениями определённого закона, любое разумное существо может освоить их при определённом уровне таланта.
        Освоение законов также делиться на уровни (Титулы). Например, известны следующие законы Пути Меча: Закон Силы, Закон Скорости, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Отражения, Закон Намерения, Закон Формы и Закон Слияния. Первые семь относятся к уровню Слышащего, познав же последние два, то можно перейти на новый уровень (получить следующий Титул).
        Освоивший некие законы человек может призывать их и использовать отдельное свойство этого закона, или же использовать законы для создания техник Золотого и выше рангов
        .
        В зависимости от пути, количество законов и сложность их освоения может разниться.
        Известные пути и их законы (в порядке: от самого простого к самому сложному):
        Путь Меча (известные законы перечислены выше).
        Путь Огня: Закон Жара, Закон Уничтожения, Закон Взрыва, Закон Плавления, Закон Целительного Пламени, Закон Буйства, Закон Формы, Закон Слияния.
        Путь Ветра: Закон Скорости, Закон Порыва, Закон Давления, Закон Сечения, Закон Парения, Закон Буйства, Закон Формы, Закон Слияния.
        Путь Воды: Закон Плавности, Закон Изменчивости, Закон Давления, Закон Насыщения, Закон Целительной Воды, Закон Буйства, Закон Формы, Закон Слияния.
        Путь Земли: Закон Твёрдости, Закон Мягкости, Закон Защиты, Закон Сотрясения, Закон Крошения, Закон Буйства, Закон Формы, Закон Слияния.
        Путь Копья: Закон Силы, Закон Скорости, Закон Прочности, Закон Выпада, Закон Метания, Закон Отражения, Закон Намерения, Закон Формы, Закон Слияния.
        Путь Стрелы: Закон Силы, Закон Скорости, Закон Прочности, Закон Выстрела, Закон Пробития, Закон Траектории, Закон Формы, Закон Слияния.
        Немного про кристаллы энергии:
        Эти вещи используются как некие батарейки (в массивах, например), или же для ускорения развития, так как экономиться время на сбор огромного количества праны (внешней энергии), потому что в кристалле она уже в большом объеме и под сильным сжатием. Остаётся лишь поглотить её, а затем абсорбировать максимальное количество силы.
        Добывается из тел монстров.
        В монстрах Закалки Тела пока еще нет никаких кристаллов.
        В теле монстров Закалки Разума он уже появляется, и Системой подписывается как «крохотный».
        В теле монстров ступени Закалки Души он уже «малого» размера, а если зверь на самом пике ступени, то даже «среднего» размера.
        В телах монстров, превзошедших ступень Закалки Души, уже находится [Большой Кристалл Энергии].
        Параметры героев
        Все указанные ниже характеристики соответствуют моменту финала данного тома.
        Кай.
        Параметры:
        Возраст: 16
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Разума
        Уровень: Закалка Сенсорных органов
        Характеристики:

[Мощь]: 45,54

[Скорость]: 45,6

[Выносливость]: 47,1

[Стойкость]: 58,49

[Ментал]: 28,39

[Энергия]: 63,75

[Свободные]: 0
        Способности:

[Техники Низшего Ранга. Смотреть]

[Техники Земного Ранга. Смотреть]

[Техника Высвобождения Клинков]. Ранг: Золотой. Качество: Низкое
        Законы:
        Путь Меча (Слышащий): Закон Отражения, Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Намерения.
        Особенности и экипировка:

[Линия Крови]. Прогресс: 100 %.

[Скрытая Способность]: требуется познание.

[Скрытая Способность]: требуется познание.

[Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: Заблокировано.

[Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

[Меч Водной Глади]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Кровавый Меч Угнетения]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.

[Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.
        Достижения:

[Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.
        Задания:

[Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.
        Лилия.
        Пример обычного гения, хоть и топ уровня (в рамках Алькеи).
        Параметры:
        Возраст: 15
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Разума
        Уровень: Закалка Головного Мозга.
        Характеристики:

[Мощь]: 30,1

[Скорость]: 36,9

[Выносливость]: 32,5

[Стойкость]: 33,4

[Ментал]: 25,5

[Энергия]: 37,75

[Свободные]: 0
        Способности:

[Техники Низшего Ранга. Смотреть]

[Техники Земного Ранга. Смотреть]

[Техника Воздушного Взрыва. Том 2]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.

[Техника Ярости Ветров. Том 2]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое.

[Техника Серпа Ветров. Том 2]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое.
        Законы:
        Путь Меча (Слышащий): Закон Скорости, Закон Силы, Закон Рассечения.
        Путь Ветра (Слышащий): Закон Скорости, Закон Давления.
        Особенности и экипировка:

[Линия Крови Гигантского Серебристого Сокола]. Прогресс: 100 %.

[Врождённая трансформация энергии ветра]

[Техника Воздушного Танца]: знание законов не требуется, возможно улучшение. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Клинок Бескрайнего Неба]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.

[Облачный Доспех]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.

[Облачный Шлем]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.

[Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный. Качество: Высокое.
        Достижения: нет.
        ???????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????????Задания: нет.
        Стефан.
        Пример обычного воина со средним талантом и использовавшим среднее количество ресурсов во время развития. Гений лишь по меркам провинциальных городов империи по типу Кальтии.
        Параметры:
        Возраст: 19
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Разума
        Уровень: Закалка Сенсорных Органов
        Характеристики:

[Мощь]: 16,21

[Скорость]: 14,9

[Выносливость]: 17

[Стойкость]: 19,4

[Ментал]: 10,14

[Энергия]: 13,75

[Свободные]: 0
        Способности:

[Техники Низшего Ранга. Смотреть]

[Техники Земного Ранга. Смотреть]

[Техника Ярости Ветров. Том 2]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое.

[Техника Серпа Ветров. Том 2]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое.
        Законы:
        Путь Меча (Слышащий): Закон Силы.
        Особенности и экипировка:

[Меч Тёмной Стали]. Ранг: Серебряный. Качество: Низкое.

[Пространственное Кольцо]. Ранг: Серебряный. Качество: Среднее.
        Достижения: нет.
        Задания: нет.
        Гринроу.
        Параметры:
        Возраст: 16
        Раса: человек
        Статус: Смертный
        Ступень: Закалка Разума
        Уровень: Закалка Головного Мозга.
        Характеристики:

[Мощь]: 46,4

[Скорость]: 47

[Выносливость]: 44,31

[Стойкость]: 49,05

[Ментал]: 34,87

[Энергия]: 58,48

[Свободные]: 0
        Способности:

[Техники Низшего Ранга. Смотреть]

[Техники Земного Ранга. Смотреть]

[Техника Испепеляющего Града]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Техника Пламенных Вспышек]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Техника Огненного Копья]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Техника Усиления Колосса]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Техника Огненных Шагов]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Техника Каменного Сдерживания]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Техника Минерального Щита]. Ранг Серебряный. Качество: Пиковое.
        Законы:
        Путь Копья (Слышащий): Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Выпада, Закон Метания.
        Путь Огня (Слышащий): Закон Жара, Закон Взрыва, Закон Уничтожения, Закон Плавления.
        Путь Земли (Слышащий): Закон Твёрдости, Закон Мягкости, Закон Защиты.
        Путь Ветра (Слышащий): Закон Давления, Закон Скорости, Закон Порыва.
        Путь Воды (Слышащий): Закон Плавности.
        Особенности и экипировка:

[Обожаемый законами]: вы способны увидеть то, что незримо для гениев.

[Метеоритное Копьё Титана]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Цельное Облачение Тёмного Стража]. Ранг: Серебряный. Качество: Пиковое.

[Меч Расколотого Солнца]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое.

[Пылающее Пространственное Кольцо]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое.
        Достижения:

[Небесная воля!]: вы пережили гнев Божественного уровня! В качестве награды разблокирована возможность с одинаковой эффективностью дважды использовать духовные фрукты/пилюли/зелья, которые в обычных обстоятельствах ограничены лишь одним разом, после чего повторное употребление не даст никакой пользы.
        Задания: нет.
        Конец

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к