Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Мечемир Леонид / Виртхейм: " №02 Зов Хайгарда Акт 2 Путь Атараксии " - читать онлайн

Сохранить .
Зов Хайгарда: акт 2 - Путь атараксии Леонид Мечемир
        Виртхейм #2
2-я книга цикла "Зов Хайгарда"

        С первого прихода в город миновало уже несколько дней, и на протяжении всего этого времени - Норлан размышляет, какое же ремесло ему выбрать. Без дела не сидит, стараясь досконально разобраться в поставленном вопросе среди понравившихся ему ремесленных навыков, но всё же значительно отстал от игроков своей волны за этот период...

        И вот, в одно чудесное мгновенье, что-то пошло совсем не по плану, запустив евент неконтролируемых событий.
        Зов Хайгарда: акт 2 - Путь атараксии
        Пролог
        Звон колоколов собора вдали.
        Этот звук знаменует приход ночи и начало 47-го дня месяца Матери Земли, согласно иномирянскому календарю. Ровно тридцать три местных суток назад, 14-го дня, сюда явились диковинные существа, призванные самой Богиней всея Хайгарда - избранники Судьбы. Грубые и неотёсанные, странные и непостижимые для разума коренного жителя, и во многих аспектах до безобразия противоречивые.
        За окном бушует сильный проливной дождь, далеко не самое приятное событие, особенно ночью. Если днём оно доставляет лишь самый обычный дискомфорт, то ночью, когда городские улицы сами по себе становятся не безопасными, особенно ремесленный квартал, становится многократно опаснее. Под стихийным покровом много чего может скрываться. Однако, сидящего в роскошном кресле мужчину подобное не волнует, ведь две его ненаглядные дочурки лежат в своих кроватках, и им ничего не угрожает. Близкие коллеги также сидят по своим домам.
        Лишь патрули городской стражи вынуждены терпеть этот недуг, но такова их работа.
        Внешне мужчине можно дать около пятидесяти лет, однако, сам по себе он выглядит очень добротно и опрятно, даже сказать педантично. Прямые серые волосы не слишком коротко стрижены, зачёсаны назад и особо не выделяются. Этим занимаются его бакенбарды того же цвета, что и волосы, которые замыкаются острой угловатой и хорошо прореженной бородкой более тёмного оттенка. Всё это придаёт образу элегантный вид и выгодно подчёркивает серьёзное лицо. Не смотря на возраст, который на деле может оказаться значительно выше от предполагаемой величины, чуть ли не преклонным, мужчина обладает достаточно крепким и мощным телосложением для своих лет. Видно, что оно знавало недюжинные нагрузки в прошлом.
        Из одежды чего-то прямо-таки выделяющегося нет: простенький кожаный жакет тёмно-коричневого цвета; под жакетом, заправленная подолом в штаны, свободная белая шёлковая рубашка; на ногах обычные штаны из тёмно-серого бархата, а обут в простые мужские туфли тривиального чёрного цвета с глянцевым отражением. Выделяется только чёрный, словно сама ночь, ремень с серебряной бляшкой в виде головы лютоволка, мифического зверя. Однако, не смотря на всю кажущуюся простоту - присутствует во внешности мужчины некая своя изюминка, даже если не обращать внимания на пояс.
        Сидя в роскошном мягком кресле и периодически покидывая дровишки в камин, что находится буквально в паре метрах впереди, он потягивает любимый сорт красного вина и смотрит на расположенный левее от камина, на стене, большой портрет своего прадеда. Каждый вечер, возвращаясь из мастерской, он впадал в некую меланхоличную рефлексию, вспоминая времена далёкой-предалёкой юности, когда прадед рассказывал ему множество интересных сказок. Одной из таких сказок было сказание о путешественниках, бродивших меж бессчётного количества миров, тянущихся нескончаемой вереницей бытия. Вечера превратились в таковые с того самого момента, когда в город Фаринборг наведались самые первые избранники Судьбы, существа, призванные самой Богиней из иного мира.
        Однако, основной причиной послужило самое банальное разочарование в них.
        Ещё с первого знакомства с, завалившейся к нему в мастерскую, группой избранников все его бывшие представления разрушились моментально. Невежественные и избалованные упыри, вот каково сравнение пришло ему на ум сразу же, разговаривая с этими неведомыми существами. Конечно, позже обнаружились вполне хорошие ребята, но, во-первых, первое впечатление испорчено безвозвратно, а во-вторых - таковых оказалось меньшинство. Ложку дёгтя добавляет то, что, зачастую, избранники не способны найти общий язык даже между собой, чего уж говорить об контакте с местными.
        Обидно, что приходится оказывать таким индивидам содействие, но такова воля Богини.
        Всё это ни как не сочетается с рассказами прадеда, который видывал тех самых путешественников вживую, будучи всего лишь мальчишкой. Тот, каждый раз рассказывая о них, испытывал искренние тёплые чувства, ведь они остановили не только внезапно возникшую катастрофу, но ещё и спасли самого прадеда. Не сделай они этого, и сидящего в кресле мужчину, как и его ненаглядных милых дочурок, сейчас бы не существовало...
        - ... эх-х-х... - мужчина глубоко вздохнул, дойдя до этой мысли.
        Переведя взгляд на свой бокал с вином, покручивая тот то по часовой стрелке, то против, он заговорил низко поставленным голосом со своим собственным отражением в стекле:
        - Повезло вам, ребята, что Богиня решила вмешаться лично, иначе никогда бы не стал учить вас своему ремеслу. - Он слегка усмехнулся отражению, - хотя нет, вру, некоторых согласился бы. Есть среди вас подающие надежды.
        Впрочем, он не чувствовал себя жертвой, ведь подобной головной болью озабочены все мастера гильдии ремесленников... да и не только они. Каждый обладает своим собственным мнением и отношением к избранникам, а также видением будущего на их счёт, но факт остаётся в том, что всё необходимое содействие те получают: объяснение азов и доступ к начальным рецептам или навыкам. Остальное же положено исключительно по праву признания и не подвержено воле Богини. Что же до излишне скользких хитрецов... если не совершат роковую ошибку, из-за своей гордыни или чего ещё похуже, тогда вполне законно заслуживают причитающееся. В этом вопросе мужчина достаточно объективен и не позволяет царствовать эмоциям.
        Он вновь обратил взор на портрет своего прадеда и вполголоса пробормотал:
        - Старик, очень надеюсь, что частица твоей души сохранилась в этом мире, и именно она не позволяет мне сорваться при виде очередного высокомерного ублюдка, для которого всё это кажется какой-то игрой.
        Отпив вина, он задал риторический вопрос своему отражению в бокальном стекле:
        - Интересно, сможет ли кто-нибудь из избранников Судьбы постичь суть моего ремесла?
        Допив вино, мужчина встал со своего комфортного кресла и зашагал сквозь всю гостевую в коридор, поднялся по лестнице на второй этаж, проверил комнаты своих дочурок и убедился в том, что они спят тихим мирным сном. Налюбовавшись своими ангелочками, он поднялся на третий этаж и остановился возле закрытой застеклённой балконной двери. Дождь оказался куда более страстным, чем он предполагал ранее, да ещё и жуткий ветер завывает будто одичавший голодный волк в лесу, а пронизывающий холод чувствуется даже отсюда.
        - Мда, довольно редкое явление, не повезло стражникам. Надеюсь с ним ничего плохого не случится...
        Кинув взгляд на чёрное небо, периодически разрезаемое вспышкой света, и в очередной раз глубоко вздохнув, мужчина направился в свою комнату. Впереди ожидается ещё много относительно неспокойных деньков.
        Глава I

46-й день месяца Матери Земли.
        Поздний вечер.
        Где-то в ремесленном квартале.
        В нынешнем мире зовут меня просто Норлан, бродяга без дома и племени.
        Попал сюда двое суток назад, 44-го дня месяца Матери Земли по местному календарю, или как его называют коренные жители - иномирянский календарь. Было это появление в очередном виртуальном мире, скажем так, далеко не из самых приятных, ведь практически с самого начала мне пришлось в буквальном смысле бороться за сохранение своей собственной жизни, а также... в ходе этой борьбы пришлось взаправду убить человека. Никогда не думал, что в условиях отсутствия закона и в целях самозащиты - это настолько трудно, но, видимо, мой разум продолжает цепляться за устои прежнего мира.
        Сейчас, к своему логическому завершению, подходят третьи сутки моего пребывания в этом, так называемом, Истинном Виртхейме, или как его ещё величают тут - «Хайгард». Диковинный мир, внешне совершенно неотличим от реального, если и вовсе не в разы реалистичнее по царящей тут графоманской атмосфере, а стоит углубиться, как сразу же обнаруживается целая прорва условностей, соответствующих какой-нибудь VRMMO-игре. Однако, таковы местные «законы физики».
        - Иномирянский...
        Довольно странное название для календаря, «иной мир» если задуматься о буквальном смысле слова. Когда я спросил коренного жителя об происхождении, то в ответ получил совет сходить в городскую библиотеку и поискать среди сказаний прошлого. В общем, это одна из тех вещей, которая относится к древней эпохе, а местные с ней не особо дружат. Не смотря на то, что меня реально заинтересовала эта тема, к сожалению я совершенно не могу выделить на подобные вещи время. В свете недавних событий я, пока что, решил плотно заняться ремеслом...
        Ну как сказать, заняться, пока что нахожусь на стадии выбора, но... подхожу к делу ответственно!
        Как выяснилось - непосредственно в самом выборе профессии игроки не ограничены, можно стать хоть мастером на все руки, было бы время и ресурсы на прокачку всего, а также желание пойти на такие колоссальные расходы. Ремесленные книги стоят достаточно высоко, даже без наценки (тут невидимая длань Богини постаралась), что бы как следует призадуматься над выбором, ведь лучше сосредоточиться на чём-то конкретном и достичь определённого успеха, нежели быть невостребованным универсалом и остаться у разбитого корыта.
        Не меньшую лепту вносит и другой факт - ремёсла не являются самодостаточными, они взаимодополняемы. Как пример: что бы изготовить тривиальные латы требуется задействовать продукцию кожевника, однако, при этом кожевник задействует продукцию алхимика для того же дубления кожи, как и продукцию кузнеца ради заклёпок. Дозировки разные, различаются от товара к товару, но факт взаимосвязи налицо. И такая ситуация происходит повсеместно, мы основательно проштудировали ремесленный гид, как только нам его выдали. Имеется, конечно же, такая продукция, которая не столь тесно завязана на сторонних факторах, но она не приносит серьёзного опыта для развития основного навыка, по крайней мере если слепо верить написанному в гиде.
        К слову, отыскался забавный момент.
        Кожевник, в реалиях этого мира, на самом деле не столько «кожевник», сколько самый настоящий «портной», поскольку навык называется «портняжное дело». Кожевничество является всего лишь одной из специализаций портного. Как кузнец способен ковать тяжелые и средние доспехи, так и портной способен шить как лёгкие доспехи, так и просто одежду, а кожевничество занимается непосредственно обработкой кожи. Соответственно, в жаргоне игроков устоялась следующая терминология: если речь идёт об кожевнике, то под этим понимается крафтер, специализирующийся на шитье лёгких доспехов, которые состоят преимущественно из кожи, тогда как при разговоре о портном подразумевается пошив одежды, тряпочных изделий.
        Ах да, чуть не забыл про САМОЕ важное - динамика развития тут КРАЙНЕ мала.
        В этом вопросе настоятельница Собора Двенадцати, она же наша наставница, Руфина Тольвинская, оказалась чертовски права. Хотя, она немного слукавила, книги ремесленных навыков выдаются не столько гильдией, сколько самим мастером, но не суть важно. Вернёмся к вопросу о динамике - сравнив своё трофейное снаряжение с рецептами кожевника на снаряжение 2-го тира, который становится доступным для изучения лишь с 25-го по 30-й уровни основного навыка, сразу же приходит чёткое осознание: мой текущий обвес пусть и неказистый на вид, но зато он на актуальном, по параметрам, уровне. В общем, как бы это ни было жёстко и несправедливо, но даже если разница между потенциальной последней волной и самой первой ощущается, то, по факту, она незначительна, и можно весьма оперативно исправить положение дел.
        При всём этом, у игроков начальных волн уровень ремесла варьируется в диапазоне до 50-го. В частности, самый прокаченный кожевник обладает 48-м уровнем, и он пока что не в состоянии крафтить 3-й тир, который как раз начинается с 50-го. А ведь с момента запуска прошёл уже, как оказалось, полноценный месяц, прогноз в две недели вышел слишком оптимистичным, не говоря уже об одной.
        Впрочем, как бы то ни было, я совершенно уверен в том, что не смогу жить исключительно одним ремеслом. Рано или поздно не выдержу и выбегу в поле, как в былые времена прежнего Виртхейма соберу паровоз из кучи монстров... после чего придёт осознание в своём собственном идиотизме, наблюдая за стремительно убывающей полоской здоровья. Посему, я планирую выбрать какое-то одно ремесло, воспользовавшись акцией на три бесплатные книги навыков, а остальные две потратить на какие-нибудь боевые приёмы, либо даже заклинания.
        Моя основная дилемма свелась к выбору между алхимией и руническим делом.
        Остальные сделали это без особых проблем: Рафаил решил стать ювелиром, аргументируя свой выбор потребностью в бижутерии для защиты от элементального урона, который оказался именно элементальным, а не априори магическим, а также тем, что она изрядно так пользуется спросом на рынке, внезапно; Нерин плотно занялся торговлей, так что вопрос крафта для него отпал сам собой; Ариин, как и планировала, стала кожевницей и крафтит лёгкое снаряжение на продажу, как это делает Рафаил с бижутерией; а вот Лорэль, неожиданно для всех, решила податься в кузнецы. С кузнецами вообще всё оказалось не столь однозначно - они не только могут выбрать на каком классе доспех специализироваться, тяжелых или средних, но также обладают специализацией «металлургия» и занимаются выплавкой руды. С другой стороны, теперь есть кому переплавлять эту самую руду в слитки, а также сами слитки, по мере надобности.
        Про нашего орка, Гру’Гака, я не забыл, ибо на нём стоит остановиться отдельно - он взял сразу два СОБИРАТЕЛЬНЫХ навыка - «флористику» и «морской промысел». На коллективный вопрос: «почему не травничество?», мастер по флористике взглянул на нас как на каких-то глупых обезьян, лишь недавно спустившихся с деревьев. Ответом послужила целая научная лекция, которую можно сократить до одного единственного предложения - потому что образовано от слова «флора», обозначающее «растительный мир».
        Ну да, а ремесленник по этому направлению называется, наверное, флористом...
        Возможно, это просто трудности перевода, ведь все мы говорим на разных языках. В прежнем Виртхейме разработчики не поленились интегрировать в игровую среду систему, основанную на самообучающейся нейронной сети, что позволило стереть языковые барьеры между игроками самых разных стран мира. Не перенесись сюда эта многобюджетная разработка - сейчас бы творилась самая настоящая вакханалия. Хотя... игроки, в силу привычки, продолжают называть этот навык травничеством, как и ремесленника травником.
        Однако, теперь по окрестностям близ города бегает безумный орк-флорист, любящий собирать полевые цветочки и ловить карпов в городской реке. Обидно, но обитаемые в реке карпы совершенно непригодны в пищу, зато алхимикам на реагенты расходятся за милую душу, вроде, на какие-то масла. В качестве последней бесплатной книги Гру’Гак приобрёл пассивный навык «шаманизм», как и завещали тому благородные предки, тем самым исчерпав весь доступный лимит.
        К слову, всё про тот же авто-переводчик, обнаружился очень забавный момент - если отключить его в настройках профиля, то твою речь попросту перестают понимать. Это ожидаемый результат, поскольку в прежнем Виртхейме происходило ровно тоже самое, однако, фундаментальное различие заключается в другом: в том числе и ты перестаёшь понимать речь собеседника, если он не общается на твоём родном языке, либо, если ты не знаешь тот язык, на котором он говорит. В прежнем Виртхейме система не производила перевод напрямую, изначально она конвертировала сказанное на так называемый «всеобщий» язык, который уже в дальнейшем транслировался в индивидуальном порядке для каждого на понятном ему языке, в соответствии с настройками аккаунта. Эта функция работала всегда, даже если выключить систему перевода, главное, что бы она была включена у говорящего. Не будем заострять внимание над качеством переводимого текста, как и эмуляции интонации, ибо со временем оно стало вполне удовлетворительным.
        Сейчас же, по всей видимости, промежуточное звено утеряно, потому обоюдно включённый авто-переводчик крайне необходим для понимания друг друга. Исключением являются коренные жители, в общении с которыми достаточно держать переводчик включённым у себя. Как оказалось, после разговора с некоторыми, у них напрочь отсутствует столь удобный функционал, потому выслушивали рассказ о невероятной чудо-технологии с особым пристрастием. На миг даже забываешь, что нас, так-то, не особо жалуют тут. В том числе, это очень хорошая вещь ещё в том плане, когда надо обсудить что-то перед коренным жителем, но без желания, что бы тот понял разговор. Главное, что бы говорящие понимали язык друг друга.
        Ещё одним существенным изменением можно назвать непосредственно само качество перевода и эмуляцию произношения на понятном языке. Пока мы основательно не задались этим вопросом, то искренне считали друг друга земляками, просто с некоторыми странностями в поведении. Настолько всё более-менее качественно переводится и воспроизводится. Исключением был только Нифур, принадлежность которого к Российской Федерации не подвергалась сомнению по очевидным причинам. Потому, в ходе некоторых экспериментов, выяснилось, кто из какой страны на самом деле: Ариин - Япония; Лорэль - Англия; Рафаил - Италия; Гру’Гак - США, при чём (по чистосердечному признанию) в роду имеются коренные жители Америки, что объясняет его любовь к шаманизму; Нерин - Германия, ставший катализатором для сотворения множества кирпичных фабрик при первом неожиданном произнесении речи на своём родном языке. Он оказался (опять-таки по чистосердечному) не потомственным немцем, а просто живёт там с самого детства. Гражданином какой страны являюсь я, думаю, говорить не стоит.
        Русская речь, в целом, пробирает некоторых не хуже немецкого языка.
        Разобравшись с этим вопросом, все пятеро активно принялись за развитие своих персонажей, где на сцене особо ярко блистает именно Нерин. Как и обещал, он стал нашим, своего рода, халявным торговым посредником, сбывая на рынок всё ненужное и закупая всё нужное. Перед мужиком реально стало неудобно, потому что он выручает всех очень сильно, а комиссионные берёт до безобразия символические. На всяческие попытки повысить их с НАШЕЙ стороны он наотрез отказывается, говоря: «вам эти средства важнее, а мне на трактир и еду хватает и так».
        Главным орудием торговца является особо волшебный «ковёр торговца», с которого невозможно так просто украсть расположенный поверх товар. Во всяком случае среди игроков таких умельцев нет, ибо криминальная статистика по кражам до сих пор держится на абсолютном нуле, начиная от момента запуска, а местные подобным не промышляют... вроде бы.
        Получил он этот ковёр после вступления в гильдию торговцев.
        Кстати о гильдиях, на этом этапе мы сделали ещё одно отличительное от прежнего Виртхейма открытие - это неигровое формирование, куда могут вступать все желающие, если выполнить определённые условия. В том числе и игроки. Главное тут то, что образованы эти гильдии местными жителями, и они не имеют ничего общего с теми игровыми формированиями, которые были в прежнем Виртхейме. Здесь это называется «кланами». Геополитическая ситуация мне пока что не ясна, как и в целом всё связанное с клановой системой, но вот про гильдии удалось узнать не мало.
        Членство в гильдии позволяет брать специальные поручения и заказы, за выполнение которых повышается внутренний авторитет. Эдакие ежедневные задания. Чем выше авторитет, тем больше прав и возможностей для самореализации. Взять ту же гильдию торговцев: чем выше статус в ней, тем больше льгот и различных поблажек. Например, можешь быть освобождён от некоторых пошлин, либо же оплачиваешь их со значительной скидкой.
        Таким вот образом... все пятеро начали свою прокачку, а я мучаюсь с выбором.
        Проведя некоторую ревизию, выяснил, что относительно безопасная территория для развития боевой составляющей имеется. Эта локация называется «Луга Холресии», и простилается она вдоль всей северной дороги, от ворот города до Лазурного Порта. Да, тут имеется порт, и по рассказам некоторых очевидцев - на севере расположилось озеро невероятных размеров, чьи владения тянутся от запада до востока по всему видимому и невидимому горизонту, а вода в ней настолько прозрачна и чиста, что, плывя от берега, можно продолжительное время наблюдать дно и всю местную живность до него.
        Но вернёмся к территории для новичков.
        Когда я, ведомый интересом, просто подошёл к границе мирной зоны в области северных городских ворот и взглянул в том направлении, то увидел озеро иного характера. Оно состояло из игроков. Популярностью локации послужило два весомых фактора: во-первых, достаточно слабые неагрессивные мобы; во-вторых, естественная защита от ПК-игроков.
        Завидь тут всякого рода отморозка, с которыми нам пришлось столкнуться в Таинственном Лесу, толпа новичков не упустит своего шанса поживиться богатством залётного. Без тени сомнения вырежут и скажут, что так и было. Основным индикатором таких отморозков является непосредственно компас-радар, который есть у каждого избранника, где: жёлтый маркер - нейтрал; зелёный маркер - союзник; красный маркер - враг, потенциальный или фактический. Собственно, поэтому ПК-игроков и прозвали «красными», хотя в прежнем Виртхейме это было обусловлено цветом никнейма, окрашиваемый в характерный цвет при убийстве нейтрального игрока.
        В остальном, локация не сказать что богатая на всякого рода ресурсы, но добываемого вполне хватает, что бы на полученные от их сбыта “деньги” снять комнату в трактире трущоб и прикупить более-менее адекватной еды в нём же...
        ...р-Р-р-р-р-Р...
        Полностью заполненная шкала «голод» вновь даёт о себе знать.
        Поначалу было довольно-таки страшновато, но, опираясь на слепую веру в слова настоятельницы, я убедился на личном опыте - от голода действительно не умираешь. Если не считать вполне реальное чувство голода (мне действительно очень хочется жрать), то из заметных последствий можно выделить только следующее: через некий случайный период времени уменьшаются показатели метаболизма и бодрости на 1 единицу. К текущему моменту они опустились до «-7» и «-5» соответственно. На нулевой отметке удалось сохранить только тонус, но дело явно не в везении, видимо я всё-таки делал что-то правильно, пусть и неосознанно. Отрицательные показатели, на мне самом, отразились в качестве незначительного увеличения периода регенерации здоровья и энергии до «21.40» и «21.00» соответственно.
        Всему виной моя внутренняя еврейская жаба, хотя во мне самом ни одной пинты еврейской крови... но есть старший брат данной народности. Как и планировал, я временно экономлю на трактире, в частности на еде и комнате для ночлега.
        Ремесленный квартал представляет собой вполне классический средневековый тип города, который частенько используется в жанре «фентези», и даже чем-то напоминает уже родимый Келран с его промышленным районом, нынче вспоминаемый с особой теплотой. Найдя в одном из закоулков квартала вполне удобное местечко, я прекрасно выспался тут вчерашней ночью. Даже подумалось, что идея временного бомжевания вполне рациональна и оправдана.
        Но сегодня....
        Как на зло, под самый поздний вечер, перед тем как вновь погрузиться в грёзы, погода решила резко ухудшиться, и продолжает набирать обороты. От противного знойного ветра и проливного дождя меня оберегают стены окружающих зданий, но это ни как не мешает устраивать тут самый настоящий великий потоп. Благо имеются какие-то ящики, на которых я и решил переждать бурю, а также совершенно не чувствую холода. Расовая особенность нордлингов начинает мне очень сильно нравиться.
        Вернёмся к основной повестке ночи - алхимия или руническое дело?
        Оба ремесла полезны и пользуются спросом, но первое развивать проще, нежели второе.
        Если прошлые дни я проебланил на выяснение безопасной территории для прокачки боевой составляющей, а также мимоходом узнал про особенности гильдейской системы (и самую малость клановой) и ещё некоторые детали по боевой механике, то весь сегодняшний день был потрачен на поиски нужных мне игроков-ремесленников, а также на разговоры с ними. Найти говорливых оказалось серьёзной проблемой, какой-то неприветливый и слишком занятой народ нынче пошел, но свою цель я всё же достиг.
        Алхимия - чего-то вычурного в ней нет, к чему я пришёл ещё на стадии прочтении гида, но она таковой кажется лишь на поверхности. Изначально представляет собой классическую алхимию, которая присутствует в любой игре и концентрируется на создании различных микстур на восстановление здоровья, маны и энергии, а чуть погодя на огромном разнообразии алхимических смесей. С ингредиентами особых проблем нет, как и продукция, в целом, расходится на ура, особенно микстуры. В том числе выяснилось, что на фляге можно заменять крышку, таким образом регулируя поставляемый в организм объём зелья, а само зелье можно распивать многократно. Эффект микстур, вопреки сложившейся игровой традиции, вместо обновления - складывается от каждого применения.
        В общем, с различными зельями ещё предстоит разбираться, кто и как работает на самом деле, однако, неизменным остаётся то, что всё это чревато наркотической зависимостью и общим отравлением организма.
        Забавно.
        Реально полезная продукция появляется с 40-го уровня основного навыка, где постепенно становится доступно создание отваров, влияющих на те или иные характеристики персонажа, а также специальные масла, которыми можно смазывать оружие, и тем самым увеличивать потенциальную мощь, либо вовсе броню, чего мне не доводилось видеть ранее в амплуа данного направления. И это не говоря уже про эликсиры на увеличение основных характеристик, которые идут с 70-го уровня алхимии, и чем дальше в степь, тем только веселее.
        Потому, потребовалось применить внесистемный навык «губозакаточная машина».
        Самые топовые игроки-алхимики, на текущий момент, имеют уровень навыка в районе около сорокового или сорок пятого, и большинство этих алхимиков с начальных волн. Им, конечно же, живётся очень хорошо, но лично мне придётся заниматься алхимией двадцать четыре часа в сутки, чтобы в скором времени настигнуть того же уровня. Скупать товары у конкурентов - как минимум глупо, во всяком случае так думается мне, а в плане продаж есть более выгодное дело.
        Руническое дело.
        Тут всё обстоит несколько иначе - реально полезные чары имеются с самого начала. Взять те же чары на здоровье, которые пользуются огромным спросом, а немного погодя появляются весьма хорошие чары на оружие, дающие дополнительный урон с атаки, по подобию кольца пустоты, а также чары на силу заклинаний и многое другое. Однако, по-настоящему начинать зарабатывать можно только с 20-го уровня ремесла, где открываются чары на восполнение главных ресурсов: здоровья, маны и энергии. Из краткого ликбеза с NPC-ремесленниками выяснилось, что это магия, которая не относится к школе восстановления (понятия не имею об классификации магии, но суть ясна), а из краткого ликбеза с игроками-ремесленниками выясняется другое - это позволяет не тратиться на алхимию, что является решающим фактором в развитии того же магического потенциала.
        Быть магом очень дорого, если нет чар на восполнение маны.
        Заклинателю не надо подолгу сидеть на своей заднице и ждать полного восстановления маны, теряя при этом драгоценное время, которое можно потратить на прокачку. С чарами на восполнение она заполнится до максимума значительно быстрее. Мана, являющаяся до безобразия серьёзным сдерживающим фактором, самый настоящий бич любого, кто решает заняться развитием магического потенциала и пойти по пути волшебника. Мы ведь не забыли про крайне медленную динамику развития? Без столь вкусных чар, которые позволяют восстанавливать ресурс в фоновом режиме подобно выпитой микстуре, прокачка становится изрядно дорогой из-за траты на эти самые микстуры.
        Потому между алхимиками и зачарователями идёт холодная война за клиентуру.
        До этого момента зачарователь-новичок вынужден тратить свои собственные ресурсы, дабы прокачать основной ремесленный навык, используя самый простой ходовой рецепт. Проблема в том, что и себестоимость отнюдь не маленькая, даже у самых простых чар. Большинство опрошенных зачарователей выглядят достаточно бедно, а по их собственному признанию - замечательно, если вообще в ноль выходишь, или хотя бы максимально близок к этому со стороны отрицательного баланса. В связи с чем каждый зачарователь, так сказать, ищет спонсора, на которого работает в дальнейшем и получает некоторую прибыль.
        Зато потом... клиент, помимо оплаты труда, ещё и свои собственные ресурсы предоставляет, лишь бы получить заветные чары. Конечно, чары восполнения вкусны и на здоровье с энергией, они также невероятно ходовые на рынке зачарователей, для воинов не меньшим бичом является энергия, но в жанре MMO любителей магов всегда было в изобилии, а тут они вынуждены пресмыкаться перед обычными смердами, пока не обзаведутся достойным снаряжением.
        Казалось бы, чего тут думать - руническое дело для буржуев, бери алхимию и не выпендривайся.
        Однако...
        Один из игроков (не знаю, солгал или нет) рассказал то, чего нет в гиде: если добиться определённого уровня репутации с мастером, то тот выдаст рецепт на возможность повысить качество предмета. Этим вопросом я тоже озаботился, когда сравнивал трофейное снаряжение с сферической в вакууме продукцией кожевника 2-го и последующих тиров. На текущий момент известно до пяти типов качества: обычное - «белое»; среднее - «голубое»; высокое - «синее»; редкое - «жёлтое»; уникальное - «коричневое». Все ремесленники изначально создают продукцию обычного качества, и вот гадай теперь, так задумано и надо просто приобрести, каким-то образом, более крутые рецепты, или тут что-то совершенно иное.
        Возможность повысить качество, независимо от озвученного фактора, выгодно выделяет руническое дело лично для меня, поскольку такая вещь имеет огромное значение для выживания. Но есть ещё один момент, который выгодно выделяется и не поддаётся сомнению - повышение основных характеристик, таких как сила, ловкость и так далее. Бесспорно, таковое имеется и у алхимии, вот только ситуация аналогична микстурам с чарами восполнения: в случае чар получается перманентный бонус, а не временный, как в случае зелий.

«- Понятно, что на счёт дополнительной величины?
        - Никаких ограничений, но не будь наивным. Если займёшься руническим делом, то сразу всё поймёшь.»
        Этот небольшой кусочек диалога с настоятельницей не отпускал меня до последнего, и теперь я понимаю, к чему она клонила. Если временно забыть о том, что таковые чары становятся доступными аж с 75-го уровня основного навыка, то проблема возникает в величине самого бонуса - всего лишь «+1» к одной из характеристик против «+10» от эликсира. Из чего напрашивается вполне закономерный вывод: стигматы в кольцах действительно чертовски мощные.
        Но самое обидное во всей этой ситуации то, что если кузнец, кожевник и прочие созидательные ремесленники могут разбирать свою продукцию обратно на материалы, тем самым продолжая прокачивать своё ремесло и возвращать часть ресурсов для последующего изготовления, даже алхимик может перегонять зелья в реагенты, то зачарователь не способен распылить чары на составляющие и получить некоторую долю материалов обратно. Даже более того, потребуется немного потратиться на это распыление!
        Гр-р-р-р-х-х-х-бум!
        ...р-Р-р-Р-р-р-Р...
        Прогремела гроза в сопровождении яркой молнии, а содержимое живота трёхэтажным матом выразило своё отношение в адрес моей экономии на еде.
        Ситуация явно не располагает к подобному, но через некоторое время мне, кое-как, удалось уснуть. Сон - единственная потребность реального мира, которую я абсолютно не в состоянии игнорировать. Но, как бы то ни было, надо срочно предпринимать решение и определиться с выбором.
        Где-то вдали послышался колокол Собора Двенадцати, и меня посетила одна идея.
        Сыграем в простую игру: если завтра произойдёт чудо, то я беру руническое дело, а если нет, то алхимию. Довольно глупая игра. Видимо, в лёгкой дрёме мой выбор пал на алхимию. Всё-таки с ней куда меньше возни.
        Потом я понял, что с подобными играми надо быть аккуратнее.
        Глава II
        Пугающе тёмное и пустое пространство.
        Идеальная копия главного храмового зала Собора Двенадцати, без какой-либо утвари и алтаря, а за слуховыми окнами, пусть этого и невозможно увидеть воочию, кромешная тьма. Однако, не смотря на всё это - вижу я словно обрёл кошачье зрение. Не сказать что идеально, максимум удовлетворительно, но и этого вполне достаточно.
        Продолжая не понимать происходящее, окинул залу неторопливым и оценочным взглядом.
        - Ну и куда меня, чёрт подери, занесло на этот раз? - сорвался с уст вопрос в царящую пустоту.
        На месте алтаря обнаружились очертания массивного трона, материал которого больше напоминает обсидиан, и довольно насыщенный. Даже при моей текущей видимости это можно отчётливо разобрать. На троне восседает силуэт в чёрном, подобный непроглядной ночи, от чего по всему телу задвигался спешно возводящий баррикады рой мурашек, выражаемый в качестве набежавшего чувства тревоги. Однако ноги, по собственному велению, начали двигаться вперёд, игнорируя протесты всех прочих обитатели моей виртуальной плоти, прямо навстречу этому таинственному силуэту, не позволяя разуму вмешаться в запущенный алгоритм. Сделав несколько внешне спокойных и равномерных шага и отойдя от плотно закрытых храмовых дверей, я постепенно приближаюсь к центру зала...
        ...Внезапный топот со стороны...
        Сознание вернуло управление над телом, а правая рука молниеносно схватилась за рукоять гладиуса и вытащила клинок, блокируя атаку нападавшего в совершаемом размашистом ударе из-за спины. Противником, неожиданно для меня, оказался Нагибатор228, которого ранее я убил собственными руками. В тоже время стало ясно - это вовсе не он, а некая призрачная проекция. Варварская броня соткана из чёрной энергетической материи, глаза горят красным, а само лицо... пробирает до костей, настолько оно зловещее и источающая неистовый гнев, презрение и жажду крови. Это уже не просто отморозок-школьник, решившийся податься в мамкины бандиты, сейчас это самый настоящий маньяк с многолетним стажем. Не кинуться в бега мне помогло осознание ещё одного удивительного факта - блок, на сколько я успел убедиться, не всегда сводит получение урона к нулю, зачастую лишь к нему стремится, тогда как сейчас оно именно нулевое. Против двуручного меча оппонента.
        Хотя, системный чат вообще пуст, если уж на то пошло.
        Вывод - всё это какая-то нездоровая хрень, а я если и не ебанулся, то близок к этому.
        - Думал, что избавился от меня? - оскалился тот, голос всё столь же мерзок.
        Нагибатор228 отскочил в сторону и вновь ринулся в атаку, применяя знакомые размашистые косые удары. Вот только техника их исполнения куда более профессиональна, нежели это было при нашей первой встрече. В фехтовании я откровенный нуб, даже не взирая на работу с мечом в университетском клубе исторической реконструкции, но отчётливо видно - каждый удар отрабатывается как полагается, с ускорением при непосредственном нанесении, а не в равномерном хореографическом движении, как это любят показывать в фильмах или отрисовывать анимации в играх.
        В голове снова что-то перещёлкнуло, и тело машинально двинулось навстречу вражеской атаке, проскользнув под одним из ударов противника в опасной близости от его клинка. Возможно, пару волосинок на голове он всё же срезал, но этого было достаточно, чтобы вонзить свой меч точно в сердце упыря по самую гарду.
        Кровь хлынула рекой.
        Соперник взглянул на меня с дьявольской улыбкой на лице:
        - Ты-ы-ы-ы, уби-и-и-и-йца-а-а! ХА-ХА-ХА! - сказал он без единого намёка на прежнюю агонию.
        Мгновение спустя ушей коснулся звук бьющегося фарфора, а взор закрыла пелена из вихря серебряных искр. Ещё некоторое время я стоял в полной тишине, крепко держа окровавленную рукоять меча в опустившейся правой руке.
        - Какого чёрта тут происходит?... - на этот раз задал самому себе вопрос.
        Он предполагался риторическим, но ответом послужил низкий, ровный и потусторонний голос со стороны:
        - На пути к Вечности каждый идёт по своим собственным ступеням, неся своё собственное бремя.
        Кинув взгляд в направлении голоса - обнаружил пустующий обсидиановый трон, где ранее сидел силуэт в чёрном. Подойдя ближе уже по собственной воле, на расстояние вытянутой руки, обнаружил по его обеим сторонам у самого подножия то, что выбило из меня каплю ностальгической слезы: мои любимые уникальные предметы, которыми пользовался в прежнем Виртхейме, играя за не менее любимого тёмного стража. Одноручный меч «Всепоглощающая чума» и щит «Заслон Вендиго», квинтэссенции всего фундамента моего билда, основанного на растянутом во времени постоянном уроне, где любой затяжной бой очень часто склонялся в мою сторону. Ведь переждать некоторое время было не проблемой.
        Настоящие игроманы должны понять мои чувства, ведь у каждого когда-нибудь появляется такой предмет, или целая группа предметов, к которым привязываешься достаточно сильно. Причины этого у каждого свои, самые разные и, порою, весьма своеобразные, зачастую не поддающиеся какой-либо логике. Просто привязался, а почему - не важно, потому что гладиолус.
        Уже протягивая свою руку к мечу, до ушей вновь донёсся неожиданный звук:
        - $%&@#... [email protected] &#@$... этих @!#&$%...
        Не похоже на жёстко зацензуренный матерный диалект великого и могучего русского языка, а скорее просто чья-то речь. Совершенно странная и непонятная, но всем нутром ощущаю, как авто-переводчик пытается настроиться.
        Щёлк... тик-тик... щёлк... тик-тик...
        - %#[email protected]рахманы? @[email protected]#! пир [email protected]#!$%@#...
        Щёлк... тик-тик... щёлк... тик-тик...
        Потребовалось около минуты, чтобы я более-менее начал понимать новую речь.
        Говорящие, как слышится мне, обладают каким-то очень странным акцентом, либо таковы пределы адаптивности переводчика. Впрочем, ни к чему его хулить, он и так многократно упрощает мне жизнь и является её неотъемлемой частью.
        - Оставьте их пока что здесь, - сказал один источник голоса.
        - Не сбегут? - поинтересовался второй.
        - Пусть мне отрубят хвост, если это произойдёт!
        Бросив взгляд обратно на трон - теперь отсутствует и он, как и пропали мои любимые уникальные предметы прежнего Виртхейма. Резко окинув взглядом окружающее пространство, я понял, что теперь нахожусь в совершенно другом помещении, которое больше напоминает эфемерный Склеп Пробуждения, но всё в тех же мрачных тонах и без постамента.
        Мгновение спустя, сам не поняв как так получилось, из моего поля зрения исчезло и это, оказавшись в абсолютной пустоте.
        И я проснулся.

***

47-й день месяца Матери Земли.
        Неизвестное время.
        Неизвестное место.
        На утро, как мне показалось по внутренним биологическим часам, проснулся я в крайне неподобающем для себя виде, даже учитывая мой новый образ жизни бомжа. К счастью дело происходит не в очередном саркофаге, а всего-то подвешен вверх ногами в какой-то пещере, где царит отменное амбре сточных вод города. Всего за пару дней я стал настоящим знатоком уличной парфюмерии.
        Первая пришедшая в голову мысль - канализация.
        Теперь закономерный вопрос: какого чёрта?
        Недолгая проба на подвижность намекнула, что дела мои обстоят если не ужасно, то, как минимум, крайне паршиво. Руки связаны за спиной, а связывающая ноги верёвка, собственно, держит меня в подвешенном состоянии. Отбиваясь от вновь набежавших панических атак как от роя надоедливых насекомых, я принялся внимательно рассматривать пространство вокруг, благо имеется хоть какая-то подсветка в лице... крайне подозрительного мха, испускающего тускловато-зелённое свечение. Очень надеюсь, что он не радиоактивный и меня не ждёт облучение, а то местным Рад-Х и Антирадином я, всё ещё, не обзавёлся. Можно, конечно, наведаться в собор... кхм, ладно.
        Беглый осмотр показал, что нахожусь я в небольшой пещерной ложбинке, как мне кажется, где по касательной проходит тоннель. Вишу я на высоте чуть ниже средней... точнее, на этой высоте расположен уровень моих глаз. Однако, не смотря на кажущуюся по первости естественность пещеры, через некоторое время появилась убеждённость в присутствии некоторой фальши, что начало пробуждать смешанные чувства. Стоило глазам привыкнуть к царящему тут мраку, как я сразу же заметил проблему - складывается стойкое ощущение, будто бы кто-то намеренно выдолбил все лишние элементы каменной породы, сделав полноценный ровный пол, стены и потолок.
        Оглядевшись по сторонам, обнаружил пару человек, висящих справа от меня аналогичным образом.
        На вид довольно молодые парни, думается не сильно старше меня. Назваться хорошим психологом, как уже упоминал как-то на лесной поляне, не рискнул бы, но на лицах ребят читается явное уныние и смирение с неотвратимостью того, что должно произойти. Как если бы смотрел на смертника, принявшего свою судьбу и достигнувшего внутреннего спокойствия души.
        Хм...
        С чего бы такие аналогии?
        Не к добру.
        Ближайший ко мне индивид является обладателем средней длины волос, насыщенного коричневого цвета, и правильных черт лица. Не аристократ, явно, но и не холоп, если выражаться в столь примитивной стилистике. Наверно, я бы назвал его приятным во внешности благородным воином, пусть и весьма юным. Тот, кто висит чуть дальше, более простой на вид. Классический блондин с короткими волосами, непослушные локоны которых так и норовят наставить рога своему владельцу. Если выражаться в выбранной ранее манере, то обычный деревенский парень, но с мягкими привлекательными чертами во внешности. В том числе, этому способствуют его чистые голубые глаза, хотя это я уже увидел много позже, как и фиолетовые глаза того юного воина.
        Оба одеты в одинаковое снаряжение: простые на вид лёгкие доспехи, выполненные в сине-голубых тонах и расписанные соответствующими тканями, как декоративное оформление, а поверх белая гербовая накидка. Разглядеть герб невозможно, поскольку подол накидки чудесным образом скрывает его почти полностью под воздействием гравитации. Однако, не смотря на кажущуюся простоту, от предметов исходит аура редкого качества, а если судить по общему внешнему виду в целом, то можно однозначно сделать вывод - ребята сражались доблестно.
        Но вот кто они - тут меня одолевают сомнения.
        Игроков в подобном обвесе видеть не доводилось, а повидал я их за эти дни не мало, при этом сам стиль снаряжения кажется мне до боли знакомым. В упор не могу вспомнить, где видел, но видел совершенно точно.
        - Кхм... - я попытался привлечь их внимание, - прошу прощения за беспокойство, господа, хоть погода к тому и не располагает, но не подскажите ли, что тут происходит?
        Один из висящих, тот который дальний, глядя затуманенными глазами куда-то далеко за пределы стен пещеры, ответил:
        - Избранники, в этом все вы. Относитесь ко всему происходящему без тени серьёзности, будто находитесь в игре.
        Голос только сильнее укрепил образ обычного, но мягкого в поведении, деревенского паренька. Судя по манере речи, это один из NPC, который сегодня встал не с той ноги... а-а-а... ну да, точно. Предполагаю, что второй тоже является коренным жителем.
        - Я, так понимаю, что вы коренные жители Хайгарда?
        Близ висящий едва уловимо усмехнулся на достаточно низком для своих лет тембре:
        - Скоро мы превратимся в бывших коренных жителей Хайгарда...
        - Беримир, и ты туда же? - продолжил прежний в заданном обречённом стиле. - Может мы чего-то не знаем о тебе? Неужели ты, на самом деле, первый избранник?
        - Ох, товарищ Миодраг, да и ты недалеко ушел, как погляжу. Может тоже из этих?
        Из разговора обоих визави я понял только одно - ближайшего ко мне зовут Беримир, а дальнего Миодраг, и оба действительно коренные жители. Вот только на понимание самой ситуации это никак не отразилось, а по их манере речи ясно, что они в курсе происходящего.
        Я постарался придать голосу больше серьёзности:
        - Ребят, можете думать о избранниках всё что угодно, ваше право, но я вынужден настаивать на своей просьбе - что здесь, чёрт подери, происходит? Почему мы висим вверх ногами в какой-то канализации?
        - Беримир, гляди, а парнишка-то смышлёный, сразу догадался где мы находимся.
        - Миодраг, так может поведаем ему о происходящем?
        - Почему бы и нет, кхм-кхм... - откашлявшись, дальневисящий собеседник начал голосить всё тем же мягким, но уже офицерским тоном, - мистер знаток хайгардовских территорий, довожу до вашего сведения, что мы действительно находимся в канализации города!
        Дальнейшую эстафету подхватил близвисящий:
        - Если быть более точным, то мы находимся в самых дебрях катакомб где-то под ремесленным или исследовательским кварталом. Эти коммуникации выстроены нашими бравыми предками при использовании целой сети пещерных тоннелей естественного происхождения. На сегодняшний момент структура уже утратила своё былое величие, однако, вполне неплохо справляется со своей основной задачей по сей день.
        - К сожалению, - продолжил Миодраг, - по ряду некоторых причин, это место превратилось в рассадник мутантов самой разной народности. Начиная от периодически встречаемых черепах-монстров, эволюционировавших от дальнего предка травяной черепахи с лугов под воздействием мучных алхимических изделий круглой формы и с обилием изрядно заплесневелого сыра, который и сам не прочь полакомиться черепахами, и заканчивая наиболее часто встречаемыми тут обитателями крыс-мутантами.
        Щека нервно дёрнулась, а в голове что-то неприлично щёлкнуло:
        - Чо блять? Черепахи-монстры? Крысы... мутанты?
        - Да, мистер знаток хайгардовских территорий, они самые... - Миодраг, с тяжестью в улыбке, усмехнулся как-то неуверенно.
        - Хотя, - задумался Беримир, - избраннику, который появился у нас лишь несколько дней назад, наверно, неизвестно кто это.
        Я действительно не имею ни малейшего понятия.
        Если опустить реально криповую ремарку об черепахах и таинственных мучных изделий алхимиков, то об крысах-мутантах могу лишь догадываться исключительно по опыту из других RPG-игр. Крысы уже давно стали бессмертной классикой жанра. Как над ними только не издевались, либо - как только они не издевались над самим игроком, если вспоминать совсем уж бородатые игры, в которых управление и игровая механика даст прикурить многим современным, ориентированных на хардкорных игроков...
        Потому, я всем своим видом намекал на пояснения, и Беримир не заставил ждать:
        - Мерзкие отродья, грызущиеся как между собой, так и периодически вылезающие на малолюдные улицы города в ночное время, особенно при плохой погоде. Редко, но иногда используют упомянутых черепах, которых отлавливают и используют в качестве таранного средства передвижения, сбежать от которого на открытой местности та ещё задача... хотя, вроде как достаточно хорошенько прыгнуть на панцирь сверху, особенно под воздействием особых грибочков. На вылазках стараются держаться тени и не показываться на виду, выискивая свою добычу, которую усыпляют специальным снотворным и тащат к себе в убежище. Чаще всего шастают по ночному ремесленному кварталу, но, порой, можно встретить и в трущобах. Впрочем... - визави серьёзно призадумался, - с недавних пор они боятся туда соваться.
        Я не сдержался:
        - Только не говори, что они питаются разумными?
        - О-о-о, Миодраг, гляди-ка, а мистер знаток хайгардовских территорий ещё и в местной фауне разбирается, аки профессор Фаринборгского Университета.
        - Уму не постижимо, кажется мы нашли уникума.
        В такие моменты забываешь про виртуальность мира и хочется как следует заехать по физиономии этих NPC, но вместо этого пришлось сделать глубокий вздох, пропуская колкости мимо ушей. Ссора с местным населением мне ни к чему, отношения и без того напряжённые.
        Кстати, было бы не плохо узнать статус этих ребят:
        - Эм... ребят, а чем вы занимались до того, как угодили сюда?
        Мои собеседники переглянулись между собой, и Беримир ответил за двоих:
        - Пару месяцев назад окончили университет и вступили в ряды городской стражи, пошли по стопам своих отцов...
        Точно!
        Вот где я видел это снаряжение - городская стража! В таком случае, с ними совершенно точно не стоит ссориться, это может плачевно обернуться для меня, либо просто неприятными последствиями в будущем.
        Тем временем Беримир продолжал:
        - Патрулирование территории в неблагоприятную погоду, как правило, поручают новичкам. Вот и делаем мы как-то очередной обход по вверенному нам участку, как вдруг видим диво дивное - шайка крыс-мутантов тащат нордического паренька, который с недавних пор “поселился” в ремесленном квартале нашего славного города. Делать было нечего, забили тревогу да давай бежать на выручку. Вот только беда приключилась, не рассчитали мы свои силушки. Оказалось этих крыс куда больше, чем по первости. Изрешетили нас своими сонными дротиками, превратив в новый подвил лугового дикобраза. Теперь мы тут, вместе с тем нордическим пареньком, который неожиданно оказался знатоком хайгардовских территорий и профессором Фаринборгского Университета.
        Не смотря на вновь возникшее желание откровенно заехать ему по морде, мне всё же стало неловко и стыдно. Ребята честно исполнили свой долг, даже не смотря на явную неприязнь к игрокам, и, пытаясь помочь мне, пока я дрых без задних ног, сами угодили в лапы неприятностей...
        Так!
        Разложим всё по полочкам.
        Во-первых, монстры похитили меня прямо с МИРНОЙ зоны. Во-вторых, пусть эти монстры и вынуждены скрываться в тени, но с их толпой не смогли справиться даже стражники, а значит вторые не всемогущие, как и первые далеко не столь слабы. В-третьих, эти монстры жрут разумных... ну спасибо и на том, что не сразу! Дескать, чего тратиться на сохранение добычи в разделанном состоянии, если можно подержать в живом и сохранить все соки. Очень, сука, находчиво с их стороны, заодно и от говна можно избавиться естественным путём.
        Богиня - какого хуя тут творится?! Алло!
        Кажется ей удалось вынудить меня тратиться на комнату в трактире. Если же даже там не будет никакой гарантии безопасности во время сна, то... так, к чёрту лишний негатив. Сейчас главное выбраться отсюда.
        Вот это уже следующая проблема - как, чёрт подери, отсюда выбраться?
        Стоп.
        У меня же тут целых два хайгардовца:
        - Ребят, насколько я помню, настоящими знатоками хайгардовских территорий и профессорами местной фауны являются коренные жители. Вам даже карты не требуются, которые для избранников весьма необходимы, - я намеренно сделал акцент на картах. - Это действительно так? Знаете путь отсюда на поверхность?
        - Миодраг, а паренёк не лыком шит, огрызаться умеет.
        - Да, смог подловить нас, один-один.
        - Значит, вы не знаете дорогу отсюда?
        - Увы... - в голос ответили оба.
        Скверно.
        В таком случае придётся опираться на правило правой руки и просто надеяться на чудо. Но, для начала неплохо бы избавиться от этих верёвок...
        Окинув себя пристальным взглядом, я немного успокоился.
        Надетое трофейное снаряжение всё ещё при мне. Поскольку в этом Виртхейме вполне реально запачкать свою экипировку грязью и прочими подобными факторами, то на ночь я, обычно, переодеваюсь в варварскую броню. Это позволяет мне содержать обычную одежду в чистоте и представать перед коренными жителями в презентабельном виде. Осталось лишь проверить содержимое рюкзака, а то вдруг чего...
        ... не понял...
        Попытка открыть профиль была безуспешной, сколько бы я не старался.
        Уверен, символ вырисовываю правильно, но все попытки безуспешны - почему?
        - Ребят, а вы можете открыть окно Вермёгины?
        Мои сокамерники взглянули на меня в недоумении.
        - В текущем положении ты его и не откроешь, - помотал головой Беримир.
        Замечательно, это сильно усложняет процесс освобождения. Однако, на ум сразу же пришёл другой вариант, который я поспешил озвучить:
        - А с помощью магии нельзя выбраться?
        - Где-то недалеко располагается рассеиватель, - задумчиво проговорил Миодраг. - Ты не держи крыс-мутантов за полных идиотов, они прекрасно понимают, как не дать своей жертве сбежать.
        Ситуация оказалась ещё более превосходной.

«- Думай мозг, думай!»
        Я вишу вверх ногами. Связан по рукам и ногам. Руки за спиной. Вызвать профиль невозможно и, как следствие, невозможно снарядить меч, что бы за его счёт освободиться от пут. Да, пусть я и надеваю варварскую броню, но оружие оставляю в рюкзаке, чтобы не мешало спать... да и незачем это, было. Надо бы скрытый кинжал какой прикупить на такие случаи... главное без отрубания безымянного пальца.
        Невозможность использовать магию в корень добивает.
        Нужен неординарный подход, который, при этом, не выходит за пределы местных законов физики при всей их абсурдности и сюре. Что же это может быть? Если этот виртуальный мир старается казаться реальным, тогда просто обязаны быть особые «фичи» на стыке столь разномастных миров, как, например, свободное взаимодействие с одеждой и предметами экипировки...
        ... погоди-ите-ека...
        В голове наконец-то вспыхнула одна очень гениальная идея. Вполне возможно, что крысы-мутанты всё же допустили одну роковую ошибку и недооценили свою добычу. Приложив некоторое усилие в мышцах ног и прессе, я сложился клубочком и провёл руки под ногами... эм, точнее, в текущей позиции - над ними.
        Одна верёвка упёрлась об другую.
        Если авантюра сработает немного не так, то будет очень больно, но чем чёрт не шутит. Всё-таки держащая верёвка потолще, так что надеюсь на благоприятный исход, если сработает. Я принялся интенсивно тереть верёвки друг об друга, стараясь концентрировать поперечную линию трения на той из них, которая связывала мои руки, хотя делать иное было бы банальнейшим образом комфортнее. Потребовалось не многим больше часа, как мне показалось чисто субъективно, беспрерывной работы в крайне непрезентабельной и неудобной позе.
        Верёвка, связывающая руки, успешно лопнула в месте трения, но не уничтожилась.
        Как и предполагал, вспоминая кусок ступеньки от лестницы Склепа Пробуждения - при утрате своей прочности предмет не обязательно должен разрушаться и пропадать вовсе, он вполне может переопределиться системой как несколько новых предметов со своими параметрами и своей собственной прочностью. В данном случае: одна верёвка превратилась в две меньших, от изначального, размеров.
        - Миодраг, да у нас тут фокусник объявился...
        - Да уж, Беримир, чудеса иногда случаются...
        Избавив руки от пут, я сразу же попытался открыть окно профиля.
        Облегчённый вздох.
        Работает, даже с учётом висения вверх ногами. Значит, для возможности вызвать окно профиля требуются, как минимум, свободные руки, а иначе «огромный чёрный хер» тебе в самые изысканные места.
        В рюкзаке всё на своих местах, от чего последовал второй облегчённый вздох, и сразу же снарядил родименький гладиус. Вытащив материализовавшийся меч из ножен и ухватившись левой рукой за держащую меня верёвку, я принялся аккуратно пилить её ниже точки хвата. После благополучного приземления, избавился от остатков надоедливой верёвки и взглянул на стражников.
        Ребята явно удивлены, но попросить помощь им что-то мешает.
        Ну, я человек простой, меня просить не надо. Не спеша спустив ребят на каменистый пол, помог им избавиться от пут. Пока те разминали свои затёкшие конечности, я собрал все валяющиеся верёвки и закинул их в рюкзак. В хозяйстве всё пригодится.
        Перед закрытием окна внимательно окинул взглядом стражников - они явно без оружия.
        Глубоко вздохнув, материализовал н’гусу в одной руке и тренировочный одноручный меч, что ранее изготовила для меня Лорэль, в другой. Это самое тривиальное оружие 1-го тира кузнечного дела, которое изготавливается из, чисто внешне, самой обычной древесины. Эдакий пробный вариант как для ремесленника, так и для бойца, вооружённого им. В сравнении с оружием склепа атакующие параметры однозначно хуже, всего лишь 4 СА на фоне 12 СА, ровно в 3 раза. Однако, это лучше чем ничего, а гладиус не отдам... моя прелесть...
        Но всё равно, скажи кому, что я только что сделал - засмеют.
        Стражники одобрительно кивнули и молчаливо приняли предлагаемое оружие. Миодраг отказался от двуручного меча в пользу товарища, взяв себе тренировочный, после чего я кинул каждому из них по приглашению в группу. Они и тут согласились без слов.
        Слева обзора появилось два фрейма.
        После имени каждого, в скобочках, стоит очень знакомая аббревиатура - «NPC». Вновь вытащив гладиус из ножен, мы, втроём, не торопясь двинулись направо по пролегающему через пещерную ложбинку тоннелю.

***
        Перспектива очередного смертельно опасного приключения.
        Шикарно...
        Честно, вот вообще не улыбает меня подобное, однако, если взглянуть на ситуацию объективно, то нынешнее положение дел не идёт ни в какое сравнение с тем, что творилось в Таинственном Лесу. На моей стороне, сейчас, целых два городских стражника, которые априори сильнее любого, даже самого топового, игрока. Иначе в страже просто теряется смысл. Опустим тот факт, что ребята слились толпе крыс, ведь слабее игроков они от этого не становятся. Напротив, это позволяет мне воспринимать их как обычных людей, а не имба-терминаторов.
        В блуждании по тоннелю мы провели недолго, чуть меньше пяти минут, и за это время успели наткнуться на прочие ложбинки, очень похожих на покинутую нами. В некоторых из них даже оказались скелетные останки. Гуманоидных, но явно не человеческих, у людей нет хвоста.
        При переходе тоннеля в другой, более широкий, мы столкнулись со своими якобы надзирателями.
        Четыре антропоморфные и прямоходящие крысы, ростом с обычного человека и со светящимися красными глазами. На торс напялены разного рода обноски одежды или лёгкой брони, а на ногах потрёпанные штаны или просто повязки, чтоб срам прикрыть. Оружия не обнаружено, но острые когти и два угрожающе торчащих резцовых зуба явно служат отличной заменой.
        - А-а-а-а! Чёртовы рахманы сбежали! - загорланил на всю ивановскую один из четвёрки. - Скоре...Е-Е-Е!...
        Договорить зубастый не успел.
        Беримир, держа меч перед собой рукоятью вверх, сразу же влетел в него на настолько резвой скорости, аж клинок всё ещё окутывали остатки свечения навыка. Зубастого противника выбило из равновесия, из-за чего тот кубарем откатился в сторону и смачно приложился затылком об каменную стену. Могу поклясться, что в этот момент я заметил едва уловимые глазом звёздочки над его головой, но дальнейшее развитие событий меня удивило ещё больше. Беримир, изогнувшись корпусом и отведя клинок в сторону, применил то, что в прежнем Виртхейме называлось «циклоном», а я, в свою очередь, пытался воспроизвести в склепе.
        И ведь ещё какой!
        Если там это была обычная массовая атака вокруг себя, то в исполнении стражника этот навык заиграл совершенно иными красками. Попав в эффективный радиус создаваемой воронки, а в ограниченном пространстве от неё физически некуда деться даже в условиях такого широкого тоннеля, крысы-мутанты неизбежно начали притягиваться к эпицентру созданного вихря.
        - [Trela rudlag... die a? varnarleysi ull'gern fra... eldingar hringras...]
        Оставшийся в стороне Миодраг, на невероятно быстрых скоростях, буквально за считанные секунды зачитал весьма длинное заклинание и сплёл на кончиках пальцев обеих своих рук конструкт заклинания, из которых тут же вырвалась цепная молния. Молния, аккуратно обходя тело союзника стороной, каждый раз поражая противника в порядке живой очереди, помимо привычных глазу разрядов несла в себе некое чёрное марево, перекидывая этот странный эффект на защитное снаряжение грызунов. Те, как только были подвержены воздействию загадочной молнии, не в силах двигаться из-за ошеломления, и под аккомпанемент криков агонии, сразу же после этого угодили в поток импровизированной циркулярной пилы с люто вращающимся Беримиром в центре всего творящегося безобразия.
        Идеальная командная игра без слов - всё выполнено чётко и быстро.
        Мобов не стало буквально секунд за семь, превратившись в окровавленные и изрубленные тушки нечто гуманоидного, а по близ расположенной местности тоннеля то и дело валяются отрубленные конечности и всякие прелести “внутреннего” мира жмуриков.
        Мда... воистину, смертоносное комбо.
        Таких союзников Нифуру с Лютобором в помощь, и был бы абсолютный успех в их нелёгкой компании. Понятно, почему настоятельница посоветовала прокачивать репутацию с городской стражей и нанимать их на дела подобного рода. На таком фоне, поневоле, чувствуешь себя очень ущербным.
        Стряхнув кровь с клинка резким дуговым взмахом, Беримир взглянул на меня как ни в чём не бывало:
        - Неплохой меч, пусть и слабоват.
        Даже комментировать не буду...
        Нет, тебя на полном серьёзе не смущает тот факт, что вы оба просто в одну калитку разбили лица этим монстрам, считай что, моментально?! Какой к чёрту слабый?! Блять, да если в тебе столько дури, то почему же ты не смог самостоятельно освободиться от верёвок?! Мозга что ли не хватило потереть их друг об друга?!
        Видя моё немое негодование на лице, Беримир истолковал это по-своему и обеспокоено поинтересовался:
        - С тобой всё в порядке?
        - Э-э... да...
        У меня просто нет слов, чтобы описать своё шоковое состояние.
        - Слушай, Миодраг, наложи-ка на него несколько заклинаний поддержки, на всякий случай.
        Второй напарник открыл профиль, несколько раз потыкал дисплей и материализовал в руке три небольших и максимально простеньких кристалла: два белоснежного цвета и один зелённого. Внутри каждого происходит некая пульсация, эффект несколько схожий с рогами и копытами фалумов, а внешне имеют достаточно ровную огранку. Однако, присмотревшись внимательно - не похожи они на обработанные классические драгоценные камни.
        Далее в меня последовала тирада из цепи заклинаний.
        - [Trela rudlag... Goliaf skjoldinn... Gnured!], [Trela rudlag... blessunar u?ald... Gnured!], [Trela rudlag... blessunar munum... Gnured!]
        За каждое произнесённое заклинание псевдокристалл в руках Миодрага сперва начинал пульсировать многократно ярче, а после разлетался вдребезги, обращаясь в эманации мистической энергии, которые, летя в мою сторону, реконструировались в некий предопределённый порядок частиц, после чего меня окутывал визуальный эффект зачитанного заклинания. И каждый раз, тело вновь и вновь испытывало внеземное наслаждение от прилива невероятной мощи, но, вместе с тем, какой-то странной и неестественной. Разум понимает, что она всего лишь магия, а не реальное приобретение. Иллюзия силы. Мнимое могущество. Вот только продолжи Миодраг накладывать заклинания подобного рода, и, наверное, я на полном серьёзе утрачу восприятие того, где находится моя родная сила, а где заимствованная.
        Игровые пороки в особо яркой и извращённой форме.
        Кажется, теперь до меня начинает в полной мере доходить сакральный смысл «разума» с его расширением предела получаемой положительной магии. Разум реально требуется прокачивать, что бы продолжать воспринимать подобное как нечто инородное и не стать зависимым.
        Миодраг опустил руки и с довольным видом кивнул:
        - Думаю, этого хватит. Если применить больше заклинаний, то могут возникнуть проблемы.
        Этот мир пытается казаться реальным. При том, что его законы физики подчиняются, в наибольшей степени, особенностям игровой механики. Однако, некоторые вещи реализованы совершенно иначе, нежели это сделано в играх. Вряд ли бы я когда-нибудь испытал нечто схожее, будучи в самой игре, максимум негативный эффект при “передозировке”.
        А тут я оказался на грани срыва...
        Противостояние между разумом и параноиком вспыхнуло с новой силой, потому я решил отвлечься на свои возросшие параметры, и... кажется, мне не стоило фокусировать зрение на появившихся иконках только что наложенных баффов, ибо после этого мне просто хотелось орать матом от изумления.

«ЩИТ ГОЛИАФА»: ВАШИ ПОКАЗАТЕЛИ ФИЗИЧЕСКОГО И МАГИЧЕСКОГО
        СОПРОТИВЛЕНИЯ УВЕЛИЧЕНЫ НА 18. ВРЕМЯ ЭФФЕКТА - 20 МИНУТ.

«ВЫСВОБОЖДЕНИЕ ВНУТРЕННЕЙ ВЫНОСЛИВОСТИ (МАЛОЕ)»: ВАШ ПОКАЗАТЕЛЬ ВЫНОСЛИВОСТИ
        ДОПОЛНИТЕЛЬНО УВЕЛИЧЕН НА 20. ВРЕМЯ ЭФФЕКТА - 20 МИНУТ.

«ВЫСВОБОЖДЕНИЕ ВНУТРЕННЕЙ ВОЛИ (МАЛОЕ)»: ВАШ ПОКАЗАТЕЛЬ ВОЛИ ДОПОЛНИТЕЛЬНО
        УВЕЛИЧЕН НА 20. ВРЕМЯ ЭФФЕКТА - 20 МИНУТ.
        Мои глаза сами собой укатились влево: здоровье (339 из 394), мана (40 из 40), энергия (100 из 135).
        Панически открывая окно профиля, я сразу же пробежался по прочим затронутым параметрам: регенерация здоровья «17.60» через каждые «21.40» секунд; регенерация энергии «7.01» через каждые «21.00» секунд; физическое сопротивление «24»; магическое сопротивление «18».
        Великолепно!
        Если опустить тот момент, что здоровье сразу же возросло на 55 единиц, главным фактом тут является совершенно другое - ранее я подсчитал, что одна единица выносливости даёт мне порядка 2.1 единиц здоровья, но сейчас картина иная: я получаю... около 2.5 здоровья за каждую единицу стата!!! Выходит, что формула нелинейная, и эффективность каждой единицы растёт с наращиванием характеристики. В том числе, нынешний показатель выносливости находится на отметке 28, а не 27, как должно быть. Значит, расовый бонус работает не только на базовую величину, но и на дополнительную!!!
        Всё это говорит о том, что надо брать руническое дело!
        Даже если в начале имеется только «+1 к характеристике», то, в перспективе полной сборки, умножая её на количество возможных для соответствующего зачарования вещей получаем схожую с эффективностью текущего заклинания поддержки величину.
        И на этом месте я, вдруг, вспомнил про эликсиры, обладающих аналогичным эффектом.
        Они, несомненно, резко начинают проигрывать по итоговой эффективности, однако, зачарованием перманентно можно поднять только одну единственную характеристику, тогда как эликсиры, в теории, можно хоть и временно, но выпить на все. По общей эффективности алхимия всё равно выигрывает... с другой стороны, а что мешает комбинировать оба направления?
        Блин...
        - Нордический парниш, ты свежевать-то эти тушки будешь? - вывел меня из глубин сознания голос Беримира.
        - Свежевать?
        - Только не говори, что не знаешь об этом...?
        Нет, понять-то понял, это один из добывающих ремесленных навыков, который позволяет разделывать мёртвую тушу и получать с неё много разномастных услад для задротской души. По словам опрошенный - порой можно вытащить реально ценные плюшки. Назвать это обычным дропом нельзя, то скорее выражается в том, что имеется при мобе и не относится к его телу напрямую, например броня. А вот за счёт свежевания добывается то, что имеет непосредственное отношение к разделываемой туше, так сказать «её родимое».
        Беда в том, что у меня не изучен навык свежевания.
        Интереса ради как-то убил в подворотне ремесленного квартала обычную крысу и попытался её разделать. Максимум что удалось получить, так это её потрёпанную шкурку в количестве одной сферической в вакууме единицы, обычного качества. По словам Ариин этого даже на перчатку 1-го тира не хватает, при чём очень сильно. Всё остальное потенциальное добро превратилось в месьево под общим названием «потроха».
        - Почему же, в курсе, но я не учил этот навык, испорчу же.
        - Ну тогда это моё, если не возражаешь.
        Я утвердительно кивнул и взглянул на Миодрага, а он на меня.
        - По полам?
        - По полам.
        Мы разделили между собой дроп, ведь тушки один чёрт надо раздевать для свежевания.
        Беримир убрал меч в ножны и, вытащив из своего волшебного рюкзака простенький на вид разделочный нож, принялся филигранно-аккуратно, но в темпе вальса, потрошить тела павших, собирая крысиные шкуры, шерсть, хвосты, зубы и многое другое. Не удивлюсь, если его навык свежевания упирается в непреодолимый тут 249 уровень. Мой улов, как и улов Миодрага, многократно скуднее: два не полных комплекта потрёпанной лёгкой брони обычного качества, параметры которых хуже моего текущего защитного снаряжения в разы. Кажется, это 0.5-й тир, если бы он существовал.
        - Кстати говоря, - начал Миодраг, подходя к своей доле, - твой метод помещения предметов в зазеркалье души очень странный. Разве ты не слышал о касании Абхолена?
        - Это ещё что?
        Ответом мне послужила следующая демонстрация: из сложенного кулака Миодраг откинул сомкнутые между собой указательный и средний пальцы, очертил круг как при вызове окна профиля, но вместо «Ви» вписал пятиконечную звезду без финального штриха. Такой символ, иногда, рисуют некоторые панки-анархисты вместо нормальной «А». После данной манипуляции сомкнутые пальцы Миодрага тут же охватились светло-синим свечением. Поочерёдно касаясь предметов, их охватывало характерное сияние с последующим рассеиванием в пространстве. Разомкнув пальцы, свечение на них пропало.
        Не трудно догадаться, что сейчас произошло.
        И, кажется, я догадываюсь, почему настоятельница посмеивалась над моим методом помещения предметов в рюкзак, хотя могла ведь сказать... засранка!
        - ... надо будет поговорить с настоятельницей... - пробормотал я себе под нос обиженным голосом.
        Свежевание, в целом, заняло не больше двух минут, ибо Беримир очень ловко орудовал разделочным ножом. Мастер своего дела. Так что на встречу приключениям мы отправились вновь достаточно быстро.

***
        По пути мы столкнулись с небольшими группами крыс-мутантов ещё раза четыре.
        Где-то больше, где-то меньше, но всех их постигла одна и та же участь: фаршировка и мародёрство с последующим свежеванием. Вроде бы и опасная ситуация, находимся хер знает где, где-то внутри царства крыс-мутантов, а ведём себя как типичные задроты на прогулке при прохождении очередного данжеона. И ладно я, игрок как ни как, но вот что с этими двумя не так?...
        NPC, который качается на другом NPC?
        К счастью для меня, минут двенадцать блужданий спустя, мы наткнулись на узенькую канализационную речку, нежели я успел развить ту мысль до пугающих оборотов. Русло обрамлено большими каменными кирпичами, окончательно завершая весь этот искусственный образ пещерного тоннеля. Теперь он больше походит на самый настоящий канализационный сток, чем на естественные пещерные коммуникации.
        Самой речке я не придал особого значения, но вот стражники:
        - Все канализационные стоки сводятся к подземному озеру, - Беримир ввёл меня в курс дела, - а от озера идёт общий сток наружу, пролегая прямо под стенами города, недалеко от русла Холресии.
        - Если идти по течению, то в скором времени выберемся отсюда, - добавил Миодраг.
        Вот оно что.
        Свои поиски мы продолжили отправившись вдоль этой реки, в направлении её течения. Небольшие группы крыс, как и ранее, всё также периодически попадаются, но силами командной работы, в которой я ответственно отыгрываю роль вагона, все они пали перед нашим могуществом. В некотором роде, рядом с этими двумя задротами местного разлива, я даже почувствовал себя в абсолютной безопасности. Мало того, что вагоном водят по данжеону, делая основную работу в плане зачистки, так ещё и халява перепадает в виде низкоуровневых вещей. Может это и не 0.5-й тир, а какой-то до безобразия хреново сделанный 1-й, однако, если обноски склепа скупили в мгновение ока, то и это, возможно, улетит как горячие пирожки.
        Иными словами - я буквально становлюсь богаче, ничего не тратя взамен.
        Около получаса мы шли вдоль реки, после чего очутились на своеобразном миниатюрном балконе без перилл, откуда открывается вид на по-настоящему колоссальных размеров пещеру-котлован. Реально огромедное пространство, внизу которого располагается то самое озеро. Озеро из самых разнообразных и дурно пахнущих сортов нечистот со всего города, которые только возможно было сюда слить. Все санитарные службы нашего мира забраковали бы эту их систему канализаций единогласно.
        Отвратительно, блять.
        - Вот же ж Падший, придётся искать другой путь, - выругался Миодраг.
        На протяжении всего моего недолгого проживания в черте ремесленного квартала, я то и дело слышу местный ругательный диалект, который основывается на весьма однозначной ненависти к Безымянному, он же тринадцатый зодиак или Падший. Это ещё больше побуждает меня окунуться в местный лор и подробнее узнать об ключевых фигурах, а также про особо важные события, но свободного времени нет.
        Причина недовольства Миодрага в конкретно данном случае - мы находимся практически на самом верху котлована, где каменистая стена имеет почти идеально вертикальное положение. В высоту это пространство описать сложно в силу скудного освещения, но примерно с двадцатиэтажный дом, если не больше, а вширь оно вполне может потягаться как минимум с половиной той лесной поляны, где респавнятся новоиспечённые избранники Судьбы. Впрочем, видимость здесь значительно лучше, поскольку, помимо подозрительно светящегося мха, в каменной породе присутствуют редкие кристальные вкрапления. Излучаемый ими свет раз в десять сильнее. Мешает, разве что, мешанина из разнообразных цветов.
        - Мда-а-а, придётся искать другой путь... - подтвердил Беримир, также разглядывая всё это пространство. - Здесь спускаться не вариант.
        Основной план состоял в следующем: добраться непосредственно до мерзкого озера и пройти вдоль его береговой линии, где наклон стен позволяет сделать это без надобности нырять в отстои. Если мы попытаемся спуститься здесь, то, определённо, можно достаточно легко навернуться, но всё же хвататься есть за что. Даже не требуется быть отпетым скалолазом.
        - Почему же не вариант? - пробормотал я, разглядывая поверхность каменистой породы.
        Неприятно, конечно же, если вдруг сорвёшься и рыбкой нырнёшь в это великолепно пахнущее озеро соответствующего цвета. Но ведь потом можно просто отмыться или, на крайний случай, одежду сжечь к чёртовой матери, а самому принять какую-нибудь особую процедуру очистки из водярного бассейна.
        Главное то, что выход совсем рядом.
        Сохраняя каменное лицо, Беримир ответил:
        - Ты можешь лезть, на здоровье, только предупреждаю заранее: в озеро слито немало мощных химикатов для нейтрализации токсинов и прочей гадости, и их концентрация откровенно зашкаливает, разъедая живую плоть за считанные минуты. Если ты не обладаешь аномально быстрой регенерацией здоровья и высокими показателями сопротивления, то растворишься если не моментально, то весьма быстро, и поверь - мучительно.
        Да что с вами, блять, не так!?!?
        Как ваше общество вообще допустило подобное?!?!
        Вместо этого я озвучил иное:
        - А это не загубит окружающую среду? Насколько я понимаю, общий сток ведёт наружу и...
        - Не беспокойся, - прервал меня Миодраг. - На протяжении всего общего стока расставлено множество магических фильтров, которые эти самые химикаты не пропускают дальше. На выходе вода уже полностью очищенная и без каких-либо вредных веществ.
        К горлу подступил огромный ком не пойми чего.
        Отчасти вина лежит на плечах царившей тут атмосферы, но наибольшею лепту внесли подробности канализационной системы города. Ну точно забраковать надо, прям напрашивается. Ещё теперь и воду пить из речушки не смогу за пределами города. Плевать, что местные работяги заботятся об окружающей среде и нейтрализуют вредные вещества, а сами химикаты не пропускают дальше общего стока.
        Просто в пекло это дерьмо, так, на всякий случай.
        Ещё раз окинув пристальным взглядом стены котлована, попробовал мысленно проложить наиболее оптимальный и безопасный маршрут, но всё сводится к банальному рандому - ты либо сорвёшься и сдохнешь, либо каким-то чудом сможешь спуститься и пройти по береговой линии. Стоит ли говорить, что итоговые оценки мероприятия не очень-то оптимистичны? А поскольку угодить в лапы абсолютного растворителя желания нет ни у кого, то единогласно была принята идея вернуться немного назад, где имеется развилка.
        Вернувшись и свернув в одно из ответвлений, мы продолжили блуждать по дебрям катакомб.
        Опять столкнулись с ещё несколькими группами крыс-мутантов, судьба которых столь же очевидна, как и наши шансы на успешный спуск по вертикальным каменистым стенам. Однако, нам несколько раз удалось найти спуск на ярус ниже. Тоннели тут оказались более широкими, циклон Беримира уже не так сильно выделяется, но по-прежнему остаётся ужасающим орудием геноцида. И буквально через неизвестный промежуток времени, когда мы разделались с очередной мини-группой, внезапно налетели на другую - целая орда хвостатых мутантов поджидала нас в достаточно обширной пещере. Заставленная разного рода утварью, она больше напоминает общую залу их местной казармы, хотя может оказаться, что это нечто другое.
        - Ить, зараза... - мои глаза округлились в пять рублей.
        - А-а-а-а-а! Хватайте этих чёртовых рахманов!! - басисто заверещал один из крыс.
        Если судить по его более заметным габаритам и наличию довольно неплохого снаряжения, то можно предположить, что он, скорее всего, предводитель хвостатой орды. В каждой руке держит по массивному крюку, словно отпетый пират прошлого, а после “приветственного” обмена репликами уши заложил горловой боевой клич, разнёсшийся невидимой волной по всей пещере.
        Даже потолок немного осыпался.
        Вдохновлённые силой командира - крысы, с выставленными пиками вперёд и крича что-то совершенно невразумительное, ринулись в нашу сторону. Глаза их сверкают более насыщенным и враждебным красным цветом, а из пасти брызжет слюна.
        Будь это всё обычной игрой, просто очередным данжеоном в Виртхейме, у меня бы не возникло мысли остановить Беримира, готовящегося к атаке. Однако, не взирая на прорву игровых условностей, всё же этот мир потрясно эмулирует реальность. Меня сковал страх. Всё, на что хватило моих сил в конкретное мгновение, это временно высвободить на волю внутреннего паникёра и схватить Беримира за плечо.
        - Сматываемся! - выдал я команду в полный голос, и плевать что подумают стражники.
        Если хоть немного подумать над сложившейся ситуацией, логически, то это тот самый случай, когда количество преобладает над качеством. Тем более основная боевая сила сосредоточена на Беримире, а магия Миодрага далеко не панацея, она больше поддержка. Среди игрового люда такая тактика ещё известна как «закидывание трупами». Нас просто сметут, рано или поздно, а возможность воскрешения отсутствует.
        - Ноги в руки и бегом! - согласился Беримир.
        Ни кто из стражников не стал спорить с принятым решением, напарники оказались полностью солидарны со мной в этом вопросе. Таким вот образом начался очередной марш-бросок, только на этот раз по канализационным тоннелям. Мы не заморачивались в выборе направления и просто бежали куда глаза глядят. Пробегали много. Достаточно много. Пиздец как много. Показатель усталости начал подходить к «70%», что не могло меня не радовать... а набранный хвост из хвостатых разросся, по итогу, раз эдак в два-три от изначального. Моя вчерашняя шутка про паровозики решила воплотиться в реальность настолько быстро, что я даже толком не успел заняться ремеслом.

«- Сюда бы моего тёмного стража с его чумой...» - пришло на ум само собой, вспоминая тот странный сон.
        Забег несостоявшихся голых гномов мог бы закончиться трагично, во всяком случае для меня, но по счастливому стечению обстоятельств, если такое вообще законно говорить, мы где-то умудрились провалиться на ещё несколько ярусов ниже. Буквально. Мне, как самому слабому звену отряда, досталось изрядно. Крайне сильно выручил повышенный запас здоровья, а также, вроде как, повышенное физическое сопротивление. Но в силу того, что моя голова откровенно пошла ходуном, я категорически не смог понять, почему напарники столь сильно пекутся о моём состоянии.
        Вроде бы жив, цел, орёл...
        Ну как сказать, некоторый букет дебаффов я словил: перелом ноги, вывих руки, смещение челюсти, контузия, головокружение с розовыми и пукающими бабочками поняшками перед глазами, а также несколько стаков кровотечения. Эффекты охуенные более чем, в особенности кровотечение. Головокружение оказалось результатом просевшей от падения концентрации и сейчас постепенно сходит на «нет», а вот остальные дебаффы очень даже долгоиграющие. Собственно, неприятная петрушка вышла именно с кровотечением - каждый такт его стака наносит не сказать что много урона, но это реально долгий негативный эффект с чисто физическим периодическим уроном, срущего на показатель брони с высокой колокольни. В некоторых местах кое-как удалось остановить кровопотери, прижав рукой, что также выразилось в снятии пары стаков... вот только общая картина не изменилась, вероятность откинутся высока.
        Впрочем, в данном случае меня очень сильно выручила очередная магия Миодрага, заживив повреждённые участки тела и сбросив опасный эффект досрочно, а всё остальное “вправив” до удовлетворительного состояния.
        После этого мы начали разбираться.
        Стремительное падение вниз, пусть и незапланированное, позволило несколько отсрочить расправу хвостатых над нами, поскольку те пошли в обход. Прыгать не стали. Эта передышка позволила нам более осознанно делать выбор на развилках. Несколькими минутами позже нам удалось спуститься ещё ниже и, даже, перешли в главный коллектор.
        Беримир сразу же повеселел:
        - О! Это то что надо!
        Оказалось, что этот путь напрямую ведёт к озеру и находится на самом низком уровне, который, при этом, всё ещё находится выше ватерлинии. Если спускаться ниже, то идти к озеру уже опасно, те ярусы должны быть затоплены отстоями.
        Почти добравшись до самого конца тоннеля, когда уже виднелись стены котлована, великая и гордая птица зачитала крайне сильное колдунство, в связи с чем мадам Фортуна решила повернуться к нам своей прекрасной объёмной филейной частью. И явно не для того, что бы подарить извращённого наслаждения, а скорее что бы просто как следует насрать на наши головы. Внимание-внимание, синоптики объявляют о приближении коричневого града, будьте осторожны. На горизонте сразу же раскинулась тучеобразная преграда в лице очередной орды крыс-мутантов, во главе с ещё более выделяющимся своими габаритами существом.
        Огромный исполин, способный составить конкуренцию даже самому высокому огру. С чёрной, как смоль, шерстью. Изо рта торчат два массивных резцовых зуба, идеально белых, как чистейший снег. Красивый кольчужный нагрудник с латными пластинами, а на ногах добротные кожаные штаны со стальными набивками. В каждой руке по фальшиону, вдоль клинка которых бесконечным циклом то и дело бегают разряды миниатюрных молний. Завершается образ красующейся на голове грызуна-переростка тиарой, сделанной из различных звериных клыков.
        Перед нами ни кто иной как вожак собственной персоной, Крысиный Король.
        - Добегались, треклятые рахманы! - пророкотал он своим нечеловеческим голосом.
        - Наза-а-а-а-д! - выпалил Миодраг. - Чуть позади был поворот! Бежим туда!
        Мы моментально ретировались и проделали небольшой путь обратно по главному коллектору.
        К нашему счастью, если, опять-таки, такое вообще уместно говорить, первый паровозик ещё не успел нас нагнать. Но это лишь вопрос времени, особенно учитывая тот факт, что мы конкретно так всколыхнули этот рассадник во время своего первого забега. Позади послышался очередной боевой клич, ещё более громкий и закладывающий, от чего крысы-мутанты загорланили в разы сильнее, намекая на своё безудержное рвение в бой.
        Наверно, эффект от королевского клича сам по себе в разы сильнее.
        Добежав до поворота, о котором говорил Миодраг, и ринувшись на всех парах бежать в последнем для нас направлении.
        Позади раздалось паническое эхо Короля:
        - Поймать! Живее! Не дайте им проникнуть в сокровищницу!
        - ... сокровищница?! - одновременно вскликнули стражники, переглянувшись между собой.
        До так называемой сокровищницы мы добрались буквально за минуту, или даже меньше.
        На охране стояла небольшая группа крыс с деревянными копьями на изготовку, но, благодаря силище Беримира, мы проложили путь через их трупы даже особо не останавливаясь. Краем глаза заметил, как одному из охранников, легко и непринуждённо, просто тупо отрезало руки одним махом, а вторым отсекло голову. Подтвердились наиболее мрачные умственные зарубки, ампутация тут реально возможна и без всякого фаталити, что в очередной раз доказывает мою откровенную везучесть в том лесу...
        Забежав внутрь, мы сразу же принялись закрывать массивные створки дверей.
        Всё забываю про фактор веса, который в этом мире играет немалую роль. Закрыть дверные створки оказалось не плёвым делом, как и поднимать брусья, играющих роль засова. Их всего два, и выглядят они весьма внушающе, но для пущей надёжности накидали под двери близлежащее барахло. В этот момент крысы-мутанты начали активно ломиться, но на какое-то время мы в безопасности.
        Однако, в результате своих же действий, мы добровольно-принудительно оказались в мышеловке.
        Интермиссия I

47-й день месяца Матери Земли
        Ранее утро
        Лагерь охотников
        Лагерь охотников, развёрнутый на северо-востоке от города Фаринборг в значительном от него удалении, представляет собой неформальную центральную точку между локациями «Луга Холресии» и «Холмы Холресии». Среди избранников, можно с уверенностью сказать, это место уже давно стало своего рода базой для безопасного отдыха, хотя, само по себе оно таковым не является. Это не мирная зона, как в городе, однако, наличие тут коренных жителей носит вполне успокаивающий характер. Их не сказать что много, можно без проблем пересчитать по пальцам, но, тем не менее, место пользуется популярностью среди тех, кто активно фармится на прилегающих территориях, вплоть до самого Таинственного Леса.
        Непосредственно из коренных жителей тут, в основном, младшие представители гильдии охотников.
        Собственно, потому лагерь и носит такое название.
        Они не столь выдающиеся воины, как городские стражники или гладиаторы гильдии бойцов, значительно уступая своим собратьям во многих аспектах, но чего нельзя отнять у охотника - он идеальный разведчик и диверсант. Основная деятельность гильдии сводится к добыче еды, которая даруется дикой природой. Выявление звериной тропы, установка ловушек на её пути, идеальное знание строения тела животного и меткий выстрел с огромной дистанции прямо в уязвимое место бестии, успокаивая добычу сразу же - вот стихия настоящего охотника. Ни кто не способен с ними тягаться в этом на равных.
        - Вставай соня... - обратился к сладко спящей рядом лунной эльфийке миловидный, но всё ещё гордый, представитель дроу, проводя по её щеке тыльной стороной пальцев правой руки.
        Если судить по слегка виднеющимся проблескам слюны в уголках рта барышни, то ей явно приснилось нечто очень очаровательное и приятное. В связи с этим фактом, она категорически отказалась вставать, да и вообще, что это за дерзость такая? Насильно будить спящего чело... эльфа!
        Оба невысокого роста, примерно 164 сантиметра, с небольшой погрешностью в пользу тёмного эльфа, он немного выше. Парень, как и полагается расе дроу, обладатель прямых белоснежных волос, элегантно ниспадающих до плеч, а из-за чёлки, перекрывающей собой треть лица, кажется, будто эльф смотрит на мир одним глазом. Девушка же, как потомственная лунная эльфийка, имеет волосы скорее серебристого окраса, и они ей очень идут, особенно в лучах звёздного света. Цвет кожи обоих полностью соответствует выбранным расам, ничего сверх экстравагантного. Всё выдержано в должном антураже, как и общая комплекция тела: больше щуплая, нежели что-то другое, но так они приобрели свою миловидность.
        Единственное, на чём действительно можно заострить внимание, так это их лица - похожи друг на друга, как две капли воды, даже не смотря на некоторую разность рас. Благородные, утончённые и аккуратные черты обоих в наибольшей степени соответствуют представителям дальневосточного региона, что привносит особую изюминку непосредственно в образ - вот они, настоящие эльфы.
        - Ну-у-у... ещё-о-о чуть-чуть... - отозвалась тоненьким мелодичным голоском лунная эльфийка.
        - Нельзя, надо вставать, Лингвиор уже смотрит на нас недобрым взглядом.
        Парень, как бы это не звучало странным, в том числе является обладателем высокого юношеского голоса, который не сильно отличается от голоса лунной эльфийки. При должном подходе, если полностью исключить визуальный ряд, может создаться ложное впечатление, что это одна и та же личность.
        - Ну бра-а-а-т, Лингвиор всегда встаёт слишком рано! - возмущённо сокрушалась та, продирая свои сонные глаза.
        Лингвиор, упомянутый эльфами только что, это очень крупный и бугрящийся мышцами человекоподобный орк, внушающий страх любому обычному обывателю с ментальной устойчивостью ниже среднего. Голова полностью лысая, но на подбородке имеется едва уловимая щетина, а само лицо крупное и особой красоты не излучает. Орк, по всей видимости, не сильно заморачивался над внешним видом. Общую картину идеально дополняют два серьёзных шрама, диагонально идущих по обе стороны лба и будто формирующие направленную вниз стрелу. Взгляд насыщенных чистых голубых глаз красноречиво намекает, что их владельцу чуждо такое понятие, как эмоции. Однако, некий заменитель определённо имеется, вот как сейчас - хмурый взгляд говорит об недовольстве.
        Из снаряжения он предпочитает просторные доспехи из кожи поплотнее, да сапоги потяжелее. Иногда скрывает голову под внушительным капюшоном, особенно в черте города. Спереди на поясе, крест-накрест, располагаются ножны для двух коротких клинков, которые всем своим видом напоминают широкие кухонные ножи. Вдоль левого бедра закреплён чехол с болтами, а за спиной виднеются очертания большого арбалета.
        В реальности любимым делом Лингвиора была охота, потому он не задумываясь вступил в гильдию охотников сразу же, как только узнал о их существовании. Это решение также подтолкнуло его к освоению непопулярного среди избранников оружия - дальнобойного, к которым относятся луки и арбалеты. В отличии от прежнего Виртхейма, здесь выстрел не регулируется системой напрямую, вся меткость целиком и полностью зависит от собственных возможностей и адекватности. Единственным неоспоримым преимуществом является только дистанция, она реально огромна, как в настоящей реальности, если сравнивать с игровыми аналогами. Однако, для большинства игроков крест на этом классе оружий поставило иное: показатель силы атаки несколько ниже, чем у оружия ближнего боя, имея при этом изрядно долгую перезарядку, полностью нивелируя проблему пулемётной скорострельности, которой грешат многие средневековые оружия дальнего боя, попадая в игровые реалии. Но орк, преодолевая все невзгоды, продолжал и продолжает постигать «дзэн» выбранного им большого арбалета, уже ставшего родным.
        Лингвиор обратился к эльфийке спокойным, неторопливым и равномерным басистым тоном:
        - Знаешь, Руй, может мне поручить тебе хотя бы прочёсывать округу? А я, так уж и быть, сосредоточусь исключительно на ловушках и буду спать подольше. Идёт?
        - Нье-е-ет! - эльфийка сразу же приняла сидячее положение. - Лингвио-о-ор жесто-о-о-окий...
        Впрочем, взгляд предательски выдавал её с потрохами, она всё ещё спит.
        Если говорить откровенно, то их нынешняя группа образована по чистой случайности.
        Из-за неказистого внешнего вида, Лингвиора сторонятся не только местные, но и другие избранники. Может это всё и игра, но чертовски реалистичная в восприятии на визуальном уровне, а орк реально пугает многих, даже не прилагая к этому усилий. По первости его даже не хотели брать в гильдию охотников, однако, прямой указ Богини всё же пересилил личные предпочтения и, теперь, он вполне на хорошем счету внутри самой гильдии. Заручившись поддержкой одного коренного жителя, позже, собственноручно собрал команду из непугливых избранников и повёл на не типичных слабых луговых животных, на которых и без того охотится подавляющее большинство, а на более серьёзную живность холмистой местности.
        Первый день для новоиспечённой группы выдался на редкость продуктивным и прибыльным, в следствии чего договорились собраться этим же составом на следующий день. Через несколько суток сами того не заметили как стали полноценной постоянной группой, или как это называют на местном жаргоне - «конст-пати».
        В том числе и коренной житель является полноценным членом команды.
        - Да ладно тебе, Руй, это ведь юмор у него такой... у-а-а-х... - зевающим голосом отозвалась девушка-нордлинг, их главный танк.
        Нордическая мадам - сама простота.
        Милая рыжая кареглазая красавица, с двумя толстенными косами длинною на пол спины. На лице красуются аккуратные пышные щёчки, за которые то и дело манит как следует ухватиться и потискать, а умеренное количество веснушек, на слегка сплюснутом носу, придёт ей добрую и невинную улыбку, чем-то даже напоминая детскую. С фигурой всё более чем достойно: с весьма хорошими данными стройная комплекция, но изюминку во внешности носит именно её лицо, мимикой которого остаётся только умиляться. Глядя на это рыжее чудо - просто забываешь про всякий негатив, мир начинает казаться тёплым и прекрасным.
        - К тому же, если бы не Лингвиор, то наше благосостояние не росло бы настолько стремительно! - донеслось с другой стороны от гнома с величественной бородой, которому в такт поддакивал зверолюд.
        Остальные члены команды: гном и зверолюд - приверженцы классического образа для своей расы, не сильно выбиваясь от стандарта. Для гнома, само собой, главным атрибутом является борода, которой было уделено особо пристальное внимание. Если очень постараться, то он может укутаться в неё холодной ночью. Выгодно. Зверолюд же в реальном мире был ещё совсем юнцом, который перешёл в последний класс старшей школы. В качестве звериного начала выбран енот, говорит, что это его любимое животное. Однако саму енотообразную форму, по очевидным причинам, пока что ни кто ещё не видел, даже он сам.
        Благодаря продуктивной охоте под началом Лингвиора, общее благосостояние группы действительно идёт вверх стремительным темпом. Всё за счёт продаж добываемого с хайгардовских оленей мяса и шкур. На рынке они ценятся достаточно высоко, в том числе и среди местных жителей. Охотиться непосредственно на хайгардовских оленей ребята начали относительно недавно, однако, результаты красноречиво говорят сами за себя - все суточные расходы окупаются сполна. Есть лишь один недостаток, заключается он в необходимости частенько ночевать в полях. Вот уже как несколько дней они не возвращались в город, дабы не тратить время впустую.
        Окончательно проснувшись и собравшись в дорогу, группа, в составе семи разумных и ведомых орком словно племя ведомое вождём, отправилась на очередную охоту.
        С самого начала ещё один день обещал быть невероятно продуктивным.
        Глава III
        Что делать, когда ты падаешь на абсолютное дно?
        Продолжать копать ниже, авось вылезешь с другой стороны.
        Угодив в непроизвольно подстроенную ловушку, мы принялись активно рассматривать хранящиеся тут вещи, пока дверные створки, при поддержке двух мощных засовов и кучи барахла, доблестно терпят яростные нападки крыс-мутантов. Складывается ощущение, что эти хвостатые реально далеко не так тупы - в дверцу к нам стучатся как минимум тараном, обстоятельно так и с расстановкой.
        Но вернёмся к сокровищнице - по факту это заброшенная центральная диспетчерская.
        Если временно опустить тот факт, что нынче это помещение больше походит на полноценный склад, то на стенах расположено множество выстроенных в ряд подобие уже давно не работающих мониторов из абсолютно неизвестного мне кристаллического материала. Выцветившийся, во многих местах осыпанный, но имеющий явно кристаллический рисунок по всему видимому объёму, а за ним множество контактных дорожек с то и дело встречаемыми уже давно погаснувшими рунами. Само помещение не сказать что большое, но, тем не менее, в меру приличное прямоугольное пространство вытянутой формы. Разбежаться есть куда. Возможно, в былые времена оно также играло роль некоего запасного склада, от чего местная живность восприняла диспетчерскую за хранилище и начала использовать её не по назначению.
        Беримир, в задумчивости почёсывая подбородок, прокомментировал это со своего полёта:
        - Так вот где они хранят всё награбленное... так близко... и в тоже время далеко... - после чего принялся шарить по ближайшим кучкам.
        Миодраг, окинув взглядом всё видимое пространство, присвистнул и тоже принялся что-то искать.
        Эм... ну ладно, не буду оригинальничать.
        Как и все остальные, я принялся осматривать награбленное крысами добро по одну из сторон сокровищницы. В итоге присвистнуть пришлось и мне в том числе, а внутренний бухгалтер таки и вовсе в астрал улетел, ибо было от чего. Всех имевшихся тут материалов с лихвой хватит на начальное развитие, если не больше, практически любого производственного ремесла. Поневоле в такие моменты становится крайне грустно из-за наличия характеристики грузоподъёмности - унести всё это невозможно чисто физически, лимит веса не позволит. Даже целенаправленно уйди в жесточайший перегруз, это ни как не поможет разрешить возникший приступ спонтанной жадности.
        Впрочем, разум очень так тактично намекнул наивному параноику, который в это время о чём-то беседовал с еврейской жабой, что в настоящем реальном мире волшебных рюкзаков не существует, и унести даже бесконечно малую часть от всего этого хрен выйдет, а тому и не нашлось что ответить. Однако, под одобрительные кивки жабы-бухгалтера он очень аргументировано показал средний палец своему визави.
        Как и в любой другой уважающей себя ММО-игре, тут тоже присутствует банковская система.
        Главный центральный банк Фаринборга принимает на хранение абсолютно любые вещи, даже не задумываясь над их легальностью и опасностью. Однако, в отличии от игровой вселенной тут все помещённые на хранение вещи обитают на реально существующих складах, а не в сгенерированном потустороннем пространстве. В частности, в играх подобная услуга разделяется на три варианта: платная, задаром или гибридная. Банк Фаринборга относится к последним - каждому избраннику изначально доступно четырнадцать банковских ячеек, а в самих ячейках установлен лимит на количество предметов, а также на суммарный хранимый вес в целом. Если он по каким-то причинам превышается, то надо в обязательном порядке оплатить неустойку на выбранный период. Чем больше излишек и период хранения, тем больше тариф. В противном случае банк предоставляет четыре дня на разгрузку склада. По истечении срока весь оставшийся излишек выставляется банком на свободный торг, и половину прибыли забирает себе.
        Подобное может показаться несколько суровым решением, но спасибо и на том, что вообще имеется халявная прослойка, чем я и воспользовался ранее. На второй день своего пребывания, когда расстался с ребятами при выходе из центрального корпуса гильдии ремесленников, я сразу же направился в этот самый банк. Всё ненужное барахло ещё до этого уехало на продажу через Нерина, а то, что я счёл более-менее актуальным для себя любимого, собственно, поместил в банк.
        Так что, сейчас мой рюкзак достаточно свободный, чтобы загрести как можно больше всякого добра.
        Жаль не получится загрести вообще всё, как уже озвучил ранее, поэтому во время сей процессии я сосредоточился исключительно на очень уж плохо лежащих и косо поглядывающих на меня... не подумайте ничего такого, я не жалуюсь! В первую очередь я активно тырю драгоценные камни самых разных размеров, которые в изобилии используются в руническом деле, в особенности горный хрусталь. Не обошел стороной множество медных слитков, жаль что только малых... а также прибрал к рукам многие другие материалы, стремительно забивая свой допустимый вес в 140 килограмм... ладно, я осознанно ушёл в “некоторый” перегруз.
        Ещё бы выбраться отсюда, живым, и тогда всё вообще в шоколаде будет...
        В который по счёту раз брожу по канату, словно заправский эквилибрист. Внизу ждёт только мучительная смерть, а ноги, как на зло, в очередной раз отнялись. Возможно, мне на полном серьёзе стоит задуматься над развитием боевого потенциала, что бы перестать быть столь беспомощным гадким утёнком.
        - Нашел! - донёсся выкрик Миодрага.
        Отвлёкшись, наконец, от наглого расхищения сокровищницы крысиного царства, я подошёл к Миодрагу и увидел плоды его поисков: в правой руке он держит массивный двуручный молот, в три четверти моего роста, а в левой двуручный меч, который в нашем мире называют клэймором.
        Оба оружия очень красивы и необычны.
        Древко молота внешне как простая древесина, однако, сочащаяся аура невероятной прочности сразу же заставляет усомниться в кажущейся простоте, а прорастающие по всей длине миниатюрные лозы красноречиво намекают - лучше не бей, тебе же хуже. Однако, обволакивая древко от навершия до бойка, создаётся иллюзия некой декоративной отделки. Само навершие представлено в виде плода земляники, только увеличена она раз эдак в четыре от оригинального размера. С виду кажется съедобной, но с более очевидной вероятностью переломаешь себе все зубы, пока разжуёшь. Непосредственно боевая часть сделана из подобия серого камня, поверхность которого отчётливо отдаёт мраморно-стальными бликами в местном свету свечей, а на каждой из сторон высечены рунные надписи. Бойки же, по своей сути, грубые железные пластины, кайма которых имеют красивый затейливый барельеф на тему природы.
        Выдай такое чудо-юдо Нифуру после пробуждения, и миру бы наступил конец.
        Но...
        Мне, как любителю мечей, в душу запал клэймор.
        Будто бы сделанный из настоящего антрацита, его классический для клэймора клинок обладает насыщенным чёрно-серым цветом, с металлическим блеском в огнях сокровищницы и пролегающим по центру долом с обеих сторон, от крестовины на две трети длины. Прямые, постепенно сужающиеся к концам и направленными к острию клинка дужки гарды имеют по две пары сантиметровых толстых шипа в каждом из направлении. Скорее всего эти шипы играют чисто декоративную роль, нежели имеют реальное функциональное назначение, и стоит признать - меч действительно выглядит грозно. Из недр черенка исходят непроглядно-чёрного цвета подобие древесных корней, которые наполовину обволокли собой навершие, представленное в виде тёмно-изумрудного кристалла в форме идеального додекаэдра. Внутри активно пульсируют проблески фиолетового свечения. Рукоять меча внахлёст обтянута тёмно-коричневой кожей, которая стягивается серебряными нитями поверх в подобии диагональной регулярной сетки.
        - Ну нифига ж себе!... - я не смог сдержать своих эмоций от увиденного.
        - Оружие наших предков, доставшееся в наследство от отцов, - Беримир очень ласково обнимал свой любимый меч, будто встретил давно утерянную возлюбленную.
        Поведение Миодрага было аналогичным.
        - Ребят... а можно посмотреть?... - меня откровенно одолевало любопытство.
        Стражники переглянулись между собой и одобрительно кивнули.
        Свободной рукой нарисовали какую-то каракулю, следовательно это не какое-нибудь там “Око Всевидящей Вермёгины Абхоленовы”, а просто некая системная команда, назначение которой более чем понятно. Как и в случае с касанием Абхолена - сомкнутые пальцы засияли, тускловато-желтым свечением, после чего стражники коснулись своих орудий.
        - Сфокусируй зрение на оружии и оно покажет тебе свои свойства.
        Эх...
        Сколько ещё чудес мне предстоит сегодня увидеть? Как бы лимит не исчерпался... от крыс ведь надо ещё спасаться...
        Я бы тоже радовался возврату таких вкусных ништяков...
        Хорошо же живётся стражникам Фаринборга...
        Пока игроки грызутся между собой и гопают друг друга за оружие в 12 СА, местные блюстители порядка расхаживают с 70 и более единицами данного показателя и в ус не дуют. Стоит также отметить, что стоило Миодрагу взять молот в руки, как его тело реально покрылось теми самыми лозами... которые явно не стоит бить хотя бы голыми руками. Возможно от нормального оружия эффект контратаки будет слабее, но всё же... учитывая общий ориентир в развитии, Миодраг явно идёт по пути мага, и для него это без шуток хороший буст защиты.
        Очередные вопросы оставляет некий «магином», хотя и есть некоторые догадки на сей счёт.
        Ранее одолженное оружие вернулось ко мне обратно, и между делом я глянул на их прочность - она почти не упала. Я обалдел. Несколько единиц за всё прошедшее время мероприятия. Однозначно, навыки этих ребят стучатся в непреодолимый тут потолок.
        - А ты нашел что-нибудь интересное? - вопрос Миодрага неожиданно был адресован мне.
        - Всякий строительный материал, расходные ресурсы и откровенное барахло...
        Он по-доброму улыбнулся:
        - Не пойми меня не правильно, но возможно тут имеются ещё подобные вещи... некоторые наши товарищи тоже утратили фамильное оружие, уверен, тебе оно понравится не меньше, но всё же... можно тебя попросить...
        - Понял-понял, не верблюд, - остановил я Миодрага, подняв руки вверх
        Миодраг одобрительно кивнул и обратился к товарищу по службе. Основная тема разговора - как можно использовать имеющиеся материалы в финальном противостоянии. Посмотрим, что надумают, а я пока что продолжу рыскать в дебрях этой... сокровищницы. Позже к важной процессии присоединился Миодраг по другую сторону, а Беримир сидит и ломает себе голову, в интеллектуальном плане.
        Примерно за три минуты поисков я прошёл лишь половину помещения, и обнаружил то, что вполне может соответствовать описанию Миодрага - изящный одноручный топор, вот только явно необычный. Целиком и полностью сделанный из какого-то тёмно-бордового материала, который лишь самую малость кажется прозрачным на фоне тусклого света помещения. На ощупь холодноватый, очень напоминает банальный металл, вернее один из сортов стального сплава. Соответствующий блеск в наличии. Каждый компонент топора, такие как древко и само рубило, а также множество мелких декоративных деталей на них, всё имеет слегка изогнутую форму, говоря своим видом: «мы созданы для скорости».
        Попытавшись взять оружие за черенок, я сразу же ощутил невероятную тяжесть в руке, а от самого топора стала исходить какая-то очень странная и неприятная аура. Мою руку начало неистово жечь, а в голове резко всплыли образы из реального мира: образы далёкого прошлого, когда я был ещё в школе.
        Ни кем не понимаемый.
        Вечно одинокий.
        Мальчик-затворник, сбежавший в иллюзорный мир сказок.
        Взрыв - и в сознании поплыли очередные образы.
        Образы самых разных ублюдков, которым я искренне желал или продолжаю желать смерти. Мой разум постепенно затуманивается первобытной яростью и гневом, пробуждая все самые негативные воспоминания.
        И словно в ухо твердя, я слышу безумный голос со стороны:
        Твоя душа - это страсть!
        Твоё тело - кровавый металл!
        Ты полон грехов и желаний,
        Вкусить которые... так долго... желаешь...
        Но когда твоё сердце затрепещет,
        И разум вмиг безумием обернётся,
        В угаре гнева изверженья -
        Накроешь ты всех кошмаром своего кипенья!
        Не выдержав яростного напора на своё явно хрупкое сознание, я, с титаническим усилием воли, отпустил рукоять и моментально отпрянул вспять. Мысли начали возвращаться в привычное русло, а на лбу решил образоваться очередной великий потоп из морозного пота.

        «- Ну нахрен такие игрушки!» - я вытер лоб и вновь взглянул на багряный топор.
        Это совершенно точно одно из тех орудий.
        Не удивлюсь, если для владения им тоже требуется профильный навык 1-го ранга. Не исключено, что испытанное мною чувство распираемой ярости является показателем банальной неготовности к владению данным оружием. Если в рюкзаке оно не возымеет никакого эффекта на сознание, то можно применить касание Абхолена, и мне не придётся опасаться очередного погружения в пучину бушующей ярости. Далее, достаточно лишь дождаться того светлого будущего, когда я буду готов и...
        И... но...
        Всё же не хорошо вот так вот поступать...
        Одно дело убить какого-то отморозка в поединке и залутать вещи с его надгробья, и совсем другое поступать как последняя крыса. Как иронично, что они к нам в двери стучатся. Думаю, адекватные люди поймут мои терзания - что же это всё - игра или реальность? Забери у NPC какую-нибудь вещь, и ничего кардинально плохого не случится, напротив, этим часто грешат в RPG. Те максимум могут обидеться в случае раскрытия авантюры, или же ОЧЕНЬ сильно обидеться. Но стоит начать воспринимать как полноценных разумных и живых существ, так всё становится по иному.
        Не могу их кинуть...
        Пока на моих плечах ангел и демон доблестно сражаются за отстаивание своих прав и мнения, а внутренняя жаба пишет огромную телегу в профсоюз питомцев-бухгалтеров - я окликнул Миодрага. Неожиданно для себя отметил ещё один момент: показатель ярости возрос на пустом месте, точнее, от моей попытки просто поднять багряный топор. Сейчас ярость постепенно затухает и, пока что, пребывает на отметке 13 из 50, но... довольно прискорбно, если при наборе этого ресурса сознание действительно охватывается настоящей яростью.

***
        Прожжённые игроманы могут сколь угодно долго смеяться.
        Однако, я не жалею о своём решении... ну.. если только самую капельку, жаба такая жаба. Но её я смог подкупить прочим награбленным тут добром. Воззвал к совести, так сказать, и в дополнении к этому получил явный плюсик в копилку репутации с городской стражей. Ну, или хотя бы конкретно с этими двумя, что тоже хорошо.
        Буквально минуту спустя совместного поиска, мы с Миодрагом нашли ещё один такой же топор.
        Оба этих багряных топора, основываясь на словах Миодрага, принадлежат их с Беримиром давнему знакомому, который сейчас находится в должности коменданта гарнизона фермерских угодий. Если судить по краткому изложению биографии - тот ещё безудержный вояка: в университете вечно наводил шороху; на должности стражника перебил не одну тысячу крыс-мутантов; да и в целом он настолько сильный, что не редко выигрывал поединки у сильнейших представителей гильдии бойцов. Как следует из краткого ликбеза - гладиаторы гильдии бойцов считаются самыми выдающимися и сильными воинами, являясь, по сути, главной ударной силой в случае надобности.
        Странно, что такой индивид умудрился потерять свои ценные топоры.
        Таким вот образом мы дошли до самого конца сокровищницы, до простенького каменного стола. Перед ним стоит сгнившее, но всё ещё держащее форму, деревянное кресло, в котором восседает скелет в хорошо сохранившихся тканевых обносках. Одежда знавала лучшие годы, но, как и кресло, продолжает противиться течению времени. Останки принадлежат человеку или, что более вероятно, коренному жителю. В отличии от избранников, они не разлетаются на мириады серебряных искр, их смерть ни чем не отличается от смерти в нашем реальном мире. Как и процесс дальнейшего разложения, потому крысы-мутанты не стали нас убивать сразу.
        На мгновение я даже усмехнулся над своей собственной смертью, представив как повар непонимающе смотрит на то место, где чуть ранее лежала разделываемая им добыча. Вместо мяса получи неосязаемые искры и буквально могильный булыжник. И, кажется, я начинаю сходить с ума, если в голове появляются подобного рода мысли.
        В темени черепа усопшего, как и на его лбу, красуется по идеально круглому отверстию. На поверхности впереди стоящей стены, на том же уровне, отчётливо виднеется пробоина. Я конечно же не детектив, да и вообще не эксперт по криминалистике, но чутьё подсказывает мне, что данному пациенту умереть помогли. На столе, перед предполагаемым взором жмурика, расположился журнал с записями. Рядом лежит прогнившая перьевая ручка и стоит высохшая чернильница. Однако, моё внимание привлекло то, что было чуть поодаль - блок-флейта, которая внешне сохранилась в идеальном состоянии. Совершенно нетронутая временем.
        - Опа, а вот и безумный алхимик нашёлся... хм... или же его ученик? - Миодраг пребывал в некотором подобии растерянности.
        - Судя по его виду, товарищ Ватсон, он тут давно...
        - Хо! Ты не поверишь, НАСКОЛЬКО давно. Он тут минимум две сотни лет! Мне даже начало казаться, что истории о нём всего лишь очередные сказки древней эпохи.

«- Чего?» - я удивлённо взглянул на Миодрага и понял, что тот не шутит.
        Подумать только, этим останкам минимум две сотни лет...
        Моё внимание снова оказалось прикованным к флейте.
        Почему она так сильно не даёт мне покоя? Что в ней особенного?
        В глубинах сознания забегала какая-то неуловимая хвостатая мысль...
        Стараясь не сильно беспокоить останки усопшего, я подошёл слева и всмотрелся в текст журнала. Ничего не понимаю. Переводчик способен перевести речь местных, речь нашего реального мира, даже адаптироваться под речь разумных монстров в определённой степени, однако, он совершенно не в силах отображать перевод написанного текста. Это определённо весомая проблема, не смотря на то, что система авто-переводчика по-прежнему остаётся крайне крутой штукой. По россказням Ариин - книги для избранников изготовляются по специальной технологии, что бы их текст переводился на понятный нам язык.
        А вот письменность в журнале сделана обычным способом, и потому она мне чужда.
        Я вновь взглянул на Миодрага:
        - Прочитать сможешь?
        - Хм...
        Он подошел с правой стороны мертвеца и тоже всмотрелся в текст, почёсывая затылок:
        - Хм... м-м-м... «мертвец надёжно хранит тайну», это самая последняя запись в журнале... и явно выделяющимся почерком на фоне остального текста. Кажется, он знал о своей судьбе.
        Пристально щурясь и неосознанно почёсывая подбородок, Миодраг некоторое время просто глядел в записи журнала и с особой осторожностью перелистывал страницы.
        - В принципе, текст сохранился не плохо, но многие слова размыты и понять смысл тяжело... в довесок ко всему используется старое наречие наших предков, нынче грамматика значительно упрощена... Тут, в целом, описываются результаты каких-то экспериментов и последние мгновения жизни этого Алхимика.
        - Ты ещё упомянул про его ученика.
        - Да, был у Безумного Алхимика тщеславный ученик, по преданию они разругались между собой в итоге... О!
        - Что?
        - Даже какая-то нотная запись имеется! Забавно... хм-м-м...
        Пока Миодраг продолжает аккуратно рассматривать страницы журнала, у меня складывается стойкое ощущение, что неуловимую мысль я почти поймал за хвост...
        Хм, хвост?
        Нотная строка - способ записи музыкальной композиции, а рядом лежит флейта. Прибавим к этому сложившуюся хвостатую ситуацию и...
        Моя рука потянулась к флейте...
        - Не стоит, - резко кинул Миодраг, слегка выбиваясь из тональности своего обычного голоса.
        - Почему? - удивился я на его реакцию.
        - Это, всё-таки, вещи Безумного Алхимика, даже если останки принадлежат его ученику...
        - Я не могу их использовать?
        Миодраг снисходительно выдохнул:
        - Использовать то можешь, он ведь давно мёртв, но в былые времена эта личность прославилась поистине ужасными экспериментами. Опасно так-то связываться с его вещами. Относительно недалеко от шахтёрского городка расположена заброшенная каменоломня, попробуй догадаться, по чей вине её забросили. Наводнили ту местность полчища разных чудищ, а нам разбирайся с ними теперь.
        Я ещё раз взглянул на флейту.
        Нотная строка, флейта, крысы - сколько требуется технарей, чтобы связать между собой эти три вещи?
        В попытке ответить на этот вопрос самому себе, я рискнул взять в руки музыкальный инструмент и применить к нему касание Абхолена. Открыв профиль и взглянув на описание - пазл сошёлся, я смог поймать ту неуловимую мысль.
        Иногда полезно сбегать в иллюзорный мир сказок.
        Стоило перенести инструмент в соответствующий слот, как она тут же материализовалась у меня за пазухой. Сразу же проверил вкладку навыков - пусто, изменения её не затронули.
        Хм...
        Погодите...
        Книга навыков.
        - Ты ведь не возражаешь, если я возьму и журнал?
        - Если не боишься связываться с вещами Безумного Алхимика, то на здоровье, я тебя уже предупредил на их счёт, - на этот раз пришла очередь Миодрага поднимать руки вверх.
        Аккуратно закрыв древний журнал с не менее древними вековыми записями и применив касание Абхолена, предмет с характерным визуальным эффектом развоплотился и оказался в чертогах моего рюкзака. Системное окно любезно оповестило о получении: «труды алхимика, том 3», обычной книжной категории, где единственным возможным взаимодействием является банальное чтение. Материализовав книгу в руке, я в очередной раз взглянул на её содержимое, но что-то прочитать, не говоря уже об понимании написанного, как и ранее не смог.
        Не желая сдаваться, я обратился к Миодрагу:
        - Где именно ты видел нотную запись?
        - Та-а-акс... - стражник хоть и брезгует, но всё же взял журнал в обе руки и пролистал до нужной страницы. - Вот.
        Обычная нотная запись, с довольно простенькой и незатейливой мелодией. В принципе, даже я могу сыграть её, надо лишь вспомнить, как вообще пользоваться блок-флейтой.
        Хм... может и не должно быть никакого навыка вовсе?
        Если боевые навыки могут использоваться без своего обязательного изучения, пусть и со штрафными санкциями, то что мешает по этой же схеме воспроизводить музыкальные? Это в играх старого поколения, по очевидным причинам, добавляли временные навыки в таких ситуациях. Иных вариантов просто не было. То ли дело в полном погружении. В прежнем Виртхейме периодически сталкивался с подобным - тот коловрат, например, который оказался ключом к новоиспечённому данжеону, мы получили с Пашкой именно за череду подобных эвентов.
        Но тогда это всё было игрой, нежели сейчас...
        Я достал флейту и взглянул на неё внимательнее. Самая обычная блок-флейта, на которой частенько играют начинающие музыканты-духовики на первом году своего обучения. Никогда бы не подумал, что семь лет музыкальной школы окажутся решающим фактором в моей судьбе.
        Шутка или же просто невезение?
        Основная проблема всей авантюры невероятно проста - как я понял, мелодию надо зациклить. Играть без остановки и не сбиться с ритма? На инструменте, который не держал в руках более десяти лет? Ха-ха-ха, и ещё раз «ха».
        Как-то мне не по себе... и тем не менее, либо это, либо смертельный бой.
        Где топить крыс? - в озере.
        Как проплыть по озеру и не умереть самому? - вопрос к Миодрагу.
        - Слушай, а насколько быстро химикаты в озере будут разъедать дерево?
        - Ну-у-у, медленнее, чем живой организм.
        - Тут случаем лодки не водятся?
        - Видал одну шлюпку... доверия не внушает, но...
        - Мы сможем на ней переплыть озеро?
        - Хм-м-м... - собеседник призадумался, - если укрепить днище имеющейся тут древесиной, то до общего стока вполне можем успеть, а там уже есть куда высадиться и благополучно выйти наружу на своих ногах.
        - На пару с Беримиром сможешь это сделать?
        - Сделать то не проблема, но может скажешь что задумал?
        - Очевидно же! - Я наигранно состроил саму невозмутимость на лице, - пройти мимо орды крыс-мутантов, переплыть озеро нечистот и наконец-то выбраться отсюда! Эти ваши канализации уже заебали!

***
        Бум!
        Трещины в области петлей, как на двери, так и на стене, становятся всё больше и сильнее.
        Бум!
        Даже щепки начинают сыпаться, на пару с каменной пылью.
        Рассказав суть своего крайне гениального плана, Миодраг и Беримир были настроены весьма скептически... и их нельзя в этом винить. Это действительно звучит как чистейшее безумие, однако, вступить в финальный бой мы всегда успеем, потому меня поддержали без лишних разговоров.
        Пока они модернизировали найденную шлюпку, я вспоминал как играется на блок-флейте.
        Она великолепна.
        Чистый мягкий звук, столетняя флейта ни капельки не утратила свои музыкальные свойства за столько лет, проведённых в сыром промёрзлом помещении, где из компаньонов по несчастью был лишь скелет. В том числе, к моему огромному счастью, мелодия действительно оказалась совсем простенькой, так что попытаться зациклить её и не сбиться с ритма - можно.
        Вот только во время тренировки обнаружилась очень нехорошая такая вещь, которая может пагубно повлиять на дальнейшее развитие событий: на время воспроизведения мелодии моя концентрация полностью удерживается, и мысли начинают откровенно путаться, а пальцы заплетаться, не говоря уже о попытке зациклить саму мелодию - я просто сбиваюсь с ритма. Казалось бы, всего лишь очередной игровой ресурс, но так существенно влияет на разум и связанные с ним возможности. Накачка баффами или пребывание в состоянии аффекта ярости, разбазаривание концентрации или повышение параметра усталости - всё что мы делаем, так или иначе, отражается на нас самих, даже если речь идёт всего лишь о банальном изменении ресурса.
        На выручку пришел Миодраг, заменив «щит голиафа» на бафф координации.
        Благодаря этому изменению величина максимальной концентрации увеличилась до «32», что позволило наигрывать мелодию в зацикленном режиме. Однако, чисто объективно: мелодия удерживает концентрацию на всё те же 20 единиц как и ранее, оставляя в свободном распоряжении лишь 12, что в процентном соотношении выражается как 37% или около того, и в этом заключается проблема. Очередной эдакий сферический конь в вакууме, от которого отталкиваются все последующие действия и определяются мои настоящие возможности в самоконтроле. Абсолютная величина концентрации показывает исключительно то, сколько поддерживаемых во времени процессов я могу потенциально контролировать по факту, тогда как процентная величина отражается на моём общем состоянии разума, где важна именно незанятая часть ресурса.
        Мне очень трудно наигрывать мелодию, в попытке не сбиться.
        Ещё в склепе я должен был это заметить, но тогда моя голова и без того ходила ходуном, из-за попытки воспроизвести свою версию циклона. На тот момент я понял лишь одно - если концентрация расходуется сверх меры, то прощай равновесие и трезвость мысли. Бесспорно, о влиянии на свежесть мысли до меня дошло ещё сидя в саркофаге, но я и подумать не мог, что этот ресурс НАСТОЛЬКО сильно влияет на общее состояние - привет очередной подводный камень.
        Теперь, дело остаётся за малым.
        Первое - утихомирить хвостатое полчище хотя бы на несколько секунд, дабы не заглушали своим гулом звук флейты. На это задание вызвался Миодраг, припрятав в своём рукаве парочку подходящих козырей, если вовсе не джокеров.
        Второе - каким-то образом умудриться утащить за собой всю ту конструкцию, которую соорудил Беримир: днище бедной лодки обросло минимум пятью-семью дополнительными слоями. Меня посетили искренние сомнение на счёт этой тяжеленной бандуры, но, по заверению ребят, плыть должна. Тащить такого мутанта задача не из простых, и эта роль, собственно, выпала Беримиру.
        Бум!
        - [Trela rudlag... lumen...] - Миодраг начал подготовку к своему прокасту, - [... gnured].
        Из пальца вырвался небольшой шар элемента света, освещая окружающее пространство мягкими белыми тонами, зависнув чуть поодаль над рассыпающейся дверью. Сначала мне хотелось возразить, дескать, какого чёрта Миодраг не использовал это заклинание ранее, но стоило шару отлететь от нас, понял - сила освещения невелика. Напротив, мы бы так заранее выдавали своё местоположение.
        Бум!
        Под самый конец жизни дверных створок, Беримир успел соорудить достаточно грубую и простенькую тележку, на которую мы поместили лодку-мутанта. С её помощью Беримир намеревается транспортировать наше спасательное средство к берегам подземного озера. Остаётся лишь аккуратно катить очередное чудо инженерной мысли, ведь лишний раз беспокоить крыс не хочется.
        Бум!
        - [Trela rudlag... die fragor lux... ull'gern... noktu taktum...] - Миодраг подготовил следующее заклинание.
        БУМ!
        ХРЯСЬ!
        Дверные петли неестественно выгнуло, и створки, креплённых между собой двумя мощными засовами, начали падать под собственным весом.
        БУ-У-БУ-М!
        Грохот стоял отменный, как и сопровождаемая им встряска.
        Потолок сокровищницы опасно начал осыпаться, но обрушиваться не думал. Под покровом взбаламученной пыли в помещение вторглись первые ряды полчища грызунов. С задних рядов послышался очередной боевой клич, закладывающий уши ещё сильнее прежних.
        - [Gnured!]
        Ранее выпущенная сфера света взорвалась, распространив во все стороны кольцеобразные волны... ярких теней... и заглушая окружающее пространство от посторонних звуков, как если бы окунуться с головой в аквариум. В то же время, хлынувший авангард крыс-мутантов на несколько секунд приостановился и притих сам собой, закрывая свои привыкшие ко мраку глаза.
        Это был тот самый момент.
        Я сразу же начал наигрывать незатейливую мелодию.
        Сам до конца не веря, чарующая мелодия стремительно околдовала первые ряды, затем вторые, потом третьи и так далее. Грызуны просто застыли на месте, а в их глазах начал блуждать туман. Ряды, находящиеся за ними, не среагировали должным образом на поведение собратьев и начали наезжать на впередистоящих. Совершенно не понимая происходящее они останавливались, улавливали звучание столетней флейты и, прислушиваясь к мелодии, также погружались в глубокий транс самозабвения. Судя по отчётливо стихающему гулу, мелодия пробирается всё дальше и дальше. В этом плане нас выручает само помещение - мы, по сути, находимся в подобии огромного резонатора. Боевые кличи короля и главнокомандующих, скорее всего, именно из-за этой особенности имеют столь закладывающий уши характер, и не удивлюсь, если имеются определённые бонусы за это.
        Буквально минуту спустя, орда крыс-мутантов просто бездействовала, а по тоннелям блуждала чарующая мягкая мелодия. Миодраг медленно подошел к ближайшим грызунам-переросткам и, убедившись в полном игнорировании своей персоны (рожицы покорчил, помахал руками перед глазами и прочие тривиальные проверочные алгоритмы), аккуратно пододвинул некоторых в сторону.
        В глазах тех лишь полнейшая отстранённость.
        Ноль реакции.
        Показав «большой палец вверх», Миодраг продолжил аккуратно двигать супостата, прокладывая путь сквозь его ряды. Поскольку я боялся сбиться с ритма, тем более что игра на флейте даётся с огромным трудом, то полностью абстрагировался от дел насущных и сосредоточился на мелодии.
        Сейчас нельзя думать о лишнем - я, чёрт подери, хочу выжить!
        Однако, как известно - беда не ходит в одиночку - крысы позволяют себя двигать только в определённом радиусе от меня. Стоит его превысить, как они просто становятся обратно на своё прежнее место. Поскольку насильно спихивать мешающегося грызуна Миодраг не решался, как и в целом лишний раз тревожить, то в конечном итоге мы продолжили своё шествие в таком порядке: сперва Миодраг, прокладывающий путь, вторым иду я, держа грызунов под эффектом чарующей мелодии, а замыкает строй Беримир, тянущий тележку-ублюдка с лодкой-мутантом на ней. И признаюсь честно - идти сквозь всю эту орду - всё равно что по минному полю шагать или спать на пороховой бочке.
        Особенно с такой бандурой позади.
        Понятия не имею, сколько весь этот абсурд длился по времени, по мне так целую вечность, если не дольше, но мы всё-таки вышли на свободное пространство главного коллектора. С огромным облегчением выдохнул ни кто иной как Беримир, ведь теперь можно не опасаться случайно задеть грызуна и ненароком заруинить всё мероприятие. В довесок к этому, Миодраг освободился от своей задачи, потому теперь помогает тащить телегу дальше. Это несколько ускорило темп хода, и они пошли на обгон, а я продолжил двигаться с прежней скоростью улитки-аутиста. В противном случае где-нибудь запнусь или просто спотыкнусь. Проделанная в стане врага просека вновь заполнилась грызунами, и уже через некоторое время вся эта орда шагала за мной по пятам, держа дистанцию примерно в девять метров. Может чуть больше.
        Взгляни так со стороны и, прямо-таки, настоящий повелитель крыс.
        Через какой-то ещё неведомый промежуток вечности, впереди показались очертания озера. Его духан, как обычно, всё столь же мощный и великолепен, от чего я чуть не поперхнулся и не слил шествие в недра белого товарища. К счастью пронесло, мне удалось сохранить наигрывание мелодии, не сбившись с ритма.
        При подходе к береговой линии, напарники разгрузили тележку и принялись плавно спускать шлюпку на “воду”. Взобравшись на борт, они принялись терпеливо дожидаться меня, держа наспех сделанные вёсла на изготовии. Признаться честно, где-то в глубинах сознания мельтешила одна поганая мыслишка о том, что стражники могут просто оставить меня тут, уплыв без меня, но дальше сознания такое развитие событий не ушло.
        Взойдя на палубу нашего отчаянного судна, я присел у кормы, повернувшись лицом к орде крыс.
        Аккуратно оттолкнувшись от серых кирпичей “берега” вёслами, ребята принялись активно работать своими мускулами. В этот момент я отчётливо услышал шипение, дерзко гуляющее где-то в нижних слоях обшивки, равно как и обнаружился поднимающийся с низов угарный дым. При всём этом огня не последовало, однако, самый тривиальный страх продолжал держать нервы на пределе и заставлял сидеть на полной измене.
        Впрочем, куда более ужасающее зрелище начало твориться непосредственно перед глазами.
        Очарованная звучанием столетней флейты, вся хвостатая орда продолжила безвольно шагать за источником мелодии - прямо в лапы абсолютного растворителя. С первого же шага в эти отстойные во всех смыслах воды шерсть на ногах моментально вспыхнула ярким пламенем, которое принялось стремительно разбегаться по всему остальному телу. После сожжённой шерсти, обнажённая кожа начала аномально быстро разлагаться, тая подобно льду в условиях экстремально жаркого климата, выставляя на показ сухожилия, мышцы, а позже - белоснежные кости и прочие внутренности. В глазах смертников, где-то за блуждающим в них туманом, отчётливо читаются проблески немой боли и яростной агонии. Они прекрасно всё чувствуют, но, не в силах сопротивляться чарующей мелодии поистине дьявольской флейты, продолжают идти.
        Глаза короля, на краткий миг вернув огонёк рассудка, устремились прямо в мои.
        В этот момент я понял - они, как и жители Фаринборга, такие же живые существа. Не просто случайно сгенерированные системой монстры, а полноценные коренные жители этого мира, которые просто враждуют с жителями Фаринборга по тем или иным причинам. Ещё до всей этой авантюры с флейтой, Миодраг и Беримир попросили меня не останавливать мелодию в случае, если план действительно сработает. На тот момент я счёл это вполне логичным, стражи города как ни как, избавиться от надоедливых грызунов, пусть даже столь жестоким способом, в их интересах.
        Но что если я сейчас пляшу под чужую дудку, как пляшут эти крысы под звуки флейты?
        Жрут они разумных или нет - сейчас не имеет значения. Глаза не зря называют «зеркалом души», смотря в эти насыщенного красного цвета очи я совершенно не ощущаю исходящую от них враждебность, а красный маркер не всегда отображает исключительно врага. Как уже говорил ранее, он способен отображать и потенциального, а это не обязательно равно фактическому.
        Напротив, в его глазах ощущаю некое сожаление и блуждающие огоньки о помощи.
        Однако...
        Будто вестник апокалипсиса, я продолжаю нести им смерть собственными руками.
        Причина тому тривиальна: даже не смотря на заданные вопросы и поселившегося во мне зерна сомнения - я продолжаю бояться этих созданий. Боюсь быть вновь похищенным и заточённым в недрах катакомб, особенно если рядом не окажется какого-нибудь фаринборгского стражника.
        Всё что я могу делать сейчас - собственноручно нести хаос и смотреть на это.

«-Ты-ы-ы-ы! Уби-и-и-и-ийца-а-а! ХА-ХА-ХА» - в сознании раздался голос того отморозка.
        Слова звучали с явной насмешкой и злорадством.
        Плывя вперёд, крысиная орда продолжала шагать за зовом дьявольской флейты, погружаясь в озёрные нечистоты всё сильнее и сильнее. Последним на дно ушёл крысиный король, с гордо вскинутой головой и до самого конца властным взглядом.
        Наконец-то завершив играть, показатель усталости уже постучался к «80%».
        Я смог кое-как отдышаться, что весьма проблематично в данных условиях, и начал старательно приводить свои нервы к состоянию спокойствия. Определённо, это событие ещё не скоро забудется, если вообще забудется. Однако, хоть я и не стараюсь искать оправдания своим действиям, но всё это сделано исключительно в целях выживания и собственной защиты. Впрочем, не смотря на все мои потуги вправить сползающие набекрень мозги, в глубине души я ощутил огромную тяжесть и смердящее омерзение. Мне было реально откровенно противно от собственного поступка.
        История Таинственного Леса повторилась вновь.
        - Чтоб меня... какими ещё фокусами владеешь? - съязвил Беримир, оторвав взгляд от того места, где исчез последний грызун, вожак стаи, отважно державшийся до самого финала марша смерти.

«- Когда-нибудь ты испытаешь тоже, что сегодня испытали мы» - примерно так можно истолковать его немой посыл, я проникся уважением к этому существу.
        Мне теперь точно будут сниться кошмары...
        Хватит с меня приключений на сегодня!
        Глава IV
        Добравшись до общего стока, мы покинули изрядно потрёпанную шлюпку и оставили её доживать свои минуты... или часы, не знаю. Обшивка так и не воспламенилась, даже не смотря на отчётливо улавливаемый запах сжигаемого дерева, равно как и характерное угольное покрытие, вдоль всей ватерлинии и ниже, имеется. Однако, не смотря на жестокие увечья лодка продолжает держаться на плаву.
        Чего же тут ещё можно сказать?
        Тот, кто поначалу совершенно не внушал доверия, в итоге протащил нас через настоящий ад. Покойся с миром, достойный представитель морских волков, пусть ты и всего лишь наспех укреплённая лодочка одним безумным инженером.
        Пробираясь наружу по общему стоку, обратил внимание на то, что по всей видимой водной глади расставлены те самые фильтры, больше напоминающие некое подобие соленых сталагмитов. От каждого из них исходит таинственная аура, передать словами которую я затрудняюсь, но все они соединяются между собой серебряными нитями, образуя подобие паутины. Эти нити то и дело излучают диффузные эманации прозрачно-белой энергии.
        Вдали послышался раскатистый шум.
        - Мы почти у выхода, - прокомментировал Беримир.
        Как следует из его краткой лекции, столь любезно рассказанной по мере прохождения, река Холресия берёт своё начало в горном массиве на юго-западе от города. Это как раз тот самый хребет, который можно наблюдать на фоне Собора Двенадцати практически из любой точки Фаринборга. Пролегая через скалистую местность, Холресия держит свой путь через город и покидает его чертоги в виде бурного водопада, между северо-восточной башней и восточными воротами. Однако, как теперь мне известно, часть водной массы проникает и в сеть пещерных коммуникаций, играя немаловажную роль в функционировании всей канализационной системы.
        Выйдя на волю, мы оказались на скрытом за водопадом проёме.
        Вобрав в свои лёгкие побольше свежего воздуха, расшатанные нервы, кое-как, начали постепенно успокаиваться. Хотя, фантомы погубленных мною крыс продолжают терзать душу. Я постарался не заморачиваться и отвлёкся на мысли более насущные - как добраться до города?
        Очередной краткий экскурс от стражников, в местную географию, поведал, что Фаринборг основан на плоскогорном плато, которое является продолжительным скосом всё того же горного массива. Город со временем разрастался и, в итоге, почти полностью занял территорию. Как и в случае с естественной подземной системой пещер - границы плато из года в год подвергались грубому осознанному терраморфингу. В связи с этим образовалась следующая ситуация: актуальность городских стен не ставится под сомнение лишь со стороны горного хребта, а в остальном они находятся на высоте птичьего полёта, по отношению к прочей местности. Защищают, разве что, от встречных воздушных потоков.
        Поэтому, из текущей диспозиции в город ведут всего два пути, где первый подразумевает добраться до одних из городских ворот. Все они смотрят строго в направлении одной из сторон света, и в нашем случае наиболее актуальны варианты восточных или северных ворот. Однако, при любом раскладе необходимо сделать не малых размеров крюк, идя в обход, а не напрямую. Сформированный в результате терраморфинга овраг имеет протяжённость чуть ли не от самого Таинственного Леса на востоке, добираясь до восточных ворот, пролегает под стенами города до его северных ворот и тянется дальше на север ещё некоторое расстояние. Именно благодаря этому я смог наблюдать за оравой игроков, толпящихся на лугах. Под вторым вариантом предполагается, что индивид умеет в скалолазание, тем более хорошие уступы тут имеются. Для профессионала своего дела это плёвое занятие - взобрался по скале вверх, перелез стену и готово, ты в городе.
        Но стражники были другого мнения.
        - Предлагаю пройти через пост снабжения, - предложил Беримир.
        Выйдя из под водопада в его северной части, мы продолжили движение дальше, по вполне качественно сделанной тропинке, что удивило в определённой мере. Солнца на небе не видать, при этом на улице всё ещё достаточно светло, даже не смотря на откидываемую скалой тень. Небосвод постепенно окрашивается фиалковыми разводами, из чего можно сделать вполне закономерный вывод - время близится к вечеру, скоро должен быть закат. Опустив взгляд ниже, на более приземлённые просторы, увидел то, что ранее видал в свой первый день пребывания, только с высоты птичьего полёта. В тот момент я, в составе рейда, бежал изнурительный марш-бросок, в попытке свалить от красных и как можно скорее попасть в город. Перед глазами раскинулась заболоченная местность, образованная в результате перенасыщения почвы обильно поступающей водой. По центру болота расположилось небольшое озёрце с кристально чистой водой, которая так и манит испить из себя...
        Не-не-не, беря во внимание некоторые обстоятельства - в пекло.
        Без лишних приключений и неторопливым шагом мы постепенно приближались к несильно возвышенной площадке. Внешне сделана добротно и на совесть, как говорится - на века. Вдоль всего отвеса, строго ввысь прямо до... хм... северо-восточной башни города, гордо возвышается конструкция из перекрёстных балок, основательно вмонтированных в каменистую породу посредством стальных стержней. К этой конструкции прикреплено по четыре пары рельс, а позади, за защитными щитками, виднеются цепи. Про назначение всего комплекса догадаться не трудно, особенно исходя из его названия - это грузовой лифт.
        Северо-восточная башня, со слов Миодрага, помимо своей основной деятельности, охраны города от потоков воздуха, является главным пунктом по поддержанию общего канализационного стока в рабочем состоянии. Пусть вся система местным не доступна уже более века, но негоже бросать на произвол судьбы финальный элемент, который, по своему функциональному значению, намного важнее.
        Иначе большой привет глобальному загрязнению окружающей среды.
        На подходе к площадке нас ждали, точнее не ждали, а просто они там были, трое стражника. Те несказанно обрадовались, лишь завидев Беримира и Миодрага. Обменявшись рукопожатиями, напарники представили меня своим коллегам, и ребята на редкость оказались приятны в общении. Нет ощущения той неприязни, которая прослеживалась от моих спонтанных сопартийцев сегодня утром, да и они, к слову, тоже стали значительно дружелюбнее. По правде сказать, я даже не помню в какой именно момент времени это случилось.
        - Норлан, - обратился ко мне Беримир, - мы пока тут уладим кое-какие свои дела, а ты дёрни вон тот рычаг, хорошо?
        - Без проблем, - ответил ему.
        Скрывшись где-то в недрах расположенного рядом небольшого простенького домика, стражники не только уладили некоторые упомянутые Беримиром дела, какими бы они ни были, но также углубились в разговоры на свои собственные темы, в которые я перестал вникать почти сразу же ещё до этого. Не сказать, что я в текущей компании откровенно белая ворона, просто реально вне темы их разговоров. Чего зря время тратить и стоять каменным изваянием, если можно сделать полезное действие, например, вызвать лифт.
        Поднявшись на площадку и окинув её любопытным взглядом, отметил наличие множества ящиков различной формы и размеров, большей частью скрытых под брезентовыми тентами. Не смотря на некоторое желание заглянуть внутрь, решил этого не делать, ведь мало ли что. Будь это однопользовательская игра, с великим заклинанием «сейв-лоад», тогда можно было бы попробовать, а так ни к чему зря рисковать.
        Подойдя к указанному рычагу, я как следует приложился и перевёл его в противоположную позицию. Ход оказался крайне тугим, у меня еле сил хватило, чуть лицом в гряз не ударил. Причина выявилась достаточно быстро: рычаг возбуждает за изменением своей позиции целую систему шестерёнок, которые приводят в движение определённые цепи. Механизм застучал словно старые спешащие часы гостевой комнаты прошлого века родного мира, и платформа сверху начала плавно опускаться вниз. Назначение рельс, как и предполагал, довольно тривиальное - стабилизатор от порывов встречного ветра, дабы платформу не шатало из стороны в сторону.
        На этом моменте я призадумался.
        Если этот мир всего лишь качественная эмуляция, а все мы - тестеры не анонсированной VR-технологии нового поколения, то в ближайшем будущем можно ожидать самый настоящий бум. Однако, с каждым новым днём, по мере открытия новых мелочей, моя вера в эту и без того слабую теорию продолжает угасать всё сильнее и сильнее. Разум постепенно начинает сдавать позиции перед орущим параноиком, прекрасно осознавая факт необходимых вычислительных мощностей: для качественной эмуляции вселенной требуется ровно столько энергии, сколько её присутствует в нашей, а таковое за гранью возможного.
        Первый закон термодинамики ехидно скалится из-за угла.
        От дальнейшей рефлексии и глубин депрессии меня спасла опустившаяся на площадку, с едва слышимым глухим стуком, платформа. В этот момент Беримир и Миодраг, распрощавшись с коллегами, подошли ко мне.
        - Слушайте, а разве на таком лифте не опасно ехать? - поинтересовался я у них.
        - Опа!
        Судя по восторженному возгласу Беримира, заявление подобного рода его крайне заинтересовало:
        - Объясни, с чего ты так решил?
        - Ну-у-у, если я правильно понял принцип работы механизма, то там, наверху, расположен другой рычаг, который работает в паре с этим, синхронно, и в зависимости от их положения - платформа перемещается вверх или вниз. Ведь так?
        - Ну да, верно, не на платформе же лепить рычаги, - Беримир начал догадываться к чему я клоню.
        - Именно поэтому они расположены сбоку от платформы, на расстоянии в четверть сажени, что позволяет запустить механизм даже будучи непосредственно на самой платформе. Другими словами - посредник не требуется. Однако, что произойдёт, если кто-то придаст рычагу строго вертикальное положение, когда платформа пройдёт лишь пол пути? Она остановится? Или, может, механизм просто сломается?
        Беримир искренне вытаращил на меня удивлённые глаза, но сразу же после этого залился смехом:
        - Разрази меня Падший, ну ты и загнул, ха!
        - О, а я и не задумывался над этим... - Миодраг взглянул куда-то в сторону.
        Откашлявшись, Беримир поспешил разъяснить нам ситуацию:
        - Не беспокойтесь, именно на такие вот случаи предусмотрена система блокировки, которая не позволяет повернуть рычаг вообще, пока платформа находится в движении. Максимум, погнёшь рукоять или вовсе сломаешь её, но на ход работы это ни как не повлияет!
        Мы, на пару с Миодрагом, взглянули на инженера местного разлива подозрительными взглядами.
        - Я серьёзно, - под столь массивным напором он вернулся к своим обычным манерам. - Бесспорно, в этой системе есть свои недостатки, например, если ты случайно отправишь платформу в одну из сторон, то вернуть обратно сможешь лишь по завершении хода. Тупо время теряешь. Но чего-то путного в решении этой проблемы пока не придумали.
        Мы решили поверить ему и демонстративно взошли на платформу. Беримир, покачивая головой и что-то бормоча под нос, последовал последним, после чего перевёл рычаг в исходное положение. Если у меня на это ушли все силы, то он в лёгкую сделал это одной рукой, вразвалочку.
        Мде-е-е...
        Как бы то ни было, мы начали постепенно подниматься вверх.
        С каждым преодолённым метром взору стал открываться вид на далёкие луга, которые своими красками всё сильнее и сильнее разжигали пламя моего внутреннего противостояния. Всё ещё не знаю как воспринимать этот мир - как реальный или же как виртуальный.
        Из размышлений меня вывел голос Беримира, сопровождаемый похлопыванием по плечу:
        - Слушай, Норлан, извини нас за то, что мы, тогда, просто так на тебя взъелись.
        - Нам стыдно за своё поведение, - присоединился Миодраг, - слишком легко впали в отчаяние и просто ждали своего конца.
        - А ты вон какой оказался! - Беримир дружественно рассмеялся. - Искал выход до последнего! Даже когда мы попали в откровенно тупиковую ситуацию в сокровищнице!
        Подобное, конечно же, приятно выслушивать, но всё же большинство моих решений, по факту, основывались на самой банальной удаче. Вот на полном серьёзе, как бы лимит чудес не исчерпать, ведь мои отношения с госпожой Фортуной довольно плохи, мы друг друга не понимаем, но сегодня она на редкость щедра... если временно забыть про её подлянку с откровенной задницей.
        Когда-нибудь я её выпорю.
        - Всё произошедшее не более чем везение, - отмахнулся я, - но всё же не забывайте, что далеко не все избранники одинаковы.
        - Эх-х-х, - с тоской выдохнул Миодраг, - да понимаем мы это, просто адекватных среди вас не так уж и много. Большинство воспринимает наш мир как какую-то игру, а к нам относятся как к предметам интерьера.
        - В особенности забавляют угрозы обращения к администраторам, - дополнил Беримир, - которые должны нас “пофиксить”, если мы вдруг начинаем действовать как-то вразрез с их ожиданиями...
        Они оба пожали плечами в искреннем недоумении, и Беримир добавил:
        - Если честно, наши администраторы были несколько в растерянности от таких заявлений.
        Действительно, что ещё остаётся думать об избранниках, если большинство именно так себя и ведёт. Далеко за примерами ходить не требуется - подобное сплошь и рядом творится в нашем мире, когда иностранец начинает нести в чужой храм свой устав. Это непроизвольно вызывает неприязнь не столько к конкретному человеку, сколько к его собратьям в целом, которые в ответ начинают испытывать неприязнь к местным. В конечном итоге наблюдается эффект «снежного кома», который способен перейти в откровенное побоище.
        Так каков же этот мир на самом деле?
        Бесспорно, этот мир косит под реальный и тут есть факт реальной смерти как минимум для текущей ипостаси, но всё же игровую сторону вопроса не отменить - она есть как данность, и у многих сформировался защитный психологических барьер на этой почве. Даже у меня, всегда мечтавшего очутиться в параллельной вселенной по подобию мира «меча и магии» и любящего жанр ЛитРПГ, от чего увлёкся играми в жанре фентези, в частности VRMMO. А стоило попасть сюда, в Хайгард, и услышать о том, что это реальность - продолжаю сопротивляться и не принимать его таковым. Воспринимаю всё окружающее лишь как тестирование технологии нового поколения с парадоксально продвинутым ИИ... но, не могу заставить себя относиться к местным как к типичным NPC из прежнего Виртхейма.
        Я глубоко вздохнул.
        - Всё в порядке? - поинтересовался Беримир.
        - Да, просто задумался над кое-чем...
        - К слову сказать, мне очень понравился твой разбор принципа работы лифта, не хочешь попробовать себя в инженерном деле? Могу подсобить в этом!
        - В смысле?
        - Ну, это, мастер инженерного дела - мой лучший друг, и действительно отличный наставник! - воодушевлённо проговорил Беримир. - Могу рекомендовать тебя, если вдруг захочешь.
        Я непроизвольно почесал затылок:
        - Ка-а-ак бы заманчиво это не звучало твоё предложение... я обязательно подумаю над ним, но сейчас меня больше интересует руническое дело.
        - О, вот тут я могу помочь, - откликнулся Миодраг.

***
        В чертогах города северо-восточная башня расположилась в исследовательском квартале. Как и на площадке снизу, стражники башни обрадовались возвращению своих потерянных коллег, и неожиданно для меня - ко мне отнеслись также тепло и дружелюбно. Даже предложили вместе выпить эля, потому покинул башню лишь полчаса спустя.
        Это всё потому, что мне удалось наладить отношения с Беримиром и Миодрагом?
        К слову, эль был очень вкусный, но совершенно не пьянящий.
        За этим небольшим спонтанным застольем мне поведали немало интересных вещей. Например, если избранника представит уважаемая мастером личность, то можно будет рассчитывать на более снисходительное отношение к своей персоне. Во всяком случае по первости, дальнейшее целиком и полностью зависит от самого избранника. Ведя себя непристойно, никакие знакомства тут не помогут. Беримир, как сказал ранее, может подсобить в случае, если я всё-таки решусь заняться инженерным делом, а вот Миодраг оказался зятем мастера рунического дела. Между ними сложились вполне хорошие дружественные отношения, и мастер печётся о Миодраге как о собственном сыне.
        Весь цимес заключается в том, что мастера, в большинстве своём, сотрудничают с избранниками лишь по строгой указке Богини. Ни один из них не может отказать в предоставлении обучения своему ремеслу, как и раскрытии самых первых рецептов. Вот только это не касается дальнейшего развития - при плохих отношениях мастер, совершенно спокойно и с чистой совестью, может просто послать избранника далеко и надолго. Сиди и сам постигай выбранный крафт, путём проб и ошибок, переводя при этом тонну ресурсов, либо скупай новые рецепты со стороны. Ценовая политика, при этом, имеет неожиданный поворот - порою выгоднее приобрести рецепт у мастера, а не игрока, поскольку отношение первого напрямую влияет на формирование итоговой стоимости.
        И стоит, в том числе, отметить ещё одну важную вещь - если попасть в фавориты мастера, то он предоставит некоторую квоту на использование своих личных запасов. Надо ли говорить, что это, даже при установленном ограничении, открывает двери к высокоуровневому крафту? Некоторые ресурсы трудно добываемы даже для коренных жителей, но у мастера, в том или ином количестве, они имеются практически всегда.
        Потому для игроков, выбравших путь ремесленника, это, можно сказать, самая заветная цель.
        Башню я покинул в приподнятом настроении, после чего мы добрались до торговой площади и пришла пора прощаться, предварительно договорившись с Миодрагом встретиться завтра. В полдень, возле западных ворот, где он будет нести ночную вахту и освободится только в указанное время. Спасение спасением, а служить на благо общества надо продолжать. То ли дело в менталитете и воспитании местных, то ли такие добросовестные реально существуют.
        Что ж, а у меня ещё есть свои личные дела.
        За весь этот день накопилось достаточно вопросов к настоятельнице.
        Сразу же направившись к Собору Двенадцати, я пару раз угодил в тупик, но всё же сам путь был максимально прост. Всегда можно взглянуть в какой стороне расположен шпиль собора, и в самом крайнем случае - можно просто пройти напролом, вернее по крышам, периодически прыгая в стог сена. Потребовалось около сорока минут, и вот я уже иду среди висячих садов, поднимаясь на вершину холма. Добравшись до дверей главного храмового зала и нырнув внутрь, дошёл до самого алтаря.
        По близости никого.
        Некоторое время просто всматриваясь в алтарь, мне вспомнился тот странный сон, где на его месте стоял обсидиановый трон.
        Что это было, и кто сидел на троне?
        И что там делали мои любимые уникальные предметы из прежнего Виртхейма?
        - Настоятельница в своём кабинете, вас проводить? - меня окликнула юная послушница.
        - Да, будьте так добры... - я оторвался от созерцания алтаря и взглянул на неё. - Эм... что-то не так?
        Она очень странно на меня косится и...
        - Ох! - я понял в чём дело. - Прошу прощения, сейчас же переоденусь!
        Послушница одобрительно кивнула и отвернулась.
        Я в спешке открыл окно профиля и сменил всё снаряжение на подобие крестьянской одежды, в том числе убрал меч обратно в рюкзак. После этого, меня сопроводили к винтовой лестнице, которая расположилась за левой стеной храмового зала, и мы поднялись на самую вершину местного Нотр-Дама. По сюжету тут должен жить Квазимодо и звонить в колокол, однако, это место совершенно не походит на убежище горбатого: аккуратные ограждения, с серебристо-сапфировыми декорациями, и простенький красный ковёр, ведущий к небольшой центральной готической башне.
        Именно туда меня и отвели.
        - Поднявшись по этой лестнице, вы попадёте в кабинет настоятельницы, - сказала послушница, указывая на очередную винтовую лестницу, перилла которой украшены различными существами, преимущественно горгульями.
        Качество исполнения, как и ожидается от подобного заведения, на отменной высоте.
        Поднявшись по лестнице вверх, я попал в кабинет через проём в полу. Хорошо обставленное и со вкусом оформленное круглое помещение намекало, что даже если это не покои гениального астронома, то, как минимум, типичного королевского звездочёта. Для полноты картины не хватает полноценного телескопа. Тем не менее, это рабочий кабинет настоятельницы, где над внутренним убранством работал профессиональный столяр-краснодеревщик. Всё на столько грациозно и изящно, но при этом максимально простое. Вдоль бесконечной стены высокие книжные шкафы чередуются с такими же высокими окнами, проникаемый свет через которые отражается от древесного покрытия и наделяет пространство тёплыми дружелюбными красками. Под куполом свода свисает причудливой шарообразной формы астролябия, над назначением которой, в данной комнате, остаётся лишь гадать.
        На противоположной от входа стороне, за широким письменным столом, сидит настоятельница.
        Видок у девушки изрядно уставший, но она продолжает разбираться со стопкой каких-то пергаментов. Отсутствующая на её голове большая шляпа, та лежит на стуле в сторонке, резко создаёт впечатление иного рода - теперь это полноценная жрица, нежели визард. Не меньшее внимание привлёк находящийся справа от девушки её посох.
        Он просто тупо левитирует, лениво крутясь вокруг своей оси.
        Завидев меня, настоятельница отвлеклась от своих дел и, в качестве дополнения к приветствию, улыбнулась:
        - Приветствую тебя, Норлан, какими судьбами пожаловал?
        - Высказать своё крайнее недовольство.
        Пирушка со стражниками была приятной, но сейчас во мне вовсю бурлит гнев.
        - Вот как, - она приподняла правую бровь, - и в чём же проявляется твоё недовольство?
        - Почему мирная зона в пределах города не выполняет своё предназначение? Почему крысы-мутанты способны в ней атаковать? Почему Богиня допускает этот абсурд?! И почему, чёрт подери, об этом не было сказано в начальном инструктаже?!!
        С каждым новым вопросом мой голос становился всё громче и громче, а я подходил всё ближе и ближе. Постоянный стресс до добра не доводит. Умом я понимаю, что поступаю глупо и по-детски, но... ничего не мог с собой поделать, я был в ярости, она требовала высвобождения.
        Однако, собеседница продолжает сидеть невозмутимо и смотреть на меня как ни в чём не бывало.
        - Да если бы не этот рояль в кустах, бороздить мне реку мёртвых на том свете!!! - я выхватил из-за пазухи флейту Безумного Алхимика и чуть ли не в самый нос придвинул к ней.
        Ещё немного и меня можно было бы обвинить в избиении женщин.
        Настоятельница на это не отреагировала должным образом, а лишь удивлённо взглянула на музыкальный инструмент и сказала:
        - Но ведь это флейта, а не рояль...
        Я глубоко вздохнул, опустив руки, и пояснил значение данного высказывания:
        - Это такое идиоматическое выражение из моего настоящего мира, которое, в данном случае, можно интерпретировать как слишком уж удачное стечение обстоятельств, не позволившее мне помереть раньше времени.
        - Значит, всякая удача, по твоему мнению, это рояль? И как часто в твоём мире встречаются такие нагло прячущиеся в кустах рояли?
        - Он не подобен удаче, но...
        - Норлан, - несмотря на нелепый спектакль с моей стороны, голос настоятельницы остаётся тёплым и дружелюбным, - рояль не рояль, но порой случаются такие вещи, в которые трудно поверить. Тебе повезло оказаться в нужное время и в нужном месте, ты был на волосок от смерти, но в итоге всё же выжил и... явно остался в выигрыше.
        Последние слова прозвучали неожиданно холодно, аж мурашки по спине пробежали.
        - Мне прекрасно известно, что с тобой произошло, - не торопясь сказала она.
        С каждым последующим словом тон настоятельницы становился всё холоднее и холоднее. Она придвинулась чуть вперёд, облокотив подбородок о сложенные в замок руки, и подозрительно прищурилась.
        Образ милой девушки моментально улетучился, превратившись в образ настоящего дьяволёнка:
        - Авантюра за авантюрой, которые позволили тебе стремительно улучшить своё положение на фоне остальных избранников: волшебная керамика редкого качества; мероприятие, принёсшее тебе практически лучший, из доступных на сегодня для избранников, комплект брони, а также не малую кучу безделушек, половину из которых ты уже продал и неплохо заработал. Ах да, в частности, обзавёлся ещё дополнительными кольцами Богини, чего не могут себе позволить большинство. И вот теперь, очень удачное стечение обстоятельств с огромной потенциальной прибылью, которое, в том числе, уже позволило тебе заполучить доверие двух стражников, и немного улучшить свой авторитет среди городской стражи в целом... Может я очень сильно недооцениваю тебя? Может на деле ты очень хитрый и тактичный импровизатор? А, Норлан? Может все эти рискованные авантюры были не просто так? М? Удивительно, что ты ещё не пытался вынести из склепа выданную Богиней воду, с таким-то рвением.
        - Да, с той водой определённо затупил, осечки бывают, но опустите свои пики, - парировал я в ответ, - это всё случайности, от некоторых из которых я и сам не в восторге.
        - Да ну? Вот прямо-таки не в восторге? - настоятельница продолжала напирать.
        - Человек, с такой параноидальной осторожностью как у меня, никогда не бросится в подобное добровольно. Будь у меня выбор с самого начала - пошел бы по безопасному пути. Без получения варварской брони, без получения богатств того отморозка и крыс-мутантов, с другим способом начать поднимать репутацию среди городской стражи, НО С ПОЛНОЙ УВЕРЕННОСТЬЮ В ЗАВТРАШНЕМ ДНЕ! С уверенностью, что не откину свои копыта и не отправлюсь на тот свет! Если и совершать смертельную ошибку, то исключительно по своей вине и наглости, а не из-за таких вот рандомных ситуаций, которые невозможно контролировать!
        Всё же я обычный нерадивый студент, который до недавнего времени лишь в игрушки играл, да в универ ходил. Есть определённый жизненный опыт, но мне впервые приходится сталкиваться с подобными проблемами. Что не день, то грёбаный стресс, а постоянное подвергание стрессу сильно вредит здоровью... даже если это здоровье виртуальное.
        - О как, любишь держать всё под контролем? - съехидничала она, изобразив характерную улыбку.
        - Если это касается моей жизни, то предпочту понимать происходящее вокруг меня.
        - Ну и что же это тогда за проверка твоей тяги к жизни? Разве суть испытаний не в возникновении непредвиденных ситуаций? - её голос хоть и был холодным, но вместе с тем и очень спокойным.
        Меня это начало бесить.
        - Тогда какой смысл писать в том письме, что все избранники находятся в равных условиях?!
        - То письмо писала не я, а Богиня, но посмотри на это с другой стороны - все вы начинали абсолютно одинаково, разница лишь в том, кто когда пришёл.
        - Да чёрт подери! Это УЖЕ вносит огромную разницу! В равных условиях оказались только игроки самой первой волны!
        - Ого, игроки... - настоятельница на миг округлила глаза. - Да будет тебе известно, что самые первые пришедшие сюда избранники, из так называемой тобой «первой волны», уже давно покинули нас, разлетевшись на мириады серебряных искр и оставив вместо себя лишь одни надгробья. Всё ещё считаешь себя в неравных условиях? Скажи это им.
        Мою раскочегаренную до белого каления голову словно морозной водой облили.
        В этот момент я, мимолётом, заметил крайне опасный фактор - показатель ярости, ни с того ни с сего, вновь выше нуля, причём значительно. Возможно ли, что эмоции способны повлиять на набор ресурса вне битвы? Чёрт подери, да что творится с этим параметром?! Во время сражения с налётчиками, в Таинственном Лесу, он еле-еле поднимался ввысь, а тут уже второй раз подряд на пустом месте за третий десяток переваливает!
        Так, успокойся.
        Срочно требуется релаксация, расслабляемся.
        Я начал массировать височные доли, а настоятельница, словно не замечая, в это время дополнила свою предыдущую реплику:
        - Может отдашь всё награбленное за эти несколько дней? Уровняй себя с остальными новоприбывшими.
        Показатель ярости окончательно сбросить до нуля не успел, однако голос, к счастью, уже более-менее звучит спокойно, хоть и с проскакивающими нотками остаточной агрессии:
        - Полученное добро с убитого мной избранника я не отдам, как и волшебную керамику. Эти вещи достались мне не просто так. Портить отношения со стражей и вовсе абсурд, опасное приключение уже ни кто не отменит. Могу вернуть награбленное с катакомб, поскольку, как я понимаю, крысы-мутанты украли эти вещи у местных жителей. У меня просто нет права единолично претендовать на них.
        Настоятельница откинулась на спинку кресла, которое больше напоминает эдакий трон для богатых из бедных, уселась поудобнее и, уже с дружелюбным выражением лица, на котором вновь засияла лучезарная улыбка, продолжила прежним тёплым голосом:
        - Всё что смог вынести - твоё, на эти вещи ни кто не претендует. Мне просто было интересно. Однако, если передашь некоторую часть в пользу города, то это будет однозначным плюсом в твою карму. Хочется верить, что ты поступишь правильно.
        - Вы сомневаетесь во мне?
        - Просто не спешу с выводами. Подобных тебе тысячи, и каждый решает навалившиеся испытания по-своему. Где-то я довольна решением, где-то нет. Что же касается тебя, то посмотрим, к чему приведёт твой выбор.
        Бурление гнева окончательно испарилось, и показатель ярости спал до нуля.
        Увидев чуть поодаль от себя стул, я указал на него и спросил:
        - Можно присесть?
        Настоятельница одобрительно кивнула.
        Хоть и старался сделать это аккуратно, но всё же больше плюхнулся в него, чем уселся. Из-за сегодняшнего офигительного приключения мои ноги откровенно устали и теперь требуют значительный перерыв. Впрочем, как и тело в целом. Надоедливый параметр внизу обзора тоже твердит об этом... Если учитывать столь серьёзное влияние всех этих ресурсов на общее состояние организма, то, скорее всего, он и является главным виновником торжества в моей паршивости настроения и расположения духа.
        Впрочем, это я должен был понять ещё при пробуждении, когда пытался выбраться из саркофага...
        - Теперь, когда ты наконец успокоился, позволь мне рассказать, - настоятельница резко стала серьёзной, окинув меня бликами от линз своего пенсне, - что из себя представляет «мирная зона» на самом деле. Её главное назначение заключается в запрете для избранников наносить ущерб друг другу. Это никак не мешает монстрам и зверью атаковать вас, равно как и вам ничто не мешает атаковать их. В том числе, и граждане Фаринборга могут атаковать вас, как и вы их. Улавливаешь суть?
        - То есть, мирная зона просто не позволяет избранникам убить друг друга? - удивился я.
        - Именно, - настоятельница утвердительно кивнула, - весь урон будет сведён к нулю, и ни кто из вас не получит ущерб по своему здоровью. Однако, гражданами это расценивается как дебоширство, и они могут позвать стражу на разбирательство. Если же это увидит сама стража, то без лишних слов пойдут разнимать драчунов.
        - И что будет с этими избранниками?
        - Агрессора временно поместят в изолятор, что бы подумал над своим поведением.
        Я не смог не задать провокационный вопрос:
        - Если в ходе драки между избранниками, случайно, был задет коренной житель, или же против него был предпринят целенаправленный акт агрессии... тогда что будет?
        - Все участники этого мероприятия отправятся в изолятор, где будут дожидаться суда. Итоговое решение выносится судебной коллегией. И чтобы картина была более полной - если вдруг, за пределами города, один избранник нападает на другого избранника, либо это ни с того ни с сего делает один из наших сородичей, то нападавшего могут признать преступником, с последующим наказанием. Главное суметь доказать вину.
        - И поэтому вы советовали поднимать репутацию среди городской стражи?
        Настоятельница немного призадумалась, после чего продолжила:
        - Верно, но всё не так просто, как кажется. Бесспорно, судебная коллегия будет охотнее верить более авторитетной личности, нежели какому-то неизвестному, ведь всё что происходит за пределами жилых территорий - им неизвестно, а я не имею права вмешиваться, как и Богиня. Однако, представители городской стражи не могут входить в состав судебной коллегии, но они могут выступать в качестве защиты или обвинителя. Тот, кто имеет хорошую репутацию со стражей, имеет более высокие шансы добиться удовлетворительного для себя вердикта.
        Что мы имеем в итоге?
        Во-первых, мирная зона лишь исключает убийство избранников друг другом, но в остальном она ничем не отличается от внешних территорий. То есть, на самом деле опасность преследует нас всегда, и я очень сильно рискую, оставаясь ночью на улице. Собственно, в этом уже успел убедиться на личном опыте. Выходит, что тратиться на комнату в трактире всё-таки придётся, пусть и она не гарантирует полную безопасность.
        Во-вторых, абсолютно все игроки самой первой волны - умерли, во всяком случае если верить словам настоятельницы. Сомневаюсь о наличии у неё резона врать мне, и она сказала это не просто для того, чтобы подразнить. Значит, стоит взять во внимание. В принципе я могу понять, почему это произошло - в первый же день довелось как-то услышать о панике и безумии, охвативших игроков, когда надежда на помощь извне умерла окончательно. Далеко за доказательствами ходить не требуется, поскольку я видел подобных людей своими собственными глазами, при выходе из эфемерного пространства Склепа Пробуждения, пусть они и находились лишь в начальной стадии принятия неизбежного. На том поле их было тысячи, а в самом городе ещё больше.
        Говорят, ушло не мало дней на то, чтобы основная масса игроков смирились со своим положением и принялась думать, что же делать дальше. Среди прожжённых игроманов, абсолютно уверенных в своих возможностях и опирающихся на многолетний игровой опыт, по итогу самая высокая смертность. Менее опытный игрок не лезет на рожон и, в случае опасности, не стесняется отступать или бежать со всех ног. Опытные игроки, с головой на плечах, в этом плане не сильно отличаются - лучше лишний раз трусливо сбежать, чем героически оставить надгробье.
        Однако, всё же это странно.
        Каким образом игроки первой волны умерли? Вот прямо-таки ни одно не осталось?
        В-третьих, повышение авторитета среди городской стражи имеет достаточно огромный вес. Заполучить на свою сторону адвоката или прокурора, который будет добиваться нужного тебе результата, бесценно. В случае, если на меня нападёт другой избранник или коренной житель, то шанс убедить коллегию значительно выше, чем если я это буду пытаться добиться своими силами. Не имея авторитета среди местных, мне, в этом плане, действительно очень сильно повезло сойтись с Беримиром и Миодрагом, даже не смотря на то, что они младшие по званию. По реакции их товарищей видно, что городская стража друг за друга горой, и помоги одному - неизбежно пойдёт цепная реакция, но справедливо и обратное.
        Неудача подобна туману, за которым, порою, скрывается триумф.
        Рассматривая, в конечном итоге, всё произошедшее в ретроспективе и анализируя трезвым умом, как события в Таинственном Лесу, так и приключения в канализационных катакомбах, начало приходить закономерное понимание того, что все эти рискованные авантюры действительно позволили мне в кратчайший срок возвыситься над многими новичками. Даже на фоне более ранних волн.
        Руки непроизвольно задрожали, ибо я осознал масштаб проделанной работы.
        Сделав несколько глубоких вздохов, успокаивая нервы, я задал настоятельнице другой вопрос, дабы развеять обстановку и отвлечься:
        - Скажите, почему вы только посмеялись над моим методом складывать предметы в волшебный рюкзак, а не рассказали о том, как это надо делать правильно?
        - Во-первых, этот твой волшебный рюкзак, - она нарочито акцентировала внимание на последнем словосочетании, - называется зазеркальем души, запомни. Оно находится в недрах твоей собственной души, и забить свободное пространство ты волен чем угодно, однако, называть из-за этого подобное место рюкзаком... да ещё и волшебным... - девушка в недоумении покачала головой и фыркнула - ...что за несуразная дикость...
        Хм-м-м...
        - Говоря иначе, окно Вермёгины подобно зеркалу, которое отображает свойства, характеристики и всё прочее содержимое наших душ? - выдвинул я пришедшую в голову мысль.
        - Ну естественно, а как же иначе?
        Несмотря на дружелюбный голос, было видно как девушка сокрушается от глупых, на её взгляд, вопросов.
        - По этой же причине, мы должны соблюсти определённые условия для использования некоторого снаряжения, поскольку их таящаяся внутренняя мощь требует определённый уровень базовой мощи души пользователя? А в ином случае мы просто получаем обычный предмет без каких-либо выделяющихся свойств?
        - Верно.
        - И эта внутренняя сила, при соблюдении всех условий, начинает оказывать свой эффект на нашу душу, тем самым укрепляя её и повышая эффективность, что, в том числе, проецируется на общее физическое и ментальное состояние нашего тела, так?
        - Верно.
        - В том числе, благодаря этому мы можем использовать изученные навыки на пределе своих возможностей, поддаваясь эфемерной силе, которая на деле исходит от самой души?
        - Верно.
        - То есть, все неестественные эффекты на самом деле оказывают влияние на нашу душу, позволяя как приумножать, так и снижать итоговые возможности физического тела, верно?
        - Норлан, - настоятельница грозно поправила дужку пенсне, отсвечивая очередными бликами, - ты прям как дитя малое, разве до тебя не дошло это с самого начала?
        - Только предполагал...
        В общем и целом - привет очередные подводные камни.
        Однако, теперь становится ясна логика некоторых удивительных моментов. Не исключено, что в Таинственном Лесу мне не вспороли брюхо и не отрубили ноги только из-за относительно невысокой силы атаки противника по отношению к моей защите и, возможно, здоровью. Очень уж пугает меня момент с отрубленными конечностями крыс.
        Как говорил ранее - игровая мощь это абсолют.
        Тут она проявляется в степени развитости души, ядра персонажа, и степени её общего усиления, от чего зависят итоговые физические и магические возможности самого тела. Нет ничего удивительного в том, что прошедшийся по поим ногам меч не смог их отрубить, а также вспороть брюхо, если все эти повреждения работают по совершенно иным законам, отличных от нашего мира. Чем сильнее душа, тем выше игровая мощь... справедливо и обратное. Надо прекращать относиться к характеристикам столь легкомысленно, как это дозволялось в обычной игре. Здесь они напрямую влияют на то, как со мной поступят местные законы физики, и поступить они могут весьма губительно, если вспомнить падение в недрах катакомб.
        Не будь рядом Миодрага со своей магией поддержи, я, скорее всего, уже был бы мёртв.
        Настоятельница, тем временем, потянулась и начала разминать свои затёкшие плечи. Я не смог не отметить её прекрасные изгибы тела в определённых важных для девушки местах, как и в целом привлекательную фигуру.
        Без своей шляпы она определённо выглядит лучше, но без мантии было бы вообще супер.
        - Кажется, ты думаешь о чём-то совершенно постороннем... - настоятельница бросила на меня укоризненный взгляд, никак учуяла мимолётные мысли. Восстановив нормальное сидячее положение, она продолжила, - что же касается «Касания Абхолена», то большинство избранников сами спрашивают о так называемом «более удобном способе». От тебя не последовало вопроса, вот и подумала, что либо ты и так в курсе, либо тебе это не надо вовсе. Сейчас ведь ты уже знаешь про этот символ?
        - Знаю, как и про символ, позволяющий открыть другим описание своих предметов.
        - Тогда тебе будет полезно узнать ещё один, на всякий случай. Есть такой интересный символ, зовётся «Взор Бетрэха», который позволяет анализировать любые объекты созерцания. Однако, имеется серьёзный недостаток - требуется обладать достаточным количеством знаний, чтобы этот взор показывал тебе актуальную информацию, а иначе от него нет никакого проку. Только путать будет.
        - И как его использовать?
        - Вот так...
        Сомкнув указательный и средний пальцы, настоятельница очертила окружность и вписала в неё букву, больше похожую на «бету», нежели на просто «би». Пальцы засияли насыщенным желтым светом, которыми девушка коснулась своего лба. На миг глаза сверкнули желтым оттенком и утратили свой естественный блеск.
        - Сейчас я могу полностью видеть свойства твоей одежды, и даже видеть кем она была сделана, - после этого глаза настоятельницы вернули свой прежний облик.
        - Хм...
        Я взглянул на свою правую ладонь и попробовал повторить только что увиденное.
        Получилось с первого же раза.
        Осматривая настоятельницу и фокусируя зрение на её мантии, сбоку обзора всплыло окно с описанием предмета: название - неизвестно; класс - неизвестен; и так про всё остальное, где слово «неизвестно» фигурирует чуть более, чем полностью. Сфокусировав зрение на одном из пергаментов: «лист бумаги», расходный материал высокого качества. На этом моменте где-то в мозгу зажглась очередная лампочка озарения. Цветовое оформление окна описания каждый раз разное. Защитное снаряжение, крафченная бижутерия и гладиус имеют бело-серую раскраску своего окна. Уникальные кольца, равно как и стигматы с ранее рассмотренными орудиями Беримира и Миодрага, имеют эту самую раскраску в коричневых тонах. В частности, эти же цвета имеются у окна мантии настоятельницы, только несколько более тусклые и блеклые. Однако, сейчас, смотря на пергаменты, цветовая градация находится в области синего спектра, что соответствует высокому качеству, как и написано в их описании.
        Выходит - мне хватает знаний для распознавания качества?
        А если вдруг я не уверен, то цвета бледнеют?
        Надо бы убедиться:
        - Скажите честно, на вас ведь мантия уникального качества?
        - Верно, - она довольно улыбнулась. - Вижу, про качество предметов тебе уже известно, иначе взор Бетрэха показывал бы свойства моего снаряжения в чёрных тонах.
        Как только она подтвердила догадку, прямо на моих глазах, в окне свойств её мантии графа качества сменилась с «неизвестного» на «уникальный», а сами цвета стали более насыщенными, какими я их запомнил при рассмотрении прочих уникальных предметов. Следовательно, этот взор способен отображать некоторую вероятностную информацию, а значит он реально может запутать при неумелом использовании.
        Далее я взглянул на саму настоятельницу.
        К моему искреннему удивлению - отобразилось окошко бежевого цвета.
        Заголовком окна является её полное имя, Руфина Тольвинская, а в самих свойствах отображена информация о принадлежности к Собору Двенадцати и занимаемой должности. Большего это окно мне не рассказывает, но важен сам факт успешного использования взора Бетрэха на живом существе.
        Кто знает, что оно отобразит про тех же монстров? А игроков?
        Сейчас это малоэффективная вещица, способная стать злейшим врагом для особо вредных буратино, но ведь нельзя отрицать существенный потенциал в будущем. Например, если будет отображаться банальное объяснение слабостей рассматриваемого монстра, то это значительно упростит сражение с ним. Не придётся интенсивно вспоминать все те знания самостоятельно, их мне предоставят в автоматическом режиме. Всё же надо бы выкроить время на посещение библиотеки, знания реально сила... да и в целом, книжки полезно читать.
        И тут в голове вспыхнула очередная бесспорно важная заметка.
        - К слову о качестве, - спохватился я, - что за «метаморфозы» в описании редкого предмета? Гид ремесленника проштудировал основательно, затратив на это реально уйму времени, но такого не припомню вообще. А также, некие «магиномы» на уникальных предметах, с очень такими интересными характерными параметрами.
        Настоятельница дьявольски дружелюбно улыбнулась:
        - Не пойми превратно, но это информация для самостоятельного изучения.
        Где-то в дали пролетела гордая розовая птица цвета настроения вечно светлее синего, чирикая на своём курином: «етить ты наивный, парень».
        - Ладно, как снять эффект? - решил не напирать, так как чую всю бесполезность сего действия.
        - Просто расфокусируй зрение на пару секунд.
        Приведя свой обзор в порядок, у меня назрел ещё один вопрос:
        - Могу ли я поинтересоваться кое-чем ещё?
        - Спрашивай, я сейчас вполне свободна и не против поболтать, - настоятельница вновь потянулась, разминая свои суставы.
        Для себя, в очередной раз, отметил качество проработки этого мира: сидящая передо мной девушка не ощущается банальным NPC, она до реалистичности привлекательна и жива, а за непринуждённой беседой я и вовсе позабыл о виртуальности как таковой. Только сейчас поймал себя на этой мысли.
        Немного тряхнул головой.
        - Возвращаясь всё к тем же уникальным предметам - довелось мне увидеть очень интересные экземпляры... не те, что выдала Богиня, а друге. Как их можно получить? И можно ли вообще их получить... хотя бы на это сможете ответить?
        Моё любимое вооружение из прежнего Виртхейма больше смахивает на наваждение, сомневаюсь что оно тут существует на самом деле. Однако, тот великолепный антрацитовый клэймор может оказаться отличной заменой в текущих реалиях, да и сам по себе весьма хорош, если так хорошенько поразмыслить над его бонусами.
        Первым делом, надо разузнать более подробную информацию об его получении.
        - Не против немного прогуляться? - сказала настоятельница, вставая с кресла и нахлобучивая свою шляпу.

***
        Мы спустились на нижний этаж по другую сторону храмового зала и отправились наружу.
        На улице нас встретил очередной сад, достаточно простой по своему размаху. Выдержанный минимализм, больше напоминающий классический парк реального мира, с цветочными клумбами вдоль дорог. Венцом творения этой усадьбы можно отметить приличных габаритов фонтан, звездой которого является статуя самой Богини всея Хайгарда, во всём своём вооружении: в правой руке крылатое копьё с широким наконечником, а в левой огромный круглый щит с коловратом на всю лицевую часть. От фонтана лучами исходят четыре дороги, направленных строго по частям света - восточная ведёт к расположенным у фасада собора висячим садам, южная тянется к самому собору, по которой мы и идём, а северная и западная ведут к практически одинаковым на вид капеллам.
        Постройки круглой формы выполненные в том же готическом стиле, что и собор, со всеми причитающимися к этому архитектурными элементами, но в значительной степени отличаются между собой в насыщенности декораций. Свод обеих капелл имеет пологий куполообразный вид, где на выступающем козырьке крыши северной капеллы, как мне думается на её фасаде, возвышаются статуи священных зодиаков, а ниже, между ними и арковидным входом - уже знакомая по склепу мозаичная картина. Западная же капелла лишена каких-либо выделяющихся украшений, а выглядит в целом значительно мрачнее, особенно в лучах закатного солнца.
        - Нам туда, - настоятельница указала в сторону мрачной капеллы, когда мы дошли до фонтана.
        - А там что? - я указал на северную.
        - Мемориальный зал избранников Судьбы, где записаны имена всех пришедших избранников... в том числе, и уже покинувших нас...
        Идя за настоятельницей в сторону западной капеллы, я всё время поглядывал на северную.

«- Надо бы обязательно туда сходить.» - подумалось мне в надежде отыскать никнеймы своих товарищей по гильдии.
        Войдя в чертоги мрачной капеллы, первым же делом отметил царящий тут холодок.
        Это не столько физическое воздействие, как ментальное, чему активно способствуют: спартанское внутреннее убранство, неважное освещение и материал, из которого построена капелла. Местное освещение, в некотором роде, сопоставимо с освещением подземного озёрного котлована, тут как раз присутствуют аналогичные кристаллические вкрапления разных цветов. Прорастая из чёрных мемориальных плит, оных тут в наличии двенадцати штук, расположенных в круг, они наделяют пространство светом, который в тот же момент поглощается угольно-чёрными обсидиановыми стенами и колоннами, подчёркивая, при этом, тёмно-бордовые половые плиты, имевших некую глубину в своей текстуре и отражающие блики по всей своей глянцевой глади.
        В общем, выглядит это всё достаточно зловеще.
        Позади каждой мемориальной плиты, на некотором крайне малом удалении, возведено по достаточно громадной статуе. Они выполнены всё в том же готическом стиле и... наверное, из обсидиана, но не удивлюсь если последний, от статуи к статуе, имеет разный химический состав и на деле является просто вулканическим стеклом, поскольку они несколько отличаются между собой не только цветом, но и явно самим составом. В тот же момент, когда мои глаза привыкли к царящей тут атмосфере, отметил ещё один факт - это совершенно другие существа, не зодиаки. Холодные скульптуры неизвестных мне существ, величественность и мощь которых передаётся в полной мере.
        Снимаю шляпу перед безымянным творцом.
        По центру всего комплекса, в кругу почёта из мемориальных плит и статуй неизвестных существ, стоит большая серебряная чаша, внутри которой тлеет маленький огонёк. Происхождение однозначно магическое - он парит над стенками чаши без видимого горючего на дне.
        Мы подошли к ней, и, глядя в тлеющий огонёк, настоятельница начала свой рассказ:
        - В Хайгарде обитают души двенадцати Великих, - она окинула своей рукой всё окружающее пространство, сделав при этом медленный разворот на триста шестьдесят градусов и продолжая повествование, - которые когда-то были по-настоящему могучими личностями, хранителями Хайгарда, и тюремщиками Падшего.
        - Тюремщиками?
        - Верно, - настоятельница утвердительно кивнула, взглянув мне прямо в глаза. - Изначально Хайгард являлся тюрьмой для тринадцатого зодиака, а Великие были его надзирателями.
        - И что же с ними случилось?
        - По одной из легенд... наши предки случились... - грустно ответила та, отведя свой взгляд в сторону.
        - Что вы этим хотите сказать? - я слегка опешил от подобного заявления и реакции.
        - Ты и многие другие избранники - называете нас коренными жителями, но если верить той легенде, то таковыми мы являемся лишь наполовину. - Девушка вновь взглянула мне в глаза, - естественно, что все текущие поколения родились тут, но самое первое явилось сюда такими же пришельцами, как и вы. История далёких времён дошла до нас лишь в качестве сказаний прошлого, разрозненных и, порою, противоречащих друг другу легенд и мифов Древней Эпохи.
        - А вы знаете, что было на самом деле?
        - То что Богиня наделила меня необходимыми знаниями для более продуктивного контакта с избранниками, вовсе не значит, что она открыла мне все тайны нашего мира. Я остаюсь в неведении также, как и остальные рахманы.
        - Уже в который раз слышу это слово, рахманы, что это?
        На такой вопрос настоятельница искренне удивилась, что улавливалось и в её голосе:
        - Не «что», а «кто». Это те, кого ты и прочие избранники называете «коренными жителями». И согласно одному из сказаний, самые первые иномиряне в этом мире были наши предки, которых изгнали из родных мест, бросив в Море Забвения. Однако, удача повернулась к ним лицом и позволила попасть в Хайгард. Как ты там говорил? Рояль в кустах? Так?
        Я продолжал внимательно слушать и лишь слегка кивнул на вопрос.
        - В таком случае, весь этот мир не более чем огромный такой спрятанный рояль, который оказался не очень дружелюбным к пришельцам. Сменилось не одно поколение прибывших сюда рахманов, прежде чем нашим предкам удалось обжить хотя бы южные территории и возвести небольшое поселение, омываемое со всех сторон бурной рекой. Она позволяла успешно защищаться от разного рода напастей.
        Разного рода напастей...
        В сознании непроизвольно всплыли образы крыс-мутантов. Они всё ещё не дают мне покоя, но спросить настоятельницу об этом напрямую я не решался. Почему-то мне кажется, что это не правильно, и она вполне может обидеться. Попробую для начала разобраться с этим вопросом самостоятельно, один чёрт в библиотеку надо заскочить в любом случае.
        Настоятельница тем временем продолжала:
        - На протяжении всего этого нелёгкого пути, наши предки получали помощь от Великих, и если бы не они, то ничего бы этого не было. Дабы восхвалять наших хранителей, на Плато Великих был возведён этот Первый Храм, на самом пике холма, что располагался недалеко от первого поселения. Нынче же это место именуется как «Мемориальный зал Великих».
        - И что же, всё-таки, случилось с этими Великими?
        - Падший овладел их разумом и телом, изуродовав саму сущность и превратив в своих чемпионов.
        - Так! Стоп! Как ему это удалось?
        - Хранители стали жертвой самой банальной алчности, но вот чей именно - единого мнения нет. Эти земли никогда не будут прежними, и если бы не вмешательство Богини, то всё уже давно бы сгинуло.
        Настоятельница подошла к мемориальной плите обсидианового рыцаря, коснулась её и продолжила:
        - Если ты сможешь упокоить обезумевшего хранителя, то на этом мемориале твоё имя навсегда будет высечено самими небесами. Однако, это произойдёт лишь в том случае, если сможешь одолеть хранителя своими собственными силами или силами одной группы. Идя же в составе рейда, ты обязан быть хотя бы лидером одной из групп.
        - А если легион? - спросил, пристально осматривая статую рыцаря.
        Его меч очень сильно походит на тот самый антрацитовый клэймор. Кажется я понял, откуда берутся те уникальные предметы. Но получается, что просто так ты не упокоишь этих Великих, во всяком случае если тот экземпляр меча не является единственным в своём роде. В ином случае, уникальные предметы становятся действительно уникальными... Но больше всего интересует другой вопрос - откуда у Миодрага и Беримира эти предметы, если их имён на мемориальных плитах нет.
        Тут вообще нет никаких имён.
        - Нападая на обезумевшего хранителя силами легиона, - начала пояснять настоятельница голосом строгой учительницы, - ты его только усилишь, такова сила благословения Падшего, если это слово вообще уместно в данном контексте. Чем больше разумных, тем выше сила хранителя. В довесок к этому, все коренные жители Хайгарда, в том числе и мы, рахманы, не способны находиться рядом с Великим длительное время. Исключением являются только избранники. Однако, если вам удастся упокоить обезумевшего хранителя силами легиона, то на мемориале будут отмечены те, чей вклад оказался наибольшим.
        Далее девушка приблизилась ко мне почти впритык и смотрела очень серьёзным взглядом:
        - Но не будь наивным, среди ваших уже была предпринята подобная попытка, и теперь, в истории избранников, это самый кровавый день. Мало кому удалось уцелеть в той битве, а Зал Избранников был затоплен звуками зачёркивающихся имён.
        По моей спине пробежала дрожь, а настоятельница продолжала:
        - Поспрашивай как-нибудь среди своих, сколько тогда избранников в одночасье ушло бороздить реку мёртвых на том свете. Надеюсь, тебе хватит рациональности осознать всю глупость затеи идти легионом.
        Подняв руки в образе «сдаюсь», решил вернуть разговор в прежнее русло:
        - Если я правильно понял, то эти обезумевшие хранители тоже возрождаются, как и Падший?
        - Их дух он поработил, но не душу. Освободи и упокой Великого, но через некоторое время Падший вернёт его обратно к жизни. Это не более чем призрак прошлого, марионетка, сотканная из остаточной духовной силы Великого, но от того не менее опасная. Всё, до чего коснулось безумие Падшего, подвержено проклятию вечной жизни. Сколько не уничтожай его воплощение - он всё равно возродится.
        - Стоп! - моё сознание было вновь атаковано паническими всплесками. - Сила Падшего настолько велика и нам придётся иметь дело с его сущностью?!...
        Настоятельница резко стукнула своим посохом о мраморный пол, выбивая навершием целый ворох световых искр.
        - Успокойся, его сущность никак не навредит ни тебе, ни другим избранникам. Вы без труда можете коснуться её, сохранив свой разум при себе. Это ваша главная уникальная черта на фоне коренного населения этого мира. И если проведёшь ритуал очищения у Алтаря Двенадцати, то всё будет в порядке и в дальнейшем, главное не затягивать.
        - Вы гарантируете? Лично я не особо горю желанием примкнуть к его армии бессмертных.
        На мгновение мне показалось, что кто-то рядом усмехнулся над этими словами, но кроме меня и настоятельницы тут больше никого нет, и это была точно не она. Она, в свою очередь, вскинула голову вверх и голосом, полным решимости, очень твёрдо и уверенно сказала следующие слова:
        - Клянусь своей собственной жизнью, и пусть Богиня мне будет свидетелем! - её тело окутал серебряный столб света.
        - Воу! Это ещё что? - подобное произвело на меня неизгладимый эффект.
        Взглянув мне прямо в глаза, она ответила:
        - Священная Клятва, при нарушении которой на меня низвергнется проклятие Богини в виде смерти.

***
        Попрощавшись с настоятельницей и поблагодарив её за уделённое мне время, я отправился в северную капеллу. Сам того не замечая, по дороге туда, я искренне размышлял над полученной информацией как над реальными историческими событиями. Всё оказалось не так просто, как мне казалось, и не на шутку заинтересовала личность, известная в этом мире как Падший, он же Тринадцатый Зодиак и Безымянный. Всеми презираемый, всеми гонимый, но при этом остающийся неотъемлемой частью мира, как, впрочем, и обезумевшие Великие. История темна как яма бездны, в том числе учитывая и предков местных жителей...
        Откуда они пришли?...
        И что это за «Море Забвения»?...
        Хм...

«Иномирянский календарь» значит...
        Теперь становится понятно, откуда растут корни этого названия.
        Не совсем понятно каким боком тут двенадцать зодиаков. Если верить рассказанной настоятельницей легенде, то местные изначально почитали именно Великих, а не священных зодиаков. Да и с Богиней тоже всё неоднозначно получается, её статуи в Первом Храме не наблюдается, только на фонтане...
        ... Забавно, если немного призадуматься.
        Её статуя стоит на распутье дорог: к Великим хранителям Хайгарда, к избранникам Судьбы и к двенадцати священным Зодиакам... а также к рахманам или, скорее, к коренным жителям. Восточная дорога не обязательно ведёт только к висячим садам и Фаринборгу, но и к его подземным коммуникациям, к крысам-мутантам, и возможно того дальше. Возможно, что даже не столько на восток, сколько метафизически в Хайгард.
        Хм-м-м...

«- Ох-х-х, сложно-о-о, я не готов сейчас думать над всем этим!»
        Взъерошив себе волосы, благо они теперь прямые и послушные, я похлопал себя по щекам и перенастроил ход мыслей в привычное повседневное русло. Как раз добрался до «Мемориального зала избранников Судьбы».
        Внутри эта капелла ни чем особо не отличается от предыдущей.
        Однако, некоторая разница всё же имеется: не смотря на всё такую же царящую мрачную и холодную атмосферу, краски выглядят более светлыми. Скорее всего это заслуга более интенсивного освещения, хотя и не сказать, что оно значительно лучше. По центру зала, вместо чаши, возвышается обелиск из чёрного мрамора, уходящий своей пикой почти под самую вершину свода. Вместо статуй и мемориальных плит, прямо из пола, прорастают огромные кристаллы переливающейся гаммы цветов, благодаря чему и создаётся иллюзия меньшей мрачности. Вдоль всего внутреннего периметра зала, у подножия стены, стоят друг за другом, впритык, высокие мемориальные плиты иного характера, где сияющим нежно-голубым цветом пестрят никнеймы игроков. Начинался и заканчивался этот каменный пояс у арковидного входа, только по разным от него сторонам.
        Подойдя первым делом к обелиску, на уровне груди обнаружил изображение человеческой правой ладони. Надпись ниже гласит: «Коснись сего и узри сколько вас осталось». Не долго думая, именно это я и сделал, и часть моего обзора закрыло информационное окошко.

«ОБЕЛИСК ИЗБРАННИКОВ СУДЬБЫ»
        ОСТАЛОСЬ В ЖИВЫХ - 2.748.074
        ПОГИБЛО - 251.926
        Сейчас идёт 34-й день с момента первой волны, а значит одна четверть миллиона, в первый же месяц по земному календарю, распрощалась со своей жизнью. Интересно, сколько же погибло в тот день, когда предпринимались попытки атаковать одного из Великих силами легиона... Пока я размышлял над этим, счётчик живых опустился ещё на 4 единицы, а число погибших пропорционально возросло, тогда как со стороны донёсся странный, пробирающий до костей, томный гул.
        Убрав ладонь с обелиска, я направился к каменному поясу из мемориальных плит.
        Никнеймы высечены на их поверхности столбиками, при этом издавая мистическое излучение лёгких эманаций энергии. Исключением можно назвать перечёркнутые никнеймы, которые словно «выключены» как по испусканию энергии, так и свечению. Если я правильно понял, то это имена тех, кто навсегда покинул нас. Все записи сделаны на языке-оригинале, то есть используется латиница, кириллица, иероглифы и прочие возможные символы, а располагаются в алфавитном порядке... во всяком случае для буквенных имён.
        Большинство никнеймов моих товарищей были записаны латиницей, и некоторые из них нашлись достаточно быстро. К моему огромному сожалению парочка имён уже была перечёркнута. Дойдя до никнеймов на кириллице, я сразу же обнаружил ещё одно имя, отнюдь не маловажного для меня человека.
        - Эх, Алиса, и ты сюда угодила... - сорвалось с моих уст.
        Чародейка-таксист, которая на деле очень даже милая девочка. Иногда бывает довольно озорной и до безобразия упрямой, в чём мы с ней активно соревновались, но в целом крайне надёжный и верный товарищ. Школьница. Не помню в каком именно она классе, но недавно праздновали её четырнадцатый день рождения... ну, как недавно... так-то, объективно, прошло уже чуть больше месяца, даже если она попала сюда недавно. С этой особой всегда приятно выходить на фарм, особенно когда она в паре со своей подругой - Догмой.
        Баффер и целитель, что может быть приятнее для бойца ближнего боя?
        Только если кнопочка «убить всех».
        Эм...
        В этот самый момент я заметил изрядно пристальный взгляд на своей скромной персоне от реально стрёмного мужика-альбиноса, стоявшего на некотором расстоянии чуть в стороне. Если оперировать в расовых понятиях Хайгарда, то это именно человек, а не нордлинг. Ростом примерно с меня. Обладатель прямых чёрных волос металлического отблеска, что говорит лишь о частичном альбинизме, просто свисающих подобно соломе до самых плеч. Аккуратные и благородные черты бледного лица, а также сверкающие в свете капеллы серебряные глаза, придающие своему владельцу весьма пугающий вид. Кажется, будто их владелец смотрит на саму душу. Немного тощеватое тело, но самим телосложением не плох. Без яркого фанатизма. Можно без лишних раздумий утверждать о высокой ловкости (речь не про параметр) этого человека.
        Не знаю, чем я вызвал у него такой интерес, но, собрав волю в кулак, решил поинтересоваться.
        Стараясь не выдать своего волнения, я пытался говорить максимально ровно и повседневно:
        - Могу ли я спросить, почему вы так на меня смотрите?
        Мужчина очнулся и принялся извиняться до боли знакомым басом:
        - Ох, я искренне прошу прощения, но... позволь, для начала, мне задать свой вопрос - кем тебе приходится Алиса?
        Не могу понять где именно я слышал его голос, но желания соврать не возникает, потому ответил честно:
        - Это никнейм моего товарища по прежнему Виртхейму, мы из одной гильдии...
        - Норлан?...
        Некоторое мгновение мы просто тупо стояли и смотрели друг на друга.
        - Гиппарх?!... - я указал пальцем в сторону мужчины.
        Пусть это и считается невежливым жестом, но чёрт подери, он просто обязан быть им! Это точно его голос! Мы частенько кооперировались с этим товарищем на разные PvP-мероприятия, он тот ещё отпетый драчун, хоть и старик. Буквально.
        Поняв наконец, что мы действительно являемся именно теми, кем являемся - искренне обняли друг друга, как давно не видящиеся лучшие друзья.
        Интермиссия II

47-й день месяца Матери Земли
        Сумерки
        Где-то на опушке Таинственного Леса
        Едва уловимо моросит.
        При длительном воздействии на податливую лесную почву этого достаточно, что бы образовалась слякоть, в грязи которой обильно измазались бегущие со всех ног пара эльфов, тёмный и лунная. Парень и девушка, похожие друг на друга как две капли утренней росы.
        В опасной близости от головы эльфийки просвистел арбалетный болт.
        Вонзившись в ствол рядом стоящего дерева на половину всего стержня, во все стороны разлетелся целый ворох мелких щепок древесной коры. Миловидный, но гордый, молодой представитель расы дроу резко остановился на месте и, столь же моментальным движением, развернулся на 180 градусов с уже натянутой до предела тетивой малого лука. Его эффективный радиус не чета большому арбалету, который используется их преследователем, но сейчас расстояние между ними не так велико.
        - МРАЗЬ!!!! - яростно выпалил он, отпуская стрелу в полёт.
        Пробившийся сквозь сумрак тонкий луч света, шлейфом протянувшегося за охваченным сиянием наконечником, яростно устремился куда-то в скрытую от глаз лесную пучину, раздавшись через некоторое время заметной вспышкой, освещая окружающие стволы деревьев и падающие капли надвигающегося дождя.
        - АГРХ!! - донёсся голос, полный неприкрытой боли.
        Тёмный эльф не убил, но попал.
        Выстрел оказался критическим, о чём система любезно оповестила в системном чате, а при таком раскладе «стрела света» вспыхивает яркой вспышкой, которую они только что и могли пронаблюдать, если бы следили, а не со всех ног бежали. С крайне высокой вероятностью критический эффект способен ослепить цель атаки, если она пользуется глазами или другим аналогичным органом.
        Чистая случайность, позволяющая эльфам-близнецам оторваться как можно сильнее.
        Ещё долгое время бежав на юго-запад, они вышли на дорогу, ведущую к восточным воротам города.

***

47-й день месяца Матери Земли
        Середина вечера
        Недалеко от опушки северо-западной части Таинственного Леса
        Дикий хайгардовский олень, воистину, самый настоящий параноик.
        Завидев малейшую опасность на горизонте - сразу же бросается в бега.
        Однако, глуп тот разумный, кто не воспринимает бестию всерьёз, ибо если дело дойдёт до настоящего сражения, то охотник и добыча в мгновение ока могут поменяться ролями. Этому учат с самых азов охотничьего дела. Уже не мало фаринборгских охотников сложили свои головы по столь вопиющей неосторожности.
        Хартвиг, один из неординарных рахманов, всегда славился своей нетерпеливостью.
        Он всегда был скептически настроен к подобным учениям, считая, что решать свои проблемы каждый должен самостоятельно или с товарищами по совместному делу, а вот то что ему необходимо сдавать обязательные экзамены на доступ к охоте на хайгардовского оленя - откровенно бесит. Впрочем, по итогу он обошёл этот момент. Наперекор своим наставникам и общественному мнению, Хартвиг связался с избранниками Судьбы - в частности с орком по имени Лингвиор, благодаря которому удалось собрать вполне качественную и дееспособную команду из других избранников.
        Главные трудности, возникшие на пути успешной поимки оленя, до безобразия просты и тривиальны: бестии держатся небольшими стаями, обладают внушительным запасом здоровья и до неприличия толстокожи.
        Первую проблему решили без особых усилий, когда выяснилась реакция бестии на опасность - просто разгонять стаю, и отгонять одного из них куда подальше, после чего добычу можно забивать. И вот тут уже пришлось хорошенько подумать, ведь даже обездвижь животное и навались на него всей группой - от избранников только надгробья останутся, не готовы они ещё к подобному. Местные жители, как правило, охотятся небольшими группами и в основном расстреливают свою добычу издали, параллельно проводя её по тропе ловушек. Лингвиор, хорошенько проанализировав тактики местных, взял этот метод за основу своей собственной, где, по итогу, на эти самые ловушки делается наибольший акцент, но не в таких объёмах. Позволить себе целую тропу они не могут, дорого и долго с их уровнем навыков.
        Весь план разделяется на несколько фаз, и самая первая заключается в разгоне стаи и отведении одного из представителей подальше от собратьев, прямо к одному из подготовленных медвежьих капканов. Как только отогнанная добыча попадает в объятия захлопнувшихся тисков, она неизбежно останавливается, а рядом уже поджидают Хартвиг и Лингвиор со взведёнными большими арбалетами, где в качестве снаряда используются «разрывающие болты», знаменуя переход к второй фазе.
        Болты, благодаря зазубренной форме наконечника, в случае пробития кожного покрова жертвы не дают ране закрыться длительное время, поддерживая таким образом один из неприятнейших негативных эффектов не магического происхождения - кровотечения. А если заставить жертву ещё и двигаться, то наконечник активно разрывает подкожные слои, заставляя истекать кровью более интенсивно, от чего и произошло название болта. Крайне полезны против хорошо защищённых противников.
        Правда, говоря непосредственно об оленях, при очень удачном стечении обстоятельств.
        Ради этого было решено использовать медвежий капкан - наносимый им урон не столь велик, как может казаться изначально, в частности жертва будет получать ещё некоторую часть урона при попытке выбраться, но главным фактором является полное обездвиживание бестии на короткий период времени. Пробить шкуру оленя сложно, однако, на то существуют уязвимые точки, а попасть по ним намного проще, когда добыча хотя бы не бегает, а наличие двух метких стрелков многократно повышают шансы. Таким образом, команда организовывает практически гарантированный эффект кровотечения у своей потенциальной жертвы. В случае же провала, они просто ведут бестию к заложенному рядом очередному капкану и пробуют заново.
        Такой метод охоты позволяет серьёзно экономить средства и минимизировать издержки.
        После, орк кидает в лицо бестии алхимическую бомбочку, которая не наносит прямого урона, но генерирует внушительное количество агрессии, позволяя Лингвиору стать в глазах загнанного оленя приоритетной целью для кровной мести. Просто бегая и уклоняясь, животное вынуждено растрачивать своё здоровье на тщетные попытки совладать с юрким мясистым противником, а когда её самочувствие опускается до определённого значения - начинается третья фаза.
        Может показаться странным, что, при наличии зверолюда в команде, подобным занимается орк.
        Зверолюды априори самые быстрые, не говоря уже об более лучшем вестибулярном аппарате, что также сказывается на потенциале уклонения... но, на удивление всем, самым скоростным персонажем в команде является именно Лингвиор и, в довесок ко всему, ещё и крайне манёвренным. Гора мышц вообще ни как не мешают водить бестию, в буквальном смысле, за нос.
        Многие пытались разгадать секрет орка, особенно молодой тёмный эльф.
        Тщетно.
        Замариновав таким образом добычу до определённого уровня изнеможения, та впадает в боевой раж, который несёт в себе две противоположные стороны одной монеты - хорошую и плохую: уровень защиты ощутимо проседает, позволяя оружию избранников без особого труда пробивать толстую кожу бестии, а вот сила её атаки и общая скорость возрастают. В этот самый момент становится бесполезно убегать, а уклоняться же и вовсе равносильно самоубийству. На смену орку сразу же приходит их главный танк, девушка-нордлинг, чей билд целиком и полностью основан на блоках.
        Вооружённая башенным щитом в левой руке и широким полуторным мечом в правой, находясь под эффектом символа Таура, она отважно чередует блок с последующим отступлением назад, одновременно с этим атакуя противника мощным взмахом своего могучего оружия.
        Главная задача блока тривиальна: заключается она в снижении входящего урона, однако, чем легче используемое оружие или щит, а импульс атаки противника мощнее, тем слабее итоговая эффективность. Из-за этого девушка тягает экстремально тяжёлое снаряжение. Не ради высокой защиты, хотя и это бесспорно важно, а ради максимальной реализации блока. В качестве приятного не прописанного бонуса - снаряжение, в том числе, позволяет ей сохранять баланс даже при нулевых показателях устойчивости к отталкиванию и прочим эффектам, выводящих тело из равновесия.
        Перед первой атакой разъярённой бестии девушка закрывается щитом и параллельно подготавливает меч к удару из нижней позиции. Животное со всей дури бьёт в щит, в следствии чего её атака успешно отбивается, а сама бестия подвергается краткосрочному воздействию от отбитой атаки. Девушка, сразу же за этим выходя из под защиты щита, совершает стремительный круговой взмах клинком снизу вверх, с его отводом назад, и, за счёт инерции тела, отступает на шаг, возвращая меч в исходное положение позади себя, а затанкованная мадам вновь прячется за ростовой щит, тут же принимая на него следующую атаку. Благодаря активному воздействию символа Таура можно сказать, что она совершенно не получает урон и, при этом, без труда набирает достаточное количество агрессии к своей персоне в кратчайший срок, снимая приоритетную цель с орка, а по факту позволяет всем остальным навалиться на животное с тыла и не думать о собственной защите, полностью концентрируясь только на атаке.
        Лакомым кусочком всего фарма является сам вожак стаи, которого надлежит устранять самым последним. В ином случае он, при активации боевого ража, призовёт на выручку своих собратьев, и расстояние между ними не помеха.
        Радует то, что все эти стаи небольшие и держатся друг от друга обособленно.
        - Фьюх, хорошо что в нашем мире нет таких оленей! - выдохнула девушка-нордлинг, плюхнувшись у края обрыва, где они только что положили третьего за день вожака.
        Бой с каждой бестией всё равно что с мини-боссом в прежнем Виртхейме, а уж с вожаком - так и вовсе на полноценного потянет... низкоуровневого, но потеть от этого меньше не приходится. Особенно девушке. Внешний вид её меча очень схож с мачете, который решили значительно увеличить в размерах: постепенно расширяющийся от рукояти к острию и без того широкий клинок, при этом само остриё отсутствует как таковое - режущая кромка угловато сворачивает к обуху под углом в 100-110 градусов. Не смотря на всю свою схожесть с мачете, это оружие отличается от него, как если сравнить между собой щуплого человека и бодибилдера. И если не знать особенности той серии, к которой относится этот полуторный меч, то его легко можно спутать с двуручником.
        Как и ростовой щит, главное назначение такого меча банально: блоки и высокая прочность.
        - Эллен, тут дело явно не в оленях, просто ты таскаешь слишком тяжелое вооружение, - укоризненным тоном проворчал тёмный эльф, садясь рядом. - Оно и без того тяжёлое, так ты ещё и усиливаешь на тяжесть.
        - Хорошо что не в латах бегаешь, как хотела, а хотя бы в кольчуге, - вторила словам брата лунная эльфийка, присев рядом с ним.
        В отличии от мира игры тут прекрасно чувствуется вес вещей, не только тех, которые пребывают в рюкзаке. Всё надеваемое, так или иначе, материализуется на самом персонаже, и вот тогда начинается откровенное веселье, если «затариться» как следует. Всего имеется два параметра, отвечающих за переносимый вес: загруженность и грузоподъёмность.
        Загруженность определяет допустимый переносимый вес непосредственно на персонаже, значительно влияя на общий боевой потенциал. Как пример: снижается скорость атаки и передвижения, общая мобильность, а также боевые навыки становятся значительнее прожорливее, не говоря уже о том, что некоторые из них попросту становится невозможно использовать, такие как перекаты. Чем ближе загруженность к своему пределу, тем медленнее становится персонаж, а навыки превращаются в настоящую чёрную дыру. Грузоподъёмность же выступает в качестве сферического коня в вакууме, определяя допустимый суммарный вес рюкзака, где не имеется ярко выраженных последствий, пока не превысишь лимит - в ином случае начинается воздействие штрафных санкций. Сначала несущественно, но с каждым последующим лишним килограммом всё более и более заметным, где кульминацией является полная неспособность к движению, выраженная в припечатывании бренной тушки к земле.
        Буквально.
        Это как многократно увеличенное земное притяжение, ноги охеревают и сдаются.
        Начальные величины обоих параметров одинаковы для всех рас: «50» и «140» соответственно.
        Впрочем, команда прекрасно понимает, почему их танк поступает со своим снаряжением так, как поступает. Если кто-то из группы попытается принять на себя удар дикого хайгардовского оленя, вошедшего в так называемый на сленге «энрейдж», то успешно отлетит куда-нибудь в тридевятое царство, и это даже не метафора на смерть, а буквальное развитие событий - полёт будет реально не близким.
        - Ой, да ладно вам! - она оросила всех своей лучезарной веснушчатой улыбкой.
        Весёлый нрав девушки всегда приободряет, даже в пылу сражения.
        - Хартвиг, приступай к разделке, - скомандовал Лингвиор, пока остальные члены группы присели рядом с Эллен на отдых.
        Орк, как обычно, вместо отдыха продолжал ходить то тут то там, а местный всегда занимался свежеванием тушек из-за стучащегося в потолок навыка. Можно даже сказать, что без него их благосостояние двигалось бы скорее в минус, чем в плюс. Самого Хартвига подобное более чем устраивает, ведь без этих избранников он бы ещё долго не смог ходить на диких хайгардовских оленей... Ему требуется, во что бы то ни стало, добыть один крайне редкий предмет, который можно достать из сердца вожака стаи с крайне низкой вероятностью даже с его уровнем навыка свежевания.
        Наконец-то это тот самый олень, за которым велась вся недельная охота.
        Хартвиг был вне себя от радости, когда достал из сердца бестии небольшую жемчужину идеальной шарообразной формы, переливающуюся сине-малахитовым цветом на солнечном свету. Рассмотреть это было невозможно в силу скрытности своих действий, в том числе и нечто таящееся внутри.
        Мужчина сразу же убрал жемчужину во внешний карман своей охотничьей жилетки.
        Он не считал сиё за воровство, ему даже такая мысль не пришла в голову. Избранники не могут знать о существовании этой вещицы, но расскажи он им об её истинной ценности - те сразу же настоят либо на жребии, либо на продаже и равном разделении прибыли между всеми.
        Из-за чего потребуется выкупать вещицу и основательно опустошать свои карманы.
        Пожалуй, это главный недостаток всех избранников - только и думают что о собственном кошельке, а как же высшая цель?! - примерно так он сокрушался в чертогах разума, с довольным видом доразделывая остатки туши и не подавая наружу своего волнения.
        - Хартвиг, будь так добр, отдай мне то, что у тебя в правом внешнем кармашке, - донёсся слегка басистый голос орка, идущего со стороны леса, - и тогда, может быть, ты не словишь болт в хайло.
        - Классная шутка, Линг, - Хартвиг прикрылся ореолом непонимания.
        Столь необычная беседа привлекла внимание остальной группы. Никто не понял что происходит.
        - Это была не шутка, - Лингвиор улыбнулся ему в ответ, что не предвещало ничего хорошего.
        - Харт, что случилось? - из-за плеча спросила Эллен.
        Под всеобщим напором пристальных взглядов, фаринборговец решил сознаться:
        - Ладно-ладно, хорошо, я только что скрыл от вас вот эту вещицу, - и достал из указанного кармашка жемчужину, показывая её остальным.
        Отпираться было уже ни к чему, видимо придётся выкупать.
        - Что это? - спросил гном.
        - Очень редкий предмет, ради которого я искал команду на этих оленей. Вы не представляете насколько сильно он мне нужен, потому прибегнул к столь низменному поступку, как умышленное утаивание этого от вас. Внимательности Лингвиора остаётся только позавидовать, с таким лидером вы быстро добьётесь успеха...
        - Нам не рассказал из-за опаски требования делёжки? - улыбнулась Эллен, словно глядящая в корень проблемы. - Мы ведь не жадные, ты нас и без того выручил очень сильно своим навыком свежевания. Она хоть и кажется дорогой вещицей, но для нас от шкур и мяса проку больше.
        Собравшиеся вокруг Эллен члены команды закивали в подтверждение её слов, показывая свой доброжелательный настрой. Хартвиг уже было облегчённо вздохнул и начал убирать жемчужину обратно в кармашек, но...
        - Эх-х-х, а ведь я хотел закончить это дело по хорошему...
        Лингвиор наставил на фаринборгца большой арбалет, заранее заряженным каким-то достаточно странным болтом. Форма наконечника самая обычная, но исходящие от него блики заставляют усомниться в обычности самого снаряда.
        Вся группа разом всколыхнулась, резко поднявшись на ноги.
        - Слушай, даже для шутки это уже слишком... - Хартвиг, как и все остальные члены группы, искренне не понял действий лидера.
        - Ты, как никто другой, должен прекрасно понимать последствия от выстрела большого арбалета на столь близком расстоянии. Давай решим этот вопрос без лишнего насилия - просто отдай мне этот кристалл и ступай с миром.
        - Линг, ты что несёшь?! - недоумённо спросил гном. - Пускай забирает жемчужину, не будь ты таким жадным!
        - Убери, пожалуйста, арбалет, пока дров не наломал... - зверолюд старался говорить спокойно.
        - Ребят, не лезьте в наше дело, это личное. Вы хорошие и надёжные сопартийцы, о которых можно только мечтать. Мне не хочется и вас сливать, - орк невозмутимо оставался при своём.
        - Знаешь что, Линг, да пошёл ка ты, как говорится среди ваших, на хуй!
        Хартвиг, не погнушавшись показать орку фирменный жест избранников, средний палец любой руки, без лишних раздумий покинул состав группы и был уже готов возвращаться в лагерь. Повернувшись к прочим членам прежней команды, дабы по-доброму проститься с ними, раздался звук спускаемого арбалетного курка.
        Музыкальный звон отпущенной тетивы и свиста болта.
        Вместо прощальных слов изо рта Хартвига хлынула кровь, он заплевался ею и не смог нормально дышать. Шею не то что пробило, наконечник болта угодил точно в гортань, основательно раздробив её вдребезги и застряв в самой шее. Только что местный житель получил самый страшный вариант кровотечения, для которого требуется соблюсти немало условий, и которые не факт что пройдут против коренного - но Лингвиору это удалось.
        - ТЫ СОВСЕМ ЕБАНУЛСЯ?!?! - хором вскрикнула вся группа.
        Тем временем со стороны леса, из-за толстых стволов деревьев, с ехидным хохотом вышла небольшая группа гуманоидных существ, одетых в одинаково варварскую броню. Один из них вооружён боевой киянкой, другой парными топорами, третий с изогнутым кинжалом и баклером, и последний - с н‘гусу. Их лица прикрыты куском ткани, играющую роль большого намотанного шарфа. Эти ребята, а точнее игровое сообщество, к которому они относятся, с недавних пор стало крайне знаменитым в Хайгарде.
        Вот только в плохом ключе, ибо это - убийцы игроков.
        - КРАСНЫЕ!!! - выкрикнул тёмный эльф, резко схватившись за рукоять своего гладиуса и обнажив клинок.
        Соответствующая реакция последовала и у остальных.
        Хартвиг, несмотря на всю абсурдность ситуации, всё ещё оставался живым, но если ему не оказать помощь в ближайшую минуту - будет мёртв. Лингвиор, по всей видимости, именно этому и решил помешать, заручившись поддержкой красных... остаётся вопрос за малым, когда это он успел с ними договориться.
        - Значит так, ребята, - голос орка оставался спокойным, будто и не произошло ничего, - выкладываем на землю всё своё оружие, эквип и думаем о прекрасном. За хорошее поведение полагается пощада и жизнь, за плохое - смерть.
        - Да как твоя мать вообще смогла родить такого выблядка!! Сдохни мразина!! - опешившего гнома изнутри начала распирать ярость.
        Поудобнее ухватившись за древко своей боевой киянки, он с диким воем берсеркера ринулся на орка, пока тот не успел перезарядить арбалет. Главный недостаток любого дальнобойного оружия - скорость перезарядки, особенно для арбалетов. Требуется полностью натянуть тетиву, что множит на нуль всё их достоинство при малой дистанции, и что-либо сделать в этой ситуации может только лук, ибо можно спускать снаряд на любой стадии натяжения тетивы, пусть и будут снижены скорость и дальность полёта снаряда, а также конечный урон.
        Лингвиор до последнего оставался невозмутимым.
        Просто стоя и дожидаясь приближения гнома, он под самый конец вытянул левую руку так, будто старается ударить оппонента ладонью на манер безоружного боевого стиля. Вместо ожидаемого удара от раскрытой ладони высвободился массивный поток ветра, сконцентрировавшись на туше гнома и отталкивая того обратно назад.

«- Заклинание без слов?» - удивился дроу.
        Если судить по фреймам группы, на которые он сразу же бросил свой пристальный взгляд, то Лингвиор моментально просел по мане на половину, а гном хоть и был сбит с ног и отброшен на несколько метров назад, но никакого видимого урона не получил. Это очень похоже на стандартное заклинание школы разрушения из категории магии ветра, с похожим воздействием, только там оно массовое и с уроном. От стихии воздуха мало кто защищается, поскольку относящаяся к ней магия не столь популярна, как ходовые атрибуты огня и холода, но даже при таких обстоятельствах магия Лингвиора не нанесла видимого ущерба.
        Впрочем, сейчас не время думать об этом, возможно тот просто успел каким-то образом заранее подготовить неизвестное заклинание. Переведя меч в боевую готовность, эльф бросился на выручку к опрокинутому товарищу. На его пути сразу же встал один из красных, тот что с баклером в левой руке и изогнутым кинжалом в правой, а на подходе виднелся второй, с боевой киянкой наперевес.
        - Ре-е-ен!!! - Руй выкрикнула имя своего брата, опасаясь за его жизнь.
        Лингвиор, продолжая внимательно следить за разворачивающимися вокруг событиями, убрал арбалет за спину и обнажил свои перекрещенные ножи. После, обратился к рядом стоящему высокому и щуплому, как спичка, человеку:
        - Тыгдрын, проследи, чтобы Хартвиг истёк кровью.
        Поудобнее перехватив двуручный меч, тот впился в местного жителя застывшим взглядом своих «рыбьих» глаз, улыбнулся и облизнулся.

***
        Викинги могли бы гордиться столь славной битвой.
        Одна проблема - отсутствие этих самых викингов, хотя за оных вполне может сойти Эллен, из-за своей принадлежности к расе нордов. Главная её беда в том, что после сражения с оленем она вступила в очередную битву не отдохнув.
        Это сказывается на её движениях и боевом потенциале.
        Пытаясь помочь Хартвигу остановить возникшее кровотечение самого опасного типа, пробитая шейная артерия, при чём основательно, ей помешал один из красных. Противник, не смотря на свой неказистый внешний вид не только по причине брони, но и в целом из-за щуплой комплекции тела - кажется, что такой индивид просто не способен поднять что-то тяжелее компьютерной мышки, самый настоящий скелет - заправски орудует двуручным склепным мечом, многократно превышая возможности девушки даже будь она подготовленной, и филигранно избегает её атак.
        Просто ни шанса.
        Тыгдрын сражается играючи, ярко выражено демонстрируя превосходство своей манёвренности, искусства фехтования и скорости над оппонентом. Каждый раз уклоняясь от её выпадов в опасной близости он, тем не менее, оставался не задетым и тут же контратаковал. Выбив полуторник из рук девушки, когда та пыталась наспех блокировать его очередную контратаку, он не стал убивать, он просто сбил её с ног и приставил клинок к шее.
        - Смотри, как жизнь стремительно покидает его тело, - напел он негромким голосом, прильнув губами ближе к уху девушки. - Коренной житель, который считается для нас непобедимым в равной схватке, сейчас беспомощно валяется на земле, не в силах оправиться от одного единственного болта...
        Ехидный сдавленный смех, полный безумия.
        Переведя взгляд с Хартвига на Тыгдрына, Эллен ужаснулась, когда заглянула в глубину его рыбьих глаз. Выделенные чёрной тушью, она увидела в них лик настоящего отморозка, что пробирает до самых костей. Это уже давно не игрок прежнего Виртхейма, это ассимилировавшийся под нынешние реалии маньяк, выпустивший на волю свою истинную животную натуру и с огромным наслаждением смотрящий за мучительной смертью фаринборгца, а слегка прерывистое дыхание не предвещает ничего хорошего.
        На другой стороне спонтанно возникшего поля брани: на помощь Хартвигу выдвигался зверолюд, но тот застрял на другом красном, вынуждающего принять бой. Занимательно, оба оппонента сражаются в парном стиле, используя относительно небольшие одноручные топоры. В случае зверолюда это позволяет реализовывать его изначально высокую скорость атаки, однако, в отличии от противника - у него нет за плечами настоящего опыта в PvP-сражении, а также он очень часто опускал вопрос защиты из-за ненадобности, до сего момента.
        Эта битва, для зверолюда, оказалась последней, но прежде чем развоплотиться на вихрь из мириад серебряных искр, ему практически удалось забрать оппонента с собой. Вынеся множество ценных уроков из столь скоротечной битвы, он, в порыве безудержного смерча, смог основательно просадить здоровье противника. Буквально один критический удар отделял красного от гибели, когда он, спасаясь от разлетающегося на светлячков зверолюда, небрежно отступал назад и споткнулся о каменную гряду земной почвы. Можно даже сказать, что, по чистой случайности, эта оплошность позволила ему выжить, поскольку топор зверолюда просвистел в паре сантиметрах от шеи красного, когда тот начал резко заваливаться назад и от неожиданности вскинул голову.
        Штаны чудом избежавшего смерть красноречиво намекают - он очень сильно испугался.
        В этот же самый момент, на третьей стороне поля брани, тёмный эльф, в паре со своей сестрой лунной эльфийкой, сражаются с двумя другими представителями красных. Пока сестрица успешно отвлекает бугая с двуручным молотом, сам братец-эльф активно наседает яростным напором на вечно защищающегося баклером противника. Не смотря на всю юркость второго, он ни как не мог достойно ответить своему оппоненту. Рен, не сильно полагаясь на поддержку системы, фехтует ни чуть не менее искусно Тыгдрына. Это одновременно путает и пугает красного, ибо тот не способен забрать инициативу и начинает проигрывать. Гордый дроу, активно используя свою комплекцию тела, носится вокруг противника и уверенно одерживает победу удар за ударом, пробив, в конечном счёте, затылок красного.
        Однако, в этот самый момент что-то пошло не так.
        Эллен проиграла свою дуэль, а другой товарищ и вовсе развоплотился на частицы света, оставляя вместо себя надгробье и противника с изрядно намоченными штанами. Руй, видя всё это и на миг утратив концентрацию, была отбита мощным ударом бугая и отправилась в кратковременный полёт назад. По злой иронии она сбила своего брата с ног, распластавшись на нём не в особо подобающей, для юной леди, позе.
        Словно дожидаясь этого театрального момента - Лингвиор принялся за активные действия.
        Ранее просто играясь с разъярённым гномом, он легко и непринуждённо начал опускать здоровье оппонента быстрыми и меткими ударами. Несмотря на всю свою мясистую тушу, орк способен двигаться невероятно быстро и уверенно, будто прожил в этом теле всю сознательную жизнь. Если бы не окутавшая гнома пелена неистовой ярости - тот, скорее всего, просто ретировался бы с полня боя ещё в самом начале.
        Однако, ведомый своими идеалами и эмоциями, он просто бездумно пляшет под дудку Лингвиора.
        Поняв, что всё внимание приковано к их битве, Лингвиор приступил к кульминационному этапу выступления - крайне показательной и мучительной казни, поочерёдно отрубая гному части тела с завидной хирургической точностью: пальцы правой ладони, потом сама ладонь, далее предплечье, затем плечо, и всё то же самое с левой рукой в параллельном режиме. За руками последовали ноги, части головы и, наконец, непосредственно голова, в багряном фонтане отлетая в сторону на землю, пока основное тело не развоплотилось.
        В порыве свершаемых пируэтов и оборотов, Лингвиор, в поистине кровавом смертельном танце, продемонстрировал весь ужас этого мира, напрочь отбивая желание продолжать какое-либо сопротивление.
        Даже красные были потрясены и воодушевлены увиденным.
        - Босс, да ты просто охуенен! - с трепетом в голосе вырвалось с уст Тыгдрына.
        Не обращая внимания на предсмертный крик гнома, орк, показушно нейтрально убирая ножи в ножны, подошел к эльфам, над которыми угрожающе нависает бугай. Лицо Лингвиора всё столь же невозмутимо, даже малейшей капельки пота не уловить.
        Он обратился к лунной эльфийке:
        - Руй, если сейчас сложишь оружие, то обещаю пощадить твоего братца. Само собой, Рен, ты тоже должен сложить оружие.
        - Твоему слову нельзя верить! - выпалила та, с вызовом смотря в бездушные глаза орка.
        Говорят, что разъярённую самку не стоит трогать, однако, Лингвиор любит играть с огнём. Он находит взрывной характер этой странной эльфийки как минимум занимательным, ведь все её чувства слишком уж аномально сильно завязаны на братце.
        - Да мне как-то насрать во что ты веришь, главное тут другое - буду ли я убивать твоего брата или нет.
        - Руй... всё в порядке... эту битву мы проиграли, а умереть всегда успеем...
        Гордый тёмный эльф, не смотря ни на что, умеет проигрывать. Отпустив рукоять меча и поднявшись с земли на колени, он убрал руки за голову, скрепив их в замок. Самое трудное, зачастую, не выиграть битву, а проиграть и достойно принять сей факт.
        - Правильные слова глаголешь, - одобрительно кивнул орк, после чего вновь глянул на эльфийку.
        Видя непоколебимую решимость Рена, Руй, немного поколебавшись, подчинилась унизительному требованию и тоже сложила оружие, присев рядом с братом и продолжая внимательно следить за обстановкой вокруг. Эта особа не потерпит враждебного отношения к своему единственному близкому родственнику.
        Лингвиор, даже не оборачиваясь к цели, зарядил в Хартвига ещё один арбалетный болт.
        - Рад что послушались, - не смотря на творящуюся картину, в его голосе не чувствовалась вражда.
        Бедный парень из стана рахманов, и без того находящийся на грани смерти, словил очередной снаряд супостата прямо в лицо, который прошил его насквозь под воздействием использованного боевого приёма «пронзающего выстрела», оставляя за собой кровавый шлейф и разнообразные ошмётки мозгов.
        Приземлился болт буквально в паре сантиметрах перед Эллен.
        - Если будете и впредь столь послушными, то там, куда я вас отведу, ваша жизнь окажется не столь ужасна, какой могла бы быть.
        - Ты, двуличный ублюдок! - гневно выпалила Эллен, от прежней вечной улыбки на её лице не осталось ни следа. - И ради чего ты нас предал?! Ради какой-то сраной побрякушки?! Да что бы ты... !?!?... А-а!!...
        ... Тыгдрын оборвал гневные речи девушки, ударив её по затылку навершием меча.
        Это, конечно же, в меру больно, но не более того, если говорить в рамках Хайгарда.
        Настоящий кошмар ожидался впереди, когда едва не умерший красный оправился от шока. Его внимание резко переключилось на крики девушки и, излучая ментальную ауру вполне конкретного свойства, он принялся пожирать ту похотливым взглядом. Поговаривают, что на пороге смерти, чудом избежав костлявую, внутри людей просыпаются самые низменные желания для утоления внезапно возникшего чувства опустошённости. Подойдя к стоящей на четвереньках Эллен, он схватил её за руку и принялся грубыми движениями сдирать компоненты брони.
        - А?! Что ты творишь?! - она пыталась сопротивляться, но в тоже время была парализована страхом.
        - Как это что?! Мне надо расслабиться! Кь-кь-кь!
        - Извращенцы... - пробормотал Лингвиор, не особо обращая внимания на разворачивающуюся на краю обрыва драму не детского содержания.
        На мгновение Рену показалось, что извечно каменное выражение лица орка слегка дало трещину и под грубой маской пофигизма отчётливо прослеживается не жалование подобных действий. Однако, от того ещё больше не понятно, почему тот не остановит своих “друзей”. Он явно даже и не думал о нечто подобном, а просто собрал оружие близнецов и направился к трупу Хартвига.
        Где-то на пол пути его окликнул бугай:
        - Босс, можно мне тоже поразвлекаться? С ней, - красный указал на Руй, от чего ту пробрало морозным потом.
        - Эльфийку трогать запрещаю, иди вон нордлиху оприходывай.
        Бугай оценивающим взглядом прошёлся по фигуристым параметрам девушки.
        - Ну, в принципе и эта сойдёт... - он пожал плечами и направился к Эллен.
        Окончательно содрав с девушки её медную кольчугу совместными усилиями и разбросав по ближайшей округе прочие компоненты брони, они, в том числе, напрочь разорвали надетое на девушке нижнее бельё, в клочья. Эллен, заливаясь слезами, молила остановиться, но всё тщетно. Принудительно вернув её в положение «на четвереньках», едва покинувший свет красный пристроился сзади, крепко обхватил бёдра девушки и как следует вонзил свой атрибут мужского величия, которым частенько любит мериться мужская часть человечества в разного рода спорах.
        Эллен завопила, что, впрочем, возбудило отморозков ещё сильнее.
        Бугай, немного прикинув варианты, решил похозяйничать спереди: помацивая её великолепные груди, он использовал свой прибор в качестве кляпа, а то уж больно сильно разоралась, тем самым приглушая стоны и крики девушки. Мысли о том, что в ход можно пустить зубы - Эллен даже не пришло в голову, она была в панике и вообще утратила восприятие мира. От боевого духа не осталось ни следа. Её, со всем неистовым пристрастием и под сопровождение сего действия мерзким улюлюканьем, начали основательно оприходывать с обеих сторон. В реальном мире за такое можно без особых проблем схлопотать десятку строгача, но это Хайгард - мир полный беззакония и анархии.
        Лингвиор, всё также оставаясь совершенно глухим к происходящему, подошёл к трупу фаринборгца и достал из его внутреннего кармашка ту самую непонятную жемчужину идеальной формы, об настоящей ценности которой мало кто знает даже среди коренного населения.
        А он знал.
        - Мда... и ради этой вещицы пришлось слить такую группу... - в очередной раз пробормотал орк, в определённом смысле можно даже сказать, что каким-то печальным голосом. - Сказочный ты идиот, Хартвиг, ведь могли бы решить всё мирным путём... не будь ты такой лицемерной скотиной.
        Рен прищурился.
        Вещь определённо красивая, но ради неё идти на предательство? А имеет ли тут место быть оному? Один из красных назвал его «боссом», неужели Лингвиор один из них? Это, во всяком случае, объясняет, как он смог с ними спеться... и ради чего? Ради проклятой жемчужины? - эти и многие другие вопросы подобного характера ещё долго бы атаковали сознание молодого эльфа, если бы не следующее действие Лингвиора.
        Изначально орк просто вытащил арбалетный болт из шеи жмурика, а вот дальше...
        Схватившись широченной дланью за волосы мужчины, орк приподнял того за голову и, несколькими мощными ударами ножа, отсёк её. На лице фаринборгца, с навылет пробитой глазницей без глаза, застыла гримаса неминуемой гибели, ведь он также смертен, как и избранники - существенной разницы между пришельцами и коренными не существует. Единственное различие между ними заключается только в посмертии, на искры разлетаются исключительно избранники, а все остальные так и остаются на земле, кормить червей.
        Поместив трофей в тёмный хлопчатый мешочек, днище которого сразу же окрасилось разводами, Лингвиор убрал всю добычу в чертоги волшебного рюкзака и пошёл обирать надгробья. Не пропадать же вещам зря.
        Всё это время остававшийся безучастным Тыгдрын, лишь наслаждаясь страданиями Эллен и последующим отрубанием Хартвигу головы, он, собственно, полностью переключил своё внимание на жмурика. Выражение лица отмороженного стало пугающим: глаза округлились в предвкушении чего-то замечательного, а резко расширяемые ноздри выдыхали чуть ли не пар, и дьявольская улыбка от уха до уха. Облизав губы и бочком, типа не привлекая внимания, пробравшись к трупу, он ещё несколько секунд просто стоял рядом, невинно-воровато озираясь вокруг.
        После чего принялся воплощать в реальность свои грязные фантазии.
        - Какого? - не сдержалась Руй.
        Оба эльфа смотрели на развернувшуюся перед их глазами отвратительную картину, полностью затмившую творящийся на краю обрыва кошмар. Отморозок оказался отмороженным целиком и полностью, самый натуральный больной ублюдок с тотальным отклонением в уме. Таким дорога исключительно на электрический стул или в биореактор, в качестве топлива, и то ещё не факт что биореактор переварит такого уёбка. Достав из широких штанин своё достоинство, он принялся пихать его в глотку фаринборгца даже не взирая на отсутствие у того головы.
        Напротив, судя по довольному лицу Тыгдрына - так даже лучше.
        Под характерные чавкающие звуки, от подобного непотребства он получает более чем искреннее удовлетворение, если не больше, чем те двое от изнасилования бедной девушки.
        - Госпаде! Тыгдрын, хули ты творишь?! - Лингвиор не смог не обратить внимания.
        - Что не так Босс?...
        Тыгдрын отвлёкся от нетрадиционного соития, поняв, что стал центром всеобщего внимания. Если не считать тех двоих, развлекающихся с Эллен, они-то прекрасно знают о не совсем традиционном увлечении своего друга и потому не желают обламывать себе кайф, то все смотрели на столь отвратительный способ некрофилии с неприкрытым презрением, даже Лингвиор.
        Руй еле сдержалась от рвотных позывов.
        - Чем тебя Эллен не устроила? Не хочешь быть третьим - и ладно, но в крайности зачем бросаться?
        - Да ну брось, Босс, эти рахманы восхитительны! И так ощущения необычнее!
        - Пиздос... - массивная длань орка сама собой соприкоснулась с лицом, - делай как хочешь... представлю, что не слышал этого...
        Отвернувшись, Лингвиор продолжил расхищать надгробья, стараясь больше не придавать значения омерзительному увлечению своего подчинённого. Если не давать ребятам спускать накопившийся пар, то они станут, просто-напросто, неуправляемыми. Ну оказался один из них некрофилом-извращенцем... это не столь важно, пока тот способен выполнять свои обязанности и достаточно лоялен.
        - Рен... - едва уловимым шёпотом обратилась эльфийка к своему брату.
        - Что? - с той же громкостью ответил он.
        - Подготовь «порыв ветра»
        - Зачем?
        - Нет времени объяснять, просто подготовь и по моей команде бей им в направлении тех двоих.
        - Я же тогда задену Эллен...
        - Ты можешь просто сделать то, что я прошу!? - не сдержалась Руй, слегка повысив голос.
        - Эй, а ну не шептаться там! - прорычал бугай.
        Обрабатывая бедную девушку спереди, он повернул голову в сторону эльфов-близнецов и реально крипово прищурился. После короткого всматривания, он внезапно воскликнул, будто нашёл очередную жемчужину:
        - Лол! Я чот не понял, а дроу шоле тоже девчонка?!
        Вдали раздался заливистый смех орка.
        - Ну так пойди и проверь, девочка ли! Кь-кь-кь, - отозвался другой насильник, вонзаясь в девушку сзади чуть выше прежнего места.
        Эллен заорала что было мочи, в том числе этому перестала мешать одна вещица.
        - А вот возьму и проверю! Шь-шь-шь.
        Встав на ноги, он, пьяной походкой и со спущенными штанами, поплёлся к близнецам, побалтывая из стороны в сторону, в такт своего движения, волшебной палочкой. Руй смотрела на подобное безобразие с широко распахнутыми глазами и со стынущим в жилах кровь ужасом, а затем: «да как ты, отброс мразотный, только смеешь думать о таком!?», лицо лунной эльфийки перекосило от ярости, а глаз нервно задёргался. Мысль, подобно внезапной вспышке света, побудила её к действию и придало необходимое ментальное ускорение.
        Резко вскочив на ноги и направив в сторону медленно приближающегося упыря руки, она высвободила подготовленное заклинание.
        - [Gnured]!
        Почти в этот же момент, рядом очутился её брат, с также подготовленным заклинанием.
        - [Gnured]!
        Край обрыва, с красивым на фоне пейзажем лугов и закатного неба, определённо чудесное место для придания плотским утехам с фигуристой девушкой, но, чисто стратегически, очень проигрышная позиция при наличии двух магов, способных зачитать отталкивающие заклинания. Коллаборация водной и воздушной магии с конусным воздействием, где упор делается не на нанесение урона, а на контроль цели - просто смела всех обитавших на краю. Защиту от вывода из равновесия, пока что, мало кто качает в пользу более опасных эффектов, чем, порою, пользуются некоторые PvP-ориентированные игроки.
        Эльфы-близнецы не интересуются PvP, просто эту «фишку» знают многие, они в том числе.
        Однако, без жертв не обошлось - их верного товарища, Эллен, смело с обрыва вместе с теми двумя. Пребывая и в без того шоковом состоянии, она, в последний миг смотря на них заплаканными глазами, безмолвно вопросила: «За что?!»
        В этот же момент, Тыгдрын достиг оргазма и уже пребывает на седьмом небе от счастья.
        Иными словами, он не дееспособен на короткое время.
        - Бежим! - скомандовала Руй тоненьким голоском.
        Бросившись к лесу, как на заказ, с неба начало активно моросить, что в дальнейшем несколько затруднило продвижение по податливой влаге почве.
        Ужасающий свист арбалетного болта.
        Лингвиор, обладая завидной меткостью стрельбы, всё же не способен идеально стрелять среди толстых стволов деревьев. В таких условиях промахивается даже он. По сути, вся эта опушка, сейчас, предоставляет эльфам-близнецам защиту. Однако, рано или поздно она закончится, когда выйдут на дорогу... либо необходимо продолжать двигаться вдоль опушки. Впрочем, орк без труда выиграет такой забег. Мысли о прямом столкновении также можно смело отмести, Лингвиор просто уложит их обоих одной левой. Выход всего один - бежать до дороги и резко поворачивать в сторону города, стараясь как можно более непредсказуемо вилять на открытой местности.
        Шансы не велики, но словить несколько болтов в спину не страшно, пока можешь бежать. Хотя, даже десяток болтов не столь опасен, пока они не угодят в уязвимые точки тела, как факт того, что Лингвиор всё равно нагонит их, особенно по открытой местности. Пытаясь продвигаться к городу, они неоднократно словят несколько качественных ударов в спину, и будут уже не способны оказывать сопротивления.
        Рен разозлился.
        Он разозлился на свою безбашенную сестрицу, поскольку та лишь отсрочила неизбежное...
        Хотя, нет, шанс ещё остаётся.
        Не сбавляя скорость, Рен открыл окно Вермёгины и снарядил в слот дальнобойного оружия малый лук. В реальном мире ему доводилось стрелять из нечто подобного, но это не более чем хобби, причём тайное. Таковым оно оставалось и в этом мире. Рен не рассматривал подобное оружие всерьёз, у него даже профильного пассивного навыка нет. Однако, сейчас это единственное оставшееся у него оружие, которое хоть как-то способно помочь в сложившейся ситуации.
        Дополнительно снарядив в слот амуниции самые обычные стрелы, он принялся натягивать тетиву на ходу - с лука этот процесс идёт без штрафов к скорости передвижения, в отличии от арбалета. Впрочем, даже не взирая на этот казус Лингвиор всё ещё остаётся самым быстрым, даже перезаряжая арбалет на ходу. Он всё равно способен их догнать, а на открытой местности они и вовсе становятся лёгкой добычей.
        Преследователя надо вывести из строя до того, когда они доберутся до дороги.
        Активизировав острый эльфийский слух на полную мощность, Рен резко развернулся на 180 градусов и выпустил в сторону Лингвиора «стрелу света». Промах. Но теперь Лингвиор стал вести себя более аккуратно, что позволило снизить интенсивно сокращающуюся дистанцию между ними.
        Глава V
        Гиппарху, в реальном мире, идёт уже почти седьмой десяток лет, но сколько себя помню - жизненная энергия всегда била из него ключом, как из рога изобилия. Очень энергичный мужик, которого хлебом не корми да дай молодёжь попинать, в частности в PvP. Именно он привёл меня и Пашку в ту самую ламповую гильдию. Не узнал по весьма тривиальной причине - внешность очень сильно изменилась. Теперь, скорее всего, он больше похож на себя настоящего... пусть и с некоторыми косметическими изменениями в сторону устрашения.
        - Не сочти за грубость, но что за вид? Где же этот ужасающий ПВПшер, которого все знают в лицо?
        - Ты пробовал в том редакторе кардинально изменить свою внешность?
        - Нет...
        - И не смог бы, - Гиппарх ухмыльнулся. - Редактор позволяет довести твой реальный облик до совершенства, но это всё равно будешь именно ты. Даже смени расу, всё равно от оригинала далеко не убежишь.
        Понятно, почему он просто хорошо сохранившийся старик, с весьма пугающим альбиносовым видом. Такая внешность, на мой сугубо личный взгляд, подходит ему гораздо больше прежней. Его прежний аватар в наибольше степени годится для какого-нибудь подростка, но ни как не мужчине в преклонном возрасте. Однако потребуется некоторое время, что бы привыкнуть к столь обновлённому Гиппарху, ибо реально непривычно.
        - Как много наших сюда угодило? - спросил я, взглянув на мемориальную плиту, в частности на имя Алисы.
        - Чуть больше десятка, - он почесал подбородок, взглянув в том же направлении, - но я не со всеми смог установить контакт. И меня не на шутку беспокоит наш знаменитый дуэт озорных дамочек.
        - Алиса и Догма?
        - Они самые. Когда я смог найти их, то они отправлялись со своей группой на фарм. Договорились встретиться вечерком в трактире, вот только... - старик замялся.
        - Вот только... что? - его тон на последних словах мне не понравился.
        - Они как сквозь землю провалились, чёрт знает куда пропали.
        - !?
        - Вот теперь забегаю сюда каждый вечер, проверяю, живы или нет. Надеюсь, они знают что делают.
        Вариант, при котором эти две девушки намеренно избежали Гиппарха, слишком неправдоподобен и маловероятен, поскольку этого шалопая любит вся женская составляющая гильдии. В дружеском смысле этого слова. Некоторые, даже, без стеснения могут обсуждать свои личные проблемы, находя поддержку в его лице. Недаром он является одним из отцов-основателей гильдии.
        Следовательно, с Алисой и Догмой что-то произошло, и скорее всего что-то плохое.
        - Ты, кстати, в каком трактире остановился? - вывел меня из раздумий басистый голос Гиппарха.
        - Если честно, то ни в каком, - я пожал плечами. - Вот собираюсь отправиться на поиски самого бюджетного варианта.
        - А ты, как погляжу, всё такой же скряга, ха! - старичка всегда забавляла моя мания экономить, «типичный студент» ухмылялся он. - Пошли в Строптивую Кобылу, более бюджетного варианта ты просто не найдёшь!
        По дороге в трактир, я спросил Гиппарха про тот случай с Великим и игровым легионом.
        Это был огромный босс по имени Ёж-ублюдок, и по словам старичка - ублюдок тот оказался самым настоящим, во всех смыслах слова. Тот день, случившийся где-то две недели назад, воистину считается самым кровавым днём, поскольку в одно мгновение этот босс ушатал 16182 игрока. Вкатал их в землю, втоптал, изничтожил, аннигилировал на месте. Триста тридцать полных рейдовых состава с хвостиком, из собранных на мероприятие трёхсот сорока. Остальные, худо-бедно, смогли сбежать сломя голову, и ещё длительное время пребывали в отчаянной панике и долгое время сидели на измене, с бутылкой крепкого эля наперевес.
        И ведь цимес в том, что когда проводили проверку боем, то босс не мог убить за один удар высшего эльфа, или даже за три-четыре, не говоря уже о прочих расах. Нападение легионом многократно увеличило его урон и скорость, а уничтожить одним залпом, как планировал организатор, не удалось. Даже серьёзных повреждений на теле не осталось.
        Довольно прискорбная история.
        Тот клан, в итоге, развалился, а позже - бывшему лидеру кто-то всадил несколько десятков кинжалов промеж лопаток, прежде чем он развоплотился на искры...

***
        Строптивая кобыла - один из самых дешёвых трактиров в городе, владельцем которого является один из рахманов, специально организовавший свой бизнес исключительно для избранников в преддверии их первого появления. По рассказам он очень тепло и дружелюбно относится к пришельцам, но имеется одно единственное, и крайне категорическое, требование касательно поведения в его заведении - без дебоша. Нарушителей спокойствия, без лишних слов, отправляют в изолятор. Если кто-то между собой что-то не поделил и чешутся руки, то извольте выйти на улицу.
        К слову, располагается трактир в трущобах, где местного населения кот наплакал, да и стражников не так много, чисто символически присутствуют на верхних ярусах. Бейте друг другу морды сколь душе угодно. При этом на дебош в трактире стражники прибегают очень оперативно - мистика.
        Сами же трущобы представляют из себя огромную яму, некое подобие бездонного котлована, по центру которого возвышается пологая одинокая гора. Из-за особенностей сложившегося ландшафта, и учитывая каменистую породу всего плато, создаётся впечатление кольцеобразного каньона невероятной глубины, по всей поверхности которого, в том числе и на склонах, расположилось множество строений. Вертикальные трущобы, выполненные в типичном средневековом стиле, обильно используя древесину самых разных сортов - вот что приходит на ум первым делом, видя такое зрелище.
        Разделяется этот своеобразный квартал на три локальных яруса, где имеется хоть какая-то мало-мальски адекватная горизонтальная местность. В таких местах, в целом, располагаются более-менее классические строения из камня и кирпича, но из общей архитектурной стилистики не сильно выбиваются. Третий ярус, означающий самое дно каньона, так и вовсе не может похвастаться чем-то примечательным - примерно так и выглядит опустившееся на дно общество, находясь в окружении всякого дерьма и прочих собратьев меньших того озера нечистот, с постройками сомнительного характера. Нельзя не отметить и другой момент: весь каньон пестрит дёшево выглядящими подвесными мостами, на самых разных уровнях высоты, и чем ниже ко дну ямы, тем их больше.
        Из нормальных дорог тут только одна, проходящая по первому ярусу трущоб и являясь центральной дорогой. Пролегая от жилого квартала, где живут граждане Фаринборга, в развлекательный - она перекидывается через каньон двумя величественными каменными мостами, соединяя вершину центральной горы с основным городом. Именуются эти мосты предельно ясно: западный и восточный, поскольку относительно трущоб они смотрят именно в этих направлениях света. Ещё имеется третий каменный мост, северный, но качество его исполнения значительно уступает первым двум, и больше складывается ощущение, будто его строили в пьяном угаре под наркотой.
        Пункт нашего назначения, трактир «Строптивая Кобыла», находится строго под восточным мостом, где-то на средней высоте отвеса. Ближе к развлекательному кварталу. Есть мнение, что владелец частный завсегдатай театра, но Гиппарх настроен весьма скептически на этот счёт и больше склоняется к тому, что тот просто заядлый азартный игрок подпольного казино, куда, в том числе, могут вести потайные ходы.
        Смелое утверждение, но кто я такой, чтобы спорить...
        До недавних пор я вообще мало что знал об этом мире, и продолжаю оставаться со скудным запасом знаний по сей день.
        Мы полностью прошли восточный мост и сразу же свернули налево, принявшись спускаться вниз по крутым лестничным проёмам. Голову посетила очередная шальная мысль: «а что будет, если один избранник столкнёт с обрыва другого избранника?».
        Трущобы трущобами, но ведь это часть города, мирная зона продолжает работать и тут.
        - Слушай, а если спихнуть кого-нибудь отсюда, то что произойдёт? - озадачил я старичка, а сам старался не навернуться на этих крутых лестницах.
        - Спихнутый долетит до самого низа и переломает себе всё что только можно, но останется жив. Были уже прецеденты. После этого, стражники несут потерпевшего к Руфине на лечение, и довольно болезненное, а вот самого пихуна на недельку в изолятор.
        - А если сам навернулся?
        - А в чём разница? - удивился Гиппарх. - Переломаешь себе все кости, но будешь жить и молить о смерти. В мирной зоне игрок умереть не может ни от своих действий, ни от действий другого игрока, так что можешь сигать, если так хочется...
        - Да-ну тебя...
        Получается, что с точки зрения игровой механики - если я пытаюсь навредить себе сам, то это воспринимается как акт агрессии избранником против избранника. Довольно тривиальное решение, но хотя бы уже не так страшно идти по этому грёбаному проёму. Старичок же всю дорогу тешился с моей реакции и показушно ступал по ступенькам, ни о чём не беспокоясь.

***
        Внутри заведение выглядит простенько, тепло и уютно.
        При желании можно сделать гораздо лучше, но учитывая бюджетность данного места - всё более чем достойно и качественно. Некое подобие скандинавской сосны с закосом под английский дуб, пусть умом и понимаешь, что никакой Скандинавии и Англии тут нет и в помине. Основное помещение трактира достаточно объёмно, что бы вместить реально немалое количество столов самых разных мастей, на все вкусы и предпочтения, для любой группы разумных, а места по периметру так и вовсе разделяются соответствующими перегородками от любопытных глаз, также отыгрывающих декоративную роль. Видно, что владелец подошёл к вопросу достаточно серьёзно и прагматично, и не прогадал.

        Избранников тут, представляющих из себя тотальную расовую мешанину, хоть отбавляй.
        Даже своя небольшая сцена имеется, где на классических инструментах играется незатейливая мелодия начала эпохи возрождения, но в глаза сразу же бросилось другое - музыканты являются детьми, примерно от семи до девяти лет.
        - Давай присядем вон туда, - Гиппарх указал на столик в углу противоположной от сцены стороны.
        Стоило нам усесться за стол, как, словно по мановению волшебной палочки, из ниоткуда явилась маленькая девочка-волшебница... на самом деле девочка-официантка... примерно лет восьми и светло-эльфийской расы, какой именно - не понял. Её одежда такая же, что выдают послушницы Собора Двенадцати всем избранникам по прибытию, однако, поверх одежды дополнительно надет бело-синий клетчатый фартук
        - Чего изволите, господа? - обратилась она к нам своим тоненьким голоском.
        - Фирменное блюдо за пять ММС, пожалуйста, - ответил Гиппарх.
        Я же просто молчал, поскольку испытал подобие культурного шока в ходе некоторой регрессии. Девочка поняла это как неготовность заказывать, либо посчитала, что я просто пришел посидеть за компанию, а потому, набрав короткий текст в окне своего профиля, отправилась к следующим клиентам заведения.
        - Ты настолько скупой, что решил не есть вообще? - старичок укоризненным тоном обратился ко мне, он тоже интерпретировал это по-своему.
        - Скажи, это ведь игрок только что был? - я указал в сторону девчушки.
        - Всё верно, это игрок. Как я тебе уже говорил, тут только один коренной житель - владелец заведения. Все остальные работники являются игроками, которых он взял под своё крыло.
        Гиппарх указал в сторону сцены, где дети играют на музыкальных инструментах:
        - Даже вон те музыканты, они тоже являются игроками Виртхейма.
        - Эксплуатация детского труда?
        Конечно же я понимаю, что в этом мире нет привычных нам законов, в ином случае меня следует посадить за убийство и, особенно, живодёрство в крайне тяжелой степени. Но всё же это вызывает определённый диссонанс, когда наблюдаешь подобные вещи. Не успел мой мозг окончательно перестроиться под новые реалии.
        - А ты предлагаешь этим малюткам отправиться в поле монстров убивать? Серьёзно? Да они оружие толком-то удержать не могут, там их точно ждёт погибель. Большинство игроков и вовсе стараются не замечать их, никому не хочется тащить на своих плечах обузу.
        Старик принял расслабленное сидячее положение, окинул взглядом музыкантов и добавил:
        - Наоборот хорошо, что у них есть такая альтернатива. Они не сидят без дела, но при этом имеют крышу над головой, регулярное питание и отличное отношение со стороны владельца. - Визави перевёл свой взгляд на меня с достаточно хмурым выражением лица, - в отличии от нас, эти дети в раю. Так что не увиливай от моего вопроса и признайся, ты то питаешься или же решил забить на это? Дескать, если не умираешь от голода, то нахуя вообще тратиться на жратву.
        - Ну... да... - мне пришлось отвести взгляд в сторону.
        - И на сколько упал твой показатель метаболизма? Тонуса? Бодрости? - Гиппарх оказался не на шутку серьёзным и постепенно напирал.
        - Восемь, один, шесть, - признался я, заглянув в соответствующую вкладку профиля.
        - Норлан... ну какого хрена... не шути ты с этим делом, сам себе могилу копаешь. Это сейчас тебе может казаться, что ничего страшного не произошло, а вот потом начнёшь очень громко собачим воем выть. Имеются у нас в клане подобные тебе скряги, до сих пор мучаются, пытаясь вывести тот же метаболизм хотя бы в нуль.
        - Ты в клане?
        - Ты тему-то не переводи, я просто так что ли тут распинаюсь? - собеседник развёл руки в стороны.
        Старичок он может и милый, но чертовски принципиальный. В случае чего и тумаков может отвесить, особенно всякой глупой молодёжи вроде меня.
        - Спокойно, не заводись, - я попытался его утихомирить. - Если продолжать снижать эти показатели, то какие последствия меня ожидают?
        - Каждая отрицательная единица снижает скорость регенерации, то есть: расширяет период, от которого определяется с какой частотой восстанавливается твой ресурс. Метаболизм отвечает за здоровье, тонус за ману, ну а бодрость за энергию. И это всего лишь вершина айсберга.
        Я облокотился подбородком о сложенные в замок руки, продолжая внимательно слушать.
        - Как подсчитали наши аналитики, каждый отрицательный десяток ещё снижает и величину ресурса, но и это ещё не всё. Имеются более скрытые подводные камни в этом деле. Например, средняя величина между метаболизмом и тонусом даёт тебе дополнительную устойчивость к ядам, а метаболизм и бодрость влияют на кровотечение. Любой показатель устойчивости и сопротивления может принимать значение меньше нуля, а значит, при плохом раскладе метаболизма, тонуса и бодрости, и не получая устойчивость к ядам и прочему от других факторов, у тебя более высокий шанс быть отравленным и так далее.
        - Кхм... окей.
        - Что значит “окей”? - старик сокрушительно вздохнул и закатил глаза. - Норлан, это не шутки, яд достаточно популярен в ПВП. И даже если ты решил в ПВЕ-краба переделаться, то всё равно когда-нибудь столкнёшься с этим эффектом. Среди монстров всяких ядовитых отродий ничуть не меньше. Страдать будешь по полной программе.
        В этот же момент прибыл заказ Гиппарха.
        Блюдо представляет из себя миску риса, поверх которого какие-то подозрительные бобы, от которых веет достаточно подозрительным запахом и, в некотором роде, отвратительным. Тем не менее, Гиппарх принялся уплетать свою еду как ни в чём не бывало.
        - В общем, к чему я веду, - старичок указал на свою тарелку, - пересиль свою скупую натуру и жри хотя бы вот это. Может видок у блюда не очень, как и запах, но оно вполне терпимо по вкусу и не позволит твоему метаболизму упасть ниже нуля.
        - А что насчёт тонуса и бодрости?
        - Если ты активно пьёшь хоть какую-нибудь пригодную для этого воду, то тонус ниже нуля падать не станет. А что бы твоя бодрость не падала, надо и кушать и пить, и соблюдать адекватный режим нагрузки-отдыха, - его буйство наконец-то прошло, сейчас это просто ворчливый старик, уплетающий подозрительное блюдо. - Всё до безобразия элементарно, зачем гробить себе параметры? Не пойму.
        - Повышаются эти параметры тоже через еду и питьё?
        - Вот тут уже несколько сложнее, но твой случай ещё можно исправить меньшей кровью. Просто начни регулярно питаться, и почаще пей воду. И не лишним будет найти нормальный ночлег, хотя бы вот в этом вот трактире.
        Ворчливый старичок окинул руками пространство трактира, после чего вновь взглянул на меня:
        - Не обязательно сливать кучу денег, лично тебе сполна хватит от 11 до 17 ММС в сутки, которые без проблем фармятся севернее города, на Лугах Холресии. Комната на одну ночь всего 1 ММС, а на полные сутки 2 ММС, одна порция “херовой” еды 3 ММС, порция с более адекватной едой 5 ММС. Встал утром, сходил посрать, умылся, позавтракал и почапал геноцидить мобов. Свежуешь тушки да собираешь всякий дроп. Днём возвращаешься в город, перекусил и пошёл торговать на площадь. К вечеру точно успеешь распродать всё нафармленное, рынок тут очень живой, особенно если цены не загибать. Возвращаешься сюда, ужинаешь, по необходимости снова в сортир, и на боковую. Ещё и остаток будет!
        Закончив свою тираду, Гиппарх продолжил трапезу с полным умиротворением на лице.
        - Для ясности, ММС это малые медные слитки?
        - Они самые, цены и так ниже плинтуса, знал бы ты сколько уходит на раскачку нашего топового танка. Так что трать хотя бы эту сумму, не усугубляй свою ситуацию... О! - Гиппарх оторвался от своей еды и указал в мою сторону вилкой, - могу тебе рассказать про нашего горе-рекордсмена, который умудрился обронить свой метаболизм до минус семидесяти четырёх.
        - Я весь во внимании...
        - Этому бедолаге приходилось выживать с периодом регенерации в «34.80» секунд, а также его величина здоровья, по подсчётам аналитиков, опустилась аж на 14%. Ты и сам должен прекрасно понимать, как это сказывается на боевом потенциале в текущих условиях. Добавь ещё к этому тот факт, что он ВСЕГДА хочет жрать и готов тоннами запихивать в себя еду, а также испытывает общую слабость организма, что также негативно сказывается как на боевом потенциале, так и в целом. Это не смотря на то, что он «человек», у которых нет явных расовых недостатков.
        Услышанное от Гиппарха меня обескуражило, ведь это действительно серьёзная тема. И весьма опасная для жизни.
        - И чем ниже показатель, - старичок продолжал ехидно улыбаться, - тем труднее его вернуть хотя бы к нулю. Как только ты кладёшь болт на эту проблему, то обернуться не успеешь, как становишься самым настоящим инвалидом, а этот самый болт торчит из собственной задницы. Персонаж будет запорот. Это нашему рекордсмену повезло, по сути он пошёл на жертву ради клана, и теперь отлично питается на казённые средства. Вот только даже не смотря на царские трапезы, показатель его метаболизма не очень-то охотно поднимается. За полнедели нам удалось довести его лишь до минус семидесяти. Ты только вдумайся! Полнедели регулярного питания самой высококачественной, на данный момент, едой и только четыре единицы поднятого метаболизма! Да начни так откармливать любого другого с нулевым показателем, как без проблем поднимешь до двадцати!
        - Так, и что же сейчас делает тот рекордсмен? Просто сидит на “пособии”?
        - Чёрта-с-два, целыми днями крафтом занимается теперь.
        - Хорошо, убедил.
        Я сдался и подозвал официантку.
        Зная Гиппарха и его придирчивость в еде, он даже на таком уровне сервиса общественного питания будет искать наиболее адекватные варианты. Потому, я всецело доверился его вкусу и на этот раз, заказав то самое блюдо: рис с подозрительными и странно пахнущими бобами. На всякий случай заказал ещё дешёвого чаю, который обошелся дополнительно в 1 ММС. Надеюсь я не умру от местной еды.
        Гиппарх, ухмыляясь, понял всё по выражению моего лица и одобрительно слегка кивнул:
        - Эти бобы лишь кажутся отвратительными, но на самом деле очень даже съедобны. Слышал о «натто»?
        - Слышал, вроде бы популярное блюдо в Японии...
        - Среди поваров имеются японцы, пытаются иногда воссоздать тут блюда своей родины. Получается спорно, но имеем что имеем.
        Пока я дожидался заказа, решил как следует порасспрашивать всезнающего старичка. Он тут явно не мало времени провёл и много чего успел повидать, просто грешно упускать такую возможность.
        - Слушай, а можешь рассказать про вашего танка?
        - Решил стать консервой как в прежнем Виртхейме? - он в очередной раз ухмыльнулся.
        - Скорее затанкованным бойцом как во втором билде.
        - По первости, конст-пати, в которой он состоит, решила основательно заморочиться прокачкой своего мейн-танка. Всегда первый на обвес, пусть и исключительно защитное снаряжение, многочасовые вылазки для раскачки его пассивных навыков, значительно понижая по приоритету навыки других, и тотальный слив доброй половины всего общего бюджета на тотальную откормку. Прибавь к этому ещё тот факт, что он огр, исполин под три метра ростом. В связи с чем основательно так засветился в своих танковых способностях, и руководство клана решило начать спонсировать его дальнейшее развитие. Обеспечивает регулярное царское питание, как у того бедолаги-рекордсмена, и помогает со всем необходимым снаряжением, даже оружием. Если не наглеть, то он самая настоящая крепость.
        - Сколько ему метаболизма умудрились нарастить?
        - Норлан, я понимаю что тебе это очень интересно, но я и так много чего конфиденциального слил, - Гиппарх улыбнулся и вновь принялся за свою еду. - Поумерь пыл.
        - Прости, просто в стремлении к дикой выживаемости стараюсь понять что да как.
        - Пхах! Ну ты и наивный! В дуэли я этого танка уделаю на раз-два, понятие выживаемости тут очень относительное и расплывчатое. Могу добавить, что его период регенерации здоровья составляет «16.60» секунд, но при этом он всё равно один в поле не воин, как и против паровозика из десятка более-менее мобов. Его потенциал раскрывается исключительно в полной группе, где в обязательном порядке есть минимум один хилер в лице высшего эльфа.
        - Почему именно высшего?
        - А ты догадайся, вспоминая их родной мана-пул и описание символа Феникса.
        Хм...
        Это действительно довольно очевидная вещь, если хорошенько призадуматься.
        Символ Феникса позволяет восстанавливать по 20 единиц здоровья за 10 маны, а высший эльф единственный, кто обладает начальным запасом в 220 маны. Выражая это в виде восстановленного здоровья, получается 440 единиц при родных показателях. Если такому эльфу выдать зачарованное на ману снаряжение, особенно на её восполнение, то они моментально превращаются в самых полноценных лекарей из всех прочих. По крайней мере в текущих реалиях.
        - Слушай, тогда зачем вашему танку так упорно развивать метаболизм?
        - Во-первых, я уже сказал тебе про дополнительную устойчивость к ядам и кровотечению. Во-вторых, если каждый отрицательный десяток уменьшает твоё здоровье, то каждый положительный наоборот увеличивает. Вот ради этих двух пунктов он и качает свой метаболизм. Всё же в ПВЕ он незаменим для командной работы, своей трёхметровой тушей он способен без особо труда прикрывать товарищей.
        - Ясно...
        В этот момент прибыла моя порция.
        Взяв вилку, я аккуратно насадил на неё один из бобов. С опаской опробовав на вкус... выделяется солёный привкус, но... действительно терпимо, да и в целом я остался доволен блюдом. Точнее, если говорить совсем уж честно и откровенно, то откровенная хуйня, однако, как говорится в простом народе - жрать можно. Хорошенько перемешав всю эту массу, я принялся уплетать её за обе щеки.
        Желудок принялся воспевать серенады здравому смыслу, решившего озарить мою голову.
        - Если ты бегаешь в одиночку или неполной группой, - продолжил Гиппарх, - то выгоднее делать ставку на подвижность. Твоя мобильность способна стать самой лучшей защитой, которая доступна на текущем этапе развития, а не полные латы с башенным щитом, как может показаться по опыту ранее опробованных игр, а также не стоит наивно рассчитывать на зачарование. Разочаруешься.
        А вот последнее задело, ибо находится в сфере моего прямого интереса.
        - Нука-нука, подробнее, что именно не так с зачарованием?
        - Ты вообще видел эти бонусы? - старичок спросил на слегка завышенной ноте.
        - Часть из них...
        - Более чем уверен, чары на здоровье, которыми балуются юные чантеры. А не задавался вопросом, почему только эти чары актуальны?
        - Погоди, есть же чары на восполнение, к которым чантеры и стремятся, а игроки с потрохами готовы сожрать, лишь бы заполучить их на свои шмотки.
        - Ок, справедливо, немного перефразирую вопрос: не думал ли ты, ПОЧЕМУ из всего многообразия чар на защитные механики популярностью пользуются только чары на здоровье? Забывая про некоторые специфические, которые хоть и полезны, но априори назвать популярными нельзя в силу множества иных причин. Например, почему народ не балуется чарами на полноценный реген здоровья, вожделенно пуская слюни на чары восполнения?
        Я пожал плечами.
        - Да потому что они откровенное говно, если не заниматься целенаправленным разгоном! - и по-менторски поднятый вверх указательный палец. - Зачарование лишь один из винтиков огромного грёбаного гордиева механизма, и сама по себе даёт невысокий выхлоп, кроме некоторых исключений. Ты можешь абсолютно весь свой комплект брони и бижутерии зачарить на реген, а на выходе получишь только от «6» до «9» единиц характеристики. Бесспорно, на фоне начальной величины это неплохой прирост, но будем честны - по факту полнейшая хуйня.
        - Э-э-э... стоп, кольцо земли же даёт аж «+7» к регену...
        - О том и речь! - оскалился старичок. - Если брать крафченное кольцо максимально доступного тира, а это 2-й, и зачарить на реген максимально мощными для него чарами, то в среднем получишь от «0.40» до «0.60» единиц характеристики. Блять, да уникальное кольцо обладает примерно в 14 раз более сильным регеном, чем изготавливаемое игроками! И такая хуйня повсеместно творится со многими статами.
        Мне только и осталось что развести руками в жесте «нет слов», непроизвольно почёсывая в дальнейшем кончик правой брови. Кажется, эта штукенция не на шутку задела Гиппарха. Справедливости ради стоит отметить, не могу сказать что не согласен со сделанными выводами. Всё по делу. Ранее, когда метался между выбором алхимкой или зачаркой, довелось слышать аналогичные недовольные гневные высказывания от других зачарователей, и меня тоже изначально опечалила подобная ситуация.
        По сути, сейчас меня подкупает желание добраться до чар на основные характеристики.
        - Однако, - продолжил старик уже спокойным и размеренным голосом, - если верить некоторым прогнозам и теоретическим выкладкам наших клановых аналитиков, которые фанатично разбирают местную механику на атомы и ищут в ней лазейки, то в общей совокупности некоторого количества элементов системы - вся эта хрень начинает работать. Каждый раз собирая по чуть-чуть такие бонусы, в общей картине они приобретают серьёзную силу, но... блин, серьёзно, лучше просто перестать фейстанчить и начать относиться к боевой системе немного иначе.
        В общем, основной посыл я понял.
        - Кхм... какие-нибудь наставления по прокачке не подкинешь?
        Чай, которым я запил странное яство, вроде бы и не плохой, да вот только сытся и тупой, то есть оказался тем ещё дерьмом. Не являюсь прожжённым самоваром в отношении чаегольных отношений, в ранние студенческие годы и не такое доводилось пить, но минимальное уважение к «прекрасному» имею... да ещё и чашка без чайной ложки, варвары, куда смотрит Богиня?
        - Вот это вообще без проблем! - Гиппарх с довольным выражением лица немного придвинулся ближе, отложив пустую миску в сторону, облокотился о столешницу сложенными накрест руками и продолжил менторским тоном, - Во-первых, если встретишь считающего себя про-игроком индивида-инвалида, который твердит об взятии боевых приёмов или заклинаний за счёт акции, то смело кидай камень в такого имбицила, помоги миру избавиться от раковой опухоли. Во-вторых, в обязательном порядке проконтролируй, чтобы этот дебил здох самой мучительной смертью, мироздание в долгу не останется. В-третьих, реклама, гейб-стор точ... тьфу ты, етить меня опять клинит... - немного помассировав переносицу, пациент вернулся к жизни, - хотел сказать, что крайне рекомендую взять два собирательных навыка: травничество и свежевание.
        - Та-а-а-ак, и в чём причина? - я решил проигнорировать странный спектакль.
        - Ремесленные навыки самые дорогие по своей базовой стоимости. Потому, предоставляемое Руфиной право на бесплатное получение трёх книг выгоднее всего сливать именно на крафтовые и собирательные. Озвученные мною ранее два навыка позволят тебе быстро поправить финансовое положение во время фарма, а оставшуюся книгу сливай на желаемое ремесло созидательного характера.
        - А как же быть с боевыми навыками? Предлагаешь воевать «простыми ударами» или тратить драгоценную энергию по завышенному тарифу?
        - Те дурачки точно также размышляют, совершенно не видя всей картины целиком и не желая хотя бы немного разобраться в матчасти. Некоторые боевые навыки, как и заклинания, выдаются в награду за квесты. Всё что от тебя требуется - вступить в гильдии бойцов и чародеев.
        Я присвистнул.
        - Само собой, - продолжил старик, - таким образом ты заполучишь лишь вполне конкретные навыки, а остальные один фиг придётся докупать. Вот только если говорить за гильдию бойцов, то, на мой скромный взгляд, они выдают реально полезные приёмы, которых на первое время хватит за глаза.
        - А касательно магии?
        - Уже не столь однозначно, очень сугубо личная вещь, а также выдаются книги не конкретных заклинаний, а скорее на выбор квестодателя. Тут как повезёт, лично мне есть польза только от «светлячка», и то временами, иногда он откровенно бесполезен в силу моей акцентировки на скрытности.
        - Это такой светящийся шарик размерами с пинг-понговский?
        - Уже доводилось видеть? - Гиппарх слегка приподнял левую бровь.
        - Да, довелось... - я криво улыбнулся и неуверенно хихикнул.
        Старичок пристально прищурился своими сверляще-криповыми глазами, но, к моему счастью, устраивать НКВДшный допрос с пристрастиями не стал. Лишь мысленно махнул рукой и продолжил разъяснения.
        - Все прочие книги заклинаний я просто продал, изрядно поправив своё финансовое положение. В общем, реально заморочиться надо лишь на два пассивных навыка: на выбранный тип оружия и ношение брони, где последний вообще опциональный, вспоминая про мобильность как наиболее лучшее средство защиты и не шибко высокую эффективность зачарования.
        - Ок, главный месседж понял, что на счёт вступления?
        - Ничего сверх естественного, всё до безобразия просто и банально - надо пройти их испытание, которое связано больше со сбором ресурсов. Для бойцов тебе потребуется собирательный навык «свежевание», который просто грешно не взять на мой взгляд, либо надо объединяться с кем-нибудь, кто только этим навыком и занимается. Для чародеев же требуется травничество. Выполняешь, вступаешь и начинаешь гриндить гильдейские дейлики. Поднимаешь свой авторитет и тогда постепенно становятся доступны испытания, в награду за которые и будут выдаваться те самые книги. Если с магией всё специфично, то гильдия бойцов даст тебе необходимый буст.
        - А конкретно ты на что слил халяву?
        - На три ремесленных навыка, конечно же, - Гиппарх откинулся на спинку стула, вальяжно развалившись на нём. - Ещё можно взять одну пассивку на желаемый тобой тип оружия, а остальные две книги слить на ремесленные. Такой вариант тоже хорош и в меру эффективен, поскольку пассивные навыки достаются исключительно через покупку, а по дороговизне находятся на втором месте. Но первый вариант, как по мне, всё равно лучше. При правильном подходе накопить на пассивку можно довольно быстро, особенно если целенаправленно этим заниматься. Дня три-четыре уйдёт, а может и меньше.
        - Ты меня откровенно удивляешь, так ратуешь за крафт и фарм, - не сдержался я.
        Обычно этот индивид ни в какую не признаёт PvE-контент, во времена прежнего Виртхейма считалось настоящим достижением затащить его в подземелье. К крафту тоже прохладно относится... во всяком случае относился. Он давно уже создал себе образ отпетого вояки PvP-шера, которого хлебом не корми, дай лишь морду кому-нибудь разбить. В игре, разумеется.
        - Базовый показатель основных характеристик ты можешь развивать двумя способами. - Он проигнорировал выпад в свою сторону и принялся отсчитывать на пальцах, начиная с мизинца, - первый способ: очень много сражаться, но так ты затратишь невероятно много времени из-за весьма экстравагантной механики развития и огромного штрафа к оному. По словам Руфины, этот штраф на нас накладывается из-за отсутствия покровительства зодиака. И потому имеется второй способ, тоже с этим же штрафом, но с более действенной и понятной механикой - заниматься крафтом.
        - Подробнее?
        - Каждое ремесло влияет на две основные характеристики, а некоторые могут влиять аж на три. Одна характеристика является основной в развитии, и потому качается весьма бодро, если так вообще можно выразиться в наших реалиях. Вторая же является второстепенной и её прокачка идёт в пол силы, на фоне основной. Например, кузнечное дело активно развивает силу, и понемногу подтягивает выносливость.
        - А ты, наверное, взял что-нибудь, что развивает твою ловкость... угадал?
        - О боже, как ты догадался?! - он саркастически вскинул руки, далее продолжил в прежнем тоне, - В целом да, выбрал столярное дело и свежевание, за которое я вообще горой в этой версии Виртхейма, поскольку оно активно развивает мою ловкость, и силу в качестве второстепенной. Столярка же с точностью да наоборот, активно качает силу и подтягивает ловкость. Свежеванием я пользуюсь постоянно, а в перерывах вытачиваю безделушки из дерева. Если бы можно было снимать скальп с поверженных врагов на арене, то по прежнему не признавал бы ПВЕ-контент, но пришлось пересмотреть свои взгляды... и в целом это даже интересно.
        - Вот те раз, и до каких значений ты уже успел вкачаться? Если не секрет конечно же.
        - Ну если ты не будешь другим палить мои статы, то могу и сказать, - Гиппарх в тихую рассмеялся.
        - Шутник, хотя бы про «лопату» не забывай, - парировал ему в ответ.
        - Короче, просто для понимания: столярку я поднял до 24-го уровня, а свежевание до 34-го. Как ты понимаешь, я не тупо крафтом занимался, но ещё и активно сражался. К текущему моменту успел поднять ловкость почти до четырёх единиц, ну а сила приближается к трём соответственно. При чём основное преимущество, внезапно, за свежеванием. Специально замерял рост шкалы во время своих личных изысканий.
        - И сколько ты потратил времени на это?
        - Ровно три недели, с полного нуля. За счёт акции взял три ремесленных навыка, два из которых изучил сам. Третий продал на рынке нуждающимся, и на полученный стартовый капитал начал своё развитие.
        - Хм-м-м... - я призадумался.
        В вопросе ремесла некий внутренний компромисс достигнут, даже не смотря на творящийся беспредел, и потому, совершенно точно, беру руническое дело. Однако, нет никакой уверенности в том, что оно будет развивать мне исключительно нужные характеристики, ведь ориентир в первую очередь взят на бойца, а не мага. Далее, Гиппарх может сколь угодно долго затирать в духе: «лучшая защита - это уклонение», но идти по пути стеклянной пушки не горю желанием. Напротив, категорически отказываюсь. В моих интересах всё ещё стоит максимизация здоровья. Впрочем, он верно заметил: делать акцент на банальной броне, щите или вовсе слепо уповать на зачарование - сейчас смысла нет.
        Реалии местной механики совершенно отличны от прежнего Виртхейма, это надо принять как данность.
        Значит, дальнейшее билдостроение персонажа должно базироваться на двух важных аспектах: толстота и мобильность. Не страшно будет пропустить удар, запас прочности в виде «жирка» позволит пережить неприятность, а активное уклонение поспособствует восстановлению этого самого жирка, в том числе и про эфирный щит забывать не стоит. В идеале надо бы и его наращиванием озаботиться в перспективе. Следовательно, с такой точки зрения можно лишь откровенно порадоваться случаю, когда я залутал с отморозка кольцо земли с инкрустированным символом Лютоволка.
        Выносливость и ловкость - на данный момент приоритетные для меня основные характеристики. Если сейчас они развиваются преимущественно крафтом, то остальные две бесплатные книги надо брать именно на их развитие.
        - Гиппарх, какие ремёсла качают выносливость и ловкость в нормальном темпе?
        Собеседник некоторое время наблюдал за игрой музыкантов и наслаждался их музыкой. Дети детьми, но играют они действительно хорошо. В развитии навыка ли дело? Или они всегда так умели? Свой музыкальный опыт в этом мире я вспоминаю с ужасом.
        Не оборачиваясь, Гиппарх не торопясь ответил:
        - Хм... ну, ловкость это однозначно свежевание и... вроде бы, портняжное... а вот с выносливостью, на сколько я помню, преимущественно связано горное дело, а также в чуть меньшем объёме инженерное. Было ещё одно, но мне оно показалось совсем печальным и крабским, не запомнил.
        На моём лице расплылась довольная и крайне дьявольская ухмылка.
        Инженерке быть!
        Не буду задаваться вопросом: «а при чём тут выносливость?», говоря об данном ремесле, тем более что от части всё же понимаю, на чисто эмоциональном уровне. Технарю жизненно необходимо быть очень выносливым ради своего выживания, во всяком случае больше гуманитария, ибо клеймо тыжпрограммиста страшнее любого проклятия, а сама деятельность грёбаная Высшая Магия, высасывающая все соки без остатка.
        В итоге, имею следующий расклад - бесплатные книги, целиком и полностью, беру среди ремесленных: руническое и инженерное дело, а также свежевание. Поскольку я не отказываюсь от сольного образа жизни, а лишь с периодическим вступлением в группы, то свежевание станет отличным дополнением в сборе трофеев. Тем более Гиппарх, отпетый PvP-шер, ратует за него. Таким образом, во время охоты на монстров я развиваю себе ловкость, а далее, в свободное от охоты время, надо грамотно распределить нагрузку между инженеркой и зачаркой. Первое будет развивать столь необходимую мне выносливость, а вторая - инвестиция в будущее.
        Теперь, каковы должны быть мои дальнейшие действия?
        В первую очередь надо составить план.
        Открыв окно профиля на вкладке блокнота, я принялся записывать мысли, долбя обеими руками по виртуальной клавиатуре.
        Итак.
        Основные цели, которые я обязан выполнить в ближайшие дни:

1) Представиться мастерам рунического и инженерного дела с помощью Миодрага и Беримира. Изучить эти два навыка.

2) Изучить свежевание.

3) Изъявить своё желание вступить в гильдию бойцов и чародеев, начав прохождение их испытаний.

4) Посетить луга Холресии и опробовать местное PvE, с параллельной раскачкой свежевания и сбором ресурсов для испытаний гильдий. Примечание: прихватить с собой Гру’Гака.

5) Встретиться с Нерином и сбагрить через него некоторые ненужные для меня вещи, в особенности проверить итоговую прибыль с добытого на лугах.
        Пока что хватит.
        Далее, второстепенные цели:

1) Вступить в гильдии бойцов и чародеев. Начать выполнение их ежедневок для повышения авторитета.

2) Заполучить все условно бесплатные книги навыков.

3) Оценить динамику развития крафта и основных характеристик, чтобы понять общую скорость своего развития и попытаться оптимизировать этот процесс.

4) Разузнать про Безумного Алхимика.

5) Посетить библиотеку и начать развивать Взор Бетрэха.
        Готово.
        И последнее, самое простое, цели с долгосрочной перспективой:

1) Не умереть.

2) Сколотить царское состояние.

3) Прокачаться и быть живучим.

4) Заполучить антрацитовый клэймор.

5) Одолеть Падшего и заполучить его сущность, при этом не поддавшись влиянию его безумия.
        А это даже забавно, самому себе задания составлять, вон сколько всего в одночасье набралось!
        Наметив план на ближайшее время и приведя свои мысли в порядок, я с довольным видом закрыл профиль. Теперь стоит разузнать подробнее об самих лугах, не хочу нарваться на очередные неожиданности для своей многострадальной задницы, даже если они обернутся ещё большей прибылью, чем сегодняшняя. Очко, откровенно зубоскалясь, на маленькой скрипке наигрывает похоронную мелодию, и что-то мне подсказывает - так быть не должно.
        Ну как очко может зубоскалиться? У неё ведь нет зубов! Верно же, жабёныш Фендерберкер?

«- Ква» - только и ответил потомственный еврей немного не человеческой расы, сидящий за соседним столиком и попивая чаёк на манер английского сноба-аристократа, с характерным котелком на голове и моноклем на правом глазу.
        - Слушай, а имеются ли какие-нибудь примечания по лугам Холресии?
        Гиппарх перевёл свой взгляд обратно на меня:
        - Не трогай, грязевых, мать их, кроликов, если не орудуешь массивной колотушкой. В ином случае мочи сразу, как следует прикладываясь к их голове.
        Звуки скрипки стихли, очко поклонилось и ушло в закат.
        - Чо-о-о? - мои глаза недоумённо округлились от интонации голоса Гиппарха и его выражения лица.
        - Мелкие безобидные создания, которые на деле грёбаное исчадье ада для неподготовленного новичка. Очень уязвимы к дробящему урону, гарантированно падают за один удар боевой киянки, но другой тип урона их только щекочет. В остальном ничего опасного, очень лёгкая локация.
        - Ситуация с игроками?
        - Откровенное перенаселение. Доходит даже до того, что на этой низкоуровневой территории нередко случаются стычки между мелкими кланами, группами или просто одиночками. Дерутся за спот, конечно же, не на смерть, а по оговоренным правилам, которые установили СанБрозерс и следят за их соблюдением.
        - СанБрозерс?
        - Долбанутые на всю голову ролеплейщики, постоянно восхваляющие солнце, но имеющие чертовски сильное влияние в ПВЕ-среде. Что-то вроде серого кардинала среди крабов. В подавляющем своём воспринимают этот мир как реальный и, вместе с тем, искренне желают добраться до Мрачного Замка, дабы одолеть Падшего Зодиака. Кентуются с Руфиночкой, разве что в дёсна не долбятся с ней.
        - Они тебе дорогу перебежали что ли?
        - Да забей, - Гиппарх отмахнулся, - просто они странные, а я уже стар для всего этого дерьма. Дай поворчать.
        - А твой клан как относится ко всей этой ситуации?
        - Кто как, лично мне по барабану. Целые дни напролёт провожу либо на арене, либо в поле.
        - То есть ты не сильно заморачиваешься политической ситуацией тут? Где же тот разбойник-разведчик, которого я знал? Что с тобой случилось?! Совсем размяк! И не говори что стар для этого, - я воззвал к его игровой совести.
        - Слушай, в кои-то веке я наконец-то нахожусь в отпуске, - он показательно потянулся, не хватало разве что ноги на стол закинуть. - Не знаю что с нами произошло на самом деле, и меня это реально не заботит. Наконец-то могу не запариваться проблемами корпорации, никто не пилит меня из домашних, не приходится выслушивать очередной срач моих детей на тему делёжки моего имущества, когда копыта отброшу. Мне сейчас хорошо как никогда, ты даже не представляешь. А в клане есть и другие разведчики, ничуть не хуже меня. Я на отдыхе.
        В его словах действительно есть здравый смысл.
        Каждый может столкнуться с такой ситуацией, когда просто хочется всё бросить и погрузиться в мир иллюзий или же взять бессрочный отпуск и укатить на море... ну или ещё куда. Мне он всегда казался подозрительно непробиваемым и серьёзным дядькой, даже в PvP вырезал всех с выражением свиборга. Но все мелочи со временем накапливаются, выливаясь в нечто большее. Этот старик наконец-то получил по-настоящему желанное - свободу, он вырвался из окружающей его ранее рутины. Только сейчас заметил, что старик искренне наслаждается этим миром, и не важно каков он, виртуальный или реальный.
        Мне стало интересно, можно ли подпортить старичку малину восприятия:
        - Про отморозков в Таинственном Лесу слышал?
        - Да кто ж про них не слышал? Тёмная Рапсодия, ПК-клан, сам лично отправил с десяток из них на тот свет.
        Я аж поперхнулся помойным чаем.
        - И тебя ночью не мучают кошмары? Не приходят их фантомы? Вот так просто убил и всё? - я удивился тому спокойствию, с которым он это говорит.
        - Да пускай приходят, и фантомов их порешаю! Мне глубоко плевать на них, даже если смерть тут означает именно смерть. Сами виноваты. Полезли на меня впятером, разубедить не удалось, получили по щам всем скопом. Бон вояж, как говорится.
        Я вновь поперхнулся.
        - Прости, что-о-о-о?! Ты в одиночку пятерых одолел?!
        Мужик он, конечно же, рукастый и, в отличии от меня, бегал в прежнем Виртхейме за разбойника, очень подвижный класс с кинжалами. Мастерство, как говорится, не пропьёшь. Но всё же, речь ведь идёт о достаточно приличной группе противников. Тем более тогда, всё окружающее нас, было не более чем игрой и имелась явная поддержка системы, а тут куда больше всяческих заморочек. Взять тот же спонтанный боевой раж, посетивший меня во время драки с налётчиком, эта хрень ведь не прошла бесследно. Весь следующий день тело ныло от боли, как после излишне нагруженной тренировки с непривычки.
        - Не понимаю, чему ты тут удивляешься. Большинство из этих красных просто тупые ракалы, на всю голову отмороженные торчки. Слиться таким просто позор. И ведь я тебе уже говорил, что мобильность сейчас решает значительно больше, нежели тупой показатель брони. Те пятеро совершили две фундаментальные ошибки: полагались исключительно на свои статы и действовали ровно также, как в прежнем Виртхейме. Зачем стоять и ловить удар в лицо, если можно ПРОСТО отойти и сразу же контратаковать? Элементарно ведь. К слову, настоятельно рекомендую держать загруженность не выше 40%.
        Однозначно - надо учиться уклоняться.
        Если я смогу хотя бы в половину достичь результата этого бойкого старичка, то будет полная победа над самим собой, с последующим переходом на более высокий уровень развития. Танки восхитительны, а мобильные танки бесят всех, то есть идеальны.
        - Ну ладно, мне пора возвращаться на базу, - Гиппарх встал из-за стола и придвинул за собой стул.
        - Базу?
        - Ну да, игроки могут арендовать помещения или дома в квартале частных предприятий, только удовольствие это не из дешёвых, и потому, обычно, оно практикуется среди более-менее развитых и крупных кланов. Хотя как по мне - это банальное завлекалово для потенциальных кандидатов. Ну, бывай. И не забывай регулярно питаться.
        Через пару шагов старичок резко остановился и бросил через плечо:
        - И искупайся хотя бы в реке, а то духан у тебя странноватый. Про гигиену тут лучше тоже не забывать.
        Непроизвольно попытавшись обнюхать себя, я понял, что действительно слегка пропах после сегодняшнего приключения.
        Боже, и в таком виде я завалился к настоятельнице? Грёбаный стыд.
        После этого обратил внимание на системный чат, где уже давно красовались надписи по повышению моих параметров. Открыв окно профиля на вкладке восстановления, я глянул на них: метаболизм (-6), тонус (0), бодрость (-4). В общем и целом результат на лицо, мне удалось поднять тонус обратно до нуля, а метаболизм и бодрость на две единицы. И полнедели при этом не потребовались, всего-то один скупой ужин. Что ж, в таком случае из бюджета априори вычёркиваем 20 малых медных слитка, на ежедневные расходы.
        Допив помойный чай, я направился к администратору.
        Он, как и все прочие работники трактира, ребёнок. На вид средняя школа. Оплатив комнату сразу на восемь дней вперёд, ибо съезжать в ближайшее время не планирую, по итогу вышла скидка в 4 ММС. Обеднел я буквально на 12 малых слитка, вместо предполагаемых 16, что очень приятно. Хайгардовец озаботился неким кэш-бэком, мило.
        Получив ключ от комнаты, по стоящей рядом винтовой лестнице поднялся на третий этаж и добрался до своего нового жилища. На протяжении всего пути как следует рассматривал всё окружающее пространство. Пыльно. В уголках под потолком то и дело встречается паутина. Надеюсь, отсюда меня ни кто не похитит.
        Однако, нормально выспаться я не смог.
        Не потому, что тут напрочь отсутствует матрас, подушка и одеяло. После житья в закоулках ремесленного квартала это нечто лишнее для меня. А просто потому, что кому-то за стеной показалось очень классной идеей посреди ночи устроить «шпили-вили» со всеми пристрастиями и характерными возгласами.
        Ну и слышимость... абы как ещё трактир не развалился от таких вибраций...
        Интермиссия III

48-й день месяца Матери Земли
        Полночь, после звона колоколов Собора Двенадцати
        Трущобы Фаринборга
        До города эльфы-близнецы добрались полностью вымокшие и грязные по самые уши.
        Раннее моросящий дождик уже вовсю льёт как из ведра, делая финал этого замечательного дня ещё более удручающим. Время перевалило за полночь, о чём свидетельствует то тут то там пробивающиеся сквозь дождевые тучи блики звёзд. Привычная избранникам луна, бывшая неотъемлемой частью небосвода в их родном мире, тут отсутствует как данность, но местные звёзды успешно справляются в качестве её замены.
        Неторопливо дойдя до дверей «Строптивой Кобылы», Рен аккуратно открыл их.
        Створки издали противный скрежет.
        Как бы ни было это странным, но, обычно, в это время уже все спят. Завсегдатаи заведения довольно рано ложатся, ведь приходят с дневного фарма изрядно уставшими, и речь даже не про мерзкий показатель внизу обзора каждого избранника. В том числе, это же касается и ремесленников, которые сутки напролёт вкалывают, как папа Карло над своим буратино. Однако, за одним из столиков общей залы, освещаемым тусклым огнём маленькой одинокой свечи, сидит довольно крупная персона - огр женского пола.
        - Вот уж не думал, что ты до сих пор не спишь, - тяжело выдохнул Рен, глядя на Маруяну.
        - Слишком уж долго вас тут не было, вот и сижу, жду, - непринуждённо ответила та, осматривая их внешний вид. - Не появись вы и этой ночью, на утро пошли бы искать.
        Руй, не останавливаясь, молча последовала наверх в комнату. Своим поведением она давала ясно понять, что совершенно не имеет никакого желания разговаривать с кем-либо. Рен, взглядом провожая поднимающуюся по винтовой лестнице сестру, присел за столик Маруни и наконец-то смог расслабиться. Ноги ломит в три погибели, от чего он почти полностью перестал их чувствовать.
        - Не расскажешь, что с вами произошло? - голос огрины был очень серьёзен.
        Сейчас это не та Маруяна, которую многие завсегдатаи трактира знают как извращенку-анимешницу, сейчас она представляет собой серьёзную взрослую женщину, которой и является на самом деле. Эльф не спешил отвечать, но визави даже и не думала его торопить.
        Некоторое время они просто сидели молча, пока Рен не собрался с мыслями.
        - Лингвиор оказался одним из красных... - он не знал с чего начать.
        - Вот сука, он мне сразу не понравился.
        - Он тебе не понравился только потому, что мы с сестрой пошли в его группу, а не твою, - эльф тяжело улыбнулся.
        - Пф! А что с остальными членами группы случилось?
        - Кончились...
        Рен рассказал обо всём, что произошло на опушке Таинственного Леса, начиная с находки Хартвига. Хотя, об подробностях смерти Эллен он умолчал, ибо было стыдно в таком признаваться. В первую очередь - перед самим собой. На протяжении всего повествования образ её предсмертного лица не мог покинуть голову эльфа. Пусть даже ради спасения, он винит себя за то, что, в желании столкнуть с обрыва тех отморозков, не смог найти иного выхода... и ему пришлось пожертвовать по-настоящему надёжным товарищем.
        Они состояли в одной группе немногим больше недели, однако, за это время та вечно оптимистичная девушка уже успела стать далеко не чужим человеком. Её чистая и невинная детская улыбка всегда приободряла в любой трудной ситуации, как и отважный львиный нрав в бою.

***
        Руй сидела на кровати в одном лишь нижнем белье, запасном, которое хранит в своём волшебном рюкзаке на всякий непредвиденный случай. Прежнее белье надлежит постирать, да и защитное снаряжение она почти моментально сняла всё по той же причине - грязное и мокрое.
        Эльфийка находилась на грани срыва.
        Из её памяти ни в какую не вылезало предсмертное выражение лица Эллен, которую она столкнула с обрыва вместе с теми отморозками. Однако, ради спасения своего брата она без лишних колебаний пожертвует даже самым надёжным товарищем по группе. Осознание сего факта сильно давит на и без того шаткую психику девушки.
        - Главное, что брат жив... - она шептала себе под нос эти слова, будто начитывает мантру.
        Дверь комнаты приоткрылась и в проходе показался силуэт Рена.
        Взглянув на закрывающего за собой дверь тёмного эльфа заплаканными глазами, она улыбнулась самой что ни на есть тёплой улыбкой, на которую только была способна.

«- Он жив, а остальное не важно. Если брат ещё раз окажется в беде, то я готова пожертвовать чем угодно, и кем угодно, только бы с ним всё было хорошо. Без него я не найду себе места в этом мире...»
        - ... с возвращением... - чуть ли не пропела она.
        - Руй? Ты в порядке? - Рен, порою, наблюдал за своей сестрой странное поведение, но сейчас это возведено в абсолют.
        В особенности его несколько смутил её внешний вид, почти нагой.
        Щёки парня, находящегося в самом расцвете своих сил, залились пунцовой краской. Вот только он даже и не думал о том, что бы отвести взгляд в сторону. Эльфийка перед ним необычайно красива и желанна. Жаль, что это его родная сестра.
        - Как-то долго ты общался с той великаншей.
        - Рассказал ей всё, что произошло, в том числе... и про Эллен...
        ... Руй кинулась на плечи Рену и страстно поцеловала того в губы.
        Брат или не брат - для неё это уже не важно.
        Сегодняшнее событие намертво врезалось в её душу, поселив страх - страх потерять единственного близкого ей человека, находящегося сейчас вместе с ней здесь, в этом чужом и отнюдь не дружелюбном мире, разрушив некоторые давно устоявшиеся негласные правила и срывая привычные оковы моралей и норм старого мира. Весь этот ворох мыслей и эмоций наложился на её сестринскую любовь к младшему брату, изменил её, исказил её, дав начало новым чувствам.
        Пора отстраниться от привычной морали, пришло время играть по новым правилам.
        В этом мире их чувства невозможно осуждать - никто не сможет доказать их кровное родство, даже несмотря на внешнее сходство. По новым правилам они относятся к разным расам, семейные узы больше не связывают их на физиологическом уровне, а значит: их отношения более чем законны.
        - Руй?...
        Рен не стал одёргивать свою сестру. Признаться честно - ему понравился этот спонтанный порыв.
        - Ни слова больше... - лунная эльфийка коснулась указательным пальцем губ своего брата.
        Им казалось, что простояли так порядка тысячи лет, хотя на самом деле это длилось всего несколько мгновений. Рен схватил кисть сестры, не спеша отвёл за её талию и резко подтянул эльфийку ближе к себе, вплотную. Ещё один страстный поцелуй, на этот раз по инициативе молодого дроу. Он нежно прошелся по её волосам ладонью свободной руки, не торопясь добираясь до замочка лифчика и ловко расстёгивая его. Взяв Руй на руки, как истинный джентльмен, он отнёс её к кровати и аккуратно уложил поверх.
        Открыв окно профиля, эльф моментом снял с себя всё снаряжение и бельё.
        Прошедший день для близнецов оказался крайне насыщенным и ярким на эмоции - как плохие, так и хорошие. Как, например, в эту самую ночь, когда грань родственных уз была окончательно стёрта из сознания обоих, превратившись в нечто иное. Является ли это виной психического расстройства или же они всегда имели к этому предрасположенность - неизвестно, и навсегда останется тайной.
        Но совершенно точно тайной не останется другое - этой ночью кто-то мешал всем спать, и весь трактир ходил ходуном.
        Знающие моментально вычислили главных виновников торжества.
        Глава VI
        В небе ласково светит солнце.
        Постепенно закрываясь рыхлыми серыми облаками, формируясь в огромные пегиумы силы, над головой беззвучно начинает кружить пепельно-бурый водоворот, со временем сворачиваясь спиралью вокруг ещё невидимого грозового фронта. Издали, словно бегущих от лап тотальной катастрофы, мчится массивный табун испуганных лошадей, отдающихся в голове оглушительным грохотом миллиарда копыт. Звуки разлетающихся в панике птиц раздался где-то вдали, а на живот запрыгивает жаба-бухгалтер, еврей потомственный кровей.
        Это чудо пучеглазое взглянуло на меня недовольно и укоризненно квакнула.

«- Отвали, дай поспать» - пробурчал я после N-го упрёка.
        Фендерберкер был настойчив.

        «- Ты совсем рехнулся, жабёныш? Не существует в этом мире никакого уровня...»
        Жабёныш же, в ответ, обозвал меня крайне нелестным ква-наречием.

        «- Иногда ты бываешь просто невыносим. Ладно, допустим, аналог уровня тут есть, а с остальным что делать? Сейчас я бесклассовый нордлинг, а не тёмный страж...»
        Грохочущий звук бьющей в землю молнии.
        Взглянув одним глазом в том направлении, обнаружил знакомо восседающего на обсидиановом троне силуэта в чёрном. Слегка покачивая головой из стороны в сторону, он посмотрел в мою сторону крайне недовольным взглядом, даже невзирая на наличие полностью закрытого воронёного баценета на голове.
        Грянул гром.
        Небеса разверзлись в очередной яркой вспышке, на миг затуманивая сознание.
        Перед взором появился маленький чёрный шарик... и в тот же миг он начал пожирать всё окружающее мироздание, не затрагивая лишь меня одного. Вот теперь стою я среди этого грёбаного обрыва, а вокруг ни души и вообще ничего, и думы думаю - какого фига.
        В общем, в очередной раз меня вынуждают проснуться в связи со странными обстоятельствами.
        Резко раскрыл глаза.
        Первичная диагностика - глаза пыжатся на ни в чём не повинный деревянный потолок, по углам которого мирно живут-поживают безобидные маленькие паучки... ну, вернее, они пока что не нарушают территориальных границ.
        Ощупал себя.
        Огляделся.
        Меня никто не похитил, я всё ещё нахожусь в своей комнате, снимаемой в трактире, что находится в трущобах под мостом, близ развлекательного квартала. В солнечных лучах помещение разительно преобразилось, теперь я ещё более отчётливо вижу, насколько она пыльная. Походу, помещение не снималось несколько лет, а персонал уборкой явно не занимается, ибо похер. Хотя, чему тут удивляться, если вспомнить стоимость съёма.
        Изверги.
        Некоторое время я просто сидел на краю кровати.
        Спать на ней было жестковато, но значительно лучше, чем в подворотнях ремесленного квартала.
        Открыв окно профиля на вкладке с блокнотом, я взглянул на самые приоритетные цели и начал планировать своё дальнейшее расписание дня. Судя по наблюдаемому в окне положению солнца - до полудня у меня имеется целая прорва свободного времени, значит, я без проблем успеваю взять вступительные задания для гильдии бойцов и чародеев. Разузнаю что да как и сразу же отправлюсь к западным воротам, где должна будет закончиться ночная вахта Миодрага. В дальнейшем, вместе с ним, отправляюсь к мастеру рунического дела и... а вот дальше планировочка заходит в тупик.
        Можно, конечно, просто представиться, взять книгу и свалить... но нахера?
        Если по-честному, то мне категорически нельзя щадить время на данное мероприятие и, в случае возможности, надо попытаться наладить хорошие отношения с мастером как можно скорее. Чем раньше это будет сделано, тем лучше для меня же самого. Из этого возникает вопрос неопределённости: сколько времени потребуется? Если работёнка несколько затянется, то изучить «свежевание» смогу лишь вечерком... и на луга надо, хотя бы на пару часиков, заглянуть. Просто ради пробы и дальнейшего понимания...
        Так и запишем, и на том закончим.
        Встав с кровати, сделал небольшую тривиальную физическую зарядку, как следует похрустев костяшками и всем остальным, после чего поправил одежду. Далее ещё раз оглядел всю комнату. Ага, нужную непримечательную дверцу нашёл. Вот чего реально не хватает в большинстве средневековом фентези, так это адекватного санузла в личном пользовании. Благо тут он есть, относительно, с мало-мальски вменяемым сральником во главе, а не тривиальной дырищей где-нибудь в общественном помещении.
        Облегчился на славу, и довольный отправился в общий зал.
        Народу оказалось значительно больше, чем в вечернее время, но свободное место нашлось без особых проблем. Пока ждал свой завтрак, взял тоже самое, что и вчера, ко мне неожиданно подсела Ариин.
        - Смотрю, ты всё же решил начать раскошеливаться на трактиры? - её голос прозвучал задиристо, а на лице нескрываемое ехидство.
        За наше короткое знакомство она уже поняла, что я тот ещё скряга, который готов экономить почти на всём. Даже в полноценного бомжа превратился, лишь бы не тратить лишнее. Что ж, бывают у меня такие заскоки, признаю, но ведь поначалу реально хорошая идея была... Сама же Ариин, более-менее, уже адаптировалась к новым условиям, пусть и продолжает опасаться выходить за пределы города. Главное то, что не ушла глубоко в себя и в пределах города ведёт вполне обыденно. Остальное уже дело времени, когда-нибудь и она вылезет отсюда... главное без сурового принуждения, как это случилось со мной.
        Я пожал плечами на замечание эльфийки.
        - Всё же посчитал это более рациональным, нежели спать на улице. Да и голодать ни к чему.
        - Стоп, ты действительно тот самый Норлан? - она наигранно удивилась.
        - Если найдёшь ещё одного, обязательно скажи, - улыбнулся ей в ответ. - Двум Норланам в этом мире не бывать.
        В этот момент прибыла моя порция еды, доставленная руками весьма хрупкой на вид эльфийской девочкой-официанткой, вроде бы из лесных. Сознание всё ещё не свыклось с подобным, даже не смотря на отсутствие возражений к подобному. Просто, по-прежнему чувствую себя несколько некомфортно при виде всей этой темы. Я поблагодарил её, передавая в тонюсенькие ручки шесть малых медных слитка. Она улыбнулась чистой и невинной детской улыбкой, после чего обратилась к Ариин и приняла её заказ.
        Та, в свою очередь, удивилась тому, что именно я заказал.
        - Ого, не многие тут решаются взять это блюдо, - она смотрела на меня... с восхищением?
        - Ну-у-у, на самом деле оно вполне ничего, если не обращать внимание на исходящее амбре.
        - Это уж точно, главное решиться попробовать, а там уже, глядишь, и нормально пойдёт! - Ариин залилась звонким смехом.
        Погрузившись в поглощение еды, трепаться не перестал:
        - Ты то тут какими судьбами?
        - Хэй, это был мой вопрос, - она обиженно-показушно надула свои губки, - я тут поселилась в первый же день, в отличии от некоторых! О, кстати, - мне остаётся только поражаться её скорости изменений эмоций на лице, - а что это был за человек, с которым ты вчера разговаривал наедине?
        - Шпионишь что ли? - я подозрительно прищурился, глядя на неё.
        - Вообще-то, - она вторила моим действиям, приняв игру в гляделки, и, облокотившись о стол локтем правой руки, подобно кошке не спеша придвинулась чуть ближе, - я могла бы и обидеться за то, что не заметил меня неподалёку.
        - Прости-прости, - я сразу же ретировался, подняв ладони вверх, и ответил, - это мой товарищ из прежнего Виртхейма, состояли в одной гильдии.
        - А-а-а, вот оно что. Наконец-то смог хоть кого-то из них найти?
        - На контакт вышел только с ним, остальных видел лишь на мемориальной пли... те... Ариин?...
        Вновь этот искренне непонимающий взгляд с наклоном головы под углом в сорок пять градусов. Не удивлюсь, что если взять транспортир и замерить этот угол наклона, то там обнаружится ровно-ровно сорок пять градусов, а если ещё и всю композицию на фоне - то обнаружится шедевр по методу золотого сечения.
        Такая реакция может означать лишь одно.
        - Ты слышала про мемориальный зал избранников Судьбы?
        От эльфийки сразу же последовал короткий и однозначный ответ:
        - Нет.
        - Помнишь постройки справа от собора? - Видя утвердительный кивок, я продолжил, - если идти к ним со стороны висячих садов, то справа будет капелла, которая называется мемориальным залом избранников Судьбы. Там внутри расположен обелиск, показывающий сколько нас осталось в живых и сколько уже умерло, но самое главное другое: имеются там также мемориальные плиты, на которых высечены наши никнеймы, никнеймы всех угодивших сюда игроков Виртхейма.
        - Надо бы обязательно наведаться туда... - она призадумалась, и в этот момент принесли её заказ.
        Ранее услышав цену в четырнадцать ММС, когда Ариин делала свой заказ, я чуть было не поперхнулся дерьмовым чаем, а сейчас вижу, что оно, в принципе, того стоит. Обычное картофельное пюре с самой тривиальной яичницей поверх, ломтик бекона (нормальный такой ломтик... ломтище) и в дополнение два куска серого хлеба. В том числе, ещё стакан сока, скорее всего яблочного, явно разбавленного водой.
        - Твои дела пошли в гору? - удивлённым голосом спросил я.
        - Ну за всё то время, пока ты решаешь что же выбрать из крафта, остальные уже подняли свои уровни минимум до 7-го. Лорэль так и вовсе умничка, буквально вчера поднялась до 9-го в не самом популярном, на текущий момент, ремесле.
        - А ты?
        - Почти докачала 10-й, - она гордо выпятила свою прелестную грудь, - если не обломятся поставки ресурсов, то в скором времени освою все стандартные рецепты на изготовление 1-го тира до конца, и смогу делать её более высококлассной.
        - Может, ты имеешь в виду высококачественной?
        - Нет, именно высококлассной. - Видя, что я не в курсе происходящего, она решила прояснить ситуацию, - Помимо качества имеется ещё один, не менее важный, изначально скрытый, параметр. Это так называемый «класс мастерства изготовления», по крайней мере его так на жаргоне обозвали. Шанс прока становится доступным либо при полном освоении рецепта, либо требуется использовать... как это они назвали... а!... динамическое изготовление.
        - Это ещё что за зверь такой?
        - Ситуация, когда ты производишь процесс изготовления вручную, без прямого вмешательства системы, и творишь, соответственно, вовсе не по заложенному системой алгоритму. Иными словами, это когда ты собрал материалы и пытаешься из них что-то сделать самостоятельно, используя исключительно фантазию или ещё чего.
        - Хм... а это довольно интересно.
        - Интересно, вот только трудоёмко и в целом очень сложно. Есть, конечно же, некоторый спасательный круг - даже при динамическом крафте поддержка системы полностью никуда не исчезает. Как бы это сказать... в зависимости от твоего навыка - мозг будет активно снабжаться необходимыми знаниями. Ну, или это не от навыка зависит, я не разобралась, да и ни к чему мне это. Намного проще освоить стандартный рецепт, а далее надеяться на прок более мастерского изготовления, отдаваясь под прямое управление системы.
        - А в чём весь цимес этого мастерства?
        - Хм-м-м-м... мне дали как-то поглядеть на статы вещицы 1-го тира с мастерством изготовления «E», так они были абсолютно идентичны статам вещицы 2-го тира, которая представлена в каталоге гильдии ремесленников, то есть которая «чистенькая».
        Охренеть.
        - А всю неактуальную продукцию разбираешь что ли?
        - Вовсе нет, распродаю на рынке, - эльфийка ответила, будто это само собой разумеющееся.
        - Товар настолько хорошо расходится? - я искренне удивился.
        - Дядюшка Нерин предложил мне не разбирать производимое, а продавать по цене лишь слегка выше своей себестоимости. Как итог, имеются бесперебойные поставки необходимых материалов без издержек! Напротив, в плюс иду, даже с учётом доли Нерина.
        - Есть что-то, что я откровенно упустил из виду? - я вновь подозрительно прищурился.
        Меня уже который день не на шутку кумарит столь нездоровый интерес к продукции 1-го тира. Самый простой и тривиальный, считай фактический мусор, который в рамках практически любой игры служит исключительно для забивания лоу-контента его видимостью. Нет, я могу понять, когда эти вещи скупаются ремесленниками по себестоимости и в дальнейшем разбираются на составляющие их материалы. Помимо возврата некоторой части ресурсов это ещё и прокачка ремесла. Но совсем другое дело, когда такие вещи вообще в принципе пользуются огромным спросом.
        - Видимо да, - Ариин не упустила момент поёрничать, - хотя уж это ты бы мог и сам выяснить в ходе своих ремесленных изысканий, ибо основа основ начальной прокачки!
        Нарочито дьявольский хохот с едва прикрытым ртом тыльной стороной грациозно вытянутой ладони, фирменный жест Ариин, подкреплённый внесистемным расовым навыком тёмных эльфов - аурой гордыни - весьма ж-Ы-Ы-Ы-рно намекает на моё феноменальное тунеядство в вопросах крафта и невнимательности в целом.
        - А чего это ты так уставился на меня?... - резкое изменение физиономии на вопросительно-невинное, с честно-пречестными сверкающими глазами, и опять этот её сорока пяти градусный поворот головы по методу золотого сечения.
        - Вид у тебя аппетитный, слопаю и поминай как звали.
        - Не на-а-а-до мне таких страстей людоедских...
        - Формально ты эльф, а не человек, всегда было интересно каковы вы на вкус.
        - Так, хватит...
        Откашлявшись в кулачок, Ариин продолжила вещать менторским тоном, что в её исполнении больше уморительно, нежели поучительно:
        - Самые базовые пассивные навыки на оружие, броню и бижутерию раскачиваются посредством потери прочности того предмета, на который они завязаны. Брать качественное и/или высококлассное снаряжение и постоянно чинить его - вылетает в копеечку, очень дорого. При этом, всегда можно прикупить максимально обычную вещицу 1-го тира и угробить её в полный ноль. Это очень даже выгодно. Продукция не шибко затратная, если речь не стоит об тяжёлой амуниции, таких как кольчуга или латы. Крафтится просто, стоит мало, а сам сломанный предмет ещё и разобрать можно. Естественно, с полностью убитого предмета получишь значительно меньше ресурсов, чем если бы разбирал его при полной прочности, но всё же, по итогу выходит гораздо дешевле ремонта нормального снаряжения... великолепная альтернатива, не находишь?
        Ну офигеть теперь, так вот чем занимаются те игроки на лугах.
        Безопасность, безусловно, является главной причиной перенаселённости, но если копнуть глубже, то на деле не менее главными виновниками торжества являются пассивные навыки собственной персоной. Хочешь прокачать навык на броню? Позволь прочности своей брони опуститься. Как это сделать? Намеренно дать себя атаковать. Как не умереть? Во-первых, получить зачарование на здоровье у очередного нуба-зачарователя, услуга которого мало того что почти задаром, так ещё он рад это сделать за свои ресурсы, лишь бы было что зачаровывать. Во-вторых, с бустанутым здоровьем просто идёшь к самым слабым и безобидным мобам, провоцируешь их на атаку, на всякий случай спускаешь им здоровье до минимума и тупо ждёшь. Когда собственное здоровье опускается до определённой отметки - добиваешь моба, собираешь дроп, свежуешь тушку и садишься отдыхать по мере необходимости. Повторить алгоритм до полной потери прочности предмета, далее нахлобучить новую и всё по новой.
        Главным камнем преткновения является лишь то, что эти пассивные навыки снижают скорость износа предмета, а значит, с учётом медленной динамики развития навыков и множества разнообразных подводных камней, подобная тактика в дальнейшем даст сбой. Вот только это далёкое будущее, а сейчас имеем что имеем - весьма хороший, быстрый и дешёвый способ поднять уровень.
        Действительно, великолепная альтернатива.
        Из раздумий меня вывел голос Ариин:
        - Кстати, дяде Нифуру с его товарищами удалось привести в город почти всех оставшихся игроков. Говорит, что вчера была последняя волна.
        - Вот как, значит всего нас угодило сюда три миллиона... - я призадумался.
        - Стоп, откуда...
        - Обелиск в мемориальном зале, сумма живых и мёртвых, получается ровно три миллиона.
        - Хм-м-м... а сколько всего было в Виртхейме?
        - Я не помню, в последние дни онлайн рос. Наверно, три миллиона это одна треть от общего онлайна, или около того. - После этого решил перевести тему немного в другое русло, - почему ты сказала “почти всех”? Те отморозки снова нападали?
        - Сложно сказать, это со слов Нифура, - она пожала плечами.
        - Не в курсе, чем он теперь решил заняться?
        - Как я поняла, сейчас члены ДКД вступили в состав одного довольно крупного клана, который принимал самое активное участие в организованной ими компании. В общем, их идея с легионом удалась более чем. Ты лучше скажи, что сам-то надумал делать? - она бросила на меня укоризненный взгляд, как на откровенного лоботряса.
        - Ну-у-у, для начала наведаюсь в гильдию бойцов, потом, может быть, и в гильдию чародеев.
        - Ни как в поле решил выйти? - она наигранно похихикала.
        - В этом “поле” я погряз ещё со вчерашнего дня, духан не чувствуешь? - парировал в ответ, ехидно ухмыляясь.
        - Чувствовать то чувствую, но ты же пару дней как в симулятор бомжа отыгрывал, думала что это профессиональная парфюмерия, - Ариин, невинно стебясь, развела ручки в стороны, дескать: «нашёл чем гордиться, орёл».
        - Агрх, чтоб тебя...
        Эльфийка вновь залилась звонким смехом, как вдруг...
        - О, глядите-ка, наши любовнички проснулися! - саркастично заявила на всю ивановскую огрина, сидящая за недалеко расположенным столиком.
        Видок у огрины... кхм, скажем так, очень солидный. Под руку такой лучше не попадать. Её внимание было обращено к двум разумным, спускающимся по винтовой лестнице. Два эльфа, тёмный и лунная, похожие друг на друга как две капли воды из поломанного крана моего личного фентезийного санузла.

«- Близняшки что ли?»

***
        Маруяна, только завидев спускающихся по винтовой лестнице близняшек, ехидно так зыркнула на них и оскалилась. Нарочно или нет, но говорить она начала крайне громко, моментально став центром всеобщего внимания, на что ей откровенно поебать. Она говорит с расчётом на то, что бы близняшки прекрасно её расслышали. Потому, точка сосредоточения множества заинтересованных, но нихрена не вдупляющих в происходящее, взглядов была сведена именно на эльфах-близнецах.
        Огрина же не унималась:
        - Тут по трактиру, всю ночь, что-то ТАК громко трахало, что аж через стенку было слышно! Это, случайно, не вы оба?
        На щёках Руй проступили пунцовые разводы, насколько это вообще позволяет цвет её кожи.
        Вопреки мнению наблюдающих за разворачиваемой сценой, они таковые стали не от смущения или стыда... лунная эльфийка начинала злиться, ионизируя вокруг себя воздух невидимыми разрядами. Несколько обитавших рядом паучка, стремительно наложив шёлковые кучки, решили оперативно ретироваться нахуй в соседний трактир, выставив на торг свои местные паутины.
        - Я это с чего решила-то, - продолжала Маруня, - голосок такой звонкий был, сладенький, прям как у тебя, Руй-тян. Да ещё так страстно: «Да! Да! Быстрее! Глубже! Боже, как хорошо!» и всё такое...
        От услышанной, в исполнении огрины, сладострастной пародии незазорно и рыбкой нырнуть, прямо в окно, на самое днище каньона, или оседлать невидимого осла и умчаться в дали дальние, прямиком в Мрачный Замок, и напроситься к Падшему на ПМЖ. Во всяком случае именно такие мысли начали блуждать в голове одного из сидящих в общей зале нордлингов, находящегося в компании озорной тёмной эльфийки, внешне больше похожей на дикую волевую кошку.
        Справедливости ради стоит отметить, и авторитетно заявить, что в этом есть смысл.
        - И ведь акромя вас тут вряд ли бы кто-то смог так ещё, мой-то эльфёнок у меня под боком был! - после этих слов огрина кинула взгляд на паренька-эльфа, сидящего рядом с ней, отчего тот залился румянцем и слегка втянул голову в плечи.
        Кажется, будто бы ещё чуть-чуть и гнев Руй станет физически осязаем, параллельно сжигая всё здание к чёртовой матери в священном инквизиторском огне. Невероятным усилием воли девушка сдержалась и, во избежание лишних грубостей в адрес Маруни, коротко бросив брату: «Буду ждать на мосту», пулей вылетела за пределы дверного проёма. Рену, ненароком, даже показалось как в воздухе остался шлейф преодолевающего звуковой барьер самолёта. Само собой, такое физически невозможно с их характеристиками, однако, эльфийка оказалась крайне быстра, абы как по пути не сбила невидимого осла, ожидающего под окнами трактира своего ныряющего в них, словно рыбка, наездника.
        Подобная реакция вызвала в огрине самый что ни на есть искренний смех.
        Без злобы.
        Самый обычный смех, доставляющий другим посетителям определённый дискомфорт.
        - Ха-ха-ха-ха! Боги, это того стоило! Просто обожаю эту её сторону! Что-то с чем-то! - Далее её внимание зацепилось за оставшегося в уединении тёмного эльфа, который имел несколько растерянный вид, - а вот ты, Ренчик, весь такой тихий и спокойный, и это по своему мило. И это то, что мне нравится в тебе! Да ладно, не надо так краснеть, ты же знаешь, что я вас обоих люблю, причём си-и-и-ильно люблю!
        Последнюю фразу Маруня сказала максимально нежно, словно заигрывает с молодым дроу и даёт ему понять, что он всегда желанный гость в её постели... впрочем, как и его сестра. Одной лишь Богине ведомо, что творится в голове этой великанши.
        - Ты же понимаешь, что я это всё не со зла, а так, по-дружески и любя?
        Она улыбнулась максимально тёплой улыбкой, на которую только способна... не без примеси флирта, конечно же. Молодой дроу утвердительно кивнул и слегка улыбнулся в ответ. Он всё ещё был в некоторой растерянности.
        - Ладно, беги за сестрой, а то она наверняка там уже места себе не находит и скоро начнёт убивать окружающих одним лишь взглядом.
        Когда эльф почти добрался до выхода и был уже готов выйти, огрина бросила ему вдогонку:
        - И поздравляю вас с вашим первым “воссоединением”, инцестнички! Помни наш вчерашний разговор, я всегда буду рада видеть вас в своей пати!

***
        Наблюдая ещё некоторое время за теми индивидами, я непроизвольно задал риторический вопрос:
        - Что же ты такое...
        - Это огрина Маруяна, местная достопримечательность, - незамедлительно ответила Ариин. - Если не желаешь нажить себе огромных неприятностей, то лучше держись от неё как можно дальше. Понравишься - фиг отлипнет, а если наоборот, то и в морду даст за милую душу. Намеренно провоцировать на агрессию также не стоит, один как-то раз вылетел из трактира и чуть не навернулся вниз ямы. Удар хорошо поставленный, ибо сражается кастетами. Баба просто огонь. Как буквально, так и фигурально.
        - Да уж вижу её фигуру...
        Завершив свою трапезу, я сложил кухонные приборы в миску и встал из-за стола:
        - Ладно, спасибо за приятную компанию, но мне надо идти по делам.
        - Ох, вы глядите какой он занятой! - Её озорная ухмылка и не думала слезать, - бросает хрупкую и беззащитную даму одну-одинёшеньку!
        - Обязуюсь уделить этой даме целый сегодняшний вечер, - я нарочито поклонился в рыцарском поклоне, приложив кулак правой руки к груди.
        - Ловлю на слове, - её улыбка намекала, что это не шутка.
        Можно интерпретировать как: «если не придёшь, то сама тебя найду и очень жестоко убью», ну или как-то так. Однако, до криминала дело не дойдёт, максимум до самоубийства. Основы хитрожопой схемы раскачки навыков я уловил, так что мне надо будет озаботиться о поставках вещей для зачарования, в чём надеюсь найти поддержку со стороны ребят. Но для начала, надо узнать как обстоят дела на текущий момент в целом, и насколько всё заморочено.
        Улыбнувшись Ариин в ответ и махнув рукой со словами: «до вечера», я направился к выходу.
        Значит так: сейчас заскочу в банк, хотя бы немного разгружусь и топаю в гильдию бойцов; затем шагаю в гильдию чародеев; и уже после этого направляюсь к западным воротам, после чего встречаюсь с Миодрагом и мы вместе идём в мастерскую. В любом случае, мне надо идти на центральную торговую площадь, где располагаются первые две цели.
        Глава VII
        Арена Гладиаторов - олицетворение местного PvP-контента, основанного на системе так называемых «батлграундов», или как говорят в простом народе «БГ». Это когда имеется ограниченная арена определённого вида и формата со своими вполне конкретными правилами победы, а также число команд и количество участников в них жёстко регламентировано. Своего рода истинный лик обычного мультиплеера, который находится в составе более крупного своего собрата, ММО, и которых частенько путают между собой в силу мнимых, в данном контексте, трудностей перевода на, казалось бы, великий и могучий русский язык, или же из-за банальной тупизны маркетологов-идиотов.
        Если вырезать весь “лишний” контент и превратить оставшееся, например эту самую арену, в самостоятельную игру, то такая игра не станет ММО, даже если «зал ожидания» будет общим сервером со своим чатиком. Она будет не более чем классическим мультиплеером без однопользовательского режима.
        Примерно такого рода мысли блуждали в моей голове, пока распорядитель новобранцев зачитывал свою лекцию о деятельности гильдии. Если я правильно понял основную суть, то большинство ежедневных заданий тут связанно непосредственно с БГ, то есть с PvP, и стоит отметить - я очень удачно решил вступить именно сейчас. Через десять дней состоится открытие торжественного турнира, приуроченного к окончательному приходу всех избранников Судьбы в земли Хайгарда. В таких мероприятиях, обычно, разработчики довольно часто прибегают к системе уравнивания всех игроков, но мы не в какой-то там казуальной ММО, или же игре, претендующей на статус киберспортивной дисциплины.
        Тут такого нет.
        От этого может казаться, будто новичкам дорога на турнир заказана, и доля истины в этом есть... ведь разницу в развитии основных характеристик и количестве изученных навыков не изменить. Однако, на арене используется исключительно выдаваемое самой гильдией снаряжение, а использование всего стороннего ведёт к дисквалификации. Это, конечно же, касается только рейтинговых боёв. Каждый может воспользоваться ареной и, используя родной обвес, разбить кабину оппонента в попытке доказать своё неоспоримое преимущество над ним, параллельно измеряя длину собственного члена. Что же до выдаваемого гильдией снаряжения, то вынести его за пределы арены нельзя, а за каждую попытку - штраф и минус к авторитету, вплоть до исключения.
        Потому, если ты действительно являешься рукастым игроком, то можно воспринимать такие условия как уровень сложности «хардкор», столь дерзко бросающего вызов. К тому же, на подготовку и начальное развитие всё ещё остаётся время, за десять дней можно несколько нивелировать разницу в навыках и характеристиках.
        Было бы желание и стремление.
        Однако чтобы получить доступ непосредственно к рейтинговой арене и начать своё восхождение в качестве местного гладиатора, требуется доказать, что ты способен, хотя бы, одолеть простейшего монстра.
        - Если ты желаешь присоединиться к нашей гильдии, - распорядитель вёл свою речь к завершению, - то принеси мне пятьдесят хвостов травяных енотов, семьдесят клыков кустарной змеи и сорок сердец кротов-альбиносов. Всех этих существ ты найдёшь севернее города.
        - Хорошо, сколько мне выделяется времени на выполнение?
        Я старался говорить максимально уважительным тоном, дабы оставить за собой хорошее впечатление. Ещё пришлось окунуться в городскую реку по пути сюда, вроде помогло отбить запах канализации. Водичка в бушующей реке оказалась весьма прохладной, хорошо что норды не особо-то восприимчивы к холоду... во всяком случае естественного происхождения.
        - Жёстких ограничений тебе никто не ставит, но чем быстрее ты справишься, тем лучше, - улыбнулся распорядитель.
        Можно, конечно же, схитрить и просто купить все указанные вещи, но мне не хочется так поступать. И дело не в моей скупой натуре, сколько в принципах и банальном человеческом отношении. Есть желание пройти это испытание честно. Обманывая кого-то мы, в первую очередь, обманываем самих себя. Тем более надо ведь опробовать, всё-таки, местный PvE-контент нормально, как полагается, а то с самого появления меня бросает то в месилово с игроками, то в непонятные пляски с флейтой в стане крыс-мутантов.
        Далее, гильдия чародеев.
        Располагается в одноимённой башне, что возвышается над всем исследовательским кварталом в его центре и отбрасывает тень до соседних, в зависимости от положения солнца. По совместительству является самой высокой постройкой в городе. Формально первое место занимает Собор Двенадцати, но это лишь визуально, поскольку фундамент собора находится значительно выше фундамента башни. Сама же башня как башня, ничего сверх оригинального. Просто ОЧЕНЬ толстая в диаметре и построенная из неизвестного серого камня. Подняться на её вершину мне не удалось, ибо посещение верхних этажей только для членов гильдии или специально приглашённых гостей.
        Я не являюсь ни тем ни другим.
        Всем остальным доступен исключительно первый этаж, где, почти у самого входа, находится их интендант, также выполняющий роль торговца книгами заклинаний. Покупать книги я не намерен, а вот для взятия задания на вступление пришлось выслушать очередную лекцию о назначении и деятельности гильдии, и всё прочее по накатанному шаблону. Если не вдаваться в подробности, то основная работа сводится к изучению и анализу заклинаний, разработке новых, а также исследованию магических аномалий и совершенствованию своей магии в принципе.
        По заданию требуется собрать определённые растения, растущие на севере: анис, арника, календула, зверобой, ромашка, земляной корешок, полынь и лепесток кролилапа. Из всех представленных взволновал только последний, и не зря. Как мне подробнее объяснили - добывается это растение с тех самых грязевых кроликов, от которых Гиппарх советовал держаться подальше, вырастая на их мёртвом теле буквально на пару минут, и то не всегда. К счастью для меня тут не запрашиваются большие объёмы, конкретно этих лепестков требуется всего пять, а остальные растения с десяток каждого.
        Время на выполнение, как и в случае с гильдией бойцов, не ограничено, но чем раньше - тем лучше.
        На мои утренние похождения и выслушивание лекций, по итогу, было затрачено прилично времени как мне кажется, потому я в ускоренном темпе поторопился к западным воротам. Часов в этом мире не существует, но пришёл на несколько минут раньше назначенного срока. Это позволило мне немного передохнуть в спокойной обстановке и обдумать полученную информацию.
        - Норлан! - дружественный голос Миодрага в стороне вывел меня из полудрёмы.
        Встав на ноги, я пошёл ему навстречу, в ответ приветственно махнув рукой:
        - И тебе не хворать!
        Миодраг выглядел довольно... уставшим и сонным. Мой разум не перестаёт удивляться настолько живой мимике NPC, а параноик продолжает над ним тешиться. Дескать, прекратил бы ты уже сопротивление.

***
        Мастерская кудесников, как она называется среди местного народа, или же зачаровательная, она же мастерская чантеров, на жаргоне игроков, находится в северо-восточной части ремесленного квартала, недалеко от северных ворот, и является местом сосредоточения чудес самого разного свойства и характера.
        Чудо номер один: опять север.
        Хм-м-м....
        Обширное трёхэтажное здание, некой фахверковой архитектуры, имеет практически полностью открытый нижний ярус, возвышаясь своим потолком примерно на три моих роста. Кажется, будто весь первый этаж представляется полноценным фундаментом, в котором архитектор задумал множество высоких арочных пролётов. Это основная секция для трудяг, преимущественно для избранников. Каждый, кто хочет получить зачарование за просто так, идёт именно сюда и ищет очередного нуба-зачарователя, а найти такового проще простого. Если же хочется чего-то конкретного и более серьёзного - тоже приходишь сюда, но ищёшь далеко не нуба, а также приносишь свои собственные ресурсы... иначе плата за зачарование многократно возрастает.
        Продвигаясь за Миодрагом через весь нижний уровень мастерской, кругом то и дело сверкают самые разнообразные визуальные эффекты от самых разных чар... но, чаще всего, от одних и тех же, что не удивительно. Вспоминаем про хитрую тактику и какие чары при этом требуются по “билду”.
        Ближе к лестничному пролёту ощутил на своей персоне недобрый взгляд.
        Это были два разумных, высший эльф и человек, вид которых вызвал у меня скорее чувство острой неприязни, нежели что-то иное. Вся эта излучаемая ими вопящая принадлежность к голубой крови и до отвратительности ухоженный внешний вид... не знаю, что-то мне определённо в них не понравилось. Одеты во внешне дорогие костюмы европейского покрова, ближе к стилю ранней викторианской эпохи. Эдакие нежные дворяне, которые в жизни не знали грубого физического труда. В качестве лакеев выступает толпа воздыхающих и текущих по своим благородным лордам дамочек, готовых беспрекословно выполнить абсолютно любое поручение своего хозяина.
        Поголовно вся делегация напоминает азиатов, даже не смотря на царящее тут разнообразие рас.
        Особо враждебным оказался взгляд человека, во всяком случае его мерцающие светло-голубые глаза впились в меня с характерным выражением и старанием. Относительно коротко стриженные волосы серого цвета зачёсаны назад и словно нарочито прилизаны, как бы это сказать, коровьим языком, аж блестят в свете магических спецэффектов. Стоящий рядом высший эльф выглядит более спокойным в проявлении своих эмоций. Вьющиеся до плеч белокурые волосы, элегантно стянутые сзади в хвост, гармонично дополняют расовую особенность: узкие серебристые глаза, и без того надменно глядящие на окружающий мир, делают это с повышенным презрением. Истинный высший эльф, считающий остальные расы не более чем низшей формой жизни, которые не заслуживают толики его внимания.
        Он либо идеальный ролеплейщик, либо откровенная мразь.
        Вот и гадай теперь, что же все эти дамочки нашли в них такое, что бы так лелеять.
        К слову, фигурки у девушек, бесспорно, не промах, но заставят заплакать абсолютно любого уважающего себя художника-перфекциониста. Самый настоящий кошмар наяву: невероятно пышные груди на фоне неестественной под это дело худобы намекают, что у них комплекс неполноценности на почве вполне конкретных физиологических данных. Бёдра подстать грудям, такие же широкие и с объёмными ягодицами. Анатомические параметры немного нарушены, однако, кого это вообще заботит?
        Десять шишек из десяти!
        Хотя... при соблюдении пропорций и прочих мелочей - было бы значительно лучше.
        Ладно, девять условных шишек из десяти.
        - Мой тебе совет, лучше не обращай на них внимание, - донеслось от Миодрага зевающим сонным голосом.
        - Эм... с ними что-то не так?
        - Как бы тебе это сказать... среди твоих собратьев-избранников являются, пожалуй, одними из лучших кудесников. И на этой почве, как мне кажется, зазнались. Они не делают ничего, что могло бы откровенно испортить отношение с мастером, а тот уважает конкуренцию, потому для тебя же будет лучше, если избежишь контакта с этими типами. Скользкие они.
        - Понял, - я кивнул, удостоверившись в своих абстрактных выводах.
        Поднявшись на второй этаж, заметил более размеренную и спокойную жизнь зачарователей, подавляющее большинство из которых коренные жители. Общая площадь среднего яруса совпадает с нижним, разве что в высоту ниже и составляет всего два моих роста. Внутри помещение обшито различной древесиной, а также имеется множество специальных «верстаков», недоступных на нижнем этаже. Из краткого пояснения Миодрага выяснилось, что сюда допускаются только фаринборгцы, занимающиеся руническим делом, и более-менее прокаченные избранники, сохранившие нормальные отношения с мастером.
        Судя по количеству последних - это сложно, либо остальные сейчас в полях.
        В том числе, здесь же трудится и сам мастер, в специально оборудованном уголке. Однако, в так называемой «верхней мастерской» его не оказалось, из чего Миодраг пришёл к выводу, что тот находится на третьем этаже - личные покои мастера, где тот любит проводить отдых. То есть, сам по себе третий этаж очень скромен и невелик, являясь, по сути, просторным кабинетом.
        Поднявшись выше, Миодраг попросил меня немного подождать.
        - Норлан, - через некоторое время его силуэт показался из-за двери, жестами зазывающий меня пройти внутрь.
        Возле самой двери шёпотом добавил:
        - У мастера довольно своеобразное отношение к избранникам, потому говорить начинай лишь когда он спросит. Сегодня у него хорошее настроение, но лучше перестраховаться, понял?
        Я слегка кивнул в ответ и прошёл в личные покои мастера.
        Если рабочий кабинет настоятельницы вызвал у меня ассоциации с пристанищем королевского звездочёта, то это, в наибольшей степени, напоминает убежище заядлого библиотекаря. Чистое ухоженное помещение, по периметру которого стоит множество дубовых стеллажей с массой разношёрстных книг. Рабочий стол отсутствует как данность, но имеется небольшой мини-бар, где вместо алкоголя чай да кофе. Во всей мебели и царящем общем антураже кабинета, грамотно сочетая красоту, грациозность и самую тривиальную простоту - чётко прослеживается профессиональный штрих всё того же высокоуровневого столяра-краснодеревщика, основательно поработавшего как над кабинетом настоятельницы собора, так и над этой комнатой.
        В том числе это касается широкого кресла, в котором сидит мужчина лет пятидесяти на вид.
        Опрятный, даже в некотором роде педантично выглядящий, с прямыми серыми волосами, не слишком короткими и аккуратно зачёсанными назад. Такого же цвета небольшие и прекрасно вписывающиеся в образ бакенбарды, и прореженная острая бородка. Крепкое и мощное телосложение говорит, что если мужик не богатырь, то как минимум им подобен. Его осанку можно описать как аристократическая, но вместе с тем и обычная. Он ведёт себя вполне обыденно, просто почитывая массивную книгу и не спеша попивая чай из не менее массивной кружки на пол литра, минимум.
        Миодраг встал сбоку от меня и обратился к мужчине:
        - Мастер Хотен, позвольте вам представить того самого избранника, который помог мне и моему другу выбраться из неприятного инцидента - Норлан.
        Тот не торопясь закрыл книгу, опустил её на ноги и взглянул на меня оценивающим пронизывающим взглядом. Прочитать какие-либо эмоции на этом каменном лице невозможно.
        Мужик, тебе бы в покер играть с такой выразительностью.
        Чем дольше он смотрит на меня, тем сильнее я начинаю испытывать чувство банального дискомфорта. Будто меня сканируют целиком и полностью, до самой молекулы, до самого атома, или вовсе до грёбаного кварка. Выработанные в прежнем Виртхейме рефлексы преобразовались в подобие рыцарского салюта, а торс немного наклонился вперёд - это считалось уважительным приветствием в обращении к высокопоставленным NPC. Можно, конечно, не заниматься отыгрышем роли, но в чём тогда смысл полного погружения. Тем более в таких ситуациях, зачастую, могли перепасть дополнительные плюшки, которые лишними не бывают по определению.
        Тут я всё это проделал по иным причинам, просто показалось уместным.
        - Хм-м-м... - умиротворяющим баритоном выдохнул мастер. - Нордлинг, значит...
        Ещё некоторое время он продолжал что-то рассматривать, я же продолжал ждать.
        - Скажи, почему ты решил изучать руническое дело? - мастер Хотен взглянул мне прямо в глаза.
        Ярко изумрудная радужка, по вполне определённым причинам тусклого оттенка, придаёт его глазам некоторую глубину, всматриваясь в которую рискуешь... хм... понятия не имею чем именно, но чем-то совершенно точно рискуешь. Наверно, стоило бы заранее подготовиться к вопросам подобного характера, как на собеседование по работе, но я привык быть честным. В некоторых ситуациях это даже бывает весело, поскольку люди настолько привыкли слышать ложь, что не знают как реагировать на правду. Придумывать чего-то возвышенного и лестного об руническом деле не стал, потому сказал как есть, коротко и ясно:
        - Чтобы выжить.
        - Выжить? - мастер выразил толику удивления.
        - Верно.
        Наблюдая в глазах собеседника искру интереса, я решил раскрутить подвернувшуюся возможность на максимум, приняв как можно более серьёзный вид и продолжив, в некотором роде, от чистого сердца:
        - Ещё до прихода в город полезность рунического дела стала очевидной, ведь благодаря ей можно выйти за рамки своих естественных возможностей, при этом не полагаясь исключительно на традиционную магию или зелья алхимиков. Настоятельница говорила мне, как-то, не быть наивным и, не спорю, доля истины в её словах имеется. Однако, это ни как не отменяет заложенного в ремесло потенциала, которое, я уверен, позволит мне не только выжить в суровых условиях, но и одолеть самого Падшего.
        - Смелое заявление, особенно для нордлинга.
        Мастер Хотен продолжал сидеть в кресле и сканировать меня своим взглядом, тогда как Миодраг пребывал в некотором смятении от услышанного. Можно было бы сказать что-то из разряда: «потому что гладиолус, хочу и всё», но после вчерашнего разговора с настоятельницей я постепенно начинаю вживаться в роль этого самого «избранника», слегка отбрасывая игровую сущность.
        - Хорошо, - мастер Хотен утвердительно кивнул, отложил, вместе с кружкой, книгу на рядом стоящий небольшой круглый столик и встал с кресла, - я обучу тебя своему ремеслу, но как ты смотришь на небольшую проверку своих возможностей?
        - Я весь во внимании.
        - Книгу навыков ты получишь, но начальные формулы я не стану выдавать.
        Мастер подошёл к одному из стеллажей и взял с её полки небольшую книжечку, размерами с формат листа А5. Обложка монотонного тёмно-коричневого цвета, матовая, с незатейливым серебряным орнамент по периметру и изображением по центру в виде пятиконечной звезды, вписанной в пентаграмму. Завораживало во всём оформлении то, что центральный «рисунок» был на фоне затягивающегося магического вихря, являющегося отнюдь не статичным, а во всех смыслах “анимированным”. Сразу веришь, что соприкасаешься с нечто мистическим.
        Мастер подошел ко мне и протянул книгу:
        - Ты должен самостоятельно открыть хотя бы одну формулу до сегодняшнего заката.
        - Разве это возможно?
        Мой опешивший вид надо было просто видеть, особенно широко распахнутые окуляры. Ариин уже рассказывала про динамический крафт, но что бы через него можно было ещё и чары накладывать... про такое расспрашиваемые мною ремесленники тактично умолчали, или же сами не знали.
        - Нет невозможных вещей, есть только цепи твоего сознания, запрещающие тебе что-либо сделать.
        Стараясь держать себя в руках и не выдавать волнения, я принял предлагаемую мастером книгу, тем самым соглашаясь на это завуалированное задание. Как его проходить - понятия не имею, но надеюсь авантюра стоит свеч.
        Не успел я открыть окно профиля, как мастер остановил меня:
        - Документ о бесплатном предоставлении книг навыков пока что прибереги, этот вопрос мы решим по итогу твоих результатов. - После чего он обратился к Миодрагу, - а ты иди домой и отоспись, негоже в таком виде бродить по городу.

***
        Задание оказалось не из лёгких, вернее сказать - кошмарным.
        Огромное спасибо уже за то, что мастер предоставил мне доступ к определённым ресурсам из своих личных сбережений, а также вещи, которые требуется зачаровать по заданию, хотя бы: «одно из». Это, конечно же, не тот случай, про который рассказывали стражники, но, по крайней мере, я не уйду в финансовый минус в случае тотального провала. В качестве жертв для моих зачаровательных изысканий выступают обычные кольца 1-го тира в количестве двадцати штук. В том числе, посадили меня работать на втором этаже недалеко от уголка мастера... иначе пришлось бы постоянно бегать к его сундуку за очередной порцией ресурсов. Я хоть и забежал в банк с утра пораньше, чтобы разгрузиться хоть на сколько-то, но мало ли что.
        Может показаться, что доверие мастера зашкаливает, да вот только нифига - сундук, как бы это ни было неожиданным, зачарованный и позволяет вытащить лишь определённые материалы в строго установленном мастером количестве, при этом сохраняя право принадлежности за собой. Очень интересный сундучок, надо сказать, хочу такой же на случай важных переговоров. В мою непосредственную собственность перешли кольца, но сбегать с ними и толкать на рынке... довольно сомнительный гешефт, неизбежно ставящий крест на хороших отношениях с мастером. Да и Миодраг вряд ли оценит этот манёвр, а там уже по цепной реакции и прочие стражники присоединятся...
        Что ж, приступим к своим первым шагам на пути ремесленника.
        Перво-наперво, необходимо полностью прочитать выданную книгу, и если верить историям Ариин, Лорэль, Рафаила и Гру’Гака, то систему не обманешь, она всегда знает докуда ты дочитал без метода «по диагонали» или «просто пробежался». Чтение должно быть полным и осмысленным, тогда навык идентифицируется системой и отобразится в списке доступных мне умений.
        Ничего не поделаешь, будем читать.
        Конкретно это времяпровождение не назвал бы ужасным, напротив, чтиво оказалось довольно увлекательным и интересным, в котором легко и непринуждённо проглядывается мини-туториал по руническому делу. Однако, напрягает непосредственно сама форма повествования: дикая и ядрёная смесь между методичкой по какому-нибудь математическому анализу, с кучей характерных разнообразных графиков, с непонятными переменными, формулами и прочего гуманитарного кошмара, а также справочного материала по философии... в, кхм, направлении экзистенциональной квантовой метафизики с целой прорвой характерных иллюстраций и не менее витиеватых и мозговыносящих каббалистично выглядящих сефиротных древ и прочих весёлых вещей, понять которые без львиной дозы укура не дано... акупунктуры не хватает, ей богу. Стойте, вот же она, вернее её аналог.
        Некий своеобразный ублюдский симбиоз самых страшных снов всех студентов самых разных мастей, независимо от факультета, но при этом вполне доступный для понимания при прочтении, что пугает значительно сильнее и заставляет задуматься - а не кроется ли тут где-то подвох?
        Если переводить написанный текст в игровые понятия, то имеем следующее:
        Первое, как мне уже известно, каждое созидательное ремесло содержит несколько специализаций, а они, в свою очередь, могут разделяться на несколько вех развития, а могут не разделяться. В частности, для рунического дела изначально определено три основных направления: зачарование, начертание и транспозиция, где первые два уже имеют несколько открытых для новичка вех. Зачарование делится на заговорённые и фрагментарные чары, а начертание на магические вещи и глифы. Транспозиция, именно для новичка, изначально обладает только одной вехой - «расщеплением», про остальные возможности данного направления туториал умалчивает, но слишком жирно на них намекает, как, впрочем, и во всех остальных специализациях.
        Второе, стоит упомянуть одну очень важную деталь - все специализации развиваются как отдельные навыки. Они имеют свой собственный уровень и ранг, но не могут превышать материнский навык. Если опираться на ремарку внутри текста гайда, то все стандартные рецепты (они же «формулы» в рамках рунического дела), чаще всего, привязаны исключительно к уровню материнского навыка, изредка требуя определённый уровень специализации. Поэтому, с этим нет никаких проблем. Однако, специализация влияет на тот самый «динамический крафт» непосредственно, а также на успех крафта в целом, даже если рецепт уже освоен. В том числе, именно от развития специализации зависит шанс прока более высококлассного изготовления, когда рецепт полностью освоен, а процесс происходит с поддержкой системы, и сам конечный результат, будь то предмет, зелье или накладываемые чары, лежит в некотором диапазоне от исходной предполагаемой величины, где всё та же специализация имеет решающее слово.
        В общем, на начальных этапах очень важно определиться с направлением.
        Третье, если говорить конкретно об руническом деле, то обороты по выносу мозга приобретают особые свойства. В частности, именно на этом моменте туториал начинает пестрить разношёрстными формулами, где мой мозг начал откровенно трещать по швам, а извилины растягиваться солдатиком, глядя куда-то в небо пустым взглядом и со сложенными крест-накрест на груди руками.
        Ну, понеслась.
        В рамках данного ремесла такие обыденные понятия как «тир», «уровень» или «ранг» - не имеют ПРИВЫЧНОГО всем значения на игровом жаргоне, можно даже сказать, что их не существует как таковых. Финальный результат всегда представляет из себя некий аморфный гордиев узел, зависящего от множества самых разных факторов, а значит, теоретически, можно накладывать абсолютно любые известные чары на абсолютно любые доступные предметы. Хотя, тут я откровенно слукавил: предназначенные для оружия чары наложить на броню не выйдет как не старайся, однако, даже в случае наличия ориентации на броню - важно понимать, для какого именно элемента снаряжения предназначена формула. Если она накладывается на шлем, то на нагрудник или любой другой предмет уже не применишь.
        С этим разобрались, пока что не так сложно, едем дальше.
        Эффективность наложения чар зависит от: уровня специализации и материнского навыка, собственно самих чар, их последовательности расположения, а также, непосредственно, модифицируемого предмета, где основными критериями выступают - качество, тип и исходный главный материал. Всё это определяет потенциальную ёмкость для желаемой модификации (где для каждого направления она своя), итоговую стоимость накладываемых чар (где речь идёт об занимаемой ими ёмкости) и, собственно говоря, доступность той или иной специализации.
        Вроде бы, ещё более-менее всё ясно... но мозг, потихонечку, начинает предательски плавиться.
        Теперь, рассматривая конкретно зачарование, стоит отдельно отметить крайне важные моменты - потенциальная ёмкость не более чем очередной сферический конь в вакууме, показывающий предельный максимум для самого предмета, а итоговая ёмкость зависит от закладываемой в контур «энергии души», как бы это не звучало крипово. Есть два принципиально разных метода: использовать пойманную в соответствующий камень чью-то душу или, задействовав некую непонятную пока что мне кристаллизованную магию, сотворить самоцвет-заменитель. В первом случае получается нормальный постоянный эффект воздействия, тогда как при втором подходе зачарование рано или поздно иссякнет. Основная разница обоих вариантов, в наибольшей степени, состоит в вопросе затрат - второй метод обрисовывается как более дешёвый и доступный.
        Мозг достигает точки кипения, а веселье на этом не заканчивается... не то что бы оно начиналось.
        Оба этих элемента, в зависимости от своего выбора, определяют конкретную ёмкость в силу своей фактической крутизны, но не способны превысить продиктованного модифицируемым предметом сферического коня в вакууме, а значит нет смысла использовать мощную душу или самоцвет для предмета из дерьмотина, как и нет смысла вкладывать в эпическую вещь их слабые аналоги. Всё должно гармонировать друг с другом.
        А теперь самое, сука, вкусное.
        Если основательно закуриться в некоторые моменты, то становится ясно, что от последовательности в накладываемом плетении расположения чар зависит суммарно занимаемый конструктом объём ёмкости. Говоря простым языком: каждый последующий накладываемый эффект увеличивает стоимость всех предыдущих на их оригинальную величину. В результате чего имеем, при наличии двух чар - второй по оригинальной цене, первый по удвоенному тарифу; при наличии трёх чар - третий по оригинальной цене, второй по удвоенному тарифу, а первый по утроенному... и так до бесконечности, пока позволяет реальная ёмкость. Теперь добавим в этот компот факт того, что исходящую мощность чар (где выбор оригинальной величины также зависит от закладываемой в контур «энергии души») можно регулировать, от чего изменяется её итоговая цена в занимаемом объёме (а базовая, соответственно, зависит от оригинальной). И всё это скалируется от расположения.
        Описанные выше махинации справедливы не только для зачарования, но и для прочих направлений, от чего хочется плакать.
        Значительно снизить ёмкость накладываемых чар можно только за счёт развитости специализации, к которым относятся их формула, а сам процесс наложения при любом раскладе наносит вред максимальной прочности предмета, которую невозможно восстановить по причине манипуляций с её магической структурой, априори являющейся нефизической сущностью. Последнее можно снизить за счёт развития материнского навыка, что сглаживает ситуацию по всем фронтам, но не решает проблему полностью.
        Далее, вполне естественно и недопустимо повторение одинаковых формул, а также, говоря конкретно об зачаровании, надо ИЗНАЧАЛЬНО закладывать все желаемые эффекты. По завершении процесса все они тотально запаковываются в «контейнер», назовём это так, и изменить или обновить набор уже в дальнейшем будет невозможно. Защита от внешнего вмешательства, иначе абсолютно любой маг-еблан будет способен тупо сбить зачарку со шмоток банальным магическим вмешательством. Соответственно, если хочется что-то изменить, то сперва требуется «распылить» имеющееся зачарование, полностью, а после проводить весь процесс заново. Есть, конечно же, ремарка о том, что профессиональный кудесник может вскрывать тот контейнер без надобности его уничтожения и повторного наложения, вот только не объясняется, когда именно начинается чертог этого самого профессионализма.
        Говоря иначе, тут используется комплексный подход, и геморрой в подарок.
        Ах да, совсем забыл про очередную загогулину в столь нелёгком деле - заговорённые чары могут содержаться в одном единственном экземпляре, прочие подобные чары в тандеме использоваться не могут, будь они даже разными формулами.
        Фу-у-у-у-х, вроде бы с этим закончил.
        Мозг, ты там как?

«- Мне то норм, а вот тебе пиздец» - ответил он потусторонним низким голосом.
        Ок, тогда продолжаем.
        Начертание.
        Видится тёмной лошадкой. Разделяется на две вехи: магические вещи и глифы.
        Первое, насколько я понял, очень жирно намекает на создание классических магических свитков, эффективность которых абсолютно ни как не зависит от возможностей и сил пользователя, но формируют свой КПД от используемых реагентов и всего прочего, что участвует в их создании. В том числе это касается мага-донора, который на «чистую болванку» будет записывать заклинание с желаемыми параметрами, регулируемых в рамках полученных ограничений. Технология изготовления, по заверениям мануала, разительно отличается от того же зачарования, потому «камни душ» не требуются, однако, с другой стороны - зачарованный предмет, пусть даже с иссекаемыми чарами, ориентирован на реально длительный период эксплуатации, тогда как свитки одноразовый расходник.
        Второе уже не столь тривиально в моём скромном понимании рунического дела, вернее я откровенно не вдупляю в функционал глифов: «процесс формирования конструкции необходимого заклинания с последующим сохранением её проекции в кристаллической решётке драгоценного камня». Если хорошенько подумать над словами, то чем это отличается от тех же магических свитков? Тем более, также имеется упоминание об тесной взаимосвязи с вехой «магические вещи». В общем, предстоит обстоятельно разбираться, сделаем очередную зарубку в уме.
        Так, вроде бы с третьим пунктом закончено.
        Четвёртое, определённый кусок текста, весьма скромный по своему объёму, но не по значению, даёт ясно понять, что в подавляющем большинстве всех случаев - специализации рунического дела невозможно применить в отношении уникальных предметов, однако, именно благодаря руническому делу таковые предметы возможно создать, где все специализации играют далеко не последнюю роль. Очень противоречивое заявление. Говорится не про абстрактные понятия, а про вполне конкретные предметы, например, как антрацитовый клэймор.
        Пояснения, конечно же, не даются. Видимо рано.
        Пятое, все рецепты классифицируются в соответствии со специализацией и его вехой развития, а также обладают конкретным начальным шансом успеха, итоговое значение которого зависит от совокупности факторов: разницы между требуемым уровнем и фактическим, в том числе рассматривая не только материнский навык, но и специализацию; степень освоения рецепта; степень усталости и влияние прочих сторонних моментов. Всё это не представляет собой фундаментальной проблемы, ибо со временем решаемо, а на начальных порах можно повышать шанс сторонними способами, такими как верстак и еда.
        На счёт еды надо бы поинтересоваться у Ариин, вдруг знает.
        Однако, фундаментальная проблема кроется ровно в двух вещах: первая - руническое дело, сука, любит причинять боль, а вторая - максимальный шанс не может превышать 90%, если полагаться на прямую поддержку системы. Значит, даже мастер имеет вероятность потерпеть неудачу на самой тривиальной вещице. Говоря же об первой проблеме, то каждая формула имеет свой определённый шанс на успешное наложение, высчитываемый из особенностей самого ремесленника (всё как с рецептами), а также используемых реагентов, но когда задействуется несколько чар - получаем огромный такой «привет» Шрёдингера.
        Можно, конечно же, создать специальный паттерн и развиваться через него посредством тотальной поддержки системы, вот только количество геморроя это не уменьшит, лишь ослабит давление на клапан.
        При успешном изготовлении: материнский навык и специализация получают опыт (при высокой разнице, по отношению к формуле или рецепту, опыт снижается вплоть до нуля), а сама формула осваивается на некоторую определённую величину, пока не достигнет 100%. Если же настиг провал, то опыт идёт крайне урезанный, а про освоение можно забыть, а в случае рунического дела ещё и максимальная прочность предмета ИЗРЯДНО просядет...
        Мде-е-е...
        Прежде чем приступать к зачарке основного шмота, следует сперва потренироваться на проходном...
        В заключение хочется отметить следующее - накладывать чары можно хоть в полевых условиях. Главное орудие труда для зачарователя это его руки, буквально, а также небольшой наборчик крайне опасных на вид (судя по картинкам) инструментов для моделирования. Если заводить речь об верстаках, не говоря уже об развёртывании своей деятельности на местах силы, то всё это экстремально комплексно влияет на все специализации ремесла в разной мере, о чём не уточняется от слова «вообще». Описание сего слишком туманное и скудное.
        Возвращаясь к инструментам - один из наборов «юного зачарователя» мне был выдал мастером, правда временный и максимально простой. Кардинально отличается от страшных зарисовок мануала. Небольшая шкатулка с незатейливыми приборами, которые всем своим видом больше напоминают инструменты для моделирования обычных фигурок, но с более опасными наконечниками... а сами фигурки, по ходу дела, должны состоять из мнимого эфира...
        Независимо от результата задания, мне в любом случае потребуется приобрести свой собственный.
        Говоря же про верстаки, то они имеют несколько разновидностей, но именуются общим названием «верстак кудесника», или в простом народе «стол зачарователя». За одним из таких столов я сижу в текущий момент. Обычный круглый стол из хорошей древесины, скорее всего дуба или кедра, на поверхности которого выгравировано по три пентаграммы с пятиконечной звездой внутри, а сами геометрические фигуры расположены треугольником, находясь в его вершинах. По центру стола, между всеми пентаграммами, расположился рунический круг с пустым внутренним пространством и расписанным периметром, а в вершинах самих пентаграмм присутствует то, что вполне можно назвать иероглифами.
        Иероглиф, в первую очередь, является схематическим отображением некоего объекта созерцания, но моих знаний, очевидно, не хватает ни для понимания местных рун, ни иероглифики... и это не удивительно.
        Было бы странно, если бы знал...
        Возвращаясь к пентаграммам и руническому кругу - их контуры светятся вечно сменяющимися и переливающимися между собой цветами, испуская едва уловимые диффузии мистической энергии. Нечто таинственное и потустороннее, и вместе с тем манящее коснуться и стать сопричастным с этой силой.
        Такое просто надо видеть - зрелище потрясающее.
        Стоило завершить чтение последней страницы, как книгу внезапно охватило серебряное пламя. Совершенно не обжигающее, а, напротив, довольно приятное. Нечто схожее я ощущал при вселении в текущее виртуальное тело, пусть подобное сравнение весьма и весьма условное. Пламя развоплотило книгу в некую энергетическую субстанцию, которая, в тот же миг, стремительным вихрем начала впитываться в мою голову, прямо в лоб, а тело окружило магическим свечением.
        ВЫ ИЗУЧИЛИ РЕМЕСЛЕННЫЙ НАВЫК «РУНИЧЕСКОЕ ДЕЛО»
        РАЗБЛОКИРОВАНА КАТЕГОРИЯ «РЕМЕСЛО» В РАЗДЕЛЕ «НАВЫКИ»
        ОТКРЫТА «КНИГА РЕЦЕПТОВ» В РАЗДЕЛЕ «ГЛОССАРИЙ»
        Немного придя в себя, я сразу же открыл окно профиля.
        Как и говорила настоятельница при нашей первой встрече - некоторые возможности раздела «Глоссарий» изначально скрыты и их требуется открывать по мере своего собственного развития. Ранее тут был только блокнот для заметок, в котором я записал свои планы на будущее, но сейчас мне доступна новая вкладка, доселе скрытая от взора.
        Книга рецептов - по факту полноценный раздел для работы с ремёслами.
        Во всяком случае складывается стойкое ощущение в отношении созидательных ремесленных навыков. На текущий момент тут красуется одно единственное ремесло, руническое дело. Оформлено красиво, а на деле имеем интерактивный фрейм. Кликнув по нему, поверх развернулось небольшое окно, окно непосредственно самого ремесла. Быстро уловив краем взгляда характерную шестерёнку в углу и покурив некоторое время в её функционал, понял, что дизайн и эргономика всего окна поддаётся кастомизации под свои предпочтения и вкусы, как и весь прочий интерфейс.
        Кардинальных изменений решил пока не вносить, позже займусь.
        В окне присутствует разная информация, такая как отображение развития ремесла в виде текущего уровня и процентной шкалы, а также имеющиеся на данный момент специализации, с аналогичным способом отображения информации о их развитии, и открытые для них вехи. Во всём этом удивляет ровно одна вещь - если нулевая шкала развития смотрится ожидаемо и прогнозируемо, то наличие нулевого уровня кажется мне чем-то из ряда вон выходящего.
        Как правило всё начинается с 1-го но... окей, будем программистами.
        Поскольку каждая специализация также является интерактивным фреймом (больше системных окон для Бога Системных Окон), то пробежаться по ним методом быстрого клика - занятие святое, и в очередной раз понял, почти все вехи скрыты, даже те, которые должны быть открыты согласно ранее прочитанному гайду. Не удивлюсь, если здесь схожая с глоссарием ситуация, и они пока что скрыты до изучения первого соответствующего рецепта. Впрочем, этот момент оставляет вопросы к тем вехам, которые имеются в специализации начертания - глифы и магические вещи. Они абсолютно пусты, но присутствуют, то есть пребывают в «не скрытом» виде изначально. Ещё присутствует веха расщепления из специализации транспозиции, но, опять-таки, в ней самой хоть шаром покати.
        Начинает откровенно надоедать отсутствие возможности залезть в вики.
        Впервые, за столь долгий стаж в полном погружении, мне искренне хочется уебать по клавишам «alt» и «tab», чего не наблюдалось даже в мои первые дни погружения в новые игровые тренды. В такие моменты, поневоле, задумываешься над тем, сколько всего возможностей может быть скрыто в нашем профиле, отображающего состояние души в качестве определённых цифровых показателей...
        Хм-м-м...
        Так, и что мне теперь делать?...
        Вернувшись своими мыслями обратно в реальность... вернее сказать в виртуальную реальность, я вдруг осознал, что совершенно не понимаю того, что требуется делать дальше. Навык соизволил идентифицироваться, следовательно, моё прочтение было распознано осмысленным.
        Однако, я нихера не понимаю что делать.
        Взгляд устремился на инструменты, потом на стол зачарователя, а затем на первую порцию ресурсов в рюкзаке - как, блять, работать?
        - Trela rudlag, alt plus ef-chetyri, gnured!...
        Рядом находящиеся зачарователи взглянули на меня как на имбецила.
        А херли ещё делать, когда глубины технологического процесса всё ещё далеки от моего понимания, а поднять ранее прочитанную информацию, как оказалось, невозможно? Либо я просто откровенно слепой и не вижу заложенную в функционал справку. Идти к мастеру с просьбой выдать мне ещё один самовозгорающийся мануал - так себе идея, почему-то она мне кажется провальной по всем фронтам. Значит, требуется вспомнить весь тот студенческий кошмар своими силами...
        Всё очень плохо.
        Ещё никогда Штирлиц не был так близок к провалу.
        Начав оглядываться по сторонам, я попытался выцедить хоть какие-нибудь подсказки.
        Заострив пристальное внимание на одном из неподалёку работающих коренном жителе, только-только начавшего процесс зачарования простеньких на вид латных наручей, я принялся внимательно следить за ходом его работы и пытался понять происходящее.
        Мужчина положил наруч в центр стола, вытянул левую руку ладонью над предметом и замер на краткое бездействие. Затем, множество развёрнутых вдоль всего предплечья магических колец охватили собой руку местного кудесника, то и дело кружась с разной тактовой частотой и в разных направлениях. По периметру каждой видны рунические надписи, а окружающее пространство осветилось их тусклым свечением, как от какой-нибудь радиации в лучших традициях типичной RPG-игры в сеттинге пост-апокалипсиса, зачастую не дружащей со здравым смыслом в угоду зрелищности. Сам наруч, всё также оставаясь в центре круга, слегка приподнялся над верстаком, в итоге оставшись в парящем состоянии между ладонью мужика и поверхностью рабочего стола, а контуры геометрических фигур самого верстака принялись издавать едва уловимые энергетические диффузии. При этом зачаровываемый предмет окутался едва заметной сферой, по поверхности которой то и дело забегали иероглифы аки «мы в матрице, Нео!».
        И вот в этот самый момент началась абсолютно нездоровая фигня.
        Первым делом предмет - он пошёл рябью, как если бы откровенно заглючил во время рендеринга под огромной нагрузкой, и стал слегка прозрачным, а на его поверхности забегали искры, оставляющие после себя медленно затухаемые прямые линии, временами сворачиваемые в разные стороны под строгим девяносто градусным углом.
        Вторым делом, свободной рукой мужчина взял небольшой бесцветный кристалл и, поднеся к сфере в упор, переместил его содержимое внутрь предмета, столь же бесцветную аморфную субстанцию, совершенно не встретив сопротивления на пути, ибо тот любезно “раскрыл” свои “внутренности” подобно расходящейся в стороны трёхмерной мозаике, после чего принятая субстанция сразу же пустила корни. Исходящие от неё мистические прожилки разошлись практически по всему доступному объёму, а мозаичные врата закрылись обратно.
        Третьим делом, в ход пошло некое подобие шило-резака, которым были аккуратно нанесены слабенькие и едва уловимые, но очень чёткие, контуры на поверхности всего этого безобразия. Затем применился второй инструмент, смахивающий своим видом на узенькую кисточку-карандаш с довольно жёсткими волокнами, способных держать форму даже при серьёзных деформациях: обмокнув рабочую часть в раствор серебристого цвета, мужчина обвёл ранее начертанные контуры, аккуратными и неторопливыми движениями. Работа достойна ювелира, если не больше.
        Отложив оба инструмента в сторону, мужик произвёл какие-то манипуляции левой рукой.
        Сразу же по завершении этого процесса - заложенная и укоренившаяся субстанция вспыхнула чистым сиянием, а жилки начали заметно пульсировать, проталкивая через себя потоки какой-то очередной странной субстанции. Стоит ли говорить, что на поверхности и орбите сферы вообще какой-то голографический ад начал происходить? Так вот, там начался голографический ад, держу в курсе.
        Бесспорно, выглядит красиво, но вот нить понимания я окончательно утратил.
        Взяв в правую руку третий инструмент, больше смахивающий на скальпель, лезвие которого столь же прозрачно, как и окутавшая наручи сфера, чудотворец начал вытворять какие-то очередные манипуляции пальцами левой руки, а на поверхности сферы работать этим самым скальпелем. Огромный массив рун и иероглифов, формируя где-то на уровне северного полюса, если рассматривать сферу в качестве нашей реальной планеты, последовательные рунические строчки. Однако, по итогу он отложил в сторону и третий инструмент, принявшись работать в дальнейшем исключительно руками.
        На этом моменте я даже предположить ничего не смог.
        Он будто бы играет в какую-то игру, правила которой достаточно заковыристы и нетривиальны, выстраивая определённые комбинации ранее заготовленных рун, попутно уничтожая разнообразные драгоценные камни и прочие ресурсы, банально вытягивая из них какую-то... «нечто»... и помещая её внутрь сферы. На большее моих мозгов откровенно не хватает. Это полный финал. Справедливости ради стоит отметить, что по итогу наруч воспылал светом, а далее начал издавать весьма тусклое свечение... не радиоактивное, а самое обычное. Возможно, его можно использовать как фонарик, но на улице в тёмное время суток, да даже просто в тёмном помещении, будет не столь эффективным. Хотя, демаскировщик отменный.
        К чему я это?
        Только что увиденное - явно не для начинающих, а значит надо подумать над тем, как этот процесс может быть упрощён, с целью наложения максимально простых чар. От меня не требуется выдавать вундервафлю в качестве результата, достаточно любых чар, абсолютно любых.
        Согласно рассказам девчат, если уровень используемого рецепта равен или ниже уровня ремесленного навыка, то тело ремесленника может быть подхвачено эфемерной силой, и оно само выполнит все необходимые действия. Поддержка системы. Всё, над чем приходится задумываться в эти моменты, какова же реальная статистика между успехом и провалом, особенно когда рецепт находится на стадии освоения. В противном случае, всё требуется выполнять непосредственно своими собственными ручками и головой, однако, при этом полностью сбрасываешь с себя ограничения системы. Да, динамический крафт хорошая вещь в перспективе, если научиться понимать происходящее, а иначе кроме фиаско ничего не увидишь.
        - Эх-х-х, и что же мне делать? - задал самому себе вопрос, на выдохе пробормотав его под нос.
        Хорошо, попробуем подойти к проблеме системно.
        Во-первых, а что за инструменты входят в состав набора? Рассмотрим. Это всё ещё крайне опасные инструменты для любителей моделирования... ничего нового. Ну, разве что кроме кисточки, в ней ничего опасного нет.
        Во-вторых, а какие ресурсы мне вообще доступны на это задание? Вот тут уже интереснее. Не удивлюсь, если мастер намеренно подкинул в список доступных материалов совершенно ненужные для прохождения, дабы затуманить правильный выбор в случае, если испытуемый начнёт действовать наугад, что будет весьма предусмотрительно с его стороны. Ища в них некоторую закономерность, в частности основанную на критерии качества и того, на каких парах развития можно получить тот или иной ресурс, отсеял порядка половины всего. Пришлось изрядно напрячь все свои виртуальные извилины и вспоминать огромный массив абсолютно ненужной информации, которая, по закону подлости, запоминается лучше всего.
        И ведь это работает - с оставшимся стало работать значительно проще, между некоторыми ресурсами действительно начала прослеживаться связь. Главным образом сразу же отыскалась та серебристая жидкость, это некое ртутное соединение. В основы местной алхимии вникать не хочу, текущих проблем хватает по горло, но описание именно такое, а не просто ртуть. Достав тренировочный меч, я капнул на его “клинок” немного раствора. Да, не ртуть, на шарики дробиться не хочет, а просто впиталась кляксой в поверхность меча как банальные чернила.
        Так, а в этом что-то есть.
        Обхватив тренировочный меч одной рукой, в другую я взял инструмент, который решил по-простому окрестить «инструмент №1». Слегка прикасаясь остриём его шила-резака к поверхности деревянного клинка, я от балды намалял состоящее из трёх знаменитых букв слово, после чего взял «инструмент №2», она же кисточка, макнул в раствор и попытался обвести ранее начертанное. После всех этих манипуляций, так называемая ртутная смесь впиталась в поверхность меча более-менее ровными линиями, в строгом соответствии с ранее заданной разметкой.
        Пуф!
        Всё нанесённое на клинок тренировочного меча, клякса и якобы подобающим образом сделанная надпись, исчезло в едком дыме, который не нёс вреда здоровью, но дышать оказалось проблемно порядка пяти минут. Далее обнаружилось, что максимальная прочность меча резко просела на четверть, и тогда над моей головой, подобно ранее зачаровываемым местным кудесником наручам, вспыхнула лампочка.
        Ехидная улыбка на моём лице проступила сама собой.
        Система распознала мои действия как попытку зачаровать предмет, однако, в силу того, что технологический процесс был злостно нарушен, то и результат получился соответствующим. Если опираться на текст сгоревшего мануала, то при неудачном процессе зачарования во время поддержки системы - предмет теряет изрядный процент своей максимальной прочности, и, доводя этот показатель до нуля, предмет считается сломанным. Восстановление возможно, но потребуется как минимум перековка, то есть мы получим уже новый предмет, с полностью слетевшими всеми модификациями, что приводит нас к тому, с чего всё началось.
        А вот когда заходит речь об динамическом крафте, который по факту я только что применил, всё разом переворачивается с ног на голову - при неудачном процессе зачарования предмет начинает терять свою максимальную прочность БЕЗ какой-либо адекватной возможности её восстановления, даже перековкой. Это априори запоротый предмет, который можно разве что как донора для перековки другого предмета использовать, и забыть о нём. Если же довести дело до полного нуля, то он неизбежно обратится в «хлам».
        Начальные кольца, в отличии от тренировочного меча, не обладают достойным запасом прочности...
        Мне кажется, что они вообще в принципе «юзлес» предметы даже по своему прямому назначению, как защитное снаряжение склепа - прочность в пять единиц видится сомнительной, а в рамках моих изысканий им явно хватит по одной неудаче. Потому, благодаря жертве меча до меня дошёл сакральный смысл некоторых строк из гайда. В общем, первым инструментом наносится разметка, а вторым, при использовании алхимического раствора, наносится уже непосредственно контур. Во всяком случае, всё указывает именно на это.
        Теперь следующий вопрос - а что должно выступать в качестве контуров?
        Руны, очевидно же.
        Очередной вопрос - какие именно руны? И что делать, если ты не знаешь рунического языка?
        Первое, без понятия. Второе, снимать штаны и бегать.
        Обобщим всю имеющуюся информацию - мне необходимо нанести контуры, где в качестве оных выступают руны максимально простых чар, поскольку выше головы не прыгнуть даже при наличии мощной души. Впрочем, последнего бояться не стоит, мастер дал доступ только к «крошечным» и «малым» камням душ, а учитывая 1-й тир колец... скорее ограничусь одними лишь крошечными. И последнее: на первом этаже, в исполнении игроков, сосредоточено много разномастных чудес, где феномен рунической руки самый яркий из них.
        Вопрос за малым, как эту хрень вызвать...
        Когда впервые довелось увидеть столь диво дивное, то никто толком не смог ничего объяснить. Одни тупо не знают, ведь работают при непосредственной поддержке системы, вторые твердят несусветную чепуху про её ненадобность, ибо есть верстак, а третьи фанатично сотрясаются о силе своего разума. Есть, конечно же, и адекватные знающие, но таковых разговорить не удалось. Из всего этого следует, что руническая рука является обязательным атрибутом зачарователя, как и его вспомогательные инструменты для опасного моделирования...
        Хм...
        Моделирования?...
        Очередная неуловимая мысль вот-вот могла удрать, однако, с горем по полам я успел её схватить за хвост. Благо это не хладнокровная рептилия. Настоящего понимания, разумеется, всё ещё кот наплакал, но в только что появившихся мыслях зародилось зерно здравого смысла.
        Инструменты... моделирующие... чары... вернее, их конструкт.
        Припоминаю, в ныне канутом в Лету мануале для специализации «зачарование» описывалось внесение неких минорных изменений на поверхности «магической структуры» зачаровываемого предмета, то есть создание эффекта чар на её оболочке. Также говорилось о прослеживаемой взаимосвязи между кристаллической решёткой драгоценного камня и магическими потоками, а значит и структурой заклинания, которое выражается в виде накладываемых чар. Всех подробностей того ужаса откровенно не знаю, не то что бы просто не помню, ибо лишь пробежался взглядом по формулам, графикам и прочим страшным вещам, от которых впору обосраться. Начальные этапы - всего лишь подготовка, подогрев предмета к его непосредственной обработке, а обрабатывается он эманациями энергии, вытягиваемой из конкретных ресурсов и которой вычерчиваются конструкты, где, в первую очередь, на поверхность структуры помещается энергия души, к которой подключаются сущности расщеплённых кристаллов в качестве основы для закладываемых заклинаний. Саму структуру это не затрагивает, лишь косвенно, в связи с чем зачарования слетают при полной поломке предмета, но
способно выжечь её при неумелом наложении, от чего, видимо, и невозможно восстановление или ремонт.
        Вопрос - если с душами более-менее ясно, то какой драгоценный камень мне нужен?
        Мастер предоставил на выбор достаточно, но большую часть я отсеял в связи с установленными критериями. В результате чего остались преимущественно кварцы, в частности горный хрусталь. Его подозрительно много. Реально очень много.
        Допустим, а как извлечь “естество” этого кристалла?
        Глупый вопрос, вехой расщепления из специализации транспозиции. Вот только тут невидимым крылом махнула великая и гордая птица, ибо как и вехи «начертания» эта также пуста. Нет специализированного навыка для вытягивания. «Ебись с этим говном сам, друг мой», так и слышу где-то в чертогах головы эти слова.
        Руническая рука...
        Вот и подошёл к главному камню преткновения своей головной боли.
        С одной стороны, вроде смог разобраться с тем, что мне надо делать и КАК это надо делать (в общих чертах), а с другой - не хватает финального элемента в уравнении. Причина, из-за которой мне так и не объяснили, толком, метод пробуждения рунической руки, может крыться в достаточно тривиальном моменте - в основном я контактировал с теми, кто приобрёл начальные рецепты за валюту. То есть они не проходили испытание мастера, либо же попросту завалили.
        - Эх-х... - от нахлынувшего бессилия я распластался на трёхногом стуле и принялся активно думы думать.
        Всячески пытаясь вспомнить хоть что-то дельное из так не вовремя расщеплённого на огоньки мануала, искал решение возникшей проблемы. Как показала практика - наименее важная информация усвоилась нежно, непринуждённо и моментально, а что-то по-настоящему важное помахало платочком и убежало в закат, гоготя во всё горло неприличные слова в мой адрес.
        - Сука... - вырвалось само собой.
        Закрыл глаза и закинул голову назад, параллельно прикрыв веки ладонью левой руки.
        - Сила разума, значит...
        Выпрямившись и долго всматриваясь в самую обыкновенную нордическую ладонь, виртуальное порождение невиданных до селе VR-технологий, не придумал ничего лучшего, как просто представить всё в воображении.
        Никакой цели или размышлений.
        Банальное воображение того, каким должен быть конечный результат.
        Словно пребывая в осознанном сне, мироздание которого можно корректировать по мановению своих личных интересов, изначально в воздухе забегали мнимые искорки неуловимого света, как если бы где-то за пределами графического процессора произошёл разрыв отрисовываемой им реальности и обнажились провода. После, где-то с минуту такого развлечения, моя рука начала крайне флегматично покрываться медленно развёртываемыми руническими кольцами, и в этот момент я испытал довольно смешанные чувства...
        Мне впервые доводится пробивать невидимый барьер, защищающий мир осознанных сновидений от реального...
        Ать!
        Утратив сосредоточенность и бдительность, охватившие практически всё предплечье рунические кольца схлопнулись настолько мгновенно, будто бы и не было ничего вовсе.
        Мде...
        Наш текущий мир с трудом можно назвать реальным в его привычном понимании, однако, большей частью он выглядит именно таковым даже с колокольни ортодоксальных скептиков, что не может не влиять на парадигму мышления и восприятие окружающей среды. Мои чувства, которые я испытал только что, самые что ни на есть настоящие. Наличие игрового интерфейса, как и множественные игровые механики, не могут нивелировать сей факт. Ещё раз сосредоточившись на руке и вообразив её в рунической ипостаси, процесс развёртывания и покрытия прошёл куда как проще и быстрее, нежели в первый раз, не без обилия искр.
        Потренировавшись ещё некоторое время, примерно с сотой попытки я стал более-менее удерживать её в необходимой форме.
        Обнадёживает.
        - Интересно... - я в мельчайших подробностях принялся рассматривать свою «руническую» руку.
        Это всё ещё шаткая вещица, контролировать которую реально трудно, но... не менее трудно описать испытываемое ощущение словами. Однако, любой, кому доводилось пребывать в осознанном сне, поймёт его и без слов. Трепещущее чувство, заставляющее прогонять потоки крови в ускоренном темпе, стоит только взглянуть на эти прекрасные вращающиеся кольца... Можно считать, что я сделал невероятно колоссальный шаг вперёд, и практически все частицы пазла собраны в единую картину. Значит, осталось дело за малым - нанести руны самого простого зачарования, а далее уже глядеть постфактум.
        На том и решим.
        Так какие именно руны пытаться наносить?
        Хм...
        Положив одно из колец на центр стола, первые несколько минут я просто всматривался в него, косплея великую гипножабу и представляя примерное соотношение размеров шрифта к потенциально зачаровываемому предмету. Взяв в правую руку первый инструмент, перекинул свои гипнотизёрские способности на него, потом снова на кольцо, потом опять на инструмент, и так минут пять, если не больше.
        Оно могло продолжаться и дальше, но рядом произошёл очередной успешный процесс зачарования.
        Мириады разноцветных световых зайчиков озарились массированной атакой и отразились от браслета прямо мне в глаза. Сместив руку, приподнял её, внимательно всматриваясь в объект моей кратковременной ненависти. Ничего такого, к чему мог бы прицепиться взгляд обычного разумного, однако, если взглянуть под определённым углом и с особым старанием, то пытливый ум может рассмотреть...
        Вот же оно!!!
        Чары здоровья!!!
        Во-первых, браслет сделан игроком, а игроманская продукция пока что пребывает на самом дне морском. Во-вторых, из этого следует, что чары на здоровье более чем актуальны для моих изысканий, тем более даваемая ими величина весьма смешна на фоне «кольца земли».
        Дабы убедиться в том, что с трудом распознанные руны не являются галлюцинацией по причине изрядно протекающего чердака, я проверил другой браслет, предметы защитного снаряжения, а также осмотрел н’гусу. Внешне рунические надписи ни как не выделяются, но если рассматривать под определённым ракурсом и с должным усердием, то сокрытое становится более чем видимым. На всех вещах, кроме оружия, руническая надпись одна и та же, и все они, согласно описанию, имеют зачарование на здоровье.
        Хорошо, очередная проблема решена, картина кое-как собрана.
        Теперь, что делать дальше?....
        А дальше руническая рука, вот она.
        И?...
        Сосредоточившись на кольце также, как ранее на пробуждении рунической руки, будто продолжая свой осознанный сон наяву - вещица крайне малых габаритов, но не способная априори левитировать, вдруг начала парить на некотором постоянном удалении от моей ладони, окутавшись прозрачной сферой. Вернее, это вышло только на десятой попытке визуализации воображения.
        Раз, два, три, четыре, три, три, четыре.
        Всячески пытаясь манипулировать пальцами левой руки, при спонсорской поддержке больной фантазии и играющих в картишки на заднем фоне крыс-мутантов, мне с периодическим успехом, кое-как, удаётся заглитчить кольцо и призвать таинственные угловатые линии по поверхности, сделав предмет прозрачным, но... я понятия не имею ЧТО вообще делаю. Мозг вроде как и пытается снабжать необходимой информацией, кажется впитавшийся в лоб навык даёт о себе знать, но с другой стороны - он втирает мне какую-то откровенную дичь.
        Благо развлекаться так можно хоть до конца бесконечности.
        По прошествии некоторого бескрайне долгого отрезка времени, ну реально долгого, и с использованием отменного русского мата в воображении, вперемешку с тоннами по факту существующего пота на моём лбу, мозг, всё также нецензурно выражаясь и отправив в чертоги Люцифера с половину своей бренной сущности, всё же смог объяснить мне необходимые пассы, которые вводят предмет в «режим зачарования». По поверхности кольца покорно забегали угловатые линии, а сам предмет стал полупрозрачным. Взяв в руки крошечный камень душ и поднеся его практически впритык, в раскрываемых мозаичных объятиях кольцо приняло в себя его содержимое, а то сразу же пустило корни внутри по всему объёму.
        В непосредственной близости это выглядит довольно мерзко... и крипово.
        Ещё звуки такие странные издаются... фи.
        На обращённой ко мне поверхности сферы проступили очертания некоего подобия интерфейса взаимодействия, где отобразилась энергоёмкость и предлагается ввести желаемые чары. Перво-наперво, прежде чем приступить к непосредственной практике своих зачаровательных изысканий, я ещё раз глянул на уже зачарованные предметы, стараясь выжечь в памяти необходимую руническую надпись, а также соотнося её размеры и шрифт по отношению к зачаровываемому кольцу. Взяв в руки первый инструмент, принялся аккуратно выводить нужные закорючки.
        Буквально через минуту осознал свою божественную криворукость.
        Оказывается, загубить прочность предмета можно даже на таком простейшем этапе, потому первые два кольца ушли в небытие, вернее обратились «хламом». Жертвы, принесённые ради того, что бы один криворукий норд слегка апнул внесистемный навык по написанию рун. Немного передавишь, и предмет повреждён физически, в результате чего падает текущая прочность, а недодавишь - контур обрывается, чего, оказывается, также делать нельзя, ибо снижается уже максимальная прочность. Шаг влево или шаг вправо и лови красного богатыря прямиком в рот. Стоит отдать должное моим грубым рукам, уже на третьем аксессуаре удалось вывести более-менее подобающего качества контуры на крайне неудобной для этого поверхности. Кольца плетённые, а не литые, что доставляет массу проблем.
        Надо бы в ближайшем будущем потренировать каллиграфию.
        Далее, дело оставалось за нанесением ртутного раствора, но и он оказался не столь прост, как казался изначально. Если за пределы контура выходит определённый процент раствора, то провалиться можно и на таком этапе. Скорее всего, в дальнейшем это также будет влиять на качество накладываемых чар, так что и тут впору потренироваться как-нибудь.
        В общей сложности мне потребовалось угрохать до пяти колец суммарно.
        Вот взяв очередное кольцо, я его жестоко запорол ещё на начальном этапе, убив практически моментально в абсолютный ноль. Спишем на остаточное волнение. Всё происходящее воспроизводит неизгладимый эффект, заставляя виртуальное сердце биться с сумасшедшей скоростью, прогоняя кровь по жилам виртуального тела с неестественно огромной для реальности скоростью, а мозг продолжает перегружаться всяческой информацией, от которой не то что путаница возникает - просто откровенная каша, извилины столбняком выпрямляются, а серое вещество протекает из всех щелей водопадом. То самое незабываемое чувство, когда в своей собственной руке “держишь” нечто на столько непостижимое и неестественное - непередаваемо, особенно после нашего мира без магии... и вот думаешь: «то ли лыжи не те, то ли я ебанулся».
        Поэтому, мне можно.
        Главное то, что движусь в правильном направлении, осталось разгадать загадку «рунической головоломки», которая соизволила отобразиться перед моими очами в рамках ранее зафиксированного интерфейса. Вот честно, я нихуя не понимаю что от меня хотят. Варварски орудуя третьим инструментом, пришлось действовать чисто на интуиции, с активным применением божественного навыка «метод научного (само)тыка». Из этого, к моему удивлению, даже что-то получается. Точно уяснил следующее - оно как-то влияет на исходящую мощность чар, поскольку в ходе этих манипуляций одно из чисел энергоёмкости постоянно меняется. Второе остаётся незыблемым и невозмутимым на любые потуги... пока очередное кольцо не умрёт в жестоких для него мучениях и я не возьмусь за новое, с новым камнем душ...
        Пис-с-с-дец, это же сколько жизней я только что загубил?...
        Лучше не буду об этом думать.
        Однако, непосредственно на следующем этапе, где требуется задействовать ресурсы - я застрял основательно. Фантазия с воображением дали сбой. Крысы-мутанты резко закончили партию и свалили. Именно на этом моменте изысканий в мир иной отправился целый отряд доверенных мне колец. Как об стенку горох. Некоторые крохи информации припоминаю из картинок грёбаного мануала, предательски покинувшего меня, но что именно с ними делать - хоть кол на голове теши, вообще не вдупляю, а мозг притворяется разлагающимся трупом. Чего только я не испробовал, даже слюной ярости и ненависти оросить успел...
        Одно понял точно - это финальная стадия, которая формирует непосредственно сами чары.
        Помещённая на поверхность магической структуры эфемерная сущность, в своём роде, представляет собой что-то на подобии функции, которая вызывается зачарованным предметом в момент своей эксплуатации, где сам предмет выступает в роли главного исполнительного драйвера, передавая результат заключённых в нём функций носителю. Всё, чего я добился на текущий момент - возможность объявить функцию, а вот инициализировать её и связать с главным драйвером - нет.
        В моём распоряжении осталось ровно семь колец
        Плюхнувшись на всё тот же трёхногий стул и сложа руки на уровне груди, вновь принялся за серьёзные раздумья. Во-первых, если глянуть в окно, то судя по расположению солнца - к мастеру свежевания я совершенно точно не успеваю. Во-вторых, исходя из предыдущего пункта, лезть сегодня на луга также не имеет смысла. Это, конечно же, если я всё-таки хочу смочь открыть грёбаную формулу и пройти испытание мастера.
        Время однозначно не на моей стороне.
        Однако, откровенно биться об стенку также не имеет никакого смысла, ведь каждое разрушенное кольцо приближает меня к неминуемому провалу. Нельзя спешить и делать всё наобум, полагаясь на метод «научного тыка», не теми средствами располагаю.
        А может... тут всё куда как тривиальнее?
        Экстраполируя всю известную мне информацию, можно прийти к неутешительному выводу - руническое дело сплошь и рядом граничит с областью магии, если вовсе не является её частью. В описании моей расы весьма однозначно сказано о слабо развитом магическом потенциале... может, речь не столько про начальный запас маны и возможные штрафы в развитии магии, сколько про всё связанное с ней в целом? Расплата за хорошие боевые показатели, а также за приобретённую врождённую стойкость к холодному климату, которая также оказалась несколько иной, нежели я предполагал ранее. Мне неведом дискомфорт от морозной воды и промёрзлого ночного ветра, так, лишь самую малость может раздражать.
        Рождённый быть исключительно воином колдовать не может, даже мастер не переставал странно вздыхать при произнесении моей расы, не говоря уже об его интонации в этот самый момент. Мои руки опустились, голова повисла, лицо погрустнело...
        Наверно, в этот момент я уже был готов сдаться, если бы не одно «но».
        - ... какое жалкое зрелище, а ты боялся конкуренции.
        Со стороны донёсся надменный скользкий голос, самую малость низковатого тембра.
        - Ох, Хао-доно, признаю, был не прав, - с той же стороны донёсся второй, больше ядовитый, но такой же надменный.
        Те самые зазнайки, считающиеся одними из самых лучших зачарователей среди игроков.
        Свита напыщенных павлинов изрядно поредела с момента нашего последнего пересечения взглядов. Не сказать, что оставшиеся дамочки плохи, напротив, они очень даже не промах, да и в пропорциях тела значительно лучше той массовки. Если там был набор в команду, то эти двое знают толк в красивых дамах. Однако, преимущественно эльфийки самых разных мастей, на любой вкус и цвет. В общей сложности перед моими очами предстало восемь гуманоидов: два королевских фламинго с свитой из трёх покорно стоящих за спинами хозяев лакеев на каждого.
        Взглянув на них через слегка прикрытые глаза, полных безразличия, я спросил уставшим голосом:
        - Что надо-то?
        - Как грубо! - встряла одна невысокая лесная эльфийка из свиты высшего эльфа.
        Её глаза запылали праведным огнём, и, пренебрежительно глядя на меня, она начала изливать своё возмущение довольно писклявым голосом:
        - Перед тобой, смерд, собственной персоной высокопоставленные и многоуважаемые офицеры клана тройственного союза Великой Поднебесной - «Нефритовый Дракон» - Хао Юй’Лун и Ляо Гуан’Мин! Пади ниц сейчас же, чернь!
        Первый и второй это высший эльф и человек соответственно.
        Как и думал, азиаты, либо очень качественные ролеплейщики.
        - Мок’Таридан, хархак эн ваиаш! - саркастично вывалил ей в ответ с выражением свиборга на лице.
        - Э-э-э, не поняла?
        Она вопросительно взглянула на меня, на что я ответил продолжением:
        - Эн таро Тассадар? Не? Ну и ладно, - я развёл руки в стороны и пожал плечами. - Если честно, то мне как-то индифферентно кто вы и откуда такие весёлые, словно из рекламы каких-то наркоманских хлопьев, нарисовались. И падать ниц, тем более, перед кем-либо не собираюсь...
        - ...ДА КАК ТЫ СМЕЕШЬ!!!...
        Эльфийка уже была готова вытащить свой красивый, для низкоуровневой продукции, кинжал и наброситься на меня, как от потенциального криминала её спас собственный хозяин, обыкновенным и лёгким взмахом руки.
        Его голос всё также спокоен, надменен и скользк:
        - Сяомин, не стоит так реагировать на этого варвара, ведь он намеренно тебя провоцирует. Будь выше этого. Приглядись внимательно, в его руках всё обращается хламом, а самые простейшие чары, с наложением которых способен справиться даже маленький ребёнок, ему так и не даются. Может мозгов на осознанное прочтение и хватило, да вот самого понимания не прибавилось. Вот и сидит недовольный, да только зря души бедных существ переводит.
        А вот последние слова резанули по живому.
        Опустившись на одно колено, эльфийка, по имени Сяомин, склонила голову перед своим хозяином:
        - Нижайше прошу прощения, Высокопочтенный Господин Хао Юй’Лун.
        - Забудь, - спокойным тоном ответил тот. Не обращая на неё внимания, он размеренным шагом подошёл ко мне поближе и продолжил лопотать где-то над ухом, - хочешь дам тебе рецепт на эти чары, которые ты так усердно пытаешься воссоздать? Или, если так сильно хочется открыть их самостоятельно, могу подробно рассказать как это делается правильно.
        - Ого, Хао-доно, вы такой щедрый! - товарищ эльфа, Гуан’Мин, аж присвистнул.
        Ох, как же мне не нравятся эти двое, о-о-очень не нравятся...
        Не люблю вешать ярлыки, толком не узнав собеседника, потому изначально ко всем отношусь нейтрально, но конкретно эти двое сразу же оставляют за собой отталкивающее впечатление. Вернее, от Юй’Луна я не ощущаю открытой вражды, как от Гуан'Мина, чуйка успешно молчит будто мёртвая, но вот параноик не даёт усомниться - предложение имеет если и не двойное дно, то уж точно коварные последствия в обозримом будущем. И это я, временно, забыл про неприязнь Миодрага, хотя его мнение можно интерпретировать стандартным образом - неприязнь к избранникам в целом, кроме определённых исключений. Однако, он настоятельно советовал держаться от этих двух подальше для собственного же блага, и что-то подсказывает мне, что собака тут зарыта значительно глубже банальной общей неприязни.
        Пожалуй, лучше заруинить испытание, нежели соглашаться на помощь.
        - Как бы твоё желание помочь не звучало заманчиво, - я демонстративно встал со стула и, идя в сторону выделенного на время изысканий верстака, продолжил, не оборачивая головы в сторону собеседника, - глупые варвары предпочитают делать всё своими руками, особенно ломать, мы это ОЧЕНЬ любим. Идите своей дорогой, у нас с вами разные пути.
        Могу поклясться всем чем только угодно на этом свете, сразу же после подобной выходки, тылом, ощутил испепеляющий взгляд шестёрок, в особенности той Сяомин, которая явно неравнодушна к своему хозяину и категорически не терпит неуважительного отношения к нему со стороны кого-либо, если это не птица его полёта, да и то спорно. Впрочем, те двое моментально утихомирили свою свиту, а сами лишь саркастично усмехнулись и позволили себе парочку провокационных реплик в мой адрес, которые, впрочем, я уже не воспринимал.
        Настроение изрядно испортилось.
        Мало того, что не могу пробиться через невидимый барьер рунической головоломки, а также изъятия естества из необходимых кристаллов, хотя, как было сказано ранее, в данном частном случае справится даже маленький ребёнок, так ещё и эти двое (само собой вместе со свитами) начали работать не так далеко, продолжая отпускать колкости по известному адресу. Не исключено, что слова про ребёнка были тривиальным вбросом в работающий вентилятор, однако, при рассмотрении с определённого угла - не сказал бы, что это далеко от истины, потому в «хлам» превратились ещё четыре кольца...
        Осталось всего три, если и их сломаю - окончательно признаю своё поражение...
        ... или стоит уже закончить весь этот балаган?
        Не создан я для такого ремесла.
        Надо брать пример с Ариин - не выпендриваться и работать исключительно по рецепту, при поддержке системы. А как только освоится рецепт, уповать на прок повышенного класса изготовления и качества. Применить банальные законы статистической математики себе во благо, а не пытаться изобрести велосипед с квадратными колёсами...
        Вновь усевшись на трёхногий стул, глаза буквально на миг прикрылись.
        Незаметно для самого себя, в ворохе размышлений и под гнётом накатившей фрустрации, сознание поплыло и погрузилось в лёгкую дрёму. Обычно, в этом состоянии все внешние раздражители проецируются в чертогах сознания самым разным образом, а сам мозг не является спящим, и тогда я увидел картину: не то что бы полная темнота, но абсолютно пустое помещение с отсутствием каких-либо звуков; здесь неожиданно уютно и думается куда как лучше, хотя мозги продолжают кипеть от поставленной задачи.
        Вдруг по другую от меня сторону, из ниоткуда, образовался силуэт воина в чёрном, будто бы сам Т-1000 решил явиться в мои бредовые грёзы. Одноручный меч в правой руке и каплевидный щит в левой. Тёмные кольчужные доспехи, звенья которых издают приятное лязганье при неторопливой ходьбе, а за спиной развивается потрёпанный временем тёмно-серый плащ. И это существо постепенно приближается ко мне. Воин в чёрном выходит на центр ристалища внезапно возникшего колизея, уверенно ступая по священным пескам арены и вскидывая руки под вопящие от радости звуки толпы. Седой патлатый человек с суровым выражением лица, а позади вальяжно и грациозно шагает гордое магическое создание из семейства кошачьих - призрачная пантера, испускающая чёрно-серые эманации мистической энергии.
        Давно не виделись, тёмный страж Норлан...
        Тот обратил на меня внимание.
        Его светящиеся изумрудно-зелённым глаза выражают жалось на пару с искренним разочарованием. Интересно, почему? А... точно, вспомнил. Ведь он воин только на половину, оставшейся сущностью он маг, пусть и нестандартный. Моё нынешнее невежество оскорбляет его, сильно, это я понял без слов.
        Он совершил внезапный рывок вперёд с последующим выпадом меча.
        Уследить манёвр мне тупо не хватило восприятия, совершенно немыслимая скорость для существа в отнюдь не лёгком снаряжении. В завершении приёма тёмных страж полностью вытянул свою руку. Остриё клинка остановилось буквально в сантиметре от моей переносицы.
        Великолепный меч...
        В своё время я получил его с финального босса подземного чумного города...

«- Всепоглощающая чума, ты прекрасна как никогда, но нам не суждено увидеться вновь. Однако, хоть это и жестоко по отношению к тебе, но я надеюсь, что ты простишь мне моё влечение тем антрацитовым клэймором...»
        Если бы оружие могло выражать эмоции, то меч тёмного стража совершенно точно улыбнулся мне тёплой и оберегающей улыбкой. Среди всей этой непроглядной темноты я остался один на один с... антрацитовым клэймором, и он также прекрасен: грациозен и изящен, как вальяжно шагающая призрачная пантера; сотканный из мистической потусторонней энергии, подобно воронёной кольчуге тёмного стража; и всё также опасен, как Всепоглощающая Чума.
        Таинственный и загадочный меч, как самые далёкие уголки всеобъемлющей вселенной.
        Не отношу себя к субкультуре готов, но мне нравится тёмная и мрачная тематика, вся эта атмосфера обладает успокаивающим эффектом. Однако, антрацитовый меч не мрачный и не тёмный, он... будто бы... пустой, и жаждет наполнения разнообразными красками мироздания. Он подобен большому взрыву, навсегда изменивший облик вселенной, даровав ей многообразие, а та неблагодарно-упорно стремится обратно к единообразию, возвращая всё к изначальному состоянию, дабы вновь сколлапсировать грандиозным взрывом.
        В этот же момент визуализация меча поплыла рябью.
        По всей антрацитовой поверхности засверкали угловатые прямые трещины.
        Бум!
        Теперь это вихри энергии, отдающие цветами тёмной радуги: синий, фиолетовый, малахитовый и многие другие, концентрируясь в одной точке всё сильнее и сильнее. Ещё мгновение, и теперь это тёмно-фиолетовые сгустки в виде жилистой сферы, с тусклой и едва уловимой гаммой других цветов по своему горизонту событий.
        Я понял, как сильно ошибся.
        Он «пустой», но совершенно в ином смысле этого слова.
        Приносящий пустоту - имя антрацитового меча, но ведь не обязательно воспринимать всё настолько буквально. «Пустота» является одной из магических стихий этого мира, а возможно и целого мироздания. Мне неведома её истинная природа, но эта сфера квинтэссенция её сути, и она переполнена красками.
        Она очень насыщенна.
        И я её интуитивно понимаю, ведь... в глубинах своей души... точно такой же...
        Хм...
        Основываясь исключительно на непонятном наваждении, мне просто казалось это правильным, я вытащил гладиус из недр зазеркалья. Никакой логики и обоснований, только чистейшая интуиция и вера в правильность своих решений. Абсолютно недопустимое действие для любого уважающего себя технаря, но я прекрасно чувствую желание сферы, оно безмолвно молвит: «действуй», пусть даже с куда более высокой вероятностью это и может оказаться проекцией моего расшатанного разума.
        За последнее время я изрядно так начал ехать крышей.

        «- Когда-нибудь ты испытаешь то же, что сегодня испытали мы» - в сознании воплотился образ короля крыс-мутантов во всём своём великолепном величии, - «но это время ещё не пришло.»
        Понятия не имею какого фига тут забыл его фантом, но как только он протянул свою правую руку в мою сторону, понял, на деле эта рука облачена в чёрные как смоль латные рукавицы, а голос больше походит на голос того существа из бредового сна. В этот же самый миг перед взором образовалась головоломка из рунических символов и прочего кошмара, а внутри прозрачной сферы - гладиус, уже успевший стать моим личным талисманом удачи, приносящий триумф даже в самой безвыходной ситуации, во всю разверзался глитч-линиями, как ранее кольца в режиме зачарования, а где-то в области крестовины пульсирует эфирное сердце из чистейшей энергии.
        Фантомная чёрная рука, без лишних колебаний, разрешила проблему головоломки.
        Сотворив замысловатые конструкты и поместив их внутрь клинка, она просто пропала, а я обратил тёмно-фиолетовую сферу в подобие жидкой и густой массы. Окунув меч в полученную субстанцию, будто в масло во время закалки, потоки таинственной энергии тут же охватили меч целиком, заставляя интенсивно светиться наложенный конструкт, а «сердце» забиться с новой силой.
        Рядом отобразилась небольшая кнопка: «воплотить».
        Не понимая, что только что произошло, я нажал её.
        РЕМЕСЛО «РУНИЧЕСКОЕ ДЕЛО» ПОВЫШЕНО ДО 1 УРОВНЯ [+1]
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ «ЗАЧАРОВАНИЕ» (РУНИЧЕСКОЕ ДЕЛО) ПОВЫШЕНО ДО 1 УРОВНЯ [+1]
        РАЗБЛОКИРОВАНА ВЕХА: «ЗАГОВОРЁННЫЕ ЧАРЫ» (ЗАЧАРОВАНИЕ).
        ИЗУЧЕНА ФОРМУЛА: «ЗАГОВОРЁННЫЙ ПУСТОТОЙ» (ОРУЖИЕ, ЩИТ)
        ...
        Тело вновь охватил визуальный эффект в сопровождении внеземной эйфории.
        В результате я не смог сосредоточиться на поставляемой в лог-чате информации, а когда самую малость пришёл в норму, обнаружил себя держащим в руках гладиус, клинок которого отдаёт отчётливыми тёмно-фиолетовыми эманациями по всей своей площади, а также светящимися аналогичным цветом рунами возле гарды. Это первое, что мне довелось увидеть после открытия глаз, и моё внимание так и осталось к нему прикованным ещё длительное время. Если убрать меч в ножны или просто положить на стол (или ещё что, не суть), то руны перестают сверкать, а эманации свёртываются в клинок до тех пор, пока меч вновь не окажется непосредственно в руках своего владельца.
        Далее, я обратил внимание на сам стол зачарователя, возле которого стою чёрт знает сколько, хотя должен сидеть на трёхногом стуле чуть поодаль. Контуры пентаграмм постепенно остывают, интенсивно испуская диффузные потоки остаточной мистической энергии. Они шипят, подобно всепоглощающему растворителю нечестивого озера канализации, желая уничтожить этот стол как опасный для окружающей среды объект.
        Оказывается, всё это время я занимался открытием новой формулы.
        Теперь, впору обстоятельно задуматься над своей адекватностью и трезвостью мыслей, но...
        Моя челюсть отвисла в изумлении, стоило только открыть свойства меча.
        Мало того, что изучил совершенно неожиданный для себя рецепт, так ещё эти чары, по факту, дают аж целых три эффекта! Плевать на туманные формулировки и речевые обороты, а также на лишь одно однозначно указанное свойство, ведь это только начало, и главное тут сам потенциал.
        Приятно иногда отдаться безумию разума.... или отчаяния?
        Интерлюдия I
        Закрыв глаза, юная дева шёпотом произнесла:
        - [Trela niraub... honnuqur... Coriumskopun].
        Сидя в расслабленной позе лотоса, внешне она пребывала в состоянии лёгкой дрёмы, хотя на самом деле всем своим сознанием погрузилась в тёплую, уютную и оберегающую темноту внутренних чертогов души. Звуки внешнего мира можно без особого труда уловить и отреагировать должным образом, а потому это не является сном, но сновидению подобно. Однако, в связи с достаточно поздним временем суток - в помещение стоит тишина, лишь приглушённые похрапывания доносятся то тут, то там.
        Собственно, именно из-за этого она и занимается подобным после отбоя, тишина и спокойствие крайне необходимы для большей сосредоточенности, ибо на каждую попытку тратит полный запас своей немногочисленной маны.
        В прошлый раз была допущена ошибка в создании абстрактной модели ремесленного процесса.
        После многочисленных анализов, к юной деве постепенно начинало приходить чёткое понимание того, что именно она делала не так и как это можно исправить. Перво-наперво, она самую малость изменила стандартные шаблоны, которыми пользуется уже весьма продолжительное время. Сейчас нет надобности держать их в таком виде, можно смело модернизировать. Далее, она основательно прошерстила задействованные ресурсы, оптимизировав их количество и сделав упор на качество, а также на методику самого пошива.
        Готово, теперь можно вновь приступать к процессу абстрактной реализации.
        - [Trelahlasa... btaurparivartan... ef?amengi...], - едва слышно прошептала она.
        Перед внутренним взором девы раскрылось незатейливое ветвистое древо структуры предмета, его так называемый «геном», манипуляции с которым способны привести к очень печальным последствиям для самого предмета. Но, каждую ночь после отбоя, сражаясь в чертогах собственного разума с силой собственного воображения, ясностью мысли и чёткостью абстрактной проекции всего ремесленного процесса - приходит понимание требуемых от юной девы действий. То ли дело в банальном росте главного навыка, то ли в ней самой, невозможно сказать как-то однозначно.
        В реальной жизни ей не приходилось сталкиваться с шитьём как таковым, не говоря уже о полноценной работе с кожей, но сейчас это ремесло является весомым аргументом в её жизни. Однажды выданный после порабощения навык «кожевничество» сыграл серьёзную роль в судьбе девушки, спасая от жестокой участи сгинуть в недрах рудниковых пещер. Соседствуя с монстрами и под влиянием лютого стресса, она случайным образом открыла загадочный режим конструктора, который позволяет не только подбирать самые разные рецепты, но и открывать доселе неизведанные, а также создавать свои собственные. Было бы желание да стремление. В частности, всё это можно делать без необходимости переводить тонны ресурсов, что является самым настоящим тузовым козырем в рукаве.
        Тратится исключительно мана, в её случае - вся, а также накладывается серьёзный штраф усталости.
        Потому, на каждую ночь в запасе имеется ровно одна единственная попытка на воплощение, а успешное или провальное значения не имеет. Независимо от результата её моментально вырубает, поскольку усталость переваливает за максимальное значение. Есть некоторое мнение на этот счёт - видимо из-за недостаточности маны.
        - [Holgun].
        Тут же залетали мириады мелких светлячков, охватывая своим слабым сиянием практически всё помещение, и, кружа вихревым спиральным потоком вокруг девушки, постепенно впитывались в её тело. Она смогла сделать доселе невозможное, но, оставшись с обнулённой маной и резко вылетевшей за орбиту усталостью, юная созидательница с довольным видом плюхнулась на подобие матраса, выступающий в роли кровати, и крепко заснула.

***

48-й день месяца Матери Земли
        Раннее утро
        Лагерь клана «Тёмная Рапсодия»
        Стоило только виртуальному солнцу пробиться через гладкую утреннюю пелену туч, парящих чуть ниже уровня летающего материка, и начать окрашивать этот мир в яркие краски, попутно разгоняя фиалковый небосвод светло-зелёнными разводами, как вдруг...
        ...БООООМ!!! БООООМ!!! БООООМ!!! БООООМ!!!...
        В секторе, где располагаются бараки с рабами, активизировались исполины под три-четыре метра ростом - огры, выполняющие роль надсмотрщиков. Редкая по описанию раса, но имеющаяся тут в изобилии. Шутка ли судьбы или просто так получилось, за подобные расы в этом мире сидят далеко не самые нормальные люди, но точно не приходится сомневаться в одном - им хватает дури как следует молотить молотом или булавой по щиту, генерируя очень много неприятного шума.
        Эдакий местный будильник во всей красе, знаменующий для рабов время подъёма.
        Юная дева, как и многие другие старожилы-пленники, уже привыкла к царившему тут распорядку дня: с первыми бликами звёзд - отбой, с первыми лучами солнца - подъём; на общее построение даётся ровно одна минута, опоздавшие остаются без утренней порции еды. Невзирая на каждоночные творческие изыскания в ремесленном деле, она проснулась моментально, встала и, позванивая звеньями кандалов, вышла на улицу.
        Еда - с одной стороны вовсе не обязательная вещь в этом мире, но с другой - показатель метаболизма, тонуса и бодрости идёт вниз, обладая возможностью опуститься значительно ниже нуля. Для рабов, в их текущем положении, не столь важная игровая механика, а вот фактор самого банального и более чем реального чувства голода - ощутим по всем критериям.
        В частности, это особенно важно для самой девушки, поскольку выбрала расу зверолюдов.
        Она, пребывая в редакторе, ориентировалась не столько на характеристики персонажа сколько на эстетический внешний вид в целом. Ей понравилась эта раса настолько сильно, что решила отказаться от пути полноценного класса поддержки, которым играла ранее, ведь невысокий показатель маны ставит крест на этой роли.
        Звериное начало - юная серая волчица, в связи с чем это миловидное существо является обладательницей характерных ушек и пышного хвоста. Впрочем, сейчас он утратил своё изначальное величие, как и уши понурены от не очень простой жизни. Упомянутая в описании расы формулировка про вечный звериный облик не пугает, тем более никакого навыка трансформации по итогу не обнаружилось.
        В чём же тогда заключается проблема?
        За свои расовые особенности - зверолюды расплачиваются больше прочих: неоднократное и спонтанное проявление самых тривиальных животных инстинктов, контролировать которые, порою, становится просто невозможно. Один из этих инстинктов чуть не погубил юную деву, проявившись необычайно ярко. По первости она частенько не успевала на построение, из-за чего лишалась утренней порции еды, и, со временем, это вылилось в попытку отгрызть голову одному из этих огров, ведомая спонтанным порывом жажды мяса и крови.
        Волчица, одним словом.
        Ещё повезло, что не отправили в стан игрушек за такое, или вовсе не убили, заступился один из бригадиров Тёмной Рапсодии, влиятельный зверолюд, объяснив лидеру причину такой нетрезвой агрессии. Отделалась рудником, где моментально научилась вставать по первому же подозрительному шороху, в ином случае было не выжить, рудокопы расходный ресурс. Вернуться обратно к кожевникам ей помог лишь загадочный режим конструктора, с помощью которого она смогла доказать лидеру клана свою полезность не в качестве расходника, а в качестве настоящего ремесленника - она смогла самостоятельно открыть один из рецептов брони 2-го тира.
        Изначально в это не поверили, но переть против фактов всё равно что сать против ветра.
        Может показаться незначительным достижением, вот только это значительное усиление боевой мощи клана при глобальном рассмотрении. Рецепт в мгновение ока «разлили» по всем остальным прокаченным кожевникам, а юной деве в поте лица пришлось стараться открывать оставшиеся рецепты, с чем она успешно справилась и была восстановлена в прежней должности, даже более того - стала на особом счету.
        Однако, незаменимых нет, этот её козырь лишь временная защита.
        К слову о том самом бригадире-зверолюде, его ещё ни разу не видели в человеческом облике. Он всегда ходит в звериной форме антропоморфного пса, чем изрядно выделяется на общем фоне серой толпы.
        - Отлично! Почти все успели! - огр преградил собой выход из барака, не давая пути оставшимся.
        Юной волчице было жалко тех бедолаг, но их порции, теперь, будут равномерно распределены между остальными. Глупо отказываться от дополнительной порции еды, особенно для неё. Совершенно не желая впадать в кровавый угар вновь, она старается не пропускать трапезы, а добавка всегда приветствуется. От голода опоздавшие не помрут, зверолюдов среди них нет, и огру не надо ожидать очередного нападения со спины.
        Хотя, тот, уже наученный горем, периодически поглядывает назад.
        После построения перед бараком последовала стандартная процедура: перекличка и отправка в местную столовую, которая представляет из себя «ничего». Буквально. На небольшой поляне, у самого края мира, стоит одинокий и плохо сделанный стол, результат работы столяра-новичка. За этим столом, как обычно, двое разумных в варварской броне, пополняющих поверхность стола мисками с подозрительной субстанцией, которая шутки ради названа кашей. Безвкусная масса, которая лишь самую малость повышает скорость производства на четыре часа.
        Дождавшись своей очереди, она взяла одну из мисок и уселась на земле чуть поодаль.
        Не смотря на все невзгоды рабской жизни - утренняя трапеза для юной волчицы является, своего рода, ритуалом забвения. Она может в полной мере абстрагироваться от проблем насущных и насладиться красотой мира в лучах восходящего солнца. Смотрит, как скалы горного массива начинают отражать свет, тем самым освещая свои долины, а с приходом солнечных лучей в них - начинают петь горные птицы, наделяя этот внешне безжизненный край звуками чистой и благоприятной жизни. Даже грубо построенный лагерь ПК-клана руками архитекторов-дилетантов постепенно обволакивается тёплыми красками и уже не кажется столь ужасным местом. Напрочь забываешь о виртуальности этого мира и погружаешься в чудесную добрую сказку, как ранее.
        Тихое обманчивое умиротворение.
        - Осталось пять минут! - прогорланил один из надсмотрщиков.
        Вернувшись из мира иллюзий, девушка доела свою кашу и отнесла миску обратно.
        Пора приступать к работе.
        Строгого конвоирования по лагерю, как такового, нет. Бежать отсюда некуда, если только не выбрать на добровольных началах прыжок в бездну, а также орда надзирателей вполне справляется с контролем доверенной им территории.
        Идти к заведующему склада за материалами для крафта или нет - твоё личное дело, просто не сдавая утреннюю норму ты лишаешься уже дневной порции еды. Если ситуация повторяется и после обеда, то про вечернюю порцию также можно забыть. Весь цимес тут до безобразия элементарен, всё намеренно подстроено так, что бы едва укладываешься в отведённое время даже при наличии положительного эффекта на скорость производства. И ладно если по итогу просто не успеваешь, немного урежут порцию еды и снизят норматив до тех пор, пока не осилишь, а вот продолжая отказываться работать вообще или откровенно халтуря - добро пожаловать на рудник, там вечно свободные вакантные места. Ещё есть вариант стать «игрушкой» для плотских утех какого-нибудь извращенца, каковых тут предостаточно, если вовсе не в изобилии, либо же полететь камнем за край мира, прямиком в объятия бездны.
        Пытаться бежать же бесполезно, ибо кандалы не позволяют толком задействовать бег физически, а не из-за каких-то игровых условностей. В том числе не стоит забывать про издаваемый ими шум. И даже если выберешься из лагеря целым и невредимым, то тебя всё равно настигнут за его пределами, рано или поздно. Тёмная Рапсодия, в силу своей опасной деятельности по отношению к прочим игрокам, обладает внушительным набором ищеек, не говоря уже об неизвестности географического положения самого лагеря. Статистика успешных побегов по сей день держится на безоговорочном нуле, хотя некоторые пытались изменить этот показатель. Безуспешно.
        Получив запрошенные материалы, юная волчица направилась к своему рабочему месту.
        Для всех ремесленных навыков требуется наличие специализированной утвари: кузнец не может работать без родимых наковален и целого набора молотов разного калибра; металлург не может переплавлять руду без горна и отливочных форм; ну а кожевник не может шить хотя бы без специальных иголок и нитей, если не учитывать прочий необходимый инструментарий. Есть некоторые собирательные навыки, для которых сполна хватит и голых рук, например «флористика», но качество и количество добываемого будет не очень.
        Дабы развернуть собственное производство, без зависимости от производственного квартала города, иначе было бы странно каждый день водить туда такую ораву пленников мимо стражи и других игроков - члены Тёмной Рапсодии умудрились организовать свой собственный «рабочий квартал», прямо в лагере. Остаётся только гадать, откуда они натаскали все эти верстаки и прочие приспособления. Основные ремёсла, которые тут можно увидеть: кузнецы, кующие исключительно оружие в силу многократно озвученных проблем рудника; ювелиры, работающие над созданием бижутерии; и кожевники, клепающие броню типа «лёгкие доспехи» для боевых единиц клана.
        Юной волчице, как прокаченному кожевнику 38-го уровня, доводится работать за специализированным швейным станком, который значительно ускоряет процесс изготовления продукции, а также даёт другие приятные бонусы. Будучи в городе и работая в мастерской, прежде чем начать пользоваться такой вещицей - потребуется поднять авторитет с мастером, потом выполнить парочку его заданий, и только тогда он может разрешить... а может не разрешить.
        Чёрт знает как тут работает местный ИИ.
        Приближаясь к своему рабочему месту, девушка заметила её - Антрею, заместителя и правую руку главы клана. Волчица сразу же приклонила колено, как того требует установленный этикет, ну прямо-таки настоящее феодальное средневековье. Будь юная дева хотя бы простым рядовым членом клана, то можно было просто слегка склонить голову, но рабы должны падать ниц.
        - Доброе утро, госпожа Антрея.
        - Встань, - когда девушка поднялась на ноги, красноволосая эльфийка продолжила, - сегодня твою утреннюю норму снижаю вдвое, но ты должна объяснить и научить его основам крафта.
        Антрея указала на рядом стоящего подростка лет пятнадцати.
        Высший эльф, с весьма надменным и, будто нарочито, напыщенным внешним видом, во всей красе демонстрируя главный недостаток расы - неконтролируемый излишний пафос. Подстать образу очень длинные прямые белокурые волосы и смазливое личико. Ростом значительно выше волчицы, примерно на три головы, и до неприличия бухенвальдского телосложения, что в его случае только подчёркивает общее впечатление типичного Высшего Эльфа, нежели имеет какое-то негативное свойство. Кажется, он и не думал наращивать объём мышц в редакторе. Сам по себе один из новичков, решил вчера вечером в одиночку отправиться в город после пробуждения, и был ожидаемо схвачен.
        Оставшись наедине, парень обратился к девушке юношеским голосом полного максимализма:
        - О моя юная наставница, чью красоту не способно затмить даже самое омрачающее выражение лица, позвольте мне представиться вам! - Склонившись подобно выигравшему турнир рыцарю, перед ликом прекрасной принцессы, продолжил, - Винсент Блоу, уроженец прекрасного города Сан-Франциско от союза полячки и датчанина, которые переехали в Соединённые Штаты Америки незадолго до моего рождения.
        Юная волчица на миг закатила глаза, но ответила:
        - Алиса. Уже изучил навык?
        Под эгидой милого детского голоска чувствуется неподдельная прожжённая жёсткость личности, красноречиво намекая на нежелание общаться в принципе, если бы не прямой приказ самого заместителя главы клана. Однако, эльфийского паренька это ничуть не смутило, он продолжил вести себя всё также легко и непринуждённо, а слова покидают его уста при сопровождении странных телодвижений, словно он выступающий на сцене Большого Театра балерин в непосредственный разгар своего соло-номера.
        - Ох, мисс Антрея выдала мне гранит знаний под названием «портняжное дело», к постижению мудрости которого я незамедлительно приступил перед отбоем. Было довольно увлекательное чтиво, но оно, почему-то, под самый конец обратилось светящимся прахом...
        - Так со всеми книгами навыков происходит, это и означает «изучить навык».
        Алиса оставалась безучастной к поведению этого молодого чело... эльфа, сложа руки на уровне своей груди, ближе к уверенной двоечке. В стремлении воссоздать внешность чародейки из прежнего Виртхейма, она пыталась практически полностью изменить свой гуманоидный облик зверолюда, который автоматически взялся с её реального образа, но столкнулась с разочаровавшим её ограничением редактора - как не бейся, ты всегда останешься самим собой. Забив в итоге на эти безрезультативные попытки, она смирилась со своей участью бегать в теле четырнадцатилетней девочки. Впрочем, не смотря на подавляющее большинство всего родного, это не помешало подкрутить определённые элементы, а некоторые детали всё-таки суметь значительно изменить. Как, например, прекрасные густые, объёмные и прямые волосы, длина которых была увеличена до ягодиц, а цвет перекрашен под цвет меха звериного начала - в серый. Также изменила цвет глаз с карих на насыщенный изумруд. Про редактирование отличительных внешних особенностей самой расы и говорить не стоит, всё на высшем уровне, но в остальном же - родное.
        Юная дева, с отличной фигурой и пропорциями для своих лет.
        Бутон цветка, который вот-вот должен раскрыться и явить миру настоящую внеземную красоту. Многие с искренним восхищением оценили это великолепие, когда она, в момент кровавого безумия на почве голода, пыталась отгрызть голову огру. Прекрасная серая волчица, которая лишь притворяется слабой и хрупкой маленькой девочкой, а на деле настоящая бестия с реально острыми зубками.
        Не меньшую роль сыграло и женское снаряжение рабов - простенькая хлопчатая туника-платье, длинною почти до колен, пояс-верёвка и плетённые из соломы сандалии. Простота и изящество, хорошо сочетающиеся с выбранным внешним видом.
        - Какой рецепт тебе выдали? - продолжила она свой расспрос.
        - Мне было поручено изготовление поясов, но... - вновь очередной театральный жест, обозначающий трагедию, - о юная дева, чья красота это великий дар богов, поведай, как же мне справиться с возложенной на плечи миссией? Будь в моих руках та книга, я бы попробовал сам вникнуть в тонкости ремесла, но...
        - Нет тут никаких тонкостей! - сказала как отрезала, при этом раздражительно махнув хвостом. - Ты рецепт изучил?!
        - Вы имеете в виду «прочитал»? Конечно же прочитал, но и он после этого обратился в прах, - и нарочито наигранно опущенная голова, финита ля комедия.
        - Ох, тяжело же наверное быть рождённым рабом пепла...
        Приложив длань к лицу и покачав головой, волчица сделала глубокий вздох, после чего принялась монотонно объяснять азы практически любого ремесла:
        - Объясняю максимально кратко и доступно, ничего сложного в крафте нет. Ремесленные навыки, изначально, учатся нулевого уровня, но это не является проблемой, особенно для созидательного ремесла, если ты сразу же получил и изучил какой-нибудь рецепт. Изучая хотя бы один рецепт, любой, профильный ремесленный навык сразу же поднимается до 1-го уровня, и не важно каким именно способом получен сам рецепт.
        Далее она подошла к швейному станку рядом со своим и продолжила:
        - Госпожа Антрея не дура, и давать тебе рецепт не по силам не стала бы, потому ты уже априори способен использовать поддержку системы. На первом уровне, из разряда создаваемой лёгкой брони, доступен пояс и наручи, на втором - шлем и накидка... э-э, не путать с грудной бронёй, на третьем - обувь, перчи и наплечники, на четвёртом - поножи, и завершается комплект 1-го тира непосредственно грудной бронёй на пятом уровне ремесленного навыка. Что бы заручиться поддержкой системы, достаточно использовать рецепт того же уровня, что и твой ремесленный навык, или уровнем ниже. В твоём случае речь об изготовлении пояса, который требует 1-й уровень навыка.
        - О-о-о, вот оно что... а что такое поддержка системы?
        - Новичок в VRMMO-играх, что ли? - она несколько опешила от заявления Винсента.
        - Моя юная и прекрасная наставница, мне никогда не доводилось играть в такие игры! Считаю, что они негативно влияют на организм человека... - и ведь не сказать, что парень шутит, он искренне верит в свои слова.
        - Откуда же ты, тогда, чёрт подери, такой счастливый нарисовался? Из рекламы кукурузных хлопьев съебался?
        - Да ну бросьте, не престало благородной даме столь вульгарно выражаться, тем более мы же в параллельный мир угодили, сама Богиня об этом глаголила... быть не может, - в глазах Винсента вспыхнул неподдельный страх, - вас не коснулось благословение Богини?!
        - Ох е-е-е-е-е-ебать как жалко-то молодого, бедолага, видать трудно тебе жилось в реальном мире, с таким-то отношением к жизни, - в очередной раз закатив глаза и недовольно махнув хвостом, Алиса глубоко вздохнула и уселась за свой станок. - Не удивлюсь, если тебя частенько били, возможно даже по голове, и возможно ногами. Давай-ка я тебе кое-что поведаю про этот мир: ты - грёбаный раб, не исключено что пепла, и не важно каков этот мир на самом деле, виртуальный или параллельный реальный, важно только насколько быстро ты освоишь продукцию 1-го тира, а в идеале доберёшься до 25-го уровня кожевничества, что бы начать осваивать 2-й тир. Чем больше ты медлишь, тем дольше остаёшься невостребованным кожевником, и как итог - с высокой вероятностью добро пожаловать на рудники, где каждый ебучий сука день сопровождается под аккомпанемент монстров, жаждущих полакомиться тобой. Поверь мне на слово, после того замеча-а-ательнейшего места текущая должность кажется настоящим мёдом.
        - Прошу простить моё невежество, моя строгая, но справедливая наставница, - эльф смиренно поклонился и уселся за своё рабочее место. - Так что же от меня требуется? И я искренне считаю, что вам не стоит использовать столь резкие слова в своей речи...
        - Обойдусь без советов, моя лексика это моё личное дело, - волчица сразу же оборвала временного ученика. - Открывай профиль персонажа и переходи на вкладку «глоссарий», там находится книга рецептов. Выбираешь «портняжное дело», переходишь в специализацию «лёгкие доспехи» и выбираешь, соответственно, 1-й тир, где и будет твой ранее распылённый на золу рецепт. В открывшемся производственном окне отображается разнообразная информация, начиная от необходимых материалов, затрачиваемого времени и прочего, и заканчивая степенью освоения рецепта. В случае отсутствия каких-либо ресурсов - топаешь на пункт раздачи, в ином случае просто клацаешь на кнопку «создать» и расслабляешься.
        - Расслабиться? Как это?
        - Молча это, система сама всё сделает, если не будешь сопротивляться.
        - Сопротивляться?... - юноша искренне не понимал о чём речь.
        - Поймёшь, когда нажмёшь на кнопку.
        - И на этом всё? Всё настолько просто? - парень вновь театрально удивился.
        - Это, конечно же, не прежний Виртхейм, но, сама по себе, реализация процесса не сильно отличается даже на фоне стандартной модели VRMMO, если говорить исключительно про вариант с поддержкой системы... ах да, ты же у нас невесть откуда попаданец.
        Винсент, молча улыбнувшись волчице, обратил взор на станок и непринуждённым движением руки вычертил символ Вермёгины. Столь же лёгкой дланью он оперативно постукивал по полупрозрачному дисплею профиля, после чего его глаза распахнулись в неподдельном удивлении. Руки, охваченные едва уловимым свечением, забегали сами собой, делая ровно то, что требовалось.
        Процесс крафта запустился.
        Неуверенные движения, но достаточно чёткие, словно он всегда знал и понимал, что и как. Кажется, будто бы он занимался изготовлением поясов на протяжении многих лет, а сейчас впервые сел после долгого перерыва, и руки просто вспоминают сам процесс. Такова суть поддержки системы. Однако... по завершении, когда предмет уже почти был готов, тот окутался красным свечением и разбился на мириады искр.
        - О боги! Неужели я сделал что-то неправильно?! - парень реально пребывал в шоке.
        В этот момент даже Алисе стало его жалко, потому она поспешила пояснить:
        - Каждый рецепт имеет начальный шанс успешного производства, повышаемый по мере освоения самого рецепта, зачастую пропорционально. В нашем конкретном случае, начальный шанс успешно скрафтить пояс составляет 40%, то есть при полном освоении это уже будет 80%. Также имеются и сторонние способы, как например вот этот станок...
        Алиса призадумалась.
        - Впрочем, он больше нацелен на скорость, поскольку для членов клана важно количество обмундирования, в целях развития своих пассивных навыков на броню. Ещё можно вспомнить об еде, но опять-таки, нам выдают преимущественно ту, которая баффает скорость производства, а не шанс на его успех. По факту, самый действенный способ - как можно скорее освоить рецепт.
        - Мне так повезло, что моим наставником назначили именно вас, юная леди!
        Винсент засиял, в сопровождении очередных театральных жестикуляций, после чего, под эффектом воодушевления, попробовал ещё раз. Второй пояс не расщепился на атомы, что несказанно обрадовало парнишку.
        - Получилось! У меня получилось!... - и тут же остыл. - Эм... что значит «бракованный»?
        - То и значит, - незамедлительно ответила Алиса, пожав плечами, - у тебя опять произошёл провал. Начнём с плохих новостей, есть два варианта развития событий на этот случай: продукт не создаётся и сразу же обращается хламом, как произошло ранее; продукт всё равно создаётся, но получает мерзкий префикс «бракованный». Бракованное изделие обладает лишь 50% эффективностью от потенциальной оригинальной величины. В силу долбанных особенностей, радуйся, что предмет вообще создался, поскольку с него можно вернуть больше материалов, чем с «хлама».
        - Возврат материалов? Наставница, не будите ли вы так любезны пояснить?
        - Бракованные изделия кидаешь вот в эту тару, вечером, вместо крафта, будешь заниматься их разбором. В том числе, где-то в недрах твоего рюкзака должен находиться «хлам» от не создавшегося пояса, его тоже потребуется разгрести. Оба этих действия позволяют возвращать в среднем до одной пятой от потраченных материалов, а также немного подкачать основной ремесленный навык, что в твоих же интересах.
        Винсент глубоко вздохнул, собрал волю в кулак и принялся к созданию очередного пояса.
        По завершению, не отвлекаясь на отдых и рассмотрение полученного предмета, он сразу же запустил новый процесс. Возможно, Алисе требовалось бы его остановить, но парень сделал это самостоятельно после пяти таких попыток, которые обернулись для него вполне конкретным результатом.
        - Хм-м-м, по итогу имеем четыре полноценных, два бракованных и один разрушенный, - резюмировала Алиса. - Это очень даже хороший результат, у большинства игроков «полноценные» и «бракованные» меняются местами, плюс-минус погрешность.
        - Значит, я не совсем безнадёжен?!
        - Во всяком случае подаёшь надежды, - справедливо заключила волчица.
        Винсент с облегчением выдохнул и наконец-то расслабился, после обернулся к девушке
        - Несколько минут назад вы говорили о «плохих новостях»... могу ли я предполагать наличие «хороших»?
        - Можешь, - та утвердительно кивнула. - В случае успешного производства всегда имеется некоторый шанс создать предмет качеством выше, а при полностью освоенном рецепте также есть вероятность создать более высококлассную продукцию, после чего предмет получает соответствующий именной модификатор.
        - Это всё как-то существенно влияет на продукт?
        - Говоря о классе производства: предмет 1-го тира с модификатором «Е», самым низшим, по характеристикам равен продукту 2-го тира без модификатора, это доказанный факт. Насколько это существенный буст - думай сам, держа в уме тот факт, что 2-й тир начинается с 25-го уровня ремесленного навыка. С качеством же всё иначе, но прибавка также видна. Однако, всё это имеет крайне малые шансы, если не отходить от стандартного набора материалов, а на эксперименты тебе не станут выделять дополнительные ресурсы. В этом лагере ты работаешь исключительно по рецепту, с минимальной творческой свободой. Потому, не стоит наивно рассчитывать на возможность создать предмет не то чтобы высокого качества, но и среднего, а про именные модификаторы можешь забыть вплоть до полного освоения рецепта.
        - Понятно, а куда класть нормальные пояса?
        - К бракованным, их ты также будешь разбирать.
        - Но зачем?! Объясните, в чём смысл? С бракованными и хламом всё понятно, но...
        - Потому что они нафиг никому не нужны! Я же говорила - сейчас ты невостребованный кожевник. И если хочешь изменить это, то разбор вещей обратно на материалы не плохой способ продолжать развитие ремесла, а возвращённая часть ресурсов благоприятно скажется на твоей дальнейшей участи. Если вдруг удастся создать пояс качеством выше «обычного», тогда клади вот в эту тару, а всё остальное - просто мусор.
        - О-о-о-о, понятно! - глаза эльфа вновь засветились, и он продолжил трудиться.
        Глядя на ушибленного парнишку пренебрежительным взглядом, Алиса непроизвольно фыркнула, но, к счастью, Винсент этого не заметил. Повернувшись лицом к своему станку, она наконец-то приступила к своей основной деятельности: нательная варварская броня 2-го тира, рецепт 29-го уровня ремесла. Она давно может создавать эту продукцию с практически максимальным шансом для любой возможной вероятности.
        Монотонная и унылая рутина.

***

48-й день месяца Матери Земли
        Позднее утро
        Луга Холресии, близ Лазурного Порта
        Он сидел в кустах, расположенных на небольшой возвышенности, и просто напевал себе под нос незатейливую песенку. В голосе не чувствовалось какого-либо волнения или напряжения, он был спокоен и собран. Ему не впервой доводится заниматься этим... впрочем, и в первый раз он не испытывал тревог.
        Я знаю точно наперёд,
        Сегодня кто-нибудь умрёт.
        Знаешь ты, что Я есть страх,
        Ведь видишь ТЫ этот мир в последний раз.
        И спуск курка большого арбалета, свист разрывного болта - горло жертвы пробито.
        В отличии от своих разрывающих собратьев, разрывные снаряды носят в своём наконечнике простенький детонатор, активируя скрытое в полом стержне взрывчатое вещество при попадании. Ни в чём не подозревающий орк был убит прямо во время прокачки на лугах Холресии, в месте, которое считается одним из самых безопасных для новичков и находится под протекцией клана СанБрозерс. Если временно опустить факт феноменальной меткости с расстояния в 150 метров, почти максимальной дистанции выстрела для большого арбалета, то товарищи орка пребывали в полном охуевании по другой причине, когда голова их мейн-танка разлетелась кровавым фейерверком.
        - Игред, говорил же тебе прекратить, иначе мозг ему взорвёшь... подумаешь по пьяни перепихнулись... зачем надо было на парня наседать... - простонал один из группы, гном.
        - Но ведь... так... не бывает... - растерянно пропищала гоблинша.
        Стоило им немного отойти от шокового состояния, как обнаружилось, что на самом-то деле орк ещё жив, но вот обильно хлещущая из вдребезги разорванного горла кровь намекает, что вскоре он реально откинется на тот свет. Может дальнобойное оружие и неэффективно на малых дистанциях из-за долгой перезарядки, но ведь оно априори не предназначено для этого. Достоинства раскрываются на расстоянии, особенно если умеешь метко стрелять, учитывая прочие факторы, влияющие на траекторию баллистики выпускаемого снаряда, а также с использованием реально дорогих, но очень действенных, боеприпасов.
        - Чистое попадание, господин Доберман, - обыденно-беспристрастно резюмировала помощница.
        Двое зверолюдов: один со звериным началом собаки, а другая зайца. Их лица не выражают каких-либо эмоций, они выполняют свою работу чисто и без лишних колебаний. Особый карательный отряд Тёмной Рапсодии, наказывающий тех участников рейда, по вине которых клан понёс определённые потери как в материальном плане, так и в плане общего авторитета и имиджа. Каждому предлагался выбор: стать одним из красных, а в случае отказа ждало либо рабство, либо смерть.
        - Ривен, показательную казнь оставляю на тебя, - спокойным голосом, не оборачиваясь, обратился к девушке-зайцу Доберман.
        - Будет исполнено, - она едва заметно склонила голову и вышла из укрытия.
        Идя к лобному месту спокойным и размеренным шагом, зверолюдка сняла со спины ножны и вытащила из них свой двуручный гросс-мессер, клинок которого словно обволакивается потоками ветра, после чего убрала ножны обратно за спину, дабы не мешались. На лице Ривен полное отсутствие каких-либо эмоций. Впереди неё самая настоящая паника. Жертвы всё ещё не понимали происходящее, а некоторые тщетно пытались остановить кровотечение товарища по группе. Первая фундаментальная ошибка большинства новичков - не выходи в открытое поле без средств первой помощи, всегда будь готов к самому ужасному, не раз спасёт жизнь. В Хайгарде увечья даже таких масштабов излечимы.
        - Эй! Ты ещё кто?! - выкрикнул один из тёмных эльфов, едва завидев Ривен.
        Это непроизвольно привлекло излишнее внимание со стороны прочих игроков, чего Тёмная Рапсодия, как правило, избегает. До сих пор они жили небольшими набегами на небольшие группы, и потому никому не могло взбрести в голову нечто подобное - представители ПК-сообщества нападают на игроков в зоне, где огромная орава игроков, способных задавить их количеством.
        Но...
        - Пришла по ваши души, - без тени сомнения ответила зверолюдка.
        Возможно ребята и смогли бы успешно защититься, но девушка перешла в наступление сразу же после своих слов. Обратившемуся к ней тёмному эльфу она тут же вспорола артерии отличным рубящим ударом по шее, который, к её счастью, оказался ещё и критическим. Не теряя ни секунды, девушка сразу же перевела взгляд на новую цель, гнома, и выставила меч перед собой рукоятью вверх.
        Рывок.
        Гном кубарем покатился назад, но это не важно, ведь в действительности она добралась до человека, который помогал умирающему орку не отправиться бороздить реку мёртвых. Тот отреагировал на опасность и успешно парировал атаку Ривен, но и его гладиус не достиг цели - девушка молниеносно переместилась к нему за спину, применив один из защитных боевых навыков системного уклонения, что позволило избежать последствия негативного эффекта от отбитой атаки. Далее последовала серия другого боевого навыка, многоударника «линейное пронзание». Этого мало для полноценного убийства, но достаточно, чтобы жертва запаниковала.
        Свист арбалетного болта.
        Один из зевак, что качался неподалёку, решил вписаться за совершенно незнакомых ему игроков. За что и схлопотал разрывной снаряд прямо в глаз, когда подошёл к зверолюдке сзади и уже занёс свою киянку над её головой. Доберман не мешал Ривен вершить казнь, но прикрывал от подобных паладинов. Полоснув в развороте горе-заступника по шее, девушка вернулась к своей изначальной миссии - она продолжила показательную бойню или, вернее сказать, кровавую баню. Она блистала словно валькирия, жадно вгрызаясь в своих противников и мастерски избегая их атаки.
        У ребят не было ни единого шанса против неё.
        Разобравшись и оставив лишь надгробья, она подошла к доживающему свои считанные секунды орку, присела на колено и взглянула ему прямо в глаза, полных ужаса.
        - Тебе ведь говорили, что Тёмная Рапсодия не терпит отказа... - безучастно сказала она, наблюдая за его немыми предсмертными криками.
        И он развоплотился на мириады серебряных искр.
        Собрав пожитки ушедших в иной мир, она вернулась к своему командиру, и они вместе отправились обратно в лагерь.

***

48-й день месяца Матери Земли
        Около часа дня, согласно представлению реального времени
        Лагерь клана «Тёмная Рапсодия»
        На протяжении всей утренней смены Алиса не переставала поглядывать за несколько ушибленным на голову высшим эльфом, Винсентом Блоу. Она всё ещё не понимает, что именно вызывает раздражение при виде этого типа, но одно она уяснила точно - он не от мира сего. Возможно, это и помогает ему успешно справляться с изготовлением поясов.
        Как она успела убедиться, неоднократно проверяя свою теорию, каждый раз вверяясь поддержке системы - число успешных производств будет строго равняться шансу успеха, если брать выборку из сотни продуктов. Пусть ты хоть трижды профессионалом, но систему не обойдёшь. Лишь переходя на так называемый динамический крафт, где требуется всё делать вручную, сбрасываются системные ограничения, а от самой системы поступает исключительно информация в соответствии с развитостью навыка и накопленным знаниям по матчасти.
        Видя, как Винсенту удаётся несколько превзойти результат для своего уровня, эльф, скорее всего, периодически занимается изготовлением вручную, даже не осознавая этого. Когда из раза в раз запускаешь один и тот же процесс, то это довольно частое явление, поскольку иногда машинально приступаешь к работе, забыв нажать заветную кнопку. Зачастую, для новичков это оборачивается полнейшим провалом... но не в случае эльфа.
        БООООООМ!!!!.... БОООООООМ!!!!..... БООООООМ!!!!!....

«Звонок» на двухчасовой отдых.
        Если бы не наличие показателя усталости, который, накапливаясь, негативно влияет на практически все действия, в том числе и на ремёсла, то работать рабам до самого заката не просыхая. Пусть юной волчице и снизили утреннюю норму, но она так привыкла к вполне конкретному темпу работы, что сделала свою обычную. В некотором роде это позволит ей претендовать на дополнительные «плюшки» при необходимости, например запросить дополнительную порцию еды.
        Объяснив подопечному о дальнейших действиях: взять обе тары, отнести их на склад, разгрузить и вернуть обратно на место рядом со станком - они оба последовали этому алгоритму. Далее, в принципе, рабы вольны в своих действиях, если не идёт речь о попытке сбежать или нечто подобном.
        Обед подаётся в последние тридцать минут отдыха, дабы не растрачивать эффект от еды впустую. Кто-то из рабов собирается в группы и проводит это время за настольными играми, в основном за картами, ибо их проще всего было сделать. Кто-то просто спит эти полтора часа. А для Алисы, лёгкая и непринуждённая прогулка является самым лучшим отдыхом, потому она отправилась бродить по улочкам относительно нового сектора.
        Изначально весь лагерь представлял собой скопище палаток, как самое простейшее, что можно было сделать. Алиса успела застать только конец той эпохи. В дальнейшем, с развитием уровня клановых архитекторов, лагерь постепенно преображается - начали появляться небольшие постройки из дерева и камня, а также запустился основательный процесс терраморфинга, с параллельным возведением укреплений по новому периметру намечающегося чисто игрового поселения. Удивительно, насколько сильно игрок может влиять на окружающий мир и взаимодействовать с ним. В играх не столь часто можно встретить подобную свободу действий, если вообще встретишь.
        Стоит также отметить, что клановые архитекторы, с каждым новым днём, набивают свою руку.
        Бесцельно бродя по новоиспечённым тропинкам и пиная мелкие камешки на пути, Алиса всё никак не могла прекратить думать о своём подопечном. Он очень странный... и почему Антрея привела его лично? Обычно такие поручения выполняет кто-то из её свиты...
        - ...а ну отвалили, мрази!
        Где-то со стороны раздался милый женский голос, но по некоторым причинам пропитан неистовым пренебрежением и яростью.
        - Вы хлядите какая нидотроха!
        Это мужской голос, точнее юношеский, с довольно странным акцентом.
        - А ну-ка, братцы, держите-ка её хрепче, - донёсся второй юношеский голос.
        Аккуратно выглянув из-за угла одного из строящихся домов, перед Алисой раскинулась следующая картина маслом: трое молодых парней, лесные эльфы с довольно уверенной комплекцией тела, которой могут позавидовать даже некоторые нордлинги, пытаются связать одну единственную девушку, и явно не просто так, а с вполне очевидной целью.
        Она была действительно хорошенькой.
        Милое личико, пусть и с излишне серьёзным взглядом. Стройная и женственная, с великолепной для своего юного возраста фигурой, внешне не сильно старше Алисы. Жестковатые на вид белоснежные волосы средней длины, убранные в хвост, с основанием ближе к макушке, оставляя небольшие пряди в виде счёсанной вправо чёлки. По характерным внешним атрибутам - эта девушка из расы зверолюдов, где в качестве звериного начала ни то заяц, ни то кролик. Даже сам чёрт ногу сломит, прежде чем разберёт истинную разницу между ними. Пребывает она чуть ли не в неглиже, по крайней мере такая ассоциация возникает от обмотанной вокруг торса ткани, прикрывая тело от грудей до бедренной части ног, почти до самых колен.
        Скорее всего эта ткань играет роль полотенца, и по всей видимости - девушка принимала ванну, о чём свидетельствует её слегка мокрый вид. Да и инцидент развернулся возле новостройки, которая является местной баней для женской половины членов Тёмной Рапсодии среднего звена. На самом деле весьма типичная картина, когда члены клана начинают развлекаться с очередной «игрушкой» далеко не в уединённом месте. Всё же новый сектор лагеря нельзя назвать словосочетанием «уединённое место», многие здания тут всё ещё строятся и народу предостаточно.
        Окружившие девушку-зайца эльфы, несмотря на всю их комплекцию, самые обычные юноши пубертатного периода, коих тысячи по всему миру. На лицо явный недотрах галактических масштабов, если они решили изнасиловать не рабыню, а одного из соратников. Нет сомнений в том, что эта девушка-заяц одна из красных - элегантный, но в тоже время внушительный по размерам меч в левой руке красноречиво на то намекает. Не свяжи парни её верёвками, яки профессионалы щибари, мигом бы расстались со своими головами. Впрочем, держащую меч руку удерживали аж двое, пока третий пытался выхватить этот самый меч, и наконец-то связать последнюю конечность девушки.
        - ....какого? - непроизвольно вырвалось с уст Алисы.
        Все четверо обратили на неё внимание.
        - О, хлядите, а нишо так пташка припархала к нам!
        От похотливых взглядов ребят Алиса была готова вывернуться наизнанку, а рефлексы требовали броситься в бега. Вот только она прекрасно знает свои права, пусть и является рабыней.
        Несомненно, в прошлом имелись проблемы на почве плохого поведения, но сейчас - Алиса является одним из самых прокаченных ремесленников, который открыл большую часть рецептов 2-го тира, а также способного использовать динамический крафт в целях более частого изготовления продукции повышенного класса и качества. Незаменимых нет, она это прекрасно знает, но на текущий момент её навык высоко ценится, и потому среди обычных членов клана Алису даже пальцем не смеют трогать, а перед ней совершенно точно не офицеры. Максимум приближённые, раз уж рискнули изнасиловать соратника, однако, даже так, смело идут на юг семимильными шагами.
        Выражение лица одного из них резко стало недовольным:
        - О-о-о... мне не нравится её взхляд, пошо она так смотрит на нас?
        Запрятав панику под маской свиборга, Алиса взглянула на них как на самое настоящее смердящее говно, отбросов общества, что в том числе выразила словами:
        - Потому что вижу перед собой трёх мудаков, могущих нападать на одну единственную девушку лишь силами своей гейской компашки.
        - Шот не понял, бессмертная шоле? - удивился один из эльфов, пока другие пребывали в некотором подобии ступора. - Пошом такая дерзкая то? За базар отвечаешь?
        Юноша уже было направлялся в сторону Алисы, а та оскалилась:
        - Как и положено тупому сперматоксикознику пубертатного периода, ты не способен трезво оценивать ситуацию. Каждый хуй стоит и зорко озирается, в поисках своей добычи, вот только мозгов у него нет, и от того не осознаёт самого главного - а самое главное здесь и сейчас то, что на твоём перстне выгравирована надпись, говорящая о твоём обычном статусе среди членов Тёмной Рапсодии, а на моём, не смотря на то что я рабыня, выгравирована надпись КЛАНОВОГО ремесленника.
        Парнишка резко остановился.
        Перстни - один из предметов бижутерии, который не даёт каких-либо параметров изначально. Их можно зачаровать, но основное функциональное назначение кроется в другом, клановые перстни определяют принадлежность к клану, а также способны отображать статус разумного в этом самом клане, если данная функция включена. Рабы принимаются в состав также как и все прочие участники, просто переносятся в специально созданную для них касту, однако, привилегированные ремесленники-рабы становятся именно клановыми крафтерами. Если их тронут, то как минимум придётся иметь дело с Антреей, а в худшем случае - с самим Хэллризингом, ибо рукастые ремесленники на вес золота.
        Ребята замешкались.
        Неловкое молчание нарушил свист меча, который с отчётливым звуком лопающейся верёвки вонзился в спину одного из юношей. Тот сперва не понял, взглянул на торчащее из солнечного сплетения остриё окровавленного клинка, прифигел, присвистнул, и уже только после этого завопил что было мочи, стоило осознать произошедшее. Его жизни, пока что, ничего не угрожает, всё-таки этот мир имеет очень много игровых условностей, пусть и походит внешне на реальный, однако, чисто на эмоциональном уровне это задевает.
        Товарищи пострадавшего резко отпрыгнули от агрессивно настроенной зверолюдки.
        - Валите отсюда по-хорошему, пока не прибила... уёбки... - грозно процедила она сквозь зубы, смачно пнув жертву ногой в спину, вынимая тем самым из его плоти свой меч.
        До чуваков посыл дошёл сразу же, повторять не пришлось.
        - А шорт с вами обеими... - раздосадовано пробормотал тот, кто начал катить телегу на Алису. По всей видимости он является главарём этой шоблы, - пошли найдём себе более сошных и менее ахрессивных самошек.
        Прихватив своего раненного собрата, всё трое как можно скорее ретировались.
        Проводя их взглядом до полного скрытия в дебрях строящихся домов, девушка-заяц продолжала держать меч наготове. В какой-то момент Алисе показалось, что остриё направлено прямо на неё... но это не более чем показалось. Несостоявшаяся жертва изнасилования убрала оружие в ножны и слегка улыбнулась, вполне дружелюбно. Алиса наконец-то смогла глубоко выдохнуть, как гора с плеч. Ноги тряслись будто сейчас 6-ти бальное землетрясение, если не больше. План сработал, но была и вероятность провала... хорошо, что тут и речи быть не может о системной поддержке.
        - Спасибо тебе, конечно, но впредь советую так не делать... довольно рискованно, и не знаешь кого можешь во враги нажить, - поблагодарила Алису девушка-заяц.
        - Я думала, что члены клана равны между собой в статусе... разве нет? Почему они хотели вас изнасиловать?
        Визави едва уловимо усмехнулась:
        - Стыдно о таком говорить, но изначально я была «игрушкой».
        - А? - Алису будто морозной водой облили. - Разве это возможно?
        - Не всем рабам дают такой шанс, но вполне возможно. Ты, как я поняла, получила статус кланового ремесленника, а ведь это можно считать значительным повышением. По сути, рабом ты считаешься формально, у тебя есть шанс стать полноправным членом клана.
        - Понятно...
        - Те три сперматоксикозника уже давно пускают слюни на меня, и сегодня я, как никогда, была близка к фиаско, застали врасплох, стоило немного расслабиться. Потому, если могу чем-нибудь помочь, то не стесняйся - говори, не люблю в должниках ходить. Только... без фанатизма, пожалуйста, я не волшебница и не всемогущий джин.
        - Как стать полноправным членом клана? Но, мне не для себя, а для подруги... - Алиса пала ниц перед ногами зверолюдки. - Прошу вас, расскажите, как ей выбраться из стана игрушек!...
        - Вот как... - девушка-заяц призадумалась, потом кивнула. - Хорошо, для начала я попробую узнать что-нибудь на сей счёт, и о результате сообщу вечером. Где тебя можно будет найти?
        - Среди швейных станков, я кожевница.
        - Тогда буду дожидаться тебя возле склада, негоже отвлекать ремесленника от работы.
        - Спасибо вам...
        - ... я ещё ничего не сделала.
        Глава VIII
        - Высокопочтенный Господин Ляо Гуан’Мин, - обратилась к тому одна из соблазнительных дроу его свиты, - нижайше прошу простить меня за то, что отвлекаю вас от очень важной работы, но...
        Завершив наложение очередных чар, человек нежно взглянул на спутницу:
        - В чём дело, моя дорогая? - и отложил заговорённый огнём клинок в сторону.
        Тройственный союз «Великая Поднебесная», состоящий из трёх крупных кланов азиатского кластера, бывших как в прежнем Виртхейме, так и возродившихся тут, в Хайгарде, принимает активное участие в освоении новых территорий, на что требуются колоссальные вложения как реальных средств, так и времени. Клан «Нефритовый Дракон», как и ранее, состоит преимущественно из ремесленников, потому является главным снабженцем всего союза, и от них напрямую зависит львиная доля всей мощи объединения. Бесспорно, профессиональный игрок способен отважно сражаться даже будучи в одних трусах, но надели такого высококлассным и качественным снаряжением - такая боевая единица будет стоить многих аналогичных голодранцев.
        На плечи Ляо Гуан’Мина и его товарища Хао Юй’Луна, как на одних из самых прокаченных и рукастых зачарователей, возлагаются большие надежды. Огромная ответственность, поскольку именно зачарованные предметы ставят последний довод в любом возникшем споре. В реальном мире они, как это принято называть, являются золотой молодёжью, но не абы какие, а с очень хорошими связями. Потому, достаточно стремительно выбились вперёд на фоне прочих избранников, стартовавших вместе с ними.
        - Мне, конечно же, всё ещё не хватает опытности, но разве тот низконравственный варвар не позволяет себе лишнего? - высказалась она, пренебрежительно глядя в сторону нордлинга.
        Всего лишь очередной новичок, желающий причаститься к таинству элегантного ремесла.
        Однако, стоило Гуан’Мину лишь завидеть того в сопровождении зятя мастера, как в недрах головного мозга что-то очень опасно кольнуло, а феноменальная чуйка, ещё ни разу не подводившая его, обдала нервную систему неподдельной тревогой. Он до сих пор не понимает, с чего вдруг это произошло. С виду обычный варвар без способностей, даже простейшие чары открыть не в силах. Максимально тривиальный зачарователь, которому если и заниматься этим красивым ремеслом, то суждено жить на подачках от системы.
        Он внимательно пригляделся.
        Изначально норд просто неподвижно стоял возле верстака, а потом вынул из недр рюкзака одноручный меч Склепа Пробуждения, также известный как «гладиус». Простой предмет обычного качества, до характеристик которого кузнецы его клана, время от времени, дотягиваются за счёт именных модификаторов. Поместив оружие на центр стола, нордлинг активировал свою «руническую руку» и принялся совершать пассы необходимых манипуляций, уже окутывая меч яйцеобразным барьером и заставляя его левитировать над столешницей.
        - Что за идиот, он решил угробить свой меч? - прокомментировал увиденное Хао Юй’Лун.
        Не смотря на это, оба ощутили дуновение перемен в действиях нордлинга.
        Без лишних колебаний тот взял малый камень душ с достаточно ярким содержимым, переместил в чертоги загличенного предмета, нанёс странные незнакомые руны ближе к гарде (а они оба достаточно хорошо освоились в руническом языке) и начал совершать обводку ртутным раствором, после чего приступил к одному из реально сложных этапов - непосредственной настройке исходящей мощности закладываемых чар. Заморачиваться с расположением формул нордлингу не потребовалось, весь КПД «энергии души» отдаётся под одно единственное воздействие, а это может значить только одно.
        И это «одно» категорически не нравится как Гуан’Мину, так и его товарищу Юй’Луну.
        Будучи настоящими профессионалами своего ремесла без всякого преувеличения, они моментально смекнули и прекрасно осознали, КАКИЕ именно чары нордлинг открывает, и, судя по всему, идёт к успеху. Движения точны и равномерны, не ювелирны, но достаточны, что бы по ошибке можно было принять их как охваченных поддержкой системы. На текущем этапе развития этого более чем достаточно.
        - Да это же...!!!
        - Если у него получится, то это будет слишком нагло... - недовольно высказался Юй’Лун.
        Заговорённые чары время от времени открываются в ходе испытания мастера, для самого мастера это сигнал о наличии определённого таланта даже в случае провального процесса. Гуан’Мин и Юй’Лун также были одарены, сумев высвободить из чертог своего стремящегося к перфекционизму разума заговор на огонь и свет соответственно. Девушек в свою свиту, они, также отбирают по результатам пройденного теста, а не по принципу «давалки», как ошибочно считают многие конкуренты или просто злые языки.
        Иными словами - все присутствующие поняли, к чему идёт дело, ибо все через это проходили.
        Решившись уже сорваться с места и насильно прервать процесс, на пути встал сам мастер Хотен.
        - Конкуренция, - начал он вещать своим низким тембром, - я уважительно отношусь к её самым разным и отчаянным проявлениям, но я категорически не потерплю такого хамства, как намеренное препятствование процессу прохождения выданного мной испытания. Если не хотите вернуться на первый этаж, то соизвольте не мешать этому парнишке делать то, что он делает.
        Слова мастера возымели моментальный эффект.
        Гуан’Мин и Юй’Лун прекрасно осведомлены об отношении мастера к избранникам, в частности в вопросах конкуренции. Ему откровенно насрать, но всё что касается фаринборгцев - его задевает. По всей видимости испытание также имеет отношение к местным... к самому Хотену. Очередная полезная информация в их копилку знаний.
        Однако, за столь дерзкий удар по гордыне кто-то должен будет ответить.
        Каждый раз, когда кто-то проходит испытание мастера посредством открытия заговорённых чар, этих двоих откровенно триггерит, и очередному юному дарованию, без сарказма сказанных слов, они житья не дают.
        Нордлинг, тем временем, перешёл к финальному этапу, за которым наблюдала вся мастерская.
        Местные уже привыкли, каждый раз с интересом поглядывая на избранников в подобных ситуациях. Независимо от итогового результата - это всегда отлично зрелище. Коренные жители, таким образом, проникаются симпатией и снисходительностью, начиная оказывать хоть какое-то уважение... во всяком случае по первости, пока не узнают личность лучше. Ведь не все из пришельцев адекватны, даже если смогли.
        Финальный этап всегда был и есть самый сложный.
        Так называемый «шифр кудесника», определяющий плетение, конструкт и контур как самих закладываемых чар, так и конечную мощность всего комплекса с его вариантами взаимодействия с потенциальным пользователем модифицированного предмета. Огромное множество самых разных вариантов и комбинаций, где надо выбрать крайне ограниченное число элементов и активировать их правильным ресурсом - воистину геморройная процессия, от чего по-настоящему хороших зачарователей среди игроков крайне мало. Многие просто не могут работать на таком уровне восприятия, предпочитая слепо полагаться на поддержку системы. Но нордлинг уверенно справляется с поставленной задачей, пусть и рискуя своим драгоценным оружием.
        Мастер, с удовольствием созерцая ход работы и одобрительно кивая в такт действиям испытуемого, сделался довольным в лице, ведь независимо от конечного результата - провала или успеха - задание пройдено, формула в любом случае выучится.
        - Правда, было бы лучше оставить это всё в пределах Чертога Воплощений, а не претворять в материальную форму, - пробормотал он себе под нос.
        Совершив финальные правки в полученной пульсирующей конструкции и высвободив по ней энергию заточённой ранее души, контуры пентаграмм верстака зашипели от напряжения, обильно выделяя диффузии энергии.
        Вспышка света.
        Тёмно-фиолетовый вихрь на уровне гарды, всасывая в клинок всю эфемерную материю из окружающего пространства, начал активно вырисовывать на щеке клинка нематериальные руны. Ещё один всплеск мистической силы на фоне почти закатившегося за горизонт солнца, и всё закончилось - клинок пылает отчётливыми тёмно-фиолетовыми эманациями, а нордлинг, пребывая в искреннем ошеломлении и с глазами полного удивления, осматривает его свойства и не верит в происходящее.

***
        Сразу по завершении процесса зачарования, вернее через некоторое время пребывания мною в состоянии откровенного охуевания с полученного результата, мастер Хотен позвал в свой кабинет для дальнейшего разговора. На этом моменте в голове послышался едва уловимый звук, говорящий о том, что более сундук мастера мне не доступен, а все одолженные ресурсы из моего мира зазеркалья чудесным образом возвратились к владельцу.
        Интересно, а будь у меня воровской навык - смогли бы они изъяться?
        Впрочем, это не столь важно, пока что, куда важнее то, что взгляды тех двоих напыщенных павлинов, как и их свиты, красноречивее всяких язвительных слов. Ребята явно ведут нездоровую конкуренцию, а со стороны мастера это ни как не порицается, что в куда большей степени характеризует самого мастера, нежели что-то говорит об этих двух.
        С ними и так всё ясно.
        Очутившись в чертогах личного кабинета на 3-м этаже мастерской, Хотен, даже не спрашивая, начал заваривать чай на две персоны, используя две массивные кружки минимум на пол литра. Не имею ничего против, в реальном мире у меня такая же, и я не понимаю людей, которые пьют чай из нечто более мелкого. Это же сколько времени тратится на постоянную беготню к чайнику?
        Большие кружки рулят.
        Однако, всё это ни как не отменяет того факта, что по рукам до сих пор гуляет основательный такой мандраж, а мозг продолжает отказываться верить в происходящее - я, чёрт подери, смог зачаровать предмет при динамическом крафте, используя формулу не какого-то 0-го или 1-го уровня, а самого что ни на есть, мать его, 10-го!
        КАК?!
        В очередной раз взглянув в производственное окно формулы чар, в частности на графу успешного наложения, размышления подобного характера начали терзать меня ещё сильнее прежнего. Это же на сколько поганое будущее готовит мне мисс Фортуна, если при шансе, априори равном «10%», с учётом отрицательной разницы между моим текущим уровнем ремесла по отношению к чарам - наложение прошло успешно. Не верю я в искреннюю любовь этой дамочки, наши отношения очень натянутые ещё со времён моего рождения в реальном мире...
        - До сих пор не веришь в произошедшее? - мастер прекрасно видел мои внутренние тревоги, чёртов сканер.
        - Врать не буду, я в панике.
        - В этом нет ничего удивительного, ведь нордлинги обделены магическим потенциалом, который необходим в нашем ремесле.
        Как и думал, недостаток расы проявляется не только в качестве начального запаса маны, но и несёт в себе ещё целое множество самых разных подводных камней в придачу. Поневоле вновь задумываешься о целесообразности вступления в гильдию чародеев, ведь проблемы могут возникнуть и там. Выбрал полноценного вояку - вот и воюй, нечего лезть в столь благородное дело своими поганенькими ручонками.
        - Однако, - мастер тут же вставил дополнительную ремарку, скрасив акцентировку глубиной своего голоса, - наличие хорошего магического потенциала, в отличии от тех же чародеев, не является обязательным условием для кудесника. Оно требовательно исключительно для ортодоксальной магии, а мы, кудесники, используем иной подход, пусть и получаем, при прочих равных, тот же результат с несколько большими затратами.
        После этого чай наконец-то соизволил завариться, и мастер протянул мне здоровенную посудину, которую я с благодарностью принял. Как только он уселся в своё царское кресло, мы приподняли кружки и отпили божественного напитка. Ароматный букет чая настолько насыщен и богат, что в такие моменты ещё сильнее осознаёшь всю дерьмовость подаваемого в трактире чая. Да чего уж тут лукавить, даже столовая Собора Двенадцати, по совместительству являющаяся для меня чуть ли не эталоном в сравнении, начала резко сдавать свои позиции в личном рейтинге.
        Тем временем, мастер продолжил свою мысль:
        - Ты не первый нордлинг, который успешно справился с этим заданием, и уж точно не только нордлинги имеют плохо развитый магический потенциал. Огры, орки, гномы... много кто из твоих собратьев по призыву, без явных предпосылок к владению магии, смогли справиться с поставленным мною заданием. Кто-то лучше, кто-то хуже, но справились. Есть такие банальные вещи как: упорство, упрямство и вера, а также банальное воображение. Всё это позволяет нивелировать возникшую пропасть между возможностями, и, порою, у некоторых одно из упомянутых качеств откровенно зашкаливает.
        - Что вы этим хотите сказать?
        - Ты когда-нибудь видел шамана, накладывающего зачарование на свои тотемы?
        - Разве такое возможно? Не противоречит ли это основе ремесла? - я несколько опешил.
        Мастер улыбнулся.
        - Я ведь говорил тебе в самом начале - невозможных вещей нет, есть только цепи сознания, запрещающие что-либо сделать. Хорошенько запомни эти слова, ведь в них заключается суть любого творческого начала, да и не только. Благодаря правильному эмоциональному настрою ты смог окунуться в те самые чертоги.
        - Вы имеете в виду про то, каким образом мне удалось открыть формулу выше себя уровнем?
        - Именно. Среди рахманов это называется Чертогом Воплощений, таящегося где-то на просторах зазеркалья души каждого из нас. Просто некая удобная визуализация собственного творческого начала. А вот среди твоих сородичей зовётся «режимом конструктора».
        - ?...
        - Стоит признать, довольно говорящее название дали твои собратья, отображает главное назначение чертога без лишних слов. Однако, тебе будет полезно знать на будущее две вещи: воплощать можно как материально, так и воображаемо. Во втором случае тебе потребуется много магической энергии для модуляции абстрактного процесса и расчёта конечного предполагаемого результата, тем самым творя и открывая новые вещи без реальных капиталовложений.
        - Звучит интересно, но в чём тут подвох? - «ибо слишком удобно», но этого я не сказал.
        - Во-первых, такие вещи продолжают не существовать, ты их не создаёшь взаправду, ты лишь моделируешь их процесс создания. Во-вторых, сразу же по завершении модуляции и расчёта результата, когда ты получаешь конкретный итог изысканий, твой разум испытает сильную усталость, которая также отразится на твоём теле, а при незначительном недостатке магической энергии ты вырубишься крепким сном на пару часов. Разбудить такого спящего невозможно. И чем сильнее будет недостаток в энергии, тем на более длительный период ты будешь вырубаться. Потому, будь аккуратнее, вещица не из безопасных.
        - Мастер, как мне вновь открыть этот конструктор? Ранее это вышло случайно...
        - Нет никаких случайностей, парень! Есть крайне маловероятные события, который, так или иначе, порою случаются! Пусть и неосознанно, но ты смог войти в правильную кондицию, это адамантовый факт. Постарайся вспомнить все те ощущения и чувство восприятия мира, и тогда сможешь вновь окунуться в свой Чертог Воплощений. Со временем освоишься, главное - просто практиковаться.
        - Этот конструктор распространяется на любое ремесло?
        - Чертог Воплощений распространяется на всякое созидательное начало, не только ремесло.
        Более откровенного намёка и не придумать, потому мы просто сделали по парочке больших глотков.
        - Но помни об ещё одном важном моменте - не стоит слепо тянуться к звёздам, иногда лучше просто остановиться и довольствоваться тем, что уже имеешь. Иначе, рискуешь потерять всё.
        - Что вы этим хотите сказать?
        - Мироздание странная штука, преподносит нам так много интересных вещей, но чем сильнее разрыв между твоими собственными возможностей и теми, каковыми они должны быть - всякий успех неизбежно стремится к нулю. Естественно, всегда есть вероятность возникновения крайне нереального события, но ты рискуешь погрязнуть в тернистых долинах на пути к самосовершенствованию, ведь у этой жестокой сущности нет предела, она бесконечна, и в конечном итоге ты разочаруешься в себе самом. И кто знает, что произойдёт далее.
        - Можно задать ещё один вопрос?
        - Спрашивай, можно и не только один, - ответил мастер, хорошенько так отпив чаю.
        - Мы, в зачаровании, реально используем души живых существ?...
        Не отрываясь от распития божественного напитка, мастер всё же глянул на меня одним глазом:
        - Тебя это задевает?
        Я обыденно выдохнул:
        - Не знаю, меня трудно назвать святым, а вернее - вообще невозможно, однако, в ходе прохождения теста я загубил с десяток ни в чём не повинных душ. Как мне кажется, это не совсем правильно... чисто по-человечески, да и конец какой-то нелепый выходит. Пасть жертвой криворукого норда... такой себе финал.
        - Этот вопрос мне задают редко, - мастер одобрительно кивнул. - Не беспокойся, с ними ничего плохого не произошло. Сейчас они уже вернулись в прежнее русло круговорота душ, взяв ранее лишь короткую паузу на своём пути... ну, или длинную. Это уже зависит от того, какой именно камень ты использовал.
        От таких слов на собственной душе сразу как-то полегчало.
        - Тогда, что касается успешного зачарования?
        - А в чём принципиальная разница с тем же камнем душ? Изменилось только вместилище, а генерируемая душой энергия идёт на поддержание работоспособности плетения чар, а не рассеивается впустую.
        Во всей этой домашней, тихой и непринуждённой атмосфере, я получил ещё множество других полезных наставлений от мастера. Не только по руническому делу, но и по созиданию в целом. Не важно что ты делаешь и чем занимаешься, ты в первую очередь - творец, а уже потом ремесленник. Под конец разговора мне было предложено выбрать две начальные формулы из категории «фрагментарных чар». Не задумываясь взял самые ходовые на игровом рынке: чары на здоровье и ману, являющихся чарами для брони, бижутерии и стигм.
        Конкретные величины не указаны, ибо всё это зависит от огромного множества факторов.
        В общем, потребуется выявлять опытным путём.
        Особняком стоят заговорённые чары - они, в целом, накладываются на всё что угодно, но в зависимости от модифицируемого предмета требуется использовать ПРАВИЛЬНУЮ формулу. Например, то, что я отрыл, применимо исключительно к оружию или щитам. Броню и прочие предметы ею заговорить невозможно, необходимо открыть дополнительные формулы, специально под них.
        Название одно, а эффект разный...
        Касательно остального, мастер предложил мне следующее: он отдаёт ремесленную книгу за пол цены в беспроцентную рассрочку, что составляет 7 больших бронзовых слитка, но выплатить стоимость надо за оговоренный срок. Это позволяет мне сохранить количество бесплатных книг на отметке «3». Такое щедрое предложение мастер предлагает всем, кто прошёл его суровый тест. Хорошенько пораскинув мозгами, я решил согласиться, и теперь в течение 30-ти местных суток обязуюсь выплатить установленную сумму, а также - сразу же приобрёл набор юного зачарователя, выкупив тот самый, что ранее выдавался во временное пользование.
        Есть у меня определённый идефикс на этот счёт.
        Обошёлся наборчик в 1 средний медный слиток, но отдал я его в эквиваленте малых, что опустошило мои запасы на 40 ММС... либо надо распродать некоторые предметы, либо пойти зарабатывать на луга.
        Так или иначе, в трактир я возвращался довольным как слон.

***
        Возвратившись во временное убежище, трактир «Строптивая кобыла», меня ждала довольно подозрительная картина: Ариин, на пару с Лорэль, очень мило беседуют с Гиппархом, периодически посмеиваясь над рассказываемыми им историями. И ладно бы будь всё просто так как есть, вот только истории слышатся мне до боли знакомыми.
        Я подозрительно прищурился.
        - Гляжу, представлять вас уже не требуется? - незаметно подсел за их столик.
        - Оу! - слегка вскрикнули девчата, не ожидая моего столь внезапного появления.
        - Это хоть и не вежливо, но не ту ли самую офигительную историю я уловил краем уха? - обратился к улыбающемуся старичку.
        - Её самую, - с ехидным оскалом ответил тот.
        Засранец.
        Цепочка заданий, за которую выдавался таинственный камень с коловратом на одной из его сторон, ничего сверх экстравагантного из себя не представляла, просто в период отсутствия гайдов и прочих мануалов, когда народ только-только начал изучать очередную нововведённую «фичу», эти задания породили не одно множество крайне глупых, но смешных, историй. Героями одной из таких сказок были два нерадивых студента-танка, я и Пашка, и события тех дней предпочитаю не вспоминать... и крайне ненавижу, когда Гиппарх начинает трендеть об этом при любом удобном случае!
        - Пенсия, тебе заняться больше нечем?
        - Так ведь замечательная же история! Чего начинаешь-то?
        - Поддерживаю, это ведь надо было так умудриться зажечь на том задании, - лицо Ариин, и без того достаточно озорное, уже опасно приближалось к достижению апогея.
        Я вновь взглянул на неё тем самым взглядом:
        - Что-то опять эльфятины захотелось, к чему бы это... не подскажешь?
        - Понятия не имею о чём ты, - только и развела что руками.
        Лишь одна Лорэль смогла успокоиться и сидела с искренне извиняющимся видом, хоть один адекватный человек в этой компашке нашёлся... вернее сказать фалумша... короче, гуманоид. В тот же момент к нашему столу препархала миниатюрная девочка-официантка. Решил ограничиться одной водой. К моему счастью она бесплатна. После того ароматного чая, не смотря на все мои крайне заниженные требования в продуктах питания, я ещё не скоро смогу испить чего-то другого среди подобного семейства напитков.
        - Ты про кусочек чёрного хлеба забыл, ах да, он же за деньги, - прокомментировал Гиппарх, породив очередную волну несдерживаемого смеха в его и Ариин исполнении.
        - Злые вы, вот уйду от вас.
        - Да ладно тебе, прям посмеяться нельзя! - упрекнула меня Ариин, продолжая безмолвно угорать. - Да и товарищ твой на редкость хороший рассказчик, не хуже Нерина уж точно.
        - Не удивлюсь, если рассказывать байки - общий внесистемный навык стариков, - буркнул я.
        - А вот сейчас обидно было, я может и стар, но полон сил!
        - Да кто бы сомневался...
        - Кстати, - образ угорающего Гиппарха сменился обратно на классического, - я чего пришёл-то сюда, желания поучаствовать в турнире не имеешь?
        - Турнир?... - сорок пять градусов в исполнении Ариин.
        Эх, ну понеслась:
        - Речь о торжественном турнире, - начал я вещать менторским тоном, с крайне пофигистичным выражением лица, - который приурочен к окончательному приходу всех избранников Судьбы в земли Хайгарда, то есть новых игроков больше не будет. Стартует мероприятие через десять дней, и участие может принять любой, кто вступит в гильдию бойцов и наберёт определённое количество баллов арены в рейтинговых боях.
        - Смотрю, время зря не терял, уже успел побывать в гильдии?
        - И там побывал, и в гильдии чародеев тоже, и даже ремесло успел изучить.
        - И что же ты выбрал? - подала свой заинтересованный голос доселе молчавшая Лорэль.
        - Руническое дело... что-о-о?...
        Очередная волна смеха, на этот раз угорали все трое...
        Ну не говнюки ли? А если я ранимая личность?
        - Госпаде, Норлан, ты решил сегодня обстоятельно поотжигать? - не унималась тёмно-эльфийскя бестия, держась за живот обеими руками. Видя такое чудо фальшивой детской невинности, можно предположить, что она с радостью бы и по полу покаталась, будь такая возможность, - может тебя всё-таки подменили сегодня утром?
        - Чтобы такая скупая личность, как ты, взялась за столь затратное ремесло - согласен, тебя подменили, - вторил словам эльфийки Гиппарх, многозначительно кивая головой и почёсывая подбородок.
        Можно было бы и обидеться, но в этот момент прибыл мой заказ...
        Ну как заказ, кружка с обычной водой, это позволило обратить внимание на наличие уже накопленных четырёх единиц грёбаной ярости. Вальяжно-невозмутимо отпив прохладненькой водицы, явно «из под крана», под концентрированным взглядом всех троих раскрыл окно профиля и материализовал гладиус. Взгляды резко сменились с угорающего типажа на вопросительный. Меч, тем временем, благополучно приземлился на центр стола.
        - И что это значит? - спросил Гиппарх.
        - А ты вытащи клинок хотя бы немного, - ответил я с дьявольским оскалом на лице.
        Старичок нахмурился, попытался просверлить во мне дыру своими криповыми глазами, но в итоге всё же взялся за рукоять меча и, с некоторым усердием, вытащил его из ножен примерно на семь сантиметров.
        - Ну и? - вновь поинтересовался он.
        Вместо ответа, я, всё также сохраняя дьявольскую улыбку, просто потянулся к триумфальному гладиусу. Как только пальцы моей руки плавно соприкоснулись с его рукоятью, в области гарды тут же засияли фиолетовые руны, а клинок принялся источать едва заметное марево. Стоило основательно взять меч в руки, как он сразу же залился эманациями таинственной энергии, пока не скрыл клинок в недрах ножен.
        Нечего остальным завсегдатаям трактира глядеть на такое.
        - Хм, интересно, - мужик сразу же стал серьёзным, завидев это.
        - Ого, действительно впечатляет, - согласилась Лорэль.
        - Блин, так ты не шутил что ли?... - а озорная бестия на своей волне.
        Стоило мне убрать оружие обратно в рюкзак, как Гиппарх всё таким же серьёзным тоном:
        - Но я серьёзно, руническое дело одно из самых затратных ремёсел, а также многие ресурсы, до сих пор, оставляют за собой лишь вопросы о местах своей добычи. И уж, тем более, тебе необходимо будет выходить в поля для сбора, кхм, душ зверей, либо покупать камни с уже пойманными. Стоит ли говорить, что такое удовольствие стоит дороже самого драгоценного камня раз эдак в три-четыре, поскольку заклинание не 100% ловит, и приходится повозиться.
        - Знаю.
        - Как скажешь, - тот поднял руки вверх и откинулся на спинку стула.
        - Погодите-ка, в зачаровании используются души живых существ? - вклинилась эльфийка.
        - А что тебя смущает? - наигранно-удивлённо спросил я.
        - Но ведь... души... эм...
        - Что-то не припомню я, как в прежнем Виртхейме на этот счёт кто-то возникал.
        - Норлан! Серьёзно! Может этот мир и имеет игровые условности, но мы явно не в игре.
        Ещё некоторое время просто глядя друг на друга, абы как ещё искры не забегали от спонтанно возникшего напряжения, а Лорэль даже надумывала вмешаться, я - случайно хрюкнул. Нет, мне прекрасно понятна мотивация Ариин, самого смутило использование душ, стоило только взглянуть на всё под иным углом. Однако, я реально не удержался, глядя на столь серьёзную озорную бестию, которая априори не способна выглядеть серьёзно.
        - Что? - профессиональные сорок пять градусов.
        - Не сцы, если базироваться на словах мастера, то все эти души лишь на некоторое время выпадают из естественного круговорота. Конкретно с ними ничего такого не происходит. В момент провального зачарования душа возвращается в прежнее русло, а если повезло - пребывает где-то в абстракции твоего снаряжения, а не исчезает.
        - Всё равно как-то это жестоко, - пробормотала Лорэль.
        - Тут уж ничего не поделать, - пришёл на помощь старичок, - всё равно что рассуждать об мясе, которое мы употребляем в пишу, убивая животных.
        - И то верно, - Ариин серьёзно так призадумалась, глядя куда-то в сторону и закусив большой палец правой руки.
        - Тогда, раз уж с этим вопросом разобрались, - Гиппарх перевёл тему в прежнее русло, - перейдём к тому, ради чего я сюда пришёл. На турнире будут групповые сражения. Я хотел бы тебя завербовать. Отборочный этап, который покажет достоин ли ты участвовать в мероприятии или нет, является сольным, то есть предстоит сражаться «один на один», однако, пробиться гораздо проще, нежели поступить в российский университет, то есть максимально легко.
        - С чего бы?
        - При текущем показателе «онлайна» живых, как бы это ни было очевидным в нашем положении, не так много желающих участвовать в ПВП, даже зная о безопасности оной в пределах арены. Некоторые и вовсе не видят в этом смысла, кроме как если сражаться на потеху коренным жителям, а про трудности взаимоотношений с ними, надеюсь, говорить не стоит. Те игроки считают подобное довольно оскорбительным, не желая видеть реальной пользы.
        - А реальная польза в награде?
        - Она самая, а также в развитии боевых навыков, если они есть в наличии.
        - Разве этим не на северных территориях занимаются?
        - Этим занимаются везде и всегда, но арена позволяет сбрасывать с себя моральные ограничители и выжиматься на максимум. Как думаешь, у кого больше шансов выжить на более серьёзных территориях: у того, кто в тепличных условиях всё время крабит исключительно примитивное зверьё, или того, кто часто зависает на арене с непредсказуемым противником и пытается выживать до последнего?
        - Глупый вопрос.
        - Риторический вопрос, поскольку ответ естественно очевиден. Столкнись ты хотя бы с элитным монстром, чей поведенческий алгоритм способен меняться в зависимости от ситуации самым необычным образом, и лучше будет уносить ноги сразу, и это я не говорю про что-то более серьёзное. Общими усилиями игрового комьюнити был сделан вывод о том, что монстры, звери и все прочие обитатели этого мира - также способны развиваться.
        - Даже на безопасных северных лугах?
        - Верно, фундаментальной разницы нет, просто на тех лугах игроками всё вырезается в промышленных масштабах, местная живность не успевает развиться до вменяемых высот. Однако, тем же игрокам из первой волны, а также ещё нескольким после них, пришлось крайне туго на начальном этапе, потому что банальный кролик был в состоянии надавать сказочных лещей. Сейчас схожая ситуация творится на более продвинутых территориях, куда не ступала нога игрока, ведь местные не особо-то геноцидят всё живое, а живность сама по себе в разы суровее априори.
        - Боюсь представить, что творится возле Мрачного Замка.
        - Эта тема уже для отдельного теорикрафтинга, вернёмся к нашим баранам: каждая команда формируется из трёх участников, от чего претендентов на турнир, в конечном итоге, требуется приличное количество. Иначе, есть риск окончания мероприятия незадолго с момента его начала. Порог вхождения очень низок.
        - Понял, кто третий?
        - Птолемей.
        Знакомый никнейм, очередной товарищ по гильдии из прежнего Виртхейма, и если не изменяет память - светлый эльф, рейнджер. Думаю, тут он пошёл по тому же пути, ибо очень сильно обожает средневековое стрелковое оружие, в частности лук. Следовательно, наша потенциальная команда состоит из двух бойцов ближнего боя, кинжалы для Гиппарха священны, и одного бойца дальней аргументации, скорее всего с большим луком в зубах. Мне же уготована роль танка, к гадалке не ходи. Надо бы подробнее изучить доступный для арены арсенал снаряжения, а значит завтра, в обязательном порядке, иду на луга Холресии собирать необходимые ресурсы для вступления в гильдию.
        - Принято, если всё пройдёт гладко, то уже завтра вступлю в гильдию бойцов, - оповестил старичка о своих планах.
        - Могу подсобить в некоторых книгах, чтобы ты быстрее набрал мощи для арены.
        - Нет, спасибо.
        - Совершенно не похоже на Норлана, - вновь подала голос молчаливая фалумша.
        Блин, я может и скупой любитель халявы, но даже у меня есть своя... игровая честь.
        - Может заболел? - Ариин протянулась через стол и, с выражением искреннего беспокойства, приложила тыльную часть ладони к моему лбу.
        - Я здоров! - вспылил на ровном месте, отмахнувшись от эльфийки.
        Как же меня заколебал этот каламбур.
        - Знаешь, Норлан, ты очень хреновый игрок в покер, - старичок сверлил взглядом не хуже, чем надоедливый соседский перфоратор бедную стену. - Давай колись, что уже успел надыбать за всё это время.
        Немного подумав, я открыл окно профиля на вкладке рюкзака, выбрал раздел банка (примечание: доступен исключительно просмотр, без возможности какого-либо физического изъятия или наоборот) и, проведя ещё пару манипуляций с интерфейсом, отправил в сторону Гиппарха эфемерную весточку, а также, “прикола” ради, отправил ещё кое-что отдельно.
        Тот принял виртуальное сообщение и открыл его на своём дисплее.
        Знал бы кто, скольких ментальных сил и потрёпанных нервов мне стоила реорганизация всех своих вещей. По итогу, в бесплатных ячейках банка разместил только самое тяжёлое, в том числе если такой вес достигается общим количеством одинаковых предметов в стеке. Потому, выписка со склада, как мне кажется, наиболее щадящая для восприятия. Там содержится преимущественно всё то, что требуется для начальных шагов в руническом деле, возможно ещё и инженерном.
        К слову сказать, очередное полезное наблюдение - в нашем собственном рюкзаке нет такого понятия, как «ограничение стека», один и тот же предмет может скапливаться в ячейке хоть до посинения, главное за рамки грузоподъёмности не выходить, либо эта величина невероятно огромна, а вот на банковские ячейки это правило не работает. Логика тут очевидна, ведь банк хранит вещи не в сферическом коне в вакууме, как это делает наш волшебный рюкзак, а на реально существующих складах, которые имеют свойство конечного объёма. В следствии чего, при реорганизации потребовалось учесть и этот момент, а также немного потратиться на временное расширение лимита хранимого в банке веса.
        В ближайшие дни надо обязательно слить часть ресурсов на прокачку ремесла, ибо дерзко улыбающийся перевес в 54% ехидно говорит: «это только начало, лол». Надо бы ещё завтра отдать некоторую часть материалов в пользу города, гулять - так по полной и с размахом.
        Гиппарх внимательно ознакомился с информацией.
        - В рюкзаке примерно такая же вакханалия? - неожиданно удивлённо протянул он.
        - Типа того.
        И вот наступил тот самый момент «икс», когда старик перешёл к рассмотрению второй весточки. Глаза бывалого то и дело постепенно расширялись и, достигнув своего апогея, взглянули на меня с красноречиво вопросительным выражением.
        - Не спрашивай откуда у меня эта хрень, - сразу же выдал я с серьёзной миной на лице. - Однако, если тебе что-то известно про эти «метаморфозы», то был бы признателен, если объяснишь.
        - Честно? Понятия не имею.
        Облом.
        Явно сделав некоторые заметки в блокноте, тот закрыл профиль.
        - Эй, что за секретики! - Ариин крайне недовольно надула губки.
        Гиппарх пояснил:
        - Скажем так, этот парнишка действительно может позволить себе достаточно быстро развить зачарку до актуального уровня, а откуда дровишки - уже его личное дело. Меньше знаешь, лучше спишь.
        Точнее и не скажешь, да. Мне бы не повредил здоровый сон.
        - Кстати об этом, - продолжил я эстафету, обращаясь к тёмно-эльфийской бестии, - именно об этом я и хотел поговорить с тобой, и очень хорошо, что Лорэль уже тут.
        - И чего же ты удумал, м-м-м?
        Ариин, демонстративно сложив руки на уровне своей прекрасной пышноватой груди и закрыв глаза, обиженно смотрела куда-то в сторону. Хоть Лорэль взглянула с неподдельным интересом, оторвавшись от умиротворённого процесса распития местного травяного чая.
        - Развить зачарование могу, но только при условии постоянных поставок предметов для этого самого зачарования. В мастерской кудесников конкуренции хоть отбавляй, потому я хочу самым наинаглейшим и эгоистичным образом устроить монополию на ваши вещи. Вы ведь всё ещё делаете 1-й тир?
        - Пока что да, рецепты 2-го тира станут доступны по достижении 25-го уровня, - ответила Лорэль.
        - У меня так же, - подала голосок наигранно обиженная эльфийка.
        - В таком случае, могу ли я попросить вас не продавать всё то, что вы сделаете в дальнейшем? Завтрашнего дня мне как раз хватит, чтобы разобраться со вступительными заданиями в гильдии бойцов и чародеев, а после засяду за зачарку ваших предметов, нон-стопом. Потом уже и на рынок толкать можно, по слегка завышенной цене, прибыль с продаж целиком и полностью ваша. Сейчас меня интересует только быстрая раскачка.
        - Очень нагло, но окей, - фыркнула Ариин, вздёрнув нос чуть повыше, а в прищуренных глазках отчётливо сверкала меркантильность всеми мыслимыми и немыслимыми цветами.
        - Я тоже не против, - согласилась Лорэль.
        Отлично, всё складывается как я и хотел, осталось завербовать ещё Рафаила и дело в шляпе. Суммарного количества изготовляемых ими предметов за один день хватит сполна, чтобы организовать приток новых чистеньких от зачарований вещей. В дополнение к этому имеются ещё вещички крыс-мутантов, которые также можно пустить на дело. Если за пару дней я смогу хотя бы приблизиться к 10-му уровню, то всё будет великолепно, а если достигну его - и вовсе идеально. Однако, финальная цель быстрой прокачки является 20-й, ради чар восполнения...
        При достижении 10-го надо бы перезаключить контракт, ибо потребуется прибыль.
        - Кстати, вы случаем не в курсе, как там дела у Рафаила?
        - На его продукцию тоже решил устроить монополию? - съехидничала эльфийка.
        - Само собой, грешно упускать такую возможность.
        - Он, вроде бы, поднял свою ювелирку до 7-го уровня, параллельно занимается ещё гильдией чародеев, - ответила Лорэль. - Но ночует уже не здесь.
        - А где?
        - Вступил в небольшой клан ремесленников, куда, собственно, в том числе вступил и Нерин. У них имеется небольшой клановый домик в квартале частных предприятий.
        - Ясно, попробую завтра выловить в мастерской.
        - Гляжу ты возвращаешься к своему привычному задротскому образу жизни? - подначил старичок.
        - Ну а что ещё остаётся делать?
        - Вот с таким настроем и продолжай, - сказал он, вставая из-за стола. - Завтра вечером загляну сюда, расскажешь как всё прошло с гильдией, а я пока что возвращаюсь на базу.
        - Не рановато ли?
        - Лидер кое-что удумала с этим турниром, придётся посетить офицерский брифинг.
        - «Удумала»? Ваш лидер - женщина?
        - Эй, парень, ты имеешь что-то против женщин-лидеров? - Ариин угрожающе указала на меня вилкой, с насаженной на неё кусочком картофеля.
        - Воу! - я поднял руки вверх от созерцания столь грозного оружия массового поражения. - Просто стало интересно, ну что ты начинаешь то...
        - В клане, по факту, три лидера, - Гиппарх будто и не заметил возникший “конфликт”, - ты должен знать их по прежнему Виртхейму: Мэигвенна, Роз и Савонар. Верховодили гильдией «Эмеральд Флурри», которая, как ты можешь помнить, подгребла под себя половину всех замков континента.
        - Да, этих ребят трудно не знать, - согласился я, даже Ариин угомонилась, поняв о ком идёт речь.
        - Тут, кстати, свой клан они назвали точно так же, и амбиции всё так же высоки. В общем, бывай, завтра жду хорошие известия, - старичок улыбнулся, помахав рукой, и направился на выход.
        Коллективно сопроводив его взглядом, Ариин, не смеющая перебивать разговор как только услышала достаточно знаменитые никнеймы и название одной из влиятельных гильдий прежнего Виртхейма, наконец-то подала голос, когда стрёмный на вид мужичок-альбинос пересёк черту порога и вышел за пределы заведения:
        - Опасные же у тебя знакомые, однако...
        - Да я и сам в шоке, если честно...
        Допивая кружку воды, мои мысли вернулись обратно в задротское русло.
        - Кстати, а нашего зелённого флориста не видали?
        - Он-то тебе зачем? - удивилась эльфийская бестия.
        - Скорее всего, что-то задумал и на его счёт, - задумчиво обронила Лорэль, допивая кружечку адекватного по своему качеству травяного чая.
        Как выяснилось, незадолго до моей “пропажи” в недрах катакомб, Лорэль самый настоящий чаеголик, и просто так впарить ей откровенное дерьмо не получится. Поневоле вспоминаются стереотипы об англичанах и их любви к чаю... да и в истории были забавные моменты на этой почве.
        - Товарищ секретарь, возьмите ещё кружечку чая да съешьте пышных булочек, - ответил я.
        - Если тебе действительно нужен Гру’Гак, то он сейчас на третьем этаже в семнадцатой комнате, - сказала Ариин. - И если уж на то пошло, то он тоже искал тебя, просил заглянуть к нему, когда вернёшься.
        - Погодь, он тоже остановился в этом трактире? - я несказанно удивился.
        - Почти все новички стремятся сюда, - рассмеялась эльфийка, - владелец даже подумывает расширять свой бизнес и открывать ещё одно здание неподалёку.
        - Ну раз так обстоят дела, то пойду прямо сейчас, имеется к нему дело...
        - Опять решил бросить бедных и хрупких дам в одиночестве? - угрожающе прищурилась Ариин, облокотившись о столешницу левой рукой, а правой уперевшись кулаком о колено аки японский мафиози какой.
        Если этих двух дам назвать бедными можно... и то встаёт ещё вопрос, в каком именно смысле, то хрупкими они точно не являются. Даже Ариин, при всей своей стройной комплекции тела, не тянет на такое определение. Мне оставалось только застыть и, хлопая глазками, смотреть на дерзко зубоскалющуюся тёмную эльфийку. Шаг влево, шаг вправо - расстрел на месте. Видя моё поведение, девчата в унисон расхохотались.
        Когда их отпустило, то Лорэль пояснила:
        - Сегодня мастер по кузнечному делу подарил мне небольшой презент, пару бочонков эля. Вот решили, вместе с Ариин, закатить небольшую пирушку, и ты с Гру’Гаком тоже приглашены.
        - А остальные?
        - Рафаила и Нерина мы звали, но они извинились и сказали, что не смогут прийти, - дерзко встряла бестия. - Так что топай за орком и зови его сюда!
        - Будет исполнено, mein fraulein! - встав в постройке «смирно» и отсалютовав как истинный эсэсовец, я отправился в комнату орка солдатским шагом... как мне казалось на тот момент.
        Интерлюдия II

48-й день месяца Матери Земли
        Глубокий вечер
        Лагерь клана «Тёмная Рапсодия»
        Завершив свою послеобеденную норму, невзирая на наличие тормозящего элемента в лице высшего эльфа Винсента Блоу, Алиса потянулась, глубоко вздохнула и принялась сворачивать деятельность. Видя, как подопечный всё ещё сидит и старательно разбирает бедные пояса на их составляющие, окликнула его:
        - Эй, ушибленный, на сегодня хватит, пора нести всё накрафченное на склад.
        Тот отреагировал необычайно обычно, пусть и в своей театральной манере:
        - Но мне предстоит разобрать ещё так много поясов...
        - Солнце уже зашло за горизонт, скоро появятся первые звёзды, а с их приходом - отбой. Впрочем, если у тебя нет желания ужинать, то можешь оставаться тут, но дополнительной кармы не словишь. Проверенно. Только зря еды лишишься.
        Кажется, парень действительно проголодался, поскольку слова оказали видимое воздействие.
        - Ох, тогда не стоит испытывать судьбу лишний раз, - с этими словами Винсент также начал сворачиваться.
        Как и в дневной перерыв, они отнесли всё изготовленное на склад, где ответственный член клана распределил полученные вещи в соответствии с установленной инструкцией и выдал каждому по соответствующему талону на еду. Впрочем, в случае Винсента речь шла о количестве возращённых материалов.
        На выходе обоих уже поджидала та самая девушка-заяц.
        - Вечера доброго, - поприветствовала она.
        - И вам, госпожа... - поклонилась Алиса и поняла, что не знает имени собеседницы.
        - Ривен, - улыбнулась та, видя замешательство серой волчицы.
        - Воистину, этот вечер чудесен! - а Винсент, уже как обычно, на своей неведомой волне, но, как и Алиса, также учтиво поклонился.
        Ривен, окинув обоих пристальным взглядом, вдруг резко стала серьёзной:
        - Предлагаю закончить эту ненужную формальность и перейти к делу. Твоя просьба, Алиса, чисто теоретически осуществима, но... есть очень серьёзная проблема: твоих заслуг перед кланом ни кто не отрицает, однако, этого катастрофически недостаточно для того, что бы твоей подруге был дарован ШАНС изменить свой социальный статус. Надо реально впечатлить Хэллризинга чем-нибудь принципиально новым.
        Серая волчица заметно погрустнела.
        - Но ведь я... как ремесленник... только и могу что “удивлять” новыми рецептами...
        - Понимаю, и потому я попыталась донести эту же мысль до лидера, - тяжело вздохнула Ривен. - Он сразу же пояснил, что не стоит воспринимать его слова буквально. Вот только понятия не имею, как ещё интерпретировать их. Есть соображения?
        Алиса, немного поколебавшись, заявила более чем уверенно:
        - Есть одна вещица, которая, думаю, может заинтересовать Хэллризинга, как... лидера крупного игрового сообщества.
        - Хорошо, в таком случае ты отправляешься со мной.
        Алиса бросила взгляд на подопечного:
        - Дорогу до бараков найдёшь? Не заблудишься? - несколько устало спросила она.
        - Не беспокойтесь, моя справедливая наставница, - юноша отвесил очень даже солидный поклон.

***
        Главный шатёр, за последнее время, очень сильно преобразился.
        Нынче это уже не тривиальная большая палатка, а самое настоящее здание из серого камня и массивными опорными деревянными балками. Размеры не сказать что огромны, скромные, но при тщательном рассмотрении вопроса - вполне достойны, разгуляться есть где, и даже с запасом. Внутренняя часть представляет собой одно единое помещение. Скажем так, можно обратиться к якобы историческим фильмам или сериалам про северные народы, взять за образец главную лачугу их поселения, с большим общим залом, и возвести всё это в рамки более классического фентезийного средневековья, с поправкой на то, что выполняется руками игроков со своей особой фантазией.
        Вот полученное - и есть нынешний главный «шатёр», который теперь «здание».
        Внутри весьма просторного и хорошо освещаемого зала собралось порядка половины из старшего офицерского состава, они же бригадиры, что довольно редкое явление. По всей видимости тут буквально пару минут назад закончилось какое-то очень важное совещание.
        Если немного углубиться в местную иерархию, то самым главным, естественно, является глава клана, далее идёт его заместитель, и уже после - бригадиры, у которых в подчинении находятся лидеры так называемых конст-пати, являющихся средним звеном. Все прочие относятся к категории низшего звена, хотя и имеют свою собственную внутреннюю иерархию, в дебри которой окунаться не имеет смысла. Важным из этого можно выделить, что каждый бригадир, а также заместитель, по своей сути являются представителем собственной внутриклановой фракции, нечто схожее с системой конст-пати, только возведённое в более глобальные масштабы.
        Каждый из них отвечает за конкретные задачи и поставленные перед ними цели.
        Изначально может показаться, что построение не шибко стабильное, и судя по рассказам рабов-старожил это привело как-то к внутренним разногласиям, поставив под угрозу существование самого клана. Однако, та проблема была оперативно устранена главой клана собственноручно, с последующей реорганизацией сообщества.
        Большинство собравшихся из «высшего сословия» Алисе незнакомы, но некоторых она прекрасно знает в лицо, поскольку частенько создаёт для них заказное снаряжение, когда клановые крафтеры заняты заказами других. Прокаченный ремесленник как ни как, при должном подходе она способна создать не только предмет с модификатором мастерства «E», но также и «D», ценность которого, сейчас, более чем запредельна, а если ещё и качеством выше обычного выйдет - считай заполучил настоящий артефакт.
        Естественно, первым делом этикет, потому Алиса сразу же пала ниц.
        - Ну здравствуй, малышка Алиса, - донёсся со стороны, после недолгой паузы, размеренный и спокойный голос сидящего, на неком подобии массивного трона, нордлинга.
        От этого северного человека всегда исходит невидимая внесистемная аура мощи, заставляющая трепетать перед своим носителем, а также давящая на сознание всех рядом стоящих, когда тот говорит, в том числе придавая взгляду ещё больший вес.
        К счастью для неё, сейчас Хэллризинг пребывает в хорошем расположении духа.
        - Говорят, что у тебя есть ко мне одна просьба, - продолжил он, - а также есть что предложить взамен. Я готов выслушать тебя, но только из-за того, что это донесение исходит от одного из доверенных соратников.
        В тот же миг Антрея едва заметно цокнула.
        - Поведай, чего же ты хочешь? - Хэллризинг притворился, что не заметил.
        - Пожалуйста, позвольте моей подруге стать вашим соратником....
        - Кто она сейчас?
        - .... игрушка....
        - Исключено, - категорично заявил глава клана, - игрушкам не стать в один ряд с нами.
        Тут же подскочила девушка-заяц:
        - Но ведь я тоже была игрушкой, и мне дозволили пройти испытание.
        - Ривен, твоё виртуозное владение мечом всегда было на виду, расточительно оставлять такой талант в развлекательной индустрии. Эй, малышка Алиса, как зовут твою подругу?
        - Догма... - проронила та.
        - Не слышу, говори громче.
        - Догма, господин!
        - Понятия не имею кто это! - взмахнул он руками. - Каждый раз, когда мы кого-то берём в плен и порабощаем, перспективные кадры видны ещё издалека. Например, когда мы наткнулись на тебя, Ривен, то ты в одиночку вырезала троих моих ребят, имея на тот момент в своём арсенале простенький тренировочный деревянный меч полуторного типа, без брони, в обносках склепа и с одним единственным пассивным навыком в наличии, на мечи. Чёрт подери, тут и ежу понятно, что тебе не долго светило развлекать народ в курятнике.
        После он вновь обратился к серой волчице:
        - А твоя подруга, чем она выделяется?
        - Она отличный саппорт, специализирующийся на исцелении группы...
        - Допустим, кадр реально ценный, а как это проверить?
        После недолгой паузы Хэллризинг продолжил:
        - Взять хоть твой случай, малышка Алиса. Скажи мне кто-нибудь о твоих выдающихся навыках в кожевничестве, буквально пол месяца назад, то я бы этого нахала просто вышвырнул. Однако, сейчас не приходится в подобном сомневаться, поскольку ты доказала это своим делом. Так как нам проверить навыки твоей подруги? Специализированных заклинаний лечения в гильдии чародеев нет, а «кристаллы исцеления» достаются по ежедневкам от собора, в довольно скромных объёмах, от чего мы чаще прибегаем к помощи алхимических зелий по причине большей доступности. Может это жестоко и отвратительно, но про банальные человеческие потребности также забывать нельзя - ребятам требуется как-то сбрасывать накопившийся стресс, а проблем амурного содержания в клане я не потерплю.
        Алиса уже готова была расплакаться, но в дело вновь вмешалась Ривен:
        - Господин, прошу вас рассмотреть запрос в порядке исключения.
        - И с какой такой стати? - тут же пикировала Антрея.
        - Как минимум по той, что Алиса привилегированный ремесленник, а просит за подругу, а не себя.
        Красноволосая эльфийка саркастично усмехнулась:
        - В таком случае нам придётся рассматривать, в порядке исключения, просьбы всех остальных привилегированных ремесленников-рабов. Либо всем, либо никому, или ты хочешь сказать, что Алиса в этом отношении отличается даже среди них?
        - Насколько мне известно, - парировала девушка-заяц, - практически половину рецептов 2-го тира открыла именно Алиса, а не они, в частности и самый первый, до которого она дошла ещё будучи на руднике...
        - ...и потому мы позволили ей вернуться к кожевникам, - безучастно вставил Хэллризинг, - забыв про её отчаянную попытку прогрызть голову одному из надзирателей. Парень теперь спать по ночам не может, кошмары снятся.
        Словесное сражение между Антреей и Ривен, с периодическими вставками от Хэллризинга, продолжалось ещё чёрт знает сколько, но видимого результата на горизонте не предвиделось. Алису всё сильнее и сильнее поглощали негативные эмоции, но, собрав волю в кулак, она решилась на очередной отчаянный шаг.
        - Технология изготовления редкого снаряжения, - громко и уверенно заявила она.
        Гробовая тишина.
        - Алиса, - протянула Антрея, - за такие шутки можно и поплатиться.
        Серая волчица проглотила подступивший к горлу ком и продолжила:
        - Госпожа Антрея, и в мыслях не было шутить. Каждую ночь, после отбоя, я сижу в режиме ремесленного конструктора и занимаюсь абстрактной модуляцией, расследуя и изучая новые комбинации для создания новых вещей, а также оптимизируя и улучшая уже существующие процессы. Благодаря этому, при наличии соответствующих материалов, я могу часто создавать предметы с модификатором «E», и время от времени с «D».
        - О как? - красноволосая эльфийка искренне удивилась от такого откровения.
        - Не мне вам говорить о возможностях конструктора, ведь вы, как один из профессиональных алхимиков среди не только клана, но и всех игроков в целом, прекрасно понимаете невероятные возможности так называемого Чертога Воплощений. Благодаря ему всегда есть возможность открывать новые рецепты без надобности покупать их у мастеров, однако, вместе с тем конструктор позволяет постигать знания в самых различных областях...
        Её было не остановить.
        Алиса знает, что заместитель главы клана прекрасно её понимает, ведь та действительно один из самых топовых алхимиков среди игроков. Заполучила она этот статус благодаря активному использованию ремесленного конструктора, в котором сотворила множество разнообразных зелий и много чего другого.
        - Покажи, - приказал лидер, вставая со своего трона и подходя к серой волчице.
        Быстро вычертив знак и открыв окно профиля, волчица зашла в раздел знаний, собрала воедино всю собранную об процессе крафта информацию, и в качестве приложения добавила из ремесленной книги вчерашний получившийся результат: абстрактный рецепт пояса 2-го тира, которому соответствует редкое качество. Это особый тип рецептов, которые потенциально имеют шанс стать полноценными и, соответственно, стать изученными, если их продукт удастся воплотить реально, а не воображаемо. Собственно, воображаемо они уже созданы, раз уж имеются в наличии.
        - Хм... - Хэллризинг глядел на это с неподдельным интересом.
        Антрея также взглянула и слегка присвистнула, а остальным офицерам, не смотря на распираемый интерес, дисциплина и гнетущая аура лидера не позволяли сорваться с места, дабы тоже взглянуть на новое чудо мира.
        Не упуская момент, Алиса продолжила нападение:
        - Как видите, рецепт на пояс 2-го тира редкого качества, который можно изготовить двумя способами: создать с нуля или перековать аналогичный предмет высокого качества. Если взглянуть на вот этот график, то очевидно, что второй вариант наиболее предпочтительнее, поскольку имеет больший шанс на успех. В том числе, если для оригинального рецепта необходим 25-й уровень материнского навыка, то для крафта редкого снаряжения требуется уже 29-й уровень специализации, именно её...
        Глава клана взмахом руки намекнул рабыне замолчать, после чего вставил своё слово:
        - Основной посыл понятен, как и твоя попытка саморекламы. Сейчас меня интересует другой вопрос, а именно: в чём фундаментальная разница между снаряжением высокого и редкого качества? Можешь говорить.
        - Модернизация структуры.
        - И в чём же проявляется модернизация структуры?
        Алисе не нашлось что сказать, а волчьи ушки опустились.
        - Выходит, ты и сама не знаешь?
        - Что бы это узнать, мне требуется воспроизвести реальный процесс изготовления... абстрактная модель не даёт конкретной информации, а лишь указывает на наличие ветвистого древа структуры предмета. Взору ремесленника открывается «геном» вещи, с узлами которого можно производить различные манипуляции...
        - Геном у обычного неодушевлённого предмета? На солнце перегрелась? - правая бровь Хэллризинга удивлённо приподнялась.
        - Понимаю, звучит как полнейшее безумие, однако мы находимся в мире, который независимо от своего происхождения, позволяет подобное. Обычная игровая механика или нетривиальная магия, но только так можно создать предмет редкого качества. Вторгаясь в область «генома» воплощаемого предмета, он перестаёт быть обычным, выходя за свои естественные пределы.
        - Судя по твоим выкладкам, мероприятие выглядит не очень оптимистично.
        Алиса грустно выдохнула.
        - Если использовать метод перековки, то вероятность не сказать что низка, на большее всё равно не придётся рассчитывать. Только специальные верстаки могут помочь, теоретически. И естественно, что в ходе перековки с предмета слетят все усиления и прочие модификации, поскольку, по факту, получаем новый предмет.
        - Иными словами, ты хочешь, что бы тебе выдали не просто пояс 2-го тира, а непосредственно пояс высокого качества, который имеет серьёзные шансы быть сломанным в процессе перековки. Я правильно тебя понял?
        - Да... - и уши волчицы окончательно припечатало к голове.
        Нависла очередная тишина.
        Остальные присутствующие не вмешивались в разговор, даже Антрея, хотя у последней и имеются вопросы. Прерывать тишину ни кто не решался, ибо понимали всю парадоксальность ситуации - необходимые предметы имеются, но они на вес золота, если фигурально выражаться. Клан имеет в наличии множество предметов 2-го тира с модификатором «E», что и без того возносит их существенно, но вот с качеством всё труднее: преимущественно оно обычного, немного среднего и крайне в малом количестве высокого.
        Зачарователи пока что не умеют повышать качество предмета магическим путём.
        Иными словами - что бы появился необходимый предмет для перековки, кто-то из офицеров должен рискнуть своим собственным поясом, а в противном случае: требуется идти на риск создавать с нуля априори редкий предмет, что очень затратно по ресурсам, а также имеет крайне скромный шанс успеха. На текущем этапе развития.
        - Я готов дать свой пояс, - тишину нарушил один из бригадиров.
        На сцену вышел стройный зверолюд, всегда бродящий в обличии антропоморфного пса.
        Тот самый.
        Бригадир отряда особого назначения, господин Доберман собственной персоной.
        К слову сказать, если судить по внешности, то порода его собачьего звериного начала соответствует никнейму, что иронично, хотя и не исключён вариант целенаправленного расчёта. Из снаряжения одет в максимально простого на вид полный комплект лёгкой брони, без излишней вычурности и со своей определённой строгостью. Больше смахивает на ориентацию скрытности в поле, о чём также характерно рассказывает широкий безрукавный плащ поверх, с довольно глубоким капюшоном, который, впрочем, на текущий момент убран назад. Из образа выделяются только высокие коричневые сапоги на шнуровке, с отворотами, толстой подошвой и металлической набивкой на носках. На широком поясе, под правую руку, расположился изогнутый клинок, который частенько обзывается незнающими игроками как «катана», хотя и зовётся на деле иначе, а под левую, закреплённое незамысловатым крючком, боевое лассо. За спиной, судя по очертаниям просторного плаща, можно предположить наличие большого арбалета, оперативно выхватить который не составит труда в случае надобности.
        Знающие в определённой степени этого зверолюда - уверены в том, что арбалет всегда на взводе (от чего удивительно, как статистика случайных убийств или ранений собственной задницы держится на нуле), а также ещё где-то на теле собаколюда припасены два кинжала, отравленных, и метательные ножи, также не блещущие чистотой своего лезвия.
        В очень узких кругах данная собачья личность заслуженно носит звание: «ну ты и пидр...», говоря не об сексуальной ориентации, а отсылая к его подлым поступкам. Выйти один на один означает если не схлопоченный разрывной болт прямо в лоб, то как минимум совершенно точно какой-нибудь эффект отравления, и ладно бы просто на урон - нет, этот засранец применяет нестандартные яды, которые не наносят здоровью прямой вред, но активно помогают «катане» этот самый вред нанести в колоссальных объёмах, чаще не совместимых с жизнью.
        Говоря простым языком - опасен на любой дистанции.
        Хэллризинг по-доброму усмехнулся:
        - Доберман, друг мой, опять решил выручить её?
        - На самом деле подумываю забрать её в свою фракцию, - размеренно и спокойно сказал зверолюд.
        - Стоп-стоп-стоп, а это уже откровенная наглость.
        Хэллризинг отреагировал с юмором, но в интонации голоса красноречиво намекнул на категорическое несогласие с таким положением дел на случай, если это не шутка. Доберман решил сбавить градус без лишних раздумий:
        - Без права эксклюзивности, конечно же, она продолжит трудиться на благо нашего клана в качестве привилегированного раба-ремесленника. Однако, я желаю взять её под свою протекцию и оказать поддержку в развитии, дабы она смогла скрафтить нам как можно больше вещей высокого класса, а если получится - ещё и качества. Естественно, с приоритетностью для моих ребят, но, как уже сказал, без права эксклюзивности, потому остальные также могут продолжать заказывать снаряжение, не возражаю.
        - Резон?
        - Если покажешь мне хоть ещё одного такого раба, который готов рискнуть создать первый ИГРОВОЙ редкий предмет, то я согласен забрать под опеку того счастливчика. В противном случае, хотелось бы получить именно её, дабы она могла развиваться в благоприятных для этого условиях. Не мне тебе говорить о значимости редкого снаряжения, пусть даже 2-го тира: более высокий потенциал усиления, а также идеальная возможность для наших кудесников попробовать воплотить редкие чары, ведь сейчас они упираются в софткап снаряжения.
        На некоторое мгновение пространство погрузилось в очередную тишину.
        - Слова ты глаголешь верные, друг мой, но всё это осуществимо только в том случае, если она способна создавать редкие предметы. Ремесленник она прокаченный, но как показывают её же собственные выкладки - вероятность на успешную перековку составляет не более 20%, не говоря уже о том, что бы пытаться крафтить с нуля.
        Зверолюд по-дружески рассмеялся.
        - Хэлл, ты ведь уже и сам заметил тенденцию этой отчаянной волчицы, она активно прогрессирует даже под напором текущих обязательств и ограничений. Вспомни момент, когда она заявила о собственноручном открытии рецепта 2-го тира, а ведь абсолютно аналогичная ситуация происходит и сейчас. Она заслуживает того, что бы получить немного больше свободы, как и причин в отказе рассмотреть её просьбу не вижу.
        - Её просьба попахивает абсурдом.
        - Вынужден не согласиться с такой позицией, - грустно проговорил Доберман.
        - Поясни, - твёрдо, почти в приказном тоне, затребовал норд.
        - Ты верно заметил, что нет адекватной возможности проверить её навыки в амплуа целителя, но это не значит, что это невозможно вовсе. Символ Феникса, чем тебе не полноценное лечащее заклинание? В частности, я всецело за то, что бы провести клич среди всех остальных рабов на предмет желающих присоединиться к нам, ведь приток новых игроков завершился, Хайгард переходит во вторую фазу своего бытия. Также, нам стоит основательно заняться боевой подготовкой потенциально ценных кадров. Надо сделать упор не только на количество, но и качество, как это делается в Эмеральд Флурри. Они стремительно набирают обороты.
        В этот момент Хэллризинг резко взглянул на Антрею.
        - Определённые опасения имеются, - начала она, косясь в сторону, - но информация пока что проверяется, а скармливать тебе пустые слухи я не привыкла.
        - Конкретней.
        - Есть подозрение, что Эмеральд Флурри в ближайшее время намерены организовать рейд на Ежа.
        - Шансы?
        - По предварительным расчётам: им не хватает талантливых людей и наблюдаются просадки в снаряжении, однако, вместе с тем наблюдаются очень нездоровые тенденции. Я пока что выясняю откуда корни проблем. Есть мнение, что основная проблема исходит от бывших ДКДшников, с которыми они заключили союз во время компании по конвоированию новоприбывших избранников до города, но пока не уверена.
        - Тем не менее, - вновь заговорил зверолюд, - весь этот локомотив уже тронулся, и нам надо реагировать как можно быстрее, иначе переедет и поминай как звали. Посему, не вижу причин отказывать в просьбе этой волчицы. Если её подруга пожелает, то пусть пройдёт испытание на становление нашим соратником.
        Хэллризинг слегка помассировал переносицу.
        - Ладно, - согласился он, - предположим, что здравый смысл в этом вижу, теперь вторая проблема: твой пояс.
        - А что с ним не так? - наигранно удивился зверолюд с полным спокойствия покерфейсом.
        - Не сочти меня мелочным, но ты ведь понимаешь, что вещи высокого качества на дороге не валяются и с неба не падают? Может, она, - лидер тыкнул пальцем в сторону Алисы, - для начала поделится секретом их успешного создания? Не слишком ли быстро она решила перескочить к следующему этапу? Тем более, в твой пояс вложено не мало сил прочих ремесленников, как и клановых ресурсов.
        - Готов возместить неустойку в случае провала, - ответил тот.
        Из всех присутствующих лишь он единственный держится под тяжёлым взглядом Хэллризинга, совершенно не замечая дискомфорт остальных. Впрочем, Антрея, как непосредственный заместитель, то же способна держаться без излишней напряжённости, но сейчас каменным изваянием стоит и она в том числе. С главой клана очень редко кто спорит, ввиду отсутствия таковых глупцов, ведь они почти сразу отправляются бороздить бездну или реку мёртвых, что, впрочем, одно и тоже по своему смыслу.
        После недолгих размышлений Хэллризинг одобрительно кивнул:
        - Ладно, будь по твоему, друг мой, мне нравится твой напор. Если она успешно перекуёт пояс в редкий предмет, то попадёт под твою протекцию, без права эксклюзивности, а её подруге будет дарована возможность стать нашей соратницей. В случае же провала: конкретно ты возместишь полную стоимость пояса, а также ещё четверть сверху в качестве штрафной санкции, а вот волчицу мы отшлёпаем за вопиющую наглость.
        - Не возражаю, - улыбнулся антропоморфный пёс.

***
        Время близилось к ночи
        На небе начали проступать первые звёзды.
        Все рабы-ремесленники уже давно разбежались по своим баракам и постепенно откидываются в царство Морфея. Все, кроме одной волчицы, которой выделили специальный швейный станок, не предназначенного для рабов. Это рабочее место полноценного кланового ремесленника, где ориентация берётся на более благоприятный исход изготовления, а также на повышенную вероятность прока именного модификатора и качества в целом.
        - Постарайся не облажаться, - обратился к Алисе зверолюд по имени Доберман, протягивая свой высококачественный пояс, - докажи, что я не ошибся в своём решении сделать на тебя ставку.
        - Постараюсь изо всех сил, - учтиво поклонившись Алиса приняла предмет.
        Заказной пояс 2-го тира, не варварского пошива, высокого качества и с именным модификатором «D». Если аналогичный пояс обычного качества и без модификатора обладает от 2 до 3 единиц брони, то пояс Добермана имеет невероятные 9 единиц, что заставляет в очередной раз задуматься об значимости «класса производства» и «качестве» итогового продукта. В свойствах она заметила пустующий слот стигмата. Не удивительно, нет смысла впустую терять такую не менее ценную вещь, если её можно извлечь, а потом вставить в новый предмет... правда неизвестно, надо ли вновь “сверлить” новый слот.
        Волчица глубоко вздохнула, и сконцентрировалась на задаче.
        Старт.
        Погрузившись своим сознанием в Чертоги Воплощений, как это называют местные, перед взором Алисы отобразился пояс Добермана. Рядом всплыли все необходимые для перековки ресурсы, щедро предоставленных с кланового склада. Возможно, это звучит крайне дико, ведь как можно перековать кожаное изделие. На деле это не более чем устоявшаяся терминология среди игроков. Можно назвать перепрошивкой, сама суть не изменится, тем более что сам процесс не совсем обычный.
        Это самая настоящая магия, принудительно вносящая изменения в естество предмета.
        Перед глазами вспыхнуло меню модернизации генома.
        Как у неодушевлённого предмета может быть геном, который свойственен исключительно живым организмам? Снаряжение может обладать определённой структурой, но здесь система говорит именно об генетике.
        С другой стороны, из объяснений настоятельницы Собора Двенадцати, Руфины Тольвинской, Алиса поняла только одно - снаряжение влияет на душу непосредственно, а душа все итоговые характеристики реализует в качестве локальной реальности, проецируя её на физическое тело и материализуя.
        Реальность, косящая под какую-то классическую RPG.
        Или же это в целом необычный мир «меча и магии», в котором даже обычный предмет снаряжения может стать живым...
        Стать... живым...
        Выходит, разница не столько в модернизации структуры, сколько в оживлении предмета?
        Совершив необходимые первичные манипуляции, пояс абстрактно разложился на составляющие его компоненты, а перед Алисой вновь высветилось витиеватое «древо развития». В углу обзора отобразилась новая характеристика, очередной сферический конь в вакууме, который показывает степень возможной глубины изменения генома. Ранее Алиса не могла воспользоваться справкой, пытаясь эмулировать процесс перековки абстрактно, но теперь иная ситуация - система любезно предоставляет возможность ознакомиться с основной информацией, кликнув по соответствующему знаку вопроса.
        Глубина и степень вносимых изменений напрямую зависит от материалов, из которых был создан перековываемый предмет. В случае же если всё делать с нуля, то этот параметр становится в разы более гибким, а вот шанс на успех при этом ЗНАЧИТЕЛЬНО падает. Вывод: перековка относительно безопасна, но рассчитывать на хорошую модернизацию не приходится, посему выглядит бюджетным вариантом; в случае же желания заполучить кошерные модернизации - надо рисковать и создавать предмет с полного нуля, предварительно обзаведясь редкими и, порою, уникальными материалами.
        Немного поизучав непосредственно само древо развития, Алиса быстро вкурила в основу механики самостоятельно. Во-первых, модернизация стартует из определённой точки дерева, но пока не ясно что влияет на её исходную позицию. Во-вторых, если продвигаться дальше, то каждый последующий узел запрашивает больший потенциал, модернизация становятся дороже по мере удаления от старта. В-третьих, как красноречиво изменяется в другом углу обзора параметр шанса успешной перековки, так и однозначно об этом говорит справка - незадействованный потенциал не пропадает, а конвертируется в некоторый шанс повышенного благоприятного исхода.
        Значит, требуется создать пояс с максимально простым изменением, а не тянуться к звёздам.
        Однако, в этот же момент обнаружились два режима: помимо собственноручного выбора желаемых узлов, предмет можно создать с рандомной модернизацией, оставляя всё на волю случая. В частности, в ходе приобретения вероятностного характера, как утверждает справка, половина от всего потенциала априори конвертируется в шанс успеха, а сами модернизации могут оказаться разнообразными. Минусы такого подхода очевидны - все изменения остаются на волю случая, а не рук ремесленника, и вероятность перепрыгнуть на дальнестоящие узлы до безобразия крайне мала.
        То есть, это совсем уж бюджетный вариант, тупо ради заполучения предмета редкого качества.
        Впрочем, сейчас это не имеет значения. В интересах Алисы, как раз-таки, успешно создать сам предмет, а не гнаться за созданием топовой вещи. С остальным можно будет разобраться уже позже, при более спокойной и благоприятной обстановке.
        Выбор сделан: рандомная генерация изменений.
        НАСТРОЙКИ ПРИНЯТЫ
        ГЕНЕРАЦИЯ ИМЕНИ...

«- Прости меня,» - девушка почувствовала себя виноватой перед, казалось бы, неодушевлённым предметом снаряжения, - «постарайся понять мои чувства и эмоции... и защити того славного зверолюда, он заслуживает большего.»
        Финальные манипуляции.
        - Holgun.
        Как и в прошлый раз, тут же залетали мириады мелких светлячков, охватывая своим слабым сиянием практически всё пространство вокруг, и, кружа вихревым спиральным потоком, постепенно впитывались в тело девушки. Разница лишь в том, что на этот раз её мана осталась нетронутой, а вот «глоссарий» пополнился очередной новой информацией, где позже она обнаружит подробное описание технологии создания редкого предмета.
        Сейчас же её интересует совершенно другое - и объект интереса в её руках, буквально.
        На глазах, сами собой, стали наворачиваться слёзы.
        Руки задрожали, а ноги подкосило. Стой она на них, непременно бы упала на колени.
        Раздались аплодисменты.
        Взглянув в сторону подходящего Добермана, волчица протянула ему первый в мире предмет редкого качества, изготовленного игроком, а также первый в своём роде предмет «С» класса... и моментально вырубилась.
        Глава IX
        Тук-тук-тук.
        За дверью раздались звуки торопливого телодвижения.
        Не претендую на роль Ванги, но складывается очень стойкое ощущение, что в творящейся сейчас за дверью спонтанной спешке на пол уронили некий твёрдый предмет, смачненько так, и буквально через несколько секунд дверь слегка приоткрылась, а в проёме объявилась тёмно-зелёная физиономия орка. В его глазах промелькнула странная подозрительная вспышка, лишь завидев мою персону, и, улыбнувшись, продемонстрировал далеко не человеческую зубную челюсть, ибо настолько торчащих из нижнего зубного ряда клыков у людей нет, особенно таких размеров.
        - О, Норлан, ты как раз вовремя, заходи.
        Гру’Гак открыл дверь пошире, чтобы я смог протиснуться внутрь, и стремительно-воровато закрыл её за мной, стоило только войти. Убранство комнаты, мягко говоря, напомнило чертоги сектанта, который со всеми пристрастиями поклоняется Сатане и действует во слову его имени, Аве Мария! А нет, это из другой оперы...
        Если в царящем тут мраке хорошенько приглядеться, то, сквозь охватившую комнату сизо-туманную пелену приятных благовоний, можно заметить тусклые огни небольших свечей. Но не столько свечи представляют интерес, сколько их расположение: каждая свеча расположилась в вершинах вписанной в окружность пентаграммы, а основным ресурсом для напольного граффити выступает какой-то белый порошок, похожий на соль. Внутри пентаграммы красуется пятиконечная звезда, лучи которой совпадают с вершинами главной геометрической фигуры, а контуры составлены из некоего подобия высушенных и размельчённых трав. Сами благовония, витающие в воздухе, придают царящей атмосфере особую изюминку.
        Первым делом я просто обязан сделать это:
        - Слушай, девчата хоть и говорили, что с тобой всё хорошо, но чисто из приличия - ты точно в норме?
        - Спорный вопрос... - призадумался орк с серьёзным выражением морды, почёсывая массивный подбородок не менее массивной ручищей. - Но проще показать, а уже потом пытаться что-то рассказать.
        - Что-то ты темнишь... может всё-таки заболел?
        - Просто встань в круг и наблюдай, - зубасто улыбнулся орк, приглашая меня войти в его сатанинскую пентаграмму из соли и трав.
        Впрочем, а почему бы и нет?
        Даже если он тронулся умом, то видимого здоровью ущерба можно не ожидать. В этом плане мирная зона спасает.
        Встав в центр нарисованной фигуры, я просто начал внимательно наблюдать за действиями орка, а внутренний паникёр и холодный разум в коим-то веке заключили между собой временное перемирие. Оба уже сидят на измене галактических масштабов и насторожены во все свои окуляры. Мне же, в свою очередь, реально интересно взглянуть на то, что Гру’Гак хочет показать. Орк, тем временем, взял в свои мощные руки достаточно простенький и неказистый на вид бубен и принялся неторопливо выбивать мотивчик, чем-то ассоциируемый по своей аранжировке с народными языческими напевами.
        Зелёный флорист время зря не терял, сейчас он действительно походит на самого настоящего шамана, и в подтверждении этих слов - комната начала постепенно превращаться в квинтэссенцию чудес, которой могут позавидовать даже кудесники со второго этажа одноимённой мастерской. С каждой последующей секундой темп наигрываемого мотива потихоньку ускорялся, и после определённого момента - орк кинулся в очень странный пляс вокруг меня. Неторопливый и лёгкий, напевая под нос определённые протяжённые звуки, что в полной мере завершило и без того прекрасный образ шаманского ритуала, камлания.
        Глаза закрыты, а движения идеально плавны.
        Складывается очередное стойкое ощущение, будто бы Гру’Гак пребывает в состоянии глубокого транса при спонсорской поддержке системы, и тело само движется как надо, выбивая, при этом, из бубна нужные звуки. Но вместе с тем понимаешь, что никакой поддержки системы тут и в помине нет.
        Свечи вспыхнули ярче.
        Их огни совершенно не передают фотоны света в окружающее пространство, если и вовсе не высасывают их остатки окончательно. Комната стала ещё более темной, нежели была до начала всей процессии.

«- Серьёзно?» - вот теперь я реально был не то что удивлён, я ошарашен.
        Глаза на краткий миг уловили очертания некоего плетения, раскинувшегося паутиной вокруг меня.
        Не знаю как, но всем своим нутром ощутил сгущающуюся в этой комнате концентрацию магии, и в центре всего этого события - «Я». Вокруг меня, в пределах соляных контуров пентаграммы, начали проявляться едва заметные очертания магических спиралей, окутывая всю внутреннюю область подобно кокону, а тело нежно ласкает заботливая теплота... и самое страшное то, что она мне знакома. Её многократно усиленную версию довелось испытать в катакомбах, когда Миодраг накладывал свои баффы.
        В этот момент голову посетило очередное замечание - из этого следует ровно две вещи.
        Первая: чем сильнее сила эффекта, тем сильнее влияние обманчивой заботливой теплоты, способной сорвать мозг во всех своих проявлениях и сделать настоящим наркоманом, зависящего от магии. Заставляет даже задуматься, а не об таком ли магическом голоде частенько упоминается в фентези, говоря об эльфах? Ведь они, как наиболее к ней адаптированные, частенько страдают от нехватки магии. Вторая: независимо от того, какой силы накладываемый эффект - по этой опасной теплоте можно определить степень влияния эффекта на собственный организм...
        Какой из двух озвученных вариантов является правильным - без понятия, но правдоподобно выглядят оба. Вполне возможно, что оба же и являются истиной, ибо друг другу ни как не противоречат, а напротив, дополняют.
        От очередной рефлексии отвлекло нечто из ряда вон выходящее.
        Стоило орку открыть свои веки, как вместо глаз я увидел вырвавшееся мистическое голубое пламя. «Пламя» в переносном смысле слова, скорее глаза источают некое подобие ауры, воздействие которой я ощущаю в том числе. Сделав финальные пассы руками, от Гру’Гака изошла эта самая аура, приняв форму маленького призрачного духа, способного, при желании, без особого труда уместиться на человеческой ладони. В этот же момент глаза орка вернулись к своему исходному состоянию, а вокруг меня принялось парить призванное им существо.
        Магические спирали и прочие плетения стремительно, но плавно, затухли.
        Комнате вернулось её прежнее освещение.
        В области пиктограмм положительных эффектов появилась иконка: «Дух Очищения», однако описание говорит лишь про то, что призванный дух относится к семейству Наяд, а про даваемые им эффекты ни слова. Длительность составляет 45 секунд.
        Сказать, что я был искренне впечатлён - не сказать вообще ничего.
        Это представление потрясло меня до глубины души, и я мог бы и дальше стоять истуканом, но донёсся глухой стук об дерево: орк, тяжело кашляя, резко присел на колено. Моментально придя в себя, я кинулся на выручку.
        - Эй-эй, не смей умирать! Мне ещё надо привести тебя на пирушку девчат! - говорил я, помогая тому встать с пола и усесться на кровать.
        Орк только и сделал, что слегка посмеялся над этим, после чего утешил:
        - Побочный эффект от несанкционированного по уровню шаманизма, кхе-кхе, всё в порядке.
        - Этот ритуал отнимает не только ману, но и здоровье? - такой вопрос напрашивался сам собой, видя текущий бледный вид орка.
        Достаточно просто вдуматься в эти противоречащие друг другу слова - тёмно-зелёный орк сейчас бледен как поганка. Не надо быть экстрасенсом или семи пядей во лбу, чтобы догадаться до вполне однозначного вывода.
        - Да, но не беспокойся на этот счёт, - видя мой серьёзный взгляд, Гру’Гак не стал увиливать от ответа.
        В подтверждение своих слов, внешний вид орка действительно начал постепенно приходить в норму, что видно невооружённым глазом. Всё же парень не дурак и понимает, что делает, а в рамках игровой механики тратить своё здоровья на заклинание и вовсе обыденное дело. Сам неоднократно пользовался магией крови, на которой базировалась одна из доступных специализаций тёмного стража, и стоит отметить - я обожал и буду обожать ту ветку, ведь в особо зашкварных ситуациях она незаменима. И многие, кто играл против тёмного стража, люто ненавидели эту специализацию. Но то жёсткий и плотный танк, который может позволить себе потратить некоторое количество здоровья, а тут обычный шаман. В текущих реалиях, вся эта тема с тратами своего здоровья на навыки может принять плачевный исход.
        Переведя взгляд на парящего вокруг меня непредсказуемыми спиралями призрачного духа и поигрывая с ним, я не смог сдержать улыбки умиления и продолжил интересоваться:
        - Слушай, а что это вообще за штука такая?
        - Если честно, то я не знаю как это объяснить, но стоило мне только изучить «шаманизм», кхе-кхе, как меня ни на секунду не отпускало странное наваждение. Довольно много времени провёл за разговорами с наставниками, но ничего дельного не узнал. А потом меня словно великое озарение посетило, и я принялся сооружать вот это всё, - орк окинул ручищами царящий в комнате сатанинский антураж. - В конечном итоге удалось призвать вот этого духа. Однако, не смотря на все мои старания и практики в его призыве, до сих пор не понимаю, как подобное удаётся, так что не спрашивай - сам пытаюсь понять. Просто... при определённой кондиции меня будто что-то охватывает и я знаю что надо делать...
        До боли знакомая ситуация.
        Напоминает сразу несколько моментов из личного опыта: спонтанный боевой раж, позволивший мне основательно выбросить за борт одного из отморозков красного клана, попутно продемонстрировав совершенно неизвестные мне навыки, а также режим конструктора, вернее момент, когда я задремал и в голове начал твориться театр абсурда, параллельно заговаривая гладиус.
        Я понимающе закивал и похлопал орка по плечу.
        - Странно, но у меня есть похожая тема.
        - Например? - орк уставился на меня с вопросительным взглядом.
        - Помнишь те выкрутасы, что я творил в Таинственном Лесу?
        - Скажешь же, как такое можно забыть?! Было зрелищно, - он усмехнулся в ответ.
        - Не настолько, как твоё текущее выступление... но, в общем, в тот момент моё тело двигалось само, я просто следовал поступающим от него указаниям. Немного схожая ситуация получается - находясь в определённой кондиции, моё тело охватил спонтанный боевой раж.
        Может и не самая лучшая идея вот так сливать информацию о себе же самом, но этот индивид кажется мне более чем порядочным и честным. За внушающей страх физиономией орка скрывается вполне себе миролюбивое существо, просто оно способно за себя постоять в случае надобности. Тем более, он же раскрыл свой, так сказать, козырь, а такие вещи определённо подстёгивают к некоторым размышлениям на тему местной игровой механики. В частности о том, кто мы такие на самом деле. Игровая мощь, выражающаяся в силе и потенциальных возможностей нашей души - вот что важно, ибо она проецирует всё это на наше материальное воплощение
        - Хм-м-м-м... - орка одолевали схожие думы.
        После неловкого молчания, тишину нарушил Гру’Гак:
        - Слушай, как на счёт того, что бы завтра выйти в поле и совместными усилиями попробовать спровоцировать эти аномалии в контролируемой ситуации?
        - Не имею ничего против, как на счёт Лугов Холресии? Как раз хотел предложить совместный поход в те края.
        - Да, эти луга определённо лучший выбор для наших тестов, - орк одобрительно кивнул.
        - Ну, тогда оставим это до завтрашнего дня, а сейчас потопали к девчатам... а то Ариин меня точно порешит.

***
        Обособившись от прочих посетителей в одном из тёмных уголков общей залы, пьянка только-только начала входить в самый разгар. Несомненно, определённую лепту в данное мероприятие внести пришлось, выложив на стол порядка 30 малых медных слитка, но с другой стороны - общими усилиями мы заказали весьма внушительный объём закуски, ибо еда в трактире реально дешёвая по всем возможным критериям. Иными словами, это допустимые траты, тем более всегда полезно отвлечься от проблем насущных, а что может быть лучше попойки в кругу друзей.
        Да, знакомы мы недолго, встретились буквально пару дней назад, однако, если учесть тот факт, при каких именно условиях это произошло - всех нас объединяет некий общий фактор. Особенно девчат. В мире так называемого Истинного Виртхейма, он же Хайгард, представительницам прекрасной половины человечества, в целом, живётся достаточно трудно, ведь законов реального мира тут нет, а местные законы ограничивают действия, разве что, в отношении местных, а не самих пришельцев. Могут наказать ПК-игроков, но не более того, в остальном мы сами по себе, пока не затрагиваем интересы рахманов.
        От того и пьянка воспринимается несколько иначе, нежели бухай мы в реальном мире.
        К слову сказать об распиваемом нами эле - он оказался значительно крепче того, который мне довелось пить вместе со стражниками, но не это столь удивительно, как очередное наблюдение. Поначалу голову посетила шальная мысль, будто и он безалкогольный, но наблюдая за изрядно надравшейся кошачьей бестией в облике гордой дроу, ко мне пришло осознание: с элем всё в порядке, это со мной что-то не так.
        Орк, к слову, изначально тоже испытывал подобное, но сейчас уже навеселе.
        Это удивляет, ибо не припоминаю за собой столь сильной стойкости к алкоголю, хотя и мог выпить его достаточно, прежде чем вывернуться наизнанку или словить белку, до которой вообще ни разу дело не дошло. Видимо, тело норда хорошо приспособлено к забродившим напиткам, иначе в условиях дикого севера не выжить.
        Полезно знать на будущее.
        Интересно, а гномов смогу перепить? С их-то расовой способностью.
        Стоило нашему зелёному флористу достигнуть необходимой концентрации спирта в своей крови, как он начал подбивать Ариин перекинуться в картишки на щелбан, и доблестно залил все десять каток из десяти. Гордый доминирующий вид тёмной эльфийки, в этот момент, описать проблематично, но, думаю, каждый и так сможет представить её в своём богатом воображении. В дальнейшем и мы с Лорэль приняли участие... вернее, нас заставили. Щелбаны уже не котировались, вместо этого требовалось пить двойную. Скооперировавшись с орком, мы быстро вывели из строя Ариин, а дальше, по закону жанра, надобно было выводить Лорэль, но она вывела орка оперативнее. Потому, сейчас, Гру’Гак и Ариин, оба, тихо и мирно посапывают, валяясь лицами на столу... ну хоть не в салате.
        Оставшись тет-а-тет с Лорэль, мы обоюдно решили закончить игру ничьёй, и просто продолжили культурную посиделовку в тишине и покое. К этому времени эффект от алкоголя наконец-то начал проявляться... ну хоть под конец второго бочонка я начал ощущать себя пьяным, спасибо.
        - Много ли твоих родных угодило в этот мир? - внезапно задала вопрос моя собутыльница.
        - Ни одного, в семье я единственный, кто активно играет в VRMMO. Если кто и разделял мои интересы, то мало кто мог позволить себе тратить столько времени на игры. С чего вдруг такой вопрос?
        - Услышав от Ариин про мемориальный зал избранников, мы вместе сходили туда... и я нашла там никнейм своей младшей сестры... и этот никнейм был...
        Она так не закончила свою реплику даже после затянувшейся паузы.
        Видя лишь понуренную голову, в качестве финальных слов, и постепенно наворачивающиеся на глазах слёзы, не приходится долго думать о причине такого поведения, даже с учётом алкогольного опьянения. Если хорошенько призадуматься над ситуацией, то за какие такие заслуги мастер кузнечного дела решил подарить аж целых два бочонка крепкого эля? Скорее всего, не удивлюсь, если эта история на деле фикция, придуманная на коленке, а пирушка организована не столько ради веселья, сколько ради тривиальной попытки заглушить горе.
        Алкоголь довёл фалумшу до того, что Лорэль перестала сдерживаться, и, будто на исповеди, начала постепенно изливать свои душевные терзания:
        - Она была с таким же задорным характером, как Ариин... всегда энергичная и живущая полной жизнью, в кругу верных друзей... я хоть и нелюдима, но не затворница... в какой-то миг, я, даже завидовала ей... но, благодаря ей могла чувствовать себя комфортно в любой компании, и однажды она познакомила меня с чудесной вселенной VRMMO... однако, всё это мелочи... я ненавижу себя за то, что сказала ей во время нашей последней ссоры... перед тем как угодить в этот мир...
        - Она сделала что-то, за что ты её возненавидела и пожелала смерти? - выразил свою догадку через короткую паузу, на что Лорэль утвердительно кивнула, залившись слезами ещё сильнее.
        Признаться честно - не хочу я выдёргивать чеку из гранаты, а по другому мои попытки утешать бедовых дамочек и не описать. Вот не дано мне такое мастерство, но и видеть её в таком состоянии, как минимум, духовно неудобно. Испытывается некий дискомфорт и смущение, заставляющие активно думать над дальнейшими действиями, а тут ещё и алкоголь подталкивает. Разум, в такие моменты, способен отчибучить откровенную херню, с которой даже параноик прифигеет.
        Продолжив попивать остатки эля в неловком молчании, я не придумал ничего лучше, как просто пересесть ближе, к убитой горем девушке. В ответ последовала неожиданная для меня реакция - девушка прильнула своей великолепной пышной грудью, скрыв лицо в плечевой части моей туники, где начала ощущаться постепенно накапливаемая влажность...
        - Пообещай, что хотя бы вы трое не помрёте... - подала она свой приглушённый туникой голос.
        И тут я понял, что на самом деле охрененно надрался.
        Ранее совершённое телодвижение спровоцировало разгон заспиртованной крови по организму, и эффект опьянения начал проявляться более ярко и насыщеннее. Моральные ограничители сорвало, как если бы бурная река пробила себе путь на свободу через непреступную твердыню в лице дамбы. Это поспособствовало странным действиям с моей стороны, и, сам того не замечая, я обнял Лорэль правой рукой:
        - Ну я точно не намерен помирать, да и эти двое тоже не пропадут.
        Знай я об кульминации всей этой пирушки на трезвую голову - как бы поступил?
        Чёрт его разберёт...
        Подняв заплаканную мордашку, миловидная и обаятельная фалумша прильнула ко мне ещё ближе, и наши губы соприкоснулись друг с другом. Ещё мгновение. Наши языки переплелись в страстном танце. Прекрасное и очень приятное чувство... но не удивлюсь, если и она тоже порядочно надралась.
        Об этом весьма красноречиво рассказало наше совместное шествие до её комнаты.
        Решив уединиться в тихой и спокойной обстановке, мы оставили зелёного флориста-шамана и эльфийское подобие озорной волевой кошки. Путь до комнаты оказался тем ещё испытанием. Мы в буквальном смысле ужрались в хламину, а не просто напились до сильного алкогольного опьянения. Ещё некоторая бы доля градуса и привет белочка... хотя, смотрящие на нас со стороны и скалящиеся крысы-мутанты воздействуют на разум не хуже белочки, если не сильнее.
        Впрочем, а не белочку ли часом я испытываю?
        Моральные предохранители сорваны, холодный разум перегрет, мозгу абсолютно насрать на происходящее, он труп, а параноик с довольным видом кричит: «не упускай момент, братан!» и параллельно с этим вытанцовывает джигу-дрыгу, нарушая все возможные законы физики любого мира, а силуэт тёмного воина одобрительно кивает своим плотно закрытым воронёным шлемом, сидя на обсидиановом троне где-то на пути по коридору и перекидываясь в картишки с Крысиным Королём.
        Поистине безумный театр разума - мне срочно надо лечиться.
        Однако, вместо лечения мы перевели процессию в горизонтальное положение, понежившись так ещё некоторое время. Мне потребовалось проявить недюжинное мастерство и ловкость пьяных культяпок, дабы снять с нас обоих повседневные одеяния без помощи интерфейса. Окно Вермёгины, как бы это сказать помягче, мы просто не в состоянии вызвать, что послужило очередным полезным наблюдением... да насрать на анализ возможностей!
        Тут очень страстная фалумша!
        Юху!
        Добравшись до нижнего белья девушки, я не смог не выразить своего восхищения её вкусом - пусть это и не выставляется на всеобщее обозрение, но, чисто ради собственного эстетического удовлетворения, Лорэль использует поистине качественное и сексуальное чёрное кружевное бельё, которое при этом сделано из вполне обычных доступных материалов. Сняв тканевое покрытие с её прекрасных пышных близняшек, стало очевидно - в анализе размеров бюста вышла ошибочка, он будет поболее, чем я предполагал ранее. Они идеальны, ни единого намёка на то, что вот-вот отвиснут, возможности виртуального тела потрясают.
        Аккуратно массируя упругие мягкие холмы своими не совсем трезвыми руками и лаская языком их вершины, я принялся постепенно спускаться вниз. Приятная нежная кожа, великолепный живот... но стоило начать стягивать с этих прекрасных бёдер оставшееся на теле тканевое покрытие, как меня ждал поистине удивительный сюрприз, от чего я резко отпрянул назад... и если бы не фактор алкогольного опьянения... крича как маленькая испуганная девочка, сбежал бы в панике, нырнув рыбкой в окно и оседлав там невидимого осла, после чего умчался бы на ПМЖ в Мрачный Замок.
        - Эм-м-м... это я настолько пьян или... или?... - моё внимание привлекло то, что у девочек не может быть по определению, а голова сама собой наклонилась под углом в сорок пять градусов.
        Кажется я понял философию этого наклона, на забегая в будущее - я её забыл.
        Лорэль залилась пунцовой краской и, отвернув голову, ответила:
        - Когда мне стало доступно создание персонажа, то я решила сделать себе аватара мужского пола... вот только... видимо, при воплощении произошёл какой-то сбой, и этот редактор оставил меня в женском обличии, но с одной лишней деталью... извини, что не сказала... стыдно признаваться в этом...
        Приехали.
        И без того разбитая горем дама была готова разбиться окончательно от того, что в жизни и так всё пошло по наклонной, так ещё и игровой персонаж вышел дефектным. И теперь она обречена существовать в таком облике... или нет?
        - Разве настоятельница не способна поправить этот казус?
        - Когда я спросила её об этом, то та ответила отрицательно... - фалумша понурила голову ещё сильнее. - Говорит, что в момент создания надо было тщательно всё обдумать, и не важно, что я добивалась совершенно иного результата...
        И что мне теперь делать?...
        Благо мы ужратые в усмерть, потому без всякого зазрения совести принялся внимательно рассматривать это чудо природы, как и саму Лорэль.
        На хорошо замаскированного трапа не тянет. Классический женский аватар с идеальной пышноватой фигурой и великолепными пропорциями тела. Тут VR-редактор постарался на славу, спору нет. И все необходимые атрибуты также присутствуют, как и их качественная проработка. При чём реально, все важные «детали» на месте, но вот одна единственная лишняя... настораживает... во всём этом абсурде не хватает только характерных шаров...
        - ... кхм... - слегка окликнула Лорэль.
        Столь подробный осмотр заставил девушку смущаться ещё сильнее, и она уже была вполне сравнима с помидором, несмотря на сине-голубой оригинальный цвет кожи. Штуковина, по всей видимости, более чем рабочая, но Лорэль не выказывает видимой настойчивости на ублажении этого опасного атрибута... хотя, по глазам однозначно видно, что не будет лишним...
        Не-не-не, спасибо.
        Обойдёшься, чёртова извращенка.
        Решением возникшей тупиковой ситуации послужила идея, подобно лампе, резко вспыхнутая в голове. Именно всПЫХНУТая. Ох уж этот интернет с некоторыми его запросами в поисковике, далеко не детского содержания. Речь о вполне конкретных позах, которые более чем тепло встретились Лорэль, что позволило мне продолжать наслаждаться обществом столь экзотической дамы без надобности созерцать эту её экзотику или, упаси Падший, контактировать.
        Тот факт, что я не сбежал из комнаты, узнав секрет Лорэль, несколько раскрепостило девушку...
        А ведь казалась такой скромницей...
        В общем и целом, мы прекрасно провели эту ночь.
        Глава X
        Этой ночью мне вновь приснился странный сон, с участием непроглядно чёрного силуэта, вот только сами события как в тумане. Огромное множество самых разных сцен, большинство из которых для меня навсегда останутся загадкой, но что я понимаю однозначно - проснулся я с невероятно сильной панической атакой. Резко вскочив с кровати и приняв боевую стойку, вслушался в повседневный утренний гул трактира. Мои рефлексы были на пределе своих возможностей, а руки готовы выхватить из-за спины меч, которого там не нет и в помине, он в рюкзаке.
        - Так рано уходишь? - в полудрёме высказала своё недовольство Лорэль, констатируя резкое появление прохлады из-за вздёрнутого одеяла.
        Её слова были проигнорированы, ибо я пытался понять происходящее...
        Что творится с моим телом?
        Откуда такая сильная паника?
        Почему я в так называемом боевом режиме?
        Не видя никакой угрозы вокруг, я присел на край кровати и смахнул со лба ледяной пот. Пытаясь вспомнить хоть какие-то эпизоды из своего сновидения, меня начали одолевать странные ощущения: страх, ненависть и презрение в одном флаконе. Я отчётливо вспомнил самый последний эпизод. Эпизод бесконечного падения в пучину бездны. Точно, это объясняет моё текущее состояние, рефлексы просто отреагировали на неминуемую опасность, которую я сам же сотворил в чертогах своего разума.
        - Может я и сплю, но вообще-то обидно, когда тебя игнорируют... - продолжала Лорэль на своей волне.
        - Прости, просто приснился очень укуренный сон... наверно, я всё-таки перебрал вчера.
        - На счёт этого, - Лорэль приняла сидячее положение, прикрываясь одеялом, но её выражение лица более чем красноречиво, она всё ещё где-то в царстве Морфея, - из-за алкоголя я перестала себя контролировать и сотворила непоправимое... можно тебя попросить... не рассказывать обо всём этом и о том, что произошло с моим персонажем?...
        - Не беспокойся, эту тайну я унесу с собой в могилу... Эй!
        В моё левое плечо прилетел отнюдь не слабенький удар, даже не верится, что это был женский кулак.
        - За такие шутки!... - этого хватило, чтобы вырвать девушку из сонного царства, вот только теперь она дулась на меня.
        - ... да не в этом смысле! Эх-х-х, - мне оставалось только выдохнуть, - я имел в виду, что не стану рассказывать про... твою... штуку... и о том, что между нами было. Не беспокойся.
        - Хорошо... - она вновь засмущалась, глядя в сторону.
        - Ладно, сейчас мне действительно пора идти, сегодня надо успеть сделать немало дел, - сказал я больше для себя, нежели отвечая на первый вопрос девушки.
        За окном уже давно хозяйничали лучи восходящего солнца, не спеша окрашивая мир тёплыми красками, и город постепенно начинал переходить в активную фазу раннего утреннего бодрствования.

***
        Первым делом я решил наведаться в главный штаб городской стражи.
        Располагается он близ западных ворот по другую сторону берега реки от жилого квартала, аккурат находясь на неком островке суши, где с другой стороны “омывается” главной городской дорогой, идущей всё из того же жилого квартала прямо к воротам.
        Главной повесткой, конечно же, желание сбагрить часть добычи из катакомб в пользу города, где преследуется сразу несколько целей: банальное человеческое удовлетворение, задабривающее моего внутреннего параноика, который за каким-то чёртом начинает интенсивно менять моё мировоззрение на происходящее, а также более честный посыл - получить плюсик в свою карму со стороны местных. Как бы я не относился к этому миру и его обитателям, отношение окружающих остаётся конкретным отношением.
        В общем, это позволило разгрузить волшебный рюкзак от не шибко важных для меня ресурсов, и дерзко улыбающийся перевес временно ушёл за кулисы. Однако, обещал вернуться, ибо текущий вес всё ещё практически на максимальной отметке.
        - О, здравия тебе, Норлан! - окликнул знакомый голос, когда я уже собирался покидать одно из зданий штаба.
        Это был Беримир.
        - И тебе здравия, - поприветствовал в ответ, пожимая протянутую руку.
        - Какими судьбами тут? Уже успел нашкодничать?
        - Надеюсь, что нет. Пока что лишь передал часть добычи из катакомб...
        - О, это хороший поступок, - стражник одобрительно кивнул. - Мы как раз разослали по гильдиям особый указ, собираем добровольцев для набега в ту сокровищницу.
        - Я так понимаю, что набег будет со стороны озера?
        - Само собой. Гильдия ремесленников получила заказы на изготовление специальных лодок и рекрутинг добровольцев среди собирателей. Гильдии бойцов и чародеев, соответственно, получили заказы на рекрутинг огневой силы, вдруг там ещё осталась некоторая часть крыс-мутантов... сомневаюсь, что в очередной раз полагаться на флейту будет правильным решением, да и уникальная она по своей природе.
        - Мда, гляжу основательно так решили подготовиться... - задумался я, и сразу же вспомнил, - кстати, дело к тебе есть.
        - Какое? - изваяние Беримира резко сменилось на скульптурное.
        - Ты говорил, что можешь представить меня мастеру инженерного дела.
        - Говорил.
        - Вот всё же думаю заняться этим...
        - ...ты разве уже не выбрал руническое дело? - стражник удивился моему заявлению, сложив руки чуть ниже уровня груди.
        - Выбрал, а также думаю взять и инженерное... думаешь странное сочетание?
        - Ну-у-у не сказать что стра-а-анное, но... - Беримир пребывал в некотором замешательстве, поглаживая свой подбородок и интенсивно над чем-то думая, - как минимум нестандартное. Хотя, не вижу в этом проблем. Вот только подсобить могу лишь вечерком.
        - Мне не к спеху, вечер хорошее время, если не придётся проходить очередное испытание на самооткрытие первого рецепта.
        - А-ха-ха! - стражник сразу понял намёк. - Не волнуйся, таким в Фаринборге занимаются только два мастера: мастер рунического дела Хотен и мастер алхимии Благомор. Остальные напротив, разжуют всё в мельчайших подробностях и готовы повторить одно и тоже несколько раз, лишь бы до тебя хоть что-то дошло.
        - Вот как... тогда вечер действительно хорошее время.
        - Тогда найдёшь меня в мастерской.
        - Замётано.
        Попрощавшись с Беримиром, я отправился в ремесленный квартал.
        Место, где обитает мастер свежевания, больше похоже на своеобразный промышленный комплекс по изготовлению кожаных изделий, и реально, это оказалось недалеко от истины. Здесь же располагаются кожевники и портные, а мастер свежевания обитает в неком подобии небольшого скотного двора, наличие которого изначально вызывало вопросы. В последствии они разрешились сами собой.
        Впервые задействовав документ об бесплатном предоставлении книг навыков, мастер просто поставил свою именную печать на той самой бумажке-грамоте в соответствующем месте, после чего безвозмездно выдал книгу.
        И что более важно - ещё и дополнительно объяснил некоторые положения.
        Взяв и изучив навык «свежевание», пособие по которому, к моему счастью, оказалось в разы вменяемее и человечнее, я всем своим естеством испытал как становлюсь ещё чуточку сильнее в рамках игровой мощи. Ремесло ремеслом, а на непосредственную мощь персонажа влияет, как минимум возможностью качать основные статы.
        Однако, если с созидательными навыками нулевой уровень вписывается в логику хоть как-то, то вот тут он меня несколько озадачил. Ненадолго. Именно в этот момент стало понятно наличие небольшого скотного двора: тут тренируются начинающие животноводы, земледелы и свежеватели, за бесплатно поднимая навык до первого уровня, а при желании и за небольшое финансовое пожертвование - до пятого. Хотя, в таком случае ещё и время требуется немалое, но стоит отметить, что по рассказам воспользовавшихся этой возможностью - такой метод прокачки наиболее эффективен, поскольку с пятого уровня животноводы и земледелы могут идти наниматься в фермерскую деревню, где сполна отбивают вложения сразу же. Звёзд с неба не хватают, в рамках общей картины, но и не бедствуют.
        Вполне себе стабильный способ жить припеваючи.
        Но лично меня интересует другое.
        Жить одним только ремеслом не смогу, внутренний игроман, на пару с отбитым авантюристом, да ещё и при поддержке укуренного параноика, жаждут приключений на пятую точку, что категорически не нравится холодному разуму, который всячески аккуратничает и сдерживает меня от различной неведомой фигни... с некоторыми осечками, и непосредственно самой заднице.
        По итогу: поднял, так сказать, на тушках мёртвых кроликов уровень свежевания до единички, что оказалось значительно проще, нежели когда я пробовал разделывать тушки обычных крыс ранее, но некоторые проблемы до сих пор испытываются. Недостаток уровня, не иначе. Также пришлось разжиться разделочными ножами, которые, по своей сути, вообще ни чем не отличаются от кинжалов. Вернее, отличия имеются - значительно повышенная прочность, но многократно сниженная сила атаки. При сильном желании их можно использовать как полноценное оружие ближнего боя или, что удивило, как метательное, если поместить в соответствующий слот.
        В этот момент я не удержался и заглянул в раздел рунического дела.
        Однозначно, заговорить ножи на пустоту можно, а значит они реально классифицируется за оружие. Просто априори имеют специфическое применение. Собственно, разделывать тушки можно любым режущим предметом, просто «разделочным ножом» это делать значительно удобнее и быстрее, а сила атаки в разделке роли не играет... особой, во всяком случае.
        Раскошелился на 12 ММС за партию из 4 ножей.
        Если это не затруднит Лорэль, то в перспективе надо бы обзавестись поставками новых ножей от неё, а также не лишним будет дополнительное усиление на ещё большую прочность. При таком раскладе не грех будет что-нибудь разузнать про профильное зачарование на свежевание, авось есть. Больший шанс добыть редкий ингредиент, ну или хотя бы просто на скорость сбора, почему бы и нет. Либо не отходить от стародавней классики: некоторую надбавку к уровню самого ремесла.
        Далее я отправился в городскую библиотеку.
        Величественное здание, исполненное в духе псевдоиспанской архитектуры, которое воздвигнуто в западной части центрального квартала, прямо там, где горная река разделяется на два больших русла, омывая собой этот самый квартал, он же старый город. Главный зал, куда я попал практически сразу же, в западном крыле имеет огромные и высокие окна, открывая прекрасные виды на ранее описанное великолепие, что отдельно заслуживает эстетического внимания. Сам же зал активно использует гармоничное сочетание между половым мрамором лёгких бежевых тонов и красным деревом прочего убранства, а непосредственно размах всея помещения заслуживает отдельного трепета, ибо кто-то из архитекторов явно отрывался на полную. Потому, тут реально очень много книг.
        Будто бы красавица, попавшая в библиотеку чудовища, если кто помнит тот старый мультфильм.
        - Ни-хре-на не понимаю... - первая же попавшаяся под руку книга была написана на совершенно неразборчивом языке.
        Реальность такова, что подобных книг тут оказалось... да почти все.
        После некоторого блуждания удалось отыскать лишь отдельный скромный уголок, где трудятся студенты Фаринборгского Университета и активно переводят некоторые книги на понятный игрокам язык. Вернее, если взглянуть на оформление этих самых книг, то они однозначно зачарованные как минимум, поскольку для каждого игрока информация выводится на понятном ему языке: открываешь книгу, а на странице стремительно вырисовываются родимые символы. Поттерианцы, блин. Сей факт был изучен нами вдоль и поперёк ещё при чтении гида по ремесленным делам, в корпусе одноимённой гильдии.
        Ох уж это руническое дело, вот уж действительно никаких ограничений сознания невидимыми цепями. Остаётся вопрос только в том, как именно такие книги появляются на свет. Не лишним будет знать, авось когда пригодится. И именно в этот момент в голову закралась безбожно гениальная идея - надо бы мне выучить местный язык.
        Хватит ли терпения - уже иной вопрос.
        Заниматься лорной составляющей, равно как и разбираться с историей Безумного Алхимика, у меня откровенно нет времени, хотя и имею огромное желание, а также возможности - такие книжечки на местном языке. Потому, первым делом нашёл путеводитель по Лугам Холресии. Как следует его проштудировал. Открыл очередной раздел глоссария - «бестиарий», где содержится не только вся полученная или прочитанная ранее о монстрах и прочих животных информация, но и очень удобно расположилась графа добываемых с них ресурсов. Если слепо опираться на предоставляемую информацию, то чего-то особенного в тех бестиях нет, это самые обычные животные местного разлива, которые стали объектом геноцида со стороны избранников. Разве что советуется избегать плотного скопления живности.
        В общем, обратно в трактир я шёл в приподнятом настроении. Солнце уже достигло своего обычного места для тех, кто встаёт относительно поздним утром. Надеюсь, у зелёного флориста не сильное похмелье.

***
        - Ариин, ещё раз, ты ведь понимаешь, что мы выходим в открытое поле, где нас может ожидать вполне реальная опасность? - я в очередной раз переспросил тёмную эльфийку.
        Вернувшись в трактир и обнаружив сидящих за столом Гру’Гака и Ариин, с кислыми минами на лицах, я, весь такой из себя лучезарный и лёгкий на подъём, присоединился к их утренней трапезе, то и дело вызывая лёгкое недовольство со стороны адептов Ордена Великого Лимона. Лорэль, по словам ребят, уже убежала трудиться в кузницу, потому про поставки разделочных ножей придётся договариваться позже.
        У оставшихся же двоих не то что сильное похмелье - они просто как трупы.
        Однако, стоило Ариин прийти в себя, как она сразу же изъявила желание присоединиться к нашей с орком сегодняшней вылазке на луга. Гру’Гак не имел возражений, да и у меня нет причин возникать, но надо было убедиться в том, что эльфийка действительно отдаёт отчёт в своих решениях и это не результат похмелья. Ибо надралась она знатно, даже боязно за её здоровье.
        - Не в одиночку же собираюсь выходить, а в компании слегка безумного орка и весьма занудного нордлинга, - вместе с тем, эльфийка продолжала заливать в себя уже пятую кружку некоего подобия рассола, благо он уходит по красной цене, пользуется спросом.
        - Про солнечные лучи помнишь? - я продолжал напирать.
        - По-о-о-омню, но, как показала практика: если хорошенько скрыть кожу от контакта с солнечными лучами, а голову запрятать под глубокий капюшон, то ситуация значительно сглаживается.
        - Но не исключается полностью.
        - Норлан, хватит занудничать! - эльфийка вновь обиженно надула губки. - Не беспокойся, я действительно понимаю, что говорю! Это не последствие от похмелья... серьёзно.
        - Право слово, Норлан, дополнительная сила нам не помешает... тем более речь идёт о Лугах Холресии, - орк окончательно решил принять сторону тёмной эльфийки. - Ну вот что может пойти не так?
        - Спасибо Гру’Гачик, - та улыбнулась ему в ответ, и сразу же запила рассола с кислой миной.
        - Ладно-ладно, моя сладкая парочка твикс, будь по вашему... - пришлось сдаться, и, немного помассировав переносицу, продолжил, - тогда, если у кого есть возражения, высказывайтесь прямо тут и сейчас. Во-первых, лидером группы буду я.
        - Без проблем, - моментально ответила эльфийка.
        - Не возражаю, - немного припозднился орк.
        - Отлично. В таком случае, следующим моментом на повестке дня предлагаю обсудить весьма скользкую и щепетильную тему: какие у вас кольца и символы в них? И каким снаряжением обладаете? У меня кольцо пустоты с символом Дракона и кольцо земли с символом Лютоволка, из снаряжения: известная вам варварская броня, а также гладиус с н’гусу.
        Скажем так, расспросы на тему выдаваемых в эфемерном Склепе Пробуждения уникальных предметов - своего рода табу, и, в основном, приходится определять всё «на глаз». Если кольцо ещё можно сопоставить чисто логически по одному только внешнему виду, то выведать информацию о стигмате в нём - нередки случаи намеренных дуэлей ради этого. Одно радует в ситуации, в последнее время до игроков начинает доходить, что такая сверх тайность ни к чему, и потому для кланов, а также менее значимых игровых формирований, стало довольно обычным требование раскрыть свои характеристики и снаряжение перед союзниками. Даже просто собираясь в команды это вполне закономерно попросить временного товарища поделиться подобной информацией о себе, ибо напрямую может влиять на эффективность вылазки и потенциал возможного выживания при опасной ситуации. Непреклонным табу остаётся разве что для разговоров о реальном мире... типа это задевает чувства особо ранимых личностей... но, лично мне не понять в чём тут цимес.
        Несуразный народ какой-то.
        - Кольцо огня с символом Бахамута, - начал орк, - второго кольца в качестве трофея, увы, не досталось. Из снаряжения, хм, разжился тогда вторым томагавком, а броня состоит наполовину из трофейного, остальное крафченное 1-го тира, обычное. Это если не считать прочий хлам из рюкзака жмурика, который в подавляющем большинстве улетел на продажу.
        - Кольцо воздуха с символом Коня, - продолжила эльфийка, допивая очередную кружку рассола, - и кольцо земли с символом Кракена, в качестве трофея. Ещё достался один из гладиусов того отморозка, а некоторые доставшиеся компоненты его брони успешно улетели на рынок. Имеется собственноручно скрафченный 1-й тир.
        - Отчаянная, - резюмировал я.
        - Ни капельки, мне намного приятнее ходить в том, что я сшила своими собственными руками, да и видок варварской брони не очень, не в обиду.
        Из всего сказанного, в конечном итоге, имеем, что самым бронированным в группе являюсь именно я. Если вспомнить ещё про не озвученное кольцо тени с символом Льва в нём, то выходит, что роль танка ложится на мои плечи.
        Кака-а-а-а-а-я неожиданность.
        Отдельного рассмотрения заслуживает итоговый DPS команды, поскольку не ясно у кого он выше. С одной стороны есть я со своим заговорённым на пустоту гладиусом и дополнительной прибавкой к урону от кольца пустоты, с другой стороны - как минимум оба сопартийца способны орудовать в парном режиме, где один на топорах, а другая на мече плюс кинжал, а также вторая обладает символом Кракена, что может многократно бустануть её в плане наносимого урона. Теоретически, Ариин должна быть на первом месте, но если учесть её опыт игры мили-классом, то сомневаюсь, что от неё будет пользы разительно больше, чем от мили-шамана. Значит, и в этом отношении я получаюсь самым дамажным.
        Ох, слышал бы это Рульреруд, он бы меня поздравил - танк вздёргивает ДДшников по урону.
        Однако, есть и другая проблема, с чем я и обратился к орку:
        - Гру, ты ведь помнишь, что мы хотели сделать на лугах?
        - Само собой, я не против показать это и Ариин.
        - Вы о чём? - профессиональные сорок пять градусов в исполнении эльфийки.
        - Потом увидишь, - отмахнулся я и вновь обратился к орку, - тогда предлагаю следующую тактику: в связи с моей наибольшей бронерованностью, для начала оценим получаемый мною урон от травяных енотов, на всякий случай будем делать это под тем самым эффектом. Название у него довольно говорящее, и если вдруг у тех зверушек окажутся неприятные сюрпризы в рукаве - меры защиты лишними точно не будут.
        - Понял, я постараюсь, - орк одобрительно кивнул и дополнил, - но потребуется некоторое время на подготовку круга... и я реально не уверен, что получится за пределами моей комнаты.
        - Ну, мы этого не узнаем, пока не попробуем. - После чего обернулся к тёмной эльфийке, - Ариин, твоя задача на это мероприятие: максимальная охрана нашего шамана. Держи на изготовии флягу с микстурой здоровья, к нашему счастью местная игровая механика не запрещает поить другого игрока из своей фляги.
        - Так точно, - она слегка вскинула свой кулачок вверх, демонстрируя боевой пыл в довольно детском и невинном проявлении, сразу же запивая его очередной дозой рассола... солидной такой дозой, параллельно бледнея до цвета хаки.
        Блять, с ней точно всё нормально будет?
        Мне реально сыкотно.
        - Запомните самое главное - если командую «валить нахер со всех ног», то просто берёте и валите в город как в жопу ужаленные. Если кого-то не устраивает такая политика, то и смысла идти группой не вижу. Всем всё ясно?
        Тиммейты утвердительно кивнули.
        Завершив наш небольшой брифинг под уверенные возгласы в исполнении орка и тёмной эльфийки, мы вышли из трактира и направились к северным воротам. Минуя их, ещё около субъективного часа шли по дороге строго на север, выбирая наиболее подходящее местечко для фарма. Игроков тут воистину тьма-тьмущая, но чем дальше от города, тем сильнее их концентрация идёт на спад. Это же влечёт и снижение безопасности, потому совсем далеко мы не стали заходить.

***
        По условиям испытания от гильдии бойцов мне требуется собрать пятьдесят хвостов травяных енотов, семьдесят клыков кустарной змеи и сорок сердец кротов-альбиносов. Реальную опасность представляет то, что в изобилии я могу наблюдать исключительно самих енотов, а прочая живность чёрт пойми где. Вернее, можно логически догадаться, исходя из названий, а также полагаясь на прочитанную о них информацию, потому, для начала необходимо оценить фактическую опасность текущего места для самого себя.
        Не могу я отделаться от параноидальной осторожности.
        В библиотечных книжках говорится, что местные бестии не представляют из себя чего-то существенного по одиночке, опасны непосредственно их скопления - в ММО такой тип монстров называют «социальным». Если атаковать одного, то рядом стоящие представители того же вида мигом заступятся за своего собрата, и вот тогда начнётся веселье: либо удирай, либо раскидывайся «массухами», ну или умирай как герой-идиот.
        Применил взор Бетрэха.
        Взглянув на впереди пасущегося травяного енота, я оказался вне себя от радости - РАБОТАЕТ!
        Заложенная в «бестиарии» информация высвечивается в голографическом, где-то на сетчатке глаза, информационном окне рассматриваемого мною животного: краткая сводка об прочитанных или услышанных достоинствах и недостатках; общие методы сражения; известные для меня потенциально добываемые ресурсы, а также предполагаемый шанс их добычи, с уже учтённым уровнем навыка сбора. Однозначно стоящая вещь, если продолжать её развитие. Проблема заключается лишь в том, что переключаться между вкладками приходится зрительно... это неудобно, и глаза начинают побаливать через пару минут такой нагрузки.
        Надеюсь, это только по первости, и в дальнейшем мои глаза привыкнут, а я наловчусь манипулировать интерфейсом на таком уровне восприятия. Всё же голографический интерфейс в разы удобнее с точки зрения скорости взаимодействия, а в перспективе - скрытности от любопытных глаз.
        - Эм... Норлан? Что это за хрень? - удивлённо спросила Ариин.
        Перевёл взгляд на эльфийку, угол наклона головы которой извечно под сорок пять.
        Если бы я наблюдал за всей процессией со стороны, то непременно бы заметил её удивлённое выражение лица на моменте, когда вычерчивал незнакомый для неё символ, а когда тот был применён, то Ариин уже загорелась неподдельным интересом.
        Впрочем, как и орк-флорист.
        Мои же глаза, сами по себе, сейчас представляют собой некоторый микс их родного цвета, насыщенного изумрудно-зелённого, с изрядным таким слоем жёлтого слегка светящегося, даже при дневном свете, налёта, аки я заболел какой-то стрёмной магической болезнью.
        К слову о моих спутниках.
        То ли Ариин так сильно привыкла к откровенным женским нарядам прежнего Виртхейма, беспрекословно следующий давней традиции типичной игры в жанре фентези, из-за чего нередко прорывается откровенное бурление разномастной массы на западном полушарии нашей многострадальной планеты, то ли у неё сам по себе имеется некий тематический фетиш. Без сомнения, одета она в весьма и весьма простенькую броню лёгкого типа, 1-го тира, ничего особенного, но блин... ведь отчётливо намечается путь к «классике».
        Тоненькие сапожки, внешне самую малость смахивающие на уги, закрывают собой пол голени, предоставляя для дальнейшего обзора аккуратно обтягивающие прекрасные эльфийские ножки штанцы из низкосортных шкур животных. Со шнуровкой по всему боковому шву, но зазора не видать, ноги Ариин полностью скрыты. Работа выполнена достойно, ничего не скажешь. Особенно если заострить внимание на её заднице, объёмные ягодицы которой очень выгодно подчёркиваются. На теле надето некое подобие жакета, что также выгодно выделяет фигуру девушки, особенно её бюст, со внушительным декольте. Однако, тут поработало невидимое крыло легендарной птицы Обломинго, поскольку под жакетом Ариин носит тканевый покров, являющегося местным аналогом топика для прекрасной половины человечества. В остальном - компоненты рук более чем простые, как и накидка в виде простенького плаща без рукавов, а также изрядно глубокий капюшон, в недрах которого скрывается симпатичное личико тёмной эльфийки, и видны лишь отблески её глаз.
        Скорее всего, Ариин просто решила пока что не жестить, но потенциал уже прослеживается.
        Гру’Гак же напротив. Если я, некоторое время назад, решил вести образ жизни бомжа, от чего пришлось в итоге отказаться, то орк, видимо, решил внешне походить на бомжа, с бубном наперевес. Отобранные компоненты варварской брони он приспособил, но дабы в конечном итоге не походить на самого варвара - не удивлюсь, если в пустующие слоты снаряжения именно у Ариин заказал вещички определённого характера. Без жести, орк выглядит как самый классический шаман из коренного населения Северной Америки, если конечно же они вообще выглядели именно ТАК, не знаю. Просто ассоциации такие.
        Взор Бетрэха отображает мне лишь качество и родные параметры сих вещей, ничего другого.
        - Это называется «Взор Бетрэха», который позволяет отображать в поле зрения любую известную тебе информацию о рассматриваемом, в текущий момент времени, объекте, - пояснил я, расфокусировав зрение на несколько секунд и возвращая тем самым прежний блеск своим глазам.
        Орк рассмеялся:
        - А я думал ты баклуши бил с прихода в город, а на деле неплохо так подготовился к вылазке.
        Почему-то мне стало слегка обидно...
        - Сколько времени потребуется на развёртывание круга? - в итоге решил проигнорировать колкость.
        - Примерно минут пять, - ответил флорист-шаман, уже вычерчивая соляной круг и пентаграмму в нём.
        - Хорошо, Ариин - защита Гру’Гака на тебе, а я осмотрюсь.
        Прежде чем отправиться на разведку, я, на всякий случай, снарядил двуручный меч.
        Он крайне непривычен в обращении, уже пробовал практиковаться, отважно сражаясь с воздухом и воображаемым противником. В первую очередь, неудобство связано с иными габаритами оружия, но не так страшен чёрт, как его малюют. Гладиус, в сравнении с н’гусу, как одноручник весьма лёгкий и сам по себе априори короткий, в следствие чего орудовать им проще, но только если стоит речь об работе по одной цели - в противном случае, когда имеется потребность в хороших размашистых ударах, двуручник становится наиболее предпочтительнее, несмотря на некоторые свои недостатки.
        И вот эти недостатки - уже реальная проблема.
        Во-первых, расположение ножен можно указать где угодно, но система категорически советует исключительно за спиной, потому что иначе клинок меча основательно шаркаться об землю... в помещении это приводит к порче пола, да и собственная прочность просаживается за зря. Всё-таки помимо веса предмета имеется и длина, о чём так же не стоит забывать в реалиях Хайгарда. Во-вторых, ножны, висящие на плече, не позволяют выхватить меч как это показывают во всех возможных фильмах или компьютерных играх, и всё из-за той же пресловутой длины. Более того, с одноручными мечами может произойти аналогичный казус, ведь может получиться ситуация, когда РУКИ КОРОЧЕ КЛИНКА!!!
        Размеры оружия мало-мальски корректируются под пропорции пользователя, при перемещении в слот снаряжения, но что бы вытащить н’гусу из ножен - мне требуется, для начала, снять ножны, и только тогда я могу спокойно высвободить клинок. А дабы ножны не мешались, требуется вновь закинуть их за спину.
        Типичные игровые стандарты о мечах, расположенных на спине, яростно отсасывают порцию реализма. Впрочем, для таких мечников, любящих таскать оружие за спиной, имеются специальные ножны, вишенка инженерного дела - крепко удерживают меч в себе, но, при этом, позволяют извлечь его без особых проблем, даже если рука значительно короче клинка. Главное совсем уж не убегать в дебри идиотизма, потому что если взять меч, длина которого под два метра, а ты не огр - даже навороченные ножны не помогут, как и современная медицина.
        Но это лирическое отступление, или же просто крик души.
        Основная цель разведки - выбрать наиболее приоритетную жертву для предстоящей атаки, и при этом не заагрить его товарищей в округе. Травяной енот не просто так получил своё название, его действительно трудно заметить в поле, если не всматриваться, хоть и значительно проще, нежели остальных двух представителей. Внешне схож с енотом нашего мира, но шерсть имеет характерные траве текстуру, что позволяет бестиям маскироваться в открытом поле даже не прилагая к этому усилий.
        К нашему счастью, место выбрано более чем удачно.
        Вернувшись с разведки, заметил уже почти законченный сатанинский круг из соли и трав. Благовоний не хватает для полноты картины. Надеюсь, они не являются важным атрибутом при призыве духа. Когда Гру’Гак завершил все необходимые приготовления, а я встал в центр круга и принялся ждать, орк начал пытаться войти в шаманское состояние.
        Безуспешно.
        Примерно минут через пять я уже был готов отменить этот спектакль, даже Ариин начала откровенно спать в стоячем положении, но внезапно обнаружил, что Гру’Гак начал-таки вести себя неестественно.
        Кажется... получилось.
        Весь этот шаманский ритуал моментом разбудил тёмную эльфийку, и та была готова что-то сказать, но приложив указательный палец к своим губам - дал ей понять, что не стоит. Не хватало ещё выбить орка из нужной кондиции. По себе знаю, это легко, вспоминая недолгую практику в повелевании ордой крыс.
        Вновь кокон из мистических спиралей организовался вокруг, в сопровождении приятно ласкающей опасной теплоты. Ещё мгновение, и Ариин узрела глаза орка, когда тот раскрыл свои веки и принялся совершать финальные пассы руками. Высвобождая таинственную ауру, Гру’Гак в очередной раз смог призвать «Дух Очищения», маленькое незатейливое существо, напоминающее синюю медузу, которая принялась летать по неведомым траекториям вокруг меня.
        - Ариин, не спи! - выкрикнул я.
        Та сразу же очухалась и принялась поить упавшего на колени орка микстурой здоровья.
        Судя по фреймам группы, этот призыв жрёт здоровье прилично, индикатор моментом просел на половину, от чего я удивился. Даже подумать не мог, что всё настолько серьёзно... пожалуй, овчинка выделки не стоит.
        Но и давать стараниям Гру’Гака пропадать зря нельзя.
        Вытащив гладиус из ножен, клинок которого тут же окутался энергетическими эманациями фиолетового свечения в такт биения моего сердца, я сразу же нацелился на одинокого травяного енота и, подбежав на резвой скорости, сделал выпад прямо в голову.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 18 КОЛЮЩЕГО УРОНА ПУСТОТЫ
        Пронзающий звук.
        Очень хороший удар.
        Не критически и не смертельный, но рука не испытала ощутимых проблем с тем, что бы как следует вонзить в тушу бестии клинок меча. Возможно это как-то связано с эффектом зачарования... в момент непосредственного удара эманации начали вести себя совсем уж нездорово, а клинок на краткий миг стал самую малость прозрачным, однако, при общем рассмотрении ничего сверх естественного. Впрочем, ситуация может изрядно смутить тех, кто впервые находится в игре при полном погружении. Прямое попадание в голову бестии не означает её гарантированную смерть, таковы условия игровой механики, но всё же она оцепенела.
        Единственное, что вызывало неподдельный интерес - величина урона и способ описания.
        Значит так, теоретическая выкладка.
        Во-первых, как мне удалось самостоятельно выяснить в первые дни своего пребывания в городе, весь урон разделяется на физический и магический, без учёта «чисто-пречистого». В паре с ними могут использоваться атрибуты, которые относятся либо к характеру атаки, это которые колющие, режущие и дробящие, либо завязаны на стихии и элементе. Как выяснилось на тот момент - добавочный урон с кольца хоть и не писался как физический, но он был именно таковым из-за принадлежности к атаке оружием. Однако, как я убедился на личной шкуре не так давно, атрибуты не обязательно применимы, если вспомнить про кровотечение. Умом понимаю, его урон реально нет возможности адекватно классифицировать по известным трём атрибутам, а к стихиям или элементам отношения вообще не имеет.
        Во-вторых, как не трудно догадаться - все озвученные атрибуты, в том числе, применимы и к магическому урону. Говоря «все», я говорю именно обо всех. На центральной площади есть «фокусники», которые каждый вечер устраивают настоящее шоу по филигранному владению магией. Чаще всего они «тушат свечи» разрезая фитиль на существенном от свечи расстоянии с применением магии ветра, где в объект представления летит тонкое воздушное лезвие. Огонёк не задувается, как может показаться, он ещё некоторое время горит, жадно поглощая остатки отрезанного фитиля.
        Однако, я и подумать не мог, что атрибуты могут быть использованы в рамках одного описания.
        Ранее, атрибуты «колющий» и «пустота» отображались отдельно друг от друга, а сейчас они будто бы вместе и нераздельны. В голове сразу же всплыло описание эффекта зачарования: «заговорённые атаки приобретают атрибут пустоты, обладая повышенным пробиванием», где со вторым моментом уже разобрался, а вот первый удивил. Если хорошенько пройтись по моей атаке и разложить её на составляющие, то, получается, она сложилась из урона оружия, урона пустоты от кольца и добавочного урона зачарования.
        Хм...
        Однако, это уже другая сторона тестирования, а сейчас меня ожидает так называемый «очко момент», способный задним проходом переламывать ломы - мне, конечно же, известно про приличный радиус их социальности, но блин, почти сорок метров или даже больше? По опыту прежних игр мне казалось, что сорок метров это оптимально далеко, фиг там плавал.
        Вот так, обычно, профессиональные игроки и оставляют вместо себя надгробья.
        Обитающая неподалёку стайка из двенадцати травяных енотов моментом рванула в мою сторону, стоило лишь обидеть их собрата. Созерцая всю эту мчащуюся ко мне ораву на резвой скорости, рефлекторно пнул енота рядом в их направлении аки футбольный мяч. Зверёк отправился в нежное дуговое путешествие, а для себя отметил факт прохождения 1 единицы дробящего урона по цели, но без учёта добавочного от кольца или зачарования.
        Адреналин обильно захлестал в крови.
        Назвать текущее состояние боевым ражем - нельзя, просто сработали отработанные годами рефлексы при полном погружении, что позволило не сбежать восвояси, вопя как маленькая девочка, а стремительно снять ножны н’гусу, выхватить сам меч и обратно закинуть лишний элемент за спину, уже принимая боевую стойку и готовясь к размашистым нижним атакам.
        Естественно, всё это сопровождалось отменным трёхэтажным матом, а как иначе-то.
        - [Trela rudlag, Signum des Dragon, gnured] - в том числе счёл целесообразным, на всякий случай, наложить драконий барьер, а в уме уже держал лютоволка, которого вообще ни разу ещё не использовал, а чтиво-активатор у него заковыристое.
        Если урон окажется приличным, то у меня будет шанс сбежать: барьер позволит беспрепятственно скастовать превращение и, обернувшись волком, свалить как можно резвее. В том числе наготове держится фляга с микстурой здоровья, на случай непредвиденных обстоятельств. И конечно же, герой всей басни, маленькая медузка стала более активно кружить по неведомым спиралям, обеспокоенно так улюлюкая где-то над ушами.
        Подпустив чёртову дюжину мелких полевых бестий ближе, я выдал мощный горизонтальный удар.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 16 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 15 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ

«- Какого х...» - всплыло в голове.
        Пока голову одолевали ровно три вопроса: хороший, плохой и больной; я мигом совершил пару отскоков назад, транжиря драгоценную энергию, дабы не допустить кольцевой блокады. Разорвать дистанцию удалось.
        Начнём с плохого - почему клинок прошёлся лишь по двум целям, где второй отправился в не менее увлекательный полёт на фоне ранее пнутого ногой, а первому напрочь отрубило передние лапы, что существенно замедлило его ход и поумерило жажду крови, заставив обернуться вспять? Зрелище не для слабонервных. Даже не так, с одной стороны это вроде бы и плохая новость, ибо я рассчитывал на полноценную массовую атаку, но в тоже время результат вышел непредвиденно интересным.
        Далее, полноценно хороший вопрос - а как так случился увеличенный стихийный урон?
        Больной же вопрос не столько вопрос, сколько подтверждение ранее сделанному выводу касательно зачарования. Н’гусу зачарован на рейтинг к скорости атаки, и потому его оригинальная атака стандартная, тогда как гладиус имеет «модифицированную». В связи с этим, в случае одноручника отображается единый урон, а при двуручнике - комплексный, что всё ещё не отменяет некоторых тестов.
        Так, надо бы разобраться с проблемой, а потом уже думать.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 16 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 15 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        Постепенно чередуя размашистые удары с отступами и прочими доступными на текущем этапе развития способами уклонения - мне удалось разрулить возникшую ситуацию. В целом, каждому зверьку хватает ровно два удара, всё же здоровье начальных монстров значительно ниже здоровья игроков. Да и сам их урон просто никакой... хотя, если судить объективно, шайка из десяти представителей начинает вносить ощутимый урон даже по моему показателю брони, который, на секундочку, даётся пусть и лёгкой бронёй, но всё-таки бронёй 2-го тира, максимального на данной стадии игрового развития, а поляна явно рассчитана под только что пришедших из склепа нубов.
        Тем же высшим эльфам вполне хватит три захода, если не озаботятся о своей толщине.
        Окинув поляну пристальным взглядом, становится ясно, что битва с травяным енотом это практически всегда минимум семеро на одного, а в среднем: двенадцать или четырнадцать. Если вовсе быть полным аутистом, то можно и против пары десятков повоевать, но сомневаюсь, что входящий урон от такой коллегии стерпит даже огр-танк, полностью ушедший в защиту. Вот при наличии парочки хил-ботов за спиной...
        Хм...
        Взглянув на клинок н’гусу и только подумав о причине увеличенного урона, как вдруг...
        - ...Так! А теперь я требую объяснений! Это что вообще, блять, было?!
        Тёмную эльфийку не на шутку разорвало бурей искренних эмоций, что также отобразилось на её милом голосе. Обернувшись к своим товарищам... они, скажем так, пребывали в некотором замешательстве, а Ариин так и вовсе беснуется хлеще самого Люцифера, когда тот узнал о переселении в чертоги божественного подвала.
        - Нахуя было пулить столько мобов?! Что, вытянуть одного единственного для тебя НАСТОЛЬКО тяжело?! Сдохнуть решил?! И ты ещё называешь себя профессиональным ТАНКОМ?! Такие грубые ошибки, тебе бы, никогда не простили во времена великой ваниллы!
        - Эм... ну...
        Я было хотел что-то ответить, но гордая эльфийка продолжала.
        - И вообще, что за нездоровая херня творится с твоим мечём?! Ты вообще как умудрился устроить тут филиал красной свадьбы?! Кажется, кто-то не до конца был откровенен?! Считаешь нас не достойными сей информации?!
        - ТАК! - пришлось переходить в тотальное контрнаступление, от неожиданности чего Ариин несколько осела. - Нефиг на меня навешивать всякую требуху! С последствием сражения я и сам не прочь разобраться, а про мобов ты в корне не права! В отличии от некоторых любителей поспать подольше - я, с утра пораньше, дошёл до городской библиотеки и почитал о местной живности умные книжки, и сейчас провожу вполне закономерные полевые испытания, проверяя полученную информацию!
        - Вы только поглядите на него! Нашёлся тут исследователь, блин! - Ариин поняла, что этот спор слила, но даже и не думала униматься. - Думаешь, что если я не очень хорошо себя чувствую под лучами солнца, то теперь вообще слепой от этого становлюсь?! Думаешь, я не видела твоего охреневшего вида?! Не видела как ты трясся и паниковал?!
        - Ну само собой мой вид будет охреневший! Это ведь агро-радиус в сорок метров минимум! В какой-нибудь другой игре вообще видела такое?! И вообще...
        - ... а с чего ты взял, что мы в игре находимся?!!
        - Глупый вопрос, - едва уловимо подал голос орк, доселе остававшийся безучастным.
        - А ты вообще молчи и не язви мне тут!!! - гнев эльфийки резко перешёл во вторую фазу рейдового босса и переключился на бедного шамана. - Совсем отшибленный наголову?! Херачить половину здоровья на какую-то непонятную фигню, которая при этом требует дикие затраты на подготовку?! В чём, сука, польза от этой летающей хуйни?!
        Эльфийка гневно тыкнула своим пальцем в мою сторону настолько, что я рефлекторно прикрыл летающее созданице, в виде милой медузки, своей рукой. Ну вот как можно злиться на это умилительное существо, не понимаю. Та взглянула на меня и в ответ одобрительно улюлюкнула, что в очередной раз вызвало улыбку даже в неподходящей под эту ситуацию момент, после чего время действия баффа вышло, и она вернулась в мир духов.

***
        Потребовалось около получаса, чтобы успокоить не на шутку разошедшуюся Ариин.
        Её реально распирало изнутри, тотально. Взрыв атомной бомбы просто нервно покуривает в сторонке на фоне той бури эмоций, что выплёскивала эльфийка на нас с орком. Крышу сорвало, дамбу расхерачило - спасайся кто может. Со стороны можно наблюдать вполне комичную сцену, как некая женственная особа с достойными параметрами тела, выгодно подчёркнутые лёгкой бронёй, отнюдь не по-женски отчитывает варварского вида нордлинга и некоего орка-шамана, одетого в стиле бомжа. Даже заправскому моряку или сапожнику стало бы стыдно от речей этой дамы... но мне в большей степени интересно другое - как это авто-переводчик столь качественно переводит на отменный русский матерный диалект.
        - Так, Гру’Гак, я правильно поняла - ты тоже был удивлён столь сильной просадке здоровья?
        - Да, обычно затрачивалось не более одной пятой от максимума... - орк призадумался. - Наверно, те благовония в моей комнате значительно снижали штрафные санкции от призыва неизученного духа.
        - Предлагаю больше не использовать этот призыв, - отозвался я.
        - Так! Я не давала тебе слова! - Ариин и не думала выходить из образа госпожи. - Но в целом верно, Гру, не стоит использовать подобное, не хватало ещё лицезреть твою смерть от твоих шаманских изысканий.
        - Да понял я, понял, - улыбнулся тот в ответ. - Не горячись ты так. Я был обязан проверить эту вещь за пределами своей комнаты, в ситуации более приближённой к реальной. Намерения суицидиться не имею, честно.
        - Хорошо, тогда перейдём к тебе, - тёмная эльфийка перевела свой доминирующий взгляд на мою персону. - Если у зелёного наблюдается спонтанные приступы призывать духов природы, то у тебя, значит, в моменты опасности наблюдаются спонтанные приступы убивать?
        - Ну не то чтобы убивать, - я начал оправдываться, так как считал это не совсем правильным описанием боевого ража, - скорее перехожу в подобие боевого транса и способен без лишних эмоций оценивать ситуацию на поле боя...
        ... перед глазами угрожающе остановился изогнутый клинок кинжала.
        Тело было готово отреагировать на это соответствующим образом, уже потянувшись правой рукой к рукояти гладиуса, но разум вовремя остановил параноика, спеленав ублюдка и запихнув куда-то в чулан. Однако, это реально интересное наблюдение. Мне нравится столь неосознанный рефлекс на самосохранение, хотя, вместе с тем и боязно за окружающих. Сейчас удалось сдержаться лишь из-за отсутствия реальной опасности.
        Боевой раж или транс - что это за хрень такая? И как я её заполучил...
        В результате, застыл я в характерной позе.
        - Слишком много слов для хуетени, при которой ты лишь нахлобучиваешь каменную маску, а по факту продолжаешь проявлять эмоции, и чисто на инстинктах готов убить каждого, кто тебе грозит смертью.
        - Ладно-ладно, пусть будет так, - я решил не спорить с ней.
        Спорить с девушками вообще гиблое дело, даже если она не права целиком и полностью. При любом раскладе ты остаёшься верблюдом, который не способен считаться с чужим мнением. Бо-о-оже, как же я люблю спорить с девушками, просто обожаю, это же ТАК офигенно... наверное, потому у меня и нет девушки. Стоит всего пару раз столкнуться нашим интересам и всё: «Out passe, tout casse, tout lasse», финита ля комедия, занавес.
        - Не смей мне дерзить! - девушка застучала ножками, подрыгивая кулачками.
        Эльфийку начало отпускать, судя по внешнему виду, и сейчас она больше походит на дитё, которое очень сильно обижают плохие дяденьки. Один призывом духа за половину здоровья, другой пулом целого парика из дюжины мобов.
        Как с такими упырями уживаться...
        - Слушай Ариин, серьёзно, эти вещи требуют подробного изучения, поскольку могут сыграть немаловажную роль в дальнейшем выживании, - продолжал я настаивать на своём.
        - Да понимаю я... не дура... - она прекратила капризничать, сложив руки под прекрасными грудями, а в недрах капюшона можно было однозначно констатировать отвод взгляда в сторону, - просто... могли бы с самого начала об этом рассказать, а не в секретиках таить...
        - Мы хотели тебя удивить, - вновь подал голос орк. - Да и рассказывать о таком... проще один раз показать...
        - Спасибо, блин, за такие грёбаные чудеса! - эльфийка продолжила сокрушаться, но уже в обычной для себя манере. - Только что я, наверняка, заработала пару лишних морщин и многократно сократила свою жизнь...

***
        Когда общий градус по больнице спал до приемлемого уровня, где-то в районе нуля, я приступил к потрошению енотовых тушек. Первый уровень свежевания ничего особенного не предвещал, но в отличии от прошлого раза, когда я разделывал крысу без наличия навыка - мне удалось собрать хоть что-то, в мозг активно подгружались простейшие знания по разделке, а руки будто бы сами знали что делать.
        Естественно, это хорошо звучит исключительно на словах.
        По беглой оценке Ариин, глядя на добытое количество шкур животных, измеряемых в сферических конях в вакууме волшебного рюкзака, потребуется сократить популяцию травяных енотов примерно на 80 особей, чтобы обеспечить кожевника необходимым количеством кожи на крафт полного комплекта брони класса «лёгкие доспехи» 1-го тира. Это не такое уж и плохое начало, особенно учитывая наличие прочих добываемых ресурсов... их крайне мало, но всё равно приятно. В основном речь о мясе енота, но сферические кони в вакууме внезапно дали сбой, стоило мне подробнее вкурить в функционал взаимодействия. Подобные вещи можно настраивать, в каких именно единицах будет измерение: миллиграммы, граммы, килограммы и так далее. Позабавил и другой момент - с убитой чёртовой дюжины енотов мне удалось собрать только пять хвостов... остальные, как и всё прочее не добытое с моим уровнем свежевания, превратилось в «потроха».
        Частенько в играх случаются такие казусы, как, например, глазастый монстр всю свою жизнь ВНЕЗАПНО прожил без единого глаза, либо обычный кабан имел вторую голову, о которой, уверен, он и сам не подозревал, видимо та была невидимой. Выглядит подобное всегда тупо и нелепо. Самое смешное, что такие казусы сохраняются по сей день из-за множителя на лут и банальной теории вероятности, тогда как монстры зачастую рисуются исходя из дизайна локации.
        Хайгард же, в этом плане, в разы проще.
        Всё, что не смог добыть, просто превращается в универсальный итем «потроха». Хреново выдрал зуб енота? Вжух, и в руках непонятная масса. Отсёк голову или хвост как имбицил? Вжух, опять непонятная масса. Аккуратно снимаешь шкурку? Ога, аккуратно, как же, держи-ка ты подозрительную массу, наслаждайся и обтекай на здоровье.
        Если это реальность, то её создатель больной ублюдок, честное слово.
        Хорошо хоть есть куда пристроить эти потроха. Во время инструктажа мастер по свежеванию специально пояснил на такие случаи жизни. Главным образом речь стоит о фермах, где можно сбагрить абсолютно ненужный кому-либо ещё товар, на удобрения. Считай задаром, но будем честны - сейчас каждая копейка на вес золота, особенно после вчерашней попойки. При этом на саму ферму топать не требуется, в городе есть их представительство. Достаточно просто заглянуть по пути, не более.
        На протяжении всей этой рутинной работы - свежевании и потрошении - меня продолжали одолевать думы касательно увеличенного добавочного урона с кольца. Н’гусу не обладает какими-то особенностями или специальным зачарованием, напротив, имеются самые обычные чары на рейтинг скорости атаки в размере 10 единиц, что в текущих реалиях ровным счётом «ни о чём». Понятия не имею, о чём думал тот отморозок, ставя их.
        Надо бы распылить...
        Во всей этой ситуации только получение нулевого урона земли не оставляет вопросов, относительно, ибо понятно откуда растут корни. Кольцо земли переводит 10% получаемого физического урона в атрибут земли, но видя нулевое значение - всё же интересно изучить подробнее конкретно этот момент.
        Закончив с разделкой и взглянув на ещё одну небольшую стайку вдали - меня посетила одна мысль.
        - Ариин, - обратился я к тёмной эльфийке.
        - Что?
        - Можно у тебя одолжить «шото» на очередной тест?
        - И что же это за тест такой, м? - эльфийка упёрла руки в бока, показывая свою категоричную гражданскую позицию.
        Решив, что будет лучше рассказать всё как есть, я поделился своей догадкой:
        - В общем, тут такое дело: есть подозрение, что добавляемый к атакам оружием стихийный урон имеет масштабируемую величину, а не фиксированную. Но чтобы убедиться в этом, мне нужен хотя бы ещё один тип оружия, отличный от обычного одноручного.
        - Хм... - из глубин капюшона отчётливо виднеются сверкающие глаза неприкрытого интереса, после чего Ариин сняла ножны, с кинжалом в них, и протянула мне. - Не вздумай релогаться, по IP вычислю, найду где живёшь и порешаю.
        - Договорились, - я принял протянутое оружие и снарядил его в пару к гладиусу в слот второй руки.
        Оружие склепа, объективно, относительно лёгкое само по себе, пусть изначально ощущается слегка обратное, с непривычки. Сейчас я без проблем могу использовать полностью заполненные оружейные слоты, а также броня варвара не отягощает, что также положительно сказывается на загруженности даже при наличии трёх оружий на теле. Тут, скорее, возникает вопрос тривиального удобства. Без специализированных ножен для двуручного меча намного удобнее использовать только гладиус, за спиной или на поясе - не важно, а также кинжал.
        Так... оставим это на потом.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 18 КОЛЮЩЕГО УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 18 КОЛЮЩЕГО УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 18 КОЛЮЩЕГО УРОНА ПУСТОТЫ
        Для начала, в целях безопасности, пришлось несколько сократить популяцию травяных енотов на следующем отсеке занимаемой нами поляне, не дожидаясь их скопления и вырезая заговорённым гладиусом в порядке живой очереди. Под удары старался не подставляться, с чем вполне успешно справился.
        Здесь всё предельно ясно: имеем 5 единиц от кольца и ещё 4 от зачарования, остальное от оружия.
        Далее перешёл на н’гусу, когда выдалось небольшое окошко, и принялся выкашивать им подбегающую подмогу аки заправский фермер посевы на полях во время жатвы. Едва успел подготовиться из-за грёбаных особенностей по извлечению оружия из ножен.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 16 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 15 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 16 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        Здесь всё ещё проще, ибо видно сразу что и от чего.
        Умышленно оставив в живых только пару бестий, я, не обращая внимания на их яростные потуги прокусить мои штаны и сапоги в порыве мести за собратьев, флегматично убрал двуручный меч обратно в ножны, который также не спеша закинул за спину, и крайне лениво достал одолженный кинжал.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 2 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        ...
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 1 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 1 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 8 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 4 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 7 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 4 УРОНА ПУСТОТЫ
        ...
        Во-первых, можно сказать я окончательно разобрался с силой атаки и типом наносимого урона.
        При равном показателе СА итоговый урон отличается в зависимости от самого оружия, где, скорее всего, немаловажную роль играет непосредственно его вес. Кинжалом есть возможность орудовать куда как быстрее, нежели двуручником, тогда как второй обладает внушительным потенциалом закладываемой инерции. Тип же реально зависит от характера атаки: бьёшь остриём - колющий урон, проходишься лезвием или рубишь им - режущий урон, а в случае отсутствия двух названых ранее фактора или нанося удар плашмя - дробящий.
        Во-вторых, величина итогового урона может быть откорректирована.
        Речь идёт, скажем это так, об вкладываемом в атаку усердии. Например, если взять в руки двуручник и лишь слегка коцнуть бестию, то и урон выйдет ниже, чем если как следует вмазать кинжалом. Максимальный урон достигается при максимальном усердии, и именно он пишется в свойствах предмета. Отсюда же прорастает теория о том, что если какое-то воздействие будет влиять на руки или что-то ещё, как-либо затрагивая возможность вложиться в мощь атаки, то и урон может быть снижен.
        Это стоит проверить как-нибудь.
        В-третьих, весь добавочный урон также проходит через ВСЕ озвученные ранее модификаторы масштабирования. Выходит, что все изменения в уроне вовсе не случайны, а вполне жёстко закономерны, а также не существует системного разброса урона оружия, как в классической RPG-игре. Таким образом, получаем приведённый к единому знаменателю итоговый DPS, и между разными типами оружия сохраняется шаткий баланс - ведь иначе более быстрое оружие будет иметь неоспоримое преимущество над медленным.
        В-четвёртых, целочисленные величины не более чем ширма.
        Как студент технического университета по направлению прикладной информатики, прекрасно понимаю, что использование вещественных чисел для отображения целочисленных откровенное читерство, но оно необходимо во избежание потерь. Также и тут: нулевой урон не обязательно равен именно нулю, он вполне может оказаться «крайне малой величиной», которая со временем выдаст единичку на выходе. В глобальном масштабе полнейшая хрень, но знать, при следующем взгляде на очередную целочисленную характеристику, полезно. Если подводные камни зарыты даже в таких простых вещах, то в остальных должны быть полноценные затопленные каменоломни.
        Добив последнего енота, который уже успел нанести мне с десяток ударов, я разоружился и вернул Ариин её кинжал.
        - И каковы результаты? - спросила она, возвращая оружие на своё законное место.
        - Весь исходящий урон масштабируется, тем или иным образом. Медленное оружие имеет более высокий урон, нежели быстрое, но быстрым ты орудуешь, соответственно, быстрее.
        - Получается, если делать билд, основанный на стихийном уроне с атак оружием, то лучше брать медленное? - орк с неприкрытым энтузиазмом начал размышлять над таким билдом, даже не трудно догадаться почему.
        Он ведь намерен идти по пути шамана. Нет резона вкладываться в силу и ловкость, от этого лишь пострадают по-настоящему важные характеристики. То ли дело, если базироваться на нанесении стихийного урона, который, в теории, можно забустить от магических характеристик, когда не хочется становиться подобием визарда.
        - Если желаешь пробить будку своего оппонента одним ударом - да, в ином случае, скорее всего, итоговый ДПС между разными типами оружия будет равнозначным и принципиальной разницы тупо нет, - я решил остудить порыв юного шамана, высказав очередную догадку.
        - Интересно, а модификаторы шанса и силы критического удара идут от разума-координации или всё-таки от силы-ловкости... или что-то среднее? - на орка это не возымело ожидаемого эффекта, он продолжает витать где-то в своих игроманских грёзах.
        Впрочем, последний его вопрос интересен в том числе и мне, да что уж тут говорить - Ариин вон тоже ушами под капюшоном хлопает и во всю их подогревает, явно раздумывает о нечто схожем для своего будущего лучника. Перспектива сотворить эдакого настоящего боевого мага, а не просто визарда, действительно кажется манящей и необычной.
        Также меня продолжает мучить другой вопрос - почему клинок останавливается на теле второго монстра, отправляя того в полёт на пару метров. Всё же я рассчитывал на хороший размашистый удар по области переднего фланга... очередные подводные камни на... ограничение целей?

***
        Дальнейший монотонный фарм, в котором также приняли участие и прочие члены команды, сопровождался ещё несколькими тестами.
        Первое, меня давно интересовал вопрос: «а что же будет, если взять одноручное оружие двуручным хватом?», и наконец удалось получить ответ. В случае гладиуса, да и в целом любого одноручного оружия, применяется очередной модификатор, но пока что не ясно какой именно: подобный расовому бонусу к силе атаки или просто масштабируемый, а также суммируются ли все эти модификаторы между собой, или же они перемножаются. Однако, куда более существенен вопрос удобности такого применения - держать одноручное оружие в двуручном хвате не особо-то комфортно, рукоять тупо не приспособлена под это дело. В случае кинжала так и вовсе треш полнейший выходит. В связи с чем, озвученный ранее невидимый модификатор имеет априори ниспадающее значение, по мере приближения к тем самым кинжалам.
        Так или иначе: в двуручном хвате лучше всего наносит урон непосредственно двуручное оружие.
        Пытаясь же орудовать двуручным оружием одной рукой, результат несколько другой - урон остаётся на прежнем уровне, если продолжать вкладываться в совершаемый удар, но разрази меня молот Сварога, какие же, сука, медленные удары! Скорость падает чуть ли не в двое, и даже полностью отбитый даун должен быть в состоянии уйти из под траектории атаки.
        По итогу имеем: в одноручном хвате лучше орудовать одноручным оружием, ваш кэп.
        Второе, говоря об количестве поражаемых целей за атаку, вся её массовость носит весьма относительный характер. Можно даже назвать это «АоЕ Шрёдингера», да будет земля ему металлом. Рассматривая ситуацию максимально беспристрастно, меч, каждый раз проходя по тушке противника, тупо теряет некоторую часть заложенной в атаку кинетической энергии, в конечном итоге останавливаясь. Из чего вытекает случайно обнаруженная иная проблема - каждая последующая цель получает меньший урон. К счастью, эта механика не распространяется на стихийный, тому строго пофиг, что наталкивает на мысли определённого направления.
        Скорее всего тут замешано не мало факторов, но вот непосредственно сила атаки на результат теста не влияет как-то от слова «совсем». Двуручный меч или простенький кинжал, внешне слабая эльфийка или же бугрящийся мышцами орк - наплевать, вот тебе два или три енота и гуляй, сударь. Ещё вспоминается ситуация с боевой киянкой Нерина, когда она тупо остановилась на тушке Рафаила. Параноик, доблестно освободившись от лап противного разума, высказал своё подозрение, что на количество возможных целей также может влиять геометрическая конструкция самого оружия.
        Используя щеку клинка двуручного меча, убедился - реально максимум одна цель, всегда.
        Однако, врываясь в собранную ораву травяных енотов смертоносным вихрем на подобии Беримира - все эти проблемы уходят на второй план, ведь даже дробящее оружие (всё та же щека клинка), тускло светясь визуальным эффектом, начинает проходить сквозь объект как само собой разумеющееся явление... главное не делать больше двух оборотов.
        Один или два енота, или даже три?
        Пф-ф-ф!
        Циклонер крутится - жмурики мутятся.
        Отпусти земные привязанности, просто крутись буревестником и круши шо еблан.
        Третье, момент нанесения увечий: очень сложен для понимания и явно зависит от неприличного множества факторов. В том числе не ясно, участвует ли добавочный стихийный урон в расчётах, или же зависимость исходит исключительно от базовой атаки. Всё это проверить на должном уровне просто априори нет возможности. С другой стороны, гладиус не оставляет после себя типичный третьесортный хоррор, как это делает великий и ужасный н’гусу, хотя за счёт зачарования их урон более-менее сравним, если допускать огромную погрешность.
        Вывод?
        Базовый урон играет наибольшую роль как минимум.
        Отсюда и отрубленные конечности... а ещё удалось пару голов отсечь, что привело к моментальной и красочной смерти... прям как если бы взял один весёлый перк из старинной игры про пост-апокалипсис. Реально филиал красной свадьбы. В этот самый момент по моим ногам как-то очень стрёмно подуло холодным ветерком, аж муражки забегали, спешно возводя баррикады от невидимого противника.
        И заставляет серьёзно задуматься, вспоминая услуги настоятельницы.
        Не обошли стороной и другой важный момент - весьма гадкий эффект «кровотечение».
        Обнаружились как минимум два разных подхода к его наложению: по факту серьёзных увечий и с некоторым шансом при рубящей или режущей атаке. Степень их эффективности при этом отличается, что не удивительно. Из отрубленной конечности или вскрытой артерии алая жидкость очень спешно стремится покинуть прежний сосуд, вырвавшись на волю, тогда как при простых ранениях от меча она уже не столь активна, скорее флегматична, да и заживают эти раны быстрее... что опять-таки не удивительно.
        Одно ясно точно, не стоит легкомысленно относиться к данному эффекту.
        Механика может показаться весьма сомнительной, если рассматривать исключительно рубящие атаки, но есть подозрения об энд-геймовой сущности эффекта. Если ничего не предпринять, то существо просто истекает кровью и умирает, при любом раскладе. С общим ростом силы атаки оружия вполне может возрасти и серьёзность накладываемых с атак кровоточащих ран. Особенно если целенаправленно вложиться в сам урон от данного эффекта, ведь что мешает силе души спроецировать такое воздействие на локальном уровне, тем самым отыгрывая игровую механику. Наверняка этими вопросами уже занимались люди поумнее меня, надо бы порасспрашивать Гиппарха на сей счёт.
        И, наконец, финал всех изысканий - показатель прочности.
        По прошествии часа данная характеристика у наших орудий упала не сказать что сильно, но весьма заметно. С защитным снаряжением аналогичная беда, а из-за разницы в максимальной прочности между нашим обвесом - вещи Ариин, как и некоторые компоненты брони Гру’Гака, уже начинают проявлять изрядно потрёпанный видок.
        - Так, танковать больше не буду! - категорично заявила эльфийка, понимая к чему может привести дальнейшая просадка прочности её брони.
        - А я так рассчитывал на боевой стриптиз... - опечалено вскинул руки к небу орк, упав на колени и будто высказывая недовольство кому-то там выше, а тот, то ли в качестве ответа то ли просто так совпало, ответил в опасной близости пролетевшим птичьим помётом.
        В дальнейшем и орк отвалился в плане танковки, теперь эту роль целиком и полностью возложили на мои плечи... но смысл так заморачиваться, если я выношу мобов с двух ударов? Да и товарищи в этом плане не отстают, если только Ариин по очевидным причинам... нет, не потому что она девочка, а потому что бонус к силе атаке у тёмных эльфов сам по себе невысокий, как и итоговый урон её кинжала.
        Пришлось интереса ради перейти на изготовленный Лорэль одноручный тренировочный меч 1-го тира, сделанного из дерева.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 3 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 5 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 2 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 5 УРОНА ПУСТОТЫ
        Таким темпом впору руками бить... хм...
        ВЫ НАНЕСЛИ: 0 ДРОБЯЩЕГО УРОНА; 4 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 1 ДРОБЯЩЕГО УРОНА; 4 УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 0 ДРОБЯЩЕГО УРОНА; 4 УРОНА ПУСТОТЫ
        И тут меня в очередной раз понесло!
        Быстро ухватив бедную девушку за грудки, меня было не остановить:
        - Ариин, сейчас я дам тебе кольцо пустоты, и ты должна провести по мобу серию атак с руки, поняла?
        - Э-э-э... - идеальные сорок пять градусов, - ну да...
        Передав эльфийке своё родимое кольцо... жаба убежала пить валерьянку, а параноик-скептик чуть было не застрелился... мы приступили к очередному тесту. Итог меня обрадовал, и вместе с тем подкрепил уверенность во всей этой теме с масштабированием.
        - Физический урон почти не наносится, выбивая через несколько ударов по единице, а вот урон пустоты составляет всего три-четыре единицы, вечно сменяющих друг друга, а не пять, как написано, - резюмировала девушка, возвращая кольцо обратно. - Блин, надо было брать такое же колечко, всё равно чертовски приятная надбавка к урону.
        - От эфирного щита тоже есть польза, считай дополнительное здоровье в начале боя, - добавил я.
        - И это тоже, надо бы на рынке найти и выкупить... надеюсь оно не шибко дорогое.
        - А можно мне тоже попробовать? - обделённый вниманием орк был словно белой вороной.
        Не думаю, что сбежит с кольцом... куда-нибудь в недра огненных гор, так что дал возможность и ему ощутить всю прелесть этой вещицы. Да и ради полноты картины лишним не будет, вот только урон с его рук такой же, как и у меня.
        - Скорее всего величина масштабирования от скорости атаки зависит, - подвёл я итоги теста.
        - Остаётся понять от какой: общей или родной, - добавил орк, который не на шутку загорелся идеей.
        Жаль, что добавочный урон не распространяется на атаку ногами, специально проверил тот случай с пинком ещё раз. Скорее тут зарыты очередные подводные камни, но сейчас хватает и текущих результатов. Пожертвовав ходовыми элементальными защитами, от огня и холода, и по совместительству воды - можно надеть два кольца пустоты, получая от них очень солидный бонус к атаке в 10 единиц. А если взять двуручное оружие, да ещё и заговорить его на пустоту, дополнительно получая минимум 4 единицы, как на текущем зачаровании...
        Неплохая такая ставочка на один удар выходит.
        Вот только это палка о двух концах. Работает до тех пор, пока не нарвёшься на хорошо защищённого от данного типа урона, например, на такого же умника...
        - ... Э-э-эй! А ну свали!! - вдруг неожиданно паникующим голосом вскрикнула Ариин, когда присаживалась отдохнуть недалеко от зарослей лугового кустарника.
        - Уворачивайся!... - крикнул ей Гру’Гак и был уже готов ринуться на выручку, как почти на всю длину ног провалился под землю.
        Моментально применив Взор Бетрэха, я обнаружил ещё двух представителей местной фауны: кустарная змея, которая имеет эффект маскировки и не отображается на радаре вообще, а также крот-альбинос, засранец, любящий рыть норы и которого фиг выкуришь из под земли обычными способами. На радаре также не отображается, пока не будет обнаружен. Опасности они не представляют, во всяком случае по описанию из библиотечной книги. Однако, если учесть невероятное сходство кустарной змеи с гадюкой - испуганный вид девушки вполне можно понять, да она от одно лишь страха сейчас обоссытся и сдохнет.
        Молнией метнувшись в сторону тёмной эльфийки, я на ходу сменил деревянный меч на гладиус и резким движением всадил клинок в тело змеи, которую Ариин метнула на землю, после чего, со слезами на лице, сбежала к чёртовой матери, дико вереща что-то совсем несусветное.
        Выбор в пользу одноручного меча очевиден - ситуация требует быстрого реагирования, а с н’гусу я довольно медленный.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 18 КОЛЮЩЕГО УРОНА ПУСТОТЫ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 3 КОЛЮЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ОТРАВЛЕНЫ («УКУС КУСТАРНОЙ ЗМЕИ»)
        А вот и то, о чём мне рассказывал Гиппарх в трактире - ядовитые твари.
        Полученный эффект яда принялся активно сжигать мою ману и энергию по одной единице каждые три секунды, тогда как время действия отобразилось аж на 300 секунд. И пусть не трогая здоровья, оно всё равно доставляет чертовски неприятные ощущения, да и энергия мне очень даже нужна, в отличии от маны. Кошмар, одним словом, особенно при расчёте итоговой эффективности яда.
        Сама змеюка также оказалась не столь простой, как твердили книжки.
        Охренеть насколько неудобный противник. Эта гадина-гадюка извивается всем своим телом и мастерски уклоняется от направленных атак, что автоматически ставит крест на выпадах с моей “снайперской” меткостью аутиста-олигофрена. Размашистые атаки принесли больше пользы, позволив расправиться со змеюкой буквально за три удара, если забыть про ещё с десяток провальных. На протяжении всего боя отхватил я знатных звездюлей, если судить по индикатору здоровья, а также пару раз эта сволочь обновила свой яд, что вообще ни разу меня не обрадовало.
        По завершении боя потребовалось не только лезть в рюкзак за флягой с противоядием, но ещё и глотнуть микстуры здоровья, от чего под индикаторами моих основных ресурсов отобразился ещё один - отравленность. Всплывающая подсказка гласит, что если я достигну 100%, то получу один уровень интоксикации... и лучше не рисковать лишний раз. Надо бы более грамотно использовать продукцию алхимиков, а то кто знает что случится.
        Уже собравшись бежать орку на выручку, было видно, что тот в спасении не нуждается.
        Гру’Гак во всю развлекается с подлым кротом, вертя того на своих топорах как заправский пиццайло заготовку для пиццы. Бедному животному, который выглядит как обычный крот, но полностью белого цвета и с красным носом, а также размерами тела эдак почти в пол метра - оставалось лишь офигивать со столь варварского отношения к своей персоне. Жизнь его явно не готовила к подобному.
        - Грёбаные, сука, луга! Грёбаные, сука, змеи! - чуть поодаль от нас трагично всхлипывала тёмная эльфийка, сидя на корточках и прикрывая голову руками, будто «я в домике, не трогайте меня».
        - Ариин, всё в порядке, змея сдохла, - позвал её.
        Она повернулась к нам своей заплаканной мордашкой... кажется, со змеями Ариин реально не дружит.
        - ... ты... знал... о них?... - задала вопрос крайне сердитым голосом.
        - Ну... да...
        - ДУРАК!!!

***
        После успешного разрешения инцидента со змеёй и кротом, мы вернулись к нашему уже обыденному фарму, но сперва я разделался со свежеванием наделанных нами жмуриков. Из личных наблюдений отметил более повышенную прочность кожи у крота, сравнивая с енотом, а змеиная... пиздец она противная, извиняюсь за свой старославянский, однако, сама по себе очень даже ничего, если правильно обработать.
        Это я поручил Ариин, а та была готова меня прирезать за подобную просьбу, но согласилась.
        В дальнейшем я вооружился только деревянным мечом, ведь по факту он проявляет себя очень даже достойно, пусть и стоит сказать спасибо элементальному урону от кольца. Остальное оружие: н’гусу, дабы не барахтался зря и не мешаться, убрал обратно в рюкзак, а гладиус закинул за спину на случай важных переговоров. Потому, сейчас я в полной мере испытываю всю прелесть и относительную тягость низкоуровневого контента, тактично забывая про шмот 2-го тира на своём теле и с имеющимися чарами здоровья на них же. Оружие из Склепа Пробуждения, всё-таки, если сверяться с каталогом гильдии, находится где-то на уровне между 2-м и 3-м тиром. Оно априори сильно против луговой живности, что неинтересно и не даёт прочувствовать местное PvE.
        Рацион фарма также расширился.
        Кроты-альбиносы и змеи, на битву с последними из которых Ариин сразу же испарялась в Небытие, эффективно задействуя расовую скрытность даже под лучами солнца, стали на подобии деликатеса. Приноровившись к змеиному стилю боя после десятка загашенных тварей, они стали уже не столь неудобными, как ранее. Больший геморрой, внезапно, вызывают грёбаные кроты. Найти нору не проблема, а вот выкурить животинку из под земли - проблема галактических масштабов. Приходится активно буравить землю остриём клинка, от чего тот изнашивается значительно быстрее. Если же забить на этих ублюдков, то они прорывают окопы под ногами в самый неподходящий момент, что лишает на некоторое время возможности двигаться, выбраться же надо. И ещё покусывает так противно, сука, попутно таща назад в яму.
        Итог: со сбором хвостов травяных енотов я управился ещё до инцидента, когда мы активно тестировали зависимость типа оружия и прикладываемых усилий на конечный урон, а также прочее. Вот с клыками змей и сердцами кротов возникли трудности. Мало того, что у меня осталось всего два разделочных ножа, так ещё и последующий наш фарм продлился не так долго - деревянному мечу хватило чуть больше восьми десятка ударов, чтобы полностью сломаться, если не считать моменты, когда активно буравил им землю, а ещё варварски просадил его во время зачаровательных изысканий.
        Меч разлетелся на три части: где-то по центру клинка и в области гарды.
        - Не очень надёжный, - жестоко резюмировала увиденное эльфийка.
        - Не соглашусь, - опять я рискую ввязаться в спор с девушкой, - если учесть моё вчерашнее беспардонное издевательство над ним, а также ещё одного охренительного путешествия в черте города и то, что я им сейчас землю взрыхлял, то для низкоуровневой вещи, прочность которой почти никакая и при этом не имеет усиления на саму прочность, результат более чем достойный. Ты ведь свою броню на прочность укрепила, верно?
        - Ну... - эльфийка сложила кисти рук в замок за спиной и начала водить кончиком левой ступни по земле, - на единичку самые основные компоненты... вот...
        - Не удивлюсь, если их прочность давно улыбается нулю.
        Вместе с тем я открыл волшебный рюкзак, перешёл во вторую вкладку, и перенёс с характерным визуальным эффектом куски сломанного оружия обратно в свой инвентарь. Там он по-прежнему отображается как единый предмет, но с красным префиксом в названии: «сломанный». Также я получил пару единиц некоего «хлама», а вот свойства самого меча обновились, став ещё более плачевными: максимальная прочность две трети от былого, а СА жёсткая единица против 4-х прежних. Снарядив оружие посредством функции в меню взаимодействия, в правой руке материализовался меч.
        Рукоять, гарда и огрызок клинка длиною в четыре-пять сантиметра от гарды.
        Осмотрев его с особым пристрастием, пришёл к очередному подтверждению - сломанные предметы можно продолжать использовать, видимо, до их полного уничтожения. В рамках системы они просто переидентифицируются, как это случилось с разорванной верёвкой или куском лестничного проёма склепа. Это же касается и предметов снаряжения, но их, по всей видимости, ещё можно реанимировать. От того получают префикс «сломанный» в названии.
        На такие размышления меня натолкнула броня тёмной эльфийки.
        Может я и слепой, но не настолько.
        Может я и идиот, но, опять-таки, не настолько.
        В глубинах капюшона, на прелестных серых щёках Ариин, отчётливо можно было уловить пунцовые разводы, будь у меня зрение как у великого маскировщика с огромной буквой «Эс» на груди. Каламбур мог бы продолжаться и дальше, если бы нам не помешали...
        - ... вы только поглядите, в руках этого норда даже оружие умудряется ломаться, - раздался ядовитый голос со стороны. - Ну что за разочарование.
        Глава XI
        Хао Юй’Лун и Ляо Гуан’Мин.
        Представители тройственного союза «Великая Поднебесная», с бывшего китайского кластера, входящие в офицерский состав клана «Нефритовый Дракон», а также по совместительству являются самыми топовыми зачарователями среди игроков всея Хайгарда. Их репутация, как и у союзного объединения в целом, довольно сомнительная и спорная, но откровенных конфликтов с их участием ещё не возникали - китайцы в целом держатся обособленно, контактируя лишь со своим устоявшимся комьюнити. Рассматривая в ретроспективе, Поднебесная составляла вторую по значимости силу в прежнем Виртхейме, держа под своим контролем практически половину континента и всячески пытаясь отвоевать утерянные земли у Эмеральдов, дерзкой и молодой на тот момент гильдии.
        Эти же двое, прославились на всю мастерскую крайне мерзким и надменным характером. Эдакие царьки среди зачарователей, зазнавшиеся на почве своей вполне обоснованной крутизны. Серьёзно, даже я признаю их заслуги в руническом деле, ребята реально шарящие, как оказалось... И каждый, кто прошёл испытание мастера, моментально становится прокажённым в их глазах, если тот не относится к тройственному союзу.
        В общем, гнобят конкурентов за милую душу.
        На дороге, недалеко от нас, расположилась аж целая делегация, и не удивлюсь если все они из Поднебесной, либо вовсе Нефритового Дракона. Две умеренно габаритные повозки, но спокойно вмещающие суммарно до трёх полных групп, если не считать ещё и груз. Слишком простые для павлинов аристократического разлива, где центром сосредоточения всей этой надменности являются те двое непосредственно, но тут скорее стоит вопрос практичности. Что именно перевозят - не видно, груз прикрыт брезентовыми тентами, да и прослеживается из под них разве что деревянные бочки да ящики. Путь держат явно из порта, так что определённые мысли на этот счёт имеются.
        Остаётся гадать над другим - это так неудачно совпало или те двое намеренно пытаются меня как-то задеть? Мы хоть и фармимся не так уж далеко от дороги, но всё же на достаточно уважительном от неё расстоянии. Тут полно и других игроков, да и шмотки на мне сейчас совсем другие - неужели у них настолько сильно припекает со вчерашнего дня, что вглядываются в лицо каждого?
        - Это ещё кто? - спросил орк после едкого замечания Гуан’Мина.
        - Понятия не имею, какие-то мутные разодетые фламинги из Нефритового Дракона, - начал я идти в ответную атаку. - Являются одними из самых прокаченных зачарователей, но от возможной конкуренции ссутся кипятком, что в наибольшей степени характеризует их реальные силы в этом деле. Боятся, что какой-нибудь криворукий варвар превзойдёт их в столь благородном ремесле, которое, якобы, до самых корней пропитана магией, даже не понимая, что на магический потенциал, по большому счёту, насрать...
        - ... УБЛЮДОК! - начала бесноваться уже знакомая мне выскочка из расы лесных эльфов... э-э-э... Сяомин?
        - Ох, опять эти низменные провокации, - Юй’Лун тут же остановил свою подопечную взмахом руки и очень наигранно, можно даже сказать театрально, рассмеялся. - Глупец, ты хоть понимаешь, что находишься не в мирной зоне?
        - Звучит как угроза, а хватит ли мужества? - психолог из меня, как из говна дротик, но видно, что ускоглазый блефует. - Оглянись вокруг, и подумай хорошенько: сами то потом выживите?
        Луга Холресии находятся под протекцией серого кардинала в PvE-среде, клана «СанБрозерс». Может быть их представителей и не видно, но они как суслики из знаменитого анекдота. Благодаря этим ребятам, не смотря на все негативные россказни Гиппарха, начальная локация для прокачки действительно стала безопасной зоной. Даже при возникновении серьёзного конфликта - тот, кто переходит роковую черту и убивает другого игрока, мигом превращается в лакомый объект халявных вещей.
        - Что ж, блеф не сработал, признаю, - высший эльф пошёл на попятную, но его губы расплылись в дьявольской улыбке, а голос стал ещё более скользким, - но ты не учёл другого, дуэли никто не отменял. И кто знает, что в них может произойти.
        Сяомин, стоило услышать эти слова, сразу же предложила свою кандидатуру, падая чуть ли не ниц перед своим хозяином:
        - Высокопочтенный господин Хао Юй’Лун, позвольте мне сразиться с этим мерзким варварским отребьем и защитить вашу благородную честь!
        - Они реально такие долбанутые ролеплейщики? - шёпотом спросила Ариин.
        - Это ещё мягко сказано... - ответил ей в ответ.
        - Нет, моя дорогая Сяомин. Твои боевые способности под сомнение не ставятся, ты очень талантлива и по-настоящему одарена, но я лично преподам урок вежливости этому варвару.
        - Ого, Хао-доно, какой же вы всё-таки великодушный эльф! - воодушевлённо выкрикнул его товарищ Гуанмин.
        Вокруг нас уже начала собираться толпа зевак, отвлекаясь от своей скучной рутинной работы, а высший эльф, как и полагается дворянскому сословию и антуражу выбранной расы - с грациозной лёгкостью спрыгнул с повозки на землю и подошёл ко мне.
        - Согласно установленному на этих землях СанБрозерс регламентом дуэлей: победителем считается тот, кто первый опустит уровень здоровья своего оппонента до 40%. Поскольку у тебя имеется двое соратника, то в целях гарантированного соблюдения этого требования - один из них временно присоединится к моей группе, а второй останется с тобой, при этом в состав твоей группы также будет добавлен один из моих наблюдателей. Если же в ходе сражения один из участников получает серьёзное увечье, потенциально приводящее к быстрой смерти, то победитель не осуждается в случае фатального исхода, и потому в составы обеих наших групп также будет добавлен секундант со стороны, - эльф указал в сторону постепенно нарастающей толпы зевак.
        В целом у меня нет причин искать тут подвоха и можно смело соглашаться на дуэль, но почему-то мне не дают покоя его слова про обстоятельства непредвиденной смерти. Это очень подозрительно сочетается с его настроем.
        - Учитывая твоё вполне оправданное недоверие ко мне - выбирать секундантов в наши группы можешь ты, я не возражаю, - Юй’Лун интерпретировал это по-своему, сопровождая едва уловимой усмешкой.
        - Хм-м-м-м... - задумчиво протянул я.
        Теперь уже серьёзно задумываюсь над принятием дуэли.
        - Может всё же ответишь на один вопрос? - выдал я после некоторых раздумий.
        - Какой? - всё с той же лёгкой грациозностью поинтересовался Юй’Лун.
        - Вот чего я реально не понимаю, так это вашей столь нездоровой конкуренции. Ну прошёл я испытание мастера, и что с того? До твоего уровня мне как до вашей знаменитой стены, от сюда и в позе кренделя. С чего вдруг такой интерес к моей персоне и попытки задеть?
        - Ох, - эльф вполне обыденно, и без типичной для него надменности, хохотнул. - В данном случае ничего личного, норд. Это бизнес.
        - Какой к чёрту бизнес, вы игрой не ошиблись?
        - Если для тебя это всего лишь игра, тогда нам нет смысла продолжать диалог, а вот за оскорбление чести наказать тебя всё же стоит. Конечно, атаковать напрямую - нарушение установленных тут правил, тем более ты новичок, это лишь опозорит нас, и наш клан, да и весь союз в целом. Потому предлагаю провести «дуэль чести».
        - Ты верно заметил, я новичок. У нас с тобой абсолютно разная степень развития, в том числе мы отличаемся по снаряжению.
        - Справедливо, - эльф одобрительно кивнул. - Если ты не обладаешь заклинаниями, то и я не стану их использовать. Также я не стану задействовать боевые навыки, которые тебе априори недоступны. Однако, не вижу причин запрещать применение символов. В остальном же, на сколько могу судить, у тебя защитное снаряжение 2-го тира, а также разжился ты минимум двумя стволами из Склепа Пробуждения. В этом плане мы с тобой совершенно не отличаемся, потому можем условиться на этом снаряжении, но оружие заранее определить одно. В частности, допустимо и зачарование под уровень экипировки, с чем опять-таки я не вижу у тебя проблем. Может ты и новичок, но не нуб.
        Последние слова, кажется, он произнёс от чистого сердца, если оно у него есть.
        - Ну так как?
        Он промолчал про класс изготовления и качество, но придираться в такой ситуации глупо. Очевидно, что такому индивиду не положено низкосортное снаряжение, а я могу ПРОСТО отказаться от дуэли, и ни кто не осудит.
        Вот только...
        Очень странное чувство - почему мне хочется уебать ему как следует?
        Мир на мгновение приглушил свои краски, ход времени замедлился, а мозг активно начал перебирать все возможные варианты и исходы этого события. Не понимаю, что за необъяснимое внутренне чувство жаждет вмазать этому фламинго по самые булки, а главное: «за что?», но в голове активно выстраивается цепочка действий.
        Есть риск получить увечье?
        Но ведь это же работает в обе стороны, не?
        Хм...
        Ах да, кажется я понял, что за чувство меня распирает - мне просто не нравится такие люди.
        Не смотря на свои выдающиеся таланты, они начинают опускать менее талантливых или, что ещё хуже, пытаются казаться лучше за счёт их недостатков, обильно получая с самого процесса истинное наслаждение. Одним словом, просто: «обсосы», моральное быдло, пригодное исключительно в качестве топлива для биореактора. Без понятия кто он в реальной жизни, но есть стойкое ощущение, что типичный отпрыск очередного богатенького пидораса. Таким шакалам неведомы реальные тяготы жизни и то, через какие порою тернии приходится проходить тем, кто родился в самых низах.
        Всё к чему они привыкли - паразитировать на обычных людях.
        Бесит.
        Раздражает.

«И ты это стерпишь?»
        Сомневаюсь.

«Тогда действуй... тёмный страж, а я помогу.»
        На моём лице расцвела дьявольская улыбка:
        - Хорошо, я принимаю вызов, - от чего Юй’Лун едва заметно поморщился.
        Скорее всего он ожидал несколько иного решения, желая публично потешиться над моей нерешительностью и трусливостью, да вот только не на того напал. Может тут и другая причина замешана, теперь уже поздно гадать на кофейной гуще, главное - что-то пошло не по плану эльфа. И я рад этому, искренне.
        - Отлично, - несколько неуверенно подтвердил он, - тогда десять минут на подготовку.
        Разойдясь по своим “углам”, Юй’Лун принялся переодеваться и перевооружаться, а меня тут же начала пилить Ариин, пусть и шёпотом:
        - Ты совсем рехнулся?! Таинственного Леса было мало?!
        - Давай временно махнёмся кольцами земли? На эту дуэль мне очень нужен символ Кракена, - я проигнорировал замечания девушки.
        Попытавшись прожечь во мне дыру своим взглядом, тёмная эльфийка в итоге сдалась и согласилась на временный обмен. Она поняла, что отговаривать бесполезно, а мне действительно хотелось разбить лицо этому ублюдку. Ну вот не люблю я такой типаж, тем более он в облике высшего эльфа - это вообще ультра-бонус, грешно упускать такую возможность.
        Ненавижу блядских эльфов... во всяком случае светлых, и особенно мужского рода.

***
        На небольшом куске необъятного поля, обласканном лучами дневного солнца, по две противоположные стороны невидимого ринга расположились двое разумных: высший эльф и нордлинг. Оба в защитном снаряжении класса «лёгкие доспехи» 2-го тира и оба вооружены оружием из Склепа Пробуждения. Первый, который высший эльф, решил пойти в бой парным стилем, держа в каждой руке по объятому языками пламени гладиусу, а второй, нордлинг, вооружился двуручным мечом без каких-либо видимых на то особых зачарований.
        Во всей обстановке не хватало только «перекати поле».
        - Поехали! - выкрикнул главный секундант, выбранный из толпы собравшихся поглядеть на это мероприятие зевак.
        Дуэли в здешних краях вполне обыденное дело, а также всегда найдутся желающие отдохнуть от своих рутинных занятий и поглядеть на подобные мероприятия. Ведь это бесплатное развлечение как ни как, для другого досуга, как правило, требуются деньги.
        При виде двух дуэлянтов - все ожидали яростного противостояния на мечах, двуручный стиль против парного, но вместо этого оппоненты просто смотрели друг на друга, держа оружие на изготовии. Сразу видно, что они отнюдь не нубы в PvP при полном погружении, не бросаются в бой сломя голову. В прежнем Виртхейме, зачастую, было вполне нормальным явлением, когда играли от ошибок своего визави.

***
        - Что ж, раз ты не намерен переходить в атаку, то так уж и быть - первый шаг сделаю я.
        Пригнув корпус, Юй’Лун тут же ринулся на меня.
        Не сказать, что он оказался до безобразия быстрый, всё же выше максимальных стат не прыгнешь, и то они показывают самый-самый предел текущих возможностей, но скорость действительно достойна уважения. Форы, видимо, не видать. Явно выкладывается на полную и не разменивается по мелочам или на полумеры...
        Эх... а ведь у меня, кроме «простых ударов», ровным счётом ни-хе-ра.
        Машинально отклонившись корпусом в противоположную от траектории атаки сторону, как когда-то практиковался на тренировках университетского клуба по исторической реконструкции, успешно избежал вражеского удара и попытался контратаковать, передавая центробежную силу от прежнего манёвра в клинок меча, нанося удар снизу вверх по диагонали, аккурат по открывшемуся вражескому боку. Противник среагировал на опасность быстро, моментально разрывая дистанцию коротким отскоком назад.
        Блин, видимо он тоже что-то да умеет или же просто особенность высших эльфов.
        Как мне рассказали девчата, во время нашей попойки, определённые их чувства восприятия разительно изменились на фоне того, к чему они привыкли будучи человеком в реальной жизни. Так, к примеру, Ариин испытывает крайне сильную общую слабость всего тела под непосредственными лучами дневного солнца, что уже известно, а также первое время изрядно так мучалась с обострившимся слухом. Зато теперь слышит на порядок лучше меня и способна уловить нечто очень даже далёкое. В том числе, упомянутая в описании расы «хорошая видимость», как оказалось, достигается в определённой мере благодаря слуху, а не глазам. Лорэль, пусть и не в таких масштабах, тоже получила улучшенный слуховой аппарат, благодаря которому также лучше ориентируется в темноте, а также ещё некоторые свои расовые примочки: улучшенный вестибулярный аппарат РЕАЛЬНО классная вещь, главное пройти первичную адаптацию. Если раньше девушка боязно ступала своими копытами по податливой лесной почве, то сейчас вполне себе ловкач тот ещё, пока не надрётся в дрова.
        Правда, в действительности, девчата пока что всё ещё только учатся справляться со своим обновлённым восприятием, от чего периодически возникают забавные казусы. Однако, их прогресс в этом вопросе виден невооружённым глазом.
        В общем, к чему это я - острый слух является особенностью ВСЕХ эльфов без исключения, а это даёт им неоспоримое преимущество в любой сфере деятельности, если пройти хотя бы первичную адаптацию и начать правильно использовать дар.
        Жабьи попрыгушки продолжались ещё некоторое время.
        Первая кровь, к сожалению, всё равно была за Юй’Луном - по части мобильности ублюдок превосходит меня, и вот гадай теперь, в значениях ли характеристик дело или он просто лучше управляет своим виртуальным телом. Та пропущенная атака состояла из размашистой контратаки с последующим, весьма хорошим, выпадом в грудную клетку. К счастью для меня, весь ущерб был полностью принят на эфирный щит.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 8 РЕЖУЩЕГО УРОНА ОГНЯ; 1 УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 11 КОЛЮЩЕГО УРОНА ОГНЯ; 1 УРОНА ЗЕМЛИ
        НА ВАС ВОЗДЕЙСТВУЕТ ПРОНИЗЫВАЮЩИЙ УРОН ОГНЯ (КОЛЮЩАЯ АТАКА ОРУЖИЕМ)
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 1 УРОНА ОГНЯ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 1 УРОНА ОГНЯ
        Эффект от выпада оказался реально неожиданным.
        Из быстрых наблюдений: нагрудник физически не пострадал, не смотря на его явное пронзание и разрезание, как и в грудине отсутствует ожидаемая “кровоточащая дырка” и прочие побочные прелести, а полученный эффект периодического урона не сказать что воспринимается разумом и телом за горение (даже характерная визуализация отсутствует), скорее как если бы хорошенько приложились мухобойкой... только в несколько раз помноженной силой ощущения конечного результата. Жжётся будь здоров, но доставляет скорее дискомфорт, чем реальные проблемы, как и языки пламени не чувствуются на должном уровне, хотя обжигают будто бы очутился в крайне жарком местечке.
        Неприятно, но в целом - жить можно.
        Главную роль, скорее всего, тут играет бижутерия... ну, и сам эфирный щит.
        Ранее, с того самого отморозка в лесу, помимо защитного снаряжения и прочих плюшек, я в том числе залутал кем-то крафченную бижутерию, ориентированную на самые ходовые элементальные защиты: огонь и воду.
        Огонь часто используется в PvE по причине наибольшей эффективности против зверей и прочей живности, оно и не удивительно - возможность наложить «горение» бесценно в аспекте внесения урона, а не прописанная дополнительная особенность, заключающаяся во внушении перед собой некоторого банального животного страха, позволяет с наибольшей эффективностью реализовать аспект защиты или, даже, раскрыть аспект танкования, ибо зачастую испуганный таким образом зверь пытается избавиться от того, что его так пугает, забывая о собственной безопасности и как-то упуская из виду возможность побега. Вторым популярным атрибутом является холод, хорошо показывающий себя в PvP за счёт эффекта «обморожение», который в той или иной степени сковывает любые телодвижения, по итогу значительно снижая общую скорость во всём.
        Как успел заметить - сделать защиту от холода напрямую от бижутерии нельзя, она разгоняется косвенно, средним значением между защитами от воды и огня. Остаётся лишь гадать, как хорошо будет пробивать урон холода с символа Кракена.
        Второе быстрое наблюдение: атаки его гладиусов также модифицированы и имеют совмещённый двойной атрибут, однако, в случае самого удара - кольцо земли среагировало на получаемый урон и перевела его часть в урон земли, тогда как полученный «дебафф» от колющей атаки игнорирует эту конвертацию.
        Вывод?
        Атаки оружием, скорее всего, даже будучи модифицированными на элемент по-прежнему считаются за полноценные физические, тогда как чистый элементальный урон либо не относится к какому-то типу в явном виде, либо сама механика кольца не до конца описанная или же вовсе честная.
        Впрочем, всё это не столь важно.
        Где-то в чертогах разума я уже принялся воссоздавать сцену багряного топора, когда пытался взять его в руки. Пытался спровоцировать те самые чувства и эмоции, что обрушились на меня безжалостным водопадом.
        Сперва не получалось... ровно до упомянутой первой крови.
        Как только получил в грудину, так сразу что-то внутри соизволило зашевелиться под гнетущим жжением в месте удара, будто бы не хватало этой самой искры, а над ухом тихим и несколько безумным шёпотом начали проноситься слова:
        Твоя душа - это страсть!
        Твоё тело - кровавый металл!
        В закутках сознания заиграл симфонический металл.
        Ты полон грехов и желаний,
        Вкусить которые так долго желаешь!
        Каждый пропущенный вражеский выпад - песнь, играющая на глубинных струнах моей души.
        Каждый ядовитый выкрик из толпы - услада для ушей постепенно пробуждающегося берсеркера.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 12 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 0 УРОНА ЗЕМЛИ; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        Ясно, как я и ожидал, даже на равном эквипе ублюдок слишком тучный.
        Более чем уверен - откровенно напиздел он со своим снаряжением. Нет, может мы и в равном тире сражаемся, вот только не удивлюсь, если у него где-нибудь в характеристиках затесался именной модификатор от мастерства изготовления, а того глядишь и ещё что-нибудь интересное отыщется.
        А вот защиты от пустоты у него нет.
        Однако, сейчас это уже не имеет никакого значения.
        Вгоняя себя в пучину бурлящей ярости, она с каждой новой единицей ресурса становится всё более неконтролируемой, а голова активно насыщается различными негативными воспоминаниями из прошлого, ввергаясь в дебри полнейшего безумия. Краски мира постепенно сгущаются и мрачнеют, кругом всё отчётливее слышится гул самых разных голосов, а глаза зевак начинают светиться чуть ли не полноценным алым ослепительным сиянием, и улыбки... эти грёбаные улыбки... стойте, я ведь тоже улыбаюсь... вернее сказать - зубоскалюсь, и чем сильнее я окунаюсь в потоки неистового гнева, тем ярче начинают проявляться мои таинственные боевые рефлексы.
        С начала первой крови прошло не больше двадцати секунд, как Юй’Лун резко ощутил стремительно нарастающее давление с моей стороны, заставляя больше думать о собственной защите. Пару ударов он уже пропустил по своей снобской тощей физиономии, банальнейшим образом недооценив противника...
        Хотя, в тоже время, это уже и не совсем был «я».
        Стратегия до безобразия проста и абсурдна: нужен максимальный показатель ярости, но в отличии от обычной игры - эти грёбаные ресурсы очень уж сильно оказывают влияние на тело и разум. Прекрасно отдавая себе отчёт о том, что чердак может окончательно сорвать и я в буквальном смысле потеряю контроль над самим собой, натворив при этом невесть что ещё, я всё же решил рискнуть опробовать этот до боли напоминающий навык воителей из прежнего Виртхейма. Обычно ярость набиралась за пять секунд, если навык раскачан, и за десять, если только приобрёл. Тут это занимает больше времени, поскольку, в буквальном смысле, приходится накачивать себя негативными мыслями... но...
        Однажды испытав те ощущения - я навсегда запомнил таящуюся внутри меня тьму.

«Стараешься быть честным? Никого не обидеть? Прислушиваться к иному мнению?»
        Разве это плохо?
        Естественно я не без греха, такова человеческая природа, но на сколько мне позволяет ситуация - всегда стараюсь быть максимально честным и открытым. Всегда ко всем отношусь если не положительно, то как минимум нейтрально. Стараюсь не вешать ярлыки изначально, а раздавать их по факту совершённых дел, стараюсь сперва изучить личность, и только потом делать выводы... как и рассматриваю иную точку зрения, мне ведь не обязательно её принимать на веру или сразу же отказываться от своих взглядов. Не бегу от возникаемых конфликтов, ведь это глупо, но всегда целенаправленно ищу пути с наименьшим негативом для всех сторон-участников...

        «Ну и, как успехи?» - усмехнулся тот.
        Дерьмово, в конечном итоге всё получается с точностью наоборот.

«А не задумывался - почему?»
        Задумывался.
        Если хорошенько пораскинуть мозгами, то... я... искренне... ненавижу... людей.
        Они эгоистичны, в самом худшем проявлении этого качества, не вежливые, шумные и противные мудаки, которые с огромным удовольствием вынесут весь мозг из-за мелкой соринки в глазу, тогда как в своём собственном даже многовекового бревна не замечают, и только посмей на это указать. По своей сути вообще без положительных качеств. Полный мусор, а не вид. Все достижения человечества это просто не заканчивающийся парад провалов и проёбов: глобальное потепление и нерациональное использование земных ресурсов, из-за запущенной в оборот капиталистической машины; массовый геноцид, в том числе и собственного народа, и зачастую наиболее извращённым способом, каждый из которых охуительнее предыдущего; коррумпированная бюрократия и продажные чиновники, а также “слуги народа”, возомнившие себя Солнцеликими Царями мнимого Олимпа, хотя на деле и гроша ломанного не стоят; и, конечно же, вишенка на этом торте из омерзительно смердящего говна - реалити-шоу по телеку и прочее дерьмище, для полностью конченных аутистов с наполовину отпиленным мозгом, которое создано только для одной цели - тотальной деградации населения
и последующего его зомбирования.
        Сука, как же я ненавижу свой прежний мир и, в особенности, людей.

«Но ведь ты тоже - человек».
        И что с того?
        Да, я - человек, со всеми его недостатками.
        Однако, есть огромная разница между мной и подавляющим большинством человечества. Я принимаю порочную человеческую натуру такой, какая она есть на самом деле, и не пытаюсь её облагородить или лицемерно оправдать. Просто шагаю вперёд, или же плыву по течению... как повезёт, и хочу лишь одного - нормально жить, а не выживать. Эгоизм это хорошо, но всё хорошо то, что в меру. Многие просто не знают предела всему хорошему, автоматически превращая любую здравую идеологию в откровенное говно даже не осознавая этого, или же осознавая, но продолжая разгонять весь этот разваливающийся на запчасти локомотив без тормозов.
        Желать обычной нормальной жизни...
        Без всякого отребья вокруг, из-за которого эта самая жизнь превращается либо в откровенное дерьмо, либо просто в очередной симулятор выживания...
        Разве это плохо?

        «Так каковы твои действия, тёмный страж?»
        А разве не очевидно?
        Конкретно сейчас меня распирает ровно одно жгучее желание - низвергнуть все ужасы своей тёмной души на этого высокомерного уёбка из тройственного союза ебучей, мать её, Поднебесной и как следует ему ухерачить! Слишком уж сильно он зазнался в своей значимости и крутости, пора поставить парнишку на его законное место - у параши, где и должна тусоваться вся нынешняя надменная золотая молодёжь.
        - Просто позорище, этот варвар, походу, и драться-то не умеет! - съязвила Сяомин, что вызвало в общей толпе солидный хохот в мой адрес.
        - Серьёзно, какой-то эльф прессует норда, маг на ножах гнобит воина! - поддержал эльфийку кто-то из толпы зевак.
        Провалитесь вы все в пекло!
        Блок, контрудар, обход и выпад.
        ВЫ НАНЕСЛИ: 11 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 1 УРОНА ЗЕМЛИ; 6 УРОНА ПУСТОТЫ
        Чёрт подери, это состояние бесподобно - я чувствую полную власть над ситуацией!
        Юй’Лун был вынужден применить защитный символ - Тёмного Креста.
        Под изрядно возросшимся напором моих яростных атак, которые начали чаще достигать тело аномально изворотливого высшего эльфа, тот решил начать принимать часть урона не только на кольцо земли, но и свою собственную ману. Один чёрт сражение без заклинаний, а так она идёт на благо, повышая эффективность каждой единицы своего немногочисленного здоровья. Всё его тело покрылось неким тёмно-синим прозрачным туманом. Каждый раз контактируя с оружием - от тумана, в месте удара, во все стороны разлетаются маленькие светлячки, видимо частицы концентрированной маны.
        Не знаю кто управляет моим телом и что это за грёбаные рефлексы, и откуда они сука взялись, но я просто охуенен. Пусть эти дебилы и дальше вякают в мою сторону, а вот ублюдку явно не сладко приходится.
        Что, мразь, не ожидал такого сопротивления?!
        Пусть я и сказал Нифуру ранее, что смог убить исключительно в целях самозащиты, а разум мой скорее всего абстрагировался и воспринимал всё происходящее за обычное PvP-событие в чертогах очередной игры, но чёрт подери...
        ...какое же...
        ...это...
        ...сраное...
        ...ЛИЦЕМЕРИЕ было с моей стороны!
        Сейчас я понимаю это как никогда лучше - мне просто хотелось разъебать кабину очередного долбаёба. Тот отморозок был всего лишь отбросом, очередная раковая опухоль на теле мироздания, которую следовало вырезать и выбросить за борт, что по итогу я и сделал. Сдерживающего фактора, в лице двояких законов реального мира, больше нет, и здесь нет продажной судебной системы - здесь вообще судебной системы нет как таковой.
        Мне нечего бояться.
        СанБрозерс?
        Пф-ф-ф!
        По условиям дуэли я и этого гада вполне могу убить, оставшись не при делах. Абсолютно нулевая ответственность. Мы находимся в Хайгарде, где среди игроков царствует истинная свобода, и имя ей - Анархия.
        В этот момент фантомы загубленных мною крыс-мутантов ужаснувшись.
        Наблюдая столь злобную и мрачную сущность, полную непроглядной черноты, с которой может конкурировать только тот таинственный силуэт с обсидианового трона, они, со словами: «ну нахер» на устах, решили отступить прочь, навсегда оставляя мой раскочегаренный до белого каления разум в покое. Однако, где-то на выходе их разом сковали внезапно выпрыгнувшие тёмные цепи и утащили куда-то в глубинные недра души.
        Тем временем Гру’Гак и Ариин были крайне настороженны.
        Орк хоть и не видит моего здоровья, в отличии от эльфийки, но вполне имеет представление о предполагаемом уроне, который я уже успел впитать за весь бой. Ариин так и вовсе уже была готова кричать об завершении дуэли не в мою пользу, ибо очень сильно печётся о моей жизни.
        Насрать, ещё половина здоровья имеется в наличии!
        Но когда твоё сердце затрепещет,
        И разум вмиг безумием обернётся,
        В угаре гнева изверженья -
        Накроешь ты всех кошмаром своего кипенья!
        Симфонический оркестр, отыгрывающий мощный металл на акустических инструментах с примесью электро, перешёл в финальную фазу. Дело движется к своей кульминации, а надменное лицо Юй’Луна искривилось настолько неестественным образом, что его улыбка стала ещё более скользкой и токсичной. Зачитав очередной символ, Льва, видно как он плавно переходит в смертоносный пируэт - под языками пламени клинки засветились едва уловимым свечением какого-то навыка. Рассмотреть подобное физически невозможно, если намеренно не обратить пристальное внимание в момент непосредственной активации.
        Согласен, пора заканчивать этот театр абсурда, а то чердак уже основательно течёт.
        - ЗДОХНИ!! - заулыбался он от уха до уха, аки Джокер во плоти.
        - [Trela rudlag...] - начал зачитывать заветные слова.
        Уклонился от первого выпада.

50 ярости из 50.
        Чуть сместился, пропуская второй удар в опасной близости.
        - [...Signum des Kraken...].
        Третью атаку многоударного навыка, когда к моей шее стремительно полетели два скрещенных у гарды клинка, тело машинально поймало на идеальное парирование, невероятное по всем возможным критериям из-за слишком очевидной разницы в скорости орудий.
        А сам я, тем временем, понял замысел эльфа.
        Решил мне голову отсечь, предварительно спустив здоровье до нужного уровня, либо просто вскрыть артерии! Дескать: «я не виноват, что так произошло, под конец дуэли он уже имел половину здоровья и потому просто истёк кровью». Не удивлюсь, если засланный в мою группу казачок каким-то образом сливает информацию, ибо уже как несколько мгновений эльф резко повысил свой уровень боя.
        Впрочем, опять-таки насрать.
        - [GNURED]! - проревел я во всё горло, что было мочи.
        Ярость в тот же миг обнулилась, музыка стихла, а контроль над телом и разумом вернулся.
        Мир вернул свои прежние очертания и краски.
        Тело кратковременно хватил визуальный эффект беснующихся эманаций холода, что также характерно отразилось на поверхности почвы подо мной, «разливая» вокруг белый иней. Перейдя в последствии на держащее мною в руках оружие, клинок меча окутался всё тем же морозным инеем, который сам по себе начал излучать некое подобие языков синего пламени, только более ленивых и явно не огненных.
        Резко переведя взгляд на появившуюся пиктограмму баффа, я заликовал победным кличем:

        +30% к общему урону оружием

        +14 урона холода к атаке оружием
        Стратегия - чистейшее безумие, но идеальная проверка для возможностей боевого ража.
        Впрочем, на парирование я даже не рассчитывал, ибо необходимое для этого «окно» до безобразия ничтожно. Идеальный тайминг вражеских атак в исполнении тёмного берсеркера сделал своё дело, и нельзя дать пропасть его трудам впустую: от подавляющей силы двуручного меча, руки эльфа вскинулись вверх, в разные друг от друга стороны - в тот же миг сократив дистанцию до самой минимальной, и как следует приложившись к рукояти, я рубанул как можно сильнее снизу вверх, целясь клинком в едва подсвеченный на краткое мгновение, ни то линией ни то точкой, локтевой сустав правой руки оппонента... и это была долгожданная критическая атака.
        Словно сама Фортуна захотела, чтобы я основательно макнул этого ублюдка.
        КРИТИЧЕСКОЕ ПОПАДАНИЕ
        ВЫ НАНЕСЛИ: 24 РЕЖУЩЕГО УРОНА; 1 УРОНА ЗЕМЛИ; 12 УРОНА ПУСТОТЫ; 8 УРОНА ХОЛОДА;
        Клинок прошёл через плоть, как раскалённый нож по маслу.
        Представитель высших эльфов не смог совладать с 45 единицами получаемого комбинированного урона, и местные законы физики этого грёбаного мира интерпретировали такой удар как серьёзное увечие. В качестве отрубленной конечности. Отсечённая и обмороженная в месте сечения рука продолжила крепко удерживаться за рукоять огненного меча, который отлетел на несколько метров в сторону и приземлился с глухим звоном, вонзаясь остриём в землю, немного опаляя траву вокруг.
        На лицах собравшихся зевак ясно читалась одна и та же эмоция, как и на лицах всей китайской делегации.
        - УБЛЮДОК!!! - Юй’Лун утратил былое величие.
        Обронив второй меч, он схватился за отрубленную руку и как следует сжал её, пытаясь остановить возникшее кровотечение. На помощь сразу же прибежали лакеи с бинтами и оказанием первой помощи, а зеваки вдруг резко ожили, начав очень громко обсуждать увиденное и насвистывая непонятные мотивы. На меня уже была готова наброситься Сяомин, но её удержала целая толпа прочих эльфиек из той же свиты, ибо свидетелей чуть более, чем дофига.
        Победа в дуэли однозначно за мной.
        Если призадуматься - интересно, а вкладывался ли эльф в толщину здоровья?
        Для его расы 45 единиц урона это не шутки, на фоне 70 единиц максимального родного здоровья и с завершённым к тому моменту эффектом Тёмного Креста. Перед кульминационным ударом я успел сделать как минимум ещё несколько обычных... хм... наверное всё же вкладывался. Но всё же, пережить столь массивный разовый урон на текущем этапе развития - не будь у него защиты от холода, скорее всего это был бы полноценный «ван-шот». Понятие пришло из игрового жанра «шутер» и обозначает смерть с одного выстрела. В последствии термин начал использоваться и в прочих жанрах, обозначая крайне сильную атаку, которая, чаще всего, приводит к мгновенной гибели.
        Тем временем, отсечённая рука разлетелась на мириады серебряных искр и стремительным вихрем тут же полетела к Юй’Луну, просто впитываясь в его тело как само собой разумеющееся. Сам же эльф продолжал обильно материться настолько, что авто-переводчик начал сбоить в своей работе - частенько проскакивают явно китайские слова.
        А ещё я понял другую вещь - надо срочно апать руническое дело до 10-го уровня.
        Было бы неплохо заговорить двуручник на пустоту...

***
        - Колись давай, как ты набрал максимальную ярость?! - не унималась Ариин.
        Когда делегация китайцев свалила восвояси, а зеваки наконец-то разбрелись по своим делам и вернулись к унылому фарму, мы ещё некоторое время отдыхали. Последствия боевого ража не проходят бесследно, особенно когда накачиваешь себя огромной тонной негатива. Усталость резко возросла до опасной величины в почти 90%, и голод подскочил... да и в целом самочувствие так себе. Решили, в общем, устроить небольшой пикник, во время которого эльфийка начала донимать меня своими расспросами о случившемся.
        - Ну точно, надо брать медленное оружие! - а орк на своей волне.
        - Тебе настоятельница говорила о том, что боевые навыки можно использовать независимо от их изучения? - обратился я к эльфийке, когда умял целую буханку чёрствого хлеба.
        Блин, мне реально люто жрать захотелось после этой дуэли.
        - Говорила.
        - Недавно я заметил за собой спонтанный набор ярости, когда искренне злюсь. Очень похоже на навык воителей из прежнего Виртхейма.
        - Действительно... - Ариин уже загорелась какой-то безумной идеей...
        - Оп-оп-оп, попритормози шустрило, это довольно опасное дело, ибо я перестаю себя контролировать и могу натворить много бед, - сразу же остудил её порыв попробовать.
        - Этот ресурс так сильно влияет на сознание?
        - Ты даже не представляешь, НАСКОЛЬКО сильно... ты словно становишься другой личностью... - период пребывания под максимальной яростью чётко вписался в мой разум, я не мог перестать думать об этом.
        Вроде бы я, но в тоже время не я - кто же за «я» тогда был?
        И что за внутренний потусторонний голос со мной разговаривал?
        Шизофрения?
        Нет, это нечто знакомое, будто доводилось иметь дело с той личностью неоднократно, но в тоже время столь неизвестное и таинственное. Беря во внимание мои последние сны - кажется я начинаю сходить с ума. Мой чердак реально находится в экстремальной опасности, его срочно требуется залатать.
        От очередных порывов рефлексии меня спасли слова подошедших незнакомцев:
        - Ребят, это вы те самые, кто в дуэли одним ударом просадили здоровье одного эльфа почти в нулину, и при этом отрубили ему конечность?
        Человек, орк и гном.
        Все как на подбор в медной кольчуге и тканевой накидкой поверх, будто крестоносцы какие-то. По центру накидки изображение солнца, и не требуется быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться о принадлежности этих ребят к клану «СанБрозерс».
        - Понятия не имеем о чём вы, - предусмотрительно отозвался Гру’Гак.
        Мало ли что удумали эти представители.
        - Ох, да бросьте, этот вопрос был задан лишь из вежливости, - непринуждённо усмехнулся человек, - нам и без того известно, что это были вы. Не беспокойтесь, ничего серьёзного, но вам надо пройти с нами в штаб... всё же случай не самый однозначный...
        - Вы поставили под угрозу жизнь игрока, а это недопустимо, - дополнил гном своим типичным гномовским голосом.
        - Ну не пугай ты их, - человек вновь усмехнулся, всё так же легко и непринуждённо, - официально наш регламент учитывает возможность убийства, но чисто из формальности и для протокола - этот случай, как и прочие подобные, требует рассмотрения. Поймите нас правильно, всё же поддерживать порядок на этой локации не плёвое дело.
        Выбора не оставалось.
        Когда моя усталость опустилась хотя бы до 60%, мы выдвинулись вслед за этими тремя.

***
        Чем дальше в лес, тем больше дров - а пребывали мы сейчас в самом что ни на есть лесу, который располагается в горах юго-западнее города. Тот самый горный хребет, что можно наблюдать на фоне Собора Двенадцати. На самом деле я думал, что штаб «СанБрозерс» находится в городе, но мы обошли его по северо-западной стороне и направились к этому горному хребту, в недрах которого раскинулся вполне себе привлекательный лес. И Ариин, всё не унимаясь, продолжала пилить меня на протяжении всего шествия, а Гру’Гак просто молча шагал рядом.
        Всё бы ничего, да вот только очко вернулось из отпуска и вновь начала наигрывать странные мелодии.
        Будто испытывая чувство дежавю, всё это как-то очень напоминает ситуацию с Таинственным Лесом. Даже Ариин учуяла мои тревоги и успокоилась. Про орка и говорить не стоит, он уже как десять минут подозрительно щурится на трёх представителей СанБро и вслушивается в окружающее пространство.
        - Скажите честно, куда именно вы нас ведёте? - я не сдержался и спросил ведущего нас человека, который представился как Лоренц.
        - В штаб нашего клана, конечно же, - ответил тот с его типичной лёгкостью в повествовании.
        - И что же ваш штаб забыл в этих горах?
        Говоря всё это, я максимально облегчал свою загруженность, оставляя из оружия уже привычный мне гладиус. Всё-таки орудовать им проще и быстрее, чем двуручным мечом. Тот пригоден исключительно против монстров, либо когда ставка делается на один конкретный удар. Видя всё это, тёмная эльфийка подозрительно заоглядывалась по сторонам, настороженно хлопая ушами аки колибри вместо них.
        - Ох, а я надеялся привести вас без лишних хлопот, - усмехнулся Лоренц, доставая свой одноручный меч и каплевидный щит.
        Но вооружённому конфликту было не состояться
        Из лесных дебрей вышли существа в уже знакомом нам варварском обвесе. Если до этого момента был шанс вырваться из своеобразной треугольной блокады и бежать в город, то теперь мы находимся в полноценной кольцевой без зазоров. Если забыть про некоторую собственную наивность, то это стратегический проигрыш - семнадцать против трёх не тот случай, когда можно поступать импульсивно.
        Остаётся надеяться на дальнейшее развитие событий.
        - Очень вовремя, ребята, - Лоренц облегчённо вздохнул, обращаясь к подошедшему к нему орку в варварской броне. - Мне уже подумалось, что драки не миновать.
        - Госпожа Антрея заждалась вас, и послала на встречу, - ответил тот.
        - Очень проницательно с её стороны.
        Лёгкий на подъём голос Лоренца начал даже раздражать, и чисто из любопытства я задал ему вопрос:
        - Раз уж это всё равно не имеет значения, то может хотя бы признаешься - действительно ли ты из СанБрозерс, или просто притворился?
        - О, в этой информации нет никакого смысла, но исключительно из-за уважения к твоей схватке на той дуэли - да, я один из СанБро, но наш лидер не видит дальше собственного носа. Не понимает с кем действительно стоит водить дружбу.
        - Всё ясно с тобой и твоими педиковатыми товарищами...
        - Эй, Норлан, харе, тут не все хотят сдохнуть, - одёрнула меня Ариин.
        - Хо-хо-хо-о-о, лучше послушай-ка свою шкуру, она дело говорит, - парировал Лоренц мой словесный выпад. - Я хоть и добряк, но не стоит меня понапрасну злить.
        В недрах капюшона тёмной эльфийки отчётливо улавливалась аура жажды убийства, но в тот же момент она её подавила. Ариин действительно страшно, и она не хочет делать что-то, что оборвёт её жизнь столь нелепо.
        Таким образом мы продолжили шествие в окружении неприятеля.

***
        - Ну здравствуй, Норлан, - ко мне обратилась весьма обворожительного вида лесная эльфийка.
        Очень молодая особа феноменальной красоты, выдержанная в грациозном минимализме. Фигура не блещет выдающимися формами, как у Ариин или Лорэль, но своим женственным изяществом она с лихвой перекрывает этот недостаток. Бюст чуть больше второго размера, аккуратный, а также упругая подтянутая попка. Милое смазливое личико, качественно подчёркнутое чёрной подводкой серебряных глаз. И конечно же самое важное, шикарные объёмные прямые густые ярко-красные волосы чуть ли не до самих ягодиц, будто ниспадающее пламя.
        - И вас тоже приветствую, Ариин и Гру’Гак, я ведь не ошиблась в именах? - она в том числе обратилась и к моим спутникам.
        Ещё при подходе к этому временному лагерю красных, мы уловили звуки водопада.
        Здесь бурная река Холресия покидает чертоги горного хребта, падая своей массой вниз и устремляясь морозным потоком в сторону города. Ранее омывая его стены, теперь она делит город на две части, омывая по сторонам лишь центральный квартал. Придя в лагерь, нас сразу же поставили возле самого водопада: с одной стороны обрыв, а с другой крайне стремительный поток воды, который безоговорочно приводит к первому варианту, ну а с оставшейся стороны просто толпа красных ублюдков. Эдакая условная клетка треугольного типа.
        Впрочем, лично я в полной мере наслаждался этим природным шедевром, где горный лесной массив боится подступаться к обрыву, а река, извиваясь, пробивает себе путь на волю - ох уж этот пьянящий вкус истинной свободы. Сделав глубокий вдох и наполнив свои лёгкие прекрасным воздухом, меня даже панические атаки отпустили.
        Все невзгоды как рукой сняло, и я смог спокойно оценить обстановку.
        Первое, Антрея восседает на неком подобии трона, хотя и очевидно - это просто стул, творение низкоуровневого криворукого столяра, который решил приукрасить своё убожество различными красивыми тканями. Не очень рациональная трата драгоценного материала, но ребята из Тёмной Рапсодии, видимо, привыкли жить с размахом. Да и зачем себя ограничивать, если набеги на караваны приносят свои плоды.
        Второе, моя броня хоть и является их детищем, но тут даже Взор Бетрэха не требуется применять, что бы понять «голубое» качество используемого ими снаряжения, кроме оружия, если вовсе не выше. Оружие же большей частью из склепа, а вот наложенные чары удивили, и не ясно - то ли реально из практических целей, то ли чисто по фану: заговорено светом, о чём красноречиво рассказывают лениво излучаемые фотоны белых оттенков.
        Светлые герои, блин.
        Третье, обслуживающий персонал также присутствует, аж целый отряд, периодически поднося своей госпоже кувшины с соком. Судя по кандалам на их ногах - это рабы, что вызывает очередные вопросы.
        - Благодарю, Лоренц, твоя помощь Тёмной Рапсодии неоценима, - она нежно улыбнулась этому упырю, протягивая своё запястье, а тот, подобно рыцарю из романтичного книжного средневековья, нежно поцеловал, как того требует вымышленный этикет.
        - Не стоит благодарностей, миледи, он дал вполне хороший повод завести его сюда. Даже не пришлось прибегать к тому дикому плану.
        - И что же это был за повод такой?
        - Он устроил дуэль с Юй’Луном, и отсёк тому правую руку одним ударом! - как обычно лёгкий на подъём Лоренц, довольно жизнерадостной интонацией описал это событие.
        - О-о-о, да наш норд оказался не лыком шит, - с интересом отозвалась Антрея, взглянув на меня.
        - Так, давайте уже ближе к делу: что надо? - моё лицо вполне могло бы конкурировать с великим свиборгом.
        В этот же момент я получил несильный удар в бок от Ариин, намекающий на то, что она всё ещё не желает столь нелепо погибать, но лично мне откровенно надоело лицезреть столь розовое безобразие. Ещё немного и блевану радугой. Спасибо, конечно же, что сразу не убили, в отличии от того разау, но всё же если есть дело - негоже заставлять жертву ждать.
        Крысы-мутанты уже поплатились за это.
        - Простите, госпожа Антрея, он не очень-то ладит с хорошими манерами... - Лоренц слегка поник и извинился перед обворожительной лесной эльфийкой.
        - Оно и видно, - та лишь улыбнулась в ответ. - Ничего страшного, не впервой иметь дело с такими личностями. Можете идти. Если будут ещё какие известия, то обязательно присылайте гонца.
        - Слушаемся, миледи! - уважительно отозвались все трое СанБро, преклонив колено и приложив кулак к груди словно истинные рыцари типичного фентези.

«- Наголову двинутые ролеплейщики» - донёсся в чертогах моего разума голос Гиппарха, и я с ним согласен.
        Если уж отыгрывать роли, то и я продолжу отыгрывать роль варвара:

«- Я у мамы бунтарь, ёпта!» - и зафутболил ни в чём не повинный камушек за край обрыва.
        На данную выходку внимания не обратили, потому пока Антрея продолжала разговаривать с тремя СанБрозерскими упырями, я принялся рассматривать окрестности внизу.
        Ох уж эта манящая пучина неизведанного, проявляющаяся в виде восходящего туманного потока. Фиг что разглядишь внизу у самого водопада, но зато раскрывается неописуемый вид на город и Собор Двенадцати... и башню чародеев... и колизей. Взять, да совершить прыжок веры, отдавшись в руки свободного падения, вот только жаль, что такое возможно исключительно в играх с вполне конкретным сеттингом. Прыгать в сено с большой высоты сам по себе тот ещё идиотизм, чего уж говорить про небольшое озёрце внизу...
        Мы может и находимся в своеобразной VRMMO, но сомневаюсь, что подобные прыжки предусмотрены местной механикой. Прыгать с такой высоты - смертельно, даже если водная гладь не станет подобна асфальтовому покрытию, а если это действительно иной мир, то и сомневаться не приходится.
        - В чём дело, Норлан, подумываешь над тем, чтобы прыгнуть вниз? - оказывается Антрея уже некоторое время с интересом наблюдала за мной, когда те трое ушли.
        - Да, имеются идеи подобного характера. Ваши рыцарские дифирамбы не лучшим образом влияют на мою психику. Она и так в последнее время изрядно страдает... то на пустом месте, то просто из-за навалившихся событий. А тут ещё вы, бэ.
        - Твой агрессивный настрой даже по-своему мил, - она искренне заумилялась.
        - Да-ну, никакой агрессии, просто от дуэли ещё не отошёл.
        - Оу, вот как... ну если так сильно хочется, то прыгай на здоровье, - усмехнулась она, - но для начала, может выслушаешь моё предложение?
        - Что ж вас всех так распирает-то на предложения... сомневаюсь, что оно мне понравится.
        - И всё же я настаиваю... Догма!
        Эльфийка выкрикнула имя, от которого по моим жилам пронеслась интенсивная волна взрывов.
        Из небольшой толпы вышел человек. Девушка, которая внешне очень сильно напоминает ту самую Догму, с которой мы состояли в одной гильдии прежнего Виртхейма. В то же время, это совершенно другая личность. Неоднократно доводилось видеть её в реальности, потому узнать не составило серьёзной проблемы, даже пробовал приударить за ней, пока сюда не угодил... но...
        Чёрт подери, что с ней стало?!
        Исхудавшее тело вызывает чувство искренней тревоги не только за физическое состояние здоровья, но и психическое. Ранее прекрасные прямые волосы насыщенного коричневого цвета, которые совершенно точно были именно таковыми и в реальности, сейчас изрядно потрёпаны, ломкие и утратили свой прежний блеск. Затуманенные фиолетовые глаза, навсегда утратившие искру жизни, всё равно что мёртвые на и без того ничего не выражающем лице, в котором едва улавливается та прежняя привлекательность некогда жизнерадостного человека из реального мира. Пусть я и не видел её аватара ранее, но полностью уверен - это не результат VR-редактора, это результат жестокости мира, в который мы все угодили, и таящегося в сердцах некоторых игроков тьмы.
        - Думаю, тебе знакома эта особа, - Антрея указала на Догму, - так вот, она кандидат на вступление в наши ряды, и ей требуется пройти финальное испытание: убить тебя.
        Сделав небольшую паузу, дабы испить прекрасного виноградного сока, эльфийка продолжила:
        - У тебя ровно два пути: убить её и присоединиться к нам, тогда ты сохранишь свою жизнь, либо дать убить себя и позволить своей подруге занять более престижное положение в нашем обществе. Ибо до этого момента она была всего лишь игрушкой, которую пользовали все кому не лень. Посмотрим на твои “рыцарские дифирамбы”, насколько они розовые и благородные.
        От этих слов во мне вновь воспылала ярость.
        Тихо заиграла музыка.
        Контролировать внутренний Безудержный Гнев чертовски сложно.
        Отчётливо наблюдая постепенно возрастающий индикатор, я всеми силами сдерживал свою ненависть и продолжал слушать. Не будь тут Гру’Гака и Ариин - не было бы причин так поступать, но сейчас я в ответе за них.
        Антрея истолковала подобное по-своему:
        - Ах да, судьба твоих товарищей. Независимо от результата дуэли, они могут присоединиться к нам в качестве полноправных соратников, за небольшим исключением, либо же их ждёт участь стать нашими рабами. Выбор исключительно за ними, ведь их появление в этом мире, как и твоё, достойно похвалы. Не многим удалось успешно отбиться от наших рейдов, на самом деле это довольно редкое явление... хотя, - она призадумалась, немного склонив голову и отведя взгляд куда-то в сторону, - думаю, это прямая заслуга пришедших в этот мир ДКДшников. Я бы и тебе сделала такое щедрое предложение, но увы, ты умудрился перейти дорогу одному из наших бригадиров.
        Понятия не имею о чём она.
        Судя по виду, красноволосая эльфийка не шутит, вот только в упор не припомню ссоры с кем-либо ещё, кроме тех двух павлинов из Поднебесной, и что-то сомневаюсь, что речь о них, даже если те и связаны как-то с красными.
        - Просто интереса ради, - мне потребовалось приложить недюжинных усилий, чтобы не выдать бурлящей по всему телу ярости, - если я одолею Догму, но не стану её убивать - тогда что?
        - О-о-о, это конечно же мило, - эльфийка вновь искренне заумилялась, - но условия названы, без исключений. Ты либо её убьёшь, либо она убьёт тебя. Третьего не дано, сегодня только один из вас покинет эту гору.
        - Охуенно сказано, аплодирую стоя, - не сдержался я, - тогда может поведаешь ещё одно: каков резон присоединяться к вам? Естественно, если опустить фактор перспективы рабства в случае отказа, а в моей ситуации - смерти. Как одни из ваших соратников, что мы получим с этого? Насколько мне известно, вся ваша деятельность сводится к банальному грабежу, убийству, обману и не весть чему ещё.
        Эльфийка феноменальной красоты закатилась заливистым искренним смехом.
        - Ты даже не представляешь, как часто нам задают этот вопрос! - немного отойдя от приступа, ответила она. Провокационно сложив прелестные ножки крест-накрест, она продолжила уже в прежней манере, - могу ответить на это словами нашего лидера: «скажи, как организовать огромную толпу и заставить её действовать словно единый организм?», есть соображения?
        - Собрать вокруг себя единомышленников?
        Эльфийка ехидно оскалилась.
        - Неплохой подход, но малоэффективен по причине банальной человеческой натуры. Каждый из нас по-своему прав, но вот нас двое и кто-то уже говно. Собрать единомышленников можно, но таковыми они будут лишь до поры до времени, а как столкнёшься с нечто непредвиденным, где ваши мнения кардинально разойдутся - в том числе разойдутся и люди, в лучшем случае, а в худшем... Ещё варианты?
        Хм-м-м...
        - Контрактники? - после недолгой паузы выдвинул очередное предположение.
        - Близко, но всё равно не то, ибо у подавляющего большинства избранников нет такого понятия, как «военная дисциплина». Они игроки, и большинство из них воспринимают этот мир как очередную игру, компьютерную симуляцию, а не реальный мир со своими отличительными особенностями.
        - Стало быть, ты воспринимаешь этот мир как реальный?
        - Естественно, как и подавляющее большинство нашего клана, пусть у каждого на то и свои собственные причины так думать. К сути вопроса это не имеет отношения.
        - Тогда, каков же правильный ответ на твой вопрос?
        - Страх.
        - ?...
        - Тому, кто у нас ворует, мы отрубаем руки. Кто нас оскорбляет - вырываем язык. А тот, кто устраивает заговор - наш лидер собственноручно отрубает наглецу голову, насаживает её на кол и поднимает повыше, что бы другие, хех, могли видеть.
        Я слегка затормозил, но вовремя спохватился:
        - Э-э-э, стоп, тела избранников разлетаются на мириады искр в случае смерти. Как это он отрубает голову и насаживает её на кол?
        - Очень интересное наблюдение, - улыбнулась она, - которое я намеренно ставлю в виде интриги.
        - ....
        - Испокон веков лишь одно по-настоящему действует на человеческую натуру в полной мере - страх, и только страх способен организовать неуправляемую толпу. Мы грабим, но лишь для быстрого получения необходимых ресурсов, а также рискуем сами, активно занимаясь разработкой нейтральных рудников. Более чем уверена, ты понятия не имеешь, что это такое.
        - Доводилось слышать.
        - Услышать не значит увидеть воочию, - по-менторски покачала ока указательным пальчиком из стороны в сторону, смотря куда-то вниз закрытыми глазами, - и уж тем более участвовать. Поверь, ты не имеешь понятия об этом кошмаре.
        - Это всё ещё ни как не оправдывает действия твоего клана.
        Красноволосая барышня ехидно оскалилась.
        - Естественно мы убиваем, ведь без этого никак! Невозможно создать что-то из ничего, страх на чём-то обязан базироваться. В нашем случае - на силе. Само собой, подходим к этому вопросу тактично, а умалишённых «красных» мы и сами не прочь вырезать. Мы обманываем, спекулируем, стравливаем между собой прочие кланы - всё ради всеобщего развития и достижения глобальных целей. Заставь двух баранов выяснять между собой отношения, а потом, предварительно запасшись попкорном, расскажи им, что они бараны. Есть немалый шанс на всплеск интенсивного прогресса среди остальных овец.
        - Извини, не очень догоняю последнее...
        - Рассказать тебе, чем на самом деле занимаются топовые кланы “обычных” игроков? - на слове «обычных» Антрея сделала особый акцент. - Им нет дела до прохождения основного задания или изучения мира, всё что их волнует - лишь собственное благосостояние и социальное положение в тесном мирке рахманов, ради чего эти лицемеры готовы грызться между собой. Детишки решили поиграть в важных шишек, диванные политики отрываются на полную катушку. А цимес ситуации в том, что коренному населению, по большому счёту, насрать на нас, и даже более того - они нас ненавидят и готовы кинуть при любом удобно подвернувшемся случае. Могут притворяться твоим другом, а за спиной посмеиваться и плеваться хлеще матёрого верблюда.
        В словах ясно улавливались экспрессивные нотки вполне конкретного содержания.
        - Кажется, у тебя на то имеются личные счёты, - заключил я.
        - Есть, но опять-таки, к сути дела это не имеет отношения, - ответив, она обратно откинулась на спинку своего троноподобного кресла. - Наш клан не пристанище святых, верно, и творим мы откровенно много грязи, но своих товарищей в беде не бросаем, и по этой же причине категорически неприемлем предательства...
        Реплика неожиданно оборвалась звуком доставаемого меча.
        Гладиус, что ранее был выдан в руки Догмы, отчётливо засверкал фотонами белого света.
        - Довольно слов, - глаза девушки были всё столь же безжизненными, как и лицо не выражало явных признаков эмоций, но голос суров и полон решимости. - Норлан, доставай свой сраный меч или я убью тебя так!
        - Ого, а наша «игрушка» уже готова к бою! - воодушевлёно затрепетала Антрея. - Даю добро на дуэль, пусть победит достойнейший!
        Окружающие существа несколько расступились, как и Гру’Гак с Ариин слегка попятились назад. В данной ситуации они искренне размышляют над своим выбором: стать одним из красных или же угодить в рабство. Образ жизни данных представителей морального отребья им претит, а рабский труд в этом мире, полного анархии и беззакония, довольно эффективная вещь, особенно если учесть факт невозможности умереть от голода. Практически нулевые издержки на содержание, при этом можно получить весьма серьёзную прибыль.
        Идеальный мир, для всякого рода отморозков.
        - Скажи мне, Катерина, что случилось с Алисой, и тогда я удовлетворю твою жажду крови... - спросил я, доставая из ножен меч, клинок которого начал источать фиолетовые эманации энергии в такт биения моего виртуального сердца.
        - О-о-о, этой мелкой мрази повезло куда больше! Ей не пришлось терпеть все те унижения, через которые прошла я! Если бы не она.... - остаётся только поражаться распираемой изнутри Догмы яростью, бывшей не меньше моего, - то ничего бы из этого не произошло! Ненавижу! И тебя ненавижу!
        На лице девушки проявились отголоски прежних эмоций, вот только отнюдь не самых лучших: гнев, неестественно искажающий ту последнюю искру привлекательности. Более это не та личность, с которой я когда-то состоял в одной гильдии.
        В этом мире её сломали полностью, а решив собрать обратно - допустили очень много ошибок.
        Небесная гладь, словно по мановению волшебной палочки какого-то чокнутого чародея, принялась покрываться облачным ковром, тёмным и на полном серьёзе тучным. В сопровождении столкновения двух мечей, которые в том числе схлестнулись между собой разнородными энергиями, белым светом и всепоглощающей пустотой, раздался оглушительно грохочущий гром.
        Интерлюдия III
        - Догма, ну давай пойдём с ними! - всё никак не унималась Алиса.
        Наконец-то добравшись до города Фаринборг и побывав на церемонии в Соборе Двенадцати, спонтанно собранная группа решила «пропустить стаканчик», где нынче разбирается с некоторыми возникшими вопросами.
        Ещё будучи в лесу им на пути попался один очень наглый кабанчик. Выскочив из лесной пучины прямо на центр тропы, он преградил дорогу идущим путникам, а красные глаза и опасно скалящиеся из пасти клыки не предвещали чего-то хорошего. Лидер временной группы, молодой перспективный тёмный эльф, не растерялся и сразу же взял командование в свои руки. Главная проблема заключалась в том, что ни кто так и не понял как именно работает активация символов, но коллективным усилием они отбились от бестии без потерь. Быстро организовав тактику убийства лесного кабанчика, грамотно подойдя к вопросу смены напарника, дабы тот смог отпиться и восстановиться, они пустили неприятеля на шашлык... если бы ток система им позволила это, а не превратила останки в некие «потроха».
        В общем, дорога до города в некотором роде сплотила ребят.
        Узнав на торжественной церемонии, от послушниц собора, как именно пользоваться символами, а также многое другое уже от интендантов гильдий воинов и чародеев: «уж теперь-то можно разбежаться на полную!», как тогда подумалось дроу. Сидя поздним вечером в одном из дешёвых трактиров трущоб, попутчики девчат очень настойчиво просили тех остаться в группе, организовав «статик», и отправиться завтра на луга. Хоть Алиса и не пошла по пути своей прежней чародейки, в отличии от Догмы, которая как и прежде нацелена на роль целителя, но со своим символом Бахамута она легко и просто решает проблему недостатка в мане для группы, а под Фениксом от Догмы так и вовсе легальное бессмертие выходит.
        Обзавестись простейшими заклинаниями группа также не поленилась.
        - Алис, ты хоть понимаешь, что мы не совсем в игре находимся? - укоризненно взглянула Догма на свою подругу. - Вот честно, есть предчувствие, что только лишних приключений на свою задницу отыщем за пределами города...
        - Не будь трусишкой, всё будет в порядке! - жизнерадостно улыбнулась та.
        - Эх-х-х, ну что ты будешь делать... - Догме только и осталось что выдохнуть, ведь подругу не остановить, та уже всё решила для себя, - не оставлять же тебя одну с ними, глупышка.
        - Ура-а-а! - в голос заликовали ребята официальному пополнению в своей команде.
        - Да начнётся серебряная жатва во имя Спящего Глубинного Бога! - Алиса чуть ли не в пляс пустилась.
        - Эге-ге-й! - вновь в голос заликовали ребята, пускаясь в пляс.
        - Стоп... что? - Догма вдруг осознала, что сидит за одним столом с зомби.
        Типичное такое подобие нежити. Максимально. С обвислыми кусками кожи на щеках и торчащими белыми костями в суставах. Красные огни в глазницах, как если бы это были агрессивные монстры прежнего Виртхейма, а среди всего этого безудержного веселья легко и непринуждённо восседает Алиса, юная серая волчица, попивающая из кубка-черепа мутную алую жидкость, стекающей тоненькой струйкой по щеке и шее, попадая на ворот крестьянской туники, оставляя внушительные разводы на одежде.
        - Ты думала мы забыли? - подал голос лидер группы, симпатичный тёмный эльф, который нынче утратил всю свою привлекательность по причине обращения в нежить.
        - Ты думала мы простили? - продолжил другой умерший член команды, зверолюд, звериное начало которого когда-то было кошачьим, а теперь больше на химеру смахивает.
        - Мертвецы надёжно хранят тайны, но не всех из нас ты загубила! - надменно ликовала Алиса. - Это ведь из-за тебя наша группа распалась, надменная выскочка.
        - Вы всё врёте!!! - Догма резко вскочила со стула и вытащила из ножен заговорённый светом гладиус. - Изыди нечисть!!!
        Махнув мечом, картинка мироздания словно остановилась и покрылась множественными трещинами, как если бы в стекло угодило что-нибудь, но не разбило его.
        Хрясь!
        - Такой дряни, как ты, не место в этом мире! - продолжала одержимая волчица.
        Хрясь!
        Множественные трещины продолжили своё шествие, а от картины мироздания отлетело несколько осколков, и Догма ощутила как утратила несколько фрагментов своей души. Её поглотил неведомый водоворот воспоминаний, и вот теперь она стоит посреди зелённого поля...
        - Это же... - она не поверила, ведь это её родная дача в московской области.
        Она любила ездить сюда в летние деньки, особенно в самые жаркие, ведь до речки в буквальном смысле пару шагов. Чуть поодаль располагается лиственный лес, где растёт очень много земляники и заячьей капусты, а на просеки целый рай для любителя малины.
        От картины отломилось ещё несколько фрагментов.
        - Может уже пойдём? Боюсь Катя может заподозрить нас... - Алиса задала вопрос сидящему слева от неё парню, на вид значительно старше девчушки.
        - Ещё пять минут, и пойдём, - ответил тот.
        Эти двое...
        Товарищи, с которыми Догма состоит в одной гильдии Виртхейм Онлайн, Норлан и Алиса. В те самые замечательные жаркие летние деньки они частенько кооперировались в реальности и выезжали сюда отдохнуть от всех этих VRMMO и прочего городского хай-тека. Просто пожарить шашлычка, да в речке покупаться - бесценно, особенно в кругу друзей.
        - Друзей...
        Она смотрела на них с тыльной стороны, почему-то боясь подойти ближе или вовсе окликнуть. Внутри Догмы пробудился целый ворох негативной энергии. Всплыла ревность и ненависть. Осознав это, она убежала прочь, по бескрайним просторам цветущей поляны.
        Бум!
        Половины картины мироздания как не бывало, но за ней далеко не чернота, а что-то иное.
        - Догма, не спи! - прокричал очень молодой представитель тёмных эльфов.
        Как и в прежнем Виртхейме, Догма решила пойти по пути жрицы. Её душа всегда лежала к классам поддержки, потому, ещё будучи в эфемерном пространстве Склепа Пробуждения, не задумываясь выбрала кольцо света с инкрустированным в него символом Феникса. И стоило только узнать метод использования этого навыка, как она расцвела в своей прежней роли.
        - Не беспокойся ты, не уроню, - ответила она, уже на автомате активируя символ и восстанавливая здоровье напарника.
        С недавних пор они пришли к очень гениальному методу фарма, стоило лидеру изучить боевой навык «циклон». Самый быстрый из них, зверолюд, выбравший звериное начало кота, собирает немалых масштабов парик мобов и проводит его прямиком через крутящегося в вихре дроу. Еноты не умирали моментально, на это требовалось минимум два оборота, потому урон периодически прохватывал.
        Но это не столь страшно, ведь в их группе была она - первоклассный лекарь.
        Мимолётом взглянув на свою подругу, Алису, весь этот прекрасный и красочный мир моментом обернулся в мрачные тона. На поле, вместо товарищей по группе, шастала очередная нежить… но приглядевшись, это были именно товарищи, навсегда покинувшие мир Хайгарда.
        - Нет! Уйдите! - с ужасом в голосе завопила Догма, когда зомби обратили на неё внимание.
        Переведя своё оружие к боевой готовности, они с диким воплем начали наступление.
        Бум!
        Вся картина непринуждённого дружеского фарма рассыпалась окончательно.
        Будто оконное стекло, в которое угодил футбольный мячик.
        И вот она в палатке тех ублюдков, которые заставляют её позориться каждый грёбаный день, танцуя стриптиз. А теперь ей приходится ублажать сразу семерых, и если ребята будут недовольны - её ждёт очень жёсткая порка.
        Ненависть, презрение и отчаяние.
        В нескончаемом потоке негативной энергии она потеряла своё «я», свою прежнюю личность, в какой-то момент превратившись в ходячего трупа. Ведь так проще. Не приходится обращать внимание на происходящее, только блаженное самозабвение в чертогах разума, сидя посреди выжженного ранее цветущего одуванчиками поля, уткнувшись лбом о колени согнутых ног.

«Наружу» девушки вышел кто-то совершенно «иной».
        Невероятная тяга к жизни того существа затмила прежнюю хозяйку тела и заставила обновлённую Догму адаптироваться, приняв на себя маску совершенно другой личности. И вот ей предлагают занять достойный статус в этом новом обществе.
        И этот шанс упускать нельзя!
        Она уже не та светлая жрица, которой была ранее, сейчас она желает нести хаос и разрушение.
        Вытащив из ножен выданное оружие, заговорённый чарами света одноручный меч, она направила остриё прямо на него - на двуличного лицемерного нордлинга, который пытался приударить за прежней хозяйкой тела в реальности, тайно воркуя при этом с той маленькой мразью.
        Лицо девушки наконец-то приняло эмоцию - гнев.
        Глава XII
        Парирование, рипост.
        Парирование, рипост.
        Парирование.
        Парирование.
        Флегматичное уклонение...
        Находился ли я в этот момент под аффектом таинственного боевого ража или нет, не столь важно, ибо Катерина, она же известная под никнеймом целительница Догма, никогда особо-то не отличалась в PvP-сражениях под амплуа ДД... или танка. Поддержка, это всё что она умеет. Она пряморукий целитель, понимающий что и как надо делать, выжимая в прежнем Виртхейме из своего персонажа все соки и отыгрывая не то что бы на 100%, а на весь миллион-плюс-бесконечность.
        Надо затащить сложный данж?
        Легко.
        Надо вытащить парочку нерадивых танков из глубокой жопы?
        Да хоть дважды, где у вас там проблема возникла, господа?
        От того больнее смотреть на её нынешнее состояние.
        Очень.
        Ярость не спешит сбавляться, негативные мысли не позволяют, а гнев в наибольшей степени направлен в сторону той красноволосой лесной эльфийки, столь вальяжно восседающей на своём троноподобном кривом стуле и следящей за процессом с нескрываемым наслаждением.

«- Когда-нибудь ты испытаешь то же, что сегодня испытали мы», - возник перед моим ликом фантом крысиного короля.
        Его слова долгое время не давали мне покоя, но теперь они приобрели материальную форму.
        Как и им в тот раз - сейчас мне приходится плясать под чужую дудку. Вот только нет у меня желания убивать Догму, пусть та и пытается умыться моей кровью, попутно утоляя жажду и голод. Это отчётливо ощущается. Подозреваю, что причина имеется, и не мне её судить. Всё что мне хочется в данный момент - разбить кабину Лоренцу, а также тому, кто довёл Догму до такого состояния. Даже на обворожительную красноволосую лесную эльфийку, являющейся в текущий момент объектом моего гнева, по большому счёту просто насрать. В этот момент голова активно работала над созданием мало-мальски адекватного решения, пока тело лениво уклонялось от яростных и легко читаемых выпадов девушки, или же просто парировало их, уже без ответной контратаки.
        По сути вариантов не так много.
        Однако, как говаривал мой учитель по программированию: «хреновое решение проблемы всё-таки является решением проблемы, не смотря на всю её хреновость». Определённые идеи так и вовсе граничат с полнейшим безумием, не сильно отличаясь по своему характеру от попытки управлять ордой крыс или далеко не самой адекватной стратегией ведения дуэли в рамках лиги «одна жизнь».
        Следовательно, пора заканчивать этот цирк.
        - Довольно! - выкрикнул я, выбив меч из рук Догмы.
        В этом мире можно использовать неизученные навыки, если правильно сотворить его полное движение, но использованное только что «разоружение» не похоже на навык бывалых разбойников или ассасинов. Игра не игра. Порою просто возникают казусы при полном погружении. Например, достаточно выдать хороший удар по вполне конкретной точке вражеского оружия. Обычно происходит спасбросок по силе, так сказать, но в виду некоторых особенностей местной механики - тут это работает явно как-то иначе, но смысл тот же.
        - Я ещё не проиграла!... - начала было Догма, потому пришлось оттолкнуть её ударом плеча.
        Исхудалую девицу без труда выбило из равновесия и кубарем отправило прямиком к ногам Антреи.
        Убрав меч обратно в ножны, мне потребовалось приложить недюжинную силу, дабы поднять выбитое из рук девушки оружие. Действительно, пока этот предмет сохраняет свою принадлежность и остаётся чей-то собственностью, то орудовать даже столь лёгким и небольшим мечом не выйдет, однако того и не требуется. Под непонимающие взгляды окружающих, я как следует крутанулся вокруг оси и выбросил меч с обрыва.
        - Дура! При желании уже давно бы тебя убил! - гаркнул я на неё.
        Понятия не имею, на что надеется Антрея, потому обратился к ней:
        - Предлагаю третий вариант развития событий: Ариин и Гру’Гака отпускаете подобру-поздорову, а я остаюсь с вами. Догме дайте другое финальное испытание, у неё даже в идеальном расположении духа ни шанса против меня. Она прожжённый саппорт, а не ДДшник или танк.
        Но...
        - [Gnured].
        - [Gnured].
        ....
        По сторонам разнеслось минимум четыре команды-активации заклинаний.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 3 ДРОБЯЩЕГО УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ: 3 ДРОБЯЩЕГО УРОНА ЗЕМЛИ
        ВЫ ОБЕЗДВИЖЕНЫ (ЗАКЛИНАНИЕ «ДРЕВЕСНЫЕ КОРНИ»)
        На месте, где я стоял, из почвы проросли первые древесные корни, на подобии толстых лоз, и попытались окутать мои ноги, параллельно с этим нанося дробящий элементальный урон, и если бы промедлил - меня бы схватило ещё на первом заклинании. Однако, каким-то чудом удалось вырваться, разбрасывая древесные ошмётки по сторонам, и стоило только сменить позицию, как под ногами вновь начали прорастать очередные корни.
        По итогу меня всё же приковало к земле на третий раз, а четвёртое заклинание закрепило успех.
        Выходит, данное заклинание является не столь направленным, сколько работающим по конкретной цели, и независимо от сработанного дебаффа - так или иначе успевает нанести урон. Если же эффект прокатывает, то удерживает намертво, фиг сдвинешься. И ногам весьма больно, хотя величина урона вообще никчёмная, мде...
        Глаза сразу же сместились на пиктограмму негативного эффекта: 5 минут.
        Ну пиздец.
        Крайне неприятный эффект, как и яд с кровотечением. Также долгоиграющий.
        Хм...
        Если каким-то чудом выберусь из этой задницы, то надо обязательно найти Гиппарха и расспросить его за эту чертовщину, а то он как-то тактично промолчал про длительность дебаффов, что может оказаться в разы ценнее.
        Жопой чую зарытую тут свинью с крайне неприятным запашком.
        Лесная эльфийка, тем временем, встала со своего импровизированного трона и вальяжной походкой, не спеша, направилась ко мне, покачивая своими прекрасными бёдрами из стороны в сторону.
        - О нет, ты сейчас не в том положении, чтобы диктовать подобные условия, - она улыбнулась поистине дьявольски, и выдала мне щелбан прямо по кончику носа. - Очнись, задрот, мы уже давно находимся не в игре. Это иной мир, со своими дивными законами природы, которые лишь отчасти напоминают игру, не более.
        Смотря в её красивые серебряные глаза - начинаешь верить.
        Верить, что она действительно считает именно так, а также в то, что она далеко не поехавшая. Благодаря своему железному убеждению Антрея наслаждается этим миром и чувствует себя в нём более чем комфортно. Она давно всё решила для самой себя, навсегда избавившись от неуместных тревог, вопросов реальности бытия, и обрела истинное душевное спокойствие на данном поле разума. Она достигла своей атараксии и теперь пожинает блага Хайгарда, заботливо окутывая его своими жадными нитями.
        Она тут живёт.
        И потому, не смотря на всю свою привлекательность, красноволосая эльфийка воистину страшна.
        - Согласен, мы находимся не в игре! Это дивный новый мир!
        Пророкотал Гру’Гак что было мочи, заставив эльфийку резко отскочить назад.
        Обзор преградила физиономия гордого орка-шамана, глаза которого пылают мистическим пламенем. Финальные пассы руками, и меня окутало очень приятным теплом. Не опасным и не подозрительным, а самым что ни на есть дружелюбным. Летающая по неведомым траекториям мелкая медузка, стоило ей только появиться, издала волнительное улюлюканье и сразу же впилась в мои ноги, выдавая в окутавшие их корни мощный энергетический удар (явно сопоставимый с локальным ядерным взрывом), разметя их ещё более мелкими ошмётками по поляне.

«ДРЕВЕСНЫЕ КОРНИ» БЫЛИ НЕЙТРАЛИЗОВАНЫ ДУХОМ ОЧИЩЕНИЯ
        Оставшиеся остатки корней распустились сами собой и, словно в диком ужасе перед всепоглощающим пламенем, сбежали обратно куда-то в недра земли. Медуза же при этом исчезла, от чего реально защемило сердце.
        Камикадзе, блин.
        - Норлан, хватай Ариин и беги! - в который раз проорал орк, доблесть и достоинство которого признанны духами природы, его здоровье находится в идеальном состоянии.
        Вооружившись парными топорами, окутанных бродящими вдоль древка искрящимися шаровыми молниями, он приготовился к своему бою. Он сделал свой выбор, и наблюдая за столь искренней решимостью шамана, я не смог пойти против воли нашего знакомого зелённого флориста. Незнамо почему, мои ноги сами собой развернули тело на сто восемьдесят градусов, резко подбежали к Ариин, руки на рефлексе обхватили девушку как следует, и в подготовленном прыжке - как следует оттолкнулся на краю самого обрыва, начав наш совместный прыжок веры.
        Где-то на фоне пронёсся звук сокола, а в голове эхом зазвучали слова мастера Хотена:

        «- Запомни, нет невозможных вещей - есть только цепи сознания».
        И сразу же за ним всплыл очередной флеш-бэк:

«- Барьер оберегает каждого, кто готов бороться за свою жизнь до последнего вздоха».
        - [TRELA RUDLAG, SIGNUM DES DRAGON!!! GNURED!!!!]
        Тело тут же охватилось барьером, который за считанные мгновения стал сперва прозрачным, а потом и вовсе невидимым. На протяжении всего полёта Ариин ни разу не крикнула, она молча прижалась сильнее ко мне. Видимо, посчитала, что угробить нас обоих столь нелепым образом - не плохой альтернативный вариант.
        Становиться одной из красных, равно как и попадать к ним в рабство, откровенно не хотелось.
        - Да хуй вам всем!!! - на меня будто снизошло озарение, я даже и не думал нас убивать.
        Переведя позицию наших тел в строго горизонтальное положение, на сколько это было возможно, мы продолжили лететь вниз плашмя, где я нахожусь непосредственно под телом эльфийки. Скорость свободного падения снизилась, из-за увеличения площади сопротивления, а вот на столкновение даже с водной гладью это скажется очень негативно, если озарение на деле окажется не более чем бредовым наваждением.
        СИМВОЛ ДРАКОНА ПОГЛОТИЛ УРОН
        Оказалось не бредом.
        Мы отпрыгнули от водной пучины словно резиновый мячик, но всё ещё были живы - оба, хоть и перекрутило от перегрузки знатно.
        СИМВОЛ ДРАКОНА ПОГЛОТИЛ УРОН
        В очередной раз отпрыгнув от поверхности воды, мы продолжили свой путь вдоль русла реки.
        На третий раз уже угодили в объятия морозной Холресии, которая своим безудержным потоком понесла нас прямиком в город, и из-за развиваемой огромной скорости мы рискуем очень серьёзным столкновением о какие-нибудь препятствия на пути. Собрав всю волю в кулак, я израсходовал последний барьер под самый конец его жизни - в черте города намеренно столкнулся с фундаментом одной из пролётных опор первого же на пути моста.
        СИМВОЛ ДРАКОНА ПОГЛОТИЛ УРОН
        Используя секундное окно «спокойствия» из-за воздействия разбитого барьера, сразу же ухватился за уступ небольшой площадки, и река вновь попыталась нас унести дальше по своему руслу. Вложив остатки сил в держащую Ариин руку, я помог эльфийке взобраться наверх, после чего моё тело обмякло.
        Усталость затрубила тревогу, достигнув отметку в «100%».
        Сознание стремительно начало окутываться тёмным туманом, а зрение отключаться...
        Насрать, главное хоть кто-то из нас выжил.
        Глаза закрылись.
        Рука сама собой расслабилась.

***
        - Очень храбрый поступок, но до безобразия глупый...
        Антрею, впервые за долгое время, одолевают противоречивые чувства.
        Она ещё некоторое время смотрела вниз обрыва, но не могла ничего увидеть из-за вечно поднимающегося тумана, который мешает разглядеть судьбу тех двоих. Скорее всего они мертвы, ведь, в конце-то концов, тут добрая сотня метров минимум, выжить просто невозможно. Будь даже всё это компьютерной симуляцией, игрой, это всё равно однозначно гарантированный билет прямиком на респаун, к гадалке не ходи.
        Однако, её слова были обращены не к прыгнувшим смертникам, а к Гру’Гаку:
        - Даже убивать тебя жалко, - обернулась она к нему.
        Как только завертелось столь спонтанное мероприятие, орк не только вызволил товарища из древесных оков и позволил тому сбежать с прихваченной по пути тёмной эльфийкой, но ещё и откровенно навалял парочке ребят Антреи. Его томагавки были охвачены грозовыми духами, перебрасываясь на противника и ошеломляя того на некоторое время, и всё могло закончиться смертью тех двоих, как и самого орка по итогу, но Антрея вовремя вмешалась.
        Сейчас жизнь Гру’Гака зависит исключительно от Антреи, как, впрочем, и дальнейшая судьба Догмы.
        - Наверно бессмысленно ещё раз предлагать тебе присоединиться к нам? - эльфийка не теряла надежды. - Столь храбрый шаман нам не помешает, тем более признанный духами...
        Гру’Гак демонстративно плюнул перед собой в её сторону:
        - Да провались ты со своим сраным кланом прямиком в пасть Рогатого Змея.
        - Жаль-жаль-жаль, - Антрея отнеслась с пониманием, но всё же тяжело вздохнула, - тогда предлагаю тебе следующее: отдаёшь свои вещи по-хорошему, либо я убью её.
        Эльфийка указала в сторону подавленной Догмы, к горлу которой тут же приставили клинок.
        - Мне плевать на неё, - Гру’Гак с недоверием кинул взгляд на падшую жрицу, - но Норлан выбрал для неё жизнь, и я уважаю его выбор, как он одобрил мой.
        Орк принялся снимать с себя предметы защитного снаряжения, демонстративно выкидывая их на землю. Топоры и без того уже валяются там. Несколькими секундами спустя он предстал перед красными в чём «родился» - в одних трусах.
        - Ты так говоришь, будто бы тот нордлинг выжил, - послышался непроизвольный смех Антреи.
        - Я уверен в этом, Громовые Птицы благоволят ему.
        - О как, не просветишь?
        - Гони мои кандалы, красавица, и потопали куда надо, - орк выпрямил руки перед собой.
        Цокнув язычком, эльфийка приказала заковать орка, но перед этим ему вернули выдаваемую в Соборе Двенадцати одежду. Всё же Антрея уважительно относится к достойным и смелым поступкам, даже не смотря на неприветливое отношение со стороны орка. Догму убивать не стали, но обратно в лагерь она, как и орк, возвращалась в кандалах.
        - И всё же жаль терять такой кадр... - красноволосая эльфийка в последний раз бросила взгляд на край обрыва.

***
        - Блять, ну почему ты такой тяжёлый!
        Ариин, в очередной раз бранясь хлеще сапожника или матёрого моряка, не сдавалась.
        Стоя на площадке пролётной опоры моста, фундамент которой имеет вытянутую эллиптическую форму с острыми углами по обеим сторонам для оказания на сооружение наименьшей нагрузки и, как следствие, снижения износа на несущую конструкцию от потока бурной реки, Ариин всеми силами пыталась вытащить одного вырубившегося нордлинга, жизненный гимн которого, видать, «отвага и слабоумие». Как только она взобралась с его помощью на безопасную поверхность - в затылке резко что-то кольнуло, и сработало одно из достоинств тёмных эльфов - отменная реакция.
        Ранее ей не доводилось испытывать подобного.
        Едва успев схватить потерявшего сознание товарища, она отчаянно пытается вытащить его из морозных цепких лап бурной реки. Через минуту выявилась серьёзная проблема, её собственных сил категорически не хватает, более того - она вообще с огромным трудом его удерживает.
        - Помогите!!! Кто-нибудь!!! - закричала она.
        Мерзкий показатель усталости, не проходя проверку силы на стараниях девушки, играючи пополз к своему максимальному значению. Ариин смотрела на каждый последующий процент глазами полных ужаса.
        Ещё буквально несколько минут и она не сможет удержать руку парня.
        - КТО-НИБУДЬ!!!!!

73%

74%

75%
        Рука начала ныть от боли.

81%

82%
        А теперь и вовсе неметь.
        ..........
        - Эй, кто там?! - отозвался где-то на мосту голос, довольно низкий и басистый.
        - Помогите! Скорее! Я не выдержу!!! - сознание эльфийки начало туманиться.
        Одно лишь молчание было ей ответом...

89%

90%

91%
        Может они убежали за помощью, а может просто ушли. Ариин уже приготовилась воочию лицезреть неминуемую трагедию, но... словно небольшой лучик света посреди абсолютного мрака, мгновенно разгоняющий окружающую тьму - сверху прилетела верёвка, по которой тут же спустился стражник. Он резко ухватил нордлинга за руку и одним махом вытащил того из реки, будто бы парнишка вообще ничего не весит.
        - С вами-то всё в порядке? - вогрузив нордлинга на своё плечо, стражник поинтересовался самочувствием тёмной эльфийки.
        - Жить буду, помогите Норлану!

***
        Опять странный сон.
        Целиком я его не помню, но финальный эпизод основательно въелся в корку головного мозга - бесконечное падение в пучину абсолютной бездны, из которой то и дело наблюдают заинтересованные взгляды. Не было ни страха ни тревог, а лишь свободное и лёгкое падение. Как-то это противоречиво. Но чем ниже я летел, тем отчётливее мой нос начал улавливать один крайне неприятный запах, который навсегда запомнился мне с самого детства...
        Во имя чёрной дыры Бабы Яги! Нашатырь, ты ли это?! Сука!
        - Уберите эту хрень от меня! - я отмахнул от своего лица флакон с источником мерзкого запаха.
        - Ну вот и ожил, - как ни в чём не бывало сказала настоятельница Собора Двенадцати, Руфина Тольвинская, закрывая флакон и убирая его куда-то в недра своей мантии.
        - Фух... - Ариин очень глубоко вдохнула и с огромным облегчением выдохнула.
        И какого хрена тут творится?
        Небольшая диагностика: я развалился на полу храмового зала, чуть ли не у самого алтаря; моё снаряжение за каким-то чёртом полностью вымокшее, от чего на полу постепенно образуется позорная лужа, хорошо что прозрачная; на некотором удалении, вокруг, стоят настоятельница и пара стражей; рядом, можно сказать в традиционной японской позе «сейза», но это явно не так, сидит до нитки промокшая Ариин, с явно заплаканной мордашкой. Если для меня водичка приятно прохладная и забористая, благодаря особенностям расы, то вот Ариин явно холодно, ибо дрожит как осенний лист, а губы, будь они обычными человеческими, могли бы посостязаться с какой-нибудь синевой из мира универсалий.
        - Так, что вообще произошло? - решил я озвучить свой резонный вопрос.
        - А разве ты не помнишь? - спросила настоятельница со своим типичным выражением на лице.
        Хм...
        Мозг любезно предоставил доступ к фрагментам памяти, но только до момента дуэли, включительно. Юркий эльф-противник заставил изрядно поволноваться, вот только не на того нарвался парень, есть у меня PvP-опыт из прежнего Виртхейма. Однако, хотел я тогда не просто выиграть, а основательно насрать ему в утреннюю кашу, хоть и был на дворе уже день. Накачал себя тонной отрицательных эмоций под хрен пойми откуда взявшийся симфонический оркестр, отыгрывающий расововерный металл, и красочно отсёк той жертве не состоявшегося аборта правую руку.
        А вот дальше.... ни-ху-я, пардон за мой древнеславянский.
        Все попытки вспомнить дальнейшие события окутываются неведомым туманом, и всё что мне удалось вычленить из творящегося хаоса воспоминаний - фигура доблестного орка-шамана, заботливо оберегаемого духами природами, а также феноменальной красоты красноволосая лесная эльфийка, также заботливо окутавшая своими нитями этот мир.
        Что за....
        - Стоп, где Гру’Гак? - тут меня начали одолевать неприятные мысли.
        - Ты серьёзно? - широко распахнутые от удивления глаза Ариин были красноречивее любых слов.
        - Не беспокойся, Ариин, это временный побочный эффект, - сказала настоятельница. - Вскоре он всё вспомнит.
        Да что происходит?!

***
        Похрамывая, мы худо-бедно доковыляли до своего временного пристанища, трактира «Строптивая кобыла». Явных увечий, к счастью, на наших телах не присутствует, а вот грёбаная усталость в опасной зоне и внушительный букет всяческих неоднозначных долгих дебаффов, смеющихся надо мной в качестве серьёзной ломки по всему телу - на отлично творят своё поганое дело, от чего наши физиономии были грустными.
        В придачу ещё и моя отшибленная память, что и вовсе угнетает.
        Будто все соки выжали, а новые завозить даже не думают.
        Отворив скрипучие двери, от чего барабанные перепонки в панике начали готовиться к внеплановому десантированию куда подальше, через задницу, а мозг откровенно вскипел, рискуя стать экзотическим блюдом сего чудного мира.
        - Вроде здоровье на максимуме, увечий, если не считать некоторый список дебаффов, нет, а чувство такое, словно меня запихнули в флегматичную мясорубку, - пожаловался я, пока мы ковыляли к одному из уголков общей залы.
        Народу, к слову, пока что не шибко много, потому на нас ни кто не обратил внимания.
        - Аналогично... - простонала эльфийка, плюхаясь на стул.
        - Чего-нибудь желаете, господа? - сразу же подлетела девочка-официантка.
        - Желаем, - в унисон ответили мы оба.
        Прямо сейчас нам откровенно захотелось выпить. Алкоголя. Совершенно не задумываясь о тратах, заказали на двоих бутылочку крепкого самогона. Без закуски. Только бухло и мы вдвоём. И словно по мановению волшебной палочки - раздался гром, начав сильный ливень.
        Очень вовремя сбежали под крышу.
        К слову сказать не столько о ливне, сколько об его составляющей, воде, а вернее - «влаге». Этот незатейливый эффект надёжно так закрепился в списке дебаффов и не похоже, что бы он спешил меня покидать. Впрочем, как и Ариин. Хорошенько покурив его описание, выяснил следующие вещи: во-первых, имеется визуальное отображение того, на какой именно части тела присутствует эффект, а вернее какой из элементов снаряжения подвержен влаге; во-вторых, основное негативное воздействие сводится к увеличению веса, что действительно ощущается, а также способен повлиять на износ предмета в долгосрочной перспективе; в-третьих, в зависимости от прочих факторов, эффект способен приобретать дополнительные свойства, а также оказывать ещё какие воздействия.
        Например, в текущий момент на нас действует «холодная вода», от чего сопротивление к «обморожению» и «заморозке» снижено более чем на десяток, «-17» если быть совсем уж педантичным в вопросах точности, а вот эффект «горение» не может быть наложен вообще, как заверяет описание.
        Это... однозначно интересно.
        В общем, внутренний игроман помог несколько справиться с тем фактом, что моё тело ломит так, будто бы я пару дней без перерыва работал на какой-нибудь стройке, и в качестве контрольного - ещё целый табун слонов пробежался в качестве корпоративного массажа.

***
        Буквально через пол часа, основательно опустошив бутылку, нам удалось расслабиться.
        За дальнейшей непринуждённой беседой Ариин в общих чертах пересказала мне минувшие после дуэли события. Слушал я всё это, признаться честно, с откровенным охуеванием на лице, в большей степени от своих же собственных действий. Начнём с того, что заподозрить подставу можно было намного раньше, но так как я идиот - мы лишились верного товарища, а также сами погуляли на краю могилы, с весёлыми мордами помахав Смерти и пощекотав её за усики.
        Если орк мёртв, то Тёмная Рапсодия за это заплатит. Надо наведаться в мемориальный зал.
        Вместе с тем, надо обязательно разобраться с творящимся в рядах СанБрозерс - выяснить, все ли они такие, или встреченные нами представители реально кроты на службе красноволосой эльфийки. И конечно же вишенка на этом торте - прыжок веры с охренительного обрыва...
        Нет, ну серьёзно, как я до этого докатился?!
        А если бы символ Дракона не сработал?!
        А если бы сработал только на меня, не учитывая Ариин?!...
        Я резко остановился, застыв с преподнесённой ко рту кружкой бодрящего напитка.
        - Хм? - удивлённо уставилась на меня Ариин своими профессиональными сорока пятью градусами, прям как у распиваемого нами самогона.
        Если хорошенько задуматься и основательно порыться в мозгах, в том разверзнутом хаосе воспоминаний, то кое-что я отчётливо припоминаю. В тот самый момент я вновь ощутил некое странное наваждение, аналогичное по своим ощущением тому, что испытывал в чертогах VR-редактора, когда баловался с рассмотрением прелестей женских форм. Однако, с иной полярностью. За место панической атаки меня одолевала железобетонная уверенность... разум чётко осознавал совершаемые действия, будто бы изначально знал на что способна местная игровая механика.
        А-а-агрх!
        Слишком много неведомой фигни, от которой у меня ещё сильнее разгуделась голова.
        - Слушай... я пойду прилягу... - еле встав и с трудом перебирая ногами, я направился к лестнице.
        О-о-о-п.
        Время только близится к вечеру, а я, кажется, умудрился с полпинка надраться. Мда-а-а, с таким подходом к делу мне точно не перепить гномов, да и как это вообще так вышло? Вчера, вон, вообще полноценный бочонок потребовалось выдуть, что бы также плавать на ногах. Понятно, что эль слабее самогона, но блин, не настолько же должна быть ощутимой разница.
        - В очередной раз потерять память я тебе не позволю! - Ариин подхватила меня под правую руку.
        Если я только-только вошёл в начальное состояние жёсткого алкогольного опьянения, то тёмная эльфийка уже близка к состоянию «в дрова, сидя на которых грызёт шишки белочка, попутно что-то обсуждая с зелённой феей, пусть та и вообще не при делах, напиток то не тот», что отразилось на нашем совместном походе, очередном для меня.
        Бля-а-а, как бы это в привычку не вошло.
        Чуть-чуть привлекая всеобщее внимание посетителей (ОЧЕНЬ ПРИВЛЕКАЯ, ибо народу, за последние пол часа, набралось предостаточно из-за желания скрыться от надоедливого проливного ливня), мы кое-как дошли до моей комнаты. Самым трудным на пути оказался рейдовый босс в лице грёбаной винтовой лестницы, где мы раз миллиард спотыкнулись и были на грани навернуться обратно вниз, отправляясь на респаун.
        Пронесло.
        И вообще, это ещё спорный вопрос, кто кого держит...
        Тем не менее очередная важная информация - нетрадиционное использование символа Дракона наталкивает на ход мыслей определённого характера, а также заставляет задуматься об последствиях. Как говорится: «на каждую хитрую задницу всегда найдётся любитель её оприходовать»... или как там было? Не важно.
        Не смотря на серьёзные побочные эффекты, в том числе полезно знать расширенные возможности самого барьера. Он способен защитить не только меня, но и иной субъект, если тот находится достаточно близко и соблюдаются определённые условия, а также защищает не только от прямого урона вражеской атаки, но и вообще в принципе. По факту, нас просто должно было убить банальной перегрузкой, даже когда речь стоит о столкновении с водной поверхностью, поскольку водное натяжение ни кто не отменял. Что, в свою очередь, забивает не хилых таких размеров гвоздь в крышку гроба об виртуальном происхождении мира.
        Вторым препятствием оказалось открытие двери.
        Так-то я по привычке её запер, даже не смотря на отсутствие ценных вещей внутри, потому пришлось потратить не мало времени и сил на очень сосредоточенную работу бухими культяпками. Внезапно, раза эдак с сотого, я-таки смог открыть профиль, материализовал ключ и успешно отворил двери своей скромной обители.
        Ариин помогла мне улечься на твёрдую кровать, и несколькими минутами позже я уже в полудрёме гулял по царству Морфея, ловя бабочек на лугу и играясь с розовыми клыкастыми пони, плюющих кислотой и бегающих по стенам и потолку. Милые пушистые ксеноморфы. Однако, исходящее от тёмной эльфийки тепло, пусть та и была как ледышка, я продолжал ощущать даже пребывая в грёзах.
        Она оставалась рядом даже сейчас.

***
        Уже в который раз проснувшись за эти сутки, я обнаружил весьма занимательную картину.
        Начать стоит с моей кровати - она разительно преобразилась, обретя подобие постельного белья в виде отделанных шкур животных. Качество работы посредственное и грубое, но добротное, и теперь ненароком можно подумать, что реально попал в настоящее средневековье, которое частенько показывают в фильмах и прочих подобных творениях. Далее, я почти полностью раздет, а торс и голова перевязаны какими-то странными бинтами. И последнее, самое главное, на моей груди лежит и тихо посапывает голова тёмной эльфийки, с исходящим от волос пьянящим ароматом сирени. Она прижалась ко мне всем своим телом и пышными формами.
        Чёрт подери, я может ещё и нахожусь под эффектом алкоголя, но мне ведь это не мерещится?
        Стоит ли вообще говорить о том, что Ариин не менее раздетая...
        Бросив взгляд в сторону, обнаружил наши мирно висящие вещи на импровизированной сушилке, представленной в виде натянутой от стены до стены верёвки. На полу, под вещами, ожидаемо образовалась лужа не малых размеров... абы как не затопить соседей снизу.
        - Кхм... - я попытался привлечь внимание спящей эльфийки.
        Реакции ноль.
        За окном уже стемнело и начинали проступать первые звёзды. Блин, очень надеюсь, что Лорэль не станет вдаваться в панику и бежать искать нас... да и Гиппарх обещал заявиться вечерком, надеюсь он тоже спишет наше отсутствие на что-то не столь серьёзное, ради чего пришлось бы за зря поднимать сыскной отдел на уши.
        - Что случилось? - лицо эльфийки спросонья выглядело довольно забавно, а голос и того милее.
        - Твоих рук дело? - я указал на шкуры, выполняющих роль постельного белья, и на перевязки... ну и на висящие вещи.
        - Ну а кто же ещё? Это исцеляющие бинты, с растянутым во времени эффектом, - она бухнулась обратно, придвинувшись ещё ближе. - Ну а постель твоя была просто никакая, пришлось немного поработать.
        От совершённых Ариин только что действий я ощутил прилив крови как на щеках, так и в прочих местах. Вполне конкретных.
        - Ариин, не подумай ничего такого, я не жалуюсь, но всё же я парень в самом расцвете своих сил, а ты вовсе не страхолюдина.
        - О-о-о, это такой милый комплимент, что я даже не знаю как реагировать, - но реакция оказалась вполне провокационной, ибо поёрзала своими формами об моё тело.
        - Ну просто ты ведь понимаешь, что это довольно наглая провокация с твоей сторо... ны... эм... Ариин?...
        Тёмная эльфийка нарочито демонстративными и плавными движениями перебралась на меня и выпрямилась. Нашлась тут наездница, блин... но её тело прекрасно, и находясь меж этих весьма обворожительных бёдер девушки - сюрпризами в виде эрегированных башен она не обладает.
        Идеальная эльфийка.
        - Знаешь, не все так спокойно переносят холод, как ты, - упрекнула она меня, медленно и с озорной улыбкой снимая с себя топик. - Так что согрей меня.
        Ну... ок.
        Кажется, ранее намеченные планы по знакомству с мастером инженерного дела откладываются, как и встреча с Гиппархом...
        Да и плевать.
        Пускай весь мир подождёт.
        Если Ариин наивно думает, что я откажусь от такого соблазнительного предложения, то она ошибается! Долго упрашивать на подобные дела не надо. Мне начинает нравится этот «дивный новый мир». Он не без недостатков, но заставляет испытать на себе целую гамму чувств, как хороших, так и плохих. Сомневаюсь, что я смог достигнуть внутреннего душевного спокойствия, и смогу ли вообще его достигнуть, но одно я понял точно: холодный разум и параноик, наконец-то, смогли между собой договориться, придя к компромиссу.
        Реальный мир или виртуальный - какая разница, если испытываемые тут чувства настоящие.
        Очередную ночь я провёл с огромным наслаждением, в обществе прекрасной дамы, которая была без всякой лишней экзотики. И эта девушка оказалась на редкость отпетой извращенкой, не удивлюсь если похлеще Лорэль... эдак в разы. Мне оставалось только удивляться её познаниям и предпочтениям, и от того проведённая ночь была только лучше, чем предполагалось изначально. Великолепное тело Ариин поистине чудесно, а её озорная натура и извилистые движения неоднократно доводили меня до....... в искренний восторг, да.
        Интерлюдия IV

49-й день месяца Матери Земли
        Вечер
        Лагерь клана «Тёмная Рапсодия»
        Будучи закованной в кандалах и стоя на коленях перед двумя самыми влиятельными личностями клана «Тёмная Рапсодия», перед Хэллризингом, главой клана, и Антреей, заместителем и правой рукой лидера, Догма старалась смотреть максимально почтительно и смиренно.
        Сейчас решается её дальнейшая судьба.
        Вернётся ли она в стан игрушек или нет - целиком и полностью зависит от единоличного решения главы клана, который, в свою очередь, пожелал услышать рассказ о случившемся непосредственно от самой Догмы, что она и сделала. Не утаивая даже своих мыслей во время боя, она, как покорный раб перед Великим Господином, изложила всё произошедшее без излишних слов или напыщенных оборотов. В том числе, по дополнительному запросу от Хэллризинга она кратко рассказала всё известное об своём бывшем товарище, Норлане, и осветила ситуацию на их взаимоотношении между собой в прошлом.
        Лидер широко улыбнулся.
        - Антрея, дорогая моя, я же говорил тебе что это гиблое дело, - заключил он, вальяжно восседая на своём импровизированном троне и попивая фаринборгского вина. - Посылать на такой бой человека, всю жизнь отыгрывающего роль саппорта, в качестве бойца? Ты бы лучше дала ей задание по её профильной стезе...
        - Глубочайше прошу меня простить, - красноволосая эльфийка уважительно поклонилась, - но всё же считаю то испытание более чем подходящим для тех, кто желает к нам присоединиться.
        - Ойли, аргументы?
        - Будем смотреть правде в глаза, - Антрея подняла голову и продолжила, - наибольшая часть нашей боевой силы криворукий сброд, который способен давить исключительно количеством и позорить имидж клана, тем самым подрывая наш авторитет. Нам категорически не хватает качественных единиц для выполнения большинства задач. Бригадиры так и вовсе крайне редко бывают в этом лагере, вечно бегая по своим личным заданиям...
        - ... да брось, - перебил он и отмахнулся, - такие тушканчики для битья, что бы не говорили на сей счёт Доберман и ты, тоже необходимы на благо нашего клана. Когда мы перейдём в стадию массовых баталий, то их очень выгодно будет посылать на передовую как одноразовых миньонов, сохраняя качественные кадры в добром здравии.
        - Вот когда она, - Антрея указала на Догму пальцем, - утратит свой товарный вид целиком и полностью, тогда и одобрю её присоединение к нам в качестве этого тушканчика для битья. Сейчас же, пусть возвращается к своей работе игрушкой и ублажает те самые качественные кадры.
        Лидер искренне рассмеялся:
        - Ох, а ты жестокая женщина, знаешь ли...
        - Ничего подобного, - парировала та в ответ.
        - Ну а ты что скажешь? - Хэллризинг обратился к Догме, которая до этого слушала их диалог с леденящим кровь ужасом.
        - Умоляю, дайте мне второй шанс! - и в очередной раз упала ниц перед двумя значимыми фигурами.
        Ей ничего не остаётся более, кроме как хвататься за невероятно тонкую соломинку посреди океана и продолжать унижаться. Она проклинает Норлана за то, что тот отказался добивать и сохранил ей жизнь. Проклинает того грёбаного орка, который не дал Антрее оборвать её жизнь ещё там, близ водопада.
        Какой в этом смысл?!
        Возвращаться к прежнему образу жизни, если это вообще можно назвать «жизнью», она категорически не желает, получив ранее мимолётный глоток надежды на лучшую участь. Уж лучше просто сдохнуть.
        Да и вообще - откуда в Норлане столько твердолобости?
        С такой силой в начале игры отказываться от предложения Тёмной Рапсодии, даже невзирая на их не совсем законные делишки, сродни идиотизму. Он мог добиться гораздо большего, используя покровительство Рапсодии себе во благо, как это делают многие из тех, кого ей довелось «обслужить».
        И что не так с его командой?
        Особенно с тем орком-шаманом.
        Ему неоднократно предлагали присоединиться даже на пути сюда, а тот наотрез отказывался до самого последнего. В конечном итоге добровольно вызвался пойти на рудники, чем несказанно вызвал ошеломление даже у главы клана, не то что у простых офицеров.
        Он что - ещё больший идиот?
        Всем им троим выпал настолько редкий и уникальный шанс, которого у Догмы не было в помине. Да, она завидует, очень сильно, и от того ещё сильнее возненавидела всю ту тройку, и особенно своего бывшего по гильдии товарища.
        Тем временем, Хэллризинг серьёзно над чем-то задумался.
        Антрея, продолжая криво коситься на Догму с весьма неодобрительным взглядом, не смела его беспокоить и ненароком прервать важные думы. Заместитель клана свою должность получила не просто за красивое личико и сексуальное тело, чем непременно пользуется в охмурении лидера, она и мозгами не обделена.
        Это уже давно не игра.
        Все они угодили в иной мир, со своими причудливыми законами, и пытаются не просто выжить - они пытаются его покорить. Антрея желает набирать в основной состав клана исключительно достойные кадры, ради реализации будущих задач. Очень амбициозные планы, требующие весьма крутых и радикальных мер на пути к цели.
        - Антрея... - отозвался лидер.
        - Слушаю.
        - По последним отчётам говорится, что приток свежей крови в этот мир прекратился, так?
        - Да, я тщательно проверила информацию. Сомневаться не приходится, призыв избранников действительно окончательно завершился, и, как недавно высказался товарищ Доберман, Хайгард переходит во вторую фазу.
        - Тогда почему бы нам не провести вторую крупную реорганизацию клана?
        - Это лучше обсуждать на всеобщем собрании... - она глубоко выдохнула, - но в силу отсутствия почти всех бригадиров, думаю, можно и без них обойтись... в случае необходимости я постараюсь уладить возникшие на этой почве проблемы.
        - Отлично, тогда давай начнём с рабов: сколько из новоприбывших изъявили желание присоединиться к нам?
        - Эм... - она призадумалась, мысленно подсчитывая их, - где-то около семи десятка точно наберётся, но... - она замялась, и осторожно высказалась, - они нам точно не подходят, сплошные молокососы и мамкины бандиты. Даже для тушканчиков не очень хорошие кандидаты. Есть несколько ребят, которых я рекомендовала тебе взять в наши ряды, но ты пока что не дал ответа.
        - Хм... замечательно! - Хэллризинг воодушевлённо встал со своего места, разминая плечи. - Титаническими стараниями Лингвиора нам удалось заполучить очень интересные уникальные чары Подземного Изалита, которые уже прошли проверку на свою пригодность и состоятельность. Посему, предлагаю несколько упростить процесс испытания.
        - Что именно задумал? - прищурилась красноволосая эльфийка.
        - По твоим глазам я вижу, что ты и так всё поняла, - после, он подошёл к Догме. - Будет тебе второй шанс.

***
        Созвав всех имевшихся в лагере членов клана «Тёмной Рапсодии», Хэллризинг вышел в центр импровизированной сцены как истинный лидер - спокойный, уверенный и в определённой степени весёлый.
        Вскинув руки вверх, он начал вещать:
        - Товарищи мои по оружию! Все вы заслужили немного отдыха и развлечения! Потому, специально для вас - сегодня мы проведём боевой турнир среди рабов!
        Под звуки резко ожившей и повеселевшей толпы, Хэллризинг продолжил:
        - Они будут биться группами по двое разумных в составе, и каждая из этих пар, которая сможет достигнуть пяти побед - станут нашими новыми соратниками! Естественно, как и завещали древние традиции колизея, исходов боя может быть три: победил, проиграл и был пощажён, проиграл и был убит! Так давайте же дружно сообразим арену для наших гладиаторов!
        Жизнь в лагере закипела как никогда.
        Не смотря на достаточно позднее время, клановые архитекторы управились со строительством простенькой арены буквально за один час. Очевидно, что сам турнир будет проводиться ночью, вплоть до самого утра, потому инженеры озаботились освещением... ну... как озаботились: почесали репу, подумали, скурили коробок алхимика, ещё почесали головку, ещё подумали, плюнули и просто соорудили простенькую конструкцию с отполированной медной поверхностью, расставили несколько экземпляров по ключевым точкам арены, а в качестве источника света забубенили заклинание «светоч», которое, естественно, периодически обязаны обновлять крайне недовольные от участи быть «батарейкой» маги, каждый из которых закреплён за конкретным устройством. Заставили их выполнять сию роль в приказном порядке непосредственно от Хэллризинга.
        Тем не менее, распределение обязанностей позволило быстро возвести в лагере очередную постройку. Да и сам лагерь, если совсем уж откровенно говорить, уже давно начинает походить на небольшое селение. Ещё немного, например возвести стены по периметру, а также заменить все оставшиеся палатки на каменные или деревянные здания и расставить башенки - внешний облик вполне будет сопоставим с полноценным населённым пунктом крепостного типа.
        Довольно редкое явление, когда игрок способен так сильно влиять на окружающий мир.
        Возможность строить дом или заниматься терраморфингом, а также многое другое из этой стези, уже давно реализовано в играх старого поколения, задолго до появления VR-технологий. Однако, ещё никогда все эти вещи не воспринимались так, как сейчас: не чувствуешь фальши, от чего половина членов Тёмной Рапсодии давно убедила себя в параллельности мира, особенно клановые ремесленники. Хайгард позволяет им проявлять своё творчество в соответствии с собственной фантазией, выходя за установленные системой рамки и ограничения, а также обходя стороной жёсткую необходимость в рецептах или чего-то подобного.
        Главное - сила воображения и руки из правильного места.
        Наспех построенная арена представляет из себя неглубокую вырытую яму круглой формы, где периметр обнесён стенкой из невысоких массивных деревянных свай, а также тянущимся на них рядом факелов, играющих чисто номинальную и эстетическую роль... ну и просто отчертить границы ристалища. Само же поле брани освещается теми самыми гениальными устройствами от укуренных инженеров, и справляются с поставленной задачей на отлично, ибо пески арены видны также ясно, как и днём, если не лучше. Правда пришлось забубенить по три-четыре светоча. По внешнему периметру расходятся несколько колец зрительских мест, каждое из которых немного возвышается над предыдущим ради лучшего обзора. Вход на поле боя всего один, хотя и обсуждался вариант с двумя, но архитекторам было тупо лень делать второй предбанник и сделали как есть.
        В общем и целом - это единственная постройка во всём лагере, к созданию которой народ подошёл с огромным энтузиазмом и со всей ответственностью, пусть и с определённой долей лени и халтуры. И, конечно же, это единственная постройка, которая была построена реально быстро, слишком.
        - Вот ублюдки, могут же работать, когда захотят... - недовольно прокомментировала Антрея.
        Отличие кланового ремесленника от раба: первого не накажешь, ибо полноправный член клана, которому, в том числе, надо развивать свою боевую составляющую. Чем они и занимаются чаще всего. Но поскольку про свои обязанности не забывают, лагерь, всё-таки, продолжает активно возводиться, то и не докопаешься.

***
        - Жрец 75 уровня прежнего Виртхейма ищет пати!
        - Воитель 71 уровня прежнего Виртхейма ищет пати!
        - Паладин-инквизитор прежнего Виртхейма с 9476 ММР арены ищет пати!
        - LF2M exp DD vWGT farm [Cursed Maingauche]!
        - Сука, ты дважды игровой вселенной промахнулся, вали отседова!
        - Визард прежнего Виртхейма с 72789 ПВП-счётчиком ищет пати!
        Новый указ был оглашён среди ВСЕХ рабов, за исключением некоторых.
        Таким рабам, как привилегированный ремесленник и иже с ними, категорически запрещено участвовать в организованном мероприятии, однако, реорганизация не прошла их стороной: те, в свою очередь, могут присоединиться к одной из фракций клана. Хотя, не всё так гладко, как кажется на первый взгляд, но это уже совсем другая история.
        Всем же остальным рабам выдалась возможность побороться за право стать полноценным членом клана Тёмной Рапсодии. Даже среди «игрушек», являющихся самым наинизшим звеном в местном социуме, где-то на уровне животного, брошен клич. Однако, энтузиастов, не смотря на их солидное количество, оказалось не столь много, относительно. Многих смутила вероятность реальной смерти. От того, тем же старожилам-ремесленникам, не отличившихся чем-либо и являющихся самой обычной трудовой силой, куда выгоднее продолжить свою тихую и размеренную жизнь в качестве раба-ремесленника, самого обычного. В авантюру полезли преимущественно новички, горячие головы, а также работники знаменитого рудника и дееспособные «игрушки».
        Отведя всех “гладиаторов” в отдельную зону, ради поиска пары и подготовки к предстоящему бою, сразу же началась вакханалия и какофония разномастных выкриков о достижениях в прежнем Виртхейме, проверить которые, само собой, нет возможности. Кто-то решил заманивать потенциального напарника высоким рейтингом арены, а кто-то пытается показать насколько он матёрый и профессиональный ПВПшник, имея большой чле... PvP-счётчик. Остальным же, кто не может похвастаться подобными высокопарными регалиями, или же просто не способен нагло врать, остаётся уповать на достижение во взятии высокого уровня персонажа.
        Практически моментально между собой сгруппировались любители арены.
        Их состоятельность оставляет скептически смотреть на бедолаг и желать им искреннего успеха, а вот в остальном - подавляющее большинство сгруппировалось из обычных заядлых ПВПшников, в той или иной степени.
        Догма, как часто посещавший преимущественно данжи игрок, не имеет на руках чего-то выдающегося, кроме как высокого уровня. На арены она не ходила вообще, а в PvP-баталиях всё-таки отыгрывала роль целителя, где задачей было держать свою группу в здравии, а не мерило членов дрочить. Можно было бы солгать или попытаться выехать на имени гильдии, но и тут её посетила гордая птица, поскольку гильдия была самой обычной и ни чем не примечательной.
        Так, иногда забегали на осады, ради помощи знакомым.
        В конечном итоге девушка осталась один на один с высшим эльфом, подростком лет пятнадцати от роду, чисто по субъективным ощущениям, которого не то что не хотели брать в пати, он просто сам по себе тихо стоит в углу. Почти ростом с Догму и довольно тощеватый на вид, жертва освенцимской моды. В общем и целом, невзрачный как боец и точно также без каких-либо достижений прежнего Виртхейма. Есть они или нет - неизвестно, ибо он просто не распыляется на сей счёт, он просто молчит и ждёт.
        Эльф сделал шаг в сторону девушки, когда та взглянула на него от безысходности.
        - Неужели мне в команду достанется жрец 75 уровня? О юная леди, я так рад, что именно вы будете оберегать моё здоровье от супостата, - и нарочито театральный рыцарский поклон, не хватало только колено преклонить. Подобно истинному джентльмену, парень нежно взялся за кисть девушки и поцеловал тыльную сторону ладони, после чего выпрямился и, всё в той же театральной манере, представился, - Винсент Блоу, уроженец прекрасного города Сан-Франциско от союза полячки и датчанина, которые переехали в Соединённые Штаты Америки незадолго до моего рождения.
        - Это у тебя ник такой или реальное имя? - недоумённо спросила Догма.
        - И то, и другое, - улыбнулся тот в ответ.
        - Эх-х-х, наверное, придётся дать себя убить... - смиренно выдохнула девушка.
        - Столь прекрасной даме не стоит сокрушаться по пустякам. - Он вновь взял девушку за руку и придвинул чуть ближе к себе, нежно, чем вызвал пунцовые разводы на её щеках, - самовнушение о поражении первый шаг к самому поражению, лучше думайте в позитивном ключе. Ведь наши мысли вполне могут возыметь материальную форму, а вы, я уверен, профессиональная жрица и знаете толк в качественном лечении.
        Отпрянув от напыщенного эльфа, голос которого полон юношеского максимализма, Догма с недоверием покосилась на него. Однако, тот вполне искренен. Ни единого намёка на фальшь или же попытки типичного тренинга от «тренера тренеров» Догма не ощутила. Винсент просто оптимистично смотрит в будущее, принимая мир таким, каков он есть, и изменяет свою дальнейшую судьбу по мере своих скромных возможностей.
        В этом есть что-то успокаивающее для Догмы, и потому, сделав долгий выдох, она представилась:
        - Догма, и дай мне обещание - если будем проигрывать, то ты добьёшь меня.
        - Не могу я дать такое обещание...
        -... ты хоть знаешь кем я тут была?
        Парень промолчал.
        - Угодив в рабство, - ей было стыдно говорить об этом, лицо вновь налилось пунцовыми красками, - я стала игрушкой для плотских утех самых разных извращенцев, и возвращаться к этому не хочу. Лучше умереть.
        Голос эльфа стал ещё теплее и дружелюбнее:
        - Не беспокойтесь, юная леди, больше вас ни кто не обидит, даю слово.
        Его лучезарной улыбке не хватало только источать вполне реальный свет.

***
        Со снаряжением рабов-гладиаторов заморачиваться не стали.
        Про зачарование, усиление и какие-либо прочие способы модификации снаряжения говорить не приходится от слова «совсем», а само снаряжение тривиально простого качества, без изысков и 1-го тира. Из защиты только рабские робы, где на девушках они смотрятся как хлопчатые туники-платья, длиною почти до колен и подолом-разлетайкой, а на парнях в виде простенькой безрукавки и коротких бридж, схожих с выдаваемыми в склепе обносками. В остальном, ничего более другого не имеется, даже каких-нибудь плетённых из соломы сандалий, а поскольку имеющиеся вещички относятся к категории «одежда», то и про адекватные показатели брони можно забыть. Хотя, есть ещё один элемент снаряжения, верёвочный пояс, но использование фляг запрещено, а показатель брони данного компонента равен нулю.
        Гладиаторам предстоит сражаться босыми и почти голышом.
        С оружием ситуация обстоит значительно веселее - не смотря на все ранее озвученные факторы тут, как минимум, имеется реально огромный ассортимент «девайсов» на выбор под любой вкус и предпочтения. Низкие показатели силы атаки с лихвой перекрываются, считай, отсутствующими показателями защиты, так что всё более чем приемлемо.
        Однако, ради «хлеба и зрелищ» было решено ввести в оборот уникальные кольца со стигматами.
        Впрочем, такое решение проталкивалось изначально и по другой причине - дать возможность некоторым избранникам отыгрывать роль поддержки, а не исключительно бойца. Хэллризинг прекрасно помнил слова своего друга и товарища, Добермана.
        И он был прав - выбор Догмы пал на кольцо света с инкрустированным символом Феникса.
        Всё-таки эта девушка всю свою игровую карьеру только и делала, что преимущественно лечила союзников, не заморачиваясь нанесением урона или чем-то ещё. Это единственный аспект, в котором она шарит. В качестве оружия взяла небольшой кинжал, внешне похожий на классический стилет. Выбор в пользу этого оружия сделан, в первую очередь, из-за малого веса и небольших габаритов объекта, что бы не мешался в бою при исполнении главной задачи - исцелении и правильном позиционировании.
        Что за кольцо и символ выбрал её напарник - неизвестно.
        Едва уловимое тёмное марево вдоль всей «пластинчатой боевой перчатки», на обеих руках, кастетов дробящего типа, даёт почву для различных спекуляций, но скорее всего он взял кольцо пустоты. Догме уже доводилось наблюдать подобный визуальный эффект, потому остаётся лишь вопрос символа, о котором напарник не стал рассказывать.
        - Пусть это останется нашей козырной картой, хорошо? - улыбнулся он на вопрос девушки.
        - Не доверяешь? - спросила обиженным голосом.
        - Вовсе нет! Как можно!
        Не смотря на всю театральность, Винсент укрывал информацию без злого умысла. У него просто есть одна серьёзная слабость - пытаться производить на симпатичных девушек неизгладимое впечатление.

***
        - В чём дело, Антри, волнуешься за своего фаворита? - ехидно улыбаясь, спросил Хэллризинг.
        - С чего ты взял, что я за него волнуюсь? - отозвалась та.
        Они оба наблюдали за боем Винсента и Догмы против двух неповоротливых бугаев-огров.
        Внешне кажется, что пропусти хотя бы один удар от таких исполинов, как вся драка тут же закончится. Но это другой мир, где прыткий высший эльф, не смотря на расово малое значение базового здоровья, способен пережить с десяток ударов таких массивных дланей, а весь вносимый ими урон можно нивелировать символом Феникса, зачитываемый напарницей эльфа - не менее юркой человеческой самки. Основная атакующая сила сконцентрирована на Винсенте, который мастерски исполняет чуть ли не искусство кунг-фу, блистая своими белокурыми волосами посреди боя аки неуловимые молнии. Не смотря на всю свою прыть - удары от противников тот всё же прохватывает. И далеко не от массивных дланей, а от массивных двуручных молотов, которые уже представляют угрозу, несовместимую с жизненными показателями эльфа. Тут очень своевременно поспевала поддержка от напарницы, Догмы, которая незамедлительно применяла лечащий эффект от символа и, при этом, грамотно подходя к менеджменту трат своей немногочисленной маны.
        Во-первых, и Хэллризинг и Антрея, оба обратили внимание на бессловесное взаимодействие между Догмой и Винсентом, где огры всячески агрятся на первую, и сразу же попадают под раздачу от второго, заставляя переключаться на себя, после чего стоит эльфу прохватит несколько ударов, как в него летит оберегающий свет Феникса, запуская чехарду по новой.
        И так каждый раз, приближая поражение огров всё ближе и ближе.
        Во-вторых, Антрея углядела в действиях Догмы что-то очень уж странное. Речь про метод использования символа, однако, что именно не так - до сих пор не может понять, просто чует.
        - Ну, ты ведь хотела взять его в наши ряды сразу... это несколько озадачивает. Даже ощущаю намёки на ревность.
        - О-о-о, это так мило, мой дорогой, - красноволосая эльфийка состроила умилительные глазки, обвившись телом вдоль всей накаченной руки лидера, - но по мне, так, он ещё при своём задержании доказал свою «состоятельность» и «качество». Может и типичный школьник, но далеко не мамкин-бандит. Скорее идеалист. Он одновременно наивен и силён, и это прекрасно.
        - На столько уверена в нём?
        - Просто наблюдай и сам всё увидишь... - и цокнула язычком, - жаль, что Догма к нему в команду попалась, повезло ей.
        - Не знаю, чем она тебе так насолила, - прокомментировал Хэллризинг, не отрывая взгляда от боя, - но видно же, что она вполне грамотный целитель. Не всем суждено быть бойцами, прямые саппорты тоже нужны для будущих планов, и они на вес золота.

***
        Большую часть времени первые бои проводились относительно спокойно. Не решался народ пролить кровь и лишить кого-то вполне реальной жизни, пусть и ощущают себя в виртуальном пространстве. Однако, всё резко изменилось, когда оставалась ещё четверть не прошедших первую волну участников.
        Первая кровь.
        Её пролила неординарная пара из человека и фалума, где оба участника являются девушками... во всяком случае внешне. Фалумша решила отыгрывать роль некоторого подобия боевого жреца, паладина, разбивающего головы супостата своим массивным двуручным молотом и поддерживая союзницу символом Феникса. Это, конечно же, всего лишь ассоциации, но совершённая именно ею первая смерть на арене - заставляет считаться. Человек, весьма воинственно настроенная девушка, феноменально орудует двумя одноручными мечами в парном стиле и, что оказалось крайне занимательным, также использует символ Феникса, как и напарница. Команда из двух весьма кровожадных лекарей, прикрывающих друг друга и поддерживающих лечением по необходимости.
        Убойный пик.
        Обе девушки выглядят мощно, но не в смысле накаченные - а с реально достойными параметрами тела и хорошенькой фигурой, где есть за что как следует ухватиться, если не отрубят руки. При этом, всё выдержано на должном уровне, от чего они становятся не только привлекательными, но и горячими. Под хлопчатой туникой-платьем всё очень выгодно выделяется и, к счастью для этих барышень, нижнего белья рабынь лишали только в том случае, если те становились игрушками. Эти две особы только сегодня угодили в лапы красных, их тупо не успели распределить, потому во время боя на «ура» засветили своими полосатыми трусами под радостные ликования толпы, резко выбиваясь в фавориты местной братии.
        Гимнастки фиговы.
        В остальном, внешность девушек различается и противоречива.
        Фалумша имеет симпатичное лицо, но агрессивные очертания привносят особо опасную перчинку, с остроты которой даже перец чили офигивает и бежит покупать билет в другую страну, находящуюся где-то в ином измерении на изнанке мироздания. Чёрные, как смола, волосы, с контрастирующей необильной «перьевой» раскраской серого цвета, заправлены в приподнятый у основания конский хвост, и ниспадающие по бокам несколько локонов до ключиц - прекрасно сочетаются с золотистой радужной оболочкой глаз, привнося во внешность девушки особый шарм. Человеческая дуэлистка же, по всем параметрам, уступает своей подруге. Она была просто обычной красивой девушкой, которая, по всей видимости, не сильно заморачивалась над внешностью персонажа, лишь доведя общий образ до нужного состояния, активно работая напильником. Просто самая обычная красивая голубоглазая девушка со спадающими по бокам коричневыми растрёпанными волосами до плеч.
        Догма тоже не сильно заморачивалась изменением своей внешности, она просто не любит сидеть во всех этих редакторах подолгу. Обычно выбирает уже готовые модели, а поскольку в этот раз предложили её реальную внешность - немного магии редактора и готово.
        Короче говоря, начиная с той пары началась жара.
        В частности, объявилась ещё одна, не менее интересная, пара: зверолюд и лунный эльф, которых повязали примерно на второй или третий день пребывания. Потому, было время обзавестись определённой информацией. Эти двое, как и предыдущая рассматриваемая команда, откровенными новичками в Хайгарде не были.
        Если провести краткую статистику, то наиболее популярным кольцом и символом оказались кольцо земли с символом Таура. Выбор в их пользу рационален и логичен - они тупо надёжны, что делает их БИСовым предметом. Кольцо, предоставляя перевод части получаемого урона в урон земли, от которого априори имеет защиту, даёт хоть какую-то мало-мальски адекватную возможность ослабить входящее повреждение, а также дополнительно повышает здоровье и его регенерацию, что само по себе кошерно. Таур же и вовсе позволяет эффективно залечивать раны и, по факту, открывает «второе дыхание» в ожесточённом бою, также повышая общий показатель защиты.
        То ли дело Феникс, который надо поддерживать - это лишает возможности вносить драгоценный урон, а прочие символы и вовсе бесполезны, если не считать Кракена, который позволяет на короткий миг сильно повысить атаку. Особенно имея двуручное оружие в руках, ведь про нормальные показатели защиты от урона холода говорить не приходится вообще, в силу отсутствия соответствующей бижутерии.
        И вот этой фишкой решила воспользоваться та группа.
        Эльф, ответственно выполняя роль лекаря и пользуясь всё тем же Фениксом, держит товарища в здравии, пока тот набирает необходимое количество ярости и параллельно с этим понемногу опускает здоровье их оппонентам. И когда наступает тот самый момент «икс», зверолюд врубает символ Кракена и одним махом широкого двуручного меча сносит обоим противникам их удивлённые головы, из которых даже кровь ленится расплёскиваться в виду тотального обморожения сечения.
        Ставка делалась на хороший и красочный завершающий удар, фаталити.
        При этом на лицах ребят нет той кровожадности, скорее скучающие физиономии.

***
        Количество участников арены стремительно сокращалось.
        Некоторые просто отказались и решили добровольно соскочить с иглы турнира, возвращаясь в стан рабов. Естественно, это были исключительно ремесленники и совсем чуть-чуть рудокопов. Кому-то, по итогу увиденного боя, предлагали стать одним из «обычных боевых единиц», то есть банальной пешкой, а если не нравится - ступай обратно к рабам или сражайся дальше. А кто-то отлетал мириадами искр прокатиться по реке Стикс до следующего перерождения души, где-нибудь в ином мире, менее ебанутом, чем этот. Полноценной турнирной сетки в столь спонтанном мероприятии не существует, распорядители в реальном времени решают кто против кого будет сражаться в следующем бою.
        После очередного сражения, пребывая на отдыхе, Догма решила поинтересоваться у напарника:
        - Скажи честно, ты ведь занимался боевыми искусствами в реальном мире?
        Бой с теми ограми нельзя назвать трудным, скорее «подозрительно лёгкий». Однако, противники всё же оказали достойное сопротивление и пытались решить возникший парадокс позиционирования хоть как-то. Есть потенциал к обучению, просто неопытные и не более того. И вот тут скорее отличился Винсент, порхая как бабочка и неистово раздавая хуки аки чёрт ужаленный в не самое приличное место. Крупные, по своей комплекции тела, противники не могли что-либо противопоставить юркому эльфу, который полагался не столько на грубую физическую силу, сколько на ловкость и скорость. Да и сама фактическая сила его атаки невысока, кастеты не отличаются особо сильным уроном, но кольцо пустоты делает своё дело на отлично - противники стремительно рассыпались и, по итогу, своевременно подняли жест сдачи.
        Остальные же два боя были более яркими и «потными».
        Если противник не желает сдаваться и идёт до самого конца, то Винсент обрывал жизнь без малейших колебаний, чем вызвал некоторый диссонанс у Догмы. Ранее она считала этого подростка обычным заигравшимся ролеплейщиком, а на деле тот вполне себе серьёзная личность, способная без лишних эмоций принять тяжёлое решение. Да и в самой драке далеко не нуб, изрядно смахивающий на классического игрового «монаха», не имеющего к религии отношения... разве что к религии «боли» от культа бомжей.
        - Ну-у-у... ходил как-то в детстве на танцы... - почёсывая затылок, неуверенно ответил тот.
        - Продолжаешь держать всё в тайне... - девушка глубоко вздохнула, - ну, как хочешь.
        - Не серчайте, о прекрасная юная леди, - парень уважительно поклонился в очередном рыцарском поклоне. - Число участников уже не так велико, и все они достойные претенденты на вступление в ряды Тёмной Рапсодии. Как только мы столкнёмся с ними, я обязательно продемонстрирую свою козырную карту.
        - Ты уже как пару боёв начинаешь стремительно сдавать позиции, - в очередной раз глубоко вздохнула Догма, - противники давно стали серьёзными, а ты всё также легкомысленно к этому относишься...
        - ...хо-хо-хо, Фальконет, ты только погляди на этих голубков, - донёсся со стороны властный голос кровожадной фалумши.
        - Пф, свора неудачников, чудом добравшихся практически до призовых мест, - с некоторой хрипотцой отозвалась её напарница.
        - О прекрасные девы, откуда в вас столько ненависти и агрессии... - начал было Винсент.
        Фалумша прервала речь эльфа, угрожающе тыча в его сторону своим окровавленным молотом:
        - Если попадётесь против нас, то я лично размажу твою голову по всему песку арены.

***
        В конечном итоге до финала добралось меньше положенного.
        К счастью для Догмы, как ей подумалось на тот момент, в последние противники её группе достались два гоблина. Они также являются фаворитами зрительских симпатий, но по вполне ясным причинам уступают паре из кровожадных дамочек. Основная проблема, которую Догма отметила для себя лично: высокая мобильность оппонентов, а также, судя по едва уловимому мареву вдоль их коротких кинжалов, оба используют кольцо пустоты и, оглядываясь на их предыдущие сражения, символ Таура. Неприятные и однозначно опасные противники.
        Вполне возможно, что для самого Винсента они значительно более неудобны, нежели те девушки.
        - Ты хотела увидеть, что же я таил всё это время? - видя своих соперников, Винсент в пол голоса обратился к напарнице, пока не объявили о начале боя. - Думаю, сейчас самое время показать... старайся держаться подальше и просто не дай мне упасть.
        - Я этим и так уже на протяжении четырёх битв занимаюсь... что задумал?
        Он обернулся к Догме. На лице сверкает всё та же лёгкая и непринуждённая улыбка:
        - Проще показать, чем объяснять, но против этих ребят потребуется некоторое время на подготовку и мариновку...
        Соперники, тем временем, ехидно скалились и недобро поглядывали в сторону Догмы и Винсента. Было понятно - они не станут обращать внимание на жест сдачи, как и сами будут драться до последнего вздоха, пока не разлетятся на мириады искр.
        Что движет ими - навсегда останется загадкой.
        Такое распределение взволновало даже Антрею, ибо она и этих двух гоблинов рекомендовала лично. На лбу проступили едва заметные капли пота. Хэллризинг не стал подкалывать свою заместительницу, напротив, тоже внимательно следил за происходящим на ристалище.
        Гонг!
        - Готовьтесь к смерти! - вскрикнул один из гоблинов, и на пределе своей скорости ринулся вперёд.
        Он явно целился в Догму, ведь устранять первым делом лекаря - фундаментальное правило практически любого PvP-сражения в онлайн-играх. Потому, таким же фундаментальным правилом является и защита своей аптечки, что и сделал Винсент, успешно преградив собой путь. Гоблин не смог проигнорировать помеху, потому что иначе эта помеха начнёт вносить приличный урон в спину, однако, в этот же момент к жрице устремился напарник гоблина. Вот только Догма далеко не криворукий человек. Может её бывший класс и является поддержкой, и сама по себе она не очень сильна в бою на передовой, но играя всю свою жизнь за целителя - она вполне научилась избегать урон, в отличии от его нанесения.
        Гоблины резко изменили свою тактику и начали наседать на эльфа.
        Прыткость и юркость всех троих находится на равном уровне, лишь некоторое преимущество оставляя за гоблинами в силу их невысокой фигуры, от чего бой оказался весьма затяжной и динамичный. Винсент выложился на максимум, сражаясь на пределе своих текущих физических возможностей и демонстрируя поистине ураганное мастерство традиционного игрового монаха во всей красе, насколько это вообще возможно при полном отсутствии каких-либо навыков или способностей. Гоблинам доставалось изрядно, вот только и они демонстрировали не меньшее мастерство, от чего Винсенту достаётся ещё больше по причине большего числа противников.
        Если бы не исцеление от Догмы - слился бы эльф менее чем за минуту.
        Не смотря на это, все прекрасно видят, что бой в одни ворота. Догма отсрочивает неизбежное.

***
        Пропалывая очередную грядку, Винсент услышал встревоженные возгласы младшего брата, доносившиеся со стороны колодца.
        - Буч, прекрати! Помогите!
        Стоило родителям уехать на пару дней в город, утрясти возникшие юридические проблемы, как старший брат вновь начал издеваться над Джимми. Сегодня у Винсента был крайне паршивый день, и он сорвался - бросив тяпку, сразу же ринулся на выручку младшему, и там он увидел то, что пробудило в нём неумолимую ярость и неистовый гнев.
        Сражаясь с гоблинами, высший эльф не просто время от времени пропускал удары - каждая рана на его теле поднимает те ужасные воспоминания, о которых он предпочитает не вспоминать, ибо ненавидит себя тогдашнего. Однако, они же являются ключом к его козырной карте, которую стоит разыграть ради спасения той девушки, которая всё же доверилась ему.
        Ради благородной целительницы Догма.

«- Прекрасные девы не должны страдать и нести бремя отчаяния от безысходности, потому, я, Винсент Блоу, добровольно отдаюсь в руки всепоглощающего хаоса и ввергаю себя в пучину первобытной ярости!»
        Разум постепенно затуманивался, но...
        - Винсент, ты какого хрена творишь! Мана закончилась! - взволновано выкрикнула Догма.
        Зрители неистово ликуют от происходящего.
        Уследив краем зрения летящий в голову клинок изогнутого кинжала, Винсент извернулся, совершил пируэт, ударил под дых, добавил ударом ногой с разворота, акробатически обернувшись торсом на опорной ноге и мгновенно разорвал дистанцию, уходя из под траектории атаки другого гоблина.
        Неравный бой «двое на одного».
        Винсент пусть и был при поддержке, но ранее услышанный встревоженный выкрик дал понять, что мана его напарницы иссякла, а значит медлить более нельзя. Взглянул на индикаторы союзника. Да, пора разыгрывать карту. Ему уже удалось выбить с одного гоблина символ Таура, и только что этот же символ применил второй. Теперь либо всё, либо ничего.
        Счёт идёт на секунды.
        Если бы не голос Догмы, оказавшимся спасательным кругом для Винсента в той пучите безумия, в которую он окунулся добровольно - финал для его напарницы был бы незавидным, как и для него самого.
        - [Trela rudlag, Signum des Archont, GNURED!] - прошипел он неестественным голосом.
        Глазные яблоки превратились в источник бледно-голубоватого сияния, от которого, то и дело, по немыслимым траекториям начали исходить ленивые диффузные разряды мистической энергии, а разум погрузился в абсолютную тьму и океан полного успокоения. Соединив выпрямленную ладонь правой руки с кулаком левой на уровне груди, словно завершающий приём боевой монах, Винсент сделал пару глубоких вдохов, пока гоблины были несколько ошеломлены визуальным эффектом символа.
        Чего уж тут сказать - самый редкий по статистике символ.
        Даже среди свободных избранников, по причине невозможности на текущем этапе сделать билд полноценного мага, он используется крайне редко, и то только преимущественно адептами-маргиналами.
        Слишком специфический стигмат.
        Зеленокожие не знали и не понимали, что именно делает этот высший эльф, но находящийся в подсознании инстинкт выживания затрубил тревогу охренительных размеров. Бездействие в буквальные пару секунд оказались фатальными - Винсент полностью выпрямился и его охватила какая-то едва заметная аура.
        Ещё есть шанс сдаться или сбежать с поля боя, но...
        - Возмездие преследует каждого, но мало кого догоняет - однако, вы сами прибежали ему на встречу, - с этими напыщенными словами Винсент сделал ровно по одному удару каждому из гоблинов...
        Молниеносные.
        Если говорить откровенно, то это были не столько удары, сколько самые обычные касания, передававшие через себя стремительные потоки неуловимой энергии в тело противника. Как заметила Догма - в момент каждого касания мана эльфа опустошалась ровно на половину, оставив того полностью пустым.
        Все замолчали, затаили дыхание и смотрели на гоблинов, которые резко остановились.
        Зрители не понимали что происходит, но было видно как одним из фаворитов турнира откровенно хреново. Четыре секунды спустя всё тело гоблинов окуталось языками обжигающего пламени, сжигая существо как изнутри, так и снаружи.
        - СУКА!...
        - КАКОГО ХУЯ!...
        Разом вскрикнули оба.
        В этот же момент, предварительно проделав очередную серию глубоких вздохов, Винсент ринулся на гоблинов в неистовом порыве. Сейчас они были крайне озабочены проблемой охватившего их эффекта «горение», нивелировать урон от которого не в состоянии. В голове каждого поселилась паника, а потому начали пропускать удары от Винсента как настоящие новички, вышедшие на бой против мастера. Смерть гоблинов не заставила ждать, умерли они одним из самых мучительных способов, разлетевшись на мириады искр под похлопывания пламенных языков и оставляя вместо себя лишь надгробья.
        Здоровье высшего эльфа пребывало в опасной зоне, и ещё некоторое время он просто стоял и наблюдал за разлетающимися искрами, а после упал в беспамятство.
        - Винсент! - к нему тут же подбежала напарница.

***
        - Это то, про что рассказывал Лингвиор? - с серьёзным видом задал глава клана вопрос своей заместительнице.
        - Верно, этот парень каким-то образом смог войти в режим «конструктора магии» с самого появления в этом мире, при чём в реальном времени, и при задержании умудрился угрохать одного из наших подобной способностью, - с довольной миной на лице ответила красноволосая эльфийка.
        - Он был тогда один?
        - Да, решил пойти в город в одиночку, не дожидаясь конвоя ДКДшников.
        - И сколько же на него набросилось в тот момент из наших?
        - Четверо, разом.
        - Мда-а-а, тушканчики такие тушканчики... надеюсь, он не умер? - несколько встревожено спросил лидер, глядя на валяющегося Винсента, которого безуспешно пытается привести в чувства Догма.
        - Нет, не умер. Именно поэтому мы и смогли его задержать в тот раз. В отличии от Лингвиора, он пока что не умеет грамотно пользоваться конструктором. Не по его текущим силам способность, но потенциал явно есть.
        - Ха! - лидер усмехнулся над её словами. - Он хотя бы просто способен его использовать, в отличии от большинства из нас...
        - Это бесспорно.
        Эпилог
        На утро следующего дня я полностью восстановился.
        Как разумом, так и телом.
        Ещё вчера проснувшись после сумерек, моё общее состояние здоровья пребывало где-то в сторонке от отметки «с пивом потянет», даже не смотря на наличие остаточного эффекта от алкогольного опьянения. Что, впрочем, ни разу не помешало развлечься с Ариин, хоть и доставило некоторый дискомфорт в процессе. Уж больно прыткой оказалась эльфийская озорная бестия, да и наездница та ещё.
        Однако, сейчас я бодр и полон сил, давно не ощущал себя НАСТОЛЬКО живым!
        - Сбежала что ли? - прошептал я в полудрёме, пытаясь нащупать девушку рядом.
        Приоткрыв глаза, убедился, в кровати нахожусь действительно один.
        Хотя, если так подумать, то чего ещё ожидать? Мало того, что по факту в наглую воспользовался пьяным состоянием девушки, так ещё неизвестно как на подобное отреагирует Лорэль. Не силён я во всех этих делах амурных, но даже если тут нет ничего серьёзного - то как минимум это низкий поступок с моей стороны...
        Так, к чёрту негатив, поглядим что будет дальше.
        Отогнав от себя мысли недоброго содержания, я встал с постели, сходил слить остатки отработавшего самогона, оделся в повседневную городскую одежду и застелил кровать. Надеюсь эти шкурки Ариин оставит, мне понравилось спать в такой кровати... тут, конечно же, основная заслуга самой эльфийки, но вынужден признать и другое, на голом дереве спится менее комфортно.
        За окном, своими надоедливыми лучами, уже во всю шпарит зенитное солнце, из чего могу предположить - время около полудня. Знатно подрых. Так много времени я уже давно не просирал. Как мне кажется впервые, если считать с момента первого полного погружения.
        Как только спустился в общую залу, ещё будучи на лестничном пролёте сразу же обнаружил пропажу. Гордая дроу, которой впору было выбрать расу зверолюдей с кошачьим началом, имеет крайне обескураживающий видок: её текущая надетая одежда, в некотором роде схожая с простеньким сарафанчиком, первым делом вызывает ассоциацию с «пижама», а далее «детская».
        При взгляде на общую картину я ужаснулся.
        Чёрт, надеюсь ей хоть восемнадцать имеется?
        А то будет совсем неловко...
        Подол едва доходит до середины бедренной части ног, оставляя на всеобщее обозрение обнажённые красивые ножки, и ладно бы только это. Нет, неугомонная эльфийская бестия не способна остановиться со своим троллингом, достигая апогея в позе - согнутая в колене аппетитная ножка, пятка которой упирается в край седушки, слегка приоткрывает запретную для посторонних глаз приватную зону. В приличном обществе не принято так сидеть, даже если нет риска засветить своими трусами, и многие мамы частенько ругают своих чадо за такую позу даже будучи дома...
        Но не смотря на откровенную провокацию, опасаться тут нечего
        Количество посетителей заставляет расслабиться. Их, считай, нет. Солнце в зените, все качаются, а кто не качается - это девочки-волшебницы, зачёркнуто, девочки-официантки, занимающиеся уборкой и подготовкой к вечернему приёму гостей. Эльфийка же, не торопясь попивая дешёвый чай из массивного кружища, искренне наслаждается своим отдыхом.
        Хм...
        Впервые вижу её столь лёгкой и непринуждённой.
        - Слушай Ариин, на счёт того, что между нами было... - начал было я, стоило подойти и сесть напротив.
        Гордая дроу сразу же остановила мою готовящуюся тираду взмахом ладони:
        - Стоп-стоп-стоп, попридержи коней, ковбой. Прежде чем ты продолжишь - позволь мне кое-что сказать на этот счёт первой.
        Дождавшись от меня утвердительного кивка, она вновь расслабилась и, продолжая попивать мерзкий чай, продолжила:
        - Давай не будем портить наши отношения розовыми соплями и прочей дребеденью для гламурных девчонок? Между нами был просто дружеский секс, который, смею заверить - обоюдный. Если ты считаешь, что воспользовался моим пьяным состоянием, то сильно ошибаешься. Ведь с такой логикой и я могла воспользоваться не то что твоим пьяным состоянием, но и в целом использовать твою травму как предлог. Может выбранная мною раса и спивается крайне элементарно, но я продолжаю нести ответственность за свои решения даже в нетрезвом виде. Не ровняй меня со всякими тупыми пёздами, которые внаглую пользуются тем, что закон всегда на их стороне, даже если они не правы и по факту закон должен защищать совершенно другого. Тебе это понятно?
        Я молча кивнул.
        - То решение я приняла не с бухты-барахты, это был более чем осознанный выбор, пусть и в состоянии алкогольного опьянения. Этот секс позволил мне избавиться от лишнего стресса, и, как думается мне, тебе тоже. Может большинство и посчитает это непозволительным для девушки поведением, и в глазах моралфагов и прочих лицемеров я выгляжу как какая-нибудь шалава, но знаешь что? - видя моё вопросительное выражение лица, без профессиональных сорока пяти градусов, философию которых я честно забыл, она продолжила на слегка повышенной ноте, - посмотрела бы я на этих умников, когда они наебнутся с такой же охуительной высоты, с которой летели мы с тобой! С высоты, с которой мы должны были разбиться насмерть, устроив у подножия гор близ водопада полноценный перформанс, демонстрируя шедевры абстракционизма!
        После недолгой паузы, когда Ариин сделала несколько больших глотков, а я даже не знал что сказать, эльфийка продолжила уже спокойным голосом:
        - Так что считаю это вполне закономерным явлением и естественным результатом. Перенервничала, откровенно надралась, ну и перепихнулась. Не то чтобы я действовала импульсивно... просто решила снять накопившееся за всё это время напряжение. С самого появления в этом грёбаном мире я была на взводе, каждый последующий день словно на иголках, а стоило как следует оттянуться - будто в нирване очутилась, и теперь способна ясно глядеть вперёд.
        Ариин взглянула своими насыщенными зелёными глазами прямо в мои изумрудные.
        Её взгляд, как обычно, очень мил и, в тоже время, озорной. Воплощение волевой кошки в образе гордой тёмной эльфийки. Она однозначно ошиблась в выборе расы. Но нельзя не отметить того, что игра на таком контрасте делает своё дело, и девушка выгодно выделяется из основной серой массы безликих представителей.
        Конечно же она такая не единственная, но «одна из».
        - Скажи, тебе понравилась эта ночка? - она улыбнулась улыбкой милого дьяволёнка.
        - Нет, ты серьёзно спрашиваешь ЭТО после ТАКОЙ ночки? - не сдержал я ухмылки. - Да легендарная аргонианская дева, плача крокодильими слезами, в спешке сгребает свои вещички и готовится покидать мироздание, осознав свою никчёмность в попытке конкурировать с тобой.
        - Э-э-э, сочту за комплимент, - она слегка зависла.
        По итогу ещё короткого разговора, наибольшая часть мучавших меня амурных проблем разрешились сами собой, и мы уже оба сидели в довольно вальяжных и расслабленных позах. В словах Ариин действительно имеется чертовски много смысла. Самые простейшие и, в некотором роде, низменные развлечения помогают резко сбросить с себя накопившийся стресс и высвободить, так сказать, пар. Если оценивать своё текущее самочувствие по десятибалльной шкале, то я бы влепил все четырнадцать.

        Подозвав официантку и заказав то же, что и всегда, Ариин в очередной раз меня огорошила:
        - Кстати, я вовсе не против повторного снятия стресса совместными усилиями, как-нибудь в дальнейшем.
        Стоило только осознать сказанное, как сразу же принялся внимательно и долго всматриваться в это наглое и ехидно улыбающееся лицо волевой кошки эльфийского происхождения. Не мог понять, это она меня так продолжает троллить или же...
        - Это не шутка, я серьёзно! - на этот раз улыбка Ариин была настолько очаровательной, что даже мурашки прошлись по коже.
        Как парню мне очень приятно слышать подобное, но вот моя совесть очень грозно помахивает ремнём...
        А-а-а-а знаете что?...
        К херам эту совесть, пора отправить её на переквалификацию.
        К херам все прежние нормы и устои.
        К херам мораль и всё прочее.
        Пора начинать делать то, что действительно хочется.
        В конце-то концов, не каждый день выпадает столь уникальная возможность вырваться из оков привычного нам мира, даже когда сбегаешь во виртуальные вселенные с полным погружением. Всегда тяготел к иным мирам и попаданчиству, особенно в жанре фентези, с магией и прочим, в запой зачитываясь разнообразными книжками с соответствующим сеттингом, а когда появился компьютер... а когда появилась ИКВР... мда...
        Важно лишь понимать ту черту, которую действительно не стоит переходить - и это явно не тот момент.
        - Вот возьму и соглашусь!
        - Замечательно, а то с другими парнями, после вчерашнего, мне как-то боязно сближаться, - но эльфийку это только обрадовало. - Всё-таки я не монашка, а между ног вполне может засвербеть. Секс это приятно, если по согласию.
        - Знаешь, вообще-то эти слова звучат как-то... обидно...
        Заливистых смех эльфийки дал ясно понять, что она так сказала из личной безопасности. В этом тоже имеется смысл, вспоминая всё произошедшее с нами вчера. Можно даже сказать, что наш совместный прыжок веры, как и подвиг Гру’Гака - укрепил веру друг в друга, а поступок представителя СанБро подорвал доверие к остальным.
        - В общем, из города ты теперь ни ногой? - перевёл разговор в повседневное русло.
        - Да, дух авантюриста из меня определённо выбили. Было и пропало. Лучше с головой погрузиться в крафт. О! Кстати!
        Ох уж эта моментально меняющаяся мимика лица, которой остаётся только поражаться.
        - Загляни-ка в интерфейс, пиктограмма в самом низу! - но судя по блеску в глазах девушки, это что-то действительно интересное.
        Открыв окно профиля и перейдя в соответствующую вкладку... «достижения»?
        Чо?
        Из забвения вышел очередной скрытый раздел, вот только как сообщают даты получения НЕКОТОРЫХ достижений... да, их НЕСКОЛЬКО... открыт он у меня достаточно давно.
        Погодите.
        Мысленно пробежавшись по всем указанным датам, пришёл к выводу, что вполне мог упустить подобную информацию ненароком. Срочно надо реорганизовать эргономику глазного голографического интерфейса, что бы сообщал мне о таких вещах в явном виде до тех пор, пока не обращу внимание.

«ДОМИНАТОР НА ПОЛ СТАВКИ»
        ОПИСАНИЕ:Подави за раз волю минимум 1000 разумных и удерживай их в таком состоянии продолжительное время.
        ЭФФЕКТ:Вероятность законтролить цель не может опуститься ниже 0.1%, кроме случаев, когда она обладает иммунитетом. Каждый, кто считает себя сильным или выдающимся в чём-либо, будет косо посматривать на тебя, чувствуя соперника.

«ЛОВЕЦ ДУШ»
        ОПИСАНИЕ:Поглоти за раз не менее 500 душ разумных.
        ЭФФЕКТ:Вероятность захватить или поглотить чью-то душу повышена. Каждое живое существо, находясь рядом с тобой, будет чувствовать себя насторожено и опасаться действий с твоей стороны, особенно связанных с магией школ мистицизма и колдовства.

«НАЧИНАЮЩИЙ КУДЕСНИК»
        ОПИСАНИЕ:Пробуди главный инструмент кудесника самостоятельно.
        ЭФФЕКТ:В случае неудачного наложения чар ущерб снижается на 10%.

«ИССЛЕДОВАТЕЛЬ РЕМЕСЛЕННЫХ ДЕЛ: РУНИЧЕСКОЕ ДЕЛО (НОВИЧОК)»
        ОПИСАНИЕ:Открой любую формулу чар самостоятельно.
        ЭФФЕКТ:Вероятность наложить чары более высокого качества возрастает на 1%.

«ПОЛЕТЕЛИ?»
        ОПИСАНИЕ:Прыгни с высоты более 100 метров, не разбившись насмерть.
        ЭФФЕКТ:Урон, получаемый от падений с высоты, уменьшается на 15%.

«ПЬЯНЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ»
        ОПИСАНИЕ:Сумей открыть окно Вермёгины, находясь в безбожно нетрезвом состоянии и расположении духа.
        ЭФФЕКТ: Наличие некоторой малой вероятности успешно открыть окно Вермёгины из любого состояния, запрещающее оное, пока пальцы или кисть руки обладают хоть какой-то подвижностью.
        Прочих достижений не видать, а значит условия их активации не узнать до факта самого получения. Однако, исходя из описания «исследователя» не трудно догадаться о наличии аналогичных достижений для всех прочих производственных ремёсел как минимум, а также его более сильной версии. И что-то мне подсказывает, что именно из-за столь простого способа активации - даваемый им эффект не блещет могуществом.
        - Забавно... - прокомментировал я с отвисшей челюстью.
        В куда большей степени меня заинтересовали САМЫЕ первые полученные ачивки, как кличут достижения в простом народе. Фиг с доминатором, его я могу понять «где?», «как?» и «за что?», но вот каким образом я заполучил ловца душ - ума не прилажу. В не меньшей степени подсаживают на измену сами эффекты от обоих достижений: вроде бы и есть бонус, но и минусов тоже насыпало. Уж не они виновны в том, что те двое китайцев на меня обратили столь нездоровое внимание?
        Полный «пэ»...
        С другой стороны, тот же «пьяный пользователь» реально полезная вещь, даже если сам шанс, как говорил один великий человек: «КРАЙНЕ МАЛА», да. Вспоминая своё подвешенное в катакомбах состояние, мои кисти и пальцы более чем были подвижны, я даже уверен, что вырисовывал нужный символ правильно. Вот в той ситуации мне бы очень пригодился этот перк.
        К слову о перках.
        В разделе навыков открылась очередная до селе скрытая вкладка - способности. Тут успешно прописались эффекты рассмотренных ранее ачивок с одноимёнными названиями.
        Моё отношение к подобным «фичам» всегда было довольно прохладным, но наличие выдаваемых плюшек и печенек определённо делает этот контент полезным... если не слишком. Говоря другими словами - собирать все эти достижения надо не столько ради удовлетворения собственных внутренних потребностей, что сродни онанизму, сколько ради реальной пользы и усиления своего персонажа. Принудительный контент, конечно же, если хочешь быть по-настоящему крутым, но имеющий практичный смысл. И, конечно же, не без минусов... с другой стороны, я ведь зачарователь. Мне очень даже полезно иметь в наличии перк, который позволит захватывать души с повышенным шансом, не смотря на его негативную сторону.
        Впрочем, условия получения скрыты, а это определённо подталкивает к исследованию мира и его возможностей. Если мне хочется выходить за пределы города, то стоит озаботиться о своём слишком уж приметном внешнем виде.
        С этим вопросом я обратился к собеседнице:
        - Кстати, можешь мне сшить накидку, которая будет скрывать хотя бы основные компоненты брони?
        - Да давай лучше сделаю новый сэт полностью! Чего ты паришься? Бесплатно!
        - Умом я понимаю, что главная защита на текущем этапе развития это уклонение, но я очень некомфортно себя чувствую при малом количестве здоровья и брони... Со вторым ещё можно смириться, но вот с первым не очень. На новых вещах зачарование будет слабее из-за меньшего потенциального энергообъёма, ведь ты пока что делаешь 1-й тир, а упаковываться в консервы, на данный момент, не выгодно в рамках мобильности, да и не горю желанием.
        - Типичный танк, - эльфийка только и сделала, что развела ручки в стороны, не забыв при этом покачать головой. - Ты не думал о том, что в варварском облике, даже скрой его накидкой, тебя опознают с очень высокой вероятностью?
        - Думал, конечно же, но...
        - Никаких «но», оторвись ты уже наконец от этих проклятых вещей, продай их нафиг. Пусть ты и наложишь чары послабее на новые вещи, но в общей картине ты только выиграешь, поскольку можно будет не привлекать лишнего внимания за пределами города. Эта варварская броня - знак Тёмной Рапсодии, смирись.
        Видя серьёзный настрой эльфийки, в итоге решил согласиться.
        - Хорошо, уболтала языкастая бестия. Но над дизайном будем думать вместе, подобие БДСМ-сэтов мне не нужно и задаром. И не говори, что не думала предлагать такое, ночки хватило для понимания твоей извращённой натуры.
        - Пф-ф-ф, - судя по выражению лица она действительно хотела предложить нечто похожее. - Не вопрос, сделаю всё в точности та-а-а-ак, как пожелаешь.
        - И капюшон поглубже, чтобы лицом не светить на всеобщую публику.
        - Как же ж без этого, сделаем!
        - И чисто из интереса - тебе сколько лет? - решил окончательно добить эльфийку.
        - А ты знаешь, что...
        - ... такие вопросы не задают девушкам, знаю, но всё же настаиваю.
        - Пф-ф-ф! - наигранно и показушно в очередной раз фыркнула озорная бестия. - Не скажу, но не беспокойся, уже можно. И вообще, может уже объяснишь, наконец, кто это за аргонианская дева такая?
        КОНЕЦ 2-ГО АКТА, НО ИСТОРИЯ ПРОДОЛЖАЕТСЯ.

~ Персоналии 2-го акта ~
        Поскольку автор ленивая жопа с щупальцем где-то в недрах того прохода, то информация о старых персонажах, возможно, когда-нибудь будет помещена в отдельный раздел какого-нибудь «глоссария». Ниже приведены только новые участники нашего весёлого парада.
        Беримир
        Страж города Фаринборг. Молодой перспективный офицер, который был по ошибке принят Норланом за младшего по званию, чем позже будет изрядно удивлён. Обладатель уникального полуторного клэймора «Приносящий Пустоту». Закончил Фаринборгский Университет с отличием в физической подготовке, а также является неплохим инженером, способного творчески мыслить.
        Миодраг
        Очередной страж города Фаринборг. Очередной молодой перспективный офицер, который также был по ошибке принят Норланом за младшего по званию, чем позже опять-таки будет изрядно удивлён. Обладатель уникального двуручного молота «Защитник Леса». Закончил Фаринборгский Университет с отличием в магической подготовке, а также является зятем мастера рунического дела, да и сам в этом ремесле далеко не нуб.
        Гиппарх
        Человек-стрёмный-альбинос, но не полностью. Старик. Буквально. Рад своему нынешнему положению, поскольку в коим-то веке может отдохнуть от проблем возглавляемой им в реальном мире корпорации, а также нынче наслаждается тишиной... ведь родные его больше не пилят на тему делёжки имущества старика, который вот-вот откинуться должен... как они считают. Один из товарищей Норлана по гильдии из прежнего Виртхейма, с которым случайно вышел на контакт.
        Крысиный король
        Крыса-мутант. Самый главный. А почему бы и нет, он классный. Нынче мучает дух Норлана, время от времени.
        Рен
        Тёмный эльф. Не так давно перевалил рубеж совершеннолетия. Однако, не смотря на это выглядит, в некотором роде, как очень даже миловидная девушка. Аккуратней, ребята. Тайно увлекается стрельбе из малого лука, а также обладает незаурядными способностями в фехтовании вне рамок системы.
        Руй
        Лунная эльфийка. Сестра-близнец Рена, от чего всё ранее сказанное справедливо и для неё, за исключением навыков и предпочтений в боевом стиле. Отыгрывает роль визарда, но в силу некоторых особенностей часто приходится прибегать к услугам кинжала, от того и в ближнем бою мало-мальски хороша.
        Эллен
        Девушка-нордлинг, которая снаряжается исключительно в тяжёлое снаряжение и тягает исключительно тяжелые дрыны. Ибо танк. Сама по себе «рыжая простота» с обилием веснушек и детской невинной улыбкой на лице. В ходе некоторого инцидента, судьба девушки покрыта ореолом неясности.
        Лингвиор
        Стрёмный мясистый орк. Является одним из бригадиров Тёмной Рапсодии, который при этом весьма редко появляется в главном лагере клана, чаще проводя время либо в полях, либо в Подземном Изалите. Один из немногих, кто способен использовать режим «конструктора магии» в реальном времени.
        Тыгдрын

«Красный». Человек. Неказистый внешний вид, больше смахивающий на спичку, и с выпученными рыбьими глазами. Несмотря на это - гениальный мечник, и как любой гений - порою творит откровенную херню, с которой офигивает даже начальник.
        Мастер Хотен
        Один из мастеров города Фаринборг, занимающийся руническим делом и занимающий в этом ремесле главенство среди прочих. Не очень одобрительно относится к избранникам Судьбы, однако, его искренне забавляют некоторые их представители. Лояльно относится к любым проявлениям конкуренции, пока она не затрагивает его личные интересы или интересы его коллег.
        Хао Юй’Лун
        Высший эльф. Высокопоставленный офицер клана «Нефритовый Дракон», находящийся в составе тройственного союза «Великая Поднебесная». Один из самых прокаченных зачарователей среди игроков.
        Ляо Гуан’Мин
        Человек. Также является высокопоставленным офицером клана «Нефритовый Дракон» и так далее по накатанному. Единственный конкурент Юй’Луна в руническом деле, с которым ведёт здоровую дружескую конкуренцию за первенство, не более того.
        Сяомин
        Лесная эльфийка. Подчинённая Хао Юй’Луна. Не плохой зачарователь, которая смогла пройти испытание мастера и самостоятельно открыть заговорённые чары, что является показателем наивысшего балла прохождения.
        Винсент Блоу
        Очередной высший эльф, до не приличия бухенвальдского телосложения. Не от мира сего попаданец, который способен выбесить своей манерой речи и жестикуляцией практически любого. Вместе с тем является неплохим бойцом экстремально контактного боя, что заставляет с ним считаться. Один из немногих, кто способен использовать режим «конструктора магии» в реальном времени... но пока что падает в обморок после каждого раза.
        Ривен (Reaven)
        Зверолюдка, звериное начало которой то ли заяц, то ли кролик. Ранее была захвачена Тёмной Рапсодией и обращена игрушкой, но в связи с феноменальным талантом в фехтовании, она достаточно быстро получила высокий социальный статус среди красных, став одним из членов карательного отряда специального назначения.
        Доберман
        Зверолюд, со звериным началом собаки. Является одним из бригадиров Тёмной Рапсодии, возглавляя тот самый карательный отряд специального назначения. В последние дни вся деятельность его «фракции» свелась к наказанию «новичков», которые ранее смогли отбиться от налёта их гоп-отряда, но которые при всём этом отказали Тёмной Рапсодии во время соблазнительного рекрутинга. Внутри самого клана активно топит за зверолюдов, стараясь забрать под своё крыло как можно больше представителей расы.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к