Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Архидемоны и маги Юрий Николаевич Москаленко
        Алекс Нагорный
        Берсерк забытого клана #2
        Бояръ-аниме. Вехи параллельной России. Ну, держитесь фраера… Продолжение саги о приключениях Феликса, нашего современника, в параллельной России мира магии. Новые друзья, невероятные ситуации. Загадочная Академия Боевых Рун, куда просто так не попасть и даже великие регалии не помогут стать абитуриентом самого закрытого учебного заведения Империи. Не всё гладко в новом мире, а знакомство с его особенностями таит массу подводных камней и опасностей. Смекалка героя, нашего современника, помогает выйти победителем из всех жизненных ситуаций.

        Алекс Нагорный, Юрий Москаленко
        Берсерк забытого клана. Часть 2. Архидемоны и маги

        Глава 1. День открытий. Вот ведь, Чукча!

        - Господин Феликс, вы куда навострились?  - Марфа встала в оборонительную позицию у двери, растопырив руки, очень похоже на вратаря перед штрафным.  - Нельзя!  - строго заявила, нахмурившись и показывая, что будет стоять на своём до конца.
        Я слегка опешил, тут же взял себя в руки и попытался стать настойчивее.
        - Марфа, милая моя,  - начал ласково, когда понял, что пройти это фортификационное сооружение с девичьей грудью, выставленной колесом, не получится.  - Мне нужно направо, строго по коридору. Утку забудь!  - опередил её, заметив косой взгляд девушки в сторону специального сосуда.
        Моя сиделка покраснела и, смягчившись, указала подбородком на меня, при этом окинув с головы до пят взглядом.
        - Господин собрался так и идти по медицинскому учреждению Академии Боевых Рун?  - она перешла от намёков к пояснению.  - Так не получится!
        - Что не так-то?!  - я осмотрел себя.
        Трусы на месте, тапки надел, хоть они и напоминают женские, украшенные пушистыми шариками.
        - Пижаму сейчас принесу, вот тогда и идите в… в общем, туда, куда собирались. А так ходить строго воспрещается!  - вынесла она вердикт и вышла.
        Я услышал чёткие звуки проворачивающегося в замке ключа и смирился со своей участью больного. Ну, а я что хотел? Правила есть и выполнение их обязательно. Вот только риск обоссаться замаячил на горизонте тремя парусами пиратской шхуны.
        Я вернулся и сел в кресло, заложив ногу на ногу. Блин, напился кваску и сейчас промедление для меня чревато казусами. А делать-то что? Глянул в окно и сам прикололся посетившей меня идее. Не! Я помотал головой, прогоняя представленную картину «писающего мальчика без фонтана». Это засчитается, как явное нарушение, и меня выгонят с позором. Короче, писать в окна не метод. С тоской посмотрел в сторону «утки». Хотя, похулиганить сегодня очень охота, несмотря на мою княжью легенду. Чуть не заржал во весь голос.
        На мою удачу Марфа, прибежала довольно быстро и я, стремглав, нацепил штаны и рубаху, оценив простоту и незамысловатость одежды. Резинку бы ещё, хотя и завязок по бокам хватает. Девушку удивила моя скорость сдачи зачёта по облачению в пижаму и она проводила меня улыбкой, поначалу никак не комментируя и не высказываясь о расторопности болезного, рискующего пострадать ещё раз или от конфуза, или от разрыва внутри организма.
        - Во, как вам приспичило! Кваску?  - не выдержала девушка в апостольнике.
        Вот где её пробило на подколки. Так она ещё и продолжает издеваться.
        - А вы, Феликс, точно добежите?  - наконец она набралась смелости и съязвила.  - Может, проводить, вдруг с пути собьётесь? Хи!  - под конец неуместной для моего состояния шутки сиделка прыснула в кулачок, отвернувшись.
        Плечи её задрожали  - ржёт ведь!
        - Нормально! Я всё успею!  - крикнул уже на бегу, даже не оборачиваясь для закрытия двери палаты.  - Ждите меня! Я имею обыкновение возвращаться снова и снова!
        Осматреть убранство коридора я не смог по вполне объективной причине, и только внутри спецкомнаты выдохнул более-менее облегчённо. С напитками на ночь нужно поступать осторожно. Именно к такому выводу я пришёл, умываясь и осматривая помещение.
        Всё на уровне и соответствует моим предположениям о быте в условиях местных реалий. Есть и сантехника, почти как в моём мире. Форма санфаянса тоже оригинальная, похожа на створку морской раковины с характерным рельефом. А есть ещё лейка с тазиком на низком столике. Без понятия зачем, так, только догадываюсь.
        Нужно идею с бачком подать и нормальным унитазом, когда всё устаканится, а то жуть как тупо получается. И где, мать её так, туалетная бумага? Мне что, в тазике мыться прикажете? Я в шоке! В тубзик по-людски сходить и то  - хренова засада! В гостинице и то круче было придумано с водой из душевой лейки без шланга.
        А что? Маги, конечно, могут и так прожить, колданув водичку из-под крана, как в гостинице, где я проживал, а вот остальному населению сиё новшество явно понравится. Ну, в общем, цивилизация тут обгоняет штаны и рубахи по полной программе, в кавычках.
        И опять же, я не зарекаюсь, ведь всего ассортимента костюмов пока не видел. Судя по внешнему виду той же Роксаны, нанёсшей мне визит, они совсем не однообразны. Вероятно, от достатка конкретных граждан всё зависит в гардеробах. Нужно обязательно посетить ателье и скорняжную мастерскую. Есть идейки.
        Завершая утренний моцион, я не удивился, когда, вслед за открывшейся дверью, за моей спиной появилась обеспокоенная Марфа, чьё отражение я увидел в зеркале.
        - Господин Феликс, к вам посетители,  - девушка откровенно разглядывала мою спину.  - Двое господ, одного из которых вы вчера грубо выгнали!
        - Они просили меня поторопиться?  - я приподнял бровь.
        - Ни в коем разе!  - сиделка всплеснула руками.  - Наоборот, просили не отвлекать от утренних дел и лишь доложить, когда вы сможете вести приём.
        Марфа аккуратно, и не сводя взгляда с моего лица в отражении зеркала, подала полотенце. Я сразу отметил пушистость изделия и вытерся, медленно поворачиваясь к девушке лицом.
        - Марфа, любезная,  - начал я разговор с хитрого прищура,  - а ты чего прибежала, ради известия, или ещё что-нибудь намечается?  - поинтересовался я шутливо, когда завершил помывку и окончательно обернулся.
        - Только для этого…  - начала оправдываться сиделка.
        Договорить не позволили приближающиеся шаги по коридору. Два человека спешат к нам, но до взрослых не дотягивают, потому как почти бегут, а местные господа привыкли к степенному шагу.
        - Тс-с!  - я дёрнул Марфу за рукав.  - Ну-ка, пошли за мной, и ни звука! Ничего такого не подумай, но нам нужно заныкаться!  - прошептал ей в самое ухо, заставив покраснеть.
        Сам же, быстро осмотрел помещение на предмет дополнительных комнатушек. Отыскать небольшую подсобку труда не составило, а дополнительным везением стал тот факт, что она не заперта. Моментально распахнул дверь и оценил крохотное пространство, заставленное инструментами поддержания порядка. Посетила дурная мысль о том, кто проводит уборку, не дежурившие же аристократы?
        Выяснять нет времени, и я втолкнул Марфу внутрь, влез сам и мы кое-как разместились меж вёдер и швабр с вениками. Свободная площадка оказалась очень мала, и пришлось прижаться к девушке. Я аж сам почувствовал неудобство, когда посмотрел в её глаза, полные удивления и желания приключений всякого рода.
        - Господин Феликс,  - она отважилась высказаться.  - Как это понимать?  - изумлению сиделки нет предела.
        - Как оперативные мероприятия!  - я сморозил очередную ересь и прижался к её губкам в почти безобидном поцелуе.
        - А-х!  - она только и смогла выдать со вздохом.
        - Тише! Сейчас сюда войдут,  - пришлось сделать серьёзное выражение, нагнав ещё и таинственности во взгляде.
        Приложив палец к её губам, я показал пример превращения в слух, и мы, наконец-то, перестали ёрзать и переминаться с ноги на ногу в поисках более удобного положения. Дурочкой Марфа не была и поняла, что к романтике взаимоотношений данная ситуация никак не относится, что и подтвердила кивком, мол, всё понятно шеф, я не тупая! Дверь в туалетную комнату, или как тут это всё называется, отворилась, и мы замерли окончательно…
        - Матфей, что ты так переживаешь?  - продолжил говорить парень, в котором я сразу узнал голос Егора.  - Ну, подумаешь, наказали какого-то безродного!
        - Заткнись, Трубецкой!  - прошипел тот, которого зовут Матфей.  - Ты пошёл на поводу и впрягся не в своё дело, когда наехал на Василия. Какого рожна ты ошивался с ним и его шайкой лейкой? Своего клана мало? Короче, я подниму вопрос о твоём старшинстве в младшем курсе кланового собрания…
        Этот Матфей точно не тот, кто без оглядки кидается в драку, как мне показалось. Вот только, на хрена он в таверне впрягся? Хотя, соклановца обидели, чем не повод пуститься во все тяжкие?
        - А что заткнись и сразу вопрос на собрание?  - гнусаво и расстроенно начал оправдываться Трубецкой.  - Как денег с меня тянуть, так это всегда пожалуйста. Не брезгуете парнем, что не ровня вашему статусу!
        - Деньги?  - вскричал собеседник.  - Да ты сам их нам втюхиваешь всегда, когда подлизаться надо! Вон, и выборы подкупил, когда старшего среди студентов младшего курса выбирали. Накрыл стол, пива  - залейся. На каждом углу орал, как будет клёво и как здорово ты всё организовал,  - последовала пауза, и звуки помывки указали, что делает оратор Матфей.  - Но запомни одно  - в настоящем авторитете тебе не бывать. Его не покупают, а зарабатывают. Тебе же, придётся поддерживать щедрость среди старших и младших, чтобы за чертой полного безразличия не оказаться!  - прозвучал шлепок от удара ладонью о тело.  - Давай, мойся и думай, как отмазываться.
        - А что думать?  - парировал Егор, обиженно и наверно желая расплакаться.  - Заплатит мой папа и твой суетиться начнёт. Уболтают парня, тем более, он не из наших кругов…
        - Слышь? Ты себя ваще слышишь, урода богатого кусок?  - собеседник разгневался, и мы вновь услышали характерный шлепок, ни на что не похожий, кроме как на пощёчину.  - Ты своего прихлебая семейного, Робеспьера спроси, петуха расфуфыренного, о печатях на сургуче писем…
        Дверь с грохотом закрылась, и нам с помощницей шпионов Марфой пришлось выслушать все детали посещения туалетной комнаты Егором. Несколько раз сиделке было совсем неудобно, но она стойко выдержала испытание, поглядывая на моё невозмутимое лицо, пока вновь не заговорил Трубецкой голосом змея:
        - Уроды родовитые!  - зло прошипел парень.  - Звон золота все принимают, а коснись чего  - моя хата с краю. Папиными мануфактурами пользоваться не брезгуют во благо клана. Ничего, скоро и очень скоро поплачете горючими слезами, вместе с недобитым выродком!
        Так он и продолжил свой неистовый бубнёж, попрекая соклановцев, и удаляясь по коридору.
        - Ну что ж, теперь понятно за кого держат старшекурсники Егора,  - прошептал я вслух, на секунду позабыв, что рядом Марфа.
        - Так этого и не скрывает никто,  - моя сиделка подала голос в ответной реплике.  - Всем всегда было ясно, что семейка Трубецких та ещё.
        Тут девушка замялась.
        - Ну, что? Марфа?  - я решил подбодрить свою соратницу по прослушке чужих разговоров.
        - Может, нам пора выходить?  - продолжила та неуверенно.  - Ноги затекли! Да и неудобно получается, мы, словно уединившаяся не по правилам парочка влю…
        - Ничего подобного!  - я спохватился, предугадывая завершение её домысла.  - Ничего кроме получения дополнительной информации! Выходим!
        - Ну…  - девушка протянула, отводя взгляд в сторону.  - Тогда, тем более выбираться надо.
        Громыхнуло опрокинутое ведро, и следом упала швабра, когда мы вышли из укрытия. Я посмотрел в окно и вздохнул, мысля о предстоящей встрече с поверенными семей.
        С Трубецким всё понятно, как и предупреждал Артур, намекая открытым текстом на деньги, но я и сам способен придумать адекватную расплату. А вот с представителем Голициных необходимо держать ухо востро. Кто его знает, какой практикой дипломатии тот владеет? Подловить на слове  - плёвое дело.
        По пути в палату я оценил интерьер медицинского учреждения. Приговор был однозначным, и напросился сам  - ДОРОГО! Особенно, статуи по бокам каждой двери, вылепленные с изяществом и максимально приближённо к реальности. Даже глаза у людей сделаны из стекла, как мне показалось. Хотя я не отметаю и такую возможность, когда зрачки выполнены из драгоценного или полудрагоценного камня.
        Один факт насторожил, точнее, заставил задуматься. Все парные композиции у входов в палаты или иные помещения, состоят из человека в различных жизненных интерпретациях и какого-нибудь животного или чуда-юды с крыльями, типа гарпий и без оных. Ну, я не знаю, как эти девки крылатые правильно называются.
        - Марфа, объясни мне, как путешественнику и незнающему местных реалий человеку, что это такое?  - я указал в центр одной из вылепленных бестий, глядя исключительно на девушку.
        - Эм…  - неожиданно моя проводница запнулась, и нотка удивления проскочила в интонации короткого возгласа.  - Это женская грудь!  - она буквально выдохнула пояснение, после нескольких секунд паузы смущения.
        Я повернулся, глянул и оценил то место, которого коснулся мой палец. Н-да! Чёткое попадание, не придраться.
        - Я про целую!  - поспешил одёрнуть руку.  - Всё вместе как называется?
        - А-аа!  - сиделка выдала с облегчением.  - Именно эта скульптура  - Шишига! Естественно, представлена фантазиями автора. Они разные бывают,  - она высказалась не очень уверенно и добавила,  - наверное.
        Девушка потеряла интерес к композиции, посчитав мой вопрос удовлетворённым.
        - Господин Феликс,  - продолжила она, сменив тон на наставительный,  - проходите и примите положение лёжа в кровати, а я схожу за визитёрами!  - напомнила об ожидавших меня поверенных внизу.
        - Как прикажешь, строгая моя!  - я, шутливо играя, шаркнул ножкой и под хихиканье убегающей помощницы приступил к исполнению указания.  - Всё сделаю в точности!  - крикнул вслед.
        Я успел занять удобное, полусидячее положение, откинувшись на подушки, на взбитой перине с поменянным бельём и прикрыться по пояс одеялом, как в дверь вошла Марфа.
        - Проходите пожалуйста, господин Робеспьер,  - девушка впустила в комнату человека с красным рубином на шее, того самого, что предлагал мне аж две сотни рублей.  - И помните, что больному ни в коем случае нельзя нервничать и перенапрягаться.  - Марфа олицетворила всю вселенскую строгость по отношению к визитёру, затем перевела взор на меня, не забыв смягчиться.  - Я подожду снаружи, господин Феликс?
        - Да, конечно, госпожа Марфа,  - я учтиво и легонько кивнул.  - Если понадобится, то я непременно позову вас, посему не уходите далеко.
        Сам же поменял позу и примерил внешность и поведенческие манеры родовитого отпрыска, пусть и бедного, путешествующего, но не растерявшего достоинство. Надеюсь, что получилось не слишком наигранно и без перебора.
        Что там, в давние времена говорили:  - «Вежливость  - это наше всё, и плох тот король, что прощать не умеет, и не становится великим из-за этого?»
        Не помню дословно, но суть представляю доподлинно. Посему, принял благородство и вежливость за основу в общении с этим Пьеро. Тьфу ты, блин, не оговориться бы в ходе беседы, а то обидется ещё. Хотя, мне пофигу, по большому счёту.
        Я остановил свой взгляд на вошедшем человеке, не решавшимся пройти дальше. На этот раз, его костюм выглядит чуть скромнее, золота в шитье меньше, нет вычурных цепочек от карманных часов, взгляд заискивающе-приветливый. Всем своим видом поверенный Трубецких показывает, что ожидает реплики от меня.
        Ну что ж, не будем расстраивать уважаемого.
        - Проходите, присаживайтесь,  - я указал на табурет.  - Господин?
        - Робеспьер, поверенный в делах семьи Трубецких,  - представился он, присаживаясь.  - Прошлая наша беседа пошла не так, как должно, господин Феликс,  - он выразительно глянул на меня, ожидая видимо реакции на имя.  - Я правильно к вам обращаюсь?
        Оценив его интерес и представив глубину осведомлённости о моей родовитости, кивнул:
        - Меня вполне устраивает такое обращение,  - решил не поддаваться на провокацию и не называть полного титула.  - Чем я мог заинтересовать вас?  - я сыграл на непонимании цели его визита.  - Да и беседа не состоялась, если вы помните,  - ничего не оставалось, как придать нотку безразличия.
        - Что весьма печально,  - Робеспьер понизил голос, разыгрывая сожаление.
        - Давайте ещё разок попробуем,  - я обозначил своё настроение на разговор.  - Итак?
        - Привело меня сюда сущее недоразумение, которое случилось между вами, господин Феликс, и Егором, сыном моего господина, чьим поверенным я являюсь и чей интерес представляю,  - он поправил отворот рубашки, постоянно мониторя меня.
        - Хорошее такое «недоразумение»,  - я кивнул, изобразив усмешку.  - Боюсь представить, если это определение, самое безобидное из возможных характеристик. Ничего, что на меня напали, и помимо запрещённой магии использовали огнестрельное оружие с ножами?
        - Но моего подопечного не было,  - парировал мою отповедь поверенный, заёрзав на табуретке,  - господин Егор не участвовал в драке, как вы знаете…
        - Конечно, ему оказалось достаточным спровоцировать её, выступив организатором, которым больше дают, чем исполнителям,  - я перешёл в словесную атаку.
        - Дают чего?  - он не понял моего намёка.
        - Срока отсидки, в местах очень отдалённых,  - я усмехнулся.  - Что далеко за периферией цивилизованного мира. Условкой может и не отделаться, вы не находите?
        Он явно не понял, что такое «условка» и его глаз дёрнулся в нервном тике, от предположений значения этого слова в данном предложении. Блин, а я вдруг потерял уверенность, что тут вообще бывает условная мера наказания. Хм-м, занятно.
        - Тем не менее, несмотря на угрозу с вашей стороны, господин Феликс,  - Робеспьер сделал акцент на почтительном обращении,  - я очень надеюсь на решение вопроса без привлечения суда, и представителей Верховного Протектората Магии Рун Руссии. От себя лично, и от лица уважаемого Князя Трубецкого, я гарантирую наказание провинившегося и постановку вопроса на ближайшем совете Клана. Поверьте, легко он не отделается.
        - Особенно, когда папа на короткой ноге с главой Клана?  - я в открытую, и не стесняясь усмехнулся.
        Демонстрируя потерю интереса к разговору и предоставляя пищу к размышлению Робеспьеру, я занялся осмотром своих пальцев, затем перешёл к ветвям раскидистого дуба за окном.
        Затянувшуюся паузу я не спешил прерывать, дожидаясь предсказуемого, по моему мнению, поворота в разговоре.
        - Кхм,  - поверенный кашлянул, вновь привлекая к себе моё внимание.
        Я обернулся с ленцой и вопросительно приподнял брови:
        - Что-то ещё? Вы не стесняйтесь, озвучивайте ваши предложения,  - сам предложил желаемую тему, боясь, что переиграл с суровостью позиции по делу.
        Он собрался и приступил к продолжению:
        - Хорошо, я вижу, что вы человек деловой и вот наше предложение,  - джентльмен вновь поправил рубин на шее, из-за нервов, как мне кажется.  - Назовите вашу сумму, в пределах разумного, и принимая во внимание сломанную судьбу Егора, как мага и абитуриента Академии в случае недоговорённости.
        Я мысленно потёр руки, придав выражению морщин раздумья и состояния выбора.
        - Деньги, как таковые, меня не сильно интересуют, а вот посещение всех боёв на арене выяснения отношений среди магов…  - я посмотрел на собеседника, стараясь понять по реакции правильность своего предложения.  - От абонемента не откажусь, как и от скромной суммы в тысячу рублей довеском.
        - Что такое абонемент?  - Робеспьер забеспокоился, его взгляд забегал.
        - Покупка билетов оптом на срок, скажем, пары лет на все бои,  - мне пришлось разъяснить сказанное и убедиться в просветлевшем лице собеседника.  - Это меня вполне бы устроило. Готов вычеркнуть вашего родовитого отпрыска получив от него и персональные извинения. Думайте,  - я завершил говорить и снова отвернулся.
        Небольшая пауза вновь повисла звенящей тишиной в палате.
        - Хорошо,  - созрел поверенный для ответа.  - Мы обязательно обсудим с князем ваши условия,  - я услышал звук отодвигающейся табуретки.  - Разрешите откланяться, господин Феликс.
        Я повернулся и кивком подтвердил завершение наших переговоров.
        Дверь неожиданно открылась и на пороге появились трое. Магистр Жизненных Рун Владлен, хозяйка заведения, Софья Павловна  - директриса, и Марфа, скромно ставшая в сторонке.
        - Пора пройти очередной сеанс лечения,  - заявила хозяйка больничных покоев.
        - Мы как раз закончили,  - я обрадовался, помня о плетениях лечебных рун Владленом.  - Софья Павловна, я готов к сеансу.
        Лишний раз посмотреть за работой мастера  - это ли не счастье, для владеющего даром Чтения Создателя?!
        Робеспьер покинул палату, уступив место магистрам Жизни, тотчас приступившим к своим прямым лекарским обязанностям.
        Следующие несколько минут я вновь наблюдал за вязью Руны Магистра, что начала появляться в районе ладони хитроумными вензелями, требующей полной концентрации уважаемого Владлена. Повторилась и реакция моей внутренней энергии, поглотившей нити Магистра без остатка. Я ощутил необыкновенный прилив сил, словно от насыщения сильнодействующими препаратами.
        Бодрость и повышенный тонус в мышцах стали предвестником завершения процедуры лечебного воздействия. Все тонкости я запомнил, не сильно вдаваясь в подробности назначений каждого из завитков и узлов плетения.
        - Огромное спасибо, уважаемый Магистр Владлен,  - я от души поблагодарил мага и поклонился, как мог в сидячем положении на кровати.  - И вам, Софья Павловна за заботу и прекрасный уход.
        Врачеватели преисполнились гордостью от моего изъявления чувств, и я решил этим воспользоваться:
        - Могу я просить о маленьком одолжении?  - обратился я сразу к обоим магистрам.
        - Конечно,  - директриса ответила, выказав лёгкое удивление, а магистр Владлен кивнул многозначительно.  - Говорите, уважаемый Феликс.
        - Я видел в окно прекрасно ухоженный парк с фонтаном,  - я подумал, что польстить директрисе лишним не окажется.  - Так вот, не могу ли я прогуляться сегодня? Судя по моему состоянию, выписка намечена на завтра, а я так хочу осмотреть все местные достопримечательности, особенно скульптурные композиции.
        Моё смелое заявление отразилось улыбкой и пониманием со стороны влиятельных представителей мира магии, особенно от хозяйки угодий больничной территории.
        - Думаю, что ничего страшного не произойдёт?  - как бы консультируясь, ответил магистр Владлен, встав вполоборота к нам с Софьей Павловной.  - Как вы считаете?  - этот вопрос он адресовал уже конкретно к директрисе.
        - Согласна, свежий воздух и природа благотворно скажется на лечении рунами жизни,  - уважаемая леди кивнула.  - Но вы уж уделите время визитёру, что вас дожидается в коридоре,  - добавила она и магистры лекарского искусства вышли.
        Марфу просить оказалось излишним, и девушка тотчас пригласила следующего посетителя от родителя провинившихся. Что ж, посмотрим и будем помнить, что он поверенный Голицыных.
        Я вновь превратился в мистера «учтивость и вежливость», сосредоточенно глядя на входящего человека. Костюм по покрою похож на тот, что носит Артур. Богатой вычурности по-минимуму. На плечах  - мантия мага, которой я не увидел у предыдущего посетителя.
        Взгляд спокойный и проницательный. Человек чувствует реальное прикрытие со стороны влиятельного нанимателя. Без усмешек и лишь горесть, точнее, печаль прорывается сквозь маску спокойного человека.
        Его что, настроили против меня или разрисовали как деспота, увлёкшегося шантажом и выуживанием из ситуации максимальной выгоды?
        Вполне возможно, если он успел переговорить с «Пьеро» тьфу ты, с Робеспьером, оставшимся недовольным переговорами, которые сам и испортил вчерашним визитом. Придётся самому начинать и обрушить представления этого человека деловым подходом.
        - Доброго дня вам, господин Феликс Игоревич, если меня правильно проинформировали,  - он начал спокойно, без надменности в голосе, подчёркивая уважение, что мне понравилось, но не сбило столку.
        Сразу видно  - опытный переговорщик. С этим товарищем надо ухо держать востро!
        Я кивнул, показывая, что готов слушать дальше.
        - Моё имя Граф Берг. Я  - поверенный Князя Фёдора Фёдоровича Голицына,  - визитёр дождался моего нового кивка.  - Визит, как вы уже догадались, касается сыновей этого уважаемого человека,  - снова испытующий взгляд на меня и очередной мой кивок послужил продолжением монолога.  - Его Светлость искренне жалеет, что не смог вложить в княжичей своей мудрости. Его сыновья, Михаил, Владислав, Ростислав и Матфей  - безусловно, славные ребята, только запутавшиеся в выборе друзей, что очень печально, но поправимо, в чём я не сомневаюсь. Посему спрошу прямо,  - его взгляд вперился мне в переносицу… словно перед схваткой,  - что может повлиять на ваше участие в смягчении заслуженного наказания?
        Его вступительная речь мне, безусловно, понравилась. Никаких наездов и сожаление реальное, что я почувствовал на уровне подсознания. Можно попробовать нормально пообщаться, да и относительно настроения парней я уже просвещён, благодаря подслушанной в туалете перепалке. Что ж, посмотрим на дальнейшую реакцию, ведь просьбы мои претендуют на неординарность.
        - Мы можем говорить откровенно, не погружаясь в излишние выражения сожалений и любезностей?  - я задал прямой вопрос, оценив реакцию поверенного.
        Граф спокойно выдержал мой взгляд и даже повеселел, если конечно мне не показалось.
        - Именно этого я и добиваюсь,  - Берг кивнул.  - Все мы прекрасно понимаем, что отделаться абонементом не сможем,  - он намекнул на некую осведомлённость в моих предыдущих переговорах.  - Тем более, что и количество особ, принёсших вам неудобство гораздо больше, чем один напыщенный отпрыск богатого человека.
        Я удовлетворительно улыбнулся, показав, что с официальной частью с демонстрацией политкорректности закончено и дождался улыбки и от собеседника для продолжения своего монолога с требованиями и пожеланиями.
        Марфа, не покинувшая палату по непонятной причине превратилась в слух, занявшись платком. Ну, и что с ней делать? Выгнать? Не, пусть будет свидетелем и если что, не даст неправильно перетолковать сказанное в этой комнате. А слухи, наверняка просочатся, даже сквозь стены.
        - Договорились,  - киваю я,  - но сразу перейдём к делу… и в самом начале нашего разговора, хочу поставить вас в известность, у меня есть одно, наиболее важное условие,  - я сделался олицетворением жёсткости и непоколебимости.  - Я наслышан о богатствах семьи князя, но аппетиты мои, более чем умеренные. Я любитель изучать всё необыкновенное, необъяснимое. Обожаю тайны, всё то, над чем лучшие умы бьются, работают над их разгадкой сотни лет…, хотя, к сожалению, к когорте магов не могу себя причислить. Вот, случайно узнал, что и в сокровищнице князя есть подобная штучка  - артефакт, над тайной которого, вот уже сколько времени, мучаются великие маги. Мне необходим тот артефакт из княжеского кланового хранилища, который не могут использовать ваши клановые Маги и Магистры Рун Империи уже несколько десятков столетий!
        Удивление послужило первым ответом.
        - Феликс Игоревич, я правильно понимаю объект обсуждения?  - после паузы переспросил Граф.
        - Если мы говорим о каком-то камне, то правильно, и если мы договорились, то и закончим на этом разговоры о нём!  - пришлось резко закруглить неизвестную мне тему, ведь Артур запамятовал пояснить, о чём конкретно идёт речь. Пускай, будет камень, а то прошу не понять что.
        Изумление на лице графа…, но кивок от него последовал. Что ж, можно теперь и дальше свои желания выставлять…
        - Вы готовы выслушать следующие требования?  - уточняю я.
        - Да, да  - конечно! Продолжайте, прошу вас,  - Берг достал из кармана крохотную книжку и начал вести записи.
        Железный дядька! Ему тут пацан условия ставит, а у него на лице покер-фейс застыл, не понять по мимике, что он конкретно насчёт меня думает.
        - Понимаете, я намерен задержаться в этом городе на некоторое неопределённое время, так вот,  - я вдруг вспомнил, что нуждаюсь в нормальном ночлеге и пропитании. Я тут, вроде как, БОМЖ…  - Хотел бы вас просить организовать для меня найм комнаты в центре городка, желательно рядом с академией. Оплатить постой сразу на год, а далее, если я ещё задержусь в городе, по факту, вносить деньги за моё проживание. Желательно, не забыть учесть полный пансион,  - я проконтролировал, что всё сказанное поверенный нормально воспринимает.  - Кому в итоге будет принадлежать недвижимость, меня мало волнует. Я путешественник и навсегда связывать свою жизнь с вашим городом не собираюсь. Поэтому, для меня будет достаточно съёмного жилья, с кормёжкой… ну, может быть, ещё с выездом. Это уже на ваше усмотрение. В любом случае, после моего убытия из города дом или маленькое поместье, как вам будет угодно, останется в собственности князя.
        Удивительно, но факт  - мой собеседник явно доволен тем, как развивается, а главное, в каком направлении течёт наша с ним беседа.
        А я, между тем, продолжал озвучивать свои наглые требования.
        - Далее, я хотел бы вас попросить дать мне допуск в фамильную библиотеку князя, на всё время моего пребывания в вашем гостеприимном городе. Обеспечить посещение библиотеки, особенно закрытой её части, предназначенной для магов. Не должно быть запретов на просмотр и изучение старинных фолиантов, абсолютно всех и любых, что там имеются. Вас устраивают ТАКИЕ мои требования?
        Ты смотри, даже и это моё требование не послужило стартом для негативной реакции со стороны собеседника.
        Опять мне ответом кивок довольной рожей.
        Ну и ладно, раз так.
        - Ещё есть желание посетить пару раз или больше местную, Академическую опору знаний, но, боюсь, это никому не подвластно, даже уважаемому князю,  - я закинул удочку наудачу.
        Собеседник сочувственно вздохнул. Понятно, как и ожидал, тут меня ожидает облом.
        Граф Берг всё до этого скрупулёзно аккуратно записал, а тут отвлёкся от записей и посмотрел на меня изучающе. Затем видя, что я умолк, демонстративно про себя перечитал все требования ещё раз, напоказ шевеля губами рта. Наступила пауза, и начались размышления визитёра вслух.
        - Неожиданно! Ни денег не просите для себя лично, ни покровительства. Это точно все ваши пожелания?  - наконец поверенный решился на уточнение, нарушив общее молчание.  - Или есть ещё что-то, не менее важное, но достойное нашего внимания?
        Теперь уже я взял вынужденную паузу, типа, задумался.
        - Есть, однако, остальное я в состоянии решить сам, без чьей либо помощи,  - я заверил с толикой таинственности.  - Благодарю за проявленную заботу.
        Последнему предложению я добавил мимикой значительности, подчеркнув убеждение в достаточности своих сил и возможностей, что не ускользнуло от собеседника.
        Марфа явно загордилась и мной, и собой, переняв часть успеха в разговоре на себя, как на первейшую соратницу, прикоснувшуюся к страшной тайне, предназначенной для избранных. Улучив момент, я подмигнул красавице и стал свидетелем обширного стеснения и отвода глаз в сторону. Ну-ну! А долго ли продлится такое поведение, ведь прошло не более двух дней с момента знакомства?
        Тем не менее, беседу требовалось завершить и именно тут я испытал затруднение, решая, кто должен выступить инициатором, согласно местного этикета. Дилемма, как ни крути. Пока думал над этим, граф поднялся с табурета и поправил пару складок на одежде.
        - Нет претензий по поводу вашего пребывания в этом лечебном заведении? Вас тут всё устраивает?  - молча киваю в ответ. С его стороны  - оценивающий взгляд. Явно удивлён, немного раздосадован, но, в целом, выглядит вполне довольным нашим с ним разговором. Но граф продолжил…  - Ответственно заявляю, что ваши требования, и правда, весьма умеренные, я бы сказал, слишком мизерны, если смотреть по совокупности тяжести проступков сыновей князя. Честно сказать, опасался я этого нашего с вами разговора. Увы, закон не на нашей стороне! Думаю, трудностей в выполнении ваших просьб не возникнет, а что качается… артефакта…  - его взгляд буквально впился мне в глаза…  - будет интересно посмотреть на результат, если он, конечно, будет, но хочу предупредить сразу, чтобы потом не было возмущений с вашей стороны…
        Теперь пришло время пугаться мне.
        - И о чём же?  - не удержался я от вопроса.
        - Обычно, он смертельно опасен для неподготовленных!  - хмык с его стороны.  - А вы, оказывается, авантюрист, уважаемый!  - удовлетворённо вздыхает.  - Ну, что же, уважаемый Феликс Игоревич, основные вопросы для меня прояснены, посему вынужден откланяться,  - поверенный Берг поклонился учтиво.
        Ишь ты, сколь любезен зараза, а ведь испугать ему меня удалось. Во что меня втравил следак, ведь это его подсказка насчёт артефакта!
        Но держим лицо.
        - Да, конечно,  - я ответил взаимным знаком вежливости.  - Не смею более задерживать.
        На такой ноте наши переговоры закончились, и граф чинно вышел. Марфа закрыла за гостем дверь и прижалась к ней спиной, словно потеряла устойчивость.
        - Как насчёт супа?  - пришлось возвращать девушку в реальность, заодно напомнив о несостоявшемся завтраке.  - Марфа, милая? Очнись уже, или я перестану оставлять тебя и посвящать в страшные тайны!  - последнее добавил, наигранно коверкая интонацию, готовясь рассмеяться.
        - Да ну вас, право,  - она отмерла и вновь превратилась в неунывающую сиделку.  - Я мигом! Одна нога здесь, другая там!
        Хотел отпустить шутку в ответ, на тему  - эк, как её раскорячило, похлеще шпагата, но вовремя спохватился. Не поймёт ведь юмора и обидится.
        Проследив за захлопнувшейся дверью, я достал из тумбы тетрадку и зарисовал плетение лечебной Руны Жизни, исполненной Владленом. Вышло хорошо из-за вдумчивого созерцания и ещё от того, что видел я процедуру целых два раза, причём от начала и до конца. Обязательно нужно попробовать воспроизвести и скоренько. Осталось только больного найти для опыта.
        С такими мыслями я разместил тетрадь в просторном кармане пижамы всего за минуту до появления Марфы. С подноса, на котором разместилась изящная супница и тарелки, запахло чем-то знакомым и ароматным. Всё сервировано так, как и подобает аристократам. Прикольно, чего уж!
        - Грибной, что ли?  - я проследил за половником и тарелкой в руках девушки.  - Прям то, что мне нужно после этой сухомятки и кваса,  - добавил, потирая руки и присаживаясь за столик, втянул воздух носом.  - А какой запах! Уф-ф! И себе наливай, а отказа не приму ни в коем разе!  - я отреагировал на её взгляд, с аппетитном и явным желанием покушать.  - Давай, давай!  - приободрил, видя смущение сиделки.
        - А это дозволено, разве можно откушать с …
        - Нужно!  - пришлось пресечь её зарождающиеся пререкания максимально строгим голосом.  - Или выкажу недовольство, как тут выражаются иногда.
        - Если вы настаиваете, Феликс, то я с удовольствием потрапезничаю с вами,  - обрадовалась девушка и улыбнулась, как ребёнок при виде пряников.
        - Вот, так-то лучше,  - вздохнул я облегчённо.  - Разливай, и себя не забывай,  - указал на тарелки подбородком, отламывая кусман свежайшей сдобы.
        Более уговаривать Марфу не понадобилось и мы, как она выразилась, чинно откушали.
        Посуду девушка отнесла, а по возвращении я поставил её перед фактом наметившейся прогулки, согласно полученному разрешению Магистров. Она недолго попререкалась, намереваясь отправиться со мной, во что бы то ни стало, но победить авторитет путешествующего вельможи, подкованного в переговорах современности из другой жизни, не смогла и капитулировала. Правда, отбила себе право проводить до выхода, что моя сиделка и исполнила.
        И вот, я стою на присыпанной мелким гравием с песком дорожке, на заднем дворе Академической больницы, у самого начала парковой зоны. А вообще, это слишком громкое определение для облагороженного участка лесного массива, в котором и находятся многочисленные корпуса учебного заведения для избранных. Просто выхватили близлежащую территорию леса и забацали аллейки, тропинки и дорожки в хитроумные переплетения.
        Моя цель на данный момент  - красивый фонтан с широкими бортиками, используемыми в качестве лавочек. Небольшой по размерам, он прекрасно смотрится своими композициями статуй среди раскидистых дубов, делящихся с отдыхающими тенью, отбрасываемой массивными ветвями.
        Вокруг ни души, и я вольготно разместился на выбранном месте, достав карандаш и тетрадку со своими изысканиями. Негусто пока, зарисовок кот наплакал, но я не отчаиваюсь и ещё раз, шаг за шагом, штрих за штрихом, проштудировал Руну Владлена, используемую магистром для моего лечения. Получилось лучше, чем обычно, так как некоторые вензли и загогулины мной были встречены ранее в иных вязях у других магов Рун.
        Теперь бы определиться с объектом воздействия магией. Ни кошек дохлых, ни мышей с собаками не видно. Почему дохлых? Так на живых мне тренироваться страшно боязно. А вдруг прикончу нечаянно? Я разок уже попытался плетением посуду помыть!
        Нечаянно я глянул на свой перстень и крепко задумался. Что же ты скрываешь своими шестью углами, какой секрет хранят твои грани? Рюрики, дайте подсказку! Вернувшись к моему первому рисунку, я ещё раз присмотрелся к фигуре гексагона. Идея поместить рунические символы стихий в углах так и не отпускала моё воображение и творческие изыскания. Собрать воедино все стихии и отталкиваться от этого при вязи рун, точнее, при правильном построении, которое мне проще запомнить.
        Я отвлёкся от мыслей, посмотрел на поверхность воды в фонтане и увидел обычного таракана, захлебнувшегося и плавающего вверх брюхом. Размер особи показался чуть крупнее домашних, рыжих. Тут меня осенило. Эврика! Почему подопытным не может стать насекомое? Это же не вёдра с тарелкой, которую я так и не нашёл после неудачного опыта на заднем дворе антикварной лавки.
        А ведь, чем не экземпляра для тренировок??? Эврика! Даёшь боевого таракана!!!
        Вытащил таракашку и, обдув, положил на бортик фонтана перед собой. Огляделся и пришёл к выводу, что никто мне не помешает, несмотря на расположение рядом с задним входом в здание больницы. Уютное местечко никого не привлекло, и гуляющих попросту нет. Да и занятия в академии не начались ещё. Нужно решаться!
        А-а! Хрен редьки не слаще! Мысленно махнул рукой и начал припоминать ощущения при плетении лечебной руны, ведь Владлен никак их не маскировал от меня, не зная настоящих возможностей пациента. Думать дальше не стал и приступил к вязи, добавляя строгие элементы геометрии в построение. Может, свой почерк выработаю?
        Вновь теплота начала концентрироваться на кончиках пальцев тонкими потоками нитей со всего тела. Жар увеличился и через мгновение я отпустил эту энергию, чётко представив все элементы рунического символа. Образовался круг из мерцающей дымки и мне пришло в голову изменить его на правильный пятиугольник. Построение изменилось, но не рассыпалось в воздухе перед моей ладонью.
        Круг медленно принял очертания правильной фигуры, пентагона и я ввёл последнюю, главную фигуру, а именно, центральную Руну, не забыв поэкспериментировать и с ней. Старался внести больше правильных линий, полуокружностей и других элементов начертательной геометрии…
        Всё получилось, вот только под перстнем образовался нестерпимый жар. Пришла мысль, что вместо взрыва у меня испепелятся все пальцы на левой руке. Однако, мне повезло и в этот раз  - энергия хлынула из центра моего построения тысячами нитей, превратив таракашку в куколку, сплетённую из энергетического материала. Затем руна исчезла, проникнув в крохотное тельце без остатка и всё завершилось. Тихо, без спецэффектов с разрывами и полётами меня в даль дальнюю от волн ударных.
        Приближающиеся шаги заставили меня сунуть подопытного в карман, а так же спрятать тетрадку и принять вид отдыхающего выздоравливающего, болезного наслаждающегося тишиной парка.
        - Господин, Феликс?  - обращение директрисы заведения ни с кем спутать невозможно.  - Как вам местная обстановка, располагает к отдыху?
        Я принял непринуждённое выражение и позу.
        - Просто слов нет, Софья Павловна,  - ответил я магистру, демонстративно положа руку на сердце.  - Всё изумительно и спасибо вам ещё раз, за заботу и великолепное лечение.
        - Полноте,  - нотки гордости в голосе у директрисы не скрыть.  - Смотрю, вы подружились со своей сиделкой? Не докучает она вам?
        - Марфа  - это прекрасный профессионал своего дела!  - я словно отрапортовал, сочтя неверным разглагольствовать о более доверительных отношениях с девушкой.  - Я без неё, как без рук, так что,  - я развёл руками,  - покорнейше благодарю за ваш выбор моей сиделки.
        Женщина осталась довольна ответом, что и показала всем своим видом, когда усаживалась рядом на бортик фонтана.
        - У вас много тайн, что мне определённо нравится,  - Софья Павловна испытующе посмотрела, проверяя мою реакцию на озвученный факт.  - Вы, Феликс, много путешествуете и наверняка побывали в разных уголках мира, но почему-то не рассказываете о странствиях? Любой другой аристократ, наверняка, заполонил бы небылицами окружение. Или былью. Кто во что горазд, как говорится.
        Ага! Камешек явно в мой огород!
        - Уважаемая Софья Павловна,  - я добавил снисходительности в голос,  - у меня нет необходимости играть на публику, не нужно привлекать внимания байками, и вообще, я не склонен к позёрству.
        Дама окинула меня задумчивым взглядом.
        - Я так и подумала, хотя очень хочется что-нибудь послушать,  - глаза уважаемой директрисы отразили каплю грусти, но она быстро взяла себя в руки.  - Не подумайте, я не любопытная… я любознательная.  - Она улыбается мне чарующей улыбкой.
        Неожиданно в моё сознание вторгся писклявый голос неизвестного:
        - Все они так говорят, однака! Но мая им не верить,  - пискнул этот голос.  - Хозяина? Ты зачем моя спас, однака?! Мая неразделённая любовь. Ах! Что теперь делать? Мы разлучены навеки… Мая расстроен до кончиков усов… Прощай, мая любовь, навеки!
        Хнык!
        - Не понял?!  - я неосознанно произнёс реплику вслух.
        У Софьи Павловны округлились глаза, и она часто заморгала, справедливо отнеся мой вскрик к себе и нашей беседе.
        - Твая не понять,  - продолжил сокрушаться голос в моей башке, как я понял.  - Неразделённая любовь, однака! Моя так о ней мечтал, что кинулся в воды от горя… Как же больно от раны сердечной!
        Я вытаращился на директрису, сочтя происходящее её приколом. Ну, а на самый крайний случай, счёл, что у меня реал поехала крыша, окончательно и бесповоротно. Гвозди выдернуты, шифер расколот, и горе мне наступило, огромное горе.
        Может спросить, где ближайшая психушка?
        - Моя утверждает, что психушка нам не нада!  - ответил голос на мой мысленный вопрос.  - Нам с хозяинам нада клеить ноги, однака, иначе не успеем… Ах! Жизнь мая, а что в ней толку без любимой?! Крошек нет, мая голодная.
        Хнык!
        - Хозяина! Ау?!  - затараторил голос.  - Оно его это, приближается, однака…
        - Кто?  - блин, я снова спросил вслух и слишком эмоционально.
        Директриса так озадачилась, что разговаривать окончательно перестала, но её взгляд указал на целесообразность замены пижамы смирительной рубашкой. Так, чисто, на всякий пожарный.
        Пока я собирал мозг воедино под скорлупой своей, явно треснувшей черепушки, началось другое действие, и по прикидкам явно печальнее всего предыдущего, что на меня свалилось за столь короткий временной промежуток.
        Небо почернело, словно перед грозой, тьма опустилась на парковую зону, поглотив краски дня и превратив цветы в серые формы бутонов, некогда радующих созерцающих. Ударили первые разряды молний, но как-то неправильно, направленные в одно единственное место напротив фонтана, всего в нескольких метрах. В воздухе запахло озоном и серой, звук оглушил и прежде чем мы среагировали, яркая вспышка ослепила меня на короткий миг.
        - Хозяина! Мая страшно,  - голос чётко прорезался у меня в мыслях.  - Давай, однака, будем уже бежать?
        Ответить я не успел, так как из открывшегося портала вышло ОНО! Зверь, или исчадье ада из страшных снов, породило оцепенение в моих мышцах, я замер, разглядывая красноватое уродливое тело, покрытое шипами. Кожа в некоторых местах отстала или обгорела, оголив мышцы и белёсые сухожилия восставшей сущности. Время замерло, а я, словно под гипнозом, посмотрел в красно-кровавые глаза архидемона. Название или определение само возникло в сознании и ничего эта встреча, кроме смерти, мне не предвещала.
        Уродливое лицо, пасть с длинными клыками и рога, такой замысловатой формы, что в жизни не встречается. На лбу светится, нет, горит или отливает огнём, в языках адского пламени, странная руна, заключённая в пентаграмме кабалистики. За спиной покачивается треугольный, острый как бритва, наконечник хвоста, крылья драные, перепонки порванные, но не менее ужасающие при этом. Меня охватил озноб, и дрожь прокатилась по телу тысячами уколов холодных игл.
        - Хозяина!  - истошно заорал пассажир в мозгах.  - Он сейчас жахнет, оданака! Мама! Что за тупая хозяина досталася? Родите меня взад, мама! А-аа!
        Это заявление, прозвучавшее от незнамо кого, вывело меня из оцепенения и я столкнул окаменевшую директрису с бортика. Она упала в воду бассейна, а я отшатнулся в другую сторону и едва успел уйти перекатом от роя огненных стрел, объединённых пламенем в сплошное облако.
        Раздался взрыв и треск размалываемого камня. В том месте, где мы сидели, ничего не осталось от бортика, лишь кипящая вода побежала через образовавшуюся пробоину!
        - Софья Павловна! Бегите!  - я заорал и сам бросился в лес.
        - Левее, хозяина!  - раздалась подсказка.  - Эта бяка гонится за нами! Мама-а-а-а!
        Я послушался и резко сменил направление бега.
        В ствол дерева ударила молния, идущая почему-то горизонтально земле. Треск горящего дерева, и путь преграждает упавший ствол. Прыжок и резкий уход в сторону. Новый залп со спины и следующее насаждение частично превращается в пепел. Языки пламени дотронулись до меня нестерпимым жаром, но я продолжил бежать.
        - Тута разворачивайся, хозяина!
        Я выполнил указание неизвестного и избежал упреждающего удара инферно от архидемона.
        - На него и в сторону, мая думает…  - пауза…  - вправо!
        Я послушался, бросившись прямо на исчадье ада, и подкатом прошмыгнул по земле рядом с ним. Чудовище расцарапало когтями почву, и, в месте соприкосновения, загорелась трава.
        - Дальше куда, Чукча, бл…?! Ты веди, давай, к помощи!  - я неистово заорал чудику в своих мозгах. Его вечное «однако» навеяло мысль о северных воинах и о боевом Чукче! В хорошем смысле этого слова.  - Взялся помогать, дыши тогда ровно и маршрут строй.
        - С возвращением, однака! Хозяина, для моя ты такой больше нравишься, когда становишься начальникой! Левее по тропинке, а перед дубом в сторону, и опять пряма!  - ожил с ответами и корректировкой голос.
        Я вновь упал перед названным деревом и обернулся на архидемона.

        Интермедия первая. Совещания и беседы в узких кругах

        В административном корпусе, отведённом под магистратуру Академии Боевых Рун, собрались самые достойные и уважаемые рунные маги, умеющие хранить любые тайны. Закрытое собрание требует полной конфиденциальности по многим причинам, всем ясным и не требующим дополнительных разъяснений.
        Внутренние дела и проблемы, хозяин, а точнее, ставленник протектората Верховных Магов Рун Руссии, Магистр Вальдемар, никогда не выносил за пределы своей вотчины. Да и дело, требующее обсуждения, точнее, чрезвычайное происшествие, оказалось весьма серьёзным. Покушение с использованием закладки артефакта вызова архидемона-убийцы  - это вовсе не шутка.
        За всю историю Академии, очень богатую на всякого рода события, это лишь второй случай атаки с применением именно такого артефакта, уникального и рассчитанного на срабатывание в определённом случае. Многие обстоятельства должны были объединиться в цепочку событий, чтобы произошла активация уникального оружия тёмных сущностей Захребетья.
        Размышляя над этим, магистр Вальдемар с внешностью, олицетворяющей абсолютное спокойствие, свойственное выдержанному человеку и могущественному магу, наблюдал за прибывающими немногочисленными соратниками. Сидя в кресле за столом совещаний, никак не показывая своего истинного настроения и беспокойства, он рассматривал, как уважаемые им люди рассаживаются, бросая на хозяина кабинета тревожные взгляды.
        Минимум приборов и канцелярских принадлежностей на рабочем пространстве стола, подчёркнуто чётким положением всех вещей на массивной столешнице из полированного красного дерева. Магистр не намерен вести записи совещания никакими способами, включая камни памяти. Сам кабинет защищён несколькими рунными сферами, а прослушка в этих древних стенах невозможна априори.
        Ещё четверо магов заняли места и сосредоточились в ожидании, глядя на магистра Вальдемара, включая следователя Рэйнолда Аперкилда из Внутренней Безопасности Верховного Протектората Магии Рун Руссии.
        - Софья Павловна, расскажите, как всё началось,  - попросил магистр Вальдемар, ещё раз глянув в глаза каждому.  - Получается, что момент активации вот этого артефакта,  - он положил перед собой огранённый опал,  - вы наблюдали с самого начала в компании с мальчиком?
        Магистры устремили взоры на улику, и прежде чем названная заговорила, её опередил следователь:
        - Кх-м! Занятный экземпляр, вы позволите?  - Аперкилд протянул руку.
        - Прошу,  - Вальдемар подвинул белый лист с камнем ближе к собравшимся.  - Все могут ознакомиться с вещицей и высказаться, однако хочется начать именно с рассказа уважаемой Софьи Павловны. Итак?  - он приподнял бровь и жестом призвал всех к спокойствию и соблюдению порядка.
        - Что могу рассказать? Да, именно так,  - кивнула директриса академической больницы.  - Я всё помню, и очень хорошо.
        - Имейте в виду, что важна каждая мелочь!  - предупредил хозяин кабинета.  - Каждая! И это неоспоримый факт.
        - Да, да! Я поняла всю важность моих показаний,  - кивнула директриса.  - Как свидетеля и невольного участника этих, из ряда вон выходящих событий.
        Женщина нахмурилась, затем прикрыла глаза на долгие пять минут, вспоминая детали, и только потом приступила к рассказу, если не назвать это повествование докладом, что будет правильнее.
        Её никто не подгонял и присутствующие с пониманием отнеслись к вынужденной паузе, используя время для близкого ознакомления с предметом  - источником беды, с артефактом в виде треснувшего и покрытого копотью куска опала.
        - После утреннего обхода у меня состоялась беседа с господином Владленом,  - Софья Павловна посмотрела на магистра Жизни и дождалась кивка подтверждения.  - Ничего такого, по большому счёту. Мы лишь обсудили феноменальную скорость заживления ран у господина Феликса и отметили его парадоксальное сопротивление ментальным проникновениям.
        Вальдемар выказал заинтересованность, приподняв бровь, и занял более удобное положение в кресле.
        - Продолжайте, пожалуйста,  - магистр подбодрил, ожидавшую знака женщину.  - Мы наслышаны о способностях мальчика и поставили на заметку.
        - Так вот,  - директриса медицины академии продолжила, видя осведомлённость хозяина кабинета.  - После скорого завтрака, я отправилась в палату к господину Феликсу, пообщаться, и обнаружила палату пустой. Найдя личную сиделку, девушку из студентов Академии, проходящую практику, узнала о желании подопечного прогуляться и решила, что это вполне подходящий случай, располагающий к общению.
        Женщина протянула руку к ажурному графину, но её опередил Магистр Валентайн, член-представитель Протектората Верховных Архимагов Руссии. Уважаемый маг налил воды в бокал и любезно протянул его Софье.
        - Вот, пожалуйста,  - добавил кавалер многих магических степеней.  - Не стоит нервничать, ведь вашей вины ни в чём нет, и даже подозревать вас невозможно в неправомерных деяниях.
        Женщина благодарно посмотрела на него.
        - Благодарствую,  - лёгкий кивок сопроводил фразу, и директриса больничного учреждения аккуратно пригубила бокал.  - Так вот. Эм… Выйдя на задний двор своего учреждения, я легко обнаружила господина Феликса, ведущего записи в своей тетрадке…
        При упоминании этого факта, все присутствующие выказали заинтересованность, кто позой, кто мимикой, а некоторые характерными движениями, вошедшими в индивидуальные привычки, теребя мочку уха или поправляя манжеты.
        - Удалось рассмотреть, что именно в ней?  - перебил глава Академии Боевых Рун, Вальдемар.
        - К моему величайшему сожалению, магистр, он закрыл её прежде, чем я подошла,  - посетовала огорчившаяся женщина.  - Мальчик скрытен!
        - Софья Павловна,  - неожиданно вступил в разговор Рэйнолд Аперкилд,  - мы говорили на эту тему и не стоит поднимать её.
        Следователь достал пенсне из специального кармашка жилетки и привычным движением закрепил прибор на переносице, затем осмотрел присутствующих своим ястребиным взглядом.
        - Он путешественник и наш соотечественник, угодивший в сложную жизненную ситуацию. Не будем акцентироваться на этом,  - добавил Рэйнолд.  - Продолжайте свой рассказ, прошу Вас.
        Директриса приложилась к бокалу и промочила пересохшее от нервных воспоминаний горло:
        - Да-да, я понимаю,  - кивнула женщина.  - Господин Феликс убрал свою тетрадь в карман в тот самый момент, когда я почти приблизилась к нему,  - она вздохнула, сожалея.  - Беседа откровенно не задалась. Отвечал мальчик сухо, хоть и любезным, почтительным тоном. Проникнуть сквозь ментальный барьер я не смогла, и уже собиралась прекратить попытки, как наблюдаемый изменился и что-то пошло не так в разговоре. Затем, без видимых причин и поводов, он толкнул меня в фонтан, чем поверг в изумление, ведь я в тот момент опасности не почувствовала!  - женщина достала белоснежный платок, расшитый рунами, и промокнула капельки выступившего на лбу пота.  - Далее всё вовсе вышло из-под контроля. Раскрылся портал, но не привычно, а под поверхностью, и появился архидемон, моментально начавший атаковать.
        - Кого именно?  - хозяин кабинета попросил уточнить важную деталь.
        Вальдемар откинулся на спинку кресла и прикрыл глаза, для большего сосредоточения мыслей.
        - Мне показалось, что меня, однако я ошиблась,  - пояснила директриса,  - хотя и была уверена в том, что объект нападения  - это я. Этот вид порождений тёмной сущности обязан был атаковать меня, как наиболее опасного противника, ведь закладка сработала на моё присутствие и использование ментальной магии! Так должно быть в этом случае, причём нет у меня никакой уверенности в реакции на меня.
        Женщина задумалась.
        - Кх-м! Что-то ещё странное заметили?  - вновь задал вопрос следователь Аперкилд.
        - Да,  - уверенно ответила директриса.  - Господин Феликс, как мне показалось, предугадывал атаки архидемона, и уверенно избегал попаданий инферно. Несколько ударов он точно избежал, прежде чем скрыться в лесной зоне парка. Меня поразило безразличие, с которым исчадье отреагировало на мою защиту и подготовку атаки. Обычно все происходит не так, и сущность отвечает моментальным нападением на применение любых рун, особенно защитного действия, чувствуя слабину или страх,  - директриса вздохнула, вспоминая случившееся, и прикрыла лицо ладонями. Затем убрала руки и продолжила, теребя воротник форменного облачения:  - Это страшно, тем более, что я давно не участвовала в подобных стычках.
        Хозяин кабинета открыл глаза и покосился на женщину, не меняя положения. Затем магистр Вальдемар встал и прошёлся по кабинету за спинами сидящих, подойдя к столу, наполнил бокал квасом с лёгким хмелем, выпил почти половину сразу, залпом, и, только дополнив его, занял своё главенствующее место.
        - Спасибо, Софья,  - Вальдемар снисходительным тоном, без соблюдения этикета, кивнул женщине.  - Выпейте лучше тонизирующего,  - он указал кивком на кувшин,  - это поможет справиться с неприятными воспоминаниями. Успокойтесь, а мы, господа, давайте попробуем понять, почему исчадье тёмных бросилось не на магистра рун, заведомо сильного противника и приоритетную цель, а избрал мальчика, как более опасного противника.
        Собравшиеся задумались, а директриса воспользовалась предложением и сделала несколько глотков хмельного кваса местного производства.
        - Ну, а его род? Мы что-нибудь знаем о нём?  - слово взял магистр Валентайн.  - Вы разве не считаете, что реакция могла быть вызвана скрытым потенциалом мальчика, как будущего мага?
        Пока он произносил предложение, артефакт вновь перекочевал в руки следователя. Рэйнолд внимательно осмотрел огранку, но воздержался от замечаний на некоторое время.
        - Он пустой, и ничем кроме защиты не обладает,  - парировал Владлен, магистр Жизненных Рун.  - его все проверяли, и ничего не обнаружили.
        - Защита, х-м…  - хозяин кабинета вставил реплику.  - Теоретически, она могла сбить с толку архидемона, но наши специалисты чётко выяснили, на кого именно делалась закладка в парке у фонтана!  - магистр Вальдемар внимательно посмотрел на Владлена.  - Да, уважаемый мой, именно вы являлись его настоящей целью и мне не совсем понятно, почему артефакт призыва сработал без вашего присутствия на месте. Вот в чём загадка!
        Рунный Лекарь протектората вскинул брови в удивлении, ведь он не знал таких подробностей до этого момента и даже не предполагал, что на него могут вести охоту такими изощрёнными методами. И главное, уважаемый маг не мог понять, кто в небольшом и уютном городе затаил на него злобу.
        - Как и парадоксальная везучесть парня!  - неожиданно добавил Валентайн.
        Он часто закивал, смотря куда-то вверх, ни на чём конкретном не концентрируясь.
        Собравшиеся вновь задумались и в кабинете воцарились тишина, изредка нарушаемая звоном от соприкосновения горловины графина к бокалам, наполняемым желающими промочить горло.
        - А что ещё накопали ваши специалисты остаточных аур?  - Рэйнолд Аперкилд прищурился.  - Я не поверю, что не найден подозреваемый, или хотя бы остатки его магической ауры. Никто ещё не научился подтирать хвосты, разве что прошедшее длительное время с момента закладки на это способно,  - следователь пристально посмотрел каждому в глаза, заставив магистров занервничать. Всех, кроме хозяина кабинета.  - Только имейте в виду, что факт длительного времени мы не можем принять, ведь об официальном визите магистра Владлена, Рунного Лекаря от протектората, знали единицы. А о его длительном нахождении в вотчине Софьи Павловны, и вовсе не мог никто догадываться, ведь только благодаря происшествию за таверной он тут оказался.
        Довод прозвучал убедительный, с чем присутствующие и согласились, обозначив своё отношение кивками и взглядами, сосредоточенными на хозяине кабинета, магистре Вальдемаре. Магистры ожидали от него развёрнутого ответа, что и не скрывали. Во всяком случае, именно так выглядела их реакция.
        - Это ваше право и профессиональная привычка заговорила, господин Аперкилд,  - хозяин кабинета и глава Академии неожиданно резко отреагировал на замечание столичного следователя.  - Факты таковы, что вычисление очень затруднительно по совершенно непонятной, пока, причине. Могу даже передать эту улику,  - он указал кивком на белый лист с лежащим на нём опалом,  - для более детального изучения в протекторат, коли есть сомнения в профессионализме моих магистров, занимающихся, на минуточку, обучением и боевой подготовкой будущих Рунных Магов!
        Говоря эту тираду, магистр Вальдемар встал со своего кресла и завершил высказывание уже стоя, опершись кулаками на столешницу и вперившись взглядом в Рэйнолда.
        - Полноте!  - следователь не изменил выражения, оставшись непроницаемым, спокойным и даже его интонации остались прежними.  - Я скажу известной поговоркой, «не нужно раскачивать лодку, коли ты в ней не один  - могут выкинуть за борт». Предлагаю понять мой прежний вопрос правильно, и лишь как интерес следствия. Дело я открыл. Тем более, произошло всё за периметрами Ваших владений, на территории важнейшего учебного заведения. Вы согласны с такой интерпретацией мысли предыдущего вопроса?
        Вальдемар задумался и через минуту успокоился. Кулаки покинули столешницу, грозный вид улетучился и магистр сел на своё место. Приступ раздражения прошёл так же внезапно, как и начался.
        - Господа, не стоит горячиться!  - выступил с примирением Владлен.  - Давайте лучше соберём все факты воедино. Кстати, от себя добавлю  - мальчик отделался лёгким испугом, и при моём визите вёл себя абсолютно привычно!  - магистр Жизни пожал плечами, изобразив растерянность данным фактом в поведении пациента.  - Словно это было рядовое, часто случающееся событие в жизни господина Феликса. После проверки общего состояния здоровья, я не смог отменить его завтрашней выписки.
        Все посмотрели на следователя. Аперкилд же, ещё раз взглянул на артефакт, но более его трогать не стал. Сняв пенсне, он последовал примеру большинства и налил себе хмельного квасу, поклонником которого был и чего не скрывал.
        - Позвольте я ознакомлю вас с официальным докладом командира группы охранения, с комментариями и некоторыми выкладками, как моими, так и прозвучавшими от опрашиваемого?  - небрежно заявил следователь.  - Иначе все рассуждения и домысливания получатся однобокими!
        Магистры во главе с хозяином кабинета удивились, хотя прекрасно догадывались о скорости работы столичного представителя внутренней безопасности Протектората Магии Рун Руссии.
        - Конечно, просто мы никак не ожидали столь скорого результата,  - Магистр Жизни Владлен ответил за всех и его поддержали.  - Я не понимаю, почему мы до сих пор не ознакомились со столь важными свидетельскими показаниями?  - тут он добавил нотку удивления в тон.
        Все без исключения ответили эмоциями согласия и кивками. Таким образом, уважаемые члены закрытого собрания приготовились слушать нового докладчика, не забыв наполнить свою посуду, кто водой, а кто хмельным квасом, прекрасно зарекомендовавшим себя, как стимулятор для ума и одновременным успокоительным средством.
        Камни памяти в данном случае находились под запретом, посему Аперкилд поднял с пола у ног свой портфель и извлёк потёртую папку с документами, надел пенсне и вытащил на обозрение первую официальную бумагу, «протокол опроса командира группы охранения периметра и внутренних территорий Академии Боевых Рун».
        - Я зачитаю, так как экземпляр единственный,  - пояснил Рэйнолд.  - Нет возможности раздать копии каждому.
        Следователь придвинулся к столу и занял более удобное для чтения положение, разместив локти на столешнице по обе стороны документа.
        - Итак. «…Караулы и патрули сразу отреагировали на сигнал о вторжении тёмной сущности в районе больницы академии. Общий сбор и выдвижение группы быстрого реагирования прошли штатно, уложившись в нормативы, утверждённые магистратом.»
        Рэйнолд отвлёкся от чтения.
        - Вероятно, стоит зачитывать наиболее интересные моменты?  - обратился с вопросом, повернувшись к хозяину кабинета, Вальдемару.
        Магистр кивнул.
        - Кхе! Конечно, господин следователь, не утруждайте нас перечислением действий подразделений в случаях чрезвычайных ситуаций,  - добавил председательствующий, видя согласие у всех присутствующих.  - И постарайтесь ознакомить нас с самыми интересными подробностями, относящимися к делу.
        Аперкилд пробежал по строчкам быстрым взглядом человека, обладающего скорочтением, и кивнул своим мыслям, прежде чем продолжить зачитывать выдержки.
        - Вот! «…две отчётливые сигнатуры из трёх, в отражениях зеркал слежения за местностью, двинулись от фонтана севернее, прямиком к границе парковой зоны и к началу дикого леса…»  - следователь вновь оторвался от записей и обратился ко всем сразу,  - надеюсь, что права на частную жизнь у вас соблюдаются и система магического слежения не активна в обыденности?
        Тут возмущённо отреагировал магистр Валентайн:
        - Как вы могли такое подумать?! Кристаллы распределены только на территории, не затрагивают помещений, и активируются лишь при возникновении чрезвычайных ситуаций! Мы чтим законы!
        Рэйнолд посмотрел на него, слегка прищурившись, словно оценивая степень искренности магистра.
        - Хорошо, эм-м… тогда вот: «…передвижение отличалось частыми остановками и резкими сменами направлений. Переходило в откровенные метания, а у самой границы периметра, цели резко изменили направление. Оперативный дежурный отметил чёткое приближение к нашему месту базирования, что показалось нелогичным. Я оценил вероятное место появления и организовал засаду на укреплённых позициях.»  - Следователь прервался.  - Ваш командир очень обрадовался, когда осознал, что архидемон и его жертва выйдут к тренировочному полигону групп охранения, где уже есть многочисленные укрепления.
        - Да, бойцы их постоянно тренируются сооружать,  - подтвердил магистр Вальдемар.  - Там есть всё, включая места для активного сдерживания прорывов тёмных сущностей.
        Хозяин кабинета встал и прошёлся до противоположной стены, где резко обернулся.
        - А что вас так смутило в этом месте доклада?  - вдруг спросил Вальдемар и замер, разглядывая невозмутимого следователя.
        Аперкилд ухмыльнулся кончиками губ, но взгляд остался серьёзен и цепок, как в начале этой части обсуждений.
        - Представьте, что вы испуганы и ошеломлены внезапно появившимся исчадием ада,  - следователь приступил невозмутимо пояснять своё удивление.  - Вас постоянно атакуют, пытаются разорвать, испепелить магией инферно, и при этом вам нет и двадцати лет. Однако, будучи в таком состоянии паники, вы резко бросаетесь в лобовую на демона и меняете направление, уводя его от вероятной жертвы, в лице Софьи Павловны, находящейся в оцепенении, причём, не куда-нибудь, а к подготовленным позициям боевых магов охранения.
        Рэйнолд прервался, снял пенсне и помассировал переносицу, заодно следя за появлением признаков понимания на лицах собравшихся. Затем медленно, словно смакуя реакцию окружающих на сказанное, он водрузил зрительный прибор на место.
        - Действительно!  - задумчиво пробормотал хозяин кабинета.
        Продолжая молча размышлять, магистр Вальдемар вернулся к своему креслу, но не сел, а более осознанно прислушался к своим мыслям.
        - А что мальчик, как он пояснил своё поведение?  - он обратился к следователю, вернувшись сознанием из размышлений.  - Вы, наверняка, и его успели опросить.
        Довольный собой Аперкилд, отложил показания командира охранения и достал другую бумагу.
        - Хм-м,  - Рэйнолд усмехнулся.  - Тут всё ещё более интересно,  - он просмотрел записи.  - Вот что он ответил на первый вопрос о причине его нахождения у известного вам места, фонтана! «… Муму топил вместо Герасима, которому её жалко! Вы, право, не могли придумать более изящного вопроса в начале допроса? Естественно, что я гулял с разрешения докторов!»
        - Кто такая Муму, и почему неизвестный Герасим попросил утопить бедолагу в фонтане Академии, именно господина Феликса?  - вдруг забеспокоился магистр Валентайн.
        - Ха-х,  - следователь повеселел на мгновение.  - Это, как я понял, аллегория, такой вот, весьма своеобразный и глупый ответ к моему глупому вопросу. А сами объяснения, без иронии и юмора, такие: «Почему убежал? Так ведь страшно, я бы на вас посмотрел! Эту фиговину красную с рогами, озабоченную убийствами с извращениями, как меня, так и докторши, да ещё и с эффектным выныром из земли, в сопровождении молний там всяких, я видел эту жесть впервые, и больше мне такого счастья не нужно!»
        Магистр Вальдемар, наконец, сел в кресло и знаком попросил Валентайна наполнить свой бокал.
        - Хм, выходит, что реакция мальчика соответствует человеку, видевшему архидемона впервые?  - задумчиво произнёс глава.  - А ведь он спас Вас, Софья Павловна, толкнув в фонтан и уведя исчадье от места открывшегося портала,  - он посмотрел на удивлённую и одновременно благодарную женщину.  - Что касается отсутствия магического следа негодяя, оставившего закладку, так тут несколько версий на ум приходит. Древние катакомбы, что изрезали огромную территорию под землёй и академии, и окрестностей, вполне могли стать причиной появления артефакта призыва архидемона. Хотя, сейчас все известные входы и выходы в них блокированы или завалены, но вполне могло оказаться так, что появилась закладка несколько лет назад и просто сработала случайно.
        Аперкилд, переставший зачитывать опрос свидетеля, следил за хозяином кабинета и кивнул в знак согласия с его размышлениями.
        - Соглашусь с вашими мыслями,  - следователь вновь опустил глаза к документу.  - Все знают, что очень давно на территории, выбранной для постройки академического городка, находилась крепость и разветвлённая система лабиринтов. Огромное пространство связано воедино паутинами ходов. Развалины крепости на холме, поросшие лесом и скрытые непроходимыми дебрями, будут долго напоминать об эпохах непрекращающихся войн и набегов тёмных сущностей Захребетья. Вполне возможно, что артефакт находился тут с тех давних времён.
        Хозяин кабинета поднял руку, призывая к молчанию и завершению исторической темы.
        - Вот и я говорю об этом, но факт сработки?  - Вальдемар аккуратно перевёл разговор в нужное русло.  - А что насчёт остальных пояснений от господина Феликса?
        Следователь не спеша выпил и перевернул официальную бумагу. Снова пробежался глазами по тексту и отыскал нужные строки в опросе свидетеля.
        - Ну, вот, например, следующее объяснение его поведения,  - Рейнолд начал зачитывать.  - «Почему изменил направление и не стал бежать вглубь леса? Так тут всё просто. Где в лесу я найду помощь, ведь там только грибники с перочинными ножичками гуляют, один на несколько квадратных километров. Вот я и повернул назад… Почему бросился на Архидемона? Ну, вы даёте! Я даже представить не могу, как я это делаю. Просто тропка узкая и колючки вокруг. Проскочил рядом и кинулся к более обжитым местам, в надежде найти помощь…»  - следователь оторвался от записей.
        Неожиданно Магистр Жизни Владлен улыбнулся, что заметили все присутствующие. Ухмыльнувшись, он замотал головой, и замахал руками, призывая Рэйнолда продолжить ознакомительное зачитывание фрагментов объяснений.
        - Дальше всё в том же духе,  - разочаровал магистрат следователь.  - Из всех объяснений ясно одно, что мальчик действовал совершенно спонтанно. Везение его действительно феноменально, ведь при локализации архидемона, даже на подготовленных позициях, погибли боевые маги с великолепной подготовкой,  - Аперкилд встал с кресла и медленно снял пенсне.  - Советую всем присутствующим не терять парня из вида. Со своей стороны, обещаю разобраться в случившимся сам, или прислать себе замену, в случае скорого возвращения в столицу.
        Магистры поднялись со своих мест и сосредоточили внимание на хозяине кабинета, ожидая финальной речи завершения короткого совещания. Магистр Вальдемар поднялся, поправил статусную мантию с алым подкладом и обвёл всех взглядом мудреца.
        - Ну, что ж,  - он начал говорить после паузы взаимного разглядывания.  - Итог таков. Софье Павловне повезло, что рядом оказался этот парень и спас её, уведя исчадье от места сработки артефакта. И не только её, ведь архидемон мог атаковать больницу, где находятся больные и медперсонал. Кх-м!  - он поперхнулся и сделал несколько глотков из бокала.  - Господин Феликс, это человек заслуживающий внимания, терять его из вида окажется неправильным, а его способности непонятны и не связаны с обычным везением. В этом придётся разобраться. Далее, я не отметаю версии и принимаю ещё одну, объясняющую атаку, как результат объявленной войны Императором тёмным сущностям Захребетья. Патрули на территории Академии и в городе мы усилим, на всякие такие случаи. Возможно, прибегнем к помощи вольнонаёмных боевых магов, казна это позволит исполнить. Будем разбираться во всём. Думаю, что на сегодня всё, а продолжение не заставит ждать. Не смею более никого задерживать…
        На такой ноте короткое заседание ограниченным составом закончилось, и магистры разошлись, оставив хозяина наедине со своими мыслями.

        Интермедия вторая. Грозная княгиня и её дочери

        Ставропольская резиденция Демидовых, эта старинная усадьба за пределами города, славилась своим садом, а точнее, парком, если судить по отведённой территории данного произведения сад?вого искусства. Многие завидовали её изысканным конфигурациям лабиринтов среди кустов роз, скульптурам, сочетавшим несколько эпох, и фонтанам.
        Мастера своего дела приложили максимум усилий, как магических, так и физических для достижения гармоничного сочетания самых разнообразных насаждений во всей парковой зоне. Даже луговые цветы и полянки, предназначенные для пикников на лоне природы, были скрупулёзно продуманы и воплощены в жизнь со всеми пожеланиями придирчивых хозяев, любящих эстетику и красоту, и уделяющих данному искусству особое внимание.
        Великая княгиня, Варвара Александровна Демидова-Долгорукова, особо гордилась беседкой в самом центре моря цветов, утопающей в зелени вьющегося виноградника. Семь колонн, выполненных из белого известняка в ионическом стиле, держали резную крышу. Лёгкость и красота конструкции подчёркивалась несколькими скульптурами девушек-ангелов, сидящих в разных местах всего архитектурного ансамбля скромной беседки.
        Княгиня любила пить чай в тени именно тут, из-за уединённости и нескольких степеней магической защиты, позволяющих вести непринуждённые разговоры на абсолютно любые темы, без боязни прослушивания и даже внезапного нападения кого-либо.
        Варвара Александровна уже ожидала своих дочерей, пребывая в задумчивом созерцании разноцветья своего парка. Засекреченная информация инцидента в академии дошла до неё совершенно недавно и без особых подробностей, но в главных ролях снова оказался их объект внимания, тот самый господин Феликс.
        Взгляд величественной особы, которую за глаза называли прекрасным кардиналом своего мужа, князя Никиты Васильевича Демидова, остановился на чашке, выделки тончайшего фарфора. Красивая и статная женщина, словно опомнилась и сама налила кипятка из подогреваемого магией рун чайника, из того же сервиза, как и всё на столе хозяйки знаменитой усадьбы.
        Дочки задерживались, что отражалось на настроении княгини Варвары, и она обрадовалась, услышав знакомые шаги своих любимых чад, ведь сердце матери всегда на стороне детей и полно заботой о них.
        - Мамуль!  - звонкий голос Роксаны нарушил тишину уединения и умиротворения.  - Мы слегка запоздали, но на то была веская причина! Представляешь, что сегодня случилось?  - затараторила младшая из дочек.
        Княгиня попыталась создать строгое выражение и отчитать негодниц за своё ожидание, но передумала, оценив вид двух девушек, одетых совсем неподобающе, а именно, в новомодные шорты покроя, подсмотренного у того же самого Феликса.
        Особо мать удивило неплохое сочетание строгости. Чёрный цвет юбок и белоснежные, длинно-рукавные рубашки, с еле выделяющимся искусным шитьём. Пышные манжеты с чёрными камнями малахита в запонках добавили колорита.
        - Ну, во-первых, доброго вечера, княжны и присядьте уже, наконец,  - строго прекратила поток слов бестии хозяйка.  - Вначале, я хотела бы услышать итоги ваших посещений господина Феликса в стенах больницы академии. Что мы доложим вашему папеньке, пока он в отъезде? Или придётся подождать его возвращения, коли информации мало.
        Княгиня-мать дождалась, пока молодые барышни усядутся, снисходительно следя за соблюдением этикета Роксаной, так сказать, «сквозь пальцы». Никак не переделать это несносное, белокурое чудо!
        - Очень мало мы узнали,  - слово взяла старшая дочь, княжна Анна.  - Он скрытен и разговор откровением не отличился. Отмечу, что общался он достойно, понравился Никитке и пообещал прийти в гости, когда окончательно поправится.
        Варвара Александровна кивнула и взглядом указала на чашки. Девушки поняли мать и принялись по очереди наполнять их ароматным напитком из заварника, и добавляя кипятка из чайника.
        Когда процесс завершился, Анна вопросительно посмотрела на мать, дожидаясь разрешения на продолжение доклада.
        - Что-нибудь особенное увидела, может, услышала? Какие, вообще, слухи ходят в стенах вотчины Софьи Павловны?  - княгиня задала наводящие вопросы дочери.
        - Да, маменька. Есть кое-что,  - кивнула Анна и преподнесла чашку к губам, подула и пригубила напитка.  - Он очень быстро идёт на поправку, несмотря на серьёзность ранения. Сердце пострадало. На его пальце, безымянном левой руки,  - она уточнила, припоминая детали посещения,  - там появился перстень странной формы. На вид дешёвенький, но вот я так не считаю. Форма шестиугольника, с древней руной вместо драгоценного камня, в белом металле, обрамлённым, нет,  - Анна нахмурилась,  - скорее, вплавленном в золотую оправу перстня. Что-то знакомое, но я никак не смогла вспомнить, где встречала такую форму украшения. Может, в папенькином хранилище Клана, когда он водил нас на экскурсию?  - княжна замолчала.
        Девушка сделала несколько глотков чая, прежде чем поставить чашку на место и заняться вареньем со сдобой.
        Роксана догадалась, что подошла её очередь доклада, но особо откровенничать княжна не собиралась, помня об оказанном ей доверии со стороны загадочного Князя Великого Рода Рюриковичей. Ведь она видела все его официальные бумаги.
        - Могу ещё кое-что добавить,  - девушка начала говорить, невозмутимо и делая видимость полного согласия с сестрой.  - Когда я лежала под одеялом в его кровати…
        Глаза Княгини матери и сестры Анны округлились.
        - Что-о-о?  - воскликнула хозяйка усадьбы, и звон выпавшей из рук чашки разлетелся многоголосьем рассыпающихся осколков фарфора по полу беседки.  - Как ты могла?! Ты же дочь великого князя и…
        - И ничего такого не произошло!  - поспешно выкрикнула Роксана, вскакивая в возмущении с места.  - Вы даже не дослушали! Как вы, моя маменька и сестрица, могла такое подумать?! Князь Рюрик спрятал меня от визитёра, влетевшего к нему в окно, как и я! Неизвестный сообщил о слежке за местом временной работы Феликса со стороны непонятно кого, и быстро ушёл…
        Девушка вдруг замолкла, осознав, что проговорилась почти по полной программе. От такой мысли она вдруг заплакала и опустилась на свой стул, закрыв лицо руками.
        - Вы всё испортили!  - Роксана всхлипнула, плечи её задрожали.  - Он просто спрятал меня от посторонних глаз и даже не подходил к злополучной кровати. Я хотела дать ему пощёчину за такое отношение, но передумала, а вы всё испортили. Феликс теперь вычеркнет меня из круга доверия, я потеряю необыкновенного друга. Пусть грубоватого и острого на язык, но зато не похожего ни на кого, великого путешественника, вельможу, потерявшего в раннем детстве всю семью и выросшего на чужбине, вдали от родины предков.
        Сердце матери не выдержало такого откровения. Варвара Александровна уже услышала всё, что нужно и дала себе слово пока сохранить эту нечаянную тайну от мужа. Женщина встала и, подойдя к дочери, прижала её белокурую голову к груди, не переставая нежно поглаживать.
        - Вот ведь вы, дурочки мои, ну, разве можно так расстраиваться,  - прошептала мать и посмотрела на старшую Анну, готовую провалиться сквозь землю от стыда за вольность своих мыслей, относящихся к сестре.  - Мы сохраним эту тайну Феликса ото всех, и до того момента, пока он сам не пожелает сделать сиё достоянием общественности.
        Роксана перестала хлюпать носом, отстранилась и поклонилась великой Княгине Варваре Александровне, затем посмотрела на Анну и улыбнулась. Настроение девушки резко сменилось на обычное, озорное и своенравное.
        - Ну, коли мы семья, да ещё и все девушки впридачу, то я даже рада, что не придётся вам врать,  - заявила молодая княжна и потянулась за новой чашкой, предназначавшейся Никите, что сейчас прогуливался в парке усадьбы со слугами.  - Простите за дорогой сердцу сервиз!
        - Ничего страшного,  - некогда грозная мать превратилась в любящую маму.  - Слуги соберут осколки, а восстановить  - дело пары средненьких рунных заклинаний, с которыми и наша кухарка справится. Давайте пить чай и закончим обсуждения с докладами, перейдём к завтрашнему мероприятию. Ситуация в академии не очень хорошая, там произошло нападение архидемона.
        Беспокойство заполнило атмосферу беседки. Взгляды девушек забегали и вопросы, появившиеся у каждой в мыслях, легко читались по выражениям лиц.
        - Что-нибудь с Феликсом?  - обе подали голос, почти вскрикнув,  - он жив?
        - С ним всё в порядке, он даже умудрился спасти жизнь Софье Павловне,  - княгиня поспешила успокоить дочерей.  - Его, кстати, выписывают завтра и необходимо встретить парня. Дорога через лес, по склону, к пристани и парому  - думаю, что одна из вас сможет оказаться в одном из этих мест случайно, на двуколке, к примеру,  - в этот раз княгиня Варвара посмотрела на Анну.  - Согласись, Роксана, что такая случайная встреча должна произойти с Анной, ведь тебе нет необходимости придумывать поводы для встреч с господином Феликсом. У вас и так доверительные отношения,  - она задумалась.
        Роксана надулась, показывая расстройство таким решением, посмотрела на Анну и ухмыльнулась.
        - А с чего он отправится один, пешим?  - княжна Роксана задала вопрос сразу обеим собеседницам.  - Не поверю, что его не захотят подвезти.
        Варвара Александровна усмехнулась.
        - Х-м. Да потому, что любознательность этого человека переходит все границы здравого смысла,  - хозяйка озвучила неопровержимый факт личности Феликса.  - Как ты считаешь, он сможет отказаться от такого ознакомительного путешествия, пусть даже и пешего? Я думаю, он обязательно отправится один.
        Две девушки и мудрая женщина задумались, переводя взгляды друг на друга.
        - Согласна, но только потому, что мне не удастся замаскировать встречу под случайную,  - выдала белокурая бестия, прогоняя остатки недовольства решением матери.
        Тут уже и Княгиня Варвара улыбнулась, прошла к своему месту и села, вернувшись к чаепитию.
        - На том и порешим,  - она начала подведение итогов.  - Постарайся спровоцировать его на посещение нашей усадьбы, но не навязывайся. Понятно тебе, Анна? Да, я чуть не забыла,  - княгиня поставила чашку и вновь преобразилась в серьёзную и строгую мать.  - С подарком придётся повременить. Мне нужна консультация с князем. Судя по услышанному, я знаю о какой форме перстня идет речь и предполагаю, что видела Анна в хранилищах нашего Клана. Возможно, та безделица наконец-то отыщет своего настоящего хозяина.
        - Маменька, вы думаете в наших закромах есть что-то, принадлежащее его роду?  - уточнила Роксана, превратившись в интерес.
        В этот момент к беседке подошли, закончившие прогуливаться в парке, Никита со слугами и разговор на секретные темы пришлось срочно завершить, но княгиня, хозяйка усадьбы, успела улыбнуться и кивнуть дочерям, утверждая идею о неком артефакте, нуждающемся в обретении своего хозяина.
        Сёстры поняли, что могут полностью друг другу доверять, а особенно матери, слухи о всесильности и влиянии которой не лишены основания.
        Поговаривали, что эту женщину побаиваются многие князья, даже будучи предводителями Кланов Рунных Магов Руссии, и состоящих в ближниках у самого Императора…

        Интермедия третья. Короткая перепалка неизвестных

        Странный зал с закопчённым сводом отдавал сыростью. Мох на кирпичной кладке соседствовал с паутиной, висящей тут и там клочками, подчёркивая мрачность древнего подземного сооружения. Невозможно и представить его географического положения, ведь под землёй почти всё одинаково, тихо и покрыто пеленой небытия, почти легендой.
        Старожилов, что могут знать о существовании именно этого зала в лабиринтах и хитросплетениях катакомб, что пронизали недра Жигулёвских Гор, практически не осталось. Время не пощадило ничего, а человеческое стремление в содействии забвению лишь добавило тайн. Опасности подстерегают всякого, отважившегося на путешествие, будь он в команде соратников, изучающих древние эпохи войн, или одиноким энтузиастом, раздобывшим старые карты пещер и гротов.
        Всего пара факелов освещала часть просторного зала, выхватывая из темноты фигуру в потрёпанной, дорожной мантии мага боевых рун. Некто нервничал, прохаживаясь рядом с каменной плитой алтаря для старых и оставшихся в прошлом ритуалов жертвоприношений, канувших в долгие лета прошедших эпох.
        Вторая фигура возникла из тумана портала и замерла напротив. Головы обоих покрыты капюшонами, полностью исключая возможность распознавания личности. Магическое марево маскировки лиц добавляет таинственности и встречи, и самим участникам. Невольный свидетель мог и испугаться такого отношения к сохранению тайны факта встречи неизвестных.
        - Что вас задержало?  - раздался хриплый голос того, кто появился в зале у алтаря первым.
        Фигура человека, к которому адресован вопрос, прошла ближе и уселась на алтарь.
        - У нас непредвиденные проблемы,  - начал второй, неизвестный голосом, звучащим моложе первого.  - Закладка сработала, но цель не достигнута.
        Собеседник последовал примеру и уселся рядом с человеком, принёсшим дурные вести.
        - Интересно получается,  - зазвучал старческий голос.  - Вы не находите? Сработала закладка, настроенная на ауру и магические силы определённого человека, который вряд ли найдёт идентичные характеристики в своём окружении. Сработала, а он остался жив? Я правильно понял? То есть, налицо ошибка задачи параметров цели или простая безалаберность. Может, дорогостоящий артефакт утратил мощь за несколько столетий?
        Закончив говорить, старый человек сунул руку под мантию и достал тёмную фляжку. Открыл её и сделал пару маленьких глотков.
        - Возможно, что то, что вы сегодня услышите от меня и покажется странным, но всё чистая правда,  - молодой гость протянул руку к фляжке собеседника.  - Вы позволите и мне пригубить вашего знаменитого напитка?
        - Прошу, и продолжайте!  - старик в мантии удовлетворил просьбу.
        Сделав несколько глотков, неизвестный гость вернул ёмкость хозяину, предварительно вздохнув от удовлетворения выпитым.
        - Так вот,  - он продолжил,  - я провёл допрос исполнителя, как говорится, с пристрастием, ведь мне тоже не по душе промашки такого рода. Он убедил меня, что всё было исполнено правильно, согласно плана, и ошибки в выборе цели быть не может. Я не поверил и связался с определённым человеком, которого ещё не завербовал до конца, и тот мне рассказал весьма занятную историю.
        Старик заинтересовался и повернулся к собеседнику вполоборота, забыв о маскировке, не дающей оценить мимику говорящего и прочесть его реальные мысли по этому поводу.
        - Заинтриговали,  - сухо информировал старческий голос.  - Я весь во внимании!
        - Дорогостоящий артефакт призыва по определённым факторам, исключающим возможность атаки посторонней цели, сработал по неизвестной причине,  - заговорил молодой, и снова указал рукой на фляжку в руке собеседника.
        Тот понял намёк и подал её, а дождавшись принятия внутрь напитка, не стал забирать и оставил собеседнику, отстранив фляжку рукой.
        - Благодарю,  - молодой легонько поклонился.  - Так вот. Причина кроется в неком больном, просто прогуливающемся у места закладки в компании хозяйки известного вам заведения,  - говорящий попытался дождаться реакции от старого, сделав паузу, но этого не случилось, и мудрый собеседник остался молчалив и внимателен к продолжению.  - Что самое удивительное, почерпнутое из слов моего агента, будущего, разумеется, этот болезный не имеет к магии известной нам цели никакого отношения. Наоборот, его попросту лечат из-за ранения, полученного в стычке с малолетками. Но мы ведь знаем о нашем заложенном артефакте всё. Ошибка исключается априори.
        Докладчик замолчал, на этот раз твёрдо решив дождаться ответного монолога от своего старого собеседника. Пауза затянулась. Молодой заговорщик несколько раз пригубил напитка, ожидая реакции на сказанное.
        - Я крайне удивлён, коли это не придумка для сглаживания вины за провал акции,  - наконец нарушил молчание собеседник.  - Коли всё именно так, то я дам вам следующие указания…  - он буквально отшвырнул руку с протягиваемой фляжкой, что сказало о его величайшем раздражении,  - оставьте её уже себе и слушайте. Вы обязаны всё разузнать об этом больном. Это вам понятно? Думаю, что понятно. Перепроверить всю информацию я прикажу и другим агентам. Но всё же, вы уверены, что артефакт, настроенный на определённую ауру, сработал не по ошибке?
        - Абсолютно!  - кивнул молодой.  - Кроме того, появившееся исчадье, архидемон, атаковал именно его. Это означает только одно  - врага, потенциал которого гораздо опаснее, чем у той же хозяйки известного нам заведения.
        Закончив предложение, молодой гость спокойно и не стесняясь допил содержимое фляжки и положил её на алтарь. Затем встал и сделал назад два шага.
        - Я могу приступать?  - спросил неизвестный и молодой гость, не видя реакции на своё действие.
        - Эм-м… Что?  - старик словно вышел из задумчивого оцепенения.  - Ах, это… Да, разумеется. Отправляйся и будь осторожнее. Можешь подключить своих агентов из мутного сообщества. Пусть и они прощупают этого чудо-избавителя и спасителя на предмет умений, навыков и вообще…  - он всплеснул рукой, затем отмахнулся, словно прогоняя, а не отпуская собеседника.  - Ты свободен. Работай и держи меня в курсе. О следующей встрече и её месте, я извещу обычным способом.
        Марево портала поглотило молодого неизвестного в мантии, а старик остался в подземелье, сидя на алтаре и размышляя…

        Глава 2. Возвращение в суетную жизнь

        Да уж! Проснуться в холодном поту из-за кошмарного сна  - так себе ощущения получаются, как я только что выяснил. Ну, в самом деле, я никогда не страдал расстройствами такого рода, а тут, вон оно как получилось. Вероятно, что всему виной стрессовая ситуация прошедшего дня.
        Инцидент произошёл и, как следствие, состоялись беседы с несколькими уважаемыми Рунными Магами по этому поводу. Так напрягать мой главный нерв ещё никому не удавалось, а особенно, со стороны местных правоохранительных органов, ну, или следственных, что гораздо больше подходит к определению действий господина Аперкилда.
        Сон больше не пойдёт, да и времени до утренней побудки осталось совсем чуть, так что я принялся одеваться в свою одежду, приготовленную заботливой Марфой ещё накануне вечером. Джинсы, футболка и ветровка. Что я буду делать без вас, когда износ потребует сдачи в утиль?! Зато, замки-молнии останутся и послужат ещё некоторое время.
        Облачившись в своё, я посмотрел на стул у входа. Там сердобольная сиделка разместила моё оружие, как признанное общественностью Магов. Нунчаки лежали, чуть ли не на красной подушечке, типа ветеранских медалей. Хе-х!
        - Хозяина!  - недовольный писклявый голос раздался уже не в голове, а обычным способом, отчего я вздрогнул, совершенно позабыв про Чукчу.  - Твой спецом вскаконулся, мешать моя отдыху?
        Я глянул на столешницу тумбы и оценил возмутителя моего спокойного рассудка. Это чудо, а точнее, последствие моей тренировки по построению лечебной Руны, оказалось хоть и с юмором, но страдающим алкоголизмом на почве любовных отношений.
        Вспомнил, что его присутствие и, вообще, факт существования, мне необходимо скрывать ото всех, а вот оно так пока не считает и нагло дрыхнет, прикрывшись расшитым платочком и ещё возмущается!
        - Э-хх,  - я вздохнул от безысходности.  - Слушай, горе луковое, ты бы смылся куда, что ли? Не, я не против твоего писклявого храпа, но тебя раздавят при первой возможности! Бац!  - и под платочком останется смятка с усами и ножками!
        Таракан сделал из усов два вопросительных знака и хмуро, если можно так выразиться, осмотрелся вокруг. Как именно я прочёл его выражение? Да без понятия. Оно есть, и никакого объяснения в моей головушке, треснувшей от переполнения событиями, не образовалось.
        - Ть!  - он икнул и уставился на меня.  - Хазяина!  - начал строго, вставая и принимая вызывающую позу.  - Моя попросил бы не…
        Дверь резко отворилась и на пороге показалась Марфа. Я моментально подвинул бокал скрыв от её взгляда этого пьяницу с усами, теперь сложенными в сердечко. Вот, гад  - издевается!
        - Ничего подобного!  - парировал Чукча.  - Моя констатирует факт отношения молодой дамы к начальнику!
        Я невольно покраснел, начиная раздражаться.
        - Цыц! Смойся!  - я шикнул, стараясь разобраться в ментальном общении с подопытным.  - Скройся! Иначе тут всё продезинфицируют, а ты сдохнешь в очередной раз.
        Этот бесстрашный наглец вышел из-за укрытия, причём стоя на двух лапках, совсем по-человечески, и упёр остальные две пары в бока.
        - Счас моя этим дезинфекторам бока-то наломает!  - выдал боец малого фронта.  - Я могучий и злой! Кстати, у хозяина хмельного кваску не осталося? А то моя голова  - бо-бо!
        А лучше всего, на мой взгляд, был бы этот фронт невидимым. Чукча был настолько смешным, хоть и должен был произвести угрожающий эффект, что я невольно засмеялся в голос и потянулся за кувшином с напитком.
        Но вот Марфа, успевшая подойти к постели, на которую я присел, смешным присутствие таракана не посчитала. В руках сердобольной сиделки, сейчас выражавшей презрение, отвращение и ужас всей своей физиономией, оказался мой тапок, подобранный с пола в мгновение ока…
        Бах. Бах. Бах!
        Последовала нормальная и абсолютно предсказуемая реакция, как и любой девушки, или основной их массы, что мне встречались… Удары по столешнице не заставили себя ждать, а я завалился на кровати ох хохота. Ни один шлепок не достиг цели, если не считать разбитых бокалов и сваленного подноса. Звон разлетающихся осколков графина заполнил палату, а я очень обрадовался отсутствующему визгу со стороны Марфы.
        - ХО-ЗЯ-И-НА!  - истошно заверещал Чукча.  - Моя сейчас станет смяткой! МАМА!!!  - он ловко увернулся от очередного удара и продолжил гонять по столешнице.  - Хозяина, Феликса! Она неадекватная! А-АА!
        Бах! Бах! Бах!
        Град шлепков по столешнице посыпался нескончаемым потоком, не задевая этого пьяницу, что налакался вчера. Он лихо уходил от любого, словно исчезая с места в последний момент. Какой-то вертлявый!
        Наконец, он остановился на краю тумбы, подрагивая и всем видом показывая, что сдаётся судьбе на милость.
        - Хнык… Прощай, моя хозяина,  - вымолвил таракан сокрушённо и печально.  - Я приму смерть в честь любимой!
        Он встал на колени, и сложил две пары лапок в мольбе, когда я вскочил и удержал Марфу от решающего удара.
        Успел вовремя, но девушка и не собиралась завершать неравный бой с лазутчиком в святой мир стерильности и чистоты больничного комплекса. Она, наконец, услышала речь таракана и застыла, уставившись на него с открытым ртом и круглыми глазами. Девчушка становится очень забавной всегда, когда так делает.
        Марфа медленно повернула голову ко мне, а свободной, дрожащей рукой указала на таракашку.
        - Он… Эм-м… Это же он разговаривает?  - выдала она с трудом, борясь с желанием расплющить бедолагу.  - Но, господин Феликс, как же?
        Девушка опустила руку и села на кровать и снова уставилась на тумбу, не сводя глаз с возмутителя спокойствия.
        - Понимаешь, милая Марфа,  - я постарался говорить мягко и проникновенно, хоть и хотелось ржать над ситуацией.  - Вот такая нелепость получилась. Ты же не будешь докладывать директрисе?  - добавил с надеждой, повернув к себе её личико.
        Неожиданно в её взгляде появился страх, девушка заозиралась, словно боясь обнаружить присутствие ещё кого-нибудь в моих больничных апартаментах. Удостоверившись в нашем уединении, она выдохнула облегчённо.
        Таракан тоже выдохнул и тихонько побрёл к платочку, поглядывая на капли хмельного кваса, разбрызганного по столешнице в моменты битвы.
        - Чего ты так реагируешь?  - я приобнял дрожащую сиделку за плечи.  - Такое ощущение, что ты увидела нечто подсудное, влекущее за собой последствия, в виде наказаний. Не пояснишь, что так напугало тебя в говорящем таракане?
        Я и впрямь подумал, что в мире магии говорящие гады встречаются на каждом шагу, посему счёл обязательным прояснить ситуацию. Безобидную, как мне показалось вначале. Да и спас меня этот мелкий пройдоха с разбитым сердцем. Хотя, насчёт сердца я не совсем уверен  - рыжий запросто может мне пудрить мозг, выдумав своё ранимое состояние для игры и получения бонусов.
        - Феликс? Ох-х!  - Марфа всплеснула руками и перешла на шёпот.  - Ты точно не был в стране с давних времён, это теперь воочию видно.
        Такое начало подействовало на меня отрезвляюще, я перестал лыбиться и уставился на симпатичный источник информации в апостольнике.
        - Марфа, прошу, не тяни и докладывай,  - пришлось и мне перейти на шёпот.  - Рассказывай, что в нём такого?  - кивнул в сторону Чукчи, приспосабливающегося отхлебнуть из капли.  - Иначе я точно во что-нибудь вляпаюсь по незнанию!
        Девушка ещё раз осмотрелась, изображая заговорщика, встала и прошла к двери. Тихонько открыла и, удостоверившись, что в коридоре пусто, вернулась ко мне. Сев напротив, она взяла мои руки и посмотрела в глаза с очень и очень серьёзным выражением.
        - Запрещено иметь призванных животных,  - Марфа начала прояснять ситуацию.  - Светлые Рунные Маги не позволяют себе такого, ведь призыв из умерших  - это дела тёмных.
        - Так всё плохо обстоит?  - я не поверил.
        Девушка завивала и продолжила:
        - У нескольких магистров есть призванные, но их не показывают и скрывают. Руны оживления подвластны единицам, что со стороны светлых, что с тёмной стороны магов!  - она на мгновение задумалась.  - Постой,  - сиделка встрепенулась,  - а как тебе-то удалось выполнить такое сложное заклинание? Рун ты знать не знаешь, от мага у тебя нет ничего, как утверждают все магистры Академии, и не только… Ты что, Великий Магистр?
        Она перестала шептать, ожидая пояснений на тему, о которой я ничего не знаю. Тем более, о призывах! Так что, придётся домысливать отмазку, импровизируя.
        - Да ты что?!  - я всем видом показал возмущение её предположением.  - Какая нелепость! Тем более, что он не животное,  - я указал на таракашку, уже хватанувшего хмельного квасу.  - Он же ведь  - насекомое, а не животное, хотя, я сейчас начну в том сомневаться.
        Мы оба перевели взоры на пьянеющий объект обсуждения.
        - Э-ть!  - икнул таракашка.  - Я бы попросил мою не оскорблять, сравнениями с пахучими четырёхногими… Э-ть!
        Таракашка потерял интерес к нам и занялся крошкой, найденной здесь же. Подобрав вкуснятину, в его понимании, чудилка приковылял к платочку и уселся на краешек, предпочтя заняться трапезой, вместо диспута о магии и степенях её дозволенности. Ну и ладно. Тему надо менять, а не заострять на ней внимание.
        - Так что, милая моя Марфочка,  - я развернул её за плечи снова к себе.  - Он просто сам на меня вышел и привязался. К призыву с воскрешениями я не имею никакого отношения, посему расслабься. Ничего не нарушено, однако, давай сохраним ситуацию и этого бедолагу в тайне! Ты же не против?
        Девушка, не поворачиваясь, скосила глаза на Чукчу, оценила степень его опьянения и медленно кивнула.
        - Ну, хорошо, господин Феликс. Раз вы так говорите,  - она печально глянула на осколки, разбросанные по полу.  - Вы всё равно его не показывайте, от греха! Так будет лучше, и вопросов не появится. Магистры могут вам не поверить, и тогда наказания не избежать, а там и срок могут оформить, и штраф приписать огромный,  - сиделка перечислила некоторые кары и встала.  - Я пойду за метёлкой и всё уберу, а вы, всё-таки, спрячьте этого рыжего и усатого.
        Я моментально исполнил совет и засунул мелкого в карман ветровки вместе с платочком и крошкой. Реакции от него не последовало и верещать таракашка не стал. Я счёл, что права и свободы его мной не нарушены и глянул на Марфу, довольную достигнутым результатом.
        - Слушай, погоди-ка минутку,  - неожиданно меня осенило.  - А ты разве не будешь сама чинить посуду? Слыхал, что можно восстановить её при помощи бытовых рун. Что угодно починить можно же,  - я пояснил, помня о себе любимом, ведь глянуть такую руну мне будет совсем не лишним.
        Марфа обернулась и изумилась.
        - Можно, конечно, и мне заняться починкой, но это не дело для абитуриентки Боевой Академии,  - девушка выдала пояснение.  - Для этого есть кухонные работники, а моё дело  - за тобой смотреть и обеспечить надлежащий уход. Такая вот программа дополнительного образования,  - она добавила и скрылась за дверью.
        Жаль, конечно, но ничего не поделать. Настаивать с такими просьбами к аристократам не нужно, посему я не стану этого делать. Обидится ещё.
        Если приспичит, то лучше я попрошу Ксандру в таверне, и сердобольная кухарка, уж точно, не откажет. Наверное. Ну, или подстрою случайность с разбитой посудой. В общем, я найду способ ознакомления с Рунами Восстановления, уверен в этом. Пока сиделка отсутствовала, я бегло прошёлся по тетрадочным листам и хотел внести некоторые поправки в Руну Исцеления, но не успел…
        Вернулась Марфа в сопровождении Софьи Павловны. Директриса закрытого лекарского заведения Рунных Лекарей Магистрата Академии сама пришла проконтролировать мою выписку. Все формальности исполнили ещё накануне вечером, и осталось только пожелать мне удачи.
        - Господин Феликс,  - начала уважаемая женщина,  - я пришла не только из-за необходимости визита, как директора. Просто ещё раз хочу выразить благодарность за своё спасение, хотя признаюсь, что первые секунды в воде фонтана я сильно гневалась на такое неуважительное и из ряда вон выходящее поведение. А, как выяснилось, только благодаря Вам я и жива,  - Софья Павловна поклонилась.  - Надеюсь, что больше у вас не случится проблем со здоровьем, хотя и признаюсь, в некоторой печали. Жаль, что присутствие ваше не продлилось дольше.
        Я поклонился в ответ, не забыв встать при этом.
        - Не стоит! Думаю, что провидение помогло нам обоим,  - решил не усердствовать в отказах от слов благодарности.
        Она ещё раз поклонилась, улыбнулась и следом моментально нахмурилась, пристально разглядывая моё лицо. Я забеспокоился, заподозрив неладное. Но что не так в моей внешности угадать не смог, как ни пытался.
        - Марфа?  - женщина строго обратилась к сиделке.  - Так нельзя отпускать господина Феликса!  - завершила пояснение безапелляционно.
        Девушка изумилась и покосилась на меня, пребывая в лёгком недоумении. При этом, уборку она остановила.
        - Софья Павловна, а что не так?  - Марфа еле сдержалась от более эмоциональной реакции.
        - Как что? Ты сама разве не видишь?  - строго вопросила директриса, будучи близко к раздражению.  - Он же не брит!
        Я рефлекторно ощупал бороду и скулы, убеждаясь в правоте слов женщины. На самом деле, с момента моего появления в этом мире я ещё ни разу даже не задумался над этим вопросом в своей внешности.
        - Я мигом!  - пискнула сиделка.
        Пара минут ушла у Марфы на завершение уборки, и она вновь исчезла за дверью палаты.
        Директриса посчитала, что свою миссию выполнила в полном объёме и удалилась, подарив мне очередную, прощальную и благодарную улыбку. Я, было, собрался вернуться к своим зарисовкам, как вернулась моя заботливая сиделка с небольшой ёмкостью, типа фарфорового тазика, где разместила кувшин воды. Что-то звякнуло на дне, когда девушка поставила принесённое.
        Марфа дала мне возможность ознакомиться с предметами, что вытаскивала из ёмкости и аккуратно размещала на тумбе. Их оказалось не так много, даже мало, и всё именно такое, как я и представлял.
        Опасная бритва, вид которой заставил мои волосы зашевелиться и попытаться самим выпасть, плюс ремень для тонкой доводки лезвия. Без понятия, как он называется, а гугл тут только старинный имеется, выполненный типографским способом, и располагающийся в библиотеках. А уж пользоваться этим оружием я не то, что не умею  - сказать честно, пару раз в кино видел и то, там актёры не брились, а счищали пенку тупейшей бритвенной принадлежностью.
        Марфа протянула мне белоснежное полотенце, помазок и что-то для взбивания пены.
        - Вот,  - девчонка гордо выпрямилась,  - нашла самое острое в нашем хранилище медицинских инструментов. Новое, отличной выделки.
        Слёзы готовились выступить на моих глазах, но я сдержал эмоции в рамках и решил всеми способами увильнуть от самоистязания с возможным летальным исходом. Перерезанное горло встало видением перед глазами на ближайшую перспективу моего короткого жизненного пути, обозначив причину скоропостижного финала. Вот, блин, попал! Зараза!
        Не стесняясь присутствия сиделки, я достал свою тетрадку и написал крупными буквами одно слово: «БРИТВА». Подумал, почесав затылок карандашом, и добавил ещё одно важнейшее уточнение: «БЕЗОПАСНАЯ!»
        От внимательной к моей персоне Марфы, не ускользнуло удручённое настроение выписываемого. А таракан вдруг хихикнул, за что получил шлепок по карману, лишивший подопечного желания комментировать ситуацию.
        - Феликс,  - робко обратилась Марфа, теребя передник, что надела, когда убиралась,  - может, я смогу помочь?
        По первости я скептически отнёсся к предложению девушки, но, поразмыслив немного, принял решение. Да ладно, не предлагала бы, если б не умела!
        - Это будет весьма кстати,  - я постарался выказать безразличие или снисхождение.  - Сам не могу, руки трясутся после вчерашнего столкновения с демоном,  - соврал, конечно, а куда деваться, ведь признаться в неумении стыдно.
        Личико девушки засияло от удовлетворения.
        - Вот и славно!  - обрадовалась моя сиделка.  - Сюда усаживайся, лицом к зеркалу.
        Она поставила стул к столику, на который перекочевали инструменты. Ловко взбила пену, повесила полотенце мне на плечо и лихо приступила к бритью, окончательно развеяв мою неуверенность. Я наблюдал в отражении, как Марфа орудует бритвой и чуть не отпустил шутку. Благо, вовремя одумался! А потом мне стало стыдно за своё неумение, хоть и есть на то уважительная причина.
        Побрила она меня быстро, действуя очень профессионально, хоть и сравнить её работу не с чем. За это время я осознал важность информации о недопущении магии призыва животных с их воскрешением основному числу Рунных Магов. Интересно, а что необходимо сделать, чтобы стать избранным и заиметь разрешение? Надо будет разобраться.
        Страха во время бритья я всё-таки натерпелся, но, естественно, скрыл этот факт, всячески хорохорясь, что без движения удавалось делать тяжелее. Один чёрт, вспотел, глядя, как лезвие касается места, где расположена сонная артерия.
        Марфа вытерла остатки пенки с моей бритой физиономии и загордилась собой, глядя, как я довольно поглаживаю гладкую кожу.
        - Вот теперь всё в полном порядке с внешностью!  - заявила заботливая девчушка.  - Тебе тоже нравится, как я посмотрю,  - она утвердилась в анализе моей реакции.
        Я уже оценил успешность операции по приведению меня в порядок.
        - Очень неплохо и спасибо огромное!  - я произнёс слова благодарности, что ожидала сиделка.  - Как лихо ты справилась, а главное, профессионально. Чувствуется рука мастера!
        Марфа застеснялась, как обычно, вздохнула с облегчением и приступила к сбору бритвенных принадлежностей назад в фарфоровый тазик, а я задал мысленной вопрос о приобретении такой успешной практики в сугубо мужском деле.
        - А как ты собираешься добираться до города?  - девушка задала вопрос над которым я ещё не думал.
        Судя по выражению с хитринкой в глазах Марфы, я сделал вывод, что решение у неё давно готово и осталось уточнить детали.
        - Марфа, милая, у тебя ведь есть предложение, или я ошибаюсь?  - я решил слегка подыграть ей.  - Может, не нужно плести интригу и ожидать от меня долгого диалога? Просто озвучивай, что есть в твоих мыслях. Кстати, а как далеко сиё заведение лечебное от цивилизации находится?
        Сиделка присела на стул, оставив тазик в руках, и глянула с ещё большей радостью.
        - Пешим  - далековато,  - она подтвердила мою догадку.  - Зато с твоей выпиской заканчивается и моя практика,  - начала издалека,  - так что я совершенно свободна и поеду домой. У меня двуколка, могу подвезти,  - девушка вдруг опустила глаза, хотя я не нашёл повода для стеснения.
        Странное поведение, как мне показалось. Хотя, вполне вероятно и то, что такие прогулки, пусть и конные, в здешнем мире являются целым событием и толкуются определённым образом. Но я этого не знаю, следовательно, мне простительны некоторые вольности, которым я легко найду слова оправданий, если такая необходимость замаячит на горизонте.
        - Марфа, сколько тебе нужно времени на сборы?  - я поднялся и вернулся к кровати, где в ящике тумбы лежали мои секретные документы в папке.  - Очень не хочу задерживаться в этих гостеприимных стенах.
        - Ну…  - она задумалась и подняла глаза к потолку.  - Минут тридцать на всё придётся потратить, но если ты так торопишься, то вполне уложусь и за десять,  - девушка вновь глянула на меня, оценивая реакцию на информацию.  - Только переоденусь и буду готова.
        Мне такой расклад определённо понравился.
        - Договорились,  - я кивнул и достал папку, а дорожную грамоту положил в карман ветровки.  - Слушай, красавица, а у тебя есть куда положить документы?  - не в корзинке же их таскать.
        Сиделка часто закивала, вставая и торопясь покинуть меня на время, словно спортсмен на высоком старте.
        - Найду сумку, нет, лучше портфель,  - она выдала своё видение решения.  - В вещах осталось много всего ненужного от пострадавших и проходящих тут лечение в разное время, посему проблем я не вижу.
        Марфа закончила предложение уже на выходе из палаты, а её слова о бедолагах, некогда проходящих лечение и оставивших после себя вещи, заставили меня вспомнить про амулет, презентованный следователем Рэйнолдом. Видать, не всем повезло с выздоровлением, раз что-то осталось после них в местном хранилище.
        Девушка убежала, а я достал драгоценный подарок, защищающий от шальных пуль из той же папки. Припомнил предостережение Аперкилда: «Амулет защитит от шальной пули, но если сила его превосходит ваш внутренний потенциал, то он сам убьёт вас», и замешкался, поймав в мыслях волну нерешительности.
        Однако, чувство самосохранения отказалось пренебрегать подарком, и я водрузил амулет на шею, зажмурившись в ожидании какой-нибудь реакции. Ничего не произошло, кроме горячего укола в палец, в районе перстня Рюриков. Ну и хорошо! Буду считать, что один артефакт позволил второму находиться на одном и том же теле.
        Марфа предстала в дверях такой эффектной девушкой в брючном костюме, что челюсть моя невольно пошла вниз. Очень похоже на одежду Анны Никитичны, посетившей меня с Никиткой. Белоснежная блузка под жилеткой из кожи, шляпка, покрывающая голову со светло-русыми волосами, заплетёнными в косу. Брюки в обтяжку и сапожки, немногим не дотягивающие до полноценных ботфортов. Я буквально впился в эту застенчивую девушку, осознав, как скрывала её форменная одежда сиделки.
        - Какая красавица, однака!  - заявил голос таракашки в моих мыслях.
        Я встряхнулся.
        - Ты-то откуда всё видишь?  - задал правомерный вопрос, когда проверил замок на кармане.
        - Хе-х!  - Чукча отреагировал по-свойски.  - У тебя же глаза есть, вот моя и пользуется ими!
        - Цыц! И завязывай подсматривать!  - я шикнул на лазутчика в мозгу,  - или шарахну по карману!
        Питомец замолк, недовольно крякнув, а я не смог оторвать взгляда от реальной красавицы.
        - Я готова!  - заявила девушка, протянув мне саквояж.  - Вот твой документ о выписке,  - она подала мне официальную бумагу,  - я подумала, что раз ты торопишься, то…
        - Ты всё правильно сделала,  - поспешил я заверить Марфу, практически выхватывая принесённое из её рук.
        Она заметила, что я нервничаю, но заострять внимание на этом не стала, довольная произведённым впечатлением. Эх, точно, что все девушки одинаковые в плане воздействия своими чарами.
        - Ну, пошли что, ли?  - я осмотрел палату в поиске забытых вещей.
        - Конечно! Я даже распорядилась подготовить свой транспорт местному конюху, и всё уже наверняка готово к отъезду. Подарки ваши, что не использовали на кухне комплекса, я велела положить в двуколку,  - Марфа озорно сверкнула глазами.  - Там всего одна корзинка получилась. Сладости и немного мясных копчёностей,  - девушка пояснила детали, разворачиваясь к выходу.  - За мной, господин Феликс.
        Я не обнаружил в палате ничего забытого и вышел вслед за девушкой, неожиданно утратившей былое стеснение. Вот как так получается, что десять минут назад была тихоня, а когда я правильно среагировал, то скромница принялась вовсю кокетничать? Ну, да ладно, так даже интереснее и веселее общаться.
        Пройдя знакомым коридором, мы спустились по лестнице, окончания перил которой украсили неизменные композиции статуй воинов и девчонок с крыльями. Вышли во двор и прошли по тенистой аллее до стоянки местных транспортных средств. Двуколки обнаружил три штуки, пока без лошадей, а две уже запряжённые, к одной из которых мы подошли.
        Седовласый дядька в простецкой одежде встретил нас улыбкой.
        - Госпожа, всё, как вы просили,  - отрапортовал явный конюх и пропустил нас ближе.
        Марфа кивнула и протянула мужичку монетку, достоинство которой я не смог определить сходу, однако очень похоже по размеру на копейку. Конюх принял подарок и поклонился в пояс, заставив меня замешкаться. Как мне-то реагировать? У меня в кармане пусто, к примеру, а вдруг жест доброго отношения и мне положено демонстрировать?
        Не успел додумать, как вопросы сами собой разрешились. Дядька удалился, поклонившись ещё два раза, и поставил точку в церемонии. Марфа легко вскочила в двуколку, взялась за вожжи и только тогда посмотрела в мою сторону, слегка покраснев.
        - Феликс, ты прости меня,  - она показала руки с кожаными верёвками.  - Подумала, что раз ты дорогу не знаешь, то я займусь управлением. Ты не против?
        Мне так вообще такой транспорт неизвестен, не то, что дорога, поэтому я сразу отреагировал, замотав головой отрицательно.
        - Конечно! Марфочка, милая моя и внимательная, я абсолютно и категорически «за»!  - я поставил ногу на небольшую ступеньку.  - Рули сама, тем более, что я переболел пулевым ранением,  - решил, что выкручиваться дальше мне будет сложнее.
        - Вот и я так сочла!  - обрадовалась девушка и подвинулась ещё немного, дав для меня побольше места.  - Запрыгивай и тронемся!
        Я не позволил красавице уговаривать себя и уселся, обнаружив бедро девушки, прижатым к моему. Попытался отстраниться, но хитрюга всё предусмотрела и придвинулась следом ближе ко мне и к середине сиденья. Ладно. Терпеть приятно, а стеснения мне неизвестны, хотя я начинаю меняться в здешнем мире.
        Выехав за ворота территории Академии, я обнаружил странность. В лесу пролегла мощёная камнем дорога, что по здешним меркам сравнимо с автобаном моего мира. Просека для трассы расширена, лес кругом и кустарник находятся чуть отдалённо, но не вводят меня в заблуждение относительно непролазности и дремучести зарослей.
        Двуколка покатилась вперёд, а я принялся осматриваться. Спуски и подъёмы часто сменяли друг друга, пока мы не выехали к склону, где дорога, петляя змейкой, вышла к руслу Волги, а на противоположном берегу раскинулся сам город.
        Отдалённо я узнавал эти места, хоть разница была и большая. Жигулёвские горы справа и дальше, а слева большая гора, покрытая сосняком в основной своей массе. Плотина отсутствует, нет карьерной выработки на склонах. Волга тут делает изгиб, а короче, это нетронутая техникой природа в своей первозданной красоте.
        Привлекли внимание, поросшие молодняком, каменные развалины по обе стороны реки. Наверняка это сооружения одного и того же оборонительного укрепления, но отчего-то заброшенные. Обернулся назад. Отсутствие деревьев на склоне позволило рассмотреть несколько раздолбанных башен в лесу, на вершине горы. Ну, точно!
        Это, однозначно, ранее являлось единым фортификационным сооружением, с привязкой к замку или крепости. Мне очень понравилось то, что я вижу. Даже посетила дурная мысль прибрать все эти остатки к рукам, когда я финансово вырасту и смогу оплатить всё это. Прямо нафантазировал себе, какой крутыш я буду лет в сорок. Владелец древней и отреставрированной крепости. А что, это же прикольно!
        Марфа не разговаривала дорогой. Она становилась грустнее и у самого парома я забеспокоился, приготовившись увидеть её слёзы.
        - Хозяина!  - вякнул Чукча не вытерпев.  - Твоя полный дурак, однака!
        - Сам знаю!  - я мысленно цыкнул на него.  - Не дави на больную мозоль!
        - Моя умолкает, но умнее твоя не станет!  - гадёныш вставил последнюю реплику и замолк.
        Я с ним согласился, неожиданно для себя. Ситуация отвратная и необходимо срочно принять меры к нормализации настроения красавицы.
        - Марфа, а можно вопрос?  - начал я разруливать ситуацию.  - Он простецкий, по сути, но важный для меня. А?
        Я легонько ткнул её локтем, выводя из задумчивого созерцания приближающегося парома. На нём, среди прочего люда и всяких повозок с бричками и двуколками, работали сильные мужики, крутя колесо с несколькими витками верёвки, типа каната, тянущейся от одного берега до другого. Жесть переправа!
        - Что?  - девушка словно очнулась.  - А-а… Да, конечно, Феликс, спрашивай, что хотел и вообще, всегда спрашивай, что хочешь, не прося дозволения.
        Она чуть повеселела. А может, я просто накосячил и сам ехал молча, вместо того, чтобы беседовать с ней о всяких пустяках.
        - Ты не будешь возражать, если мы ещё увидимся?  - я отважился на глупость, рискуя получить не ту оценку со стороны красавицы, на которую рассчитываю.  - Марфа, как часто ты бываешь в Таверне у Гроха?  - решил слегка поправиться.
        - Довольно часто, с подругами, в основном,  - она явно обрадовалась.  - Каждые выходные там бываем.
        Я попал в точку, рассматривая её улыбающуюся.
        - Тогда, точно увидимся!  - я усмехнулся.  - Почаще захаживайте, я там тоже бываю, но без друзей,  - намекнул на возможное свидание, но спохватился вовремя.  - И не смотри так, я сумею компанию составить любому количеству твоих подруг!
        Красавица готовилась захлопать в ладоши, но причаливший паром уже завершил разгрузку и старший по переправе скомандовал приём пассажиров. Двуколка заняла место, мы покинули её и встали у бортика, наслаждаясь, пока ещё тёплым, августовским ветерком. Марфа окончательно повеселела, а я понял, что посетит таверну девушка очень скоро, не дожидаясь выходных.
        Речка в месте переправы неширокая, хотя течение ощутимое. Не прошло и десятка с небольшим минут, как мы причалили и выгрузились, а на невысоком подъёме берега, буквально столкнулись с двуколкой Анны Никитичны Демидовой. Девушка сверкнула глазами недобро в сторону Марфы, но поздоровалась, соблюдая формальности аристократов.
        - Доброго дня вам Марфа, Феликс,  - она слегка поклонилась,  - как вас быстро выписали,  - вдруг она осеклась, поняв, что тема не та.  - Я рада и приглашаю вас, Феликс, посетить нашу усадьбу в удобное вам время. Никита Никитич очень ждёт вас,  - я понял, что она ловко выкрутилась, переведя стрелки на младшенького.  - И раз вы прекрасно добрались до города, то позвольте мне откланяться!
        Не дожидаясь от меня ответа, Анна стеганула свою лошадь и так лихо стартанула, что я забеспокоился насчёт проявления ревности, причём, без малейшего повода. У нас же ва-аще ничего не было, даже не намечалось! Вроде. Или я пропустил что-то? Тогда, где и когда? Вот, блин!
        - Начальку, однака, стоит разобраться со своими девушками,  - пискнул насмешливо таракашка в моих мыслях.
        - Слушай, хоть ты не начинай, а?! Разберусь как-нибудь!
        Я чуть хлопнул по карману и этот Чукча не стал продолжать выбешивать меня. Поступил мудро!
        Неожиданно к нашей двуколке подбежали чумазые ребята, местная шпана или беспризорники, хотя я не уверен. Они моментом оценили отделку транспортного средства, хозяев и коня, пришли к выводу о нашей состоятельности и выдвинули парламентёра для оглашения сути пленения.
        - Купите рыбку!  - серьёзно заявил замарашка лет десяти.
        Я глянул на него, затем присмотрелся к остальной компании и не нашёл корзинки в руках ребятни.
        Марфа приготовилась выдать что-то отпугивающее, но я сжал её руку остановив начало тирады.
        - А где рыба?  - я задал правомерный вопрос,  - или вы надуть нас пытаетесь?
        Старший сделал серьёзное лицо, копируя взрослых так, что улыбка сама появилась на моём лице. Еле подавил желание расхохотаться.
        - Так ты дай копеечку, а мы споймаем, какую скажешь!  - заявил авторитет.  - Аль сомневаешься?
        Я почесал затылок, типа думаю.
        - А давай, по-моему решим, но сначала скажи, на что вам копеечка?  - я вновь еле удержался от улыбки, прекрасно зная пару вариантов ответа.
        - Купим леденцов!  - мелкий главарь ответил, не думая.
        - О’кей!  - я кивнул и достал корзинку.  - Вот тут есть куча сладостей, и даже пирог…
        Мальчишки моментально потянулись за подарком, но я отстранился с корзинкой.
        - А чего не даёшь?  - мелкий прищурился.
        - Так торговаться давайте,  - я пояснил действие и обнаружил довольную реакцию со стороны малолеток в смешных штанах с лямками.  - Хочу сомиков для жарки, таких вот,  - показал размер от локтя до кисти.  - Сможете?
        Теперь шпана озадачилась, глядя на корзину и вдыхая запахи из-под полотенца. Причём, несколько леденцов на палочках они прекрасно увидели и глаза ребятни разгорелись.
        Не дожидаясь ответа, наверняка положительного, я протянул всю вкуснятину старшему.
        - Я вам верю,  - решил спровоцировать дальнейшие отношения с ребятами.  - Вот вам целая корзинка вкуснятины, а улов доставьте в Таверну Гроха. Там спросите господина Феликса, а если скажут, что нет меня, то оставьте половину и вторую отнесите к…  - тут я запнулся, и глянул вопросительно на Марфу.
        Девушка прекрасно поняла, что вызвало заминку, и смущённо отвернулась от меня, теребя поводья или вожжи. Без понятия, чем они отличаются, эти кожаные верёвки для рулёжки лошадью.
        - В усадьбу Шуйских доставьте половину,  - красавица ответила за меня, не поднимая глаз.
        Я вновь офигел от услышанной фамилии. По истории проходил что-то. Однозначно!
        Ребятня расступилась и облепила пацанёнка с корзинкой, а мы тронулись по направлению к городу.
        Преодолев небольшой подъём, мы выехали на прямую дорогу, достаточно широкую, и буквально вклинились в реку путников всякого рода. Гружёные повозки следовали попутно вместе с пешеходами, несущими корзины всех размеров и форм. Запах свежепойманной рыбы раздавался отовсюду. Через две сотни метров мне надоела молчаливая пауза вместе с пейзажами необъятных просторов, лесов и лугов.
        Я решился занять Марфу отвлечённым разговором, чтобы её смущение не вошло в унисон с моим ступором по поводу её знатного рода.
        - Марфа, солнышко,  - начал я ласково.  - Ты уже знаешь, что я далеко не местный, посему прошу провести краткий ликбез по некоторым темам. Ты как, готова оказать посильную помощь?
        Она словно ждала момента начала разговора, чтобы скрыть смущение, и оживилась.
        - Конечно, помогу, Феликс, что за вопрос!  - ответила она скороговоркой и заинтересованно глянула на меня, потом обратила внимание на толпу спешащего народа.  - На рыбный рынок несут уловы,  - пояснила причину ажиотажа на трассе.  - Теперь пару километров до самого города так и будет.
        - Ага,  - я кивнул.  - Проясни мне одну вещь. Почему тут изобилуют представители знати, я имею в виду город и усадьбы?
        Девушка посмотрела на меня, как на неполноценного, потом пожала плечами, со снисходительным выражением.
        - Академия. Её нахождение тут всё объясняет,  - Марфа приступила к объяснению, ловко управляя двуколкой, протискивающейся по дороге в толпе.  - Все, кто причастен к магии Рун, имеют в городе квартиры и дома, а те, что побогаче, давно основали именные усадьбы, приобретя землю в пригороде. Это, своего рода, столица.
        - Хм. Ну, я так себе и представлял эту ситуацию,  - я согласился с её объяснением, пусть и кратким.  - А ещё чем тут занимаются местные, помимо учёбы и ловли рыбы, и мелких ремесленных мастерских?  - я продолжил устранять пробелы в знаниях реалий местного населения Ставрополя.
        - Мануфактуры Трубецких,  - как-то безразлично ответила Марфа.  - Одни из многих по Руссии. Тут есть те, на которых обрабатывают малахит, количество магов на душу населения оправдывается, как потенциальных потребителей.
        Она пояснила, а самой тема не нравится, но почему? Да, ладно!
        - Эм… А ещё? Я сильно сомневаюсь, что все горожане заняты в обработке камня,  - пришлось подтолкнуть её к продолжению.
        - Есть кирпичные и цементные заводики,  - разговор пошёл веселее.  - В здешних местах богатые месторождения трепела, как основного сырья. Качество изумительное и продукция получается высочайшей выделки. На кирпичах именные клейма ставят многие, когда работают семьи целыми сменами,  - она посмотрела на меня и прищурилась хитро.  - Ты точно тут не бывал давненько, я имею в виду страну! Не знать, чем славятся здешние производства  - это изумительно просто и так миленько!  - подытожила красавица, а я так не понял, что тут такого весёлого.
        Я ответно улыбнулся, забацав хитроумное выражение.
        - Так я и не скрывал этого! А ты, прямо, как будущий следователь с обалденной проницательностью!  - подбодрил девушку.
        Она шутейно ткнула меня в плечо и съехала с дороги, дав двуколке полный ход, пустив лошадь галопом.
        Добрались до города быстро. Я прямо испереживался за транспортное средство, а вот Марфа, словно не обращала внимания на колдобины и подскоки двуколки. Ну, ей виднее. Главное, что я не выпал и не потерялся по дороге, хотя имел все шансы на это. Я попросил девушку отвезти меня к антикварной лавке, а потом, если там всё быстро решится, подбросить до таверны Гроха. Красавица с радостью согласилась, пояснив, что совершенно свободна. Вскоре мы остановились у знакомой потёртой временем вывески.
        Я слез, забрал саквояж и смело толкнул дверь.
        Как всегда, колокольчик издал мелодичный перезвон, осыпав меня падающими искорками, я вдохнул знакомый запах старины, словно попал домой, а не на работу. За прилавком в торговом зале стоял Артур, занимающийся обычным делом. Он протирал свои экспонаты от пыли. Он отреагировал на меня улыбкой и поставил какую-то чёрную цаплю на полку за спину, не глядя.
        - Приветствую тебя, Феликс,  - он вдруг прищурился.  - Или без приставки «господин» мне не следует обращаться к вам?
        - Перестаньте, Артур!  - я даже не смутился его подколке или прощупыванию меня на вшивость.  - Всё отлично!
        Я протянул ему руку и снова оценил крепкое рукопожатие хозяина антикварной лавки. Он улыбнулся.
        - Ты извини, что не встретил. Я думал, выписка не случится так скоро,  - хозяин развёл руками, но очень сдержанно это сделал.  - Тебя ожидают несколько посылок, за которые я самолично расписался и принял ответственность за передачу,  - Артур посмотрел на моё вопросительное выражение.  - От семейств Голицына и Трубецкого.  - Он не стал дальше меня интриговать.  - Я убрал всё в свой сейф, так что можешь ознакомиться в любой момент.
        Я оценил его заботу и нечаянно взглянул на знакомые часики. Как и обычно, двое кузнецов готовились отстучать время по наковальне, но, заметив меня, произвели странное действие. Один опечалился и полез в карман, а второй радостно потёр руки и протянул одну партнёру. Что-то перекочевало в карман довольного. Вот, ведь! Да эти пройдохи на меня поспорили!
        - Хозяина!  - влез таракашка.  - Моя перенесла потрясения в буквальном смысле! Выпусти или я наделаю некрасиво в кармане! Хозяина, быстрее, пожалуйста!
        Я рефлекторно вжикнул молнией и на прилавок выскочил Чукча, только не рыжий, как должно быть, а бледно-зелёный. Не обращая внимания ни на кого, а особенно на Артура, застывшего в изумлении, это чудо, шатаясь, прошло по прилавку и легло в раковину, украшавшую настольные часики, выполненные в морской тематике. И эта бестолочь демонстративно захрапела. Я понял, что опять накосячил, и глянул на Артура.
        - Феликс, я смотрю, ты делаешь успехи! Не волнуйся, я умею хранить тайны,  - он присмотрелся к нарушителю в ракушке.  - Поезжай лучше в таверну, там тебя уже заждались и работники, и приятные сюрпризы.
        С этими словами, хозяин антикварной лавки забрал часы со спящим тараканом и скрылся в коридоре подсобных помещений. Я же, не мешкая, занялся исполнением его совета и вышел на улицу, где меня ожидала Марфа в двуколке.
        Ну что же, займусь ознакомлением с содержимым посылок позднее.

        Глава 3. Первые воплощения планов в жизнь

        Марфа немного нервничала, ожидая меня у входа в антикварную лавку. Девушка постоянно озиралась, а сами двери старалась удерживать в поле зрения, хоть бы и бокового. Как только я появился на пороге, она натянула поводья и приготовилась к резкому старту.
        - Марфа, голубушка,  - я постарался задать вопрос ласково.  - Отчего такой нервоз? Все, словно от чертей, шарахаются от вотчины Артура.
        Договаривал я, уже занеся ногу на ступеньку и готовясь присесть на сидушку рядом с девушкой. Она резко стартанула, и мне пришлось приложить усилия, чтобы не свалиться, ухватившись за боковую ручку двуколки.
        - Марфа? Мы что, куда-нибудь торопимся?  - я отреагировал на резко тронувшееся с места транспортное средство.
        Девушка вдруг опомнилась и не стала пускать лошадку в галоп. Я, наконец, уселся и мысленно выдохнул. Облегчённо естественно.
        - Понимаешь, Феликс,  - начала пояснение красавица вполголоса, при этом обернувшись на удаляющийся дом с лавкой Артура.  - Много странного водится в этом месте, да и вокруг и рядом. Лошади нервничают, бросаются в галоп и несутся без остановки, а прохожие частенько спотыкаются на ровном месте,  - она снизила скорость и немного успокоилась.  - Как ты не боишься и можешь работать в самой лавке, тем более, ночным сторожем  - я ума не приложу, это ведь так страшно, наверное?  - Марфа сделала круглые от испуга глаза, не играя на публику, а отразив свои реальные ощущения.
        Двуколка размеренно покатилась по улице к окраине города всё дальше от злополучного для горожан места, а девушка окончательно успокоилась, как и лошадь, что вначале била копытом о мостовую, высекая искры подковами. Я представил свои ощущения и определился в очередной из прописных истин.
        - Понимаешь, Марфочка,  - я изобразил глубокомыслие философа в выражении лица,  - если не знать о грозящей опасности и не участвовать во всеобщей истерии по какому-либо поводу, то жить становится проще, а иными словами, если не знать о невозможности сделать что-то, то есть все шансы на то, что это у тебя получится.
        Я завершил высказывание, а девушка оценивающе глянула на моё невозмутимое лицо.
        - В твоих словах много мудрости,  - Марфа улыбнулась.  - Я соглашусь с таким доводом, пожалуй. А что там внутри? Никогда не бывала в антикварной лавке у господина Артура.
        Колесо двуколки скакануло на выбоине и я забеспокоился насчёт прикушенного языка, а точнее, перспективой заиметь непроизводственную травму в поездке.
        - Потом расскажу, как-нибудь позже,  - решил сменить тему и, вообще, помолчать остаток пути до таверны Гроха.  - Мы же не последний раз видимся?  - я глянул в глаза повеселевшей молодой особы, как оказалось, из знатного рода.
        - Феликс, я очень надеюсь на это!  - моя миленькая извозчица повеселела.  - Если понадобится официальное приглашение по всем правилам, то я сегодня же организую это.
        Девушка ещё раз кивнула, озорно тряхнув косой русых волос и мы продолжили путь молча, что дало мне возможность спокойно оглядеться, без спешки и обременённости поисками какого-нибудь места работы, ремесленной мастерской или строения. Немногочисленные прохожие погрузились в свои думы, спеша по делам в будний день. Мастеровые исполняли заказы, полученные за выходные, и отправляли разносчиков с готовыми изделиями по своим клиентам. Слуги покупали свежую сдобу для хозяев, предвещая скорое время обеда.
        Эта улица относится к центральным магистралям города. Симпатичные фасады с лепниной, ажурными карнизами по периметру и неизменными скульптурными композициями сменяли друг друга. Дома представили чреду изысканных, гармоничных ансамблей, выполненных местными зодчими. Рядом с некоторыми имелись крохотные фонтаны, добавляющие красоты в общие стили.
        Однако, судя по крохам дошедшей до меня разрозненной информации, не всё так мило и невинно за фасадами городских зданий. Бандиты тут тоже присутствуют, как и бродяги, и нищие, что выходят наружу после захода Солнца, когда ночь вступает в свою полную силу, оттого мне становится чуточку грустно. Будь всё так же, как и днём, то цены бы не было этому городу, ориентированному на спокойную жизнь мирного обывателя. Вот такая ирония. А ведь разница между ночью и днём наверняка существенная, когда сумерки овладевают городом, или утро забрезжит рассветом.
        - Марфа, а по пути нам не попадётся, часом, ателье по пошиву одежды?  - я первым нарушил молчание, вспомнив о жалких запасах одежды.
        Девушка привстала с сиденья и, прищурившись, окинула взглядом улицу.
        - Да как же не попадётся?  - она села на место.  - Вон там есть одна из многих,  - девушка указала направление,  - остановить?
        Я кивнул, и Марфа ловко припарковалась рядом с нужным домом с красивой вывеской, олицетворяющей довольную физиономию хорошо одетого мужчины и роскошной женщины. Входные двери открыты, хотя и сделаны наполовину из стеклянного витража, очень красивого.
        - Вот, пожалуйста!  - девушка подтвердила прибытие к требуемому месту.  - Тут большой выбор и мастер хорошо справляется со всеми заказами. Делает всё качественно, быстро и шёлковыми нитками.
        - Отлично, моя красавица! Ты самая-самая!  - я не поскупился ей на комплимент.
        Спешившись, мы вместе с девушкой вошли в небольшой приёмный зал с колоритным мужичком, обвешанным портняжными принадлежностями. Улыбка разлилась по его лицу в предвкушении хорошего заказа.
        - Чем могу быть полезен вашим милостям?  - он слегка поклонился.  - Всё самое лучшее сегодня дожидается только вас! Могу я предложить девушке шелка?
        Марфа отреагировала на обилие материалов в рулонах, расположенных на стеллаже вдоль одной из стен и не удержалась, попробовав пару отрезков на ощупь. Глазки девушки заискрились озорными искорками желания обновок, но она глянула на меня и скромно отошла от прилавка.
        Мой же интерес выразился в изучении материалов попроще. Я целеустремлённо искал замену джинсам. Предсказуемо не увидел среди богатых тканей грубых материалов, годных в понимании мастера разве для мешков или штанов простолюдина, и помещённых умелым продавцом на полки внизу. Аристократа в лице Марфы хозяин определил сразу и не забыл меня причислить к вельможам. При этом, он с интересом осмотрел мою ветровку, пошитую из материала, открытого в середине двадцатого века моего мира, синтетического процентов на девяносто.
        - Любезный, у меня возникла некоторая проблема, может, вы мне поможете?  - я обратился к уважаемому мастеру, отреагировавшему на призыв о помощи гордым и удовлетворённым выражением.
        Отложив в сторону линейку для замера отрезов, он поклонился.
        - С превеликим уважением я сделаю всё, чтобы удовлетворить ваши запросы!  - хозяин выразил готовность, замерев в ожидании пояснения проблемы.
        - Посмотрите вот на этот образец, пожалуйста,  - я указал на свою штанину.
        Мастер молча обошёл прилавок и, приблизившись, ощупал джинсы, не забыв посмотреть на изнаночную сторону. Хмыкнул и, выпрямившись, почесал подбородок. До ветровки не дотронулся, соблюдая этикет и проявляя сдержанность, хотя в глазах я прочёл непреодолимое желание изучить её подробнее.
        - Ну, что я могу сказать, господин,  - он изобразил работу мысли, закатив глаза к потолку.  - Нечто похожее у меня есть, но не того цвета, что у вас представлено.
        С этими словами он удалился в свои закрома, скрывшись в одной из дверей, примыкающих к залу коридоров. Выйдя через несколько минут, он протянул мне кусочек ткани, очень похожей на джинсу, или коттон, как его все называют в моём мире. Вот только цвет, и вправду другой, почти белый.
        - Это именно то, что мне сейчас нужно!  - я довольно потёр руки.  - А покрасить в синий, я думаю, не проблема! Снять выкройку с моих брюк сможете?
        - Безусловно,  - он покосился на меня недоверчиво,  - это займёт всего несколько минут, но этот материал дешёвый, и хоть привезён из-за границы, не пользуется спросом. Ну, раз вы настаиваете…  - мастер развёл руками в извинении.
        Я мысленно улыбнулся, реагируя на его растерянность. На самом деле, материал странный, в его понимании, и негодный для нормальной одежды. Однако, он ещё раз присмотрелся ко мне, и, пожав плечами, указал место, где я могу снять вещь и подождать окончания его манипуляций по копированию, чтобы не смущать девушку.
        Сидя за ширмой, я подумал о большом везении и, сняв куртку, протянул и её, когда мне вернули джинсы.
        - А вот эту вещицу можно выполнить из тончайшей кожи?  - решил, что замена материала окажется нормальной.  - Правда, чуть изменить придётся размер и немного изменений внести в покрой…  - эм… но это позднее.
        - У нас можно всё!  - гордо заявил хозяин пошивочной мастерской.  - О коже только нужно дополнительно договориться, образцы посмотреть, определиться с длиной меха…
        Сидя за ширмой, я услышал ещё несколько уверительных пояснений о величайшем мастерстве и умении мастера своего дела.
        Получив всю одежду назад, я сговорился навестить уважаемого мастера позже, когда буду иметь хоть сколь-нибудь денег в кармане. Сейчас же у меня пустота, я даже не имею понятия, какую сумму сторговал Грох на коктейлях и сколько мне процентов причитается по оговоренному праву.
        Садясь назад в двуколку, я прочёл в глазах Марфы желание оплатить всё что угодно, из моих будущих заказов, но до альфонса мне далековато, да и стыдно этим заниматься. Хорошо, что девушка не стала вслух озвучивать своё отношение к моему финансовому положению, иначе мне пришлось бы краснеть и оправдываться.
        Мы немного отдалились от мастерской и хозяина, вышедшего провожать нас на улицу, и Марфа звонко рассмеялась.
        - Представляешь, Феликс!  - она начала пояснять причину веселья, слегка успокаиваясь,  - ты не видел из-за своей ширмы, а я была уверена, что уважаемый Моцарт откусит и пожуёт немного материала твоей странной накидки, хоть и с капюшоном, но коротенькой!
        Она вновь засмеялась, спровоцировав и меня на улыбку.
        - Марфочка, это называется ветровка!  - я пояснил в промежутке между хохотом девушки.
        - Надо будет запомнить!  - она весело отреагировала и свернула на другую улицу.  - А девушки такие вещи носят? Ты ведь много стран видел, когда путешествовал.
        Двуколка закачалась на неровностях дороги, хоть и мощёной, и я приготовился к скорому прибытию к таверне.
        - Носят,  - не стал я разубеждать девушку.  - Ещё как носят, но нужны более весёлые расцветки.
        Она заинтересованно посмотрела и осталась довольной ответом. Интрига отразилась в её настроении и хитрющем взгляде лисички.
        - Тогда, дай слово, что обязательно мне покажешь, как и что поменять,  - красавица перешла сразу к делу,  - я буду первой, кто закажет ветровку знаменитого покроя от путешественника Феликса!
        - Даю, конечно! Куда я денусь от такой очаровательной красотки!?
        Девушка подбадривающе крикнула на лошадь и хлестнула вожжами, добавляя скорости двуколке. Впереди, в конце небольшого подъёма, я заметил таверну, но не лицевой фасад с вывеской, а её задний двор.
        Вспомнил об инциденте и его последствиях, отразившихся на моей жизни, точнее, о переменах, ударивших напором вихря и изменивших всё в моём пребывании в этом мире. Наверное, в лучшую сторону, хотя, после встречи с архидемоном я в этом, как раз, и не уверен. Зато, сколько открылось перспектив и встречено новых знакомых! Халявный титул, опять же, практически с неба упал.
        Марфа остановила двуколку, не доезжая десяток метров до таверны. Стесняется девушка, или на то есть свои причины в поведении аристократов, как мне думается. Правила приличия, наверное, тут строги и действуют повсеместно на уровне закона, а может, и вбиты в головы так, что исполняются рефлекторно. Девушка опечалилась, что я заметил в её взгляде, полным сожаления и надежд одновременно.
        - Что опять случилось?  - я взял её руку и легонько прикрыл, положив ладонь сверху.  - Ты чего загрустила, Марфа? Не хочешь со мной войти внутрь?
        Она аккуратно вытащила свою руку из моих и чуть не разрыдалась.
        - Ты не так понял, я вовсе не стесняюсь и не боюсь,  - девушка всхлипнула.  - Просто, сейчас не то время и не та одежда для посещения общественных заведений такого рода, да, в придачу, в сопровождении кавалера,  - добавила Марфа, виновато опуская голову.
        Вот ведь впечатлительная и ранимая девичья душа! Никак её не исправить…
        - Да ничего страшного. Я с тобой полностью согласен и жду официального приглашения в гости к вам в усадьбу,  - пришлось спешно оправдаться и предложить альтернативный выход.  - Я никак не хочу стеснить тебя и ни на чём не настаиваю. Или ты забыла, что я не все традиции помню? Ну, веселей же, Марфочка!  - я улыбнулся как можно искреннее, сообразив, что отчасти она права, и я не хочу испортить столь удачно складывающихся дружеских отношений неуместным напором невежи.
        Кивок симпатичной и успокоившейся девушки послужил мне ответом.
        Я слез с двуколки и проводил взглядом уезжающую по направлению из города девушку. Подождав ещё минуту, я решительно развернулся и направился к задней двери таверны, ко входу в вотчину сердобольной Ксандры, а именно, ведущей в кухню. Пара минут быстрого шага, и вот я стою у цели.
        Мой жест протянутой руки к ручке двери совпал с её скрипом, сопроводившим открытие, взгляд встретился со взглядом кухарки, замершей с ведром в руке и в изумлении.
        Ба-а-ммм! Звук упавшей и покатившейся по дощатому настилу емкости нарушил относительную тишину заднего двора, так как Ксандра прикрыла открытый рот руками, позабыв куда шла. Её что, не предупредили о моей скорой выписке? А, в принципе, о чём я вообще думаю, тут же нет телефонов.
        - Ох!  - она эмоционально всплеснула руками.  - Феликс, как же это? Я-то подумала, что ещё неделю минимум тебя продержат,  - запричитала сердобольная кухарка, а я поднял ведро.  - И не предупредил никто! Заставили сократить посещения, сославшись не пойми на что, вот я дура! Ну, ты ничего, то есть, это… Давай, заходи, все обрадуются!
        - Ксандра, я тоже очень рад нашей встрече!  - я подарил ей улыбку.  - Хватит причитать!  - добавил я наставительно, стараясь выглядеть слегка строгим.  - Со мной всё отлично, я окончательно выздоровел, и очень рад, что это так быстро случилось. Пойдём к хозяину?
        Женщина потихоньку угомонилась и увлекла меня внутрь, потянув за руку.
        Вкусные запахи ударили в нос разными ароматами из котелков, потянулись от очагов с жарящимся мясом на вертелах. Моё рабочее место не пустовало, и новый помощник отвлёкся от помывки посуды, недоумевающе посмотрев на грозную хозяйку кухни, в его понимании.
        Ведро я поставил на привычном месте у крохотной двери кладовки, и мы, пройдя помещение Ксандры не останавливаясь, оказались в знакомом зале со стойкой, где довольный Грох протирал посуду белоснежным полотенцем, внимательно поглядывая на небольшое скопление посетителей.
        Я машинально отметил наличие на каждом столе высоких стеклянных стаканов с разноцветными напитками. Лёгкие фруктовые закуски изобиловали и украшали натюрмортами столики, застланные шитыми белыми скатертями.
        Ого! Да уровень заведения растёт, судя по нарядам уважаемых ценителей слабоалкогольных напитков. Молодые и не очень пары мирно беседовали, потягивая коктейли и изредка закусывая чем-то лёгким. Да, однозначно растёт уровень, что, несомненно, отражается и на кармане хозяина.
        Увидел колоритного мужика, скучающего, прислонившись плечом к стене у главного входа, сильно смахивающего на охранника. Выражение лица, впрочем, как и габариты товарища, как нельзя соответствуют профессии вышибалы и блюстителя фейсконтроля.
        Виктор, Алексей и Паша, разносящие заведения Гроха, лучились от гордости и удовольствия. Новая форменная одежда послужила причиной счастья и повышения их самооценки. Ну, и славно!
        Хозяин заметил меня, тут же обрадовался, залучившсь улыбкой, и слегка опечалился, переведя взгляд на радостную Ксандру. Сделал он это почти незаметно, стараясь не выдать своего истинного отношения к моему появлению в компании именно этой женщины. Тем не менее, чувство ревности быстро отступило на вторые и третьи позиции в настроении хозяина таверны, и Грох призывно замахал руками, выходя из-за стойки к нам навстречу.
        - Я просто рад вас видеть в добром здравии, господин Феликс!  - заявил хозяин, в этот раз, постеснявшись хлопать меня по плечу.  - Вам, наверняка, донесли кучу гадостей про меня,  - он замялся в нерешительности,  - ну… это по поводу увольнения и всего такого.
        - Ну что вы так переживаете, господин Грох? Всё же удачно завершилось,  - я отреагировал снисходительностью, не умоляя его грешка и малодушия, пусть и кратковременного.  - Давайте лучше забудем старое и обсудим будущие перспективы совместного сотрудничества!  - пришлось сменить неудобную тему.
        Грох заметно повеселел и жестом подозвал Виктора.
        - Мы с господином Феликсом изволим посидеть в тишине и спокойствии, так что накрой нам столик подальше,  - он глянул на меня, ища поддержки.  - Ведь так?  - не дождавшись, он поторопился.
        Я специально делал паузу, ожидая нужного расположения к разговору, где придётся расставить приоритеты и указать реальное место Гроху, сохранив его прекрасное расположение к себе. Думаю, это вполне получится, с его любовью к деньгам.
        - Да-да, конечно, накрой вон там,  - я указал на столик у дальнего окна.  - Оно, как нельзя кстати, подойдёт для нашей деловой беседы,  - аккуратно намекнул на серьёзность предстоящих переговоров тет-а-тет.
        Виктор убежал исполнять поручение, а вот Ксандра осталась, сопроводив нас до выбранного столика и ожидая дополнительных распоряжений по организации трапезы, причём, с сугубо гастрономическим интересом. Женщина всем своим видом демонстрировала отсутствие интереса к сути будущего разговора, что и я, и Грох отметили с положительной стороны.
        Обсудив простецкое меню, без изысков и чрезмерного количества горячительных напитков, мы остались наедине.
        - Представляете, Феликс, что мне ответили в управе по поводу патентной грамоты на коктейли?  - Грох без маскировки и хождения вокруг да около, задал первый вопрос по теме.
        - Если честно, то не имею ни малейшего понятия!  - я не соврал ему ни грамма.  - Не волнуйтесь так, и перескажите всё, как можно подробнее и с самого начала!  - мне стали очень любопытны мельчайшие подробности.
        Прежде чем начать, мы подождали, пока Виктор расставит посуду и наполнит наши бокалы.
        - Мне, пожалуйста, квасу,  - я остановил его попытку налить мне чего-то очень крепкого в рюмку.  - Болезнь и недавно перенесённое ранение наложили отпечаток, понимаете ли,  - пришлось изобразить досаду.  - Грох, я вижу, что вы немного опечалились, но это никак не повлияет на разговор и моё настроение. Этот отказ не означает, что я изменил своё хорошее и уважительное отношение к вам!  - я был вынужден добавить пояснение, чтобы не обидеть хозяина.
        Виктор наполнил мой бокал затребованным квасом с минимумом алкоголя, и убежал за закусками, исполняя волю хозяина, жестом отпустившего разносящего в сторону кухни.
        - Я нисколько не сомневался в этом,  - Грох отреагировал на мои слова, немного лукавя.
        - Отлично! Тогда прошу вас продолжить и, наконец, рассказать, что там случилось в городской управе!  - я поторопил хозяина, вернув разговор в нужное русло и заодно прекращая потоки взаимных любезностей.
        Загрустивший было хозяин таверны, кивнул, затем залпом опрокинул рюмку, как мне показалось с водкой, и занюхал, а точнее, он промокнул губы краешком полотенца. Крякнул от удовольствия и настроение его вернулось к нормальному, словно по волшебству.
        - Я всё исполнил, как мы и уговорились,  - он начал повествование,  - получил удовлетворительный ответ и предварительное положительное заключение по регистрации патентной грамоты,  - Грох вздохнул и налил себе ещё рюмку.  - Придя в назначенный час, не далече, как вчера, я получил странное разъяснение, грамоту подтверждающую использование способа у себя в заведении и предупреждение о невозможности неуплаты уговоренного процента основному держателю патента! Если точнее, то тебе, то есть, вам, господин Феликс.
        Мне показалось, что хозяин всхлипнул.
        - И я честно исполнил наш уговор, но саму бумагу, кроме своей, не получил,  - продолжил Грох сокрушённо и не смея посмотреть в мою сторону.
        Я задумался и вспомнил разговор с Рэйнолдом, старшим следователем из Внутренней Безопасности Верховного Протектората Магии Рун Руссии. Он предупредил, что похлопотал о правильном оформлении своего рода изобретения. Хм! Однако, работает контора чётко, даже грамоту Гроху оформили, подтверждающую право использования с обязательным отчислением процентов в мою пользу. Это, несомненно, здорово и мне только на руку, но как быть-то? Хотя, если всё взвесить, то это правильно.
        - Не стоит отчаиваться, ты ведь не собрался самолично продавать моё новаторство на сторону?  - я решил подбодрить уважаемого хозяина.  - Знаю, что нет, так что, всё в порядке.
        Грох немного оживился.
        - А знаешь, господин Феликс, многие уже спрашивали о коктейлях. Даже хозяева дорогих рестораций,  - собеседник закивал в утверждении сказанного и прервался в разговоре, так как появился Виктор с остальными разносящими.
        Ребята предстали с подносами, заставленными лёгкими закусками, а мне презентовали тарелку ароматного супа из курицы, что я воспринял, как счастье. Надоела сплошная сухомятка, разбавляемая хмельным квасом.
        Подождали, пока расстановка посуды с вкуснятиной завершится, и приступили к трапезе, не разговаривая первое время. Приём пищи не позволил вести беседу с должным вниманием, и мы решили не отвлекаться, уделив приятному насыщению некоторое время, проведённое в молчании и работе челюстями.
        Вкусно и плотно пообедав, мы вернулись к разговору, вальяжно откинувшись на спинки стульев.
        - За твою честность, я покажу ещё кое-что, очень полезное,  - мне понадобилось чуть-чуть добавить подхалимажа.  - Кстати, а сколько там набежало?  - пришло время уточнить сумму своего честно заработанного капитала.
        Грох словно ждал этого вопроса и почему-то обрадовался, замахал рукой Виктору, с довольным видом дожидаясь разносящего, поспешившего к нам для уборки пустых тарелок и обновления лёгких закусок. Кстати, я отметил интересный вкус у знакомой жареной рыбы, так как в своём мире я не ел такую, именно из-за запаха тины, сейчас отсутствующего. Взятый мной кусочек карпа оказался очень даже ничего.
        - Витя, принеси мою главную книгу, ту, что я под прилавком храню!  - нарушил ход моих мыслей Грох, отдав распоряжение.  - А мы немного выпьем!  - он перевёл взгляд на меня, сидевшего откинувшись с довольным и сытым видом.
        - Согласен, но совсем капельку,  - я пошёл на уступку и решил поддержать хозяина.  - Того самого коньяка, дорогущего и ароматного,  - поспешно уточнил уже вслед убегающему Виктору.
        Посыльный вернулся очень быстро, пока он ставил графин с напитком и разливал нам по рюмкам рубиновую жидкость, Грох открыл свою книгу и указал место, на которое мне следовало обратить внимание. Коктейлям отводилась специальная графа ежедневного контроля продаж. Произвести несложные математические действия для меня труда не составило, и я убедился в соответствии итоговой суммы за те несколько дней, что я валялся в госпитале.
        - Очень недурно!  - проговорил я вполголоса.  - Неожиданно, прямо!  - посмотрел на довольного хозяина.
        Ажиотаж и новизна, вкупе с эксклюзивом, сделали своё дело, и продажи порадовали. Конечно, позднее будет спад, но зато все будут счастливы, ведь останавливаться на одной таверне я не собираюсь. Грох тоже об этом догадывается и старается выжать из ситуации максимум выгоды. Снять сливки сборов, если выражаться простым языком.
        Ну, что же, я не буду огорчать его слишком быстрым распространением патентов по другим местам отдыха в этом городе, а подожду визитёров из соседних. Пусть в каждом будет по одному питейному заведению, предлагающему коктейли. Это на первых порах, разумеется. А дальше… дальше всё само собой распространится.
        - Семь рублей и двенадцать копеек,  - Грох гордо озвучил цифру по памяти.  - Это твоя доля, по договору, но я округлю её до золотого червонца!
        - Это здорово!  - я чуть не вскочил от удовольствия и скорой возможности рассчитаться с заказами в пошивочной мастерской господина Моцарта.  - Но тебе нужно перестраиваться в ресторацию, кстати, ремонт с обновлением интерьера дорого стоит?
        Хозяин впал в ступор и реально задумался. Наверняка, знающие люди смогут прочесть по меняющимся морщинам на лбу всё, все мысли, что посетили его за несколько напряжённых минут. Взгляд Гроха то туманился, то просветлялся, пока не пришёл к нормальному состоянию, дав возможность вновь навести на меня фокусировку.
        - Хм-м… Ты это серьёзно, господин Феликс?  - он выдал вопрос вместе с выдохом.
        - Абсолютно!  - я пригубил поднесённого Грохом напитка.  - Но есть и глобальные перестройки, необходимые для исполнения и привлечения клиентов,  - я продолжил напор маркетолога.  - Окна расширить и увеличить от пола до потолка, оставив только несущие колонны, или что там крышу у тебя держит, понадобятся тёплый туалет для мужиков и отдельная дамская комната,  - добавил, не обращая внимания на его офигевшее выражение.  - Ну, и ещё по мелочам.
        Я встал и взглянул на Виктора, не сводящего взгляда с нашего столика. Жестом подозвал его и сразу отправил за Ксандрой, озадачив захватить немного предметов из посуды и яйца, соль, сахар, масло подсолнечное и что-нибудь из кислого, например, лимон с уксусом. Не забыл и про горчицу. Он удивился, но по взгляду заинтересованного хозяина осознал важность происходящего и принялся исполнять поручение, моментально скрывшись из виду за дверями кухни.
        Ксандра появилась с озадаченным видом, не понимая, зачем всё это нужно. Мы отправили Виктора заниматься посетителями, и я приступил к приготовлению самого распространённого в моём мире соуса. Нехитрые движения по отделению желтка от белка. Смешать ингредиенты в нужных пропорциях, которые вовсе не обязательно строго соблюдать. Далее пошла интенсивная работа венчиком и  - вуаля! Майонез, приготовленный в домашних условиях, готов.
        - А теперь, Ксандра, милая,  - я протянул плошку со слегка желтоватой массой хозяйке кухни,  - полей немного на рыбу перед подачей и предложи первому, кто закажет.
        Женщина вышла из состояния обалдения.
        - Феликс, ты уверен, что это вкусно?  - Ксандра посмотрела на майонез недоверчиво.
        - Безусловно!  - я всем видом показал уверенность в кулинарном шедевре всех времён и народов.  - Это произведёт фурор и заслужит любовь повсеместно!
        Кухарка покачала головой и молча ушла, забрав драгоценность на кухню.
        - Это же здорово!  - выдал Грох, не удержавшийся и уже облизывающий палец, что макнул в майонез.  - Ты запатентуешь его?
        Я не стал разочаровывать хозяина и кивнул в подтверждение его догадки, сам внимательно наблюдая за одним из посетителей, рассматривающим свежеприготовленную стерлядь. Реакция гурмана оказалась предсказуема, и он подозвал Ксандру, как только попробовал новшество.
        Разговора мы с хозяином со своего места не услышали, но по довольному выражению обоих нам стало всё ясно без таких незначительных деталей, как звуковое сопровождение эмоциональных переговоров.
        - Ну, вот тебе ещё одно фирменное и не заезженное дополнение в меню,  - я выдал после завершения совместных наблюдений.  - Только постарайся довести до Виктора невозможность разглашения ингредиентов и способа приготовления. Потом научу делать кетчуп.
        - Уж в этом ты можешь быть абсолютно спокоен!  - Грох поднял рюмку, ожидая и от меня ответного действия.  - Отметим?
        Я покосился на коньяк и мысленно попрощался со здоровым образом жизни на сегодня. Ну, в принципе, меня пока ничто не отвлекает от дружеского застолья срочностью. Так что, я согласился.
        - Давай!  - мы чокнулись рюмками.  - Но предупреждаю, что это крайняя на сегодня!
        Мы выпили и закусили маринованными грибочками, так удачно принесёнными заботливым Виктором.
        - Подари цветы Ксандре!  - мне пришло в голову ошарашить его, и попытаться повлиять на их непростые отношения.  - И харе корчить из себя безнадёжно влюблённого!
        Мой собеседник моментом протрезвел, по-моему. Взгляд его стал злым, и я готов поставить всё на то, что он меня жаждет раскатать по мостовой за окошком, используя кулаки или оторванные ножки столов и табуреток.
        - Грох, у нас с ней ничего нет и быть не может,  - я продолжил наставлять взрослого дядьку.  - Не бойся отказа, ты же ведь не пробовал предложить ей э-ээ, прогуляться вечером, или проводить её до дома? Ну, если у тебя к ней нет серьёзных чувств, то… это твоё дело, конечно,  - я пожал плечами и отвернулся от собеседника, начав жалеть о своей инициативе.
        - А цветы помогут?  - Грох нарушил молчание первым.  - Может, не стоит?  - проговорил он неуверенно, хотя и нотки надежды угадываются в тоне.
        - В результатах этих действий ты не найдёшь однозначно уверенных,  - я не стал гарантировать успех операции.  - Но ты хоть попробуй, только не откладывай, а сделай это сегодня, в конце работы.
        Повернувшись к нему лицом, я заметил немного счастья от так удачно пришедшей поддержки. Грох не стал больше наполнять рюмки, справившись с волнением, используя силу воли, а не алкоголя. Мужчина задумался, погрузившись в мечты и глядя в окно. Даже гадать нет смысла о его мыслях, ведь всё и так на лице написано крупным шрифтом.
        Продолжить откровения нам не удалось из-за стука копыт, прекратившегося у таверны и ознаменовавшего начало всеобщего оживления среди посетителей таверны.
        Входная дверь резко и с шумом открылась, и в зале появился хорошо одетый человек, в слегка запылённом плаще, украшенном гербом и рунами, из под полы которого торчат богатые ножны чего-то колющего или рубящего. Вероятно, палаша или чего-то похожего, но обязательно с широким лезвием. Люди зашушукались, а я оценил прикид визитёра, выполненный с явным уклоном в сторону военщины. Круто, чо?! Добавить мне нечего!
        - У меня послание для господина Феликса!  - боевик-посыльный, без особого труда, нашёл меня взглядом.  - Я могу передать ему сообщение и дождаться ответа?
        Отнекиваться мне без толку, так как человек имеет моё подробное описание, посему прятаться нет смысла, да и желания нет, если быть до конца честным. Интерес просто распирает меня изнутри.
        - Можете!  - я выкрикнул, поднимаясь со своего места.  - Тот, кто вам нужен  - я.
        Посыльный кивнул и подошёл ко мне вплотную, вбивая каждый шаг в настил пола уверенной походкой. Подавая мне конверт, ему пришлось распахнуть полы накидки чуть больше, и я успел оценить вооружение, скрытое от посторонних таким незамысловатым способом. Два кинжала и наган я приплюсовал к палашу, который, наконец-то, узнал. Мельком заметил и амулет из малахита в золотой оправе, а вот вспомнить, где мог видеть выгравированную руну, не сумел, как ни морщил память.
        Вскрыл конверт, выделанный из дорогой бумаги, и прочёл послание на глазах у всех посетителей, сосредоточенного Гроха и Ксандры, следившей за процессом от дверей кухни.
        «Уважаемый господин Феликс! Его светлости, княжич Никита Никитич и княжна Анна Никитична Демидовы, с позволения Её светлости, Великой княгини Варвары Александровны Демидовой-Долгоруковой, приглашают вас на дружеское чаепитие.
        О своём решении сообщите устно господину Гарду Дмитрию.
        В случае принятия приглашения, граф уполномочен проводить Вас в загородную резиденцию Демидовых.
        С уважением, Анна и Никита.»
        Я перечитал послание ещё раз, про себя, естественно и посмотрел на господина Гарда, застывшего с невозмутимым видом напротив, в ожидании исключительно положительного ответа. Иллюзий о возможности отказа столь знатным особам я не испытываю.
        - Ну что же, уважаемый Дмитрий,  - я сделал сдержанный поклон.  - Буду рад ответить положительным решением. От меня ещё что-то нужно? Может расписаться где-нибудь, или ещё каким образом засвидетельствовать ознакомление с письмом?
        Гард ответил взаимным кивком, тоже сдержанным и протянул руку, в которую я вложил послание. Наверное, такие бумаги подлежат возврату отправителю, чтобы переписка осталась в тайне или ещё по какой-то причине, мне пока непонятной.
        - В таком случае, прошу следовать за мной,  - проговорил граф голосом железного человека.  - Я уполномочен немедленно проводить вас до указанного места.
        Он развернулся по военному, через левое плечо и направился к выходу. Мне ничего не сталось, как поспешить за провожатым и поравняться с ним у самой двери.
        - Очень интересно,  - я попытался завести непринуждённый разговор, надеясь узнать какие-нибудь подробности предстоящей встречи.  - Как мы доберёмся, вдвоём на лошади? И что мне прикажете одеть, ведь у меня нет при себе надлежащего костюма.
        Гард молча толкнул дверь и один из вопросов отпал сам собой, породив кучу новых, вместе со страхом за физическое здоровье моей особы.
        У входа стоят две припаркованные лошади, постукивающие копытами, на одну из которых мне указал серьёзный проводник. В его понимании, я обязан уметь ездить верхом и другие варианты попросту не укладываются в его графской голове.
        - Вот эта красавица ваша, господин Феликс!  - граф указал на чёрную лошадку.  - А по поводу одежды не волнуйтесь. Всё предусмотрено и дожидается вас на месте.
        Сам Гард вскочил на своего коня и принялся ожидать меня, олицетворяя вселенское спокойствие и собранность бравого вояки, затаившегося, точнее, замершего перед боем.
        - Благодарю!  - я ответил невозмутимо и подошёл ближе к транспортному средству.
        Лошадка глянула на меня умными глазами и отвернулась, заподозрив отсутствие и намёка на опыт верховой езды. Но я смотрел много фильмов и помню, куда совать ногу, чтобы взгромоздиться в седло. Именно взгромоздиться, так как вскочить мне удастся лишь в фантастическом сне.
        Я не упал и почти не корячился. Видать, что умение садиться на шпагат, как следствие отличной растяжки, не позволило порвать сухожилия, а физическая закалка в тренировках вестибулярного аппарата и вообще хорошая спортивная форма, помогли справиться с задачей. На двоечку, хотя нет, на минус пять.
        Помня, что нельзя отпускать руль, а именно, верёвку, пропущенную через рот лошади, я легонько ткнул пятками в бока транспорта и мы тронулись. Хорошо, что лошадка прекрасно ориентировалась сама и знала дорогу, так как всё мое сосредоточение ушло на сохранение равновесия и заботу о целостности своей попы и позвоночника. Пришлось ехать так, чтобы как можно реже касаться седла.
        У меня получилось, а для новичка, так вообще, это целое достижение. Жаль только одного, того, что я не смог получить удовольствие от путешествия верхом по городу и окрестностям. Осмотреть достопримечательности по пути тоже не получилось, ввиду чудовищной занятости вождением, в кавычках.
        Минут через сорок неспешной езды, что мне показались вечностью, мы въехали в ворота приусадебного парка резиденции Демидовых, где мою лошадку придержал конюх знатной семьи. Я вывалился с транспорта и прочувствовал все тяготы наездника. Ноги не гнулись, а закостенели в дугообразном положении каждая, имитируя обхват торса лошадки. Немного силы воли пришлось потратить, чтобы выпрямиться и не обращать внимания на боли в теле.
        - Вероятно, что вы, уважаемый Феликс, давно не передвигались верхом?  - граф сдержанно прокомментировал последствия путешествия.
        - Вы наблюдательны,  - я улыбнулся.  - Кареты испортили меня. Привык, знаете ли, странствовать с относительным комфортом.
        - Хм-м… Бывает,  - с сочувствием вздохнул Гард.  - Но вы наберёте былую форму заново, если пожелаете.
        Мы направились вглубь парка, не спеша, имитируя прогулку. Это наверняка для того, чтобы дать возможность слугам и хозяевам приготовиться к приёму гостей. Центральная дорожка, посыпанная мелким гравием, упирается в фасад белоснежного трёхэтажного здания с колоннадой. Скульптурные композиции, встречающиеся тут и там, приятно гармонируют с главным фонтаном, расположенным напротив центрального входа с высокими дверями входа в усадьбу.
        Предупредительный дворецкий сменил графа и проводил меня в гостевую комнату, где для моего визита подготовили сменную одежду. Дорогой фрак мне понравился, за исключением рубашки. Её накрахмаленный воротник идет отдельно, и я испытал некоторые трудности при переодевании. Зато, с запонками легко справился.
        По готовности, словно за мной следил, появился молчаливый дворецкий и мы спустились по другой лестнице, противоположной по отношению к главному входу. Перед моим взором предстал лабиринт из цветочных кустарников, пройдя по которому, я оказался в самом его центре, у беседки, оплетённой цветущей зеленью, где меня ожидали хозяева.
        - Ура! Ой!  - из белоснежной беседки выбежал Никитка. После первой реплики паренёк осёкся, став серьёзным, копируя взрослых.  - Рад видеть вас, господин Феликс! Прошу, проходите, пожалуйста. Я познакомлю вас со своей маменькой и сестрицей, которую вы уже видели.
        Я хотел было поддержать весёлый настрой пацанёнка, но вспомнил про необходимость официальной части.
        - И я рад вас видеть, Ваша светлость, Никита Никитич,  - я ответил с поклоном.  - Буду рад знакомству.
        С этими словами, я поднялся по пологим, широким ступеням и вошёл внутрь, где сразу встретился взглядом со статной, достаточно молодой и изящной женщиной с чёрными, как уголь глазами. Рядом сидела Анна, слегка покрасневшая, а может, это последствия использования румян.
        - Уважаемые, маменька и сестрица, позвольте представить вам моего друга, господина Феликса!  - из уст пацанёнка прозвучало смелое заявление.
        - Варвара Александровна,  - женщина изящно протянула мне руку в белоснежной перчатке.  - А это моя дочь, княжна Анна Никитична,  - властная женщина дружелюбно дождалась моего знака приветствия в виде касания руки губами и улыбнулась.  - Можете обращаться просто, Варвара Александровна.
        Я отошёл на два шага и учтиво поклонился.
        - Благодарю вас!  - я перевёл взгляд на Анну.
        Девушка протянула руку на манер матери, и я повторил процедуру.
        - Анна Никитична,  - она ещё раз представилась, после соблюдения ритуала приветствия.  - Можете называть меня Анной.
        От меня не ускользнула реакция матери на заявление дочери, но никаких пресекающих действий не случилось, и слуга предложил мне сесть за стол, отодвинув стул. Я выполнил приглашение и занял отведённое мне место напротив хозяек, рядом с Никиткой, после чего наступила неловкая пауза.
        - А можно посмотреть ваше оружие?  - паренёк нарушил молчание.  - Те две палки на верёвке! Как оно называется?
        Я улыбнулся, скорее от радости начала разговора и прекращения сеанса гипноза. Под взглядом доброй хозяйки по спине невольно бегают мурашки, что не очень приятно.
        - Никита, не приставай к гостю,  - вмешалась хозяйка.  - Давайте лучше попьём чаю. Угощайтесь!
        Слуги восприняли этот сигнал и занялись наполнением чашек ароматным напитком. Варвара Александровна занялась сдобой и маслом, а Анна уделила внимание варенью из лесных ягод и крыжовника. Интересное сочетание, которое и мне захотелось попробовать.
        - Называются они «нунчаки», что в переводе означает «две палки»,  - я поддержал вопрос ответом.  - Но с собой в гости я их не взял.
        - А трудно ими овладеть?  - продолжил допрос Никитка, макнув оладушек в розетку со сметаной.
        - Как тебе сказать,  - я сделал вид серьёзно задумавшегося,  - всё относительно. Главное  - терпение и соблюдение техники.
        - Никита,  - Анна подала голос,  - перестань приставать со своим интересом к оружию. Дай господину Феликсу спокойно отведать нашего семейного напитка!  - девушка глянула на мать, ища поддержки своему замечанию.
        Княгиня Варвара отвлеклась от занятия и пристально посмотрела на меня, заставив почувствовать свою душу в пятках. Этой даме очень непросто будет соврать, но выхода нет, и я попытаюсь уйти от вопросов, что она заготовила для меня.
        - Действительно, Никита!  - она строго прервала сына.  - Феликс, я могу к вам так обращаться?
        - Разумеется!  - я поборол порыв вскочить и отдать честь хозяйке.
        - Феликс, как надолго вы прибыли в наши края, и где было последнее место вашей остановки во время путешествий?  - княгиня задала вопрос, на который у меня нет заготовленного ответа.
        Решив импровизировать, я принял легенду с грабежом и своей частичной потерей памяти.
        - Я помню только горы и монастырь, где провёл всю сознательную жизнь до несчастья,  - я приступил к вранью, зная о Тибете из гугла и по заметкам тренера,  - помню из последнего лишь то, что очнулся, стоя посреди арки одного из домов города, без денег и большой части памяти.
        Моё объяснение сто пудов показалось странным, но я был настолько искренен и соврал в малом, что дополнительных вопросов о прошлом не прозвучало, хоть они и появились в мыслях у властной хозяйки.
        - Как печально,  - княгиня вздохнула.  - Ну и то хорошо, что сейчас вы в лучшем состоянии духа и вспомнили своё, пусть и далёкое, прошлое.
        Мы снова отвлеклись на чаепитие. Я оценил вкус варенья и переключился на другое. На меня постоянно поглядывали все трое, оценивая владение этикетом. Надеюсь, что косяков я сотворил не так много.
        - Я немного в курсе вашего дела,  - слово вновь взяла Варвара Александровна,  - относительно инцидента за таверной господина Гроха. Как продвигается следствие? Надеюсь, виновники получать сполна за содеянное злодеяние?  - из её уст вновь прозвучала провокация, как мне показалось.
        - Да ерунда, если честно,  - я сделал безразличное выражение.  - Подумаешь, поскандалили немного и подрались. Это бывает довольно часто среди молодёжи, встретившей чужака на своей территории.
        Мой ответ понравился, судя по выражению хозяйки, и даже Анна среагировала лёгким кивком. Я вдруг задумался, для чего меня пригласили, если не задают множества вопросов? Мы реально заняты чаепитием. Думаю, это просто знакомство с человеком, о котором многое известно из других источников. Своеобразные смотрины.
        Чаепитие продолжилось в относительном молчании и беседами о всякой ерунде, типа погоды. Я заметил интерес к своему перстню со стороны знатной особы. Княгиня частенько поглядывала на него, стараясь лучше рассмотреть наследие Рюриков.
        Затем мне пришлось уделить час времени Никите, гуляя по парку среди цветочного лабиринта и показывая ему нехитрые приёмы освобождения рук от захвата. Парень всё схватывал на лету, у него отлично получалось выворачиваться. Мы даже подружились, благодаря его непринуждённости в общении, когда нас позвал строгий дворецкий.
        В беседке уже убрали чайный сервиз, но хозяйка с дочкой остались на своих местах, ожидая наше возвращение. Я занял привычное место и буквально впился взглядом в шкатулку, выполненную из малахита, что заняла центр стола. Что-то в душе ёкнуло. Причину мандража я не понял, как и горячего покалывания под перстнем. На мою реакцию обратили внимание и княгиня с княжной улыбнулись, когда я завершил созерцание.
        - Уважаемый Феликс,  - начала Варвара Александровна своё вступление к действию,  - позвольте преподнести вам подарок!  - она утвердила, а не спросила, и сделала паузу.  - Некий артефакт давно ожидает появления своего хозяина в наших клановых хранилищах,  - она вдруг кольнула меня взглядом, ожидая реакции, но я остался невозмутимым, поняв о намёке на её осведомлённость в некоторых деталях моего статуса.  - Это не полный комплект, но я уверена, что обладание данной вещью, наверняка, поможет соединиться в единое целое всему артефакту,  - она вновь оценила моё хладнокровие.
        - Весьма польщён внимательностью Вашей светлости к моей скромной персоне,  - я счёл необходимым ответить любезностью.  - Но сомневаюсь, что достоин такой щедрости, если честно.
        Женщина встала, и я подскочил со своего места, зная, что сидеть в присутствии стоящей дамы это верх невежества.
        - Не стоит спорить и проявлять излишнюю скромность,  - княгиня подвинула шкатулку ко мне.  - Откройте, примите и пользуйтесь,  - она застыла, ожидая от меня конкретного действия.
        Придвинув драгоценный подарок ещё ближе, я мысленно набрал воздуха в лёгкие и медленно открыл шкатулку.
        Зазвучала мелодия, полившаяся неизвестно откуда, словно отражаясь от всего окружения, включая колонны беседки, скульптуры, цветы и даже мебель. На чёрном бархате я увидел цепочку, выделанную из цельного куска малахита, не сильно толстую, но достаточно для того, чтобы выгравировать на каждом звене знакомую руну перстня Рюриков. Я протянул руку и время остановилось. Перед глазами поплыли картины фантастических баталий, где грозные маги в мантиях сражались вместе с военными. Видение продлилось доли секунды, улетучившись так же внезапно, как и возникло.
        Действуя машинально, точнее, как сомнамбула, я взял драгоценность в руки и надел на шею. По телу прокатилось тепло и сконцентрировалось на артефакте, подаренном следователем Аперкилдом. Это повышение температуры становится невыносимым. Руки сами сорвали раскалённый предмет с шеи и бросили его на пол. Цепочка Рюриков не пожелала оставить неизвестный артефакт целым, и попросту расплавила его, включая магический камень медальона.
        Все вскочили со своих мест и со страхом досмотрели, как подарок Рэйнолда истлел на полу беседки, не оставив после себя даже пепла.
        - По-моему, мне пришёлся по вкусу ваш подарок,  - я ляпнул первое, что пришло в голову, нарушая безмолвие.  - Должен признаться, что я благодарен вам за него.
        Хозяйка и её дети вышли из оцепенения и посмотрели на меня, самого ошарашенного, совершенно по-другому.
        - Что ж, на то воля провидения,  - прошептала княгиня Варвара.  - Мы все несказанно рады, что вы довольны, а часть артефакта нашла своё место и хозяина…

        Глава 4. Продолжение вживания в местные реалии

        Я вдруг понял, что это не что иное, как проверка, искусно замаскированная невинным предлогом. Страшно представить, что могло со мной произойти, в случае отказа принять меня этой частью артефакта, исполненного в виде малахитовой цепочки.
        М-да… Сгореть заживо  - та ещё перспектива! Гадать о произошедшем чудесном спасении нет никакого желания, посему приму за основу вариант принятия моей персоны цепочкой, при содействии перстня Рюриков. Всё одно, я не смогу отыскать иной причины.
        А вот позиция княгини мне стала понятна. Но расколоть мошенника или самозванца таким свирепым методом… Хотя, какова жизнь, таковы и нравы у местных и нечему тут удивляться. Я бы наверняка поступил так же на её месте, тем более, что сын и дочка проявили ко мне интерес с желанием общаться, а вот, что уж точно, так это аристократический статус знатных персон, не располагающий к провокационным общениям с простачками по происхождению.
        Ну, это ладно. Придётся постоянно держать ухо востро и быть готовым к такого рода проверкам в будущем. Как, интересно мне знать, отреагирует Аперкилд на утрату дорогого артефакта, наверняка казённого. О чём я вообще думаю, ведь чудом жив остался, по большому счёту!
        Дёрнул меня чёрт согласиться на чаепитие в доме княжны Анны, а всему виной моя любознательность, подпитанная лёгким опьянением. Очень уж захотелось посмотреть, как живут местные аристократы. Ещё эта затея с переодеванием в чужую одежду. Знал бы, не дал согласия на столь неподготовленный с моей стороны визит. Да, чего уж голову пеплом посыпать, когда всё уже произошло.
        Но получилось так, как получилось, хотя будь приглашение от той же Марфы, кстати, наверняка уже пославшей весточку с согласованной датой посещения, то я наверняка взял бы тайм-аут в разъездах и официальных чаепитиях. Столько мог ещё успеть сегодня, ан нет, не судьба, видать, и обижаться нужно только на свою глупость вкупе с торопливостью.
        Зато заимел цепочку с характером, наверняка наделённую мощной магической силой, выплеснувшейся на артефакт Аперкилда. Интересно, а за что она так с ним расправилась? Может, в подарке следователя жучок для слежки был запрятан? А что? Вполне рабочая версия для начала. Со свойствами этого драгоценного подарка от Демидовых ещё придётся разбираться.
        Ладно, пора перестать казнить себя и задуматься над обратной дорогой, так как второе путешествие верхом в седле я точно не переживу. Или переживу с потерями некоторых костей по дороге, составляющих мой позвоночник. Хорошо, что мне дали время побродить по парку в одиночестве и подумать. Варвара Александровна милостиво разрешила мне такую вот блажь, судя по реакции на просьбу со стороны Анны Никитичны. Прекрасное дитя не посмело ослушаться матушку и вот я один у многовекового дуба, стою и любуюсь пейзажем…
        Хрусть! Шурхх!
        Своеобразные звуки падающего тела сквозь ветви донеслись сверху и прервали мои раздумья. Я инстинктивно или по внутреннему зову вытянул полусогнутые в локтях руки и…
        Хряссь! Звук очередной ломающейся ветки совпал с приземлением в мои объятия молодой особы, которая не завизжала, хотя наверняка почувствовала мои руки на недозволенных местах.
        Я резко выпустил извивающуюся девушку и замер с открытым ртом, копируя изумление и некоторое стеснение Роксаны, стоявшей напротив в брючном костюме и листьях в волосах.
        Шмяк! Рядом с запозданием упала дорожная шляпка, которую белокурая лазутчица моментально подняла и надела на положенное место, восстановив внешность, правда, только частично.
        - Ты как тут оказалась?  - я выдал первым вопрос, логичный и правомерный.
        Девушка растерянно посмотрела вокруг, заставив и меня проделать тоже самое, словно мы оба влезли в чужой сад за яблоками и прячемся от хозяев.
        - Как-как?  - она недовольно поправила чёлку.  - С дерева упала!  - чуть ли не фыркнула в ответ и принялась отряхиваться.
        - Я это понял, не начинай играть в дурочку!  - мне пришлось остановить её действия по восстановлению нормального облика.  - Я имел ввиду усадьбу Демидовых. Ты ведь поняла суть вопроса и продолжаешь реагировать с демонстрацией полной дуры. Или ты меня за идиота восприняла?
        Она вырвалась и продолжила избавляться от листьев и мелких веточек с недовольным видом, не прекращая мониторить окружение, на предмет внезапного появления соглядатаев. Даже в этом виде она выглядит чертовски привлекательно. И фигурка и личико симпатичное. Блин! Не о том думаю, хотя гормоны всё труднее контролировать и мне пора обзавестись хорошенькой подружкой.
        - А то, можно подумать, что ты сам не догадался!  - она парировала мою попытку наезда.
        Я недоуменно посмотрел на красавицу и вытащил веточку из волос, не удержавшись от помощи.
        - Представь себе, нет! Не догадался и понятия не имею, как ты вообще пробралась на наверняка охраняемую территорию парка усадьбы?!  - я продолжил допытываться, срываясь в эмоции.
        Роксана отвлеклась на секунду и прежде чем заговорить снова, сваяла руну, рисунок которой я тут же запомнил. Это своего рода барьер, отвлекающий внимание посторонних от нас. Простенький и полезный магический заслон от нежелательных слушателей или прохожих. Я с невозмутимым видом продублировал построение, добавив в плетение геометрической чёткости и зажмурился, ожидая очередного взрыва от моих поспешных проб в вязи Рун.
        Однако ничего не произошло, только Роксана замерла и оценивающе огляделась. Марево куполом накрыло место под дубом, где мы встретились и полностью изолировала нашу пару от внешнего мира. Даже звуки не проходят снаружи полупрозрачной дымки полога.
        - Ого!  - Роксана показательно качнула головой и присмотрелась ко мне с откровенной хитринкой.  - А говорят, что ты в магии ни бум-бум!
        - Не увиливай от ответов!  - я спохватился и придал строгости в голосе, возвращая предыдущую тему разговора о её чудном появлении.  - Жду пояснений и без вранья от русалки, рухнувшей в мои руки с дерева!
        Девушка улыбнулась кончиками губ и вдруг стала недовольной. Зыркнула на меня и продолжила заниматься брюками, согнувшись пополам. Мой взгляд сам зацепился за приятные формы, подчёркнутые натянутыми брюками, но я быстренько взял себя в руки и отвернулся.
        - Ты такой интересный,  - она начала то ли оправдываться, то ли наезжать.
        - Ещё бы!  - я не стал менять строго тона.  - Могу кой чего, и всё же?
        Она, наконец, сделала перерыв и выпрямилась, приняв знакомую стойку жены, встречающую мужа с попойки, с руками, упёртыми в боки.
        - Хе-х… А как ты хотел?  - Роксана продолжила с ухмылкой.  - Я, видите ли, проявляю заботу о друге, срываюсь и приезжаю встретить недавнего больного, выписанного сегодня и что?  - девушка демонстративно сделала паузу, но как только я попытался открыть рот, продолжила.  - Его увезли у меня из-под носа, за каких-то пару часов до разрешённого срока выписки! При этом, нарушив правила этой самой выписки,  - тут она уже глянула более строго.
        - Эм-м… Да тут такое дело…
        - И дальше,  - Роксана перебила меня,  - я пускаюсь в погоню, и рыскаю по всему городу в его поисках. И что я нахожу?
        Я честно не догнал, чего она от меня требует, посему промолчал и ответил вздохом, надеясь, что девчонка сама озвучит продолжение.
        - Его снова увезли из-под носа, верхом в усадьбу Демидовых!  - она наконец добралась до сути.  - Мне ничего не осталось, как пуститься в погоню и, наконец, встретить друга. Или ты правда подумал, что я пропущу мимо важность встречи? Мы друзья или нет, в конце-то концов?
        - Конечно!  - я поспешил с положительным утверждением.  - Ты даже не представляешь себе, как ты вовремя и удачно отыскала своего друга в моём лице!  - продолжил, не соврав ни капельки.
        Девушка смягчилась и вопросительно, с примесью удовольствия, глянула в мои глаза, и тут же их опустила. Смутившись, красавица затеребила в руках очередной листочек, снятый с одежды.
        - И чем я так угодила господину Феликсу, встретив его уединившегося в парке?  - выдала Роксана очередной вопрос на засыпку.
        Н-да, уж. Ситуация. Не о приятных ли для обоих глупостях она подумала, до которых в наших отношениях ещё рано, да и стоит ли начинать их? Ох, никак не привыкну к однобокому пониманию любых намёков с моей стороны этой прекрасной девушкой. Придётся выражаться более точно.
        - Ты, Роксаночка, не на тачанке ли приехала?  - я разрушил мираж недопонимания с её стороны.
        - Эм-м…  - она в непонимании смешно тронула мочку уха.  - На двуколке! А что такое? Феликс, ну и вопросы у тебя с намёками какими-то,  - она надулась и попыталась отвернуться.
        Я поймал её и не позволил этого сделать. Улыбнулся как можно приветливее и шутливо чмокнул её в носик, заставив поморщиться и улыбнуться от щекотки. Роксана окончательно повеселела и вытерла нос, затем некультурно шмыгнула, назло этикетам и правилам поведения вельмож.
        - Это не важно, а важно то, что ты не верхом прискакала!  - я продолжил.  - Надеюсь, ты не очень приметно припарковалась?
        Девушка правильно поняла незнакомое слово, хотя доли секунды на расшифровку у неё ушли.
        - Нет, не далеко и в неприметном месте оставила двуколку,  - Роксана снова стала серьёзной, ожидая интригу от меня.  - Ты меня пугаешь! Да что нужно то?
        - Отлично! Тогда жди меня за первым поворотом дороги в город, сразу за кустарником,  - я начал озадачивать девушку.  - Там приметный такой куст, если что, то не пропустишь. Я улажу формальности и мы вместе домчимся до города. Как тебе план мероприятий?
        Наконец до неё дошло то, что я хотел получить.
        - Да без проблем!  - Роксана приготовилась к немедленному исполнению.  - Всё! Я побежала, буду ждать в условленном месте. А ты только попробуй снова исчезнуть!  - она шутливо пригрозила расправой, показав кулак.
        - Ну, что ты?  - я показал возмущение таким предположением.  - Мы ведь договорились, я скоро!
        Разойдясь в разные стороны, наша банда приступила к исполнению плана.
        Мне пришлось долго уговаривать Варвару Александровну, Никиту и даже Анну, в необходимости срочно покинуть их гостеприимный дом. Причём, в одиночку и не верхом. Они нехотя сдались минут через тридцать жёстких переговоров и отпустили меня, дав переодеться в своё, на все четыре стороны.
        Я не стал сильно задумываться о полученном согласии, ведь будь на месте хозяев сам  - никогда не отпустил бы гостя в одиночку. Ну, их мне не понять, этих аристократов, а может, я вёл переговоры слишком настойчиво, или они догадались о моём путешествии назад в компании с неизвестным попутчиком? Запросто, ведь хозяева маги всё-таки. Иначе обязательно навязали бы мне кого-нибудь, и, скорее всего, это была бы лошадь.
        Проследовав по главной аллее, я благополучно добрался до ворот усадьбы, где убедился в отсутствии слежки. Ещё десяток минут ушёл на путь до условленного места встречи с Роксаной и вот я, наконец, занял место рядом с девушкой в двуколке. Видимо, это любимый транспорт для местной молодёжи, судя по широкому распространению среди абитуриентов Академии, и будущих, и уже состоявшихся.
        - Ты почти быстро добрался!  - Роксана поприветствовала меня и пустила лошадку неспешным шагом.  - Даже не обманул.
        - Я очень старался, но хозяева не отпускали долго,  - я пояснил причину задержки.  - Еле уговорил.
        Белокурая красавица ухмыльнулась на моё оправдание.
        - Хм. Повезло, что вообще не оставили ночевать,  - она выдала пожав плечами, словно давно знала Демидовых, особенно их отношение к гостям и нравы.  - А скажи мне, Феликс, князь Рюрик,  - она специально акцентировалась на титуле,  - куда мы сейчас направляемся?  - Роксана задала вопрос по существу, а сама улыбается.
        Я выждал паузу, наблюдая как девушка периодически бросает на меня хитрющие, короткие взгляды и сам перенял от красавицы хорошее настроение.
        Сел поудобнее и расслабленно, с шумом вдохнул лесного воздуха. Что ни говори, а нахождение в доме знатных особ меня немного напрягало. Не пойму почему.
        - Заскочим сначала в антикварную лавку,  - я обозначил первую точку маршрута.  - Там определюсь дальше.
        При упоминании о магазинчике Артура, руки девушки дёрнулись, и лошадь взбрыкнула сбившись с шага. Да чего они все так реагируют на симпатичную лавчонку со старым хламом?
        - Хорошо,  - Роксана быстро взяла себя в руки.  - Надеюсь, ты там пробудешь не сильно долго,  - она добавила своё пожелание и пустила лошадь в галоп.
        Пришлось спешно хвататься за ручку сбоку, как и при скачках с Марфой. Еле успел достаточно хорошо закрепиться до ближайшего подскока на кочке.
        - Интересное замечание. Мне кажется, что у милой барышни на меня сегодня есть планы,  - я машинально среагировал на её слова.
        Жаль только, что проговорил это вслух, хоть и не громко, почти прошептал сам себе под нос, но девушка прекрасно всё услышала. Я забеспокоился, что мог обидеть её и присмотрелся к Роксане внимательнее, стараясь уловить её настрой.
        - Знаешь кто ты?  - спросила недовольным тоном девушка.
        - Просвети!  - я догадался о чём она скажет, и подумал об серьёзном косяке со своей стороны.
        - Напыщенный индюк с задранным до неба самомнением!  - Роксана явно обиделась заявив это.
        Её лицо отразило обиду, губки надулись и красавица продемонстрировала всем своим видом безразличие к продолжению диалога. Обиделась, одним словом.
        - Эм-м… Роксан, ну извини,  - я попытался вернуть её былое расположение.  - Честно, ляпнул не подумав. Не хотел тебя задеть…
        Реакции на мои слова не последовало. Девушка даже не повернулась ко мне и продолжила управлять двуколкой в молчании, став серьёзной. Я  - идиот! Беспокоить её в таком состоянии чревато усугублением обстановки и я последовал её примеру, продолжив сидеть на своём месте молча и рассматривая окружение.
        Время приближалось к вечернему и многие горожане возвращались с работы, как пешком, так и на транспорте. Вдоль дороги предусмотрительно отведены полоски для пешеходов, отделённые от проезжей части невысокими каменными бордюрами. Мы как раз проезжаем мимо промышленной зоны, вынесенной за пределы городской черты, как и положено.
        Стали попадаться кареты, двуколки и другие средства передвижения на конной тяге. Некоторые, богато отделанные, направлялись в противоположную сторону. Я вспомнил о многочисленных перекрёстках и примыкающих к основной дорогах. Они явно вели к многочисленным загородным усадьбам, таким как у Демидовых, расположенным за городом, подальше от суеты.
        - А ну, пшёл в сторону!  - зло прикрикнула на мужичка Роксана.  - Под колёса бросаются тут всякие!
        Это была последняя реплика девушки, брошенная на зазевавшегося дядьку, едва не угодившего под нашу двуколку. Весь дальнейший путь до самой антикварной лавки Артура мы провели молча. Красавица даже не реагировала на мои бросаемые в её сторону взгляды.
        Ну, точно обиделась, а я  - дурак, и мне надобно следить за своими действиями и словами, иначе всех растеряю. Хотя, возможно, она и отойдёт со временем. Вон, в гостинице я сильнее грубил, когда мы впервые познакомились…
        Двуколка остановилась напротив знакомой двери с выцветшей вывеской. Я слез и снова глянул на Роксану, сидевшую как изваяние и смотрящую вперёд, не обращающую на меня никакого внимания, словно пустота стоит рядом, а не человек.
        - Роксана, ещё раз извини бестолочь в моём лице,  - я вновь попытался восстановить нормальные отношения.  - Может, увидимся позже?
        Не помогло. Даже тон проникновенный не подействовал. Вывод  - в этом мире плоские шутки чреваты непониманием и, возможно, расцениваются не иначе, как оскорбление.
        Девушка ударила вожжами и двуколка сорвалась с места, рискуя задеть уже многочисленных прохожих и праздно шатающихся жителей. Я взглядом проводил удаляющуюся красотку, отметив её виртуозное управление и развернулся ко входу, вздохнув от досады и обиды на самого себя. Надо будет загладить вину и непременно сегодня.
        - Во баба даёт!  - восхитился какой-то мужичок в потёртом камзоле, явно возвращающийся с работы и слегка навеселе.
        - Бесподобный комплимент, в адрес молодой девушки аристократки,  - я не вытерпел отреагировав сарказмом, и сплюнул под его ноги.
        - Заступник? Хиляк, что под юбку не пролез?  - совершил очередную ошибку этот быдловатый прохожий.  - Ничего, даст если зажмёшь в подворотне как следуе…
        Как и почему я не понял, но серии коротких ударов обрушились на хама. Работая исключительно ладошками я провёл ошеломляющую серию по ушам и щекам, вводя противника скорее в изумление с болевыми ощущениями. Дезориентировать его удалось в считанные доли секунды. Он начал отводить руку в замах, но я тут же осушил его мышцу и провёл ещё серию, завершив её точным ударом в солнышко, как раз на вздохе. Айкикай, как ударная техника, отлично подходит для скоротечного боя такого рода.
        Новый замах и снова от меня последовала серия ударов, точных и не травмоопасных, с контрольным уже в пах. Чел согнулся и я добавил локтем по куполу, после чего чувак окончательно сдулся. Однако силушкой он явно вышел и смог подняться. Свирепым взглядом впился в меня и поднял булыжник, так неудачно выбитый из мостовой прямо напротив дверей лавки. Я сменил положение, готовясь сломать что-нибудь работяге, но твёрдая рука опустилась на моё плечо сзади.
        - Остепенись, Феликс, пока не наделал глупостей, которых от тебя все ждут,  - прозвучал спокойный голос Артура.
        Его тон и весомый аргумент подействовал, как стакан неразбавленной валерьянки и я остановился.
        - Послушайте, я могу подозвать Городового и он вызовет жандармов!  - продолжил Артур, сбивая спесь с морального урода, явно датого.  - Вы уверены, что вам сойдут с рук оскорбления дворян и нападение?
        Этот весомый аргумент заставил руку горожанина занесённую в замахе опуститься, и камень ударился о мостовую выпав из разжатых пальцев морального дебила.
        - Простите, господин,  - невежа начал пятиться от Артура,  - недоразумение вышло, я же ведь не знал о том, что этот господин…
        - Проваливай!  - Артур уже не слушал его.  - На штраф можешь рассчитывать. Заявление я самолично оформлю, но если ты немедленно уберёшься, то есть шанс, что я про тебя не вспомню ни сегодня, ни завтра.
        Хозяин лавки увлёк меня за собой, внутрь, где при входе привычно звякнули колокольчики и нас осыпали искорки. Городовой уже спешил к невеже, пытающемуся ретироваться с места происшествия с переменным успехом, часто врезаясь в прохожих.
        Чем закончилось преследование с постоянным свистом спецсредства стража правопорядка мы уже не досмотрели, да и не интересно мне, если честно. Главное, что хам частично наказан, а может, я просто выместил на нём свои обиды, успокоил, так сказать, нервы.
        - Ты соображаешь, что ты вообще сейчас делаешь?  - Артур спросил меня строго, даже не играя в разгневанного, а таковым являясь.
        - А что такого? Подумаешь, поскубались немного,  - я неудачно закосил под дурачка.
        - Э-эх-х, ты меня хочешь разочаровать?  - хозяин лавки вздохнул и покачал головой.
        Артур запер входную дверь изнутри и вновь обрёл былую невозмутимость.
        - Тебе не положено,  - заявил он, рукой призывая идти за собой.  - Тем более, сейчас, когда куча народа, знатного происхождения и не очень, желает, чтобы ты скомпрометировал себя любым способом,  - Артур пояснил ситуацию, чем вернул меня в суровую реальность.
        Мы прошли коридором в знакомую комнату, отведённую под ночную дежурку, где заняли привычные места. Хозяин в кресле у столика, а я на стуле, напротив. Артур даже не нервничал, спокойно наливая себе чая из вечно горячего самовара. Мне пришлось последовать его примеру, пока молча, ожидая начала разговора от его первого.
        - Как и говорил ранее, в сейфе тебя дожидаются несколько посланий,  - он не подвёл мои ожидания и начал разговор.  - Можешь ознакомиться, когда я уйду,  - Артур поставил чашку и глянул на часы.  - Довольно скоро. Кстати, ты собираешься продолжить работу?
        - Есть предложения?  - я ответил вопросом, не понимая его проскочившего сарказма.
        - В твоём статусе и работать?  - хозяин покачал головой.  - Не очень складно получается, или вовсе неправильно. Судя по тяжести одного мешочка, что благополучно тебя дожидается, ты можешь себе позволить вовсе не работать.
        После этой фразы Артур прищурился и оценивающе глянул мне в глаза. Я сразу понял, что одно из условий, поставленное господину Трубецкому через Артемона, тьфу, блин, через поверенного Робеспьера, выполнено. А ещё мне согрела душу мысль об абонементе на полигон, то есть, на арену схваток ребятишек, обладающих обширными практическими познаниями в боевых и военных Рунах.
        - Я подумаю и приму решение, но позволь ответить откровенностью?  - мне пришлось слегка надавить лёгким подхалимажем.
        - Что именно заполнило твою голову?  - Артур отреагировал с удивлением, как в голосе, так и в мимике.
        Он откинулся на спинку кресла и заложил руки за голову, ожидая продолжения с неподдельным интересом.
        Я отставил чашку в сторону и забацал очень серьёзное выражение, дабы подчеркнуть важность и приватность беседы, наполненной моими откровениями.
        - Те шлифованные дрова, что находятся на заднем дворе, я по-прежнему хочу использовать по назначению,  - я начал пояснять причины, чтобы позже подвести разговор к логическим следствиям.  - Лучшего места, как задворки твоей лавки, мне однозначно не найти, ведь все боятся твоего дома, как черти ладана,  - я глянул на Артура, но пока его выражение лица осталось невозмутимым.  - Самое удачное место для моей будущей площадки я нашёл, но есть и ещё некоторые причины и посещать тебя, и иногда ночевать тут, пофигу в каком качестве.
        - Интересно, считай, что заинтриговал,  - он наконец отреагировал и сменил положение, подвинувшись ближе.  - Продолжай, господин Феликс!
        Я заметил исходящие от него нити плетения Руны Безмолвия Окружения, очень похожие на те, что подсмотрел у дуба, когда Роксана ставила антипрослушку. Да он же серьёзно отнёсся к моим словам, посему постараюсь не разочаровать господина.
        - Так уж сложилось, да ты и сам частично в курсе, что вокруг меня начинают закручиваться непонятные события, интриги и шпионские игры с триллерами,  - я продолжил, совершенно без лжи.  - Поэтому получается, что мне обязательно нужны несколько конспиративных лёжек, чтобы периодически пропадать из вида определённых лиц. Я не знаю, что будет дальше, но факты именно таковы. Ты сам говорил, что и за лавкой негласно наблюдают непонятные личности с неясными мотивами.
        Я остановился, давая собеседнику возможность спокойно обдумать сказанное. Пара минут ушла у Артура на работу мозга и оценку моего сногсшибательного вступления на шпионскую тему.
        - Убедил. Тогда, вот тебе и от меня откровенность,  - он, наконец, пришёл к какому-то выводу,  - я знаю, только не спрашивай из каких источников, что ты  - Великий князь Рюрик, Феликс Игоревич.
        Я мысленно улыбнулся.
        - Вообще-то, в моей сумке, точнее, в саквояже, оставленном под стойкой в торговом зале, есть все документы по этому поводу,  - мне пришлось раскрыть карты до конца.  - Так что, если туда заглянуть, то и нет нужды искать другие источники информации.
        Артур удивился, резко встал и вышел из комнатки быстрым шагом, почти бегом. Вернулся с саквояжем в руках и немедленно его спрятал в сейфовый шкаф, что находится тут же, в углу. Затем он недовольно и с выражением облегчения, буквально рухнул в кресло.
        - Я поражаюсь твоему безрассудству, Феликс,  - подвёл он итог моим действиям.  - Вроде, умный парень, но порой твои выходки…  - он не договорил, эмоционально махнув рукой.
        Затем, хозяин достал из тумбочки, что совмещена со столом, красивый графин и одну рюмку. Поставил на стол и, глянув на меня, поставил рядом со своим ещё один прибор. Разлил пахучей жидкости, тянущейся словно ликёр и кивком указал мне на вторую рюмку. Мы молча выпили приторно сладкого напитка, после чего все атрибуты перекочевали на своё изначальное место хранения, в тумбочку.
        - Кстати, а где этот, ну… рыжее недоразумение с усами, что уснул в ракушке?  - я вспомнил про таракана.
        Завертев головой в надежде отыскать те самые часы на морскую тематику, я услышал как Артур поперхнулся. Обернулся и глянул на него, улыбающегося краешками губ.
        - Кх-м. Н-да,  - хозяин закатил глаза.  - Этот пройдоха сейчас занят.
        - Очень интересно мне знать, чем его рыжесть занимается, когда тут пара капель ликёра на стол капнула?  - я поддержал юмор, думая о Чукче всё, что угодно.
        - Для начала, он попытался ухлёстывать за русалками, как только проснулся,  - начал рассказывать Артур, едва сдерживая смех.  - И, представь себе, добился определённого успеха. Затем ему взбрело в голову затеять «тусу», как он сам выразился. Кстати, я уже понял, что означает это слово. Так вот, тусу они затеяли у кузнецов, и, вероятно, продолжают ею заниматься. Я пару раз слышал, что из настенных часов доносятся замысловатые выражения по поводу… Эм-м,  - тут хозяин запнулся, прикрыл глаза, вспоминая детали.  - Я процитирую: «Ещё раз попробуешь скинуть карту, у меня стрит до валета, я тебе эту шестерёнку знаешь, куда затолкаю? Будешь ходить, как часики! Нет, не тикать, а шататься и ноги вместе не пытаться даже поставить! Малая, подай, пожалуйста, вот эту крошку, кстати, твои чешуйки и плавник на хвостике, очень даже…»
        Я не удержался и заржал во весь голос, Артур присоединился и мы пару минут лопались от хохота, но суровые реалии возобладали над игривым настроем, и мы вновь вернулись к разговору, хотя настроение наше однозначно пошло в гору.
        Артур вдруг взглянул на часы и быстро засобирался, явно куда-то опаздывая.
        - Феликс, вот тебе второй ключ от сейфа,  - он протянул резную вещицу,  - пользуйся, как и когда посчитаешь нужным. На нём такая защита, что не все архимаги справятся,  - хозяин добавил, собирая в портфель что-то из сейфа.  - Это твои полки, а это мои, чтобы не путаться,  - он продемонстрировал внутренности сейфового шкафа,  - а мне пора бежать. Увидимся завтра, или когда увидимся.
        Завершал предложение Артур уже на выходе, даже не удосужившись закрыть за собой дверку сейфа. Мгновением позже я остался наедине с собой и осмотрел любезно предоставленные полки с моими вещами. Пришла пора ознакомиться с посылками, дожидавшимися меня со вчерашнего дня, как оказалось.
        Первым делом, я достал солидный мешочек, тяжёлый и внушающий уважение своим гербом. Внутри обнаружил письмо с искренними извинениями от поверенного Трубецких и кучу денег в виде золотых монет и части серебряных.
        Золотые червонцы произвели впечатление настоящим золотом, как и серебряные. Я взял один целый, достоинством десять рублей и пять рублей набрал монетами помельче. На всякий случай и для расходов, которые, очень надеюсь, понести с максимальной для себя пользой.
        Но дальше ознакомиться с содержимым посланий от тех же Голицыных я не успел, хоть и сгорал от любопытства о том артефакте, о котором зашла речь, как о вещице для откупа детишек. Успел захватить только письмо и сунул его в карман ветровки, закрыв молнией.
        В дверь, выходящую на задний двор, настойчиво постучали уже во второй раз. Я запер сейф и спрятал ключ в кармашек в джинсах, что рассчитан для хранения зажигалок, кстати, тоже снабжённый молнией. Пройдя по коридору, замер, прислушиваясь к звукам, доносящимся с улицы. Двое разговаривали шёпотом, но конкретных слов беседы, точнее, спора, я не расслышал. Вернувшись назад, я достал свои незаменимые нунчаки, как наипервейшее средство самообороны, и приспособил их тем же манером, примотав к предплечью нитками, которые легко обрывал в случае необходимости и вернулся к двери. Не дожидаясь повторных стуков, открыл и сильно удивился увиденному.
        В начинающихся сумерках, пока достаточно светлых, я увидел двух беспризорников, в одном из которых сразу узнал паренька, выдвигавшего условия про поимку рыбы ещё утром.
        - Вы как меня тут нашли?  - единственно верное восклицание вырвалось у меня.
        Ребятишки подошли и оценивающе на меня глянули. Старший сделал шаг ближе.
        - Ничего сложного,  - он пожал плечами.  - Люди проговорились в таверне, где живёт странный парень. Меня Тимкой зови, остальных не важно. Со мной только общайся, я старший в ватаге.
        - Ну, хорошо, убедил,  - я в свою очередь отметил его соображалку.  - Чем обязан вашему визиту?  - решил перейти сразу к делу, подыгрывая ребятам, старающимся быть деловыми.
        Тимка осмотрелся по сторонам, заглянул мне за спину, проверив отсутствие посторонних в коридоре за дверью и аккуратно потянул меня за рукав. Я поддался и мы отошли к раскидистому дереву, что произрастает рядом с колодцем, у каменного забора. Вид и действия парнишки мне показались не наигранными, а реальными и правдоподобными. Он не играет, а живёт своей жизнью. Ну, что же, тогда грех этим не воспользоваться.
        - Мы всё сделали, правда, корзинку с рыбой оставили у госпожи Мафы Шуйской,  - он доложил на полном серьёзе.  - Она торопилась и передала письмо,  - он протянул знакомый конверт с красными сургучовыми печатями, что я уже видел, когда мы сочиняли ответы в больнице.
        Я взял послание от девушки и не читая сунул его в карман, а парнишке дал монету, достоинством в целых пять копеек, мельче просто не оказалось. Он посмотрел и быстро спрятал её, даже не обрадовавшись внешне, только глаза засияли, выдав его радость в настроении.
        - Ты много дал,  - Тимка верно отреагировал.  - Нужно ещё что-то сделать?  - парень пошёл дальше и задал предсказуемы и ожидаемый мной вопрос.
        - Нужно, Тим, ты прав,  - я кивнул и перешёл на шёпот, стараясь произвести на парня нужное впечатление.  - Но можешь ли ты держать язык за зубами, а? Что ответишь?
        Парнишка отстранился, явно обиженный такой постановкой вопроса и сделал жест, щёлкнув ногтем по зубу и проведя большим пальцем по горлу.
        - Зуб даю!  - коротко бросил беспризорник после свершения ритуала.
        Я сделал вид, что думаю, хотя, если признаться, то думал над следующим своим предложением по-настоящему. Посмотрев и оценив серьёзность шпаны, готовой заработать любым способом, а также взвесив мальчишескую тягу ко всему, что хоть как-то связано с тайнами, я пришёл к положительному заключению.
        - Короче, слушай меня очень внимательно и забудь то, что услышишь, если не сможешь исполнить,  - я присел на корточки и дождался, пока собеседник сделает то же самое.  - Деньги ты так и так можешь себе оставить, но мне нужна твоя помощь. Готов выслушать?
        Паренёк честно подумал, выдержав небольшую паузу, во время которой что-то ковырял в земле палочкой.
        - Говори,  - выдал Тим своё решение, как оказалось, трудное.
        - Сведи меня с надёжными людьми,  - я начал ещё понизив и без того тихий голос.  - Мне нужно оружие, желательно с выбором.
        Пацанёнок отреагировал странно. Поднялся и протянул руку. Я пожал её и парень развернулся, махнув рукой, призывая своего товарища.
        - Жди дома, мы скоро,  - он бросил очень серьёзно.
        После этой короткой фразы они лихо преодолели немаленький каменный забор, используя кладку как ступеньки и скрылись, оставив меня одного. Я пожал плечами и вернулся в комнатку, рассчитывая ознакомиться с остальными посланиями в спокойной обстановке. Подумал, что Тим мог и время ожидания указать, хотя бы приблизительно, но тут же понял, что в таком деле ничего нельзя знать точно и наперёд. Оставив эти мысли я вскрыл приятно пахнущий конверт от миленькой русокосой Марфы.
        Расслабившись, я откинулся в кресле и пробежался по строчкам, написанным в приятной манере и красивым почерком.
        «Уважаемый господин Феликс, моя дочь и я, Князь Шуйский Митрофан Иванович, будем рады видеть вас в числе наших гостей, по случаю дня рождения княжны Марфы Митрофановны…»
        Ого! Я не удержался от восклицания в голос. Ну, с этим всё ясно, однако я вижу и другое письмо, явно неофициальное. Открыл и его, не мешкая и предвкушая нечто завораживающее и будоражащее кровь…
        «Феликс, я соскучилась и буду ждать тебя в любое время! Папенька уезжает сегодня вечером, рыбу я сама приготовлю, если ты появишься! Она помещена в холодный подвал со льдом и будет дожидаться тебя свежей!
        Надеюсь, что ты не поймёшь столь некорректный намёк неправильно.
        Скучаю и жду в гости.
        Марфа Шуйская!»
        Контрольным выстрелом она меня просто добила. Интересно, что она использовала, чтобы поставить подпись своими губками? Помады я ещё ни у кого не видел…
        Мои мысли оборвал знакомый стук в дверь со стороны заднего двора. Я снова спрятал недочитанное в карман, проверил деньги и взял ещё один золотой червонец.
        Тим ждал меня уже один, без компании, как обычно, с серьёзным выражением.
        - У меня всё подготовленно, так что не забудь взять грошики и поболе!  - заявил он серьёзно.
        - Так быстро?  - я посмотрел на него с наигранным недоверием.
        - Ты мне доверился?  - парировал главарь малолетних беспризорников.  - Тогда, давай, двигай за мной, и молча!
        Пришлось повиноваться и перемахнуть через забор вслед за шустрым мальчишкой. А что мне ещё остаётся делать? Я мысленно задал себе риторический вопрос…

        Глава 5. Странные люди, странное оружие и странный мир

        Перескочив каменную преграду, мы оказались на узкой улочке, проходящей между задними дворами двух улиц. Дом с антикварной лавкой стоял на одной из центральных, а следующая, за узким проулком, по которому мы двигаемся среди кирпичных стен, не относится к часто посещаемым.
        Забег длится уже достаточно долго. Я стараюсь не упустить из виду Тимку, контролируя его спину и постоянно ожидая, что он свернёт в какой-нибудь проулок на следующем перекрёстке, но пока мы двигаемся прямо, по направлению к окраинам города.
        - Тимка, ты хоть можешь кратенько пояснить цель нашего путешествия?  - спросил я на бегу, стараясь не угодить в яму на немощёной улочке.  - Мне кажется, что мы уже приближаемся к частному сектору?
        Паренёк не понял, что я имел в виду под этим незнакомым термином и сменил бег на шаг. Осмотрелся, проконтролировав окружение, и присвистнул, имитируя птицу.
        - Ты имеешь в виду, что дома становятся маленькими, не такими, как в центре, не красивыми?  - уточнил проводник, продолжая озираться.  - Так мы почти вышли к нужному месту, и скоро к нам подойдёт другой провожатый. Не дрейфь!  - Тимка очень эмоционально и деловито кивнул, стараясь произвести впечатление.  - Вон, видишь большие кирпичные амбары? Там пара заброшенных точно есть. Наверно, в одном из них и будет встреча,  - он покосился на меня.  - Или ты думал, что достать оружие просто и тебе его доставят на блюдечке? Нет, брат, так не будет. А вдруг ты подставной? Хоть я и не верю в это, другие должны убедиться,  - он провёл логичное объяснение для меня тупенького.
        Мне это не очень понравилось, и я правомерно забеспокоился насчёт кидалова, ведь с местными бандитами я ещё не сподобился встретиться. То, что продавцы относятся к ночным хозяевам города, у меня сомнения нет, но как они поведут себя с незнакомцем? Да и оружие это не тот товар, который хранится на торговых полках, хотя…
        - Тимка,  - я хлопнул паренька по плечу, заставив повернуться ко мне и отвлечься от мониторинга улиц и подворотен.  - Я совсем не в курсах, есть ли легальные магазины с оружием? Просто не видел ни одной вывески в городе. Прояснишь ситуацию? А то, может и нет нужды действовать вот так вот, нарушая законы, обзаводясь левым стволом, а я и не в курсе. Вдруг достаточно заполнить пару грамот и вуаля  - новенький пистолет в кармане и с официальным разрешением?
        Паренёк сделался серьёзным и почесал затылок, сдвинув кепку на лоб. Поправил головной убор и удивлённо посмотрел на меня, заставив снова испытать чувство, что я идиот или блаженный, как минимум.
        - Господин хороший, так вы совсем не в курсе, что ли?  - он удосужился на встречный вопрос.  - Впервой такого вижу!
        Я замотал головой и развёл руки, показывая, что виноват и понятия никакого не имею.
        - Представь, что вот такой я далёкий,  - подтвердил я жесты словом.  - Давай, не гоношись и рассказывай всё, что знаешь об легальном оружии. Всё равно делать нечего и, вроде, время есть, пока ждём поводыря к чёрным арсеналам.
        - Хм-м. Странный ты какой-то, хоть и маг,  - произнёс Тимка недоверчиво.  - Верно люди поговаривают, что ты заблудший путешественник и даже мореплаватель.
        Я почти не удивился скорости распространения слухов среди заинтересованных лиц в городе, хоть и сомнительных, зато явно обладающих неким влиянием в теневых сферах деятельности и жизни горожан. А по-простому  - в криминальных кругах. Вот только откуда у них интерес к моей персоне? Непонятно, а потому возникает куча вопросов.
        Паренёк присел на корточки и мотнул головой, призывая меня следовать его примеру, что я и исполнил.
        - Ну, просветишь?  - мне пришлось нарушить его игру в гляделки.  - Тим, мы, вроде, начинали дружить, а ты мне всё не веришь и сторонишься, как прокажённого или басурмана какого, тайны выспрашивающего.
        Малец кивнул своим мыслям и, наконец, принял решение.
        - Короче, слушай и не перебивай, раз у нас есть немного времени,  - он, наконец, сдался.  - Авось при торге лишний козырь получишь и денежку собьёшь со стоимости,  - Тимка вселил в меня надежду.
        Я приготовился слушать, создав внимательнейшее и серьёзнейшее выражение, обнаружив такое же у главаря местной шантрапы или ватаги, как он сам пояснил вначале.
        Кстати, без них, точнее, без участия таких вот неприметных беспризорников, огромная ниша в слоях общества пустовала бы. Ведь они не что иное, как некое связующие звено между взрослым криминалом, орудующим ночью и жителями, обычными обывателями. Они дополнительные глаза и уши, если возможно применить такое сравнение их ритма и стиля жизни. Делают движуху в любое время суток, так сказать.
        - Конечно, есть магазин,  - начал пацанёнок урок ликбеза,  - и не один на всю округу, где можно прикупить оружие. Любое,  - он замечтался, на секунду зажмурившись.  - Но есть несколько моментов. Это всё гражданское оружие. Его даже я могу купить… и ведь продадут, если деньги раздобуду. Но, честно сказать, дерьмовые экземпляры, и ничего из иностранных видов нет. У нас никому из гражданских серьёзный ствол не продадут. Чтобы военную пукалку приобрести бумажку надо, или воякой быть или дипломированным магом. Этим всё можно. Даже дворяне и те… если не при должности только с охотничьими ружьями бегают. Ну, или вот как ты сейчас на чёрном рынке приобретают стволы. Даже если бумажку заимеешь в управе соответствующую и то не любое военное оружие купить сможешь. Я в точности не знаю, но насчёт документов, если на руках у тебя ствол, то бояться нечего, никто их у тебя на оружие спрашивать не будет. Только при покупке это актуально. Ну, а насчёт бумажки  - я такую видел, когда один дядька зазевался и оттопырил карманы… Ой!  - он испуганно глянул на меня, проверяя реакцию на слова о состоявшейся краже, как я
понял.
        Пришлось пригрозить Тимке пальцем, состряпав некое разочарование, на что он ответил виноватым выражением и развёл руками, втянув голову в плечи. Мол, я же должен жить как-то и кормить свою ватагу ребятишек.
        - Да ладно тебе, продолжай,  - я махнул рукой и улыбнулся.  - Никто не безгрешен в этом мире, даже я не всё делаю по правилам.
        - Не врёшь?  - Тимка глянул исподлобья.
        - А оно мне надо?  - я пожал безразлично плечами.  - Давай, рассказывай и больше не обращай внимания на периодически выскочившие свои слова. Я  - могила!
        Пришлось подбодрить замешкавшегося парня. Тимка немного повеселел и принял мои слова, ещё раз виновато потупился, но тут же расправил плечи и продолжил:
        - Много там всякого новья разрешённого. Только слабое оно, если просто отовариваться,  - продолжил ликбез пацан.  - Вот если ты дома хранить собираешься или охотой там промышлять, тогда тебе туда и надо. Но и купить военку, в то же время, может каждый, если бумагу справит.
        Я задумался, припоминая о спрятанных в сейфе документах. Может, там и завалялась соответствующая грамота, на которую я не обратил ещё пристального внимания?
        Я, слушая, задумался, а парень продолжил:
        - Особенно ценны и редки магические патроны!  - добавил главарь беспризорников мечтательно, аж даже зажмурился.  - На их продажу те же правила распространяются, что и на оружие вояк.
        Эта новость на меня произвела впечатление, как удар лопатой по голове.
        - А? Что? Тим, а ну-ка, вот с этого момента давай подробнее,  - мой интерес рос в арифметической прогрессии.  - Или мне послышалось про магию в огнестреле?
        Парень глянул на меня, и я уже окончательно утвердился в своей недалёкости в реалиях этого мира. Завтра же навещу библиотеку, прямо с утра, и там посижу, поизучаю устройство этого мира. Пора, брат, пора! Как говорится.
        - Ты и этого не знаешь?  - пацан так удивился, что явно пересмотрел свои первые впечатления обо мне.  - Ну, ты даёшь, барин!
        - Не ёрничай, а продолжай просвещать,  - я поспешил вернуть его к разговору.  - Нашёлся тут, знаток реалий. Читать то хоть умеешь?
        - Так… Это! Ну не умею я читать, и чо?  - он осёкся.  - Слухай дале, или не буду рассказывать.
        Пацан надулся и демонстративно отвернулся, подобрав палочку, которой начал землю ковырять.
        - Ладно тебе,  - я сменил тон на примирительный,  - подумаешь, не обучен грамоте. Да я тебя научу, если захочешь, правда, моё правописание без «ятей», но азы ты все схватишь и читать точно сможешь.
        Тим, вроде, обрадовался, или мне показалось? Но он не сильно изменился в выражении и продолжил, бурча недовольно:
        - Маги, те что имеют лицензии и способности накладывать рунические заклинания на всякие вещи, колдуют над пульками. Денег берут  - аж по цельному рублику, да ещё и золотому за штучку. Зато как бабахнешь таким  - сразу наповал. Иногда огонь вылетает стрелой, иногда лёд вострый, как бритва, а иной раз и молния могёт жахнуть,  - он подвёл итог весьма эмоционально, и жестикулируя для большего понимая.  - Только очень дорого получается. Всё одно, тока богатеям там закупаться…
        Тимка сник, а я искренне разделил его печальный настрой и заранее приготовился к дополнительным тратам. Ох, нутром чую, что это что-то важное, и мне нельзя пропускать такую наколку по магическим боеприпасам. Никак нельзя.
        - Ну, а вообще, по ассортименту вооружения, что можешь сказать?  - я продолжил разбираться в чёрном рынке.  - Какая, допустим, мне выгода получается, если брать левые стволы у твоих знакомцев?
        - Как какая?  - Тимоха состряпал неподдельное удивление.  - Можно купить любое понравившееся оружие, включая магические пистоли и иностранные. Да ты знаешь, какие бывают они разные? И военные есть, и потерянные боевыми магами на поле брани, таких в оружейной лавке днём с огнём не сыскать!
        Нашу познавательную беседу прервал приглушённый свист, и Тим немедленно встал, просвистел отзыв и замер в ожидании, толкнув меня локтем.
        - Сейчас выйдет человек,  - он прошептал, не поворачиваясь ко мне,  - и ты пойдёшь с ним, а я останусь тут и подожду тебя. Если что, то я поручился, и главный, ты его легко узнаешь, не будет докапываться. Имён не называй, сам не представляйся,  - Тимка провёл краткий, слегка запоздалый ликбез по поведению с местной криминальной братвой.
        На дорогу, из-за угла перекрёстка, вышел человек необъятных размеров и прямиком направился в нашу сторону. Подойдя ближе, он смерил меня, скривив губы, недоверчиво и безразлично. Ну, правильно. Я же молокосос в его понимании, а интересно какого рода покупателя он себе придумал увидеть? Да без разницы! По одёжке, точнее, по внешности, у нас только встречают.
        - Барыши покаж!  - выдал он односложно, хрипловатым голосом, словно простуженный хроник.
        Понятно, что нет доверия к моей платёжеспособности, но так, запросто светить наличку тоже негоже. Придётся пободаться, чуть характер показать.
        - Уважаемый, может тебе их на хранение сдать прикажешь?  - парировал я грубо.
        - Нет барышей, нет торга!  - снова хрипло, начиная раздражаться, заявил дядя.
        - Нет у меня времени с тобой красноречием мериться,  - я показал безразличие и развернулся, но шаг повременил делать.  - Золото другим достанется, тем, что посговорчивее и воду в ступе не молотят, а делом занимаются.
        Вот после этого, почти культурного замечания, я и сделал первый шаг.
        - Стой,  - второго шага мне сделать не дали.  - Про золото не брешешь?
        - А оно мне надо, брехать тебе? Нашёл, понимаешь, тоже мне, лошадь, что под уздцы и в стойло поставить сразу хочешь? Ищи другого, податливого и пугливого. Я ведь покупать шёл, а не звенеть монетами вхолостую,  - подвёл я итог, надеясь на правильное завершение первого знакомства.
        Наверняка, с пристрастием меня будет допрашивать старший, а это чудо бородатое просто проводник, второстепенная задача которого немного смутить будущего покупателя, в идеале, напугать. Цель мне ясна. Если их бояться, то есть шанс обзавестись таким хламом, что не то что стрелять, орехи колоть будет опасно. И, кстати, иметь от сделки счастье, что вообще целым ушёл. Ну-ну!
        - Пойдём!  - бугай опять не блеснул красноречием.  - Счас твоя правда.
        Я развернулся и увидел удаляющуюся спину человека, способного тянуть паромы с баржами по рекам и поспешил за ним, держа дистанцию примерно в три шага. Как раз хватит нунчаки выхватить, случись какая зараза.
        Не к месту вспомнилась старая сказка из далёкого детства, и я немного повеселел, что в этой ситуации мне в плюс, однозначно. Короче, если есть Бармалей на свете, то это именно он. Добавить сабель кривых и пистолетов, да обвешать патронташами только осталось. Дополнительного грима ваще не потребуется!
        Мы свернули на тропку, проходящую между двух кривых заборчиков домовых участков. Пройдя сотню метров, за которые меняли направление три раза, подошли к развалинам складского хранилища, в простонародье  - амбара, правда был он когда-то супер надёжным, сложенным из тёсаного камня. Даже ворота остались, хоть и покосившиеся, и с нехваткой досок, но достаточно прочными. По-моему старые мастера их делали из топляка. И к огню такая порода стойкая, и ко времени. Вот только в обработке она, ох какая тяжёлая.
        К нам вышел мужичок со склонностью к весьма эксцентричному поведению. Мелкий, резкий и в постоянном стрёме оглядывающий окружение. Одетый заметно лучше, чем провожатый Бармалей. Остановившись всего пару раз взглядом на мне, он сунул руку за пазуху, заставив меня начать нервничать, и резко вынул свёрток промасленной мешковины.
        - Тебе это нужно было, так вот,  - он протянул его мне,  - с тебя пять золотых и разбегаемся,  - незнакомец вытянул вторую руку в требовательном жесте.  - Чаво ждёшь? Барыши гони и мы в расчёте.
        Последнюю фразу он проговаривал уже сквозь зубы, а в свете луны я обратил внимание на его шрам через всё лицо и нездоровый блеск в глазах. Алчность зашкаливает.
        - Э-мм. Видите ли, товарищ,  - я не изменил своей стойки, держа руки за спиной и готовясь к любому развитию диалога,  - Я чой-то не понял, ты торг вести пришёл или впарить дохлого кота в мешке наивняку молодому? Так дела не делаются. Давай, показывай ассортимент и предоставь право выбора. Там дальше поторгуемся, коли выберу чо. Как тебе, уважаемый, такой расклад?
        Мой ответный монолог ему совсем не понравился, судя по скрипнувшим зубам, звук которых даже я услышал особо не напрягаясь.
        - Борзый? Ну это твоё право, а что мешает мне забрать деньги даром, если они ваще есть?  - парировал торгаш нелегалом.  - По головушке дурной шарахнуть кистенём, да и делов-то?
        Проводник при этом продемонстрировал нехитрое оружие, способное выбить душу махом у любого здоровяка, не говоря о парне, вроде меня.
        - Уважаемый, а репутация?  - я решил надавить на правильные кнопки.  - Что про тебя говорить начнут, и где тогда найдёшь покупателей? Или ты думаешь, что маги забудут про кидняк и примут тебя за фартового парня, что развёл неудачника из их числа? Сомнительно. Тебе не кажется? А может, и кланового участника кидок припишут, ну, к примеру, из Ревуна того же?
        Мне пришло в голову засветить клан Голицыных или Трубецкого. Трубецкого, вроде, если слухи верны. Тогда какой у Голицына? Э-эх! Не, не помню.
        - Шибко умный, да?  - продавец оскалился.
        - Не глупее тебя, коли на твою поляну заглянуть отважился, или она не твоя?  - добавил реплику, задев струнку самозначимости продавца.  - Откуда мне знать, может, ты тут на подхвате, разводилово устраиваешь, и мелкие монеты вышибаешь, а на серьёзные дела кишка тонка и связей не хватает? Как тебе такая моя позиция?
        Упоминание магов ему не понравилось, или просто он всегда так реагирует на ответные наезды, но седую голову под кепкой я задуматься заставил, что отразилось в более внимательном осматривании меня и почёсывание бороды на автомате.
        - А мож и доказать сможешь?  - он задал вопрос, который я уже ожидал.  - Брехать каждый горазд.
        - А ты, господин хороший, покажи ассортимент вначале, может, и доказывать ничего не потребуется?  - продолжил я лёгкий наезд с нотками сарказма.  - Чего зря воздух сотрясать, коли ты с одним образцом к покупателю вышел и тот не показываешь?
        Его взгляд остановился на моём перстне, так как я неосознанно скрестил руки в районе груди, играя безразличие к силовому вмешательству Бармалея с кистенём. Наступила томительная пауза взаимного гипноза.
        - Интересная у тебя печатка,  - наконец, выдал он замечание,  - только я такого символа не встречал у местных клановых,  - добавил продавец, прищурившись и гордясь, что подловил меня на самозванстве.
        - Хе-х, господин хороший, а я что, разве сказал из какого я клана и каким именем обзываюсь?  - я усмехнулся.  - Так ты давай, проверь мою магию, или счас замучу помывочную вязь рунную, тогда охренеете от результата вместе с Бармалеем, да и сараю за спиной достанется!  - почти не соврал я в угрозе результатом моего непрофессионального руно-ваятельства.
        Последнее я подтвердил жестом, трактующимся у всех, как подготовка к вязи Руны, при этом знак на перстне окрасился в голубоватый цвет, слегка пульсируя волнами пробегающей энергии от него к кончикам пальцев и обратно. Опасное, конечно, занятие и последствия я его прекрасно помню, но тогда у меня ещё не было подарков от следователя Аперкилда и от Варвары Александровны. Авось помогут магические гаджеты, если до применения дело дойдёт.
        - Не гоношись!  - поспешил с реакцией продавец.  - Давай за мной, раз такой умный.
        - Давно бы так!  - я пожал плечами и с трудом успокоил начавшую вырываться наружу энергию для вязи Рун.
        Он развернулся к амбару, знаком показав провожатому бугаю остаться.
        Я сделал вывод, что первоначальная фаза переговоров пройдена и приготовился корчить из себя знатока оружия, судорожно вспоминая вестерны и боевики, точнее, сцены в фильмах, когда покупатель определяется с выбором стволов. Может и поможет, хотя есть определённый риск сойти за конкретного идиота.
        Мы прошли внутрь ветхого строения, где через провал крыши луч лунного света выхватывал стол, выполненный из половины распиленного вдоль ствола дерева. Вокруг никого больше не оказалось, хотя я рассчитывал на встречу с гопкомпанией местных теневых магнатов чёрного рынка.
        Дабы окончательно произвести нужное впечатление я остановился с этой оригинальной столешницей, покрытой мешковиной, скрывающей весь ассортимент нелегального товара. Связать руну безмолвия, подсмотренную у Роксаны, показалось отличной идеей. Добавив своего видения с точки зрения правильной геометрии, я построил купол вокруг и мысленно ахнул. Полог непроницаемости накрыл сразу весь немаленький амбар.
        - Ты чего творишь, окаянный?  - продавец забеспокоился.  - Удумал магию применить, когда запрет действует негласный?
        - А что плохого?  - я постарался манерой речи не раздражать дядю, потянувшегося за пазуху.  - Успокойся,  - я показал ладони с разжатыми пальцами,  - предостережение от подглядывания и подслушивания не повредит нашему торгу, или ты по-иному как-то себе представляешь продолжение нашего взаимовыгодного диалога?
        Мужичок задумался на секунду и не стал накалять обстановку.
        - Тут твоя правда,  - он кивнул,  - тока боле не делай ничего, или я за себя не ручаюсь.
        Продавец подошёл к столу, зажёг пару ламп и подозвал меня, одновременно откидывая мешковину с товара.
        - Выбирай!  - он бросил короткую фразу и отошёл чуть в сторону.
        Мама моя дорогая! Я чуть ли не в слух выразил свою первую реакцию на открывшиеся взору богатства.
        Половина столешницы занята холодным оружием, другая  - огнестрельным. В основном, палаши и пистолеты, точнее, револьверы всех мастей и размеров составляли ассортимент. Руки сами потянулись к блестящему образцу с длинным стволом. Припоминая кадры из фильмов, я нашёл замок и попытался барабан откинуть. Не получилось. Не то и не так всё оказалось. Или замок не тот, или это и не он вовсе.
        Пришлось вертеть в руках, взводить курок, ну, или загогулину сзади барабана, я не знаю, как она называется. Щёлкать и слушать, типа, знаю как работает механизм и понимаю степень изношенности. Короче, начал палиться по полной.
        Дядя долго смотрел на меня и не выдержал, засмеявшись. Но сразу умолк, когда я случайно вынул барабан и заглянул в ствол, ловя лунный свет через канал.
        - Раковины,  - я отложил револьвер.  - Мне поможешь за отдельную плату? Тогда я скажу своим, что ты честный бродяга и народ не обманываешь.
        Продавец задумался.
        - Даёшь слово?  - переспросил дядя, прикинув результаты от моей рекламы.
        - Базар тебе нужен?  - я заявил совершенно серьёзно.  - Даю слово, что все мои знакомцы будут у тебя отовариваться. Да и патронов с магическими пулями прикуплю. Боеприпасами отоварюсь на золотой червонец сразу!  - я сделал паузу.  - Да и стволов возьму пару-тройку, коли понравятся. А? Как тебе такая маза?
        Он совсем ушёл в мысли, отойдя от своего прилавка.
        Тут я понял, что конкуренция на чёрном рынке имеется и она совсем немаленькая, раз слова об оптовой продаже, хоть и будущей, заставили продавца напрягаться в своих размышлениях.
        - Говори, что тебе конкретно надо?  - продавец выдал вердикт.
        - Э-хх. Черт дери. Я не знаю,  - я честно ответил, исполнив тяжёлый вздох разочарования.
        - Тогда скажи, какие нужды, ну, или для чего?  - прозвучал ещё один расплывчатый вопрос.  - Характер оружия какой?
        - Ну, это-то я запросто,  - я обрадовался.  - Нужны два небольших револьвера, надёжных и калибра распространённого. Желательно, с откидными барабанами,  - я задумался.  - И ещё одно оружие, заточенное под магические боеприпасы, конечно, если есть отличия от обычных,  - я выдал то, что точно мне понадобится.
        - Так это мы запросто,  - повеселел продавец и освободил на столе место, отодвинув в сторону стреляющий товар.
        Затем он нагнулся под столешницу и достал четыре образца  - две пары револьверов, отличавшиеся только длинной ствола, как показалось на первый взгляд. И затем ещё два явных раритета, начав демонстрацию именно с них.
        - Вот,  - продавец взял в руки образец, инкрустированный замысловатыми рисунками,  - это модель под магические пули. Зарядка прямо в барабан раздельным боеприпасом. Гильза с порохом отдельно,  - он продемонстрировал короткий и толстый цилиндр из латуни.  - Тут главное сноровка в заряде. Пулю нужно вдавить вот этим рычагом,  - он лихо откинул ручку с коротким шомполом, проходящую параллельно стволу до применения,  - и вот тут замазать воском, чтобы не отсырело.
        Дядька протянул мне револьвер и я оценил его тяжесть. Калибр серьёзный, говорящий о силе отдачи при стрельбе. Ну а так, нормальный образец. И почти новый.
        - А эти револьверы с отъёмными барабанами,  - он лихо вынул из одного цилиндр с пятью отверстиями.  - Затем жмёшь сюда, на ось и стрелянные гильзы выскакивают. Могу дать сменные барабаны, но всего два есть. Снарядишь и носи в потайном кармане или в чехлах кожаных. Перезарядка быстрая получается. Сменил барабан и пали далее,  - продавец продемонстрировал нехитрые действия.  - Потренируешься маленько и делов!
        Я кивнул и осмотрел все четыре экземпляра, примериваясь к рукояти и щёлкая механизмом, причём взвод от спускового крючка меня порадовал, как альтернативная возможность приведения оружия к стрельбе. Всё понравилось, несмотря на потёртость, которую я пристально изучал в свете луны, а продавец делал невозмутимую рожу.
        - Это полицейские образцы,  - он правильно отреагировал приступив к пояснению.  - От того и внешний вид такой. Зато мало стрелянные,  - добавил, видя моё удивление,  - об кобуры пообтёрлось воронение. Не обращай внимания.
        Меня объяснение удовлетворило, и я ещё более внимательно осмотрел арсенал, как говорится, из-под полы представленный. Одно смутило во всём ассортименте  - это отсутствие прицельных приспособлений. Задавать дополнительные вопросы по этому поводу не решился, чтобы совсем глупо не выглядеть. Они что, тут приблизительно стреляют, надеясь на удачу? Как целиться прикажете, по стволу что ли?
        - А крупнее калибром есть что-то?  - мне вспомнилось про оружие для охоты.  - Такое, чтобы дробью било и пулей?
        Продавец хмыкнул и достал из-под стола ружьё. Нормальное и похожее на охотничью двухстволку из моего мира. Её я тоже решил взять для хранения дома, как говорится. Есть мысль по этому поводу.
        - Короче, я беру всё, если организуешь пробные стрельбы,  - выдал я вердикт, стараясь выглядеть невозмутимо.  - Скидку надеюсь получу за оптовую покупку?  - переспросил, надеясь на понимание смысла слова дядькой.  - Полог не даст разлететься шуму по округе,  - я добавил для убеждения, видя его сомнение и опасливые взгляды вокруг.
        - Твоя правда,  - он согласился.  - Попробовать товар покупателю, так оно завсегда правильно,  - тут его взгляд стал вдруг недоверчивым, с хитринкой.  - А ты, вот что ответь мне, барин, стрелять то пробовал хоть раз? А? Иль понаделаешь дырок вокруг, а может, и в меня, да и в себя пальнёшь с незнания?
        Я пожал плечами, мол, кто его знает, а продавец занялся зарядкой оружия, обрадовавшись моему решению покупки всего выставленного для меня ассортимента, индивидуально, и из-под полы.
        Вот тут я замер в предвкушении его реакции на стрельбу по-дедовски, вспоминая долгие и изнуряющие тренировки молодого меня со старым «смершевцем».
        - Не боись!  - я потёр руки.  - Мишени расставишь потом, пару штук для начала.
        - Так темень ведь?  - сделал удивление на лице дядька.  - Куда стрелять то будешь?
        - Мне хватит!  - я не позволил усомниться, вспоминая некоторые хитрости, перешедшие у меня в навык стрельбы с двух рук, при этом кувыркаясь и шатаясь, имитируя маятник.
        Сам же я припомнил, как тренировал меня с пневматикой, а потом и с травматами прадед, который прошёл три заварушки от Финской до Великой Отечественной. Даже с самураями на Дальнем востоке повоевал. Я вспомнил его слова про рукопашную, что и заставили потом айкидо заняться:
        - Те, басурманы, что ногами машуть  - так себе воины, а вот с саблями длиннющими которые, те на ногах крепко стояли и ох, как лихо от шашек и штыков увёртывалися.
        Благодаря его монетке из рейхстага выуженной, я снял и первую комнату в этом мире, и с Роксаной познакомился. Интересно, кстати, чем белокурая красавица сейчас занимается? Обиделась  - это понятно, но как быстра она на отходчивость? Блин, не о том думаю!
        Продавец завершил заряжать оружие и расставил обломки досок у противоположной воротам стены амбара. Отошёл мне за спину и присел на один из камней, коих полно вокруг. Я взял первую пару револьверов и встал в произвольную стойку.
        - Молодой барин даже изготовиться не умеет, как следует,  - подметил дядька со скепсисом и сплюнул, махнув рукой.  - Разве так к стрельбе изготавливаются? Стойка так себе, а с двух рук стрелять неправильно. Как целиться будешь? Надо встать ровно, вытянуть руку…
        Вместо ответа, я развернулся спиной к целям, предварительно запомнив их положение и, подмигнув профессионалу, начал приседать, закручивая торс, и выстрелил сразу в две цели, развернувшись лицом к мишеням. Кувыркнулся в строну и сделал ещё пару выстрелов, во время паузы движения. Сразу ушёл в другую сторону и повторил действия со стрельбой.
        Двигаясь к столешнице таким образом, я разрядил первую пару револьверов и заменил её на другую. Следующие выстрелы произвёл от бедра, непрерывно приближаясь к стене с мишенями, делая по выстрелу каждый шаг, когда на секунду останавливался. Мне понравилось. Отличия от травматических пистолетов из моего мира огромные. А грохота сколько? И с этим нужно будет что-нибудь сделать.
        Довольный собой, я развернулся и вернулся к столешнице с вооружением, где отметил бледный вид продавца, не скрываемый полумраком. Его вытаращенные глаза впечатлили, так как я и не предполагал о таком их размере у дядьки, рассматривающего и меня и револьверы, стараясь к ним не прикасаться.
        - А-а-а,  - он махнул в сторону мишеней,  - это у тебя магия такая? Индивидуальная на стрельбу? Сколько свиток стоит и где купить можно?
        Мне действительно показалось в момент исполнения примитивного упражнения стрельбы по неподвижным мишеням, что от перстня прошла волна тепла к малахитовой цепочке, а затем к оружию в руках. Но рун я не строил и вязей не предпринимал. Может, случайность?
        - Фамильный синдром боевого мага!  - сам не пойму почему такой ответ дал изумлённому продавцу.  - Короче, сколько за обе пары, ружьё и вон тот револьвер с длинным стволом для магических боеприпасов?
        Показалось правильным начать торг именно сейчас, пока дядька в изумительном состоянии находится.
        - Что? Ах это,  - продавец вышел из задумчивости.  - Давай пятнадцать золотых рубликов за всё.
        - Десять,  - я сразу треть сбавил.
        - Двенадцать и по рукам?  - дядька протянул руку для пожатия, предварительно плюнув в ладонь.  - И патронов ты обещал прикупить про запасец.
        Я сделал вид, что очень опечалился, раздумывая над предложением, как мне показалось достаточно выгодным.
        - А-а-а, ладно. Черт его дери. Была, не была!  - я выполнил ритуал с плевком и рукопожатием.  - Заворачивай добро. Вот тебе два червонца золотом,  - я вынул из кармана две золотые монеты,  - не забудь про боеприпасы и магические не зажмоть.
        - Вот это я понимаю! Дело так дело, барин!
        Глаза продавца разгорелись. Он попробовал деньги на зуб и быстро упаковал в мешковину мои приобретённые стреляющие ценности, не забыв и кобуры с патронташами. Увесистый свёрток получился. Я снял полог безмолвия легко и непринуждённо и довольный собой вышел из амбара в сопровождении довольного от удачной сделки человека, к скучающему Бармалею. Ну, вот идёт ему это имя и всё.
        В его сопровождении я благополучно добрался до томившегося в нетерпеливом ожидании Тимки, который чуть не запрыгал от радости при моём появлении.

        Глава 6. Беда просто с местными, и новый персонаж в странной ипостаси

        Как бы мне не терпелось разобраться с магическими пулями, однако возвращение случилось далеко за полночь, и я подготовился к безмятежному сну. Сложил свой драгоценный арсенал в сейфовый шкаф, дав слово заняться переделкой, точнее, модернизацией оружия на индивидуальный манер сразу, как только определюсь с приоритетами и особенностями использования огнестрела в этом мире. Даже с посланиями от уважаемых семейств не стал разбираться, оставив это дело до утра, когда голова станет свежей.
        Ещё и усатый добавил свою каплю в решение, мирно посапывая в блюдце из-под фарфоровой чашки. Такая вот незадача. Ну вот почему у всех нормальных магов в книгах и фильмах есть львы с крыльями, драконы или ещё какие-то мощные, клыкастые и когтистые персы, призванные служить, защищать и жути нагонять на недоброжелателей вкупе с врагами? Снова риторика проскакивает в моей, переполняемой вопросами головушке и никуда от этого не деться.
        - А ты как хотел?  - прозвучал в голове знакомый голос.  - Над твоими изысканиями половина моих знакомых угорает, не говоря о попытках внести свою лепту в построение Рун. Как, вообще, тебе удалось живым остаться после встречи с Архидемоном? Да это ладно, мелочи по сравнению с принятием тебя артефактами Рюриков, как правообладателя по крови. Или ты не рад этому?
        Я вскочил и подтянул одеяло до шеи, увидев свою вредную знакомую, снова катающуюся на зелёных качельках, как всегда полуголую и прозрачную. Фурия небрежно машет веером из причудливых перьев, а выражение такое, что хочется пощёчину вмазать за все свои мытарства и приключения в отместку.
        - Жесть просто, как ломает от счастья! Слышь, красота в зелёных стрингах, а где ты была со своим сарказмом, когда меня ушатать чудо с рваными крыльями и рогами пыталось?  - я реально разозлился.  - Это так называется забота о протеже в мире магии? У меня вопросы, между прочим, нарисовались в количестве изрядном!
        Она перестала махать перьями и зло сверкнула глазами, причём выражение лица стало реально жутким, клыков только не хватает и рогов. Сразу представил, как прозрачная накидка превращается в крылья с когтями и вздрогнул, прогоняя мурашки. Фу, гадость какая.
        - Полегче на поворотах!  - процедила некогда симпотная девушка сквозь зубы.  - Я точно знала, что с тобой всё будет в порядке, тем более, после призыва помощника, на минуту, обладающего огромным магическим потенциалом, о котором ты и в самых смелых фантазиях не сможешь мечтать! Чо хотел-то?  - вдруг смягчилась.  - У меня есть пара-тройка минут свободного времени, только не ради скандала, а для пользы. Ну?  - уставилась вопросительно.  - Говори, чо там у тебя наболело?
        Я немного успокоился, пытаясь распределить интересы в приоритетном порядке.
        - Народу много вокруг меня появляется,  - я начал с главного, как мне показалось.  - Непонятка только, у кого какой интерес ко мне и что за шпионские игры начали разгораться? Вообще, что за мир? Кстати, об этом я уже спрашивал. Теперь то уж можно уточнить детали по стране, точнее, о странах вокруг. О войнах опять же, а?
        Покровительница пожала плечами и занялась маникюром, выхватив пилочку для обработки ногтей прямо из воздуха, а я придвинул к себе графин кваса и наполнил бокал.
        - Вопросы твои мне понятны,  - сказала фурия, не глядя в мою сторону.  - Тебе нужно запомнить одно, это то, что тут есть огромное отличие от твоего понимания мирообразования. Европа едина, если мыслить номинально. Объединённое сообщество из королевств почти тех же стран, что ты из своего мира знаешь. Руссия  - это отдельное государство из множества княжеств, Империя, одним словом, включившая в свои земли ряд знакомых тебе стран вместе с Польшей, Финляндией и так далее. Англия, как и всегда, это островное государство со своими заморочками. И, бинго! Австралию не открыли, как и южную Америку! Из-за некоторых климатических отличий в этом мире, материки другого полушария, да и этого, разделены водами, причём ощутимо. Отсутствует Панамский перешеек, о котором ты помнишь. И там до сих пор нет европейских колоний. Да и вообще, вся география отличается.
        От такого известия я чуть не подавился квасом. Закашлялся и наполнил рюмку крепчайшим напитком, которую осушил залпом, точнее, одним глотком, даже не морщась, от пребывания в обалдении в свете поступившей информации. Ответных слов подобрать я абсолютно не смог и просто глянул на фурию, ожидая продолжения столь занимательного повествования.
        - А дальше?  - пришлось подать голос, видя, что прозрачная бестия слишком увлеклась ноготочками.  - Чего тянешь кота за интимное?
        Фурия пожала плечами и, не обращая на меня внимания, в смысле, не удостоив взглядом, продолжила, зараза такая, вредная:
        - Эм-м, Феликс батькович,  - она отодвинула руку и оценила изящество своих ноготков на пальцах,  - вот ты, вроде, смышлёный парень, а про войнушку и шпионские заморочки сам додуматься не хочешь?  - бестия пошла на провокацию, явно пожелав спрыгнуть с темы.
        - Я не паясничаю, если ты на это намекаешь, а чётко спрашиваю о проблемах там всяческих, грозящих вскоре упасть мне на голову сплошным камнепадом,  - я парировал, как смог, стараясь быть убедительным.  - И уж коли тут так всё отличается, будь ласкова и проясни ситуацию, как говорится, на конфетах и фантиках.
        - Н-да,  - она кивнула.  - Скажем, что есть доля правды в твоих словах, просьбах и прогнозах, так что слушайте вашество сиятельство дальше, пока я добрая,  - фурия занялась ногтями другой руки, опять не удостоив меня взгляда.
        Пока вредина прозрачная готовилась я тоже заготовил сразу две стопки, чтоб не тратить время в случае очередного удара обухом по башке, если аллегорически выражаться по поводу деталек мироустройства тут возникающих.
        - Ты же знаешь истину слов, объясняющих один из фактов войны?  - фурия продолжила пояснение с вопроса.  - «Кому война, а кому и мать родная!» Так вот, смею напомнить.
        - Хочешь сказать, что конфликт в Захребетье, который длится уже чёрте сколько лет, кому-то нужен и помогает решать свои интересы?  - Я высказал то, что по моему мнению вытекало из толстого намёка этой вредной девки.  - Кому-то война помогает обогатиться, или правильно воспользоваться положением в правительстве? Например, в дискредитации правящей династии?
        Я оценил реакцию собеседницы, которая кивнула, не отвлекаясь от своего занятия маникюром.
        - Вот ты и сам всё прекрасно знаешь, а говорил, что туповатый,  - добавила фурия в подтверждение.  - Осталось найти тех кому это выгодно, и станет одним пазлом меньше в твоей жизни.
        Её слова мне не понравились, я молча чокнулся с графином и осушил первую рюмку.
        - Никогда не говорил, тем более тебе, что умом коротковат,  - я проговорил, добавив немного злобы в выражение.  - Такая тема с выгодами слишком расплывчата, не находишь?
        - Зато понятна,  - бестия вставила своё весомое слово.
        - Подозревать можно любую семью, как в желании обогатиться, так и подвинуть кого-нибудь из ближников Императора. А может, и самого монарха. Да, те же маги, что рунами разбрасываются и боевые свитки продают  - чем не способ обогащения? Дерьмовую ситуацию ты нарисовала,  - я выдвинул вполне рабочую версию.
        Девушка отложила свои маникюрные причиндалы и вновь закачалась на лавке, выражая удовлетворение моей смекалкой. Затем остановилась, в воздухе появился чайный сервиз на подносе и вредина прозрачная налила себе парящей жидкости в чашку. Нашла время чаёвничать, когда тут такие темы проскакивают.
        - Всё везде одинаково,  - она произнесла задумчиво, смакуя напиток, который для меня даже запаха не имеет.  - Не забывай и о зарубежье, не пропускай такую важную детальку, чтоб её демоны разорвали. Как в твоём мире действуют государства-соперники?  - глянула на меня.  - Правильно! Дестабилизация внутренней обстановки снижает вес страны на международной арене!  - она в эмоциях отмахнулась.  - Да что я тебе разжёвываю такие банальные истины, раз ты и сам шурупишь!
        С последней фразой она покинула качели, которые сразу растворились в воздухе, а я глотнул ещё рюмку, опять рискуя нанести удар здоровью.
        - Ага, вот эту дичь с твоей стороны я внимательно послушал,  - я откинулся на подушку и заложил ладони за голову, уставившись в потолок.  - Только все вокруг талдычат про тёмных? Это что, своего рода сравнение? Не поверю! Я прекрасно видел Архидемона, если ты не забыла.
        Ответом послужил звонкий смех, заставивший уставиться на эту заразу в непонимании причины веселья.
        - Уморил!  - она прервалась заливаться.  - А как нужно жути на противника нагонять? А? В голову не приходило, чем пользуются из своего арсенала добрые маги?
        Этот поясняющий возглас заставил задуматься.
        - Слышь, деточка  - убийца мальчиков, а действительно?  - я внимательно осмотрел её выражение, изменившееся на серьёзное.  - Что в арсеналах?
        - Прости, но время моё уже истекает,  - сказала, как обрезала.
        - Постой, я ещё не знаю главного!  - я вскричал, вспомнив, что пропущено.  - Крайний вопрос на сегодня позволишь?
        Исчезающая в дымке девушка кивнула.
        - Столица где?
        Последние крохи тумана ответили мне её вредным тоном с некоторой иронической издёвкой:
        - Тут столица там, где сейчас находится Император. В каждой столице княжеств есть его резиденции. Где он сейчас, там и столица государства!  - прозвучали слова, удаляясь в неизвестность.
        Я прослушал новое известие, оценив оригинальность такого решения со стороны местной власти. Удобно получается, ведь в случае войны нет такого города, взятие которого обозначит начало поражения. Взяли, да и переместили столицу в другой регион, подальше от агрессоров. Класс, одним словом!
        Я остался наедине с собой и посмотрел на таракана, подрагивающего во сне и мирно посапывавшего. Улыбнулся, вспомнив про слова бестии, укокошившей меня и в этот мир отправившей, о его магических потенциалах. Каких интересно? Время покажет.
        Вновь занял горизонтальное положение, твёрдо решив уснуть и отдохнуть, настраивая себя на продуктивный день, что придёт с рассветом и отключился.
        Вот не судьба выспаться сегодня! Такая мысль утвердилась в моей уставшей головушке, опять грозящей лопнуть от полученных сведений. Однако не это послужило причиной моего внезапного пробуждения, а взгляд постороннего человека в комнатке. Я вскочил, готовясь к худшему…
        - Тимка, ёперный театр?  - моё изумление перешло все границы.  - Ты какого тут? Нет, не так! Как ты сюда влез?  - с этими словами я начал одеваться.  - От этого места все шарахаются, как архидемоны от ладана, ну, или чего они там боятся!
        Вид парня заставил отмести все вопросы относительно профессии домушника, влезшего в магическую лавку антиквариата. Глаза у пацанчика готовились выдать порцию слёз, однако сам лазутчик себе в этом не признавался.
        - Барин, то есть, Феликс, господин,  - он сорвал кепку и нервно затеребил головной убор в руках.  - Беда стряслась и вот я… я! Я посмел нарушить частные границы и влез…  - продолжил Тимка пребывая в нервозном состоянии.
        Мне это не понравилось и я сунул бокал с квасом в руки предводителя местных малолеток.
        - Успокойся и веди себя по-взрослому,  - добавил я, буквально впихивая посуду ему в руки.  - Пей, а я пока оденусь. Ох же, блин!  - добавил эмоционально, когда надел футболку наизнанку.  - Умеете вы тут сюрпризы преподносить!
        Интересно, а сколько ему лет на самом деле? Не поверю, что меньше четырнадцати, хоть и выглядит он мелко. Скорее всего, ест мало.
        - Не гневайся, барин,  - парень выдохнул, выпив квасу.  - У меня боле нет знакомца среди магов, а мне нужна помощь,  - слова прозвучали искренне, а взгляд отразил безвыходность ситуации о которой я пока ни сном, ни духом.  - Помощь друга, коли так обозвался давеча,  - добавил ночной лазутчик, не оставляя мне шансов на отступление.
        Я, наконец, оделся и после нехитрых действий по разгону крови в мышцах стал готовым к более осознанному разговору с Тимкой. Мозги прояснились. Таракашка зашевелился в блюдце и перевернулся. То, что пройдоха не спит я почувствовал, как и то, что он внимательно прислушивается к разговору.
        - Ну, брателло, успокоился?  - я сел в кресло и ещё раз тряхнул головой, прогоняя остатки дрёмы.  - Тимофей, ели ты не против такого имени, давай тезисно,  - я задумался, глядя в его озабоченное лицо, полное тревог.  - Нет, лучше подробно рассказывай, что от меня нужно, как от друга?
        Парень уже сел в кресло, заметно смущаясь своей пыльной одежды, сравнивая с дорогой обивкой мягкой мебели. Пришлось привлечь его внимание.
        - К-хм!? Тимка? Время, как я понимаю, не терпит!  - я надавил интонацией.
        Он утёр нос кепкой и замешкался, но причина моего привлечения в качестве помощника переборола его стеснение.
        - Ребятня потерялась!  - он буквально выкрикнул проблему.  - В пещерах, тоннелях и катакомбах старых крепостей, на которых стоит и город, и Академия на другом берегу,  - он добавил склонив голову.
        Я подозревал о таком раскладе с подземными коммуникациями, но и представить не мог, насколько они обширны. Пока осознание фактической ситуации проникало в моё серое вещество в черепе парень продолжил, более внятно, справившись с волнением:
        - Я говорил стервецам, часто говорил, вбивал в бошки о коварстве ходов там всяческих, но этих бестолочей ничего не останавливает в погоне за артефактами!  - сказал пацан, жестикулируя в эмоциях.  - Ничего не понимают, хоть и знают, что там прячется зло. Карту нашли, а подумать, что ею пользоваться тока маги могут, дык…  - Тимка осмелел и сам налил себе квасу, выпил и продолжил:  - Ну вот, что я с ними сделать смогу? Малые совсем, мозга нет, или не хватает,  - визитёр шумно вздохнул.
        - Чем я помогу?  - я проговорил скорее автоматом, чем осознанно.
        - У меня есть план на кристалле, но я не увижу его,  - Тимка совсем понурился.  - Не маг, но зато я много излазил, а мелочь пузатая не могла уйти далеко. Вот тока мои поиски не принесли ничо. Да и трухаю я малость, а у тебя пистоль есть теперь, что магическими пулями стреляет. И может ты карту увидишь в кристалле…
        Даже не буду интересоваться, откуда у пацана камень с картой. Я почесал затылок и глянул в сторону сейфового шкафа.
        Ну, никак не ожидал, что появится столь скорый и не терпящий отлагательства повод попользоваться револьверами. А с другой стороны, ознакомиться с тоннелями тоже интересно, хоть и опасно. О чём я думаю? Малолеток вытаскивать надо. Я мысленно махнул рукой, мол, да чёрт с ним, где моя не пропадала!
        Тимофей ожидал, а решение мне пришло ещё в самом начале визита, так что я открыл сейф и, прежде всего, взял с полки канцелярские принадлежности и один из своих карандашей. Про привычку ручек в этом мире писать за меня помню и продолжаю им не доверять, как известной всем функции мобильных телефонов, вставляющих те слова в сообщения, на которые даже невозможно подумать.
        Бумага у Артура тоже имеется, так что я спокойно написал ему записку, как объяснение старшему отсутствие и вообще, чтобы друг, если это понятие применимо к нашим отношениям, знал где меня искать.
        «Артур, доброго времени суток. Тут случилась оказия, заставившая меня покинуть твою гостеприимную лавку. Если не вернусь в скором времени, то я в катакомбах.
        Феликс.»
        Счёл, что такого объяснения будет достаточно и положил послание на видное место.
        - Хозяина!  - в голове наконец зазвучал голос Чукчи.  - Моя с тобой отправится!
        Беспредельщик лихо запрыгнул в тот же карман ветровки, но не учёл того, что там лежат письма.
        - Ай! Фу-у, однака! Как тута воняет духами и одеколонами с ароматными маслами!  - заверещало чудо, но не вылезло наружу.  - Хозяина! Нада противогаз сюдой,  - завершил вертеться Чукча и замолк.
        Я же немедленно занялся освоением части прикупленного арсенала. Взял, по намёку Тимки, револьвер, снаряженный магическими боеприпасами, и повесил его патронташ через плечо, разместив таким образом, чтобы кобура находилась под левой подмышкой и надел сверху ветровку. Подумал и перевесил две кобуры с понравившимися револьверами, до кучи. Пригодится. Кто там лазает в катакомбах, никто доподлинно не знает.
        Нунчаки тоже приспособил в привычном месте и осмотрел помещение в поисках фляжки или иной ёмкости для воды. Нет ничего, как и предполагал, но отчаиваться не стал, ещё рано.
        - Хозяина!  - опять раздался писклявый голос таракашки.  - В торговом зале ищи, там много добра всякого!  - прозвучала своевременная подсказка.  - Моя всё видел! Фонари там же, квадратные такие…
        - Цыц, ты! Кто бы ещё сомневался?  - я мысленно осадил его.  - Не болтай много, или поставишь меня в интересное положение, тронувшегося умом парня, самого с собой разговаривающего,  - пришлось обрисовать возможные последствия.
        Сам же я успокоил жестом Тимку, правомерно заподозрившего, что я ещё сомневаюсь и веду внутреннюю борьбу в принятии решения о посещении подземелья.
        Вышел в торговый зал, где без труда нашёл на прилавке пару нужных мне вещей. Фляжки с красивой инкрустацией заняли место на ремне джинс сразу после того, как я наполнил одну водой, а другую, меньшую по размеру, креплёным напитком из запасов Артура. На всякий пожарный, или для банальной дезинфекции.
        На сим я завершил приготовления к спасательной операции и подмигнул Тимке, стараясь вселить в парня уверенность в успехе, в котором сам лично сомневался. Совсем чуть-чуть, но всё же. Мало ли, что там в подземельях каверзного есть. Отчего-то в голову пришла мысль об опрометчивом поступке, но паренёк оказался слишком убедителен в своём неподдельном горе.
        - Ну, горемыка, не справившийся с обязанностями воспитателя, куда нам теперь?  - я выдал бодрое вступление вместо рапорта о готовности.  - Где вход в жерло мрака и ужаса?  - пошутил, а потом понял, что не к месту.
        Тимка встал с кресла и с завистью осмотрел мою экипировку, поправил мешок за спиной, или что-то вроде рюкзака из дедовского прошлого. Смутился, глянув на остатки сдобы, что на столике у самовара лежат и вопросительно на меня глянул.
        - Тьфу! Блин, сорян, короче,  - я сразу понял причину заминки.  - Забирай всё что на столе из съестного заметил. Сахар тоже забирай. Не подумал сразу о положении с едой в катакомбах. Давно они там?
        - Правда, можно?  - парень повеселел, пока продолжая мяться.  - Пару суток уже. Мне доклад поздно сделали, паршивцы мелкие…
        Пришлось помочь и снять его заплечный мешок, и подтолкнуть в нужном направлении для убедительности.
        - Давай-давай, сгребай,  - я протянул ему вместительную сахарницу.  - Всё пригодится и не нужно корчить из себя такого вежливого и стеснительного. Когда влезал, небось, о том не думал.
        - Я боле не буду,  - он попытался оправдываться,  - сам только потом подумал, что ты спросонья и пальнуть мог. В своём праве. И вообще,  - он взмахнул рукой и, не завершив мысль, принялся просто сгребать всё со стола, следуя моему указу буквально.
        Завершив комплектацию важными вещами в чрезвычайных положениях, он направился к выходу на задний двор. Вот я бестолочь! Сам ведь дверь не запер, а на парня наехал вначале.
        Наша бригада, состоящая всего из пары спасателей, приблизилась вплотную к колодцу, ассоциировать который со входом в катакомбы я не мог даже в самых смелых фантазиях. Заглянув внутрь при свете лампы, изготовленной в стиле шахтёрского фонаря, я обнаружил хитрые выступы торцов булыжников, очень похожих на ступеньки, и углубления над ними. Ровно для удобства постановки ступней.
        - Ого!  - не удержался я от восклицания.  - Тимоха, а много таких вот ступенек по колодцам города?
        Пацан ухмыльнулся и повесил свой фонарь, копию моего, на шею, благо, специальными лямками эти гаджеты диггеров укомплектованы.
        - Нормально, даже прилично,  - он кивнул, уже перенеся ногу через каменную кладку.  - Если, конечно, знать, куда смотреть и под каким углом,  - добавил пацан важнецки и скользнул вниз.
        - Ну, это и ёжику в тумане понятно! С лошадью или тем же дубом ступеньку не спутаешь,  - я отшутился.
        Последовал за пацаном, стараясь не наступить ему на пальцы, при этом легко нащупывая ступеньки носками кроссовок. Интересно получается, ведь даже для хвата рук приспособлены края отдельных камней. Продуманно и достойно.
        Но, на самом деле, мне и подумать страшно, какая нужда заставила зодчих прибегнуть к такому ухищрению, как колодец со входом в подземелье. Мысль про обитающее в лабиринтах зло отмёл, надеясь не накликать беды таким образом. Типа, мысли материализуются.
        - Теперича осторожнее,  - раздалось предупреждение Тимки, словно из трубы.
        Я, молча, с должным вниманием, принял инфу к исполнению и после нехитрых телодвижений оказался в проходе тоннеля, низкого и сырого. Так уж вышло, что край этого сооружения находился в воде и несколько шагов пришлось идти по мокрому, хлюпая. Затем направление изменилось вверх, довольно круто, и метров десять мы поднимались.
        Но вот дальше я словил конкретного мандража, когда пришлось вновь спускаться вниз и не десяток метров, а весь полтос отмахать. Это приблизительно, конечно. Наверняка, подъём делали на случай увеличения уровня воды.
        Мы достигли первой развилки.
        - Тимка, тут свод гораздо выше,  - я подметил очевидное, выпрямившись во весь рост.
        Парень обернулся и посветил фонарём вверх, словно увидел кладку потолка впервые и никак не пояснил изменение в конструкции.
        - Дальше прямо пойдём, никуда не сворачивая,  - коротко обозначил направление.  - Там,  - посветил вперёд,  - за городом, ближе к руслу Волги, и будет то место, где эти чертята исчезли,  - выдал пацан и бодро зашагал вперед.
        - Как скажешь, тебе виднее. Не забудь камень с картой предъявить, когда поймёшь, что дороги не знаешь. Вон, сколько тут ответвлений всяких уже встретили,  - я согласился и напомнил о магической карте, с которой пока не сталкивался в этом мире.  - А где она, кстати?
        - Мы её с собой не носим,  - пояснил мой проводник,  - Это опасно. Если поймают с таким артефактом, то точно на рудники или в копи отправят,  - Тим прямо огорошил.
        - Так строго?  - я высказал непонимание.
        - А ты как думал?  - он ответил вопросом.  - Я не маг, чтобы спокойно иметь такое без лицензии и официальной грамоты покупки!  - добавил парень, не оборачиваясь.
        Я тут же поставил себе зарубку в памяти узнать об этом запрете подробности, когда не будем так заняты.
        Мы продолжали путь молча и по прикидкам уже должны были прибыть к месту потери следов сорванцов.
        Я представил развалины крепостей по обе стороны реки и ничуть не удивился, собрав в голове примерный масштаб бывших фортификационных сооружений. Круто получается, даже грандиозно можно сказать. Наверняка, мы окажемся в том районе, недалеко от паромной переправы.
        - Тут!  - неожиданно Тимка остановился.  - Тут мы храним карту, но она далеко не полная. Мы консультировались у знакомого мага,  - добавил он гордо.  - Денежку давали ему хорошую. За молчание.
        Я спокойно пронаблюдал, как он вытащил из кладки каменюку и достал из открывшейся взору ниши красивую шкатулку.
        Невероятно то, что одно обстоятельство меня тронуло за нервы. Я точно знал и буквально видел местонахождение ценного артефакта в стене ещё до того, как Тимофей приблизился к схрону. Не могу понять, как именно я это сделал. При этом перстень завибрировал и пустил волну тепла, часто покалывающего тело и вернувшегося назад сразу, как это самое тепло достигло малахитовой цепочки на шее.
        - Хозяина, моя его тоже видел,  - подал голос чукча.  - А кто из нас первый?
        - Тебе-то, жутик усатый, какая разница?  - буркнул я мысленно, не сводя взгляда с предмета в руках Тимки.  - Можно подумать, что ты решил искательством артефактов заняться в ближайшей перспективе?
        - Ну и ладна!  - прозвучал тон безразличия.  - Моя совсем без разницы,  - таракашка попытался показать, что обиделся.  - Ваще!
        Мелкий готовился пойти в разнос в кармане. Вот ведь, взяли и скверным характером наделили букашку магическую.
        - Не бухти,  - я попросил снисходительно.  - Сам пока толком не разобрался, тут ты ещё со своими вопросами достаёшь. Сиди спокойно, коли навязался с нами. Понадобишься  - позову!
        В кармане недовольно ещё пробубнили что-то невнятное и Чукча опять затих, правильно решив на грубость с моей стороны не нарываться.
        Тимофей минуту любовался камнем, вытащенным из хранилища, затем, быстро подойдя ко мне, протянул ладонь с артефактом. Действительно, красивая вещица, малахит, украшенный нитями линий, наверняка олицетворяющих участки подземелья. Я принял его и повертел в руках, пытаясь разобраться, как заставить это чудо мира магов работать.
        - Ну, получается, барин?  - не удержался Тимка от вопроса.  - Может, Руну связать нужно? Наморщи лоб, ты же маг, как никак.
        Я вздохнул и сунул камень в карман, осознав свою беспомощность. Мне пришла в голову мысль об активизации артефакта проверенным способом, когда нужда сама всё решает.
        - Так, дружище, не размазывай сопли по физиономии,  - я встряхнул пацана за плечи.  - Куда они направились отсюда, как мыслишь? Смотри, тут три направления.
        Тимка взял себя в руки и принялся анализировать:
        - Туда все ходят,  - он показал одно направление,  - в эту сторону побаиваются,  - указал на ход, затянутый паутиной.  - А оттуда, мы пришли сами.
        Мы оба обернулись и внимательно осмотрели пол и стены подземелья в надежде найти хоть что-то напоминающее следы потерявшихся деток.
        - Всё верно,  - я направил луч фонаря в глубину сомнительного прохода.
        В свете промелькнуло что-то до боли знакомое и я мысленно потёр руки, вспомнив безобидную забаву из летней жизни на каникулах в деревне. Мы натягивали ночью нитку через дорогу, которая в свете фар казалась канатом. Визг тормозов забавлял нашу банду малолеток, правда утром мы серьёзно огребали. Мне от прадеда конкретно тогда доставалось, зато от пострадавших ничего не прилетало.
        Он говорил так: «Зато это наши дети играются, а не завоевателей всяческих. Пущай стёкла молотит и озорует! Я всё за ним починю, а ты проваливай Спиридон, пока я тебя в узел не связал и греться в огороде не поставил вместо пугала»
        Ну это просто лирика, а сейчас я похвалил детвору за сообразительность и любовь к сказкам. Понадеялся, чтобы клубочек ниток и в нашей ситуации волшебным оказался, приведя к детворе спасителей.
        - Тимка, бестолочь, ты куда смотрел, когда первый раз тут появился?  - я еле удержался от подзатыльника.  - Вон,  - я ещё раз осветил лучом нитку,  - видал, как они хотели выкрутиться без всякого камня магического! Погнали, это наша карта на данный момент!
        - А я чего? У меня лучины тока были с собою!  - отреагировал новый партнёр.  - Я и не смотрел так далеко, а паутина то, совсем нетронутая,  - предводитель ватаги попытался оправдаться.
        Я ухмыльнулся и толкнул его в плечо, подбадривая к новому испытанию походом в «страшное» место. Сам я отчего-то занервничал при этом, но вида не показал. Из глубины каменного тоннеля потянуло холодом, но не ветром, а ощущениями холодного сквозняка. Словно каждый нерв холодел. Я инстинктивно потрогал револьвер и сунул руку в карман, ощупывая камень с картой.
        - Давай, харе диспут творить,  - я первый ступил во мрак,  - ловушки тут бывают?  - вспомнил о такой распространённой в фильмах банальщине.  - Говори, как есть,  - надавил интонацией на притихшего парня.
        Ход хоть и стар, с вывалившимися фрагментами кладки свода, стремящимися затруднить ходьбу и получить вывихи, однако вселяет уважение. По пути следования древних защитников в стенах предусмотрены множества ниш разных размеров. Наверняка, тут хранились запасы продовольствия или боеприпасы.
        - Много было,  - раздался голос Тимки сзади.  - Истлели все механизмы. Деды рассказывали, что тут полно гиблых местечек с ямами. Вода могла хлынуть из стен и затопить всякий участок. Видишь, проходы тянутся волнами, то вверх, то вниз. Двери каменные сокрытые есть, но если конкретно не ведаешь о месте, то и искать бесполезно.
        Я кивнул и продолжил идти, уделяя внимание подозрительным камням на стенах. Достаточно сухо, хотя и уверен, что спуск, продолжавшийся несколько сот метров, давно находится под руслом Волги. Множество ответвлений в разные стороны смутили на долю секунды. Что можно найти во мраке подземелья, и почему до сих пор горожане не снарядили сюда экспедицию по сбору артефактов?
        Начался пологий подъём. Нитка уверенно ведёт нас прямиком в горы, где по моим прикидкам и стоят развалины одной из основных крепостей.
        - Ай! Вот те на!  - возглас Тимки заставил резко обернуться.  - Смотри, барин, ой! Феликс, господин,  - он указал на довольно свежие черепки от разбившейся глиняной крынки.  - Это тут,  - он замешкался.  - Тут так не должно быть. Мусор сам исчезает со временем из-за старого проклятья, или заклинания,  - добавил паренёк перейдя на шёпот.  - Ничего дольше трёх дней не хранится из нового, что от людей приходящих остаётся на камнях…
        - Значит, твои потеряшки тут были, причём относительно недавно,  - я выдал вердикт, потрогав сырые швы между камней пола.  - Сыростью отдаёт. Ладно, Тимка, пошли дальше… Не понял!  - я поднял кончик нити.  - Это что, всё, приплыли? Короче, куда дальше, как считаешь?
        Я приподнял фонарь над головой и осмотрел два ответвления от основного прохода, пытаясь вспомнить, как именно лежала на полу нитка, пока я её не сдёрнул. Почувствовал дуновение тепла, и повёлся на подсказку, рассчитывая, что это именно она, подсказка внутренняя, а не случайность какая-то. Камень в кармане резко нагрелся и я пошатнулся. Запнулся за камень валявшийся под ногами и, падая, попал рукой в скрытую паутиной нишу…
        Ступня противно подвернулась и боль прокатилась по телу. Я неуклюже завалился на стену спиной, стараясь не грохнуться посреди подземелья. Попытка стабилизации положения зачётная вышла. Что-то хрустнуло за стеной и замаскированная под кладку дверь ввалилась внутрь тёмного зева скрытого тоннеля.
        - Твою дивизию!  - у меня вырвался возглас.  - Я рычаг что ли дёрнул какой?
        Боль как рукой сняло из-за шока от находки, тянувшей на Нобелевскую премию, как минимум, но лишь в моём мире и воображении. А теперь делать-то что? Прервать поисковую миссию?
        - Барин?  - испуганно вскрикнул напарник.
        - Спокойно, тут слишком затхлый воздух,  - я высказался по поводу вырвавшейся волны пыли.  - Ход неглубокий совсем, если это не комната вовсе,  - пояснил испуганному Тимке, а сам ощупал артефакт с картой и прислушался к своим ощущениям.
        Нет, он тут не причём, камень магический. Это что-то другое повлияло на открытие схрона, даже не исключаю обычной случайности стечения обстоятельств. Но вот как реагировать на другое? Я прекрасно вижу, что в стене кельи, или что это нам отворилось, есть нечто скрытое. Перстень пульсирует и разгоняет волны тепла по всему телу, взаимодействуя с малахитовой цепочкой. Артефакты Рюриков действуют?
        - Обожди здесь,  - я осветил лицо пацана.
        - Но…
        - Не спорь, я говорю! Тимоха, блин, чо введешься, как малой?  - пришлось повысить голос.  - Говорю, стой тут и жди меня, кстати, нам туда,  - махнул рукой в направлении прохода с потеряшками, в котором уже не сомневался.  - Счас гляну и приду, интересно мне знать, что тут заныкать решили.
        - Феликс, можно и я?  - Тимка попытался использовать последний приём с жалостливым голосом.
        - Нет!  - я твёрдо встал на своём.  - Будешь малолетку разыгрывать?  - я строго осадил его.
        Парень послушался и встал в проходе, так, чтобы можно было следить за мной, не входя внутрь. Мне же понадобилось немного усилий для внутренней борьбы с болью в ноге. Вывихнул, но не сильно.
        Войдя я испытал чувство страха. Это склеп, и никак иначе.
        Луч фонаря выхватил отголоски древней трагедии. Мелкая пыль, паутина, свисающая зловещими клочками. Я обернулся на напарника и заметил его округлившиеся глаза, даже во мраке подземелья хорошо просматривающиеся.
        - Господин, Феликс?  - он прошептал.
        - Тихо, не тревожь мёртвых,  - я приложил к губам дрожащий палец.  - Стой там, больше ни шагу. Не дай боже, дверь закроется и останемся тут. Кто нас найдёт? А? То-то же.
        Предупредив пацана, я продолжил осмотр дальше.
        Странные доспехи с остатками костей в двух нишах стен из пяти и пятый мертвец, лежащий на алтаре в полной выкладке воина, но все без оружия. По истлевшим остаткам мантии я могу предположить, что звание у воина намного выше обычного боевого мага. Великолепные доспехи. Жаль, что их уже не используют местные воины. А что скажут, если я заберу немного из найденного? Думаю, что уже можно, но нужно оказать уважение погребённым здесь.
        Я мысленно попросил прощения и снял с алтаря кошель, кожа которого осталась целой. Затем приподнял белые кости руки и вынул книгу, выполненную тоже в кожаном переплёте. Её изучением решил позже заняться. Есть шанс, что страницы рассыплются, но есть и бонус в лице Артура, умеющего со стариной обращаться. Подсмотрю, как он работает.
        В стене напротив я вижу схрон. Камни кладки слегка подсвечены моим внутренним зрением, о котором я и не предполагал до этого времени. Рунами подсвечен, возникшими в воздухе напротив.
        Похвалив себя, что Тимка не видит всего, я приблизился и протянул руку. Прикоснулся к кладке и резко зажмурился из-за вспышки, столь же яркой, как при пользовании фотоаппаратом.
        Доли секунды прошли в темноте при потерянной ориентации, а после этого я увидел то, что ввергло моё сознание в полный аут. Странная шкатулка, узкая и длины не более сорока сантиметров, выполнена из костей. Не понял чьих, человеческих или же…
        - Вот, бля!  - вырвалось ругательство бесконтрольно.  - Я хренею от подарочков!
        - Что там?  - вскрикнул напарник.  - Барин, помощь нужна?
        - Не суетись, я справляюсь и сам. Стой на месте, как и было говорено!  - я пресёк его попытку ворваться, а сам продолжил знакомиться с находками.
        Догадка отразилась холодным потом. Это кости не тех, кто ходит по земле, а тех, кто живёт там, в её недрах. Как ни сложно поверить, но это кости архидемонов, обработанные и украшенные такими раритетными барельефами, что мне жить расхотелось, глядя на муки людей в кровавых сценках. Дичь!
        Осмотр остальных усопших ошарашил новым открытием. Это не взрослые, как показалось, а дети в боевом облачении. На них интересные куртки с мантиями. Кожа совсем не испортилась, как ожидалось. Вообще, вид такой… Эм-да. Новые они будто.
        Прихвачу, авось пригодятся, да и украшены они рунами, словно выжженными на прочном материале.
        Вышел к Тимке я уже со свёртком. Материи, правда, не нашлось, зато взял лёгких и искусно выполненных кольчуг и замотал находку, чтобы не пугать парня. Из цепочек, снятых с трупов, соорудил подвязку и закинул импровизированный рюкзак себе за спину.
        - А-а-а?  - Тимка указал дрожащей рукой в сторону входа.
        - Что?  - я резко обернулся и покрылся новой волной холодного пота.
        Два трупа, точнее, скелета, что недавно лежали, уже стоят в проходе, точнее, готовятся переступить порог своей усыпальницы. Мгновенье ушло на выхватывание первого попавшегося револьвера и звук выстрела эхом прокатился по лабиринтам.
        Урона я не нанёс мертвецу никакого, только разозлил. Они оба медленно вытаскивали откуда-то странные сабли с волновыми лезвиями и готовились просто снять наши головы, пользуясь оцепенением, магию этого заклятия мне подсказала внутренняя защита, подаренная фурией. Ведь точно помню, что оружия никакого я в склепе при останках воинов не видел. А тут…
        Тимка замер, даже не пытаясь бежать, а я уже выхватил длинноствольный револьвер, начинённый магическими боеприпасами.
        Бах-х! Из ствола вырвался дым, а скелет замер, покрывшись льдом и я инстинктивно выстрелил из обычного оружия в него. Шум разлетающегося льда закончился и на полу остались осколки промёрзших фрагментов костей.
        Бах-х! Бах-х! Со вторым мертвецом я поступил также, определившись с действенным методом уничтожения проклятия, или проклятых охранников кельи.
        Только тогда я вздохнул, осознавая, что не дышал во время их атаки.
        Глянул на бледного Тимоху.
        - Нормально всё, пора отсюда сматываться!  - я хлопком вывел парня из аморфного состояния.
        Он лишь кивнул, и мы спешно продолжили путь в подземелье, удаляясь от странного места. Что-то захрустело за нашими спинами, подтверждая догадку о закрывшейся нише.
        Бежали мы долго, спотыкаясь и не оборачиваясь. Страх отпустил минут через пятнадцать, но вот тело начало так вибрировать от полученной сверхдозы адреналина, что лучи фонарей так отплясывали на стенах, как специально не получится сделать.
        Эта остановка позволила услышать впереди тихие всхлипы.
        - Ну что, Тимоха,  - я обратился к парню, стараясь выглядеть весело,  - там твои пропадущие.
        - Я тоже слышу!  - с этими словами пацан бросился вперёд, не обращая ни на что внимания.  - Феликс! Сюда! Беда-то какая…
        Я бросился вперёд, среагировав на призыв о помощи и обнаружил троих беспризорников, вымотанных, обессиленных и склонившихся вместе с Тимкой над четвёртым горемыкой.
        Действуя рефлекторно я начал построение Целебной Руны, подсмотренной у Владлена Магистра Жизни Рунного Лекаря протектората, но со своими дополнениями, о которых помнил и внедрял. Правильная геометрия давно заняла место в моих практических занятиях.
        Как и всегда, энергия родилась в груди и направилась к пальцам, но теперь подкреплённая сразу парой артефактов Рюриков.
        Пыль на полу встрепенулась, закрутилась в вихрь маленьким торнадо. Сырость из вековых камней выступила наружу, и влилась потоком в начавшееся построение кабалистического, замкнутого круга, постепенно превращающегося в шестигранник правильной формы. Знаки стихий занимают свои места по углам, удерживая энергию построения, набирающую концентрацию.
        Тепло потоком скользнуло в центр, к руне и приняв целебную силу направилось к ноге маленького человечка, сломанной и распухшей. Пару минут мы не видели больного места за пологом мерцающего марева. Щёки пацана порозовели, бледность спала и он открыл глаза вместе с улетучившейся вязью, так и не поняв, что с ним только что стало.
        - Ну вот и славно!  - заявил я как ни в чём не бывало, хотя ноги трясутся так, что мама моя дорогая.  - Тим, весь сахар в воду сыпь,  - я протянул ему фляжку.
        - Понял, господин…
        Тут я так на него глянул, намекая на дружеское обращение, что он смутился. Более он не отвлекался, отпаивая сиропом ребятишек.
        - Не вздумай сразу много еды давать,  - я предупредил парня.  - Посидите тут, а я пройду вперёд немного, гляну что там.
        - Как скажешь,  - Тимка снова обидеться вздумал.
        Парень умный…почуял что-то, как в прочем и я. Звуки непонятные дальше по ходу слышны. Очень на связанную речь похожие. Интересно…
        Не обращая внимания на недовольство с испугом своего напарника, я прошёл метров с сотню вперёд, пока не остановился, озадаченно осматриваясь в поиске звуков, похожих на разговор за стеной. Обнаружив щель в каменной кладке я приложил ухо, даже не подозревая о пользе своей любознательности.
        - Хозяина, давай моя проползёт, и ты всё послушаешь?  - как-то обыденно предложил таракашка.  - Услышать сможешь, тока вот видеть твоя пока не получится моими глазами,  - добавил лазутчик, исчезая в трещине.  - Твоя так хорошо справился с призраками…
        Походу, рядом параллельный ход имеется…
        Я даже среагировать не смог адекватно и приготовился просто слушать.
        Разговаривают двое. Пришлось сконцентрироваться, чтобы разобрать хоть что-нибудь, при содействии своего шпиона. Но результат мне понравился, даже без визуального сопровождения.
        « - … ещё раз повторяю, пусть твой корефан сам проверяет этого парня! Мои люди наотрез отказались от мысли нападения!  - эмоционально орал неизвестный.
        - И что их так испугало?  - уточнил некто уже спокойным тоном.
        - Слухи быстро расходятся, если ты понимаешь, о чём я,  - продолжил человек на нервах.  - Он обладает теперь оружием из которого прекрасно стреляет. Магия у него такая, он сам проговорился.
        Послышался шорох мантии и шаги, завершившиеся шлепком. Некто ударил собеседника, что наиболее вероятно. Жаль, что не слышу, но таракашка подтвердил догадку.
        - Соберись! Он всего-навсего мальчишка, а ты…  - новый шлепок прервал предложение.  - У тебя мало времени, а денег ты хорошо получил за маленькую провокацию. Так что решай, кого припрягёшь…»
        - Это всё, начальника,  - виновато осведомил меня Чукча.  - Они исчезли в бахнувшем портале, однака! Моя возвращается.
        Я подождал несколько минут своего шпиона и уже с ним в кармане вернулся к ожидавшим мальчишкам, чтобы отправиться в обратный путь.
        Одного так и не отпоили сахарным сиропом, посему я вылез из колодца под самое утро, уставший от ношения на руках мелкого потеряшки.
        Но и тут нежданчик… мне помогла вылезти из колодца твёрдая рука Артура, подхватившего меня за шиворот.
        Его вид не сулил мне ничего хорошего…
        - Итак, господин Феликс Игоревич,  - начал он совершенно спокойно на первый взгляд,  - к вам два посетителя и ещё несколько посланий! О вашем безрассудстве я прочёл в записке, так что можете начинать придумывать оправдания. Но я уверен, что вы можете просто проигнорировать своего взрослого друга и не утруждать себя, коли пожелаете.
        Я выпрямился перед ним, хорошо, что один. Тимка выбрался раньше вместе с ребятами, дав мне слово появиться позднее, когда мандраж от путешествия уляжется.
        - Обязательно объясню, но чуть позже,  - я устало улыбнулся, радуясь теплу и свету,  - а как тут можно принять горячую ванну?  - добавил, глядя в лицо непрошибаемому другу, держащему в руках кольчужную вязанку с артефактами.  - Продрог весь.
        Он развернулся и позвал меня за собой, отложив разговор, и за это я ему был благодарен.

        Интермедия четвёртая. Грозная семья и девушки

        Роксана резко осадила коня и, небрежно бросив поводья конюху, соскочила с двуколки и быстро прошла, нет, она, скорее, пробежала по центральной дорожке, посыпанной мелким гравием.
        Девушка остановилась у белоснежного трёхэтажного здания с колоннадой перед самым входом и только тут решилась успокоиться, взять себя в руки, чтобы не выглядеть взбешённой в глазах матери, строгой Варвары Александровны Демидовой-Долгорукой.
        Молодая княжна уже было взялась за ручку массивной двери, когда услышала шаги приближающегося человека. Девушка резко обернулась и нос к носу столкнулась с Анной, чьё настроение оказалось не лучше.
        Дворецкий запоздало отреагировал, открыв двери усадьбы изнутри, и моментально получил пару недобрых взглядов от сестёр. Естественно, что уважаемый человек моментально скрылся.
        - Ты чего творишь?  - Анна первая начала диалог.  - С какого перепуга ты настропалила Феликса, что тот сбежал, не завершив положенного этикетом знакомства? Маменька прогневалась,  - добавила она, сбавив напористый тон.  - Она знала, что ты выкинешь нечто подобное, но не успела правильно распорядиться. Роксана, ну право, потерпеть не могла, пока он не вернётся в город?
        Тут она взяла под руку сестру и они вмести пошли по дорожке вокруг усадьбы, направляясь к большому парку.
        - А вот ты, Ань, даже не интересуешься, как всё прошло?  - Роксана отреагировала дерзко, но не отклонила порыв сестры к совместному уединению.
        Та повернулась к ней лицом и через пару мгновений отвернулась, покачивая головой в знак подтверждения своим догадкам.
        - Да по тебе и так видно, без наводящих вопросов,  - старшая сестра усмехнулась.  - Даже боюсь поинтересоваться, что же конкретно случилось, а, сестрица? Ну не держи в себе, расскажи что-нибудь.
        Роксана вздохнула, скорее от обиды на саму себя, и поправила направление прогулки, выбрав ближайшую лавку из белого камня, как пункт остановки и продолжения беседы. Присев, они оценили внешний вид друг друга.
        Две княжны выглядели очень эффектно, несмотря на разницу в одежде. У Роксаны  - дорожный, брючный костюм, всё ещё пыльный, а у княжны Анны  - великолепное платье из зелёного шёлка. Простенькое, но дорогое, с богатой вышивкой на груди и окантовках, включая пышные манжеты, что выше локтя.
        - Я совершила глупость, и, скорее всего, поссорилась с Феликсом,  - заявила Роксана и начала нервно смахивать дорожную пыль с брючного костюма перчатками.  - Представляешь, что он мне сказал?
        - Даже боюсь подумать о словах этого симпатичного сумасброда, хоть и вежливого, а даже временами и воспитанного,  - Анна не смогла сдержать неуместную улыбку.  - Ты можешь не говорить, я представляю!
        Она выхватила у сестры перчатку и начала помогать избавляться от остатков пыли.
        - Нахал и хам, вперемешку с самоуверенностью!  - Роксана негодовала.  - Заявил, будто у меня на него планы! Нет, ну ты можешь представить?  - добавила она эмоционально, вскочила и уселась обратно.  - А что я должна была ответить? Вокруг столько народишку, а он такими заявлениями разбрасывается!
        Обе сестры замолчали, одна думая над словами сестры, а вторая ещё раз прогоняла в мыслях всю нелепую сцену, как теперь показалось, в момент успокоения и холодного взгляда со стороны.
        - Прощения он просил?  - Анна нарушила паузу в общении.  - Ну, извинялся, умолял, может? Хотя, после того, как ты лежала у него под одеялом…  - девушка прикрылась веером, стараясь не захихикать. А вообще, я тебе даже завидую,  - она вздохнула мечтательно.  - Тебе ничего не стоит общаться с ним просто, безо всяких условностей. Обижаться, ссориться и мириться, как друзья или даже нечто большее?  - на последней фразе старшая сестра глянула на младшую, как лисичка.
        Та отреагировала, деланно надулась, ткнула сестру в плечо, явно для показухи, и заявила:
        - Ну, хватит уже! Там всё правильно было, безобидно и так интересно, словно мы лазутчики во враждебном лагере,  - наконец и Роксану посетила улыбка, при воспоминании о случае в больничной палате.  - А прощение?  - девушка небрежно махнула перчаткой, разыгрывая равнодушие к действиям парня.  - Просил, конечно, но нельзя же прямо сходу сдаваться? Я и умчалась,  - тут княжна спохватилась.  - Кстати, мне в город, в гостиницу ещё возвращаться надобно!
        Она попыталась вскочить, но Анна её удержала за рукав жилетки.
        - Нет, дорогая,  - начала пояснять старшая.  - Нас ждёт на разговор Варвара Александровна, а возможно, и папенька навестит. Так что, сегодня ты прогуляешь посиделки с подругами и ваши гадания на зеркалах,  - строго добавила Анна.  - Пойдём, я побуду с тобой, пока переодеваешься и сразу пойдём к маменьке. Феликсу косточки попромываем.
        - В таком случае, поторопимся!  - отреагировала Роксана.  - Не хочу пропускать встречу с папенькой!
        Сёстры покинули лавку и, минуя парковое хозяйство, вошли в здание усадьбы со служебного входа, коих имелось в изрядном количестве.
        Спустя пять минут они поднялись в одну из девичьих комнат, откуда и были вызваны дворецким к княгине Варваре Александровне.
        Хозяйка известной усадьбы ожидала дочерей в одном из залов, сидя на диване и наслаждаясь игрой сына Никиты на фортепиано. Пареньку это занятие явно не нравилось, но он стойко исполнял пожелание матери и великолепно справлялся с нотами. Его наставница по занятиям музыкой находилась под прекрасным впечатлением от игры.
        Приход сестёр обрадовал княжича, так как его исполнение на этом закончилось и мальчика проводили в его комнату, где он был предоставлен самому себе, хотя и чисто номинально. Его просто передали постоянному воспитателю.
        Княгиня взмахом веера указала дочерям места рядом. Кресла располагались к дивану полумесяцем и девушек хозяйка прекрасно видела. Одним словом, беседовать удобно и нет нужды совершать слишком много усилий, разве что немного поворачивать голову, для конкретного обращения к кому-то из девушек.
        - Роксана, признаться я не ожидала от тебя такой выходки,  - начала строго Варвара Александровна.  - Хорошо ещё, что я прекрасно знала причину столь скорого отъезда господина Феликса, иначе он не покинул бы усадьбу. Он не заподозрил, что ради прихоти ты скрываешь свой настоящий дом и титул?
        Девушка, только успевшая переодеться в повседневное платье, поспешила привстать и поклониться матери.
        - Нет, ничего такого,  - Роксана занервничала.  - А что мы так официально начали беседу? Я просто не хочу быть у всех на виду,  - она глянула на невозмутимую сестру.  - Так и интереснее, и информации я соберу больше, не только о Феликсе,  - добавила пояснение.  - Во славу клана.
        Хозяйка знаком подозвала слугу, который ожидал разрешения накрыть небольшой столик для лёгкого перекуса перед ужином. Он выполнил все действия и разлил чай по чашкам, подав один из приборов княгине.
        - Ты свободен, дальше мы справимся сами, спасибо,  - отпустила его Варвара Александровна и отхлебнув крохотный глоток поставила назад чашку.
        Неожиданно их беседу, толком не успевшую начаться, прервал образовавшийся портал в центре зала. На секунду из марева показался участок крепостной стены, исчезнув, он уступил место князю Демидову, вышедшему из тумана уверенным шагом.
        Княгиня с дочерьми обратили внимание на его запылённую одежду боевого мага, покрытую короткой мантией предводителя Великого Клана Рунных Магов Ллойд.
        Осознав неуместность такого наряда, Никита Васильевич лишь улыбнулся краешками губ, одновременно подхватывая младшую дочку Роксану, стремглав бросившуюся в объятия любимого батюшки. Она, по обыкновению, игнорировала этикеты и это ей не возбранялось, в отличие от степенной и сдержанной Анны.
        - Ну, полно, полно тебе говорю. Грязи нахватаешься и пыли каменной!  - он поставил дочку на ноги и направил на место.  - Я извиняюсь, но осмотр дальней крепости в самом разгаре. Так что,  - он намекнул на одеяние,  - примите этот факт во внимание. Времени совсем мало, посему рассказывайте, как всё прошло?
        Великий князь подошёл к стене зала, где стоял ряд стульев, предназначавшихся гостям. Взяв один, он поставил его ближе к столику и сел, закинув ногу на ногу, став серьёзным и готовым к докладу. Как по волшебству, прибежал слуга и поставил перед хозяином ещё один чайный прибор, после чего удалился, дабы не мешать спонтанному семейному совещанию.
        - Что можно сказать о наблюдаемом?  - начала княгиня.
        - Мама!?  - укоризненно воскликнула Роксана.  - Можно о Феликсе говорить не как о чуждом человеке, безродном незнакомце?
        Все повернулись к девушке и прочли негодование на её лице.
        - Действительно,  - любящий отец проникся к чувствам дочки.  - У молодого человека есть имя, и, насколько я осведомлён, титул.
        Хотя князь и не разделял её настроения по отношению к фактическому незнакомцу, можно сказать, к случайному человеку, но прислушаться к дочке он счёл правильным.
        Младшая всегда отличалась прекрасной способностью разбираться в людях на уровне подсознания, делая это автоматически при первой встрече. Поговаривали, что этот дар распознания личности ей достался от предка, умершего несколько поколений назад.
        - Хорошо, я принимаю к сведению ваши замечания,  - ответила на выпады Варвара Александровна.  - Если позволите, я продолжу?  - обратилась по большей части к главе и семьи и клана.
        - Да, да! Конечно, продолжай, пожалуйста,  - кивнул князь под одобрительные взгляды Роксаны и Анны.  - Вот досада,  - он опечалился, взглянув на карманные часы, что вынул,  - времени очень мало, но я выслушаю сжатый доклад. Продолжим!  - Великий князь убрал раритетные часы обратно.
        Княгиня приняла гордое выражение кардинала и, окинув строгим взглядом дочерей, дала понять, что более прерывания своего повествования она не потерпит, и кары моментально падут на головы не повиновавшихся. Девушки поклонились.
        - Так вот, собрав все разрозненные данные о господине Феликсе, я обобщила их,  - начала княгиня Варвара.  - Это своеобразный юноша с оригинальным характером, проявляющимся в неофициальном общении. Он просто завораживает своей непринуждённостью. Даже словечки, иногда проскальзывающие, не оскорбляют достоинства собеседников, если у Феликса не поставлена такая задача,  - женщина посмотрела на невозмутимого мужа и покрасневшую Роксану.  - Его род, судя по фактам, добытым нашими дочками, однозначно велик и достоин. Его магия непредсказуема, хотя многие пытаются убедить в её отсутствии или никчёмности. Я отметила способность к ментальной защите самого высочайшего уровня, так же, как и к обычным, магическим выпадам в его сторону,  - она вновь сделала паузу.  - Он способен аккумулировать энергию, но пока не понимает, как это сделать.
        - Дорогая Варвара Александровна,  - прервал её глава клана.  - Говорите самое важное, для чего я прибыл, воспользовавшись дорогостоящим порталом дальнего радиуса действия.
        Княгиня отреагировала на важное замечание и кивком подтвердила своё понимание всех обстоятельств визита занятого мужа.
        - Самое главное это то, что нам удалось узнать его родовые корни, причём доподлинно,  - продолжила хозяйка.  - Мы проверили его самым древним артефактом, хоть и не полным. Ты ведь помнишь о нашем личном клановом хранилище, где покоятся те вещи, что далеки от всеобщего понимания. Их применение и специфика неизвестны, а магистры Рун просто испаряются или в пепел обращаются от взаимодействия с ними.
        - Конечно, помню,  - согласился князь.  - Неужели ты опробовала возможности парня таким способом?  - глава клана привстал, отразив степень заинтересованности.
        - Да, я сделала это и лишь потому, что в добытых сведениях проскочила одна знатная династия, канувшая в лета,  - продолжила княгиня.  - Исходя из родственной связи я и использовала малахитовую цепочку, что по легенде принадлежала Рюрикам. Естественно, что я не сразу приняла такое решение, а лишь когда увидела магическую Руну столь знатного рода на его фамильном перстне,  - женщина пояснила и дождалась признаков понимания со стороны и мужа и дочерей, в особенности от Роксаны, которую переполнил ужас от содеянного матерью.
        - Продолжай, не томи,  - попросил сосредоточенный глава семейства.
        - Так вот, он не умер и не испарился, как большинство наших соклановцев, решивших испытать удачу, когда те достигли высочайшего класса и звания,  - княгиня сама изобразила потрясение.  - Произошло только одно событие с момента занятия цепочкой места на шее Феликса,  - тут она запнулась на долю секунды, полуприкрыв глаза, как бы вспоминая детали.
        Князь же встал и начал мерить зал большими шагами, не рискуя прерывать свою уважаемую супругу, но интерес готовился вырваться возгласом из его души.
        - Оберег императорской династии, что до этого занимал место на теле юноши, сгорел!  - она выдала продолжение.  - Я, конечно, могу сделать скидку на дешевизну и невысокий уровень того артефакта, но факт остаётся фактом.
        - Невероятно!  - воскликнул Никита Васильевич.  - Артефакты, обереги из запасников Императора всегда отличались огромным запасом силы.
        - Вот и я про то говорю,  - кивнула в знак солидарности княгиня.  - Но есть и ещё кое-что вокруг этого молодого князя.
        Титул произвёл впечатление на главу клана, но он не посмел вступать в диспут, ожидая финала доклада из-за ограниченного времени пребывания.
        Княгиня поняла мужа с одного взгляда и продолжила, дав себе слово не создавать интриги и не делать пауз, по возможности:
        - За парнем началась негласная охота со стороны многих,  - она покачала головой, изобразив расстройство такой новостью.  - Голицыны, Трубецкие, а с недавнего времени и Шуйские стараются прощупать парня. Я умолчу о врагах, пока себя не проявляющих открыто, но вот с фактами не поспорить. Доподлинно известно, что после инцидента с Архидемоном охота за молодым Рюриком нарастает. Не удивлюсь, если его уже прибрал к рукам кто-нибудь из высокопоставленных особ, возможных членов Протектората Руссии. Хотя,  - она задумалась,  - данных по этой теме пока мало. Так какое решение будет от нас, как от представителей руководства Клана Ллойд?  - Варвара Александровна завершила монолог вопросом к главе.
        Великий князь занял своё место и задумался. Время словно замерло и никто не посмел даже дышать слишком громко.
        - Первое,  - он начал оглашение решений.  - Дмитрий Гард должен установить скрытое наблюдение, хотя от наблюдателей всякого рода скоро будет не протолкнуться. Но всё же, пусть постарается,  - князь перевёл взгляд на дочек.  - Вы, милые мои и любимые, продолжайте общаться с молодым князем, но помните об ограничениях. Не делайте того, что скомпрометирует ваше будущее, если не уверены в обратном. Прощупайте его насчёт мыслей о присоединении к кланам, а если позволит момент, то предложите и наш,  - глава остановился в оглашении и, кивнув своим мыслям, продолжил,  - непозволительно упускать его, тем более, увидеть в рядах других кланов. На этом всё, хоть мне и не терпится побыть с вами дольше.
        Совещание столь быстро завершилось, что домочадцы не успели даже попрощаться с главой семейства, исчезнувшим в появившемся портале вместе со стулом.
        Варвара Александровна посмотрела на притихших девушек и добавила к сказанному:
        - Что же, на этом пока всё! Помните об ответственности и исполняйте указания,  - проговорила нарочито строго.  - Особенно это касается неформальных отношений,  - хозяйка сверкнула черными глазами на Роксану.  - С Дмитрием Гардом я поговорю и донесу до него информацию от главы клана. Ступайте, занимайтесь, приводите себя в порядок и не забывайте о скором начале занятий в Академии.
        Женщина и две девушки встали со своих мест и разошлись по комнатам. Встреча с главой клана добавила забот, требующих внимательного отношения, для каждой.

        Интермедия пятая. Доклад

        «Докладная грамота за номером три.
        От агента особых полномочий Его Императорского Величества,
        Независимого служителя Верховного Протектората Рунных Магов Руссии.
        Мною принят ряд мер по установлению контроля за интересующим Его Величество лицом. Связь по родовой линии устанавливается. Правдивость изложенных фактов в предыдущем отчёте подтверждена из надёжного источника.
        На данный момент, жизненная позиция, как и приверженность к какому-либо из известных кланов не установлена, однако наблюдается повышенная активность представителей самых сильных Рунных Кланов к этой, весьма интересной личности.
        Считаю, что подведение агента вплотную, или в ближайший круг общения, преждевременны. Об изменениях буду докладывать условленным каналом, минуя официальные подразделения и службы Его Императорского Величества.
        По поводу открытий и патентной деятельности наблюдаемого лица могу сказать следующее: никаких ограничений не встречено, лица, заинтересованные в тотальном контроле, не выявлены, прецедентов по оспариванию права собственности не появилось.
    Агент Особых Полномочий»

        Интермедия шестая. Разговор с сестрой и дочерью

        Марфа Митрофановна, княжна Шуйская, заехала в городскую квартиру, прежде чем отправиться за город, в места нахождения сплошных усадеб самых известных и влиятельных фамилий. Девушке требовалось переодеться и привести себя в порядок после возвращения из Академии. Двуколку она сменила на открытую карету с личным кучером и отправилась в загородную усадьбу.
        Дорога не заняла слишком много времени и девушка, одетая как полагается знатной особе, ступила на зелёную лужайку, ухоженную и радующую хозяев свежестью даже в августовское время года.
        Великолепное платье из шёлка, ажурная, лёгкая жилетка и шляпка, выделанная по последней моде. Светло-русая коса, гордость красавицы, завершается скромным бантом с обычным алмазом. Всё дорого и подчёркивает громадный достаток династии Боевых Рунных Магов клана Гор.
        Девушка шла не торопясь, по алее, к главному входу в особняк усадьбы, среди ухоженных кустарников и деревьев приусадебного парка. Все семьи имеют нечто подобное, выражая и подчёркивая индивидуальность и вкус лишь профессионализмом садовников, пользующихся и уважением у знатных господ, и вниманием, да и стоят такие профессионалы не дёшево.
        Но мысли девушки находятся далеко от местных изысков. Даже предстоящий разговор с любящим отцом не отвлекает её от дум о прошедшем времени, проведённом рядом с болеющим Рюриком, князем, и, вероятно, другом Феликсом.
        - Марфа, постой!  - Василий остановил сестру.  - Ты не хочешь рассказать, что за секреты у вас с отцом от меня? После смерти матушки вы всё чаще игнорируете меня, заставляя задумываться.
        Девушка отвлеклась и взяла брата под руку, улыбнулась этому заучке, которого в Академии никто не любит, в отличии от ближайших родственников. Высокий и сухощавый, Василий ещё и горбился, но зато в его познаниях вязей самых опасных боевых рун грех было сомневаться. Вот только этот плюс никак не добавлял парню девичьего внимания среди учащихся академии.
        - Да нет никаких секретов,  - Марфа чмокнула брата в щёку, при этом сама встала на носочки, а его притянула, заставив согнуться.  - Ты всё время путаешь получение папиных поручений и принимаешь против себя. На то была причина, кстати, если желаешь, то я расскажу тебе всё первому, а не отцу.
        Они вновь пошли неспешным шагом, выполнив, своего рода, приветствие друг друга.
        - Это всё из-за того парня?  - Василий высказал предположение.  - Тот, в странной одежде.
        - Ты знаешь его?  - сестра удивилась.  - Откуда?
        Василий сделал загадочную улыбку, поддразнивая любимую сестру.
        - Кх-м,  - он кашлянул, прикрыв губы кулаком.  - Ну, а почему ты сочла, что твой брат не мог его встретить?
        Их прервал бегущий навстречу слуга. Родственники сделались серьёзными и устремили на гонца взоры, ожидая важного известия.
        - Ваши светлости ожидает князь,  - начал посыльный, переведя дух.  - Митрофан Иванович давно меряет шагами залу,  - продолжил слуга, подчёркивая настроение хозяина усадьбы.  - Ну, вы же его знаете! Прошу вас, быстрее, пожалуйста.
        Брат с сестрой почти бегом поспешили за слугой.
        Расстраивать отца дети не могли себе позволить по многим причинам. Но одна из самых главных, это уважение к нему. Даже потеряв молодую жену, он остался верен семье, не пустился во все тяжкие, и не стал заливать горе горячительными напитками высокой алкогольной концентрации. Причём, его любовь к ушедшей из жизни супруге вылилась на детей троекратно.
        Они поднялись на третий этаж особняка, где вошли в просторный кабинет главы клана Гор, сразу, без соблюдения формальностей с докладом о прибытии дворецким. Отец резко обернулся и пригласил детей занять места за массивным столом, смотрящимся в этом зале маленьким, обычным.
        - Присаживайтесь, мои дорогие,  - князь сопроводил жест словом.  - Марфа, что же это такое? Я начал волноваться по поводу твоего отсутствия в городе, но Магистр Софья Павловна, директриса Академической Больницы, меня успокоила. Она рассказала, как ты ухаживаешь за интересующим Клан человеком.
        Марфа улыбнулась и покраснела, но быстро взяла себя в руки. Поправив жилетку и откинув за спину богатую косу, она ткнула локтем брата, попытавшегося мимикой изобразить кое-что, что уместным ей не показалось.
        - Надеюсь, что уважаемая Софья Павловна рассказала и то, где именно я ночевала,  - проговорила девушка, явно стесняясь.  - Но на то и есть лекарские курсы, чтобы больных выхаживать,  - добавила девушка, глядя на отца и брата.  - Или я ошибаюсь?
        - Ну, перестань,  - смутился глава.  - Я и не думал ничего в таком роде, прекрасно зная твою жизненную позицию.
        Марфа слушала отца, а сама вдруг вспомнила некоторые эпизоды знакомства с молодым князем Рюриком и чуть не прокололась. «Если б вы знали, как он целуется», мысленно прошептала она, чуточку прикрыв глаза.
        - Марфа, доченька, ты словно витаешь в облаках,  - сделал небольшое замечание глава Шуйский, чем вернул девушку из раздумья.  - Давайте, я поясню вначале, что всем уже известно относительно господина Феликса,  - продолжил князь, правильно оценив настроение дочери не выдавать чужих тайн.  - Так и вам, и мне будет спокойнее.
        Дети кивнули и приготовились слушать, особенно Василий, который был почти не в курсе задания, данного сестре родителем.
        - Эм-м…  - Митрофан Иванович задумался, прикрыв глаза на мгновенье.  - Так-с, что мы знаем о господине Феликсе?  - он задал вопрос сам себе.  - Посмотрите обобщённую выборку! Так будет удобнее.
        Он дал каждому по листку бумаги, где в подробностях перечислены все факты, касающиеся Феликса, князя Рюрика, включая зарегистрированные и готовящиеся патенты. В перечне упоминалось всё, даже факт его посещения усадьбы Демидовых, что пробудило у Марфы некоторые нотки ревности.
        Князь не ограничивал детей по времени, лишь следя с каким интересом происходит изучение и гадая, что помимо этого узнала его дочка в процессе лечения в стенах Больницы Академии. Но Марфа прекрасно справилась и не раскрыла своей большей осведомлённости, в отличие от брата.
        - Как ни странно прозвучит,  - Василий Митрофанович взял слово, отложив бумагу.  - Но тут нет одного факта. Он появился в облаке каббалистической руны и буквально возник ниоткуда. Затем он вмешался в разборки, которые его никак не касаются. Помог одним словом, не осознавая, что наживает врагов. У нас так не принято.
        Но князь пропустил половину информации мимо ушей, думая только над одним фактом, услышанным от сына.
        Митрофан Иванович стал серьёзен, буквально преобразился в одного из самых опасных и уважаемых в мире Боевых Магов, Главу Клана Гор. Он глянул на детей таким взглядом, что они неосознанно поднялись и застыли перед ним, ожидая слов.
        - Про появление его  - приказываю забыть и хранить эту деталь в тайне,  - он отдал приказ голосом демона, чего все всегда боялись, а некоторые в обморок падали.  - Если не уверены, то могу наложить кровное заклинание, но я верю, что мои дети справятся.
        Он сел. Пелена ужаса спала, и глава вновь превратился в привычного и родного, любящего детей папу. Князь проследил, как сели на места его побледневшие дети и жестом успокоил их, возвращая прежнее настроение.
        - Да, кстати,  - он продолжил совершенно нормальным голосом, по-семейному.  - Марфа, доченька. У тебя скоро день рождения, и я прошу тебя пригласить господина Феликса, если ты, конечно, будешь не против.
        Дети быстро отошли от резкого преображения, так как слишком часто сталкивались с этим. Марфа обрадовалась известию о приближающемся праздновании в свою честь, и смело попросила папеньку написать официальное приглашение.
        Каково же было удивление у всех, когда дворецкий открыл дверь и доложил следующее:
        - Господин Тимка желает лично вручить княжне, Марфе Митрофановне Шуйской, корзину с сомами.
        Выдав это, глашатай не выдержал и улыбнулся, а беседующее семейство рассмеялось.
        - Эм-м…  - князь слегка опешил и даже не до конца понял, что происходит.  - Н-да! Ну, что же, впускайте,  - отец семейства пожал плечами, мол, делать-то нечего.
        Беспризорник блеснул знанием этикета и всё выполнил правильно. Даже дождался ответного послания, приняв малую денежку из рук самого Главы Клана Гор.
        А немногим позже, исполняя негласную просьбу Марфы, что намекнула на некую важность ещё одного личного послания, он забрал ещё одно письмо, заработав безобидный поцелуй в щёку, причём остался несказанно довольным…

        Интермедия седьмая. Двое, появившихся с Востока

        Вокзал Ставрополя сильно отличается от аналогичных общественных мест городов Руссии. И причина не в изысканной архитектуре главного здания, построенного зодчими в традиционном стиле «Сити Холла», а в течении привокзальной жизни закрытого города.
        Пусть и частичное, но ограничение на приём гостей действует со времён основания Академии Магии на противоположном берегу Волги.
        Точной причины такого вмешательства в суверенитет назвать не могут даже старожилы, чьи предки являлись отцами-основателями. Но одну из версий приняли к общему сведению и поддержали при дворе Годуновых ещё в давние времена, когда локальные войны возгорались тут и там, на всей территории восточной Руссии.
        Если копнуть ещё глубже, то город, и вовсе был изначально не городом. Вначале он служил обычной заставой в преддверии пути на восток. Позже стал крепостью, защищавшей западные княжества от вторжения тёмных, как их называли. Да и с юга такую преграду не пройти. Волгу перекрывали надёжно, а характер извилистого русла позволял подготовиться к нападениям заранее. Природная петля и горы помогали.
        Тем не менее, жизнь вокзала кипит, приезжающих людей достаточно. Дорожные грамоты у каждого выправлены и надлежащие разрешения гостями получены, как на временное пребывание, так и на постоянное жительство, как в городе, так и в его окрестностях, и далёких, и близких.
        Огромное количество амбаров и складов образовали вокруг вокзала целый микрорайон, где жизнь кипит постоянно. Грузы с востока и на восток пополняются и ожидают своего часа для отправки далее. Городская паромная переправа из-за этого работает постоянно. Несколько дорог, ведущие к ней в обход города, загружены даже в выходные, когда все горожане предаются отдыху, посещению ярмарок и торговых площадок.
        Пятница никак не отличалась от обычного рабочего дня, хотя некоторые уже предвкушали скорое начало времени отдыха.
        В виду этих обстоятельств бурного течения жизни, недалеко от главного здания вокзала разместили и участок жандармерии. Каждый городовой имел сопровождение из двух представителей силового подразделения защиты правопорядка, из-за случаев появления нежелательных элементов среди приезжающих, что запросто шли на конфронтацию с применением оружия. Зачастую и огнестрельного.
        Запылённая, покрытая сухой грязью карета почтовой службы остановилась в положенном месте для приёма посылок и осмотра документов пассажиров. Из неё вышли всего двое мужчин в перепачканной одежде, пошитой недорого, но добротно.
        Юноша, лет восемнадцати и седовласый мужчина, определить возраст которого для городового оказалось весьма затруднительно. Плащи-накидки покрывают костюмы. Сапоги военного образца выдали причастность к определённому слою граждан. Возможно, что это отставные или наёмники, не пожелавшие жить обычными обывателями. Вероятность причастности к гильдии Рунных Магов отметать тоже неправильно, хотя конкретных особенностей облачения не наблюдается.
        Только вот какая оказия случилась, возраст юноши не ускользнул и смутил внимательного городового. Мал парнишка для бывшего вояки, а на дезертира парень совсем не похож. Уверенный, нагловатый и чрезмерно весёлый, без видимого на то повода.
        - Так-с! Одну минуточку!  - подошедший городовой остановил вышедших пассажиров.  - Попрошу Вас предоставить дорожную грамоту.
        Представитель закона протянул руку в требовательном жесте, а двое конных помощников положили ладони на рукояти шашек, демонстрируя решительность и готовность действовать по ситуации.
        Седовласый медленно открыл дорожный саквояж и достал требуемое, причём городовой заметил пару рукояток револьверов в содержимом.
        - Прошу Вас,  - седовласый мужчина протянул соответствующие бумаги.
        Городовой внимательно ознакомился с документом, периодически теребя ус и бросая на гостей города заинтересованные взгляды.
        - Ну что же,  - он протянул бумаги обратно.  - Всё в порядке, но позвольте задать пару вопросов вашему сиятельству?
        Старый граф отреагировал на просьбу спокойно, чинно положил документы в свой саквояж и принял расслабленную стойку, кивком подтвердив свою готовность отвечать.
        - Граф, ваша фамилия настоящая?  - начал дознание городовой, стараясь соблюдать правила вежливого обращения.
        - А что вас так смутило в моих инициалах?  - парировал он вопрос блюстителя.  - Николай Фёдорович Татищев, по-моему, нет ничего подозрительного?
        - Х-м!  - городовой закрутил ус, внимательно рассматривая графа.  - Ваша правда, но уж больно известная фамилия была, даже среди отцов-основателей… э-мм,  - он задумался.  - А надолго вы к нам?
        Граф, наконец, ухмыльнулся, но сделал это только краешками губ. Выражение его нисколько не изменилось, спокойный взгляд не выдал и намёка на его реальное настроение, как и на отношение к беседе.
        - Если следовать сказанному вот в этой грамоте,  - Татищев вынул из внутреннего кармана старинный документ, потрёпанный, но сохранивший множество подписей и печатей, и протянул его стражу порядка,  - то я являюсь законным распорядителем одного участка земли вместе с постройками, что на правом берегу Волги, в аккурат напротив Ставрополя. Я просто возвращаюсь к своим прямым обязанностям, как преемник и распорядитель всего полагающегося мне хозяйства.
        Городовой принял и этот документ, к которому прилагалась и рисованная карта, такая же потрёпанная и оформленная надлежащим образом. Со всеми печатями и подписями, не утратившими силу даже из-за смерти людей, которым принадлежали. Герб правящего дома и подписи лиц из династии Годуновых подтверждали всё сказанное в бумагах, наряду с прочими известными фамилиями.
        - Да, всё верно, Ваше сиятельство,  - блюститель правопорядка вернул документы.  - Смею заметить, что прошло слишком много времени. Поместье разграблено, а от усадьбы остался только фундамент, да пара стен в придачу. О переправе, затронувшей часть вашей земли, я умолчу. Сами с городской управой разбирайтесь,  - он вздохнул и по иному посмотрел на старого графа, с гораздо большим уважением.  - Представителей вашей династии давно не было в этих краях. Уж простите, я знаю историю, подтверждающую ваши права распорядителя данной землёю,  - добавил страж виновато.  - Удачи!
        Полицейский начал разворачиваться, чтобы заняться другими прибывающими, но граф Татищев остановил его, аккуратно придержав за руку.
        - Извините, что я отвлекаю вас от вашей работы,  - произнёс седовласый граф тоном, не подразумевавшим отказа.  - Но мне нужна информация.
        - Рад буду помочь, коли смогу!  - городовой откликнулся и замер в ожидании.
        - Не могли бы вы подсказать, где уставшим путникам смогут дать отдохнуть с дороги и накормить?  - высказал свою просьбу граф.  - Вы правы, когда указали на наше отсутствие в этих местах долгое время,  - добавил Николай Фёдорович для убедительности.  - Будем весьма признательны.
        При последней фразе, седовласый путешественник сунул руку в карман дорожной куртки, где что-то звякнуло. Городовой правильно расценил способ благодарности и опять покрутил ус, при этом довольно улыбаясь.
        - Ну-с, это как вам будет угодно,  - начал блюститель ответ на просьбу, выдержав картинную паузу для раздумий.  - Есть одно примечательное место, не ресторация конечно, однако достойное вашего внимания,  - городовой преподнёс интригу.
        Граф кивнул, а молодой человек, являющийся ему внуком, что выяснилось из официальных дорожных грамот, отреагировал более эмоционально. Он начал быстро переводить взгляд с одного собеседника на другого, выдавая свою нетерпеливость.
        - Кх-м! Весьма интересно,  - согласился Татищев.  - Прошу вас, продолжайте.
        Городовой снова сделал паузу, при этом обернулся на улыбающихся и кивавших верховых жандармов, чей вид подтверждал неординарность предлагаемого к посещению заведения, а так же подчёркивал его популярность в самых широких кругах.
        - Не так далеко от центра, на пригорке, отыщите таверну Гроха,  - продолжил городовой, удовлетворившись реакцией внимающих гостей,  - или просто наймите извозчика у вокзальной площади. Он обязательно доставит вас к указанному месту. Кстати, рядом находится неплохой, достаточно уютный постоялый двор. Цены приятно удивят Ваше сиятельство.
        - Огромное спасибо!  - Николай Фёдорович сдержанно поклонился, следуя правилу учтивости.  - Приму во внимание всё, что вы мне рассказали. Возьмите, прошу вас, в знак искренней благодарности,  - он протянул копейку, не стесняясь и не боясь отказа от представителя власти, ведь принимать благодарности разрешается.  - До встречи.
        - Благодарствую, Ваше сиятельство,  - ответил с поклоном блюститель порядка.
        На этом их диалог закончился.
        Городовой дунул в свисток, когда заметил пару беспризорников, высматривающих персонаж для наживы и спешно удалился, оставив пару уважаемых родственников наедине с собой.
        Толпа не стесняла передвижения старого графа с внуком. Буквально через тройку-пятёрку минут они оказались на площади, откуда без особых усилий увидели стоянку извозчиков, зазывающих себе пассажиров.
        Пересечь мощённое булыжником пространство труда не представило и они наняли повозку, понёсшуюся по пригороду к городским улицам в центре Ставрополя.
        - Николай Фёдорович,  - обратился молодой к седовласому, когда они отъехали на приличное расстояние от суеты привокзальной.  - Я немного сомневаюсь, что нас примут, и вообще не ведаю, кто должен принять. Ты даже не рассказал толком, что нас заставило сняться с места и отправиться в этот край. Не кусок же заброшенной землицы?
        Татищев улыбнулся и отвернулся, погрузившись в думы. При этом, на его суровом лице, непрошибаемого Мага и воина, хоть и не действующего, появилось выражение крайней удовлетворённости.
        - Гришка Распутин, правнучек ты мой бестолковый, куда ты всё время лезешь наперёд носа? Осталось чуть-чуть. Терпи стойко, ведь всему своё время,  - проговорил он, не оборачиваясь к собеседнику, а продолжая осматривать окрестности.  - Но я немного добавлю тебе жару в душу! Мы ищем одного человека, служить которому нас обязали настолько давно, что даже мой прадед ещё не достиг в те времена своей юности…  - снова вздох, только непонятный для собеседника, радость или грусть отражающий.  - Наследие требует исполнения. Наш род долго ждал этого, а посчастливилось только тебе, да и мне.
        Молодой человек принял объяснение достойно и сам погрузился в созерцание красивой местности Среднего Поволжья Руссии.
        Дорога прокрадывается почти вплотную к руслу левого берега. Тут всё более менее полого и ровно, в отличие от правого, где горы, изрезанные огромными оврагами, спускаются к самой реке.
        Здесь находится ложбина, заканчивающаяся долиной у самого русла. Небольшая, но достаточная, чтобы вместить заливные луга и дать место постройкам. Это та земля с развалинами, поросшими молодняком и сорной травой, в аккурат недалеко от паромной переправы, некогда принадлежащая знатному роду и по наследству доставшаяся Татищевым.
        Однако, истинный потомок давным-давно канувшего основателя и хозяина обширного поместья, как оказалось, не безвозвратно потерян. Он есть, если верить разнёсшимся слухам среди заинтересованных личностей Руссии.
        Это обстоятельство и заставило седовласого дворянина вспомнить о долге и чести, взять с собой правнука, вместо погибшего сына и отправиться в путь.
        Конец второй части

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к