Сохранить как .
Другая цель Василий Сергеевич Ллиамах
        Другая сторона игры #2
        Продолжение приключений Миха. Вторая книга серии. Первое знакомство с миром оказалось не таким положительным, как хотелось бы обычному парню, выросшему на отшибе в лесном доме. А закончилось совсем уж неприятно. Но это ведь еще не повод опускать руки? В мире ведь еще столько неизведанного и интересного. Да и теперь познав горечь и разочарование Мих готов ко всему. Ведь правда?

        P.S. Автор все еще двоечник.

        Ллиамах Василий Сергеевич

        Другая цель


        Обычно людей, которые берут в семью чужих детей, ухаживают за ними и заботятся не хуже, чем о собственных, всегда считают чуть ли не святыми. Не буду с этим спорить. Это действительно доброе дело. Не каждый сможет усыновить чужого, незнакомого ребенка.
        Когда же родители наоборот отказываются от своего чада, это, само собой, всегда плохо. Но даже в таком случае иногда можно найти причины и даже оправдания этому скверному поступку. Например, когда нет средств на пропитание для всех детей, и когда бедная семья отдает ребенка богатой бездетной паре, зная, что у них жить ему будет легче.
        Другое дело, если родители сперва отказались от одного, а затем усыновили другого ребенка. В этом варианте возможные оправдания такому поступку мне в голову не приходят. Тут, наверное, и дурак поймет, что дело в самом отказнике. Его разлюбили и, при первой же возможности, обменяли на более лучший вариант. Как в магазине с просроченным товаром.
        А что я сделал то? Чем заслужил к себе подобное обращение? Подумаешь, всего-то пошел наперекор сложившимся семейным устоям, а после сбежал из дома, чтобы путешествовать по миру с рыцарем, наполовину сошедшим с ума на почве мести. Согласен, в подобном контексте я не выгляжу паинькой и хорошим сыном. Но есть один нюанс. Все вышеперечисленное я сделал исключительно ради блага своей семьи. Я перестал искать помощи с хищниками, что угрожали нам, на стороне, как было принято в моей семье, а занялся проблемой сам. И из дома ушел потому, что это был единственный способ обезопасить родных. Да и рыцарь, в общем-то, не был сумасшедшим. Это я так, немного сгустил краски для атмосферы.
        Конечно же я понимал, в том, что родители стали считать своим единственным сыном не меня, а непонятно откуда взявшегося незнакомого парня, нет их вины. Это шутки демиургов, которые обнаружили нерабочую деталь в своем парке аттракционов для чужаков, и заменили ее на другую. Это многое говорило о мощи и возможностях этих существ. От одного только факта, что они за довольно короткий срок смогли выносить и родить сразу взрослого восемнадцатилетнего юношу, становилось немного страшно. И муторно. Больше муторно, чем страшно. И это, не говоря уже о том, что демиурги смогли завернуть мозги моих родных в нужную для них сторону.
        Я все понимал, но легче мне от этого не становилось. Каждый раз, натыкаясь на подозрительные и настороженные взгляды от родителей или сестры, я испытывал такую злость, что сидящий у меня на плече Зомби, начинал шипеть и плеваться, как рассерженный дикий кот. Они считали меня каким-то бродягой, которого дорога случайно вывела на их хутор, и приглядывали, чтобы я, ненароком, ничего не утащил. Руки так и чесались хорошенько врезать тупым концом моего копья по очень умной, безликой башке, того, кто это все придумал. Но ни одного демиурга в пределах моей досягаемости не было. Нужно было срывать злость на ком-то другом.
        Пару раз я всерьез задумывался: а не пройтись ли мне к злополучной дороге? Может стоит навестить своего двойника с тем, чтобы отправить его в путешествие в недалекое будущее? Ну, скажем, в следующее утро. Но здравый смысл всегда побеждал. Парень то виноват не больше чем моя семья. Правда, поговорить с ним по душам не помешает. Наставить, так сказать, молодое поколение.
        Цель для разрядки своего запала я все же нашел. Мои старые враги, о которых я почти уже забыл, к своему невезению попались мне на пути. Волки. Слепо бродя по окрестностям, задумчиво опустив голову вниз, я случайно вышел к их лежбищу. Так бы и прошел мимо, если бы не почувствовал на себе взгляд. Подняв голову, я увидел темно-серую шкуру и желтые глаза. Как вовремя.
        Несмотря на клокочущую внутри злость, слепо бросаться в бой я не стал. Кристоф мне часто говорил, что хорошее знание топографии и умение пользоваться преимуществами ландшафта, решили исход многих битв. Сперва стоит осмотреться.
        К моему разочарованию, от моей старой волчьей ловушки не осталось даже намека. Сколько сил было потрачено на ее возведение, сколько ночей я провел в обнимку с лопатой. И ради чего? Чтобы уже через месяц все пропало втуне? Впрочем, в свое время она мне здорово помогла. И на том спасибо.
        Копать новую я, само собой, не собирался. Не было ни желания, ни потребности. Теперь с более прокаченными характеристиками и навыками владения оружием, с улучшенной экипировкой и помощником на плече, я был почти уверен, что справлюсь с тройкой серых даже в прямом столкновении. Только понты для игроков, как говорил фон Леф. А я лучше перестрахуюсь. Для начала с дерева ослаблю врагов слитным залпом пращи и лягушки, а затем уже в ближнем бою добью подранков.
        Отойдя шагов на тридцать, я раскрутил снаряд и послал его точно в один из серых боков. Зверь взвизгнул и огромными скачками понесся в мою сторону. С обеих сторон от него на полкорпуса отставали двое его товарищей. Вот теперь пора и на дерево.
        Влетев в заросли, я довольно ловко вскарабкался на дерево, то самое, которое не раз до этого служило мне пристанищем и защитой от серых хищников, а один раз даже кроватью. Конечно не с ловкостью обезьяны, но, по крайней мере, я не чувствовал себя неуклюжим тюленем, как раньше. Тренировки с Кристофом зря не пришли. Характеристики-то я подкачал. Думаю, стоит их продолжить, даже теперь, когда со мной нет наставника. Рост - это всегда приятно. Особенно когда ты можешь чувствовать его результаты на себе. Интересно, а что будет, когда я докачаю ловкость до сотни? Смогу карабкаться по стенам, а в падении переворачиваться на ноги, как кошка? Было бы круто.
        Когда я устроился поудобнее на своем любимом месте, волки уже кружили вокруг дерева, периодически подпрыгивая и пытаясь цапнуть меня за пятку. Напрасные старания. Безопасное расстояние уже давно вымерено и не один раз проверено. Допрыгнуть до меня они не смогут. Если только они в мое отсутствие специально не тренировали прыжки в высоту. Вы же не качались, пока меня не было?
        Видя желанную цель, но не имея возможности откусить хороший кусок от прыткого наглеца, звери ярились все больше. Скалили свои зубатые пасти и морщили складками морды. В одну из этих морд я и запустил свой первый снаряд, хорошенько раскрутив пращу. Серый взвизгнул и покатился по земле, но тут же снова вскочил на лапы, и с удвоенной энергией запрыгал вверх, стараясь преодолеть земное притяжение. А ведь с таким упорством у него когда-нибудь, да получится. Нужно срочно с ним кончать.
        Снова крутанув своим оружием, я стал планомерно обстреливать этого зверя, дублируя свои выстрелы плевками Зомби. Еще близ ШпильВиля, во время нашего маленького крестового похода против чужаков, мой питомец достиг-таки долгожданного десятого уровня. Следуя советам рыцаря, я полностью заменил ему боеприпасы. Теперь лягушонок был не ядовитым, а кислотным. Слюна его стала вязкой и опасной, попадая даже на металлические предметы, оставляла после себя выбоины и рытвины. Чего уж говорить о простой волчьей шкуре? Каждый плевок древолаза способствовал появлению на теле серого хищника неприятных на вид ран и язв. Думаю, самому хищнику приятного от них тоже было мало.
        Довольно быстро прикончив такой тактикой двоих, последнего я оставил на сладкое. Не удержался, и решил добить его в ближнем бою. А еще говорил, что понты для игроков. Вот чуть и не поплатился за свое высокомерие. В общем, недооценил я волка. Оказалось, серый ничуть не уступал мне в ловкости. Как-то я упустил из виду тот момент, что он на добрый десяток уровней меня выше. Да, во время моих похождений с фон Лефом я не раз сходился в бою с игроками, превышающими мой уровень, и выходил из него победителем. Но обычно это были удобные для меня противники, вроде магов с небольшим запасом здоровья, либо больших и сильных, но проигрывающих мне в ловкости, воинов. Неудобных для меня ловкачей, Кристоф старался нейтрализовать первыми. Сейчас же я имел дело с чистым ловкачом. Он играючи уклонялся от моих выпадов копьем, и легко сокращал и разрывал дистанцию. В общем, делал все, что делал я в свое время с игроками, только лучше. Я старался от него не отставать, и тоже вовсю прыгал и кружил. Вот только пара кровоточащих укусов явно давала понять, что я ему уступаю. На волке же не было ни царапины. Пришлось
менять тактику.
        Отбросив бесполезное копье, я выхватил кинжал и пошел со зверем на сближение, одновременно отдав приказ Зомби стрелять по готовности. Приближаясь, я выставил вперед предплечье левой руки, жертвуя малым, чтобы получить большее. Глупый зверь не преминул воспользоваться возможностью укусить меня еще раз, и вцепился в него, открыв мне при этом свой бок. В этой схватке все решала скорость. Кто быстрее сможет обнулить противника, тот и победит. Мы сцепились с волком в жестком клинче. Он, со всей поспешностью рвал мне левую руку, а я в максимальном темпе работал правой, с зажатым в ней кинжалом.
        Я все-таки оказался чуть быстрее. А может урон у моего кинжала был больше, чем у волчьих клыков. В любом случае победа досталась мне. Правда, какой ценой! Здоровья у меня сохранилось меньше четверти. А еще как напоминание моей глупости мне досталась средняя травма руки. Вовсе не так я крут, как думал. Мне еще качаться и качаться.
        Шипя от боли и причитая, я уселся прямо под дерево, на котором до этого сидел, сложил руки на коленях, и постарался успокоиться. Глубокое и размеренное дыхание всегда помогало мне быстро войти в режим медитации. Это такая способность, довольно полезная, которую я в свое время случайно получил за то, что бродил в сумерках по кладбищам. Во время медитации существенно повышается регенерация поинтов всех трех первичных характеристик. А именно: жизни, интеллекта и выносливости. На данный момент меня интересовало в основном первое.
        Просидев так минут двадцать, я почувствовал себя намного лучше. Вернулась четкость зрения, исчез шум в ушах, в виде громкого биения пульса, да и сама боль отошла на второй план, оставаясь на периферии ощущений неприятным зудом. Неприятным, но терпимым. Я посмотрел на количество своего здоровья. Три четверти. Хватит пока, иначе все утро здесь просижу, остальное итак дорегенится.
        Со здоровьем вопрос решен, а вот с травмой придется что-то делать. Кость, хвала Духу Леса, не повреждена, но сама рана выглядит неважно. Пока эта простынь с текстом не свернулась, успел прочесть, что травму я получил скверную. Если ее не лечить, то мучить она меня будет три дня. При этом уменьшит мне показатели силы и ловкости, и полностью исключит возможность пользоваться двуручным или древковым оружием. Смогу пользоваться копьем, только как тростью при ходьбе. Нужно срочно заняться лечением.
        Хороших лечащих эликсиров у меня не осталось. Все лечебные зелья, что мне выделял прижимистый рыцарь, я потратил на бой с чужаками. Иначе бы не выжил. Осталось только несколько трофейных бутылок, но абсолютно бесполезных для моей нынешней проблемы. Зелье кошки, малое зелья восполнения маны и зелье портового грузчика. Уж не знаю, что делало последнее. Увеличивало количество переносимого груза или улучшало познания в нецензурной брани.
        Оставался еще вариант попросить помощи у родных, но теперь, когда меня уже не считают за члена семьи, вероятность того, что мне ее окажут, довольно мала. Еще до того, как я ушел из дома, я как-то навернулся с этого самого дерева и заработал перелом. Увидев мои мучения, мама быстро и профессионально изготовила эликсир, который меня излечил. Так что возможность мне помочь у нее точно есть. А вот как насчет желания, остается только гадать. Пойдем, узнаем. Как говорится, за спрос не бьют. Надо только правильно выбирать у кого спрашивать.
        Почти машинально обчистив тушки волков и получив с них гору мяса и три шкуры, правда, изрядно порченые кислотой, я направился домой. Погода стояла замечательная. На небе ни одной тучки, и солнце при этом не выжигает неверных очистительным огнем, а ласково касается теплыми лучами. По такому благолепию хочется ходить вприпрыжку, насвистывая веселые мотивы себе под нос. Но я не свистел. Злость моя никуда не делась, так, отступила ненадолго перед яростью боя и более насущной проблемой в виде травмы руки.
        По пути в дом я решил сделать небольшой крюк и заглянуть в хлев. В это время мать может еще возиться с домашними животными. Но там я ее не нашел, только старых знакомых: овцу, которая в углу пыталась замаскироваться под стог сена, и, познавшую вселенскую мудрость, корову. Значит, Кимира уже завершила свой утренний распорядок, и отправилась в дом отдыхать. Надеюсь, особых затруднений с ней в разговоре не будет.
        В каком-то смысле все так и получилось. Трудности начались еще до разговора. Подойдя к входной двери и потянув за ручку, я не смог ее открыть. Конечно из-за травмы моя сила уменьшилась, но не до такой же степени. Я дернул еще раз, уже сильнее - эффект тот же, даже на сантиметр не приоткрылась. Перед глазами всплыло сообщение.
        "У вас нет разрешения входить в это помещение без сопровождения кого-либо из хозяев. Желаете выбить дверь/вскрыть замок?"
        Чтобы выбить эту дверь, показатель силы недостаточен
        Чтобы вскрыть этот замок показатель ловкости недостаточен. Отсутствует инструмент вскрытия: отмычки
        От такой наглости я даже на минуту онемел. Просто стоял и пялился на деревянную преграду, не очень веря в происходящее. Какие к гиббонам отмычки? Дверь, ты что, с ума сошла? Я здесь живу вообще-то.
        Похлопав себя по щекам и убедившись, что это не сон, я снова взялся за ручку. Минут пять я тянул дверь на себя всем своим весом, бился об нее плечом и тарабанил в нее ногами. Все тщетно. Когда я наконец сдался и, устало вздохнув, отпустил ручку, перед глазами всплыла очередная подсказка.
        "Если вы хотите, чтобы вам открыли дверь, постучите в нее, чтобы привлечь внимание хозяев"
        Да она еще и издевается! Вспышка злости на какой-то миг полностью затуманила мой разум, и я вновь бросился на дверь с кулаками.
        Когда я опять обрел способность думать, то обнаружил себя сидящим у двери на пороге, дышащего, как загнанная лошадь, и с абсолютно пустой линейкой запаса сил. В правой руке я сжимал кинжал, а дверь по-прежнему была закрыта. Правда выглядела она теперь чуть похуже, чем до этого. Гладкое обветренное дерево теперь покрывал плотный слой царапин, нанесенный каким-то острым предметом. А кое-где виднелись даже пара подпалин, как будто на дверь брызнули кислотой. Большого ущерба мои старания двери не нанесли, но внешний вид сильно подпортили. Как бы еще платить за нанесенный ущерб не заставили. Я, глянув на зажатый в кулаке кинжал, быстро спрятал орудие вандализма. Может свалить, пока никто не видел? Ну уж нет. Никто не сможет выставить меня из собственного дома.
        Встав и отряхнувшись, я, понимая всю абсурдность ситуацию, легонько постучал в дверь. Через несколько секунд за дверью послышались шаги. Да ладно. То есть, когда я в истерике бился ногами в дверь, никто не слышал, а как постучал костяшками пальцев по правилам этикета, так сразу все побежали открывать. Может это просто совпадение? Кому-то приспичило на свежий воздух?
        Дверь приоткрылась, и из-за нее показалось любопытное личико моей сестры. При этом я даже не слышал поворота замка. Получается, что для Итты дверь была открыта, а для меня при этом закрыта. Чудеса, да и только.
        - Вы к кому? - спросила у меня сестренка.
        - Мне нужна мама. Твоя мама. - на всякий случай уточнил я.
        - К сожалению, она сейчас занята. - безапелляционно заявила Итта.
        - Да знаю я, чем она занимается. В сотый раз перечитывает свой сборник трав. Пропусти меня. Мне нужна ее помощь.
        - Мне не разрешают пускать в дом незнакомцев. Разговаривать с ними, кстати, тоже. Так что за разговор ты мне должен конфету. - хлопая глазами, выдала эта непосредственность. - А обратиться тебе лучше к моему непутевому брату Михею. Он сейчас на дороге дежурит. Про помощь - это к нему. Нам всегда нужны те, кто поможет справиться с волками.
        - Я говорю не о помощи вам, а о помощи мне. Мне нужно руку вылечить. - со вздохом сказал я.
        - Ничего не знаю, говори со старшими.
        - Ты же меня к ним не пускаешь.
        - Угу. - довольно ухмыляясь, ответила она.
        С ней всегда было трудно общаться. Я решил зайти с другой стороны.
        - К слову сказать, волков уже нет. Я их перебил. Так что вам я уже помог.
        - Победил волков? - недоверчиво переспросила сестра. - Тогда приходи завтра. Завтра будут еще. И конфету не забудь, а лучше две.
        С этими словами она потянулась, чтобы захлопнуть дверь у меня перед носом. С таким трудом сдерживаемое раздражение лопнуло едким мыльным пузырем. Я хотел было перехватить ее руку и объяснить девочке, как нужно себя вести со старшими, но рубиновый блеск глаз ее куклы заставил меня передумать. Дверь хлопнула, и я остался один на один со своим негодованием. Единственным объектом, на котором я смог бы отыграться и разрядить свою злость, была многострадальная дверь. Кинжал сам прыгнул ко мне в руку.
        Некоторое время спустя я сидел на берегу реки и, размышляя, кидал камни в воду. Камни бросал жабкой, что очень нравилось моему питомцу. Он сидел у меня на плече и заворожено наблюдал, как каменные кругляши прыгают по воде. Я же думал, что мне делать дальше.
        Вывод напрашивался один. Оставить семью в покое и идти в город. И дело вовсе не в том, что меня здесь никто не хочет лечить, а в городе я легко найду человека, который мне поможет с моей раной. Теперь, когда меня не пускают в дом даже днем для обычной беседы, я сомневаюсь, что ночью в этом жилище мне светит ночлег. А спать в сарае или в хлеву мне как-то не улыбается. И ради чего? Я, конечно, мог бы остаться, чтобы каждое утро бить волков, но не думаю, что меня хватит надолго. Будучи практически отшельником без нормального общения, ночлега и помощи. Я даже хвоеву лопату не смогу взять, чтобы вырыть еще одну волчью яму. Только украсть.
        Нет, пусть живут, как хотят и умеют, мне их ни в чем не переубедить, тем более теперь, когда для них я нахожусь в статусе незнакомца. Они упорно продолжают цепляться за свои устои и привычки.
        Так, если я собрался уходить, то делать это надо прямо сейчас. До города путь неблизкий, доберусь только к вечеру. Если повезет, и кто-нибудь согласится меня подвезти, то буду раньше. Но сильно надеяться конечно не буду.
        Долгая дорога была не самой большой моей проблемой. Дело в том, что во время нашего совместного с рыцарем путешествия, все съестные припасы хранились у него. У меня в инвентаре не было даже завалявшегося черствого куска хлеба. Теперь, когда дома в очереди за едой, я стоял в самом хвосте, даже волки стояли раньше, ближайшим местом, где я мог бы раздобыть еды был Саммервуд. Ну, возможно, еще на фермах по дороге в город можно будет купить чего-нибудь пожевать. Пока что от голода я не страдал, но если в город я попаду только вечером, то несколько часов без еды мне точно придется потерпеть.
        Выбросив в реку последний камень, я встал, отряхнулся, поправил съехавшего Зомби и отправился в путь. Копье в руке служило мне походным посохом, больше оно все равно ни на что не годилось, пока левое запястье мне украшает травма. У самой стены деревьев я не выдержал и обернулся. Окинул жадным взглядом дом с поляной, вздохнул и, решительно отвернувшись, нырнул в лес.
        Идти я решил напрямик, через лес, хоть немного, но путь срежу. Чтобы выйти на тракт, мне бы пришлось сделать небольшой крюк. Шагать по дороге конечно удобнее, чем по лесу, но не думаю, что намного быстрее. Лес дарил прохладу и заставлял мысли течь более размеренно. Любуясь его зеленым океаном листвы, я даже не заметил, как вышел к одному знакомому месту. К поляне местной дриады. Поляна - это, все же, сильно сказано. Так, клумба, зажатая между деревьев. Правда, клумба невероятно красивая. Самой лесной нимфы нигде видно не было. Может, наблюдает сейчас за мной, качаясь на ветвях и хихикая в кулачок. Или отдыхает после ночных танцев со своими кавалерами - деревьями. В любом случае окликать ее я не стал - не такие мы с ней хорошие знакомые. Понаблюдав немного, как жук-баран карабкается на бутон, я двинулся дальше.
        Подземелье бушан я посещать не стал. Оно осталась в стороне от моей тропы. Честно говоря, не очень то и хотелось наведываться туда. Воспоминания, связанные с тем местом, у меня неоднозначные.
        Из леса я выбрался на дорогу совсем недалеко от перекрестка, где она вливалась в основной тракт. В лесу я так никого и не повстречал, ни разумных, ни животных. Травоядные звери, заслышав меня, бежали задолго до того, как я мог бы их увидеть, а хищники, на мое счастье, должно быть, были слишком сытыми и ленивыми, чтобы искать встречи со мной.
        Отрезок пути до большой дороги тоже был пустынным и безлюдным, но стоило мне ступить на тракт, как тут же появилось оживленное движение. Ловить попутку традиционными методами я не стал, слишком был злым и раздраженным. Увидев приближающееся ко мне ездовое животное, которое двигалось в нужном мне направлении, я просто шагнул перед ним на дорогу и расставил в стороны руки. И чуть было не оказался затоптан, наездник едва успел затормозить.
        - Что происходит? - перефразировал бы я так его совсем нецензурную фразу.
        Эту грубость я решил списать на стресс.
        Всадником оказался северянин, крепкий и мускулистый, и довольно молодой на вид. Ни бороды ни усов он не носил. Единственным, что украшало его лицо, был шрам. Честное слово, такое ощущение, что некоторые мужчины наносят себе шрамы на лицо, как другие дамы косметику. Для красоты. Шрам на лице у северянина был очень тонким, словно бы нанесенным скальпелем в умелой руке хирурга. Меч, да и любое другое оружие, оставило бы у него на лице гораздо более уродливые рубцы. К тому же, шрам выглядел очень эффектно, начинаясь на лбу и заканчиваясь на щеке, пересекая глаз, но нисколько его при этом не повредив. Сплошная показуха.
        Ездовой зверь у северянина смотрелся не менее брутально. Огромный белый медведь, наряженный несколькими элементами серебряной брони. Вместе, всадник и его скакун, смотрелись очень мужественно. Будь я четырнадцатилетней девочкой, уже давно бы размякла от увиденного.
        - Ты что дурак? - тем временем пытался хоть как-то прояснить ситуацию северянин. - Ты чего под лапы медведю полез?
        - Есть к тебе одно дело. - спокойным голосом ответил я.
        - Какое еще дело?
        - Подвези до Саммервуда, будь другом.
        - Это что, шутка? - опешил медвежий всадник.
        - Это - репутационный квест. - медленно, по буквам протянул я, чтобы не запутаться в сложной фразе.
        - Какой квест? - еще больше выпучил глаза северянин.
        - Слушай, ты что нуб? - раздраженно спросил я. - Квест завязанный на репутацию. Выполнишь его, и будет у тебя с репутацией все хорошо, нет - будет все плохо.
        - Чтобы его сделать, нужно довести тебя до Саммервуда?
        Первые вменяемые слова.
        - Угу.
        - Но при двух наездниках скорость моего ездового маунта упадет на двадцать пять процентов.
        Бла-бла-бла, швабра кадавра. Снова этот непонятный язык чужаков.
        - Меня полностью устраивает такая скорость. - заверил я его.
        - Меня не устраивает. - пробурчал он себе под нос.
        - Что? - прикинулся я глуховатым.
        - Залазь, говорю, на медведя. - повысил всадник голос.
        То-то же. И не надо так орать.
        Зря чужак жаловался на скорость, медведь топил так, что любая курьерская лошадь позавидовала бы. Зомби даже пришлось передислоцироваться в капюшон, чтобы его не унесло с плеча встречным потоком воздуха. Ветер, за то, что его лишили такой игрушки, перекинулся на меня и стал трепать мои волосы, стараясь оторвать их гиббонам. Но мне это не доставляло никакого дискомфорта. В груди разлилось, давно позабытое мной, детское, щенячье чувство восторга. Оказывается, мне нравится скорость. Интересно, а каково это лететь, к примеру, на грифоне или виверне? Должно быть, еще круче.
        Чтобы не говорил северянин о том, что его медведь рассчитан на одного всадника, он явно лукавил. Седло то на звере было двухместным. Вряд ли, конечно, это сиденье можно называть седлом. Спину медведя укрывал толстый и мягкий ковер, немного свисающий по бокам, а сверху крепились две подушки для седалищ с небольшими мягкими валиками, упирающимися в поясницу. Голову, конечно, облокотить некуда, но сидеть на этом было довольно удобно.
        А вдоль дороги, между тем, стали проноситься первые фермы. Я даже не отказал себе в удовольствии показать неприличный жест одному знакомому старику, который опять в одиночку грузил свои товары на телегу. Видимо, снова сыновья и зятья болеют.
        Если и дальше мы будем двигаться с подобной скоростью, то в город я попаду гораздо раньше, чем рассчитывал.
        У городских ворот мы оказались еще до обеда. Да, ездовые животные - это сила. Ну, а если быть точнее, то скорость. Очень удобно путешествовать в их компании. Может быть, стоит сменить своего лягушонка на какую-нибудь клячу с седлом? И нечего так дуться, если шуток не понимаешь.
        У самых ворот, почитай на дороге, какой-то крестьянин или пастух выгуливал свой домашний скот. Получалось, что на одном и том же месте паслись сразу два вида: овцы и городские стражники. Меня, как и игрока пропустили без проблем и совершенно бесплатно. Но только овцы. Стражники же потребовали деньги за проезд. Взыскав налог, нас беспрепятственно пропустили в город, проводив, правда, меня при этом подозрительным взглядом.
        За воротами северянин остановил медведя и многозначительно уставился на меня. Я прикинулся дурачком.
        - Саммервуд, конечная остановка. - не выдержал он и первым нарушил молчание. - Слезай с медведя.
        Ой, не очень то и хотелось. До таверны и пешком доберусь. Не думаю, что по тесным и узким улочкам города медведь сможет развивать ту же скорость. Хотя кого я обманываю? Конечно хотелось бы и дальше путешествовать с комфортом.
        Вздохнув, я свесился с круглого волосатого бока и спрыгнул на землю.
        - Стой. - окликнул меня северянин, после того как я, не прощаясь, сделал несколько шагов по улице.
        Чего это он, "спасибо" что ли ждет? Я, молча, послал ему свой самый мрачный взгляд.
        - Где моя репутация? - спросил всадник, видя, что привлек мое внимание.
        А, точно. Моя легенда с квестом.
        - Не знаю. В гномьем банке хранишь? - я откровенно насмехался над чужаком.
        - Где награда за задание? - переспросил северянин, не обращая внимания на мое дурачество. - Репутация не выросла.
        - Я тебе не говорил, что она повысится. Я сказал, что если ты не выполнишь квест, то у тебя с ней все будет плохо, а выполнишь - все будет хорошо. Ты задание закончил. Претензий к тебе нет, и репутация у тебя не упала. Это ведь хорошо? Видишь, я не соврал. Это и есть твоя награда. - и, не обращая внимания на грязный поток ругательств, я отвернулся и пошел своей дорогой.
        Да, это был еще один нехороший поступок в мою копилку. Злость и обида на предательство моей семьи никак не утихали. А боль доставляли на много большую, чем средняя травма руки. В тот день я не любил чужаков не меньше чем Кристоф фон Леф.
        Первым делом я отправился в ближайшую аптеку. Никогда еще не видел столько бутылок одновременно. Целые стеллажи от пола и до потолка были под завязку набиты всевозможными зельями и эликсирами. У них даже продавались лекарственные травы и другие ингредиенты для зельеварения. Маме бы здесь понравилось. А вот мне нет. За одно скромное зелье исцеления средних травм с меня содрали три шкуры. Буквально. Денег мне не хватило, поэтому пришлось пойти и продать три волчьи шкуры. У меня оставалось еще много трофеев, доставшихся мне от игроков, но их продажей я решил заняться позже. К торговле нужно подходить серьезно, это и прокачка и получение наличности. Есть у меня в городе один знакомый торговец, у которого отношение ко мне чуть лучше, чем у остальных. Правда, ушлый он, как джин-искуситель, и с ним надо держать ухо востро.
        Выхлебав безвкусный эликсир и понаблюдав, как рана на руке у меня заросла за несколько секунд, я отправился в таверну. Не туда, где я условился встретиться с Кристофом, а просто в ближайшее питейное заведение. Рыцарь, даже если он выжил в последней заварушке, за один день добраться до Саммервуда не успеет. А вот мне пропустить стаканчик не помешает, слишком уже нервным было сегодняшнее утро.
        Таверна нашлась быстро. Ноги сами привели меня к порогу большого, серого, трехэтажного здания. Видимо, сработала какая-то скрытая способность. Да ладно, вру. Просто вывеску увидел издалека.
        Внутри, несмотря на обеденное время, народу было мало. Оно и понятно, заведение больше походило на то место где пьют, чем то, где едят. А обычно нормальные люди пьют по вечерам. Бывают, правда, исключения, вроде тех, у кого выдалось слишком напряженное утро. Это я на себя намекаю, если что.
        Из всех посетителей я был вторым местным. Первым был какой-то старый пьянчуга, из тех, кто является обязательным атрибутом в подобных заведениях. В любом баре или кабаке можно найти подобного завсегдатая со своей горестной историей, которую он старательно хочет забыть, заливая спиртным, но почему-то всегда рад рассказать ее любому желающему. Если много раз рассказывать одну и ту же историю, как же ее тогда забудешь? Я даже слышал, что есть своеобразный топ-лист баров, где первое место занимают те заведения, у которых есть забулдыга с самой печальной историей.
        Кроме нас с пьянчугой, атравельцев в зале больше не было. Остальными посетителями были игроки. Самая большая компания из шести чужаков шумно отмечала какое-то событие. Остальные сидели порознь, по одному-два человека, словно бы ожидая чего-то или кого-то. Ясно, игроки используют этот бар как место для встреч.
        Когда я вошел, все за исключением бармена и пьяницы окинули меня внимательным, чуть заинтересованным, взглядом, каким часто поглядывают на нашего брата чужаки, прикидывая, что можно было бы с него поиметь. Мне было плевать. Я направился к стойке.
        - Чем могу помочь? - этот бармен выглядел опрятнее тех, что мне доводилось видеть раньше. И он действительно протирал какой-то тряпкой стаканы. Надеюсь, здесь не ломят цены только потому, что местный разливатель напитков соответствует всем стереотипам о себе.
        - Мне бы чего-нибудь выпить. - не стал я ходить вокруг да около.
        - Это понятно. - улыбнулся он. - Что именно предпочитаете?
        - На ваш выбор. Я в этом деле особых пристрастий не имею. - Ну не говорить же ему, что за всю жизнь я пробовал спиртное всего один раз, и это было кислое домашнее вино, которое я спер из батиной заначки. За что мне потом здорово влетело. Правда был еще случай, когда я разделил бутылку полусладкого с парнем по имени ВатаФаг, но он был игроком, а мне сейчас не хотелось вспоминать ничего связанного с ними.
        - Вам для настроения или чтобы забыться?
        - Где-то посередине. Мне бы хотелось, чтоб сегодняшний день не казался таким паршивым.
        - В таком случае могу предложить вам красное эльфийское вино, либо темное гномье пиво. - бармен сунул мне в лицо прейскурант и ткнул пальцем в две позиции.
        Коричневое золото венгати! Это стоимость цистерны или одной бутылки? Должно быть, это эльфийское вино продается только в тандеме с двумя симпатичными эльфийками. Ничем другим такие цены я объяснить не могу. Пиво было попроще, ну и сами гномы не такие задаваки как перворожденные, но тоже стоило не дешево. А, да ладно, один раз могу себе позволить. Я потянулся к кошельку и только тут вспомнил, что почти всю наличность потратил на зелье.
        Ежа мне в ужа! Дырявая голова. Что сложно было продать пару мечей, чтобы хоть на карманные расходы деньги были?
        Сгорая от стыда, я вытащил из кошелька все имеющиеся там деньги и положил их на стойку. Все три медяка.
        - А что вы сможете налить мне на эти деньги?
        Бармен почесал в затылке.
        - Есть у меня на кухне кувшин гоблинского эля, у которого вышел срок годности. Вообще-то, я собирался его выбросить, но могу налить кружечку. - ровным голосом ответил он. Бармен ни мимикой, ни интонацией не показал, что наши с ним отношения хоть как-то ухудшились. Но я то понял, что это так. Мне об этом написали.
        - Наливайте. - махнул я рукой. День с каждой минутой становился все хуже, так что я чувствовал просто физическую потребность разбавить его чем-либо крепким.
        Мой собеседник пожал плечами и исчез за дверью, а я пошел искать себе столик, как можно дальше от всех остальных. Чего-чего, а компании я точно не искал. Выбрав место возле стенки, я сел к ней спиной и откинулся на стуле.
        Бармена не было довольно долго. Создавалось такое ощущение, что кувшин он все-таки выкинул, и теперь бегал за ним на мусорку. Пока его не было, я развлекался тем, что изучал игроков. Основная их часть про меня уже забыла, лишь один лесной эльф, рассказывая что-то своему другу-орку, с интересом поглядывал на меня. Только любопытства игроков моей скромной персоной мне не хватало. Не может же быть, чтобы этот парень оказался одним из тех, кто попался в нашу с рыцарем засаду. Если это так, то это будет идеальным завершением сегодняшнего дня. Просто все яйца в корзину. Прекрасная подстава от фортуны. Интересно, а как прокачивается характеристика "удача"? В наших с Кристофом тренировках, мы как-то упустили этот момент.
        С легким стуком на столе передо мной появился кувшин, отвлекая меня от мыслей. Рядом с ним тут же примостилась большая глиняная кружка.
        - Ваш заказ,... господин. - с паузой, видимо, сомневаясь, стоит ли вообще меня так величать, произнес бармен.
        - Благодарю.
        Бармен кивнул, отвернулся, и четко чеканя шаг, по военному, вернулся к стойке. У кого-то здесь явно солдатское прошлое, не будь я сыном лесоруба. Правда, официально, я уже не его сын.
        В нетерпении я схватил кувшин и наполнил кружку желтым шипящим напитком. По цвету больше всего он был похож на лимонный сок. Целостность аналогии портила только белая пена, пузырящаяся поверх напитка. С ней он был похож на тот же лимонный сок, который очень давно забродил. На всякий случай, я понюхал содержимое кружки. И зря. Моя уверенность выпить его заметно пошатнулась. Фантазия стала рисовать мне картины того, из чего этот эль варили. Гоблинские носки были самым невинным вариантом. Но пить-то надо, иначе последние деньги я спустил в никуда.
        - Привет. Дай задание! - снова отвлек кто-то меня от моих раздумий.
        Я оторвал взгляд от кружки и поднял его на вновь прибывшего. Это был не бармен, а какой-то игрок, со смазливым лицом и горящими глазами. В переносном смысле, горящими. Они ярко светились энергией и нетерпением, а вовсе не полыхали демоническим огнем.
        - Чего? - переспросил я у него.
        - Хочу получить задание. - коротко пояснил чужак.
        А по мне, так по морде. Очень невежливо так вот бесцеремонно подходить к незнакомцу и нарушать чужое уединение.
        - Ну что ж, удачи. Я ничем помочь не могу.
        - А вот и неправда. Я подслушал разговор парочки блэкскаев. Так вот, один другому говорил, что ты очень сильно похож на одного квестодателя из Рогатого Леса. Так что пока не выдашь мне квест, я от тебя не отстану.
        - Обознались твои блэк... кто-то там. Ничего я не выдаю. Иди приставай к кому-нибудь другому и дай мне спокойно выпить эля.
        - Дай. Мне. Задание. - раздельно по словам произнес чужак, и, отодвинув стул, нагло уселся напротив меня.
        Вот значит как? Чем-то мне его поведение напомнило сестру. Та тоже могла пристать с какой-то одной просьбой, и клянчить до тех пор, пока ее не удовлетворят. Известная детская тактика. Только этот вот на ребенка нисколько не был похож. Молодой, но вполне уже зрелый фрукт.
        И что же мне так не везет? Даже эля не дадут спокойно выпить. Кстати, о нем. Я задумчиво уставился в кружку.
        - Дай задание. - опять решил напомнить о себе игрок.
        - На, глотни. - тут же протянул я ему кружку. Парень по инерции схватил ее и приложился.
        - Фу, что это за гадость? - скривился он, отодвинув кружку подальше. - Даже дебаф повесили. Потребление просроченных напитков. Несварение желудка. Следующие три часа зелья и еда будут давать только половину своего положительного эффекта.
        Угу. Но отравления нет. Значит можно пить. Я осторожно сделал первый глоток. Тьфу, кислятина. И послевкусие отчетливо отдает гнильцой. Так что дышать лучше через рот, тем более в нос ударили пузырьки газа. И отчего многие так любят запивать алкоголем свои проблемы? Может быть из-за контраста? После того как выпьешь подобной гадости, твой день на ее фоне уже не кажется таким уж отвратительным.
        По поводу несварения, парень не соврал. Действительно появился подобный отрицательный эффект. Но мне было на него плевать, единственное нужное мне зелье я уже выпил до этого.
        - Дай задание. - Чужак всем своим видом показывал, что он настроен на долгую осаду, и всерьез собирается составить мне компанию ровно до того момента, пока я не выполню его просьбу.
        Я был бы только рад от него избавиться, вот только понятия не имел как. Да, я знаю, что и вправду квестодатель. Точнее был им. Сидел себе на дороге и раздавал всем желающим задание помочь моей семье отбиться от волков. Но как я это делал - загадка. Указать человеку, куда пойти и что сделать, просто. Вот только для чужака этого мало. Насколько я понимаю, всем игрокам нужно письменное подтверждение. Они ждут, что перед глазами появится сообщение, разъясняющее в общих чертах суть задания. А вот с этим уже возникают трудности. Я, конечно, могу написать задание на листочке, и ткнуть им игроку в лицо, но, думаю, вряд ли это прокатит.
        - Дай задание.
        - Отвали.
        С другой стороны, когда я с Кристофом заманивал чужаков в ловушку ложным квестом, они мне верили, хотя никаких сообщений им не приходило. Правда, тогда я шагал рядом с ними и заверял, что само задание они получат чуть позже, так что это не считается. Не думаю, что этот поведется на мои убеждения, что квест появится позже. Но попытка не пытка.
        - Дай мне задание.
        - Ладно. Достал. - притворно вздохнул я. - Слушай. Сходи на местную лесопилку, возьми у бригадира для меня письмо и принеси сюда.
        Парень даже не шелохнулся. Только в ожидании уставился перед собой. Секунд через десять ему надоело, и он недоуменно посмотрел на меня.
        - И? - всего одна буква, а сколько в ней укора.
        - И получишь опыт и репутацию. - попытался я его умаслить. - Давай беги уже. Времени нет.
        - Ты за кого меня держишь? Квеста то нет. - нахмурился игрок. - Если ты так сильно юлишь, значит там у тебя что-то действительно крутое. Не меньше редкого, точно. Дай задание.
        Вот приставучий экземпляр. Интересно, что надо сделать, чтобы действительно выдать задание. Настоящее, без дураков. Может какой-то знак подать, или голосовую команду. Я ведь как-то раньше это делал, возможно, и сейчас могу. Вот только как? Интересный вопрос. С Кристофом мы его никогда не касались.
        Другой вопрос: могу ли я давать любые задания, или только на уничтожение волков? В любом случае, это задание я давать никому не собираюсь. Не хочу подставлять семью, пусть даже сейчас мы с ними неофициальные родственники.
        - Дай задание.
        - Сгоняй за пивом.
        Секунду парень смотрел перед собой, а затем отрицательно помотал головой. Не получилось. Кстати, о пиве. За своими размышлениями я и не заметил, как опустошил кружку. Кроме несварения, больше никаких эффектов не добавилась. Наверное, чтобы получить опьянение, нужно выпить больше. Поэтому еще одна кружечка пива мне бы действительно не помешала.
        - Дай задание.
        - Убей десять крыс.
        Секундная заминка и снова покачивание головой. Нет.
        - Отожмись пятьдесят раз.
        - Неа.
        - Пройди от северных до южных ворот спиной вперед.
        - Что за бред? Дай мне нормальное задание. Можешь даже не пытаться сбить меня с толку. Не получится.
        Да? Ну и ладно. Эль то я уже допил, можно и уходить отсюда. Все равно денег больше нет. Вот, кстати, и новое дело. Раздобыть наличность. Проще всего это будет сделать, распродав имеющиеся у меня трофеи. Где там обитает мой знакомый торговец?
        Встав из-за стола и кивнув на прощание бармену, я удалился из таверны. Снаружи пришлось немного постоять, привыкая к шуму и освещению на улице. После тусклого света в занавешенной плотными шторами таверне, солнце просто слепило. А гам стоял, как на рыночной площади. Сразу захотелось вернуться в тихую и спокойную атмосферу бара. Спокойную, если не брать в расчет приставучего игрока, конечно.
        Если здесь так шумно, то как же тогда орут на рынке? Даже страшно туда идти. Но надо. Без денег я даже поесть себе не смогу купить, не говоря уже о том, чтобы устроится на постой. Кстати, о еде. Совсем забыл, что целый день сегодня не принимал внутрь ничего питательнее воздуха. Наверное, это эль немного притупил мой голод.
        Сориентировавшись, какая сторона мне нужна, я понуро побрел в этом направлении. По пути я думал о том, чем же займусь в ожидании рыцаря. При этом я даже не сомневался, что Кристоф в городе не появится. Единственная кружка спиртного настроила меня на меланхолический лад. Но размышления мои были прерваны самым неподобающим образом.
        - Дай задание. - гаркнул кто-то позади так неожиданно, что я даже вздрогнул.
        Развернувшись, я уткнулся в недавнего приставалу. Парень, оказывается, покинул таверну вместе со мной, и все это время втихаря меня сопровождал.
        - Ты что здесь делаешь? - опешил я.
        - Жду, пока ты мне дашь задание. - отрезал игрок. - Я могу долго ждать. Времени у меня много, сейчас каникулы. А все мои зайдут только вечером. Так что мне, как бы, нечего делать.
        - И ты решил таскаться за мной? Лучше бы старушке какой-нибудь помог в огороде.
        - За это дают мало опыта. - хитро улыбнулся он в ответ.
        - Слушай, это уже не смешно. - я снова начал закипать, но пока еще сдерживал себя. - Оставь меня в покое, и дай заняться своими делами.
        - А по-моему забавно. Во всяком случае, хоть какое-то развлечение. Лучше, чем сидеть в таверне в ожидании своей группы.
        - Исчезни. По-хорошему предупреждаю.
        - Уйду, когда дашь задание. - нагло ухмыльнулся мне в лицо игрок.
        Интересно, если я его легонечко копьем стукну, городская стража обидеться или нет? Наверное, проверять все-таки не стоит, Саммервуд самый ближайший большой город к месту моего возрождения. Ссоры с законом мне тут ни к чему.
        - Дай задание. Дай задание. Дай задание. - зачастил чужак, и я не выдержал.
        Чаша моего терпения переполнилась и опрокинулась, разбрызгивая раздражение во все стороны. Я тут же припомнил, что именно игроки, так или иначе, косвенно виноваты во всех моих бедах. А не начинаю ли я думать как фон Леф?
        - Да иди ты к лешему со своими детскими забавами! - заорал я ему в лицо. - И всю свою братию с собой захвати. Достал.
        В следующее мгновение мы оба в недоумении замерли. Я, от странного ощущения у себя в животе, как будто кто-то легонько потянул меня за кишки. Парень тоже превратился в соляную статую, устремив свой взгляд в никуда, и только его губы шевелились, как при чтении вслух.
        - Получено задание... угу, обычное, вот. - бубнил он себе под нос. - Описание: найдите и посетите любого лешего. Что, блин? Дополнительно (не обязательно): возьмите с собой группу друзей. Какого хрена? Срок выполнения, один месяц. Награда пятьсот очков опыта и повышение репутации у персонажа Мих. Штраф в случае провала - понижение репутации в Тришестом Королевстве на три единицы. Что за ересь?
        Кажется, парень все-таки получил желаемое. Вот только как я это сделал? Никаких кодовых слов я, вроде, не говорил, и вел себя, как обычно. Единственное отличие было в том, что я чувствовал очень большое раздражение. Возможно, именно сильная эмоция помогла мне активировать задание.
        - Разработчики, что в конец охренели? - тем временем продолжал бесноваться чужак. - Им напрочь крыши посносило от тех бабок, что приносит игра? Что за квест неравноценный? Награда копеечная, а штраф - глобальное понижение репутации в целом королевстве. Где логика?
        Может свалить по-тихому, пока этот чудик занят тем, что ругается с невидимыми собеседниками? Поздно. Парень перестал грозить кулаком небу, и обратил внимание на меня.
        - Ты! Что ты мне дал? - брызжа слюной, обратился он ко мне.
        - Ты ведь просил задание. - как можно более невинно ответил я.
        - Но не такое! Я хотел редкий квест с хорошей наградой, а не этот шлак.
        - Ну, извини. Что есть, то и дал.
        - Почему задание сразу активировалась, без возможности его отменить?
        - А я откуда знаю? - Я даже не понимаю, о чем именно ты спрашиваешь.
        - Вот засада. - расстроился игрок. - И где мне теперь искать этого лешего?
        - В лесу. - дал я подсказку. И кто меня все время за язык тянет?
        - Слышишь, умник, помолчал бы. - недобро глянул на меня чужак. - Шанс встретить лешего в принципе очень низкий. И то, это произойдет только в том случае, если он сам захочет встречи. В противном случае можно хоть весь лес по веточке перебрать - бестолку.
        - Ну, у тебя в запасе целый месяц. - Злорадство - плохое чувство. В свое оправдание скажу, что этот парень первым начал меня доставать. К тому же, у меня сегодня был плохой день.
        От моей фразы парень вспыхнул как спичка. Тут же потянулся к поясу и вытащил из ножен короткий прямой меч. Я, было, напрягся, но заметил рядом парочку патрулирующих улицу стражников. Насколько испорченной не была бы городская охрана, хотя бы видимость порядка в городе они должны создавать. Поэтому вряд ли они позволят состоятся поединку в черте города.
        - Эй, вы! А ну, быстро спрячьте оружие, если не хотите, чтобы я поработал для вас экскурсоводом и показал одну из достопримечательностей Саммервуда. - крикнул нам стражник с нашивками сержанта. - Да, темница тоже является достопримечательностью города, вот только вряд ли она вам понравится. Хотите драться - идите за стены.
        Я продолжал невозмутимо стоять, а игрок нехотя убрал свой меч в ножны.
        - Ты мне устроил такую подставу, и после этого еще издеваешься надо мной? - в холодной ярости зашипел парень. - Ничего, пересечемся еще. Посмотрим, кто будет смеяться последним.
        Показушно отвернувшись, чужак зашагал по улице прочь. Странный он какой-то. Сам лез ко мне битый час со своими требованиями, а получив желаемое, обиделся. В одном фон Леф точно был прав. Эти чужаки ведут себя настолько высокомерно, будто все мы, местные, созданы для того, чтобы им служить. Даже остроухие не настолько высоко задирают свой нос.
        Парень растворился в толпе, а я даже не удосужился посмотреть его имя. Стражники тоже ушли, один я торчал на тротуаре, мешая естественному потоку людей. Пора и мне заняться делом.
        Идти на рынок мне перехотелось. Распродаться я всегда успею, торговец от меня никуда не убежит. Зато мне ужасно захотелось опробовать новые возможности. Да и месть оказалась уж очень сладкой. Ну, может быть, не совсем месть, а возможность выплеснуть на кого-то часть бурлящего внутри меня раздражения. В крови у меня одновременно взыграли злость и азарт, и я отправился на поиск новой жертвы.
        Следующие пару часов я занимался тем, что шастал по городу и раздавал игрокам задания. Особых сложностей с выдачей у меня не возникало. Стоило только вспомнить, как тепло сегодня утром меня встретила моя семья, и нужный настрой тут же появлялся.
        Обычно, вся процедура сводилась к следующему. Я высматривал в толпе чужаков, того, кто мне чем-то не нравился, при этом абсолютно неважно чем, подходил к нему и, без всяких предисловий, посылал куда подальше. Дальше следовала немая сцена, все то время, пока игрок читал условие задания, а потом обязательный взрыв эмоций, с выяснением отношений.
        Честно говоря, последняя фаза мне довольно быстро надоела. Все эти зазнавшиеся воображалы реагировали абсолютно одинаково. Крики, угрозы и попытки рукоприкладства. Другое дело - их первая реакция. Мне доставляло истинное удовольствие следить, как изменяются выражения их лиц, при чтении выданного мной квеста. Как вытягиваются их физиономии и округляются с недоверием глаза. Именно из-за этих коротких моментов я и продолжал чинить свою маленькую месть чужакам.
        Выдаваемые мной задания особым разнообразием не отличались. Все они сводились к одному: куда-то очень долго идти, или что-то очень долго искать.
        Без малого два часа развлечений в подобном ключе, и безнаказанного пакостного отношения к игрокам, плохо отразились на моей осторожности. Утратив бдительность, я стал цепляться к игрокам, даже не глядя информацию о них. Само собой, это было только делом времени, нарваться на того, на кого не следовало бы.
        Закончив с очередным неудачником, я, прислонившись к зданию какой-то гильдии, обозревал толпу в поисках нового. Предыдущего уже тащила в сторону городской темницы парочка стражников. Эх, здорово получилось с этим квестом. Сам себя переплюнул. Как вспомню его физию, когда он читал условие, так самого на смех пробивает. Получить аудиенцию у принцессы одного из правящих эльфийских домов, и во время оной ущипнуть ее за задницу. Парень аж поперхнулся, когда прочитал. Штрафом за провал задания почему-то оказалась потеря репутации у всей расы орков. Когда этот бородатый коротышка сложил два и два, и понял, что при любом раскладе ему светят испорченные отношения с целым народом, он решил не мелочиться, и испортить их еще и в городе Саммервуде, банально попытавшись зарубить меня прямо на улице. Не подоспей вовремя блюстители порядка, и ему, возможно, это удалось бы. Не был я готов к такой импульсивный атаке. Теперь же мстительный дварф был на пути в городские казематы, а я с просевшим на четверть здоровьем решил не спешить со следующим заданием, и сделать небольшой перерыв.
        Зелья, чтобы восполнить здоровье, у меня не было, как и денег, чтобы его купить. Но даже будь оно у меня, я бы не стал его тратить на такой пустяк. Травмы бородач мне не нанес, а те порезы, что остались после его секиры, уже практически затянулись и совершенно не болели, только чесались жутко. Так что на этот раз я прекрасно обойдусь и без эликсира. Полоска здоровья, хоть и медленно, но может восполнится и сама. Жаль, что никакой еды нет, так бы этот процесс можно было ускорить.
        После всех этих пакостей чужакам настроение мое пошло в гору, а по сравнению с сегодняшним утром вообще было на недосягаемой высоте. Я уже даже стал подумывать закончить с весельем на сегодня и заняться более насущными делами. Мне по-прежнему нужно было раздобыть денег, а потом определиться с ночлегом. Время то тикает, и уже скоро вечер.
        Но только я решил идти на рынок, как из гильдии, возле которой я стоял, вышел человек и привлек мое внимание.
        "Последний" - подумал я про себя.
        Дело в том, что вышедший из здания южанин был облечен в очень хорошо знакомый мне тип доспехов. Вся его одежда и броня были черного или темного цвета, наряд его имел множество карманов и потайных складок, а за плечами у него болтался темно-серый плащ с глубоким капюшоном, который сейчас был откинут на спину. Так я собственно и понял, что парень - южанин, других участков открытой кожи я не наблюдал, даже на руках у него были перчатки. Все его одеяние, по идее, должно было делать его максимально неприметным. Но только не тогда, когда он шел в толпе пестро разодетых горожан. Там он бросался в глаза, как ворон в стае попугаев.
        Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, к какому классу принадлежит этот чужак. Он явный тихушник, мой самый нелюбимый тип людей.
        Кивнув сам себе в подтверждение, я, даже не глянув на строчку с информацией, чтобы удостовериться в своей догадке, отправился наперерез этому чернокожему.
        - Эй, ты, хочешь получить уникальное задание? - сказал я, выпрыгнув перед ним.
        - Не интересует. - южанин, проходя мимо, не удостоил меня даже взглядом.
        Честно говоря, такая его реакция меня слегка обескуражила. За два часа я привык, что обронив подобную фразу перед игроком, я мог тут же безраздельно получить все его внимание. А тут даже легкой заинтересованности не было.
        Мне, конечно же, стоило задуматься о таком его поведении, и проверить, кто он вообще такой. Но, как я уже говорил, к тому моменту я совершенно утратил бдительность.
        - Да? - крикнул я ему в спину. - Ну тогда отправляйся в бездну, демонов кормить! - Внутри у меня уже привычно дернуло, и я погладил живот.
        Парень как будто наткнулся на невидимую стену, даже ногу до земли не донес. Он так и простоял несколько секунд, видимо, ознакамливаясь с сообщением.
        Хоть бы повернулся ко мне лицом, неприлично ведь стоять спиной к собеседнику. К тому же, мне было не видно выражение его физиономии.
        Когда он наконец развернулся, глаза его горели такой яростью, что я даже непроизвольно отшатнулся.
        - Ты что наделал, ублюдок? - гаркнул он, подходя ко мне в упор. - Ты хоть представляешь, чего мне стоило получить отличное отношение в Шестом королевстве? Сколько я потел над этим? Сколько времени и денег угробил на тупые и бессмысленные задания? А теперь из-за какого-то придурка мои отношения в королевстве снова изменятся на хорошие? Я тогда сразу потеряю одну, уже наполовину выполненную, редкую цепочку квестов. Ты понимаешь?
        Вообще-то, не очень, но вижу, что ты здорово напрягаешься по этому поводу.
        Каждый чужак, которому я сегодня давал задание, орал на меня. Меня это не особо впечатляло. Но почему-то от напора этого, становилось даже страшновато. В голову мне наконец-то пришла мысль сделать то, что следовало сделать еще в самом начале. Посмотреть, с кем я имею дело.
        "ГрэйДэз, южанин, ассасин, 92 уровень"
        Упс, кажется, я попал.
        - Ладно. - разом как-то успокоился игрок. - Чего с тобой разговаривать. Давай отменяй свое дурацкое задание, и разойдемся.
        - Эээ, а я не могу. - неуверенно проблеял я.
        - Не можешь? - сдержанно переспросил южанин. - Вот и я не могу отказаться. Нет даже такого варианта. Жаль, остается последний способ сломать этот квест.
        - Какой? - Почему-то от его мирного и сдержанного тона мне было даже более жутко, чем тогда, когда он кричал и ругался.
        - Говорят, некоторые квесты пропадают из списка заданий со смертью квестодателя. - кровожадно усмехнулся мне ассасин.
        Каким-то образом в его руках уже находились кинжалы с волнистыми лезвиями.
        - Ежа мне в жо... - начал я, но фразу закончить не успел.
        Серебряными росчерками замелькали его клинки, и во все стороны брызнуло алым. Я не успел ни вытащить свое оружие, ни разорвать дистанцию. Южанин двигался с такой скоростью, что даже мой взгляд не успевал за его движениями. Через секунду алого стало еще больше, а потом он совсем закрыл мне весь обзор, превратившись в плотное покрывало. Я перестал что-либо воспринимать после того, как оно сменило свой цвет на черный.


        В кои-то веке проснувшись утром, я не стал нежится в постели и как можно дольше оттягивать момент подъема. Я быстро перекатился и встал с кровати. Просто, проснуться в одной постели с мужиком - это не то, о чем я всегда мечтал. Даже если этот парень - новый сын твоих родителей, что, должно быть, делает его твоим братом. Хотя по факту, он является новой версией тебя самого. В общем, даже без всех этих сложностей, оставаться в одной постели с мужиком я не желал. Одеваться не пришлось, все и так было на мне, и я тихонечко выскользнул за дверь.
        На кухне я никого не обнаружил, мать, скорее всего, еще возилась в хлеву с домашней живностью, а все остальные попросту дрыхли. Теперь я понимаю, почему она все время будила меня с таким раздражением. Когда ты уже вынужден бодрствовать, а все остальные спят, так и подмывает разбудить кого-нибудь с особой жестокостью.
        Пока меня никто не заметил и не выставил за дверь, у меня была возможность пошарить немного по дому. Собственно, шарить я подумывал только в погребе, в том месте, где наша семья хранила свои основные съестные припасы. Горы еды тащить с собой я не собирался, мне и нужно было всего-то на один перекус, чтобы по дороге в город не испытывать дискомфорта. Украв у своей семьи немного фруктов и ингредиентов для большого бутерброда, я мышью проскользнул наружу.
        На улице стояло раннее утро: чистое, прохладное и тихое. Такое тихое, что я слышал, как в хлеву Кимира возится с коровой. Не было даже малейшего ветерка, и было такое ощущение, что листья всех деревьев застыли в патоке. Потянувшись всем телом, я сладко зевнул так, что хрустнула челюсть. Не люблю я рано вставать.
        Сразу идти в город я не спешил. Решил сперва расплатиться с родителями за ту еду, что я позаимствовал. Денег у меня не было, так что расплатиться я мог только делом. А что еще я могу сделать для своих, кроме как избавить их от опасности на целый день? Вот так и получилось, что жизнь трех волков стоила двух яблок, пригоршни слив и одного бутерброда с ветчиной.
        Ждать, когда явятся серые, было скучно. Сперва я решил поиграть со своим питомцем, но Зомби был сонный и проявлял мало энтузиазма по этому поводу, предпочитая поуютней устроиться у меня в капюшоне. Затем я коротал время, жонглируя снарядами для пращи. Это конечно не полноценная тренировка, но ловкость тоже развивает. Когда мне и это надоело, я уселся под дерево и стал грызть яблоко. Как раз в то время, когда моя семья должна была вкушать полноценный завтрак.
        Наконец-то дверь дома хлопнула, и из нее вышли двое мужчин. Они синхронно кивнули друг другу и разошлись в противоположные направления. Лем валить лес на свою вырубку, а Михей просиживать штаны на дороге. Только они скрылись в лесной чаще, как лес исторг из себя три приземистых силуэта. Волки тоже явились на свою работу. Вынырнув из зеленого моря, они пробежали несколько метров по поляне и плюхнулись на животы на своем любимом месте, не отрывая при этом взгляда от моего дома. Как же я вас заждался, ребята.
        Раскрутив пращу, я запустил снаряд в одного из серых хищников. Попал я удачно, угодив прямо в морду одного из них. Само собой волку это жутко не понравилось. Мне еще даже не успело прийти сообщение об удачном попадании, а серый уже мчался ко мне во весь опор. Его товарищи наступали ему на пятки.
        Собственно, дальше я провел бой по накатанному уже сценарию. В темпе вскарабкался на дерево, и оттуда бомбил наземного противника сдвоенными выстрелами пращи и лягушки. Единственное отличие было в том, что, на этот раз, я не поддался глупому порыву и не стал драться с последним волком один на один, а уничтожил всех своих врагов, не слезая с дерева. Когда пришло время собирать трофеи, это мне аукнулось. Мяса я, как всегда, набрал приличное количество, а вот со шкурами вышла неприятность. Слишком много кислоты попало на мохнатый сантиметр. Максимум, что удалось собрать это одну плохую, дырявую волчью шкуру. С остальных получались только куски или клочки шкур. В общем-то, особого повода расстраиваться я не видел. Я же не занимаюсь профессионально добычей пушнины. Но на будущее стоит запомнить, что мой питомец, совсем даже не образно говоря, может подпортить чью-то шкуру.
        Мой путь обратно в Саммервуд можно было описать тремя словами: жарко, скучно, однообразно. А если брать в расчет отрезок дороги до большого тракта, то еще и медленно. Попутку до города я словил не сразу. Некоторые игроки оказались крайне антисоциальными личностями. Они попросту объезжали меня на дороге и никак не реагировали на мои призывы остановиться. Гады, в общем. Только с четвертой попытки мне, наконец, повезло, и проезжающий мимо чужак внял доводам разума и остановился. Доводам моего разума, а не своего. Свой то он давно не слушает, раз поверил в сказочку о репутации. Я ведь ему даже квест не стал выдавать, не было надлежащего настроя.
        Оказавшись в городе, первым делом я направился на рыночную площадь. Хватит уже оттягивать то, что нужно было сделать в первую очередь. Я ведь по-прежнему шлялся по городу без копейки в кармане, зато с целым рюкзаком всяких колюще-режущих и подобных вещей, которых можно было неплохо продать.
        Сатир Малькольм встретил меня без особого пиетета, и это при том, что отношения у меня с ним были хоть и в маленьком, но плюсе.
        - А, это ты. Че-его опять припе-е-ерся? - хоть в зашей не выгнал, и на том спасибо.
        Да, видать с клиентами у Малькольма не очень, раз он, спустя несколько недель, обращается ко мне так, будто я был его последним клиентом. Я, конечно же, не обладаю фотографической памятью, но мне кажется, что и в лавке у него ничего не поменялось. Будто бы ничего он за это время не продал. Наверное, поэтому и не в настроении мой торговец. Вон как козлиная борода печально топорщится.
        - Здравствуй, почтенный Малькольм. - вежливость лишней не будет, быть может, еще получу плюс к симпатии козлорогого. Нагрубить я ему еще точно успею, когда начнем с ним препираться по поводу цен на мое барахло. - Вот принес тебе снова первосортных вещичек. Качеством будешь приятно удивлен.
        Выражение козлиной морды сменилось с раздражительной на скептическую.
        - Об этом позволь судить мне-е. - проскрипел сатир. - Е-если исходить из того, что ты притащил в прошлый раз, то я очень сильно сомне-еваюсь. Тому хламу до первосортного товара, было как мне до эльфийской королевы красоты.
        Ну, ты тоже на любителя.
        - Когда ты скупал его у меня за сущие гроши, почему-то не жаловался. - парировал я в ответ.
        - Ладно, хватит воздух сотрясать. - ворчливо заметил Малькольм. - Показывай товар, а я уж посмотрю, мусор ты прине-ес или огране-енный алмаз.
        Боюсь только, что во втором случае я этого не узнаю. Приволоки я зверолюду даже корону самого императора, усыпанную драгоценными камнями как плюшка сахарной пудрой, он все равно будет недоволен тем, какой хлам я ему притащил.
        Одной большой кучей я выгрузил весь товар из своей сумки на стол. И развернулась преисподняя. Не та, что с грешниками и котлами, а всего лишь ее торговое представительство. Мы сошлись с сатиром в словесном поединке, как два беса-торговца, дерущиеся за новые вилы. Зверолюд напирал и шипел, как чайник, но и я не уступал. Как итог, я потерял целый час времени и избавился от всех, порядком забивших мне инвентарь, вещей, но при этом заработал почти десять золотых, да еще получил сразу три новых уровня торговли на сладкое. Даже Малькольм проникся нашей перепалкой и пожаловал мне с барского плеча целое очко репутации. На несколько минут его козлиное лицо разгладилось, а, и без того желтые, глаза налились живым огнем. Я снова увидел того жадного и неунывающего сатира, которого встретил в первый свой день пребывания в Саммервуде.
        - Приятно было иметь с тобой дело, Малькольм. - произнес я, сгребая монеты в свой кошелек.
        - Аналогично, молодой человек. - торгаш уже вовсю раскладывал свой новый товар по стеллажам и стойкам. - На несколько минут ты помог мне забыть некоторые проблемы и горести, которые в последнее время чего-то уж слишком навалились на меня.
        Сатир снова помрачнел, и его ухмылку сменило угрюмое выражение лица.
        - Случилось чего? - только лишь из вежливости поинтересовался я, но тут же об этом пожалел. Забирай золото, Мих, и молча, вали на выход. Что может быть проще? Нет же. Почему бы не напроситься на двухчасовую историю о горестях одного зверолюда?
        - Да случилось одна неприятность. - тем временем начал рассказывать Малькольм. - Какой-то гад настучал стражникам, что я торгую краденым товаром. Естественно, это наклеп, ничем подобным я не занимаюсь.
        Охотно верю. Тому, кто настучал.
        - Теперь из-за этого инцидента стража взяла меня под надзор. Следит за поставками, не дает беспрепятственно передвигаться по городу. А за стены так вообще не пускают. Говорят, что я на какое-то время не могу покидать пределов Саммервуда. Смешно, еще бы в туалет со мной ходили. - все больше распалялся зверолюд. - У меня теперь из-за них поставка срывается, потому как встреча назначена не в городе. Что мне теперь из-за этого деньги терять? Я тогда вообще уйду в убыток, и придется закрывать свою лавочку. Правду мне отец рассказывал, что не ужиться добропорядочному сатиру в людском городе. Все к нам относятся с подозрением и предубеждением. Кучка расистов. Может хоть ты мне сможешь помочь, добрый юноша?
        Весь монолог козлорогого я стоял, кривая невпопад его словам, и откровенно пялился на дверь. Но последняя оброненная им фраза заставила меня полностью сконцентрировать на нем мое внимание.
        Помочь? Нет, нет, спасибо. У меня своих проблем выше крыши. К тому же мне еще надо неполную неделю безвылазно торчать в Саммервуде, чтобы не пропустить возможное появление Кристофа фон Лефа. Но на мои пожелания всем было плевать, включая сатира.
        "Вам доступно задание "торговый представитель""
        Тип: случайное, обычное, репутационное
        Ночью в назначенном месте в окрестностях Саммервуда явитесь на встречу с компаньоном торговца Малькольма, получите от него товар, а затем переправьте его самому сатиру.
        Награда: 300 единиц опыта, 1 золотая монета, повышение репутации у Малькольма
        Ошибка
        Вы не можете получать задания
        Задание отменено
        Ваши отношения с торговцем Малькольмом ухудшились -1 единица репутации
        Что за дела, клеванный шпрот? У меня даже никто ничего не спросил. Дали задание, отобрали задание, отняли репутацию и все без моего ведома.
        - Не поможешь значит мне. - насупился зверолюд.
        Да я как бы и не обещал, это сделали за меня. И помогать не отказывался, тоже за меня решили.
        - А ты что значит, обиделся?
        - Нисколько. - заверил меня сатир. - Мы ведь просто компаньоны. Ты мне ничего не должен.
        Ну да. Мне уже написали, как ты не обиделся. Целый час нещадно торговался, чтобы получить несчастную единичку расположения. Зато потерял ее, вообще не прилагая ни каких усилий. Буквально. Ни слова не сказал и даже с места не сходил. Но, видимо, одного твоего присутствия достаточно, когда имеешь дело с таким обидчивым торгашом.
        - Ладно, мне пора. - нужно уходить пока отношения с самым лояльным ко мне торговцем в конец не испортились. - Удачи тебе в твоих делах.
        - Пока. - Малькольм рассеяно кивнул рогатой башкой, и я спешно юркнул за дверь.
        Еще только начинало вечереть, а я уже отправился на поиски таверны. Таверна мне нужна была определенная, та, где мы в свое время условились встретиться с рыцарем, в случае незапланированного расставания. Два дня прошло, а у меня так и не получилось в нее заглянуть. Дорогу я спрашивал исключительно у местных, на игроков старался даже не смотреть. Боялся сорваться. Я решил сегодня не рисковать, и не дергать тигра за усы. А точнее, игроков. Мне банально надоело каждый день добираться до этого хвоева города.
        Ближайшая таверна к восточным воротам называлась "Двуручный окорочок". Интересно, это они так намекают на то, что у них самые большие порции в городе, или что, в случае отказа платить, тебя будут бить твоим же заказом?
        Зайдя внутрь, я выбрал дальний столик у стены и уселся за него. Несмотря на близость вечера народу в зале было не слишком много. Почти каждый второй столик оказался свободным. Откровенно мало посетителей заманили хозяева заведения своими большими блюдами. Видать, деньги за еду здесь взимают тоже двумя руками.
        В основном присутствующие сидели небольшими группами, ужинали либо тихо беседовали. Только за одним столом уровень шума немного превышал допустимый в цивильных заведениях. Насколько я понял, там проходил турнир по какой-то карточной игре. За столом сидели двое, сжимая в руках цветные картонки, а рядом с ними, взяв стол в окружение, стояла приличная толпа, комментируя каждый ход игроков и делая ставки на выигрыш своего претендента. Следящие за игрой люди и нелюди держали себя в рамках приличия и, стараясь вести себя тихо, переговаривались не в полную силу своего голоса. Вот только их количество сводило на нет все их потуги. Лично у меня весь этот гомон толпы создавал впечатление растревоженного улья.
        Тщетно прождав пять минут официантку, я плюнул и отправился лично давать заказ бармену. К моему удивлению им оказался дварф. Довольно пожилой. Из-под стойки торчали широкие плечи и косматая седая голова, с красным мясистым лицом и густой черной бородой с редкими вкраплениями белых нитей. Борода была убрана в замысловатую, не побоюсь этого слова, прическу, с множеством переходящих друг в друга косичек. Сколько времени ушло на подобную красоту, я даже боюсь представить. Вероятно, дварф специально брал целый выходной, иначе бы не уложился. Вообще больше коротышек всячески сложно укладывать свои волосы любят, разве что, только эльфийки. Правда, у них, к сожалению, бороды не растут. Хотя нет, все-таки к счастью. Как бы красиво женщины эльфов не умели убирать волосы, я все же предпочитал, чтоб они у них были только на головах.
        Бармен рассеянно полировал стойку и не отрывал завистливого взгляда от толпы, окружившей игроков. Рассеян он был настолько, что вместо тряпки, вытирал поверхность столешницы собственной бородой. Надо бы не забыть, никаких напитков у него не заказывать.
        По выражению лица коротышки стало понятно, что этот заядлый картежник сейчас больше всего мечтал следить за разыгравшимся настольным сражением, чем разливать напитки всяким надоедливым троглодитам. Проследив за его взглядом, я легко обнаружил в толпе болельщиков двух местных официанток, что стояли около игрового стола, и горячо обсуждали какую-то карточную комбинацию. Обслуживание здесь было на уровне. На уровне той столовой на лесопилке. Но хоть для кого-то работа здесь еще значит больше чем развлечения. Я снова вернулся взглядом к бармену.
        - Приветствую, уважаемый. - вежливо поздоровался я.
        Коротышка тут же скосил на меня один глаз, вторым продолжая неотрывно следить за столом.
        - О, парень ты высокий как фонарный столб. - заявил он мне. - Ты не видишь, какую карту положил Камей?
        - Не вижу. - ответил я, даже не повернувшись в сторону играющих. - Я бы хотел сделать заказ.
        - Эх. Ну ладно. - вздохнул бармен, полностью концентрируясь на моей особе. - Что будете заказывать?
        Надиктовав ему заказ на целый серебряный, я успокоился и хотел было уже идти за свой столик, но вовремя вспомнил основную причину моего пребывания в этом заведении.
        - Извините, уважаемый. - обратился я к дварфу, после того как он, прокричав мой заказ в маленькое окно, снова вернулся к стойке. - У вас случайно в последнее время не останавливался рыцарь по имени Кристоф фон Леф?
        - Не было такого. - тут же отозвался низкий бородач.
        Хоть бы задумчивый вид сделал для порядка.
        - Вы уверены? - усомнился я в столь поспешном ответе.
        - Абсолютно. - дварф на меня даже не смотрел. - У вас что-то еще? Нет? Тогда не отвлекайте меня от работы.
        Знаем мы твою работу, как же. Пялится на шулеров за картежным столом, пуская слюни. Понимаю, если бы хоть видно что-то было. С такого ракурса коротышка мог лицезреть максимум затылок одного из игроков. Просто захватывающее зрелище.
        Я отправился к своему столу ожидать заказа. Чтобы не слушать причитания своего желудка и живота Зомби, я решил отвлечь себя размышлениями.
        Итак, если бармен не соврал, то рыцарь пока не почтил сию обитель своим присутствием. Я, впрочем, это и подозревал. Дело в том что, как и от окрестностей Шпильвиля, так и от Кастельрока, места прописки Кристофа, до Саммервуда путь не близкий. Вряд ли рыцарь смог бы его преодолеть за пару дней. Но в течение недели он бы добрался даже без Габелы. А значит, для очистки совести перед наставником, придется мне куковать в этом месте еще минимум пять дней. Если рыцарь так и не явится, действовать буду по собственному усмотрению. Может быть, примкну к каким-нибудь приключенцам, либо, что более вероятно, приключения сами найдут меня. Одно я знаю точно: домой я вряд ли вернуть, этого не хочу ни я, ни мои родные.
        Легкий и мелодичный звон колокольчика сигнализировал о том, что заказанная мной еда наконец приготовлена. Бармен через окошко принял поднос, и аккуратно держа его перед собой, вышел из-за стойки. Но направился он далеко не в мою сторону, ноги сами отнесли его к картежному столу.
        Не понял. Я вроде не просил никого угощать.
        Там дварф, выговаривая что-то одно из официанток, сунул ей в руки поднос с едой и показал на меня. Девушка, недовольно чеканя шаг, направилась к моему столику. Сам бармен стал предсказуемо пожирать глазами стол с картами, и возвращаться за свое место не спешил.
        - Ваш заказ. - грюкнула официантка подносом об стол с такой силой, что все столовые приборы на нем подпрыгнули как живые.
        Спасибо хоть не об голову. Интересно, в чем перед ней-то я виноват? Наверное, не вовремя проголодался.
        Ссориться с местным персоналом я не хотел. Как-никак мне тут еще жить. Поэтому, проглотив свое неудовольствие, я мирно поинтересовался у девушки о ценах на комнаты.
        - Четыре серебряных монеты за сутки. В стоимость номера входит завтрак и ужин. - быстро затараторила она и, боясь, что я снова задержу ее новым вопросом, спешно ретировалась.
        Четыре серебряшки в день меня полностью устраивали. Тем более не придется заботиться о хлебе насущном. За пять дней я оставлю здесь два золотых, а если Кристоф прискачет раньше, то и того меньше.
        Проводив задумчивым взглядом официантку, я, как следует, взялся за еду. Разбирался я с ней долго, все-таки заказ был довольно большим, не забывая при этом подкармливать своего вечно голодного питомца. Завершив трапезу, я, недолго думая, снял комнату, к неудовольствию местного бармена. Не потому что он не хотел, чтобы я тут поселился, просто я своей просьбой снова отвлек его от игры.
        Вечер только начинался, таверна постепенно набивалась народом, а мне совершенно не хотелось идти ложиться спать в такую рань. Чтобы скоротать время, я решил узнать, чего такого интересного нашла добрая треть посетителей у игрового стола.
        Зрители и болельщики стояли плотным кольцом, но я смог найти себе место, протиснувшись между синим джином-чужаком в плотном халате, вышитым золотыми полумесяцами, и обычным местным пастухом, непонятно зачем заглянувшим в эту таверну.
        Два игрока сидели друг напротив друга, каждый со своей колодой карт. В начале хода каждый из них тянут одну карту из своей колоды в руку, а затем из тех карт, что были у него в руке, выбирал те, что хотел выложить перед собой на стол. Далее проходила какая-то непонятная для меня потасовка между картами, лежащими на столе, после чего ход переходил к другому игроку. Наверное, очень интересная игра, если понимать, что происходит. Мне же оставалось разглядывать только картинки на картах, которые, к слову сказать, довольно неплохо изображали, замерших в воинственных позах, представителей различных разумных рас.
        С задумчивым видом один из игроков выложил на стол карту с названием "Рыцарь Кастельрока", и я с удивлением увидел, что на ней изображен фон Леф собственной персоной. На картинке он был облачен в свои неизменные блестящие латы, словно только что начищенные песком, за плечами у него развивался от легкого ветра фиолетовый плащ, а в руке он держал свой закрытый шлем. Собственно, потому что шлем не был у него на голове, я и смог его опознать. Второй рукой рыцарь указывал на что-то невидимое для зрителей, с застывшим решительным выражением на лице. Его окружала такая плотная аура благородства, что хоть вилку втыкай. Трудно было даже представить, что этот высоконравственный рыцарь может обидеть, к примеру, плачущую женщину. Трудно всем, кроме меня. Я просто видел это собственными глазами.
        Нет, я, конечно, надеялся увидеть в этой таверне Кристофа, но не в таком вот амплуа. Интересно, а кто еще нарисован на картах в этой любопытной игре?
        Простояв, наблюдая за карточным столом, битых два часа и застав не одну смену играющих, я так и не увидел ни одной карты с названием "Сын лесоруба". Видимо, ни у кого здесь нет полной колоды. Разочарованный, я отправился в свой номер, прихватив с собой бутылку вина для поднятия настроения. Кто из нас с ней победил, я не помню. Возможно, я отрубился раньше, чем успел ее прикончить, хоть следующим утром она и оказалась совершенно пуста. Невероятно кислая физиономия Зомби после пробуждения и количество поглощенной им воды, наталкивали меня на кое-какие подозрения.


        Следующие пять дней можно было смело вычеркивать из моей жизни. Все это время я почти безвылазно торчал в таверне в ожидании моего наставника. Практически каждый вечер я надирался как вомбат, чем совершенно не горжусь. После этого я обязательно предавался меланхолии, вспоминая, теперь уже чужую для меня, семью. На меня, подогретого алкоголем, это действовало, как саламандра на бочку с маслом. Я тут же отправлялся задирать чужаков. Найдя мишень, я обзывал их, посылал куда подальше и раздавал задания, что в принципе сводилась к одному и тому же действию. Иногда мне везло, и я на следующее утро просыпался в номере "Двуручного окорочка", но однажды мне все же снова пришлось топать обратно из леса в город.
        По окончанию пяти дней Кристоф так и не появился. Ждать его еще, не было никакого смысла. И теперь нужно было решать, что же мне делать дальше.
        Я снова был предоставлен сам себе. Только я был за себя в ответе, и это немного пугало. Передо мной была открыта любая дорога, осталось только набраться смелости пойти ей. Ну, или для начала, хотя бы выбрать куда идти. А я пять дней только и делал, что напивался и лелеял свои обиды. Нужно было срочно что-то менять, иначе это трясина пьянства и саможаления угрожала полностью меня поглотить.
        Чем я могу заняться? Да всем чем угодно! Полезных навыков у меня предостаточно. А где не хватит умения, я возьму старанием. Да и голова, слава Духу Леса, на плечах имеется.
        Можно, к примеру, снова пойти на лесопилку, и устроиться там лесорубом. Но, от чего то, не хочется. От слова "совсем". Нет, не из-за собачьих условий, когда жить приходится в вонючем бараке, а на кухне столько живности, что не понятно кто именно готовит тебе еду, повар или крысы. И не из-за местных работяг, большая часть которых откровенные бандиты и жулье, отрабатывающие свои повинности честным трудом, а остальные - зазнавшиеся профессионалы, которым с новичком даже словом перекинуться зазорно. Хотя и это тоже влияет на мой выбор. Но в большей степени я не хочу возвращаться на лесопилку, из-за того, что уже успел вкусить вольной, полной приключений, жизни с Кристофом. В том мрачном лагере, полном неприветливых мужиков с топорами, я взвою от тоски уже на следующий день.
        Кстати, а почему бы мне не податься в искатели приключений, как я того и желал в первый раз покинув дом? Есть в этом какая-то романтика. Да и потом, это довольно популярное занятие в последнее время. Куда ни глянь, приключенцев, как волков нерезаных, что среди наших, что среди чужаков. У последних, кстати, какой-то бзик на этом деле. Все они, насколько я знаю, исключительно только искателями приключений и являются. Стать учителем в школе, либо заниматься крестьянским хозяйством, им, видимо, не позволяет вера или запрещено по закону.
        Решить куда именно мне отправиться в путь, я еще успею. В крайнем случае, присоединюсь к кому-нибудь каравану или компании, возможно даже чужаков. Может быть, это даже поможет мне лучше понять этих странных разумных. Спустя неделю, после инцидента с семьей, я чуток успокоился и хотел для начала разобраться во всем, прежде чем валить все свои беды на игроков, как любил это делать небезызвестный мне рыцарь.
        Но для начала неплохо было бы подготовиться к путешествию. Не помешает обновить экипировку, давно уже, кстати, пора. Не все же мне бегать в своей рваной рубашке, да и сапоги уже скоро каши начнут просить. А для этого нужны деньги, коих у меня за последние несколько дней заметно поубавилось.
        Заглянув в свой кошелек, я с удивлением и некоторым недоверием обнаружил там всего три неполных золотых монеты. А должно было остаться восемь. Это сколько же я денег спустил на выпивку? Возможно, будучи пьяным, еще и подвергался несколько раз карманной краже. Просто идеальная мишень для подготовки новобранцев воровского цеха.
        Зарекшись больше брать в рот спиртное, я с некоторым облегчением покинул, набившую мне уже оскомину, таверну. Нужно было срочно заработать денег.
        Первым делом, я отправился к своему знакомому старичку, работающему на почте. Тот, как всегда, сидел один в своем огромном кабинете и ковырялся в, только ему понятных, бумажках. Поздоровавшись, я тут же справился о работе, пока этот любитель поговорить не увел диалог в другое русло. Дед долго рассюсюкивать не стал, и выдал мне стандартное задание на разнос писем по всему городу в количестве пяти штук. Естественно, квест у меня не принялся. На что дед нахмурился и спросил, точно ли я желаю получить его задание. Я заявил, что да, и взял его снова. И еще раз. И еще. После десятого раза я решил не рисковать и больше квест не активировать, просто не заводя о нем диалог. Ибо далее дело шло явно к понижению репутации у одного пожилого работника почты. Старика я довел конкретно. Лицо его раскраснелось, а руки потряхивало. Казалось, его так и подмывало вцепиться мне в волосы и оттягать как следует, уча уму-разуму. Проронив несколько прощальных слов, я в темпе выскочил из здания. Да, я конечно здорово рисковал отношениями с этим человеком, но оно того стоило. Вместо положенных пяти писем в моей сумке лежало
пятьдесят. При этом адресатов осталось то же количество что и было. Каждое письмо стоило медяшку, итого, раскидав их все, я получу пол золотого. Мало конечно, но, на мое счастье, старик был не единственным квестодателем в городе с заданиями по типу "сбегай-отнеси". Курсируя по городу и расспрашивая всезнающих прохожих, я обошел всех ближайших любителей рассылки, умножая их задания на десять.
        Спустя пять часов, сбив ноги, но выполнив всю работу, я сидел в открытом кафетерии, жевал пирожок, запивая его соком, и отдыхал. После сегодняшнего марафона мое финансовое положение улучшилось на две с половиной золотых монеты. Почти в два раза, от того количества, что у меня имелось в начале дня. Но для моих планов этого все равно было маловато. Придется задержаться в городе еще на пару дней, чтобы продолжить забеги.
        Мимо прошмыгнула симпатичная официантка, украдкой мне улыбнувшись. Я уставился ей в след, любуясь ладной фигурой. Черноволосая, невысокого роста, с тонкой талией - все как я люблю. Сразу же захотелось спустить, только что заработанное, состояние на нее. Спокойно, Мих, возьми себя в руки. Девушек еще много, а денег мало.
        Пока я носился по городу, изображая из себя мальчика на побегушках, размышлять и строить планы на ближайшее будущее я не перестал. Во-первых, стоит возобновить тренировки, на которые я, дожидаясь рыцаря, благополучно забил. Чтобы быть на равных с любым чужаком, мне нужно постоянно расти. Во-вторых, не помешает заняться и другими усилениями. Например, давно пора определиться с классом. Только, сперва, нужно о нем все хорошенько разузнать. Есть у меня идейка, с какого края к этому лучше всего подступиться. Ну и последнее, перед отъездом нужно будет обязательно заглянуть к родным. Там у меня тоже осталось одно незаконченное дельце.
        Закинув в рот остатки пирожка и запив это все последним глотком сока, я потянулся и, с сожалением, вновь поднялся на натруженные ноги. В моем распоряжении находилась еще практически половина дня, и не стоило ее так бездарно тратить, пусть даже и за пирожками, глазея на симпатичных официанток
        Работать сегодня я больше не планировал, потому как выполнил почти что все задания по рассылке в округе. Можно было, конечно, поискать и другой способ заработка, но я посчитал это нецелесообразным. Больше потрачу времени на поиск работы, чем непосредственно на саму труд. К тому же, я не был уверен, принесет ли мой трюк с повторным принятием квеста больше денег на других видах заданий. Например, если попросит меня какая-нибудь бабулька вскопать ей огород, и я, приняв квест десять раз, выполню это. Получу ли я денег в десять раз больше? Лично я сомневаюсь. Огород то я вскопаю один. И за него хозяйка отсыплет мне монет столько, сколько и собиралась первоначально, по факту проделанной работы. Ну а если вместо одного огорода мне нужно будет вскопать десяток, то это вообще ни какая не хитрость, а наглядный пример поговорки о том, что дурная голова работу себе всегда найдет. Поэтому вторую половину дня я решил выделить сбору информации.
        Как оказалось прохожие не такие уж и всезнающие. Нет, они прекрасно могут сориентировать вас на местности и подсказать, где в округе можно найти нужного человека. Но стоит у них спросить о классах и способах их получения, так все они будут стоять столбом и смотреть на тебя, выпучив глаза, как на идиота. Честное слово, как будто я агитирую их отдать все свое имущество в пользу голодающей и нуждающейся местной власти. Пришлось расспрашивать тех, кто точно в этом что-то понимал.
        На небольшой площади с памятником то ли какому-то человеку на коне, то ли коню с человеком, расположенной недалеко от восточных ворот, всегда отиралось большое количество игроков. Я приметил это еще во время своего первого пребывания в городе. Чужаки там набивались так плотно, словно икра в самке рыболюда, предлагали друг другу какие-то услуги, торговали, объединялись в группы, и, завершив свои дела, спешно покидали толчею, лишь для того чтобы на их место тут же прибывали новые.
        Заглянув на площадь в этот раз, я снова обнаружил большое количество потенциальных информаторов. Но чужаки, к сожалению, не так просты и бескорыстны, как местное население. Придется раскошелиться. Стоя в сторонке, я шарил взглядом поверх голов, отбирая возможных претендентов. Искал я игроков с минимальным уровнем и плохенькой экипировкой, здраво пологая, что с такими будет проще договориться, так как и запросы у них должны быть попроще. Свой выбор я остановил на молодом чумазом гоблине, что бегал от игрока к игроку и попрошайничал у них то ли дать денег взаймы, то ли оружие в аренду, то ли одолжить на пять минут ключ от королевской сокровищницы. Парня все игнорировали или же просто посылали куда подальше, на что он, нисколько не обижаясь, переходил к следующему игроку. И это притом, что гоблин сам был чужаком. Видать, у пришлых не такие уж дружеские отношения между собой.
        Не знаю как по меркам своего племени, но для меня гоблин был совсем коротышкой, едва доставал мне макушкой до пояса. Он был в меру некрасив и довольно лопоух. Его кожа, грязно серого цвета, в тандеме с теми обносками, что служили ему одеждой, создавала очень неряшливый образ. Имя у него было под стать. Звали парня БесДельник, он был пятого уровня, с так и не определившимся до сих пор классом.
        - Эй, гоблин, хочешь заработать? - спросил я коротышку, подойдя к нему поближе. Подслушанным я быть не боялся, рядом стоял тип, который во все горло предлагал услуги носильщика. Да и ни о чем секретном я с игроком говорить не собирался.
        - Да идите вы со своими шуточками. Уши на трофеи не раздаю, и с питомцами за деньги не дерусь. - заявил мне этот чужак писклявым голосом, разворачиваясь ко мне. Но глянув поверх моей головы, осекся. - Ой, вы со мной разговариваете?
        - А ты видишь здесь других гоблинов?
        Парень внимательно посмотрел по сторонам и только после этого отрицательно помотал головой.
        - Значит с тобой.
        - Просто с самого начала игры я первый раз вижу, чтобы ко мне сам подошел непись и предложил квест. - недоверчиво поведал он мне.
        - Будешь обзываться - больше и не увидишь. - мрачно пообещал я.
        - Ой, простите. А что я сказал?
        - Неважно. Ты хочешь заработать или нет? - я начал терять терпение.
        - Конечно. - кивнул он ушастой головой. - Давайте свое задание.
        Ох, парень, ты даже не представляешь, с каким огнем сейчас играешь.
        - Я тебе не задание предлагаю, а сделку.
        - Какую еще сделку?
        - Информацию в обмен на вознаграждение. Слушай, мы так и будем говорить о делах посреди базарной площади? Может быть, отойдем куда-нибудь, где потише?
        - Тут недалеко один сквер есть. Можем туда пройтись.
        - Веди.
        - И кстати, это не базарная площадь, а площадь Святого Франциска.
        Да хоть площадь Нового Йорка, мне по баклажану. Честное слово, я уже жалею, что связался с игроком. Да еще и с таким занудным.
        С трудом выбравшись из вязкой толпы, и пройдя насквозь несколько дворов, мы действительно оказались в маленьком парке. Небольшая аллея, окруженная широколистными разлапистыми кленами, казалась островком истинной природы в этих каменных джунглях. Здесь даже воздух был более свежим и не таким пыльным, как в паре кварталах отсюда. В ветвях старых деревьев поселилось, видимо, не одно семейство различных певчих птиц, что каждое утро, соревнуясь между собой, легко давали фору королевскому духовному оркестру. Вдоль дорожки, расставленные в шахматном порядке, ютились по краям деревянные скамейки, на одну из которых и уронил свой тощий зад лопоухий гоблин.
        - Здесь для вас достаточно тихо? - ехидно полюбопытствовал гоблин.
        - Вполне. Спасибо. - я пропустил его подколки мимо ушей и уселся рядом с ним.
        - Тогда я просто сгораю от нетерпения узнать, чего же вам понадобилось от скромного гоблина.
        - Я же уже говорил - информацию. Мне нужен полный перечень возможных классов с подробным их описанием.
        - Вот это поворот! - глаза гоблина будучи и без того навыкате, стали еще больше. - Очень странное задание.
        - Это не задание. - напомнил я ему.
        - Угу. Выполнить вашу просьбу будет непросто. - стал набивать себе цену серый коротышка. - Нужно будет посетить не одну библиотеку и ... - запнулся БесДельник, видя, как я скептически ухмыляюсь. - А как по-вашему я могу это еще сделать?
        - Глянуть в интернете, например.
        У меня создавалось впечатление, что я веду беседу не с гоблином, а с гаргульей, которая еще не вполне овладела своей трансформацией, и время от времени самопроизвольно превращается в статую. Причем довольно забавную, с отвисшей челюстью и перекошенным от удивления лицом.
        - Это что, чья-то очередная глупая шутка? - оправившись от потрясения, спросил чужак. - Тебя кто-то подговорил? - Гоблин завертел своей непропорционально большой головой, пытаясь рассмотреть среди деревьев своих недоброжелателей.
        - Никто меня не подговаривал. И это не шутка, это сделка. Тебе нужны деньги или нет? - меня уже окончательно утомил этот недоверчивый игрок.
        - Зачем тебе вообще нужна информация такого рода? - коротышка все не унимался.
        - А вот это тебя уже не касается. - отрезал я. - Я плачу тебе не для того, чтобы ты задавал вопросы.
        - Ты мне пока ничего не платишь. - парировал БесДельник.
        - Хм, это уже похоже на деловой разговор. - одобрил я. - Сколько ты хочешь за работу?
        - Эээ, нет. Так дело не пойдет. Ты назови свою цену, а я уже решу, приемлемая она или нет.
        Осторожничает серый пройдоха. Видимо, боится продешевить. Но ведь и я абсолютно не представляю, сколько может стоить подобный труд. Ненавижу попадать в такие ситуации.
        - Допустим, один золотой. - мне не хотелось называть слишком уж маленькую цену, боясь, что придется снова идти на площадь игроков, но увидев жадный блеск в глазах гоблина, я понял, что прилично завысил плату. Да и еж с ним. Завтра, когда все квесты обновятся, смогу заработать еще.
        - Золотой конечно хорошо, но лучше два. - Наглости в коротышке было больше чем веса. Он старательно делал вид, что моя цена его не слишком заинтересовала, но получалось у него не слишком убедительно. Маленькие ручки сами собой потерались в ожидании заветного кругляша.
        - Ну нет, так нет. - я встал со скамейки и направился к выходу из сквера.
        - Стой, ты куда? - пропищал мне вслед БесДельник. - Согласен на полтора.
        Я даже не замедлил шаг.
        - Уговорил. Один золотой и два серебряных. - продолжал кричать мне вдогонку игрок. - Умеешь ты уговаривать.
        Никакой реакции с моей стороны. Я просто продолжал идти.
        - Ладно, все. Согласен на твои условия. - сдался коротышка. - С тобой невозможно вести конструктивный диалог.
        Естественно, ты согласен, пройдоха ушастый. Сумма и так выше той, на которую ты рассчитывал. Это легко можно прочитать в твоих глазах.
        Я, молча, развернулся, и снова приблизившись к нему, уселся рядом.
        - Слышал когда-нибудь о таком понятии, как торговаться? - с укором спросил меня гоблин. - Видимо, нет. Это когда люди, договариваясь между собой, обоюдно идут друг другу на уступки.
        - Ты не человек.
        - А ты - расист. Но это пусть остается на твоей совести. Где там мой золотой? - перевел чужак разговор на приятную для себя тему.
        - Получишь, когда закончишь работу.
        - Эээ, нет. Так не пойдет. Задание ты не даешь, так что сможешь легко меня облапошить.
        - Зачем мне это? Мне нужна информация. А вот ты, если получишь денежки, можешь смыться. Я рисковать не собираюсь.
        - За кого ты меня принимаешь? - сделал обиженное лицо ушастый.
        - За гоблина, пройдоху и попрошайку.
        - Ну, если так ставить вопрос... Но я честный пройдоха. - поднял он вверх указательный палец.
        Да, да, знаю я подобных персонажей. Честный вор, порядочный бандит и неподкупный чиновник. Читал в сказках.
        - К тому же я не дурак, портить отношения с единственным лояльным ко мне в этом городе местным. Ну дай хоть задаток, - продолжил канючить коротышка.
        - Нет. Вот как выполнить работу, так и получишь все деньги разом.
        - Кстати, а в каком виде я должен тебе ее принести? Скинуть в приват ведь не получится, он есть только у игроков.
        - Напишешь на бумаге. - Не знаю, что такое приват и знать не хочу.
        - Вручную что-ли? Это слишком долго и скучно. - скривил лицо гоблин. - Я думал скопировать текст с форума и все.
        - Вот и скопируешь пером и чернилами на бумагу. Писать то ты хоть умеешь?
        - Я что, по-твоему, полный дурак? - обиделся мой собеседник.
        - Хм. - Мама меня учила на риторические вопросы не отвечать.
        - Это пустая трата времени.
        - А у тебя ведь его так мало, у тебя же полная занятость. Напомни ка мне, кем ты работаешь?
        Ответом мне был хмурый гоблинский взгляд.
        - Ничего, - продолжил я. - Сможешь выделить пару часиков от своего попрошайничества на такую бесполезную писанину, за которую тебе, между прочим, заплатят.
        - Мне понадобятся деньги на бумагу и чернила. - угрюмо заявил БесДельник.
        Это я как-то не учел.
        - Сколько?
        - Один золотой. - сделал гоблин совсем уж вялую попытку нажиться на мне.
        - Получишь серебряный. И он будет входить в тот золотой, что я тебе обещал. - ответил я, и продолжил, перебивая уже открывшего было рот оппонента. - А после работы сможешь оставить себе все письменные принадлежности.
        - На кой они мне? - огрызнулся парень.
        - Продашь. То, что писать книжки ты не собираешься, я уже понял.
        Игрок ненадолго замолчал, прикидывая в уме все плюсы и минусы моего предложения.
        - Ладно, согласен. - ответил он мне после небольшой паузы. - Давай деньги и жди меня здесь завтра в это же время.
        Я кивнул и протянул монету, которая тут же исчезла в инвентаре гоблина. Не прощаясь, он спрыгнул с лавки и, смешной походкой, забавно подпрыгивая, как умеют только представители его племени, вышел из парка. Я не стал торопиться, предпочитая посидеть еще некоторое время в тени зеленых великанов и насладиться прохладой приближающегося вечера, чем бежать куда-то сломя голову. Жаль, что времени мало, и долго так не отдохнешь. Дела зовут. До завтрашней встречи с игроком еще нужно многое сделать. Кстати, надеюсь, коротышка владеет всеобщим и не притащит мне завтра листки с гоблинскими каракулями.
        Следующим пунктом моей программы был шопинг, а точнее приценка. Я решил до закрытия прошвырнуться по всем ближайшим лавкам и магазинам с целью подобрать себе оптимальное обмундирование. Идеальным вариантом был бы какой-нибудь простенький и недорогой сет. Но с такими планами я мог смело отправляться туда, куда недавно сам посылал чужаков. Это я понял буквально сразу, посетив первые несколько магазинчиков. Торговцы, со своим вселенским заговором против меня, разошлись уже не на шутку. Снеси вдруг кто-то разом все стены магазинчика, я мог абсолютно не опасаться того, что потолок рухнет мне на голову, потому как его надежно подпирали взлетевшие до него цены. Серьезно. Так взбесившая меня в свое время ценовая политика один к пяти работала и здесь. Только в другую сторону. Если, к примеру, кольчуга на десятый уровень стоила три золотых, то меньше чем за пятнадцать золотых продавец мне даже в глаза не смотрел. И так было везде и абсолютно с любым товаром. Даже сатир Малькольм, самый лояльный ко мне торговец в городе, к которому я заглянул уже в сумерках, не смог меня порадовать. Товар у него был -
откровенный хлам, и тот стоил таких заоблачных денег, что я теперь стал лучше понимать гоблина БесДельника, который ходил в сплошном рванье.
        Так потратив практически весь вечер на бесполезную беготню с примесью разочарования, я остановился к первой попавшейся таверне, и заказав ужин и сняв там комнату, завалился спать.
        На следующее утро я встал очень рано. Сам, причем по собственному желанию. Иногда я сам себе поражаюсь. Но если уже решил продолжать тренировки, то просыпать в первый же день было бы совсем слабодушием. Битых три часа на заднем дворе таверны, я тренировал свои силу и ловкость, делая различные физические упражнения, держа в руках два полных ведра с водой и стараясь, чтобы они не пролились. Как я не хотел, поднять ни одну из характеристик у меня так и не получилось. Ничего, не получил сегодня, получу в другой раз. Главное не останавливаться, как говорил рыцарь.
        Быстро умывшись и позавтракав, я со свежими силами отправился зарабатывать деньги. К обеду я был словно выжатый лимон, но зато мой кошелек потяжелел еще на две с половиной золотые монеты, правда, все медью.
        Боясь опоздать на встречу с игроком, я спешно затолкал в себя пару булок и поспешил в условленное место. Этот фастфуд меня когда-нибудь погубит. Но как оказалось, я вполне мог заказать себе в каком-нибудь ресторане обед на трех персон, неспешно насладиться им и только после этого выдвигаться на рандеву с чужаком. Гоблин безбожно опаздывал. Только когда я просидел на лавочке в парке чуть больше часа и перебрал в уме все возможные варианты его задержки по два раза, он наконец-то соизволил появится. Смешно подпрыгивая на каждом шагу, он почти бежал по дорожке, явно очень торопясь.
        - Фух. - выдохнул серый коротышка, добравшись до моей лавочки.
        - Ты опоздал. - я постарался вложить как можно больше укора в эту фразу.
        - Угу. Немножко. Я знаю. - гоблин все еще не мог отдышаться и говорил рублеными фразами. Видать, неплохо просел по выносливости. - Спасибо, что сказал.
        - Немножко? - слегка повысил я голос. - Да я здесь торчу уже больше часа. Мог уже давно отсюда уйти, и остался бы ты с шишкой еловой и кучей исписанной бумаги.
        - Но ведь не ушел же. - парировал БесДельник. - Значит, нужны тебе эти бумажки. Лучше б ты не ругался, а рассчитался со мной за прекрасно проделанную работу.
        - Ага, сейчас, разбежался. Сперва дай посмотреть, что ты там мне приволок.
        - Пожалуйста, принимай работу. - жестом фокусника высунул гоблин из своей драной сумки пачку бумаг.
        На счастье, лопоухий владел всеобщим. Листов пятнадцать бумаги было исписано мелким почерком с обоих сторон. Не думал я, что этих классов такое большое количество. В описании каждого из них была короткая информация о самом классе и тех бонусах и способностях, что он давал. К каждому описанию даже прилагался небольшой и корявенький рисунок дерева развития. Коротышка действительно постарался.
        - Хм, ладно, неплохо. Подчерк разобрать можно. - я мимоходом проверил все листы на наличие букв. Все было в порядке. Они были заполнены закорючками под завязку. - Ты действительно справился.
        - А ты сомневался? - засиял гоблин как нагрудник Кристофа. - Давай мои денежки.
        - Держи. Все девять серебряных, что я и обещал.
        - Мог бы не быть таким жадиной и округлить до золотого. - скривился игрок.
        - Мог бы, но не буду. - произнес я злорадно. Я просто не смог простить этому мелкому, что он заставил меня столько ждать. - Хотя, могу и докинуть серебряшку. - тут же передумал я, вспомнив вчерашние тщетные побегушки по магазинам. - Если ответишь на один вопрос.
        - Задавай. - тут же согласился БесДельник.
        - Знаешь, где можно купить экипировку не по завышенным в пять раз ценам? - этот проныра вполне мог знать, где приторговуют контрабандой.
        - Что не хватает репы с местными торгашами? - осклабился этот гаденыш. - Забери свое серебро. Сыпь мне полный золотой. Так и быть подскажу тебе одно место.
        Мой кошелек был волшебным предметом. Мало того что он был бездонным как черная дыра, так еще и удобным как старое кресло, продавленное под форму седалища хозяина. Стоило мне засыпать в него сотню медных монеток, как я мог извлечь обратно десять серебряных или одну золотую, в зависимости от надобности. Прямо мини филиал гномьего банка с клерком для размена валюты. Вот бы встретить того мага, что его заколдовал.
        - Ответ на твой вопрос прост, - принялся рассказывать парень, приняв от меня желтый кругляш. - Тебе всего лишь надо покупать не у неписей, а у игроков. С ними репутацию качать не нужно. Аукцион для тебя, конечно, закрыт, но всегда остаются, так называемые, барахолки, или, другими словами, стихийные рынки игроков. Многие ведь качают профы, и продукцию своего труда нужно куда-то девать. Сдавать местным барыгам за гроши - вариант так себе. На аукционе тоже взнос нужно платить. Вот народ и держит лоток на базаре, приторговывая в свободное время, а иногда и занимаясь ремонтом прямо на месте.
        Игрок давал мне очень полезную информацию, при этом даже не задумываясь о том, что я, как местный, не должен ее в принципе воспринимать. Но он болтал, нисколько по этому поводу не переживая. Видимо, серый коротышка сильно соскучился по общению, и его, так сказать, понесло. Я ведь и сам видел, что его собратья-чужаки не особо спешат с ним якшаться.
        Слушая лопоухого, я мотал на ус, понимая через слово, но не перебивая, и не забывая кивать ему в такт.
        - Такие рынки есть в каждом большом городе. - гоблин все продолжал меня просвещать. - В Саммервуде, например, игрокам выделили площадь императора Александра, что в храмовом квартале. Так что если тебе нужно прибарахлиться, и у тебя нет нормальных отношений с торгашами, то тебе прямая дорога на рынок игроков.
        Ну а что, почему бы проверить? Можно даже прямо сейчас. Времени у меня еще было много, весь вечер впереди. Записи о классах изучить я еще успею. Главное, что они у меня теперь есть.
        - Ну что ж, спасибо. - я поднялся с лавочки и кивнул гоблину на прощанье. - Было приятно иметь с тобой дело.
        Ну не то чтобы очень, но вежливость обязывает говорить нечто подобное в таких случаях.
        Я успел пройти половину пути до конца парковой зоны, прежде чем был остановлен писклявым окриком БесДельника.
        - Стой. - окликнул он меня. И когда я развернулся, продолжил, немного смущаясь. - Слушай, а у тебя случайно нет каких-нибудь еще заданий?
        - Сейчас нет. Но если вдруг мне что-нибудь понадобится, я тебя найду. - пообещал я игроку. - Ты ведь обычно на площади Святого Франциска отираешься?
        Гоблин промычал что-то утвердительное, а я, кивнув ему на прощание во второй раз, продолжил свой путь.
        Храмовый квартал находился в одной из центральных областей города, южнее делового центра, где находилась мэрия и центральная городская площадь. Это я узнал от первого же прохожего. В отличие от своего более центрального соседа, который просто кричал роскошью, храмовый квартал выглядел немного запущенней. Не скромнее. Совсем нет. Церковники умели украшать земные дома своих богов. Просто менее ухоженным. Краска на фасадах зданий уже какое-то время не обновлялась, фрески на стенах, изображающие эпические битвы богов, кое-где нуждались в косметическом ремонте, да и символы божеств, выполненные из драгоценных металлов и установленные на крышах храмов, заметно потускнели.
        Площадь императора Александра начиналась от входа в храм богини справедливости Фемеры. Удивительно, но символом этого божества считался атрибут всех аптекарей - весы. Я всегда полагал, что справедливость должно олицетворять что-то более возвышенное, чем подручный инструмент торговца. Но учитывая, что на участке перед храмом устроили игроки, возможно в этом и был какой-то символизм.
        На площади творился форменный балаган, крики зазывал, ругань конкурентов. Да что тут говорить, я даже слышал звонкие удары молота по наковальне, которые эхом разносились по всей площади, испуганно отталкиваясь от ближайших зданий. Кто-то додумался разложить прямо на площади полевую кузню. Вот уж не думаю, что служители Фемеры радовались такому соседству.
        Я неспешно бродил меж торговых рядов, удивляясь изобилию товаров. Чего здесь только не было. Всевозможные зелья и эликсиры, роскошные ювелирные изделия, усиливающие характеристики своего хозяина, свитки с заклинаниями, одежда, и конечно же оружие и броня. Я даже видел одного чудака, который барыжил предметами мебели. Заприметив меня, он попытался продать мне стул, но я, вежливо отказавшись, поспешил дальше. Вообще многие чужаки, увидав меня, навязывали мне свой товар, но я старался не распыляться и следовать своей цели, обращая внимание только на экипировку.
        Один прилавок настолько завладел моим вниманием, что я приблизился рассмотреть его поближе. Уж больно примечательная вывеска красовалась у него наверху. "Все дороги ведут в Римонт", - было написано там. Из-за прилавка возвышался огромный горный орк, с одним торчащим клыком из под верхней губы. Второй был обломан. Руки его могли легко поспорить толщиной с моими ногами. К счастью, его ног из-за прилавка было не видно. Иначе я комплексовал бы еще больше. На лицо орка был нанесен какой-то клановый рисунок или боевой раскрас. Но, несмотря на всю грозность его фигуры, лицо его выражало дружелюбие.
        - Здорово, малой. - обратился он ко мне. - Подлатать что-то надо?
        - А? - прослушал я начало его фразы, залюбовавшись зеленой бицухой. Интересно, а что больше его голова или бицепс?
        - Я говорю: тебе что, ремонт нужен? - повторил игрок.
        - А, нет. - наконец включился я в разговор. - Мне бы обновку прикупить.
        - Ты пришел по адресу, друг. - расплылся в улыбке зеленый гигант. - Что именно тебя интересует?
        - Так сразу и не скажу. Я лучше сам выберу. - и я принялся шарить взглядом и ковыряться в строчке игрока в поисках надписи "предлагаемые товары".
        - Что ты делаешь?- нахмурился орк, спустя несколько секунд напряженного молчания.
        - Пытаюсь найти, где можно посмотреть товары.
        - Я тебе что непись? - хмыкнул чужак. - Подожди, сейчас разверну тебе окно.
        "Игрок ГринПавер открыл вам доступ для просмотра его торгового инвентаря"
        Желаете посмотреть? Да/Нет
        Давай глянем. Если игрок ГринПавер тягает всю эту кучу железа на себе, то я ему жутко завидую. Ему и его показателю силы с полоской выносливости. А еще я хотел бы узнать, где можно достать сумку, в которую помещается такое большое количество предметов. Хотя, если серьезно, то я не думаю, что он носит все это на себе. Скорее всего, он мне просто открыл сундуки, которые стояли в задней части прилавка.
        Товара у орка было действительно много. В основном это были разнообразные части брони. Видимо, орк, как мастер, специализировался именно на ней. Но встречались и другие товары. Я быстро просматривал вещи, вглядываясь в их статы, и откидывая одну за другой. Большинство доспешных элементов были металлическими. Тут были и кольчатые, людские кольчуги; и чешуйчатые, эльфийские; ламеллярные, северные доспехи; и знаменитые закрытые доспехи дварфов. Я же хотел себе что попроще и полегче. На счастье, кожаная броня у чужака тоже встречалась, хоть и в гораздо меньшем количестве. Но сколько я их не перебирал, так и не нашел себе подходящую. Все они требовали уровень больше двадцати.
        - Ну и сколько ты еще будешь ковыряться? - прогрохотал рядом голос орка. - Может, лучше я тебе подскажу?
        - Мне нужно что-то легкое и недорогое, желательно на мой уровень. - решил я довериться профессионалу.
        - Ну вот, сразу бы так и сказал. - окно с товаром перед моими глазами исчезло. Наверное, орк развернул его перед собой. - Сейчас найдем что-нибудь.
        Через три минуты на прилавке уже лежал сет из трех предметов. Это были: кожаная куртка охотника, кожаные штаны охотника и кожаные сапоги охотника. Все вещи были на десятый уровень. Куртка, помимо тридцати единиц брони, добавляла к ловкости носителя еще два пункта. Штаны давали всего десяток к броне и одну единичку все к той же ловкости. Сапоги же не давали ничего. Но в описании к ним было сказано, что если я их на себя одену, то стану двигаться гораздо тише. Отлично. Еще бы понять, зачем мне это, если я почти все время нахожусь посреди шумной гомонящей толпы. Согласен, возможно, для охотника это и полезный набор. Ловкость позволяет лучше обходиться с луком, а благодаря сапогам можно ближе подкрасться к жертве. Но я-то охотником не был, и в ближайшее время не собирался им становиться.
        - Извините, а чего-то более подходящего для меня нет? - на всякий случай поинтересовался я еще раз.
        - Малец. Чем тебе не нравится этот сет? Отличный набор на мой взгляд. - Уверен, тоже самое этот торговец сказал бы мне и о моих нынешних обносках, если бы хотел мне их втюхать.
        - Хотя бы уровнем. Нет ничего на восемнадцатый?
        - К сожалению, нет. - притворно вздохнул игрок. - Но на то ведь я и мастер-бронник, что могу сделать броню на заказ. Правда, стоить она будет гораздо дороже. Все-таки индивидуальная работа.
        - Гриня, кого ты лечишь? Ты ведь еще только подмастерье. - Влез в наш разговор продавец за соседним прилавком. Это был южанин с шарфом на голове по имени ГолубьМира. Он торговал разнообразной алхимией и, не имея ни одного покупателя, откровенно скучал и, от нечего делать, слушал нашу беседу.
        - Голубь, скотина, помолчи. Не мешай общаться с клиентом. - рявкнул он в сторону, а повернувшись ко мне, будто извиняясь, нацепил на лицо дружелюбную улыбку. - Так что, Мих, будешь брать заказ?
        - Пожалуй, нет. - и дело было не только в возможной завышенной цене или неважном качестве. Просто выполнение заказа требует времени. А тратить его в ожидании непонятно какой экипировки мне не хотелось.
        - Тогда кроме сета охотника я тебе больше ничего предложить не могу.
        Да и ладно. Все равно он гораздо лучше имеющихся у меня вещей.
        - Сколько хочешь за него?
        - О, сущие гроши. - оживился игрок. - Всего каких-то семь золотых.
        Хм, как-то у меня не ассоциируется понятие "гроши" со словами "золотые монеты".
        Торговались мы не слишком долго. Я легко сбил цену до пяти золотых, после чего купил у него свою экипировку. Вообще я же мог заплатить и все семь, деньги у меня были, но не захотел слишком уже много переплачивать чужаку. Тем более что в описании вещей общая примерная цена сета была чуть больше четырех с половиной золотых монет.
        Забрав свои вещи, и тут же в них облачившись, я довольный зашагал в таверну. За сегодняшний день у меня получилось разрешить сразу два пункта из списка моих задач. Весьма неплохо, как я считаю.


        - Зомби, может хоть ты мне что-нибудь посоветуешь?
        - Москит. - отрицательно ответил мой питомец.
        Я почему-то так и думал. Как клянчить у меня сладости, так это пожалуйста, мастер убеждения и манипуляции, а как разбираться в сложных терминах чужаков, так ничем помочь не могу. Думай сам, я вообще-то животное.
        Было послеобеденное время. Я на сытое брюхо развалился на кровати, снятой в таверне, комнаты, обложившись со всех сторон листками с гоблинскими каракулями, и пытался выбрать для себя один из множества классов. Получалось у меня откровенно плохо. Такое большое разнообразие давило на меня, мешая сосредоточиться. Почти каждый класс давал какие-то бонусы и способности, которые я был бы не прочь видеть у себя.
        Утро я, как обычно, начал с тренировки. Уделив ей три часа, я, к своему восторгу, сумел поднять показатель скорости на единицу. Довольный как мамонт я отправился на работу. Недаром говорят, что утреннее настроение задает тон на весь день. Уже изученный маршрут я преодолел в рекордные сроки, заработав свои два с половиной золотых. После чего я, в честь хорошего настроения, решил потратиться на нормальный обед, снял номер и закопался в нем с головой в литературу. И вот теперь уже битый час я никак не мог определиться.
        Нет, так дело не пойдет. Придется исходить от противного. Начну с тех классов, которые мне точно не подходят по каким-либо причинам или чем-то не нравятся, и буду их планомерно вычеркивать пока не останется только список из самых лучших, а затем уже буду выбирать.
        Действуя подобным образом, я смог избавиться от не нужной шелухи и сосредоточиться на главном, сумев отделить зерна от плевел. В конечном итоге остались только четыре класса, из которых я и намеревался выбрать один.
        Первый назывался велит. Это был легко экипированный воин, предпочитающий вооружаться копьями, дротиками и легкими щитами. Из вспомогательного оружия у него был короткий меч. Двумя нужными для этого класса характеристиками были скорость и ловкость. Его огромной положительной стороной являлся большой бонус к скорости в целом и к скорости бега в частности. Он позволял бы мне решать большую часть проблем, попросту убежав от них. Также из плюсов была неплохая прибавка к владению копьями и дротиками. Первое мне бы не помешало, а вот второе на клен было не нужно. Я предпочитал метать в противников камни, а не заточенные палки. Минусы тоже имелись. Представители данного класса физически не могли носить никакую броню кроме легкой. Также имелся большой штраф к переносимому весу. Показатель силы в плане переносимости тяжестей резался практически на треть. То есть если бы я, будучи велитом, решил обнести склад, то вынести из него я смог бы на тридцать процентов меньше, чем в случае принадлежности к кому-нибудь другому классу. Кроме этого у велита была совсем никакая сопротивляемость к магии разума.
        В общем, велит - это такой быстрый, но очень хлипкий воин, с трусливым характером, излюбленной тактикой которого являлось - обстрелять врага издалека и смыться.
        Следующим классом в моем списке был Танцующий с веточкой или Ансель'унбрин. Как нетрудно догадаться по названию, изначально класс являлся эльфийским, но мог распространяться и на другие расы, в том числе и человеческую. Представителю такой расы нужно только найти себе учителя, который согласился бы обучить его искусству Ансель'унбрин. Как я узнал в сноске, любезно предоставленной гоблином, по какой-то причине всеми мастерами подобного стиля являются исключительно эльфы. Знаю я, по какой причине. По той, что эльфы высокомерные жлобы, и неохотно делятся своими секретами со всеми, у кого длина ушей не дотягивает до принятых ими стандартов. По той же причине заручиться поддержкой мастера Ансель'унбрин очень сложно. Нужно долго и нудно зарабатывать у эльфа репутацию.
        Но несмотря на эти сложности, класс действительно был хорош и неплохо подходил в моей ситуации. Танцующий с веточкой - это воин вооруженный копьем. Веточкой длинноухии, в присущем им стиле, называли копье средней длины с листовидным наконечником. Подобным копьем рубить и резать даже более удобно, чем колоть, но при случае, проткнуть своего противника тоже вполне можно. Класс давал неприлично большой бонус к владению копьями, а также увеличил возможность нанесения этим оружием критических попаданий и всевозможных увечий. Также небольшой бонус давался к владению другими видами древкового оружия, вроде алебард, глеф или боевых посохов. Если танцующий являлся эльфом, что мне не грозило, ко всему вышеперечисленному добавлялся еще один бонус. У противника повышалась вероятность промахнуться по Ансель'унбрину. Так называемая, эльфийская удача в действии. Показуха чистой воды, как я считаю. Если вы такие удачливые, то почему все игорные дома мира до сих пор еще не обанкротились?
        Минусами класса были штрафы к владению любых одноручных или двуручных видов оружия. К тому же танцующий не мог носить тяжелые виды брони. Последнее, скорее всего, было данью тому, что класс изначально являлся эльфийским. Ни один уважающий себя эльф не натянет на себя тяжелый закрытый панцирный доспех.
        Характеристиками, на которые пологался Ансель'унбрин были ловкость и удача.
        Третий приглянувшийся мне класс тоже придумали эльфы. Видимо, их манера ведения боя очень схожа и с моими предпочтениями. Манера ближнего боя. В дальнем бою эльфы не бросались камешками, они обожали свои однострунные музыкальные инструменты, которые умели играть только одну песню. Песнь смерти. Я имею ввиду луки. Звеня единственной струной, они отправляют в свистящий полет своих деревянных певучих птиц со стальными клювами.
        Впрочем, если подумать, весь этот выбор классов мне больше диктует сложившаяся ситуация, чем личностные предпочтения. Я бы совсем не отказался взять, к примеру, класс ландскнехта - тяжелого людского пехотинца. Стоять одной бронированной горой и разрубать нескольких противников одним взмахом двуручного меча. Но, ни достаточного показателя силы, ни хоть маломальского владения нужным оружием у меня не было. Приходилось исходить из того, что имелось на данный момент.
        Третий класс назывался Деньер'биоль, Что по-человечески означало защитник леса. Необходимыми для него характеристиками были ловкость и сила воли. Описание его было понятно еще по названию. Деньер'биоль - это воин леса. Что-то вроде бушан, только не такой скрипучий. Так как класс был изначально эльфийским, защитник леса также предпочитал вооружаться копьем. У класса был небольшой бонус к владению этим оружием. Были и другие положительные моменты. Например, при передвижении по лесу у персонажа на двадцать процентов повышалась скорость. Но только при пересечении местности, на бой или какие-нибудь другие действия это усиление не распространялось. Так же находясь в лесу у любого персонажа с подобным классом на десять процентов повышалась ловкость, а у персонажа, принадлежащего эльфийской расе, еще и сила воли на пять процентов. И вот этот показатель уже действовал во всех аспектах, и в бою, и при передвижении. Прекрасный класс для тех, кто обитает в лесу. К примеру, все для тех же эльфов. Но вот для меня, если я собрался путешествовать по всему миру, он уже не выглядит таким привлекательным.
        Слабостями класса были слабости леса. Во-первых, большая уязвимость к огню. Другими словами, Деньер'биоль будет воспламеняться даже от проходящих мимо горячих цыпочек. Утрирую, конечно. Помимо прочего, у защитника леса резалась сопротивляемость ко всей стихийной магии. Лес не любит стихию.
        Последний отмеченный мной класс почему-то назывался человеческим именем. Класс Давид в основном подходил для представителей рас небольшого роста. Таких как дварфы, гномы, гоблины, хоббиты, карлики и другие. Он дарил множество бонусов всем тем, кто макушкой не мог достать мне до груди, мне же не давал практически ничего. Не вычеркнул я его только потому, что своим приверженцам Давид предоставлял огромный бонус к владению пращей. В общем-то, оно и понятно. Любым другим оружием дальнего боя маленькие человечки владеют из рук вон плохо. Даже самый маленький лук не очень-то удобно натягивать такими короткими руками, да и ворот арбалета вертеть несподручно. Остается только то, что может дать малышам дополнительное увеличение рычага.
        Еще одним бонусом, который мог распространятся и на меня в том числе, был увеличенный урон по огромным существам, таким как драконы, великаны и иже с ними. Из минусов были большая уязвимость перед дробящим оружием и плохая устойчивость на земле. Говоря иначе, существовал определенный шанс, что противник собьет Давида с ног своей обычной атакой. К тому же Давид имел немного больший шанс банально споткнуться и упасть. Также этот класс исключал ношение тяжелого доспеха.
        И это только в общих чертах. Теперь, когда я отсеял большинство классов, оставив лишь четыре, мне предстояло еще больше углубиться в их описание, изучая дерево развития и предлагаемые способности.
        Еще примерно через час, весь взмокший и слегка отупевший от количества информации, я наконец-то сделал выбор. Взвесив все за и против и очень долго колеблясь, я решил стать защитником леса.
        У велита было несколько путей развития, но все они примерно сводились к одному. Ослабить противника на расстоянии и добить в ближнем бою. В принципе, довольно неплохая тактика, вполне имеющая право на жизнь. Если бы не одно "но". Все бонусы и плюшки дальнего боя у велита относились исключительно к дротикам и метательным копьям. Максимально приближенная прокачка велита только к ближнему бою, тоже не принесла бы своих плодов. Во-первых, такой боец был бы всяко хуже, к примеру, того же танцующего с веточкой. Во-вторых, чтобы получился более-менее сбалансированный велит ближнего боя, нужен был как минимум сорок пятый уровень. Мне, с моим вечно восемнадцатым, оставалось только глотать слюни.
        Ансель'унбрин я отмел из-за его однобокости. Признаюсь, я очень долго сомневался между ним и Деньер'биольем, но все же выбрал второй вариант. Танцующий - непревзойденный воин с копьем. Но и только. Его никак не назовешь бойцом широкого профиля. К тому же более-менее путевого танцующего с веточкой можно было состряпать только на тридцатом уровне.
        Давида я отбросил почти сразу, только углубившись в его развитие. Из него ни при каких обстоятельствах не получился бы идеальный пращник. Максимум, средненький боец дальнего боя, плюс неплохой боец ближнего, правда, исключительно с коротким одноручным оружием, что для меня не очень-то подходило.
        С защитником леса все тоже не было так уж радужно. В общих чертах, это был воин ближнего боя, способный бросить в противника несколько заклинаний, и ведущий за собой одного или нескольких четвероногих друзей. Далее все зависело от выбранного пути развития. Деньер'биоль мог сделать уклон, как и в качество своих боевых навыков, так и магических. Кроме этого, он мог выбрать увеличение количества и усиление своих питомцев. В сносках БесДельника был описан идеально выведенный игроками защитник леса восмидесятого уровня. Копейщик, мало кому уступающий в ближнем бою, замедляющий и сковывающий противников заклинаниями контроля, который водил за собой трех разных питомцев.
        Как оказалось представитель не каждого класса может вообще иметь питомца. А так чтобы сразу трех... Иметь одного питомца могут очень многие. Сюда входят как большинство классов, так и вообще бесклассовые персонажи. Более одного, могут иметь классы, специализирующиеся на животных. Такие как охотник, вожак стаи, псарь, защитник леса и подобные им. Существуют также классы, которым вообще запрещено иметь четвероногих друзей. Это живодеры, берсерки, почему-то пироманты и еще довольно большое количество других.
        Отдельным разделом существуют так называемые маунты или верховые животные. Эти к питомцам не относятся, не могут помогать в бою, и служат только для быстрого передвижения своих хозяев. Поэтому абсолютно все классы помимо возможных питомцев могут еще иметь и маунтов. Но есть и исключения, как например, Габела Кристофа. Эта животинка объединяет в себе оба понятия, являясь и питомцем и маунтом одновременно. Поэтому боевой конь рыцаря может, как помогать в бою, так и просто перевозить большую консервную банку, именующую себя Кристофом. Но зато, кроме нее, другими животными Кристоф владеть не может.
        Так вот, возвращаясь к вопросу о выборе класса. Посчитав, что на своем восемнадцатом уровне, я получу всего только три очка для дерева развития, я стал думать в какую из веток их закинуть. И единственной возможностью получить хоть какую-то отдачу, было забросить все в ветку развития питомцев. Конечно же, я не получал возможность сразу водить зоопарк. Первое очко уходило в усиление питомца. На несколько процентов увеличивались все его характеристики. Второе забирал перк, сокращающий количество времени, нужного для возвращения животного после гибели. Зато третье вложенное очко давало мне возможность заиметь второго питомца. Но только заиметь, водить с собой я по-прежнему мог только одного. Второй в это время находился, как бы, в запасе, пребывая не в этом мире. Зато я мог менять их по своему усмотрению, в зависимости от потребности или сложившейся ситуации.
        Согласен, я получал не ахти как много, но это все равно было больше, чем я приобрел бы за те же очки, пожертвовав их в любую другую ветку развития, любого из четырех выбранных мною классов.
        Наконец определившись, я устало откинулся на кровати. Вечер уже наступил, но до темноты еще оставалось пару светлых часов. Прожигать их внизу, наблюдая за карточным столом или объедаясь обильным ужином, я не хотел. Встав с кровати и встряхнувшись как мокрый пес, я собрал все раскиданные бумаги, сложил их на столе и вышел из комнаты. Покинув таверну, я направился на площадь святого Франциска, в надежде отыскать там гоблина. Теперь, когда я понимал, чего хочу, мне нужно было знать, как этого достичь. Другими словами, мне снова нужна была информация.


        К сожалению, БесДельника я так и не нашел. Ни в этот день, ни на следующий. Наверное, гоблин отправился попрошайничать в другие места, оккупированные игроками, надоев здешним до икоты. В принципе, проблемой для меня это не являлось. Целая площадь Святого Франциска была полна информаторов. Приходи, да покупай.
        Но на этот раз справочная игроков мне сильно не помогла. Чужаки рассказывали мне только то, о чем я и сам про себя догадывался. Основной способ получить класс - это найти мастера, который может научить им овладеть. Была еще возможность заиметь класс, выполнив определенный квест. Правда, какое задание нужно сделать, чтобы стать защитником леса, никто не знал. Когда же я спрашивал про учителей, все, не сговариваясь, посылали меня к эльфам. Как будто я сам не знал, что это эльфийский класс. И все, больше никакой конкретики. Где именно у эльфов искать такого учителя, никто не имел ни малейшего понятия. Не буду же я в поисках него рыть носом все государство длинноухих.
        Потратив в пустую всю вторую половину следующего дня, я расстроился и, перед тем как идти в таверну спать, решил немного отвлечься.
        На улице уже смеркалось. По тротуарам давно бродил фонарщик, останавливаясь возле каждого уличного фонаря, чтобы вдохнуть в него искру света. Горожане стали меньше попадаться на глаза, стараясь побыстрее спрятаться от темноты в своем маленьком мире под названием дом. И только чужакам темное время суток было по фонарю, да простит меня фонарщик. Казалось, на площади их стало еще больше, хотя мне трудно было поверить, что такое возможно физически. Над толпой вились в большом количестве светлячки и магические светящиеся шары. Несмотря на их количество, освещение оставалось скудным, люди и нелюди отбрасывали друг на друга гротескные тени, и создавалось впечатление, что вся эта толпа собралась по какому-то, совсем не доброму поводу.
        Несмотря на поздний час я решил прогуляться. Свернув в знакомый переулок, уже через пять минут я вышагивал по аллее. А вдоль дорожки, как на параде, стоял почетный караул из кленов. Отыскав ближайшую лавочку, я уселся на нее и стал размышлять, вдыхая свежий ночной воздух парка. Задержаться мыслями на чем-то обыденным не получилось, и уже через несколько минут, я, глядя на небо в просвет между деревьями, гадал над загадками вселенной.
        Не знаю, сколько прошло времени, я слегка затерялся в своих фантазиях, но когда я от них очнулся, вокруг уже окончательно успела опуститься ночь. Фонари в парке не предусматривались. Было настолько темно, что я с трудом различал силуэт собственной ладони, выставленной у меня перед лицом. Легкий шелест листвы из умиротворяющего звука как-то неожиданно превратился в настораживающий. Стало довольно жутко. Учитывая еще и тот факт, что из мира грез в себя меня привел голос, раздавшийся от соседней лавочки.
        - Прекрасная ночь, не находите? - прозвучавший в тишине зычный бас был для меня словно раскат грома.
        От неожиданности я сильно вздрогнул, случайно сбросив с плеча задремавшего питомца. Через секунду с земли донеслись грязные ругательства. Зомби на все лады обзывал меня москитом. Но мне было не до его обид.
        - Кто... Кто здесь? - мой голос тоже прозвучал глухо, но только лишь по той причине, что мое горло тисками сдавил страх.
        - Ой, простите. Не хотел вас пугать. - ответил этот неизвестный.
        Не хочешь меня пугать - говори фальцетом. Ну или хотя бы обычным голосом, не таким низким и угрожающим.
        - Я всего-то и хотел, поделиться своими впечатлениями. - продолжил он. - Обычно в это время я сижу здесь в одиночестве, поэтому и обрадовался возможной компании.
        Голос моего собеседника идеально бы подошел для какого-нибудь разъяренного людоеда, поэтому находиться в его компании я мечтал в последнюю очередь. Учитывая тот момент, что я никак не мог разглядеть даже его силуэт, осторожность моя была вполне оправданной.
        - Так что скажите? - не отставал от меня незнакомец.
        - А? - не понял я.
        - Я говорю: прекрасная ночь, не правда ли?
        - Ааа. Да, просто замечательная.
        - Вот и я о том же. - обрадовался собеседник, абсолютно не заметивший моего сарказма. - Иногда полезно посидеть на открытом воздухе, глядя на звезды, и ни о чем не думать.
        Нет, серьезно, его голос был настолько грубым, что им легко можно было дробить камни.
        - Вы не возражаете, если я к вам подсяду? - вдруг поинтересовался незнакомец. - Немного неудобно вести диалог, сидя в трех метрах друг от друга.
        - Эээ. - горло першило, и голос мой все еще сипел. Скажи "нет", Мих. Скажи, что возражаешь.
        - Ну и отлично. - не дождавшись ответа, собеседник встал и направился в мою сторону.
        Я наконец-то смог различить его силуэт в тусклом свете звезд и одной луны, с трудом пробивающегося сквозь кроны деревьев. Зря я это сделал. По моим впечатлениям на меня шел нособивень. Второй раз за неполные пять минут я чуть не оконфузился.
        Силуэт сместился куда-то влево, и рядом жалобно заскрипела лавочка.
        - Так-то лучше. - прогрохотал он мне прямо в ухо. Я тут же стал с грустью вспоминать те времена, когда между нами было три метра.
        - Вы...Вы кто такой? - в какой-то момент я все же смог справиться с собственной глоткой.
        - Я? ПантаГруэль. - прогрохотал незнакомец, будто бы это все объясняло. - Точно, я ведь все время забываю, что не все имеют ночное зрение. Подождите, сейчас я подсвечу.
        Мой собеседник пробурчал что-то невнятное себе под нос, и над нашими головами набух и стал разгораться светящийся мыльный пузырь. Я наконец-то смог заглянуть в лицо своему собеседнику. Первым порывом было вскочить на ноги и дать деру. Но тут меня ждало предательство. Ноги перестали меня слушаться и попросту обмякли. Все что я мог, это сидеть, откинувшись на спинку лавочки, с открытым ртом, пялиться на рожу сидящего рядом пещерного тролля.
        - Добрый вечер. - сверкнул благожелательной улыбкой серый гигант, и протянул мне для рукопожатия свою лапищу. - Меня зовут ПантаГруэль. Рад познакомиться.
        От стресса я начал икать. Секунд пятнадцать я в ступоре таращился на ладонь, которая мне в детстве своей шириной могла бы легко заменять одеяло. Очнулся я от того, что кто-то мелкий, ярко-зеленый и жутко недовольный карабкался по мне обратно на плечо.
        - Здра... сте. - промолвил я, аккуратно обхватив один из его пальцев. Все, что поместилось в мою скромную ладошку.
        В голове бестолковыми пчелами роилась куча вопросов. Как ЭТО могло оказаться в центре людского города? Стражники вообще страх потеряли и пропускают кого угодно, лишь бы только им платили входной налог? Какие кулинарные предпочтения имеет данный индивид? И всегда ли он так и вежлив с едой? Но задал я отчего-то совершенно другой вопрос:
        - У пещерных троллей есть ночное зрение?
        - Да, молодой человек. На то они и пещерные, что постоянно в темных подземных коридорах сидят. Но, если честно, зрение довольно слабенькое. Лишь немного разгоняет сумрак, делая его более серым. - его вежливый тон и манера держаться абсолютно не вязались с его свирепой внешностью и громовым голосом, создавая у меня в голове жуткий диссонанс. - Слушайте, юноша. Хватит уже меня бояться. Я тролль абсолютно цивилизованный, можете быть уверены.
        Цивилизованность еще ни о чем не говорит. Рассказывала мне как-то маман про древние цивилизации. Так вот, они там совершенно не гнушались совершать человеческие жертвоприношения.
        Но если серьезно, первый шок у меня уже прошел. Не видя со стороны своего собеседника никаких злых намерений, я стал понемногу расслабляться.
        - Я постараюсь. - неуверенно заверил я тролля.
        - Вот и отлично. - улыбнулся он. - А то знаете, как напрягает, когда все местные шарахаются от меня во все стороны? Только с игроками и можно нормально поговорить. Но с ними мне неинтересно. Они же почти все молодые. Все спешат куда-то.
        - Вы совсем не выглядите старым. - польстил я своему собеседнику.
        - Ну, это здесь. Там-то я уже пенсионер. - неопределенно махнул он рукой себе за спину.
        Мы немного помолчали, думая каждый о своем.
        - Могу я задать вопрос? - первым нарушил я молчание, и после кивка своего оппонента продолжил. - Что вы все таки делали здесь в такой поздний час?
        - В парке? Так я частенько сюда захожу перед сном. Люблю подышать свежестью, перед тем как возвращаться в свою тесную затхлую квартиру и старое скрипучее тело. В моем городе нет таких парков. Те деревья, что еще остались среди бетона выглядят вялыми и жалкими. Там. - тролль опять сделал этот неопределенный жест рукой. - Я когда первый раз попал в этот мир, был поражен вашей природой. На тот момент я еще работал преподавателем в институте. Вел занятия по литературе. И мне было невдомек, как некоторые студенты променивают целые миры, которые нам дарят книги, на какую-то игру. Я даже решился сам в нее зайти. Но не для того чтобы играть, а чтобы преследовать там злостных прогульщиков и двоечников. Когда же я сам попал сюда, то понял, что мои студенты, как я в свое время с книгами, тоже обрели здесь еще один мир.
        Серый гигант открыто рассказывал мне о себе и своем мире, абсолютно не стесняясь того факта, что я был местным. Я слушал, открыв рот и совсем забыв о том, что сижу рядом с одним из тех существ, кого опасаются и даже боятся все остальные расы без исключения.
        За беседой на лавочке мы с ним просидели не меньше двух часов. Старик в теле тролля рассказывал мне всевозможные историю из своей жизни, я, к своему удивлению, тоже не остался в долгу и разговорился. Конечно о своих стычках с другими игроками я молчал, но зато поведал ему о последних приключениях и проблемах в поисках класса.
        Когда, казалось бы, все темы разговоров были уже исчерпаны, Пант, тролль попросил называть его именно так, внезапно спохватился, сокрушаясь столь позднему времени.
        - Как время-то убежало. - совсем по-стариковски покачал он головой. - За приятной беседой и не замечаешь. Извини, Мих, но мне пора. Все-таки в моем возрасте сбивать режим - себе дороже. Я покумекаю, как можно помочь в твоем вопросе. Оставь мне свой адрес, будь добр. Может быть, я что-нибудь и придумаю.
        Я назвал ему таверну, в которой обитал последнее время. Тролль кивнул, и попрощавшись со мной, растаял в воздухе, заставил вздрогнуть меня, еж знает какой раз, за этот жеваный вечер. Просто взял и исчез. Только что был, и уже нету. Волшебство не иначе.
        Возможно, я бы дольше изумлялся этому чуду, но вместе с пропажей игрока, пропал и свет, вызванный им. Снова стало темно и страшно. Я больше не захотел испытывать судьбу и в темпе направился к выходу из парка. На освещенных улицах стало немного спокойней, но скорости я так и не сбавил. Мало ли кого еще можно встретить в ночном городе. Слава Духу Леса, до ночлега я добрался без происшествий. Уже юркнув в постель, я подумал: а как собственно тролль, от которого по его же словам шугаются все местные, сможет помочь мне с поиском нужной информации?


        Проснувшись следующим утром, я решил, что события прошлой ночи мне приснились. Вежливый, дружелюбный тролль, ага, как же. Но Зомби в своей односложной манере заверил меня, что все это мне не почудилось. Размышляя над вчерашними странностями, я отправился во внутренний двор таверны на утреннюю зарядку.
        Потратив первую половину дня на уже почти традиционную курьерскую доставку, я неожиданно заработал не только деньги, но и новое достижение. Рядом с одиноким "Соней", ютившимся в полупустой графе, появилось еще одна запись.
        "Мальчик на побегушках"
        Вы доставили более тысячи посланий
        Ваша скорость передвижения увеличена на 5%
        Неожиданно, но от этого не менее приятно. Как говорил Кристоф - любая единичка может пригодиться в бою.
        В таверну я возвращался в приподнятом настроении, но, не дойдя пару кварталов, насторожился. С улицы вдруг резко пропали люди, а те немногочисленные прохожие, что еще оставались, спешно пытались покинуть тот район, куда я собственно углублялся. Миновав еще пару домов, я понял, в чем дело.
        Возле того трактира, где я остановился прямо на тротуаре сидел тролль. Оперевшись могучей спиной на стену таверны, он вытянул свои ноги на всю длину, так что они легко доставали до проезжей части. Завидев меня, он шумно засопел и стал подниматься с каменного покрытия.
        - Ну наконец-то, молодой человек. - зашумел он. - Сколько можно ждать? Я уже подумывал уходить. Вы же мне говорили, что проживаете в этой таверне. А сами где-то бродите.
        - Проживаю - да, безвылазно торчу в ней - нет. - ответил я, подходя ближе. - Добрый день, Пант. Что вы тут делаете?
        - Вас ожидаю, юноша, что же еще? В таверне ждать мне не разрешили, так что пришлось просиживать штаны прямо здесь.
        - Очень жаль это слышать. - Понятное дело, что не разрешили. Хозяева пока не планировали менять еще в общем-то крепкую мебель. - Но я имел в виду немного другое. Зачем именно я вам понадобился?
        - Хочу свести вас кое с кем, юноша. - глухо заворчал гигант. - Я ведь говорил, что попытаюсь помочь. Есть у меня одна знакомая, которая не раз бывала у эльфов и многих там знает. Возможно, она поможет вам найти и вашего мастера.
        - Ух ты. Это ведь замечательно, Пант. - обрадовался я. - Как я могу вас отблагодарить?
        - Ааа, пустое. - отмахнулся он. - Мне, старику, приятно оказывать своим знакомым мелкие услуги. Но хочу предупредить. Я могу вас только свести, гарантировать, что девушка согласится оказать вам помощь, я не могу. Очень уж она своенравная натура. Скорее всего, она точно запросит что-нибудь в замен. Ладно, идем уже. Мы и так порядком опаздываем. Эта непоседа, не дождавшись нас, уже вполне могла куда-нибудь упорхнуть.
        То, что проводник захочет что-то за свои услуги, это понятно. Любая работа должна оплачиваться. На этот счет я не переживал, ведь деньги у меня были. Сомнения меня посещали по поводу личности самого проводника. Ну с кем меня может познакомить тролль? Явно же не с эльфийской принцессой. По словам Панта, девушка уже не раз бывала в эльфийских лесах. Надеюсь, это не какая-нибудь орчиха, которая навещала окрестности остроухих, с целью старого доброго налета, или же за разбой отсидела у эльфов пару сроков в плену. Ладно, чего гадать, приду на место - сам увижу.
        К слову, шли мы до этого самого места довольно долго, более получаса. Тролль вел меня в основном какими-то закоулками и пустыми улочками. Хотя и там, где мы выходили на более людные улицы, они тут же превращались в безлюдные. Люди и нелюди спешно освобождали нам тротуар, переходя на другую сторону дороги, и уже оттуда с подозрением провожали нас взглядами. Я от этого чувствовал себя немного не в своей тарелке. Надеюсь, мне не порежут репутацию с городом из-за Панта.
        Местом назначения оказался еще один трактир, расположенной в трущобах бедной части города. Несмотря на окружающую обстановку, сам трактир казался более-менее приличным. Крепкое каменное двухэтажное здание с большим и широким входом, куда даже мой провожатый мог войти, не сильно сгибаясь и сутулясь. Я юркнул внутрь вслед за ним.
        Внутри все оказалось тоже вполне цивильно. Простая деревянная, но крепкая и добротная мебель, улыбчивые официантки, и многоголосый гомон неспешных дружеских бесед. Ни гобеленов, ни картин на стенах не было. Они сами были холстом, где какой-то художник изобразил несколько больших сражений во всех подробностях. Одна из битв была особенно кровавой. Не знаю, кто как, а я бы точно не хотел принимать пищу за одним из столиков, стоящим возле той стены. Аппетит бы попортил на раз.
        Впрочем, такой аскетизм и боевой настрой трактира мне стал понятен, как только я взглянул на местный персонал. За барной стойкой стоял огромный и пузатый огр. На нем поверх одежды был накинут фартук, а с плеча свисала длинная тряпка - обязательный атрибут любого бармена. Между столиков бегали две молоденькие орчихи, разнося еду и даря всем свои клыкастые улыбки. Среди основного контингента заведения тоже преобладал зеленый цвет кожи различных оттенков. Мой питомец сюда хорошо вписывался, чего не скажешь обо мне.
        Зайдя внутрь, мой провожатый даже не стал останавливаться, чтобы осмотреться. Он на ходу махнул рукой трактирщику, и стал углубляться в зал, направляясь к одному из столиков. Я старался от него не отставать. Отыскав нужный, Пант уселся за него, сделав мне знак рукой присаживаться рядом. Я плюхнулся на стул и стал рассматривать ожидавшую нас в девушку.
        Опасения мои не подтвердились, к оркской расе она не принадлежала, как и к другим зеленокожим. Кожа ее отдавала оливковым оттенком того загара, который можно получить только в южных морских странах. Знакомая тролля оказалась лавайкой. Даже в сидячем положении было видно, что она невысокого роста. Каштановые волосы были убраны в простую, но красивую прическу. На миловидном скуластом лице, двумя синими сапфирами выделялись чуть раскосые глаза. А ее нежно-розовые губы кривились, все то время пока девушка изучала меня.
        - Е-мое, Виктор Сергеевич. - с упреком перевела она взгляд на Панта. - Кого вы мне привели? Восемнадцатый уровень! Да если бы я знала, то даже свое время не стала бы тратить.
        - Сколько раз тебе говорить, Лена? Цифры не главное. - шумно вздохнул тролль. - Учись смотреть глубже. Мих - очень интересный, и тебе он понравится. Тебе только и надо, что узнать его получше.
        - Да будь он хоть трижды женским идеалом с богатым внутренним миром. Он восемнадцатый. А это значит, придется тащиться с ним через нубские территории, чтобы, не дай Бог, его не грохнули высокоуровневые мобы. А я нянькой не нанималась.
        Учитывая, что девушка уже вовсю копалась в моих данных, а Пант официально представлять нас не собирался, я тоже решил наплевать на хорошие манеры и посмотреть с кем имею дело.
        "СойкаМухоловка, лавайка, бард, 47 уровень"
        Да, определенно большая девочка. Правда, в вопросе цифр я был с троллем солидарен. Мне уже не раз доводилось отправлять на перерождение чужаков на десяток уровней старших, чем я. Только своим собеседникам я об этом не скажу. Нечего игрокам знать то, что я убивал других игроков.
        - Уверен, Мих сможет за себя постоять, и ничего плохого с ним не случится. - продолжал уговаривать девушку тролль. - Ты же сама жаловалась мне, что хочешь больше путешествовать. Вот и смотри на это, не как на потерю времени, а как на маленькое приключение.
        - Вы знаете, о каких приключениях я говорила, Виктор Сергеевич. - яростно блеснула глазами Сойка. - Сходить с большим отрядом в дальний рейд на неизведанные территории, или отправиться на поиски какого-нибудь артефакта. Но точно не вести за ручку к эльфам малька-непися. К тому же, я была у них уже три раза, они там все чопорные и скучные.
        - Лена, это моя личная просьба. - стал пускать в ход последние аргументы старый хитрец.
        - Нет, - возразила лавайка. - Вы попросили меня встретиться с Михом, и я вашу просьбу исполнила, а вести его или нет решать уже мне.
        Кажется, девушка настроена весьма враждебно и попросту послать меня куда подальше ей мешает только присутствие уважаемого ею тролля. Что весьма печально. Пока она единственный вариант получить приглянувшийся мне класс. Пора брать дело в свои руки.
        - Все это конечно прекрасно. - скучающим тоном начал я. - Но я пока так и не услышал, что именно может предложить мне эта юная особа.
        - В смысле? - недовольно спросила Сойка. Пант же просто с интересом смотрел на меня.
        - Ты представишь меня прямо перед очи мастера Деньер'биоля? Или же просто доведешь до границы эльфийского государства? Типа, дальше разбирайся сам. Потому как второй вариант я могу выполнять и сам, без чьей либо помощи. Мне только надо будет узнать у любого прохожего нужное направление.
        - Я не знаю мастера. - нехотя ответила мне бард. - Но только потому, что до этого он мне был без надобности. Стоит нам добраться до эльфов, и я все узнаю. У меня весьма высокая репутация среди них. Ой, - артистично округлила она свои ярко-синие глаза. - Я ведь совсем забыла, что везти тебя я никуда не собираюсь.
        - Сколько ты хочешь за свою работу? - напрямик спросила я. - Могу предложить неплохие деньги.
        Девушка расхохоталась, как будто я сказал действительно смешную шутку.
        - А сколько для тебя большие деньги? - спросила она. - Когда я была двадцатой, десять золотых были для меня приличной суммой, сейчас же и сотня - мелочь. Тем более теперь, когда я могу выступать во многих лучших трактирах города.
        Да вы - девушка балованная. Услышь мой отец подобную фразу, что сотня золотых - это мелочь, схватился бы за сердце. А потом за топор.
        - Возможно, есть другие варианты оплаты. - стал крутиться я. - Услуга за услугу, к примеру, или какая-нибудь вещь?
        - А он действительно интересный. - ответила не мне, а Панту Сойка. - Нет, услуга мне от тебя не нужна. Но, допустим, если б мне действительно была нужна какая-нибудь вещь, чтобы ты мне принес?
        - Будет проще, если ты прямо назовешь мне то, что тебе нужно.
        - Ну, - лавайка хитро улыбнулась. - Есть три подобных артефакта. Флейта божества сатир, лира принцессы Изабель и поющая раковина со дна Лавайского моря. Если притащишь мне одну из этих вещей, то я, так и быть, отведу тебя к эльфам и узнаю у них для тебя имя мастера нужного тебе класса.
        Похоже, девушка абсолютно не верила в мои способности добыть ей перечисленные предметы. И упомянула их просто, чтобы позабавиться надо мной. Я решил простить ей это пренебрежение. Пока.
        - Где находятся эти вещи, ты, конечно же, не знаешь? - с небольшой долей сарказма спросил я.
        - Почему же? - еще шире улыбнулась Сойка. - Где находится флейта, я и вправду не знаю. О ней ходят только слухи. А вот про остальные я очень даже в курсе. Поющая раковина принадлежит супруге короля Августа третьего, и хранится в главном замке Первого королевства. А лиру принцессы Изабель охраняет в своем подземелье дракон Фаертрот Чернокрылый.
        Договорив, девушка с интересом уставилась на меня. В ее синих глазах плясали бесенята. Любопытно ей, видите ли, как я буду изворачиваться. Но сразу отказываться я не спешил. Несмотря на всю казавшуюся невозможность добычи чего либо из перечисленного, шанс у меня еще оставался. Появилась у меня кое-какая идея.
        Флейту я не найду, и даже пытаться искать не буду. Вряд ли единственный знакомый мне сатир знает, а тем более поведает мне об этом. Как бы я не старался, отношения у нас с ним сугубо нейтральные.
        Добыть поющую раковину для меня возможно, разве что, только кражей. Чтобы выкупить подобную драгоценность, мне, как минимум, нужно будет продать правителю первого королевства свое родное, шестое. А им я, к сожалению, не владею. Так что раковина мне тоже не светит. Красть артефакт я не буду. Не из-за того что идейный, а потому что не умею. Попросту нет такого навыка. Да, и если честно, не хочется, чтобы он был. Все-таки мама воспитывала меня правильно.
        Оставалась только лира. Когда сойка упомянула подземелье дракона, мне сразу вспомнилось другое. Подземелье бушан. Там, перед входом в него, я каким-то образом мог выбрать статус своего посещения. Враждебный или нейтральный. Если подземелье дракона действует по тому же принципу, то раздобыть лиру принцессы Изабель для меня не составит особого труда. Конечно, в этом плане было много "если" да "кабы", но другого у меня не было. Сработает ли он, я смогу узнать только перед входом в само подземелье.
        - Договорились. - протянул я руку девушке для рукопожатия. - Если я принесу тебе один из перечисленных предметов, то ты отведешь меня к эльфам и узнаешь у них имя мастера защитника леса.
        Лавайка, не ожидая подобного поворота, выпучила синие глаза. На автомате мягко взяв мою кисть, она в удивлении воззрилась на сидящего рядом и ухмыляющийся во весь рот тролля. Тот в ответ ей подмигнул.
        - У меня только один вопрос. - после обмена рукопожатием продолжил я. - Где находится это ваше подземелье дракона Фаертрота Чернокрылого?


        В той таверне мы просидели до самой поздней ночи. Когда девушка увидела для себя возможную прибыль, она наконец перестала куда-либо спешить. Не то чтобы она тут же поверила в мою способность принести ей нужный артефакт, но возможными плодами нашего сотрудничества заинтересовалась.
        После того как наш с ней разговор стал деловым и для нее в том числе, девушка откинувшись на спинку, какое-то время внимательнейшим образом изучала меня, а затем вдруг попеняла троллю за опоздание.
        - Вообще-то, Пант, нехорошо заставлять девушку ждать. Мне пришлось просидеть, скучая, за этим столиком в ожидании вас двадцать пять минут. - молвила она. - Надо бы это как-то компенсировать.
        Лавайка явно напрашивалась на угощение. Притом, что недавно сама хвасталась своими огромными заработками.
        - А что я то? - сразу стал отмазываться серый гигант. - Я и сам прождал Миха полтора часа, сидя на тротуаре. - И он недвусмысленно посмотрел на меня.
        Понятно.
        - Официант. - сокрушенно позвал я. - Мы хотим сделать заказ.
        В мгновение ока к нашему столику пронеслось что-то зеленое и фигуристое. Слегка наклонившись надо мной и предоставив мне таким образом великолепный вид на свое декольте, официантка мило улыбнулась. То есть, это ей показалось, что мило. На деле же это был свирепый оскал. Очень сложно показывать дружелюбие, когда из-под губы у тебя торчат трехсантиметровые клыки. Я даже слегка отпрянул. От ее улыбки, а не для того чтобы получше рассмотреть декольте. Хотя, одно другому не мешает.
        - Чего желаете? - орчиха скалилась так сильно, что я стал подозревать за ней желание меня покусать. Серьезно, наши волки, перед тем как меня погрызть почти так же мне улыбались.
        - Меню, пожалуйста. - я старался выглядеть невозмутимо.
        - А мне меню не нужно. - беззаботно отозвалась Сойка со своего края стола. - Принесите мне голубую лагуну.
        - Королевский флакон. - в тон ей сделал свой заказ тролль, и, глянув на меня, продолжил - Всегда любил этот сорт.
        Ради любопытства я пробежал глазами по врученному мне официанткой листку, разыскивая озвученные позиции. Макака на гиббоне! Теперь уже у меня появилось желание покусать официантку. Один золотой за бокал королевского флакона! Этот напиток что, Его Величество лично разливал?
        Мне стоило больших усилий сдержаться и не возмущаться на этот счет. Скорее всего, парочка попросту проверяет меня подобным образом. Если я начну мелочиться, то вполне возможно, что они не захотят иметь со мной дело.
        - А мне травяной чай с лимоном. - назвал я самый дешевый из имеющихся напитков. Самым дешевым он был в списке, так-то он стоил целый серебряный. Интересно, что за травку они собирают в чай, который стоит, как нормальный ужин в "Синем гноме".
        - С вас два золотых и два серебряных. - промурлыкала мне официантка.
        Я со вздохом выложил на стол почти все деньги, что заработал сегодня за четыре с лишним часа беготни. Секунда, и девушка исчезла в зеленом вихре. На столе, к сожалению, тоже ничего не осталось.
        - Значит, ты уверен, что сможешь вынести лиру из подземелья? Но при этом даже не знаешь, где само подземелье находится? - обратилась ко мне лавайка, после того как официантка принесла нам наши напитки и снова убежала на спринте к другим столикам.
        Она задумчиво пила через трубочку странно стилизованный коктейль голубого цвета, с плавающей в нем мини пальмой. Рядом со мной, мурлыча от удовольствия как кот, мелкими глотками хлебал свой напиток Пант. Я же с подозрением принюхивался к своей чашке. Никакого тонкого травяного букета не было и в помине. Обычный липовый чай с одиноко плавающим в нем ломтиком лимона. Моя мама заваривала чай куда лучше и совершенно бесплатно.
        - Ну, на сто процентов я не уверен. Но существует неплохой шанс того, что у меня все получится. - ответил я барду, пригубив из чашки.
        - И как же ты это провернешь? - невинно поинтересовалась она.
        - Это вам уже знать не обязательно. - выкладывать все свои карты перед чужаками я не собирался. Кристоф, вместе с воинской наукой, неплохо вбил в меня еще и подозрительность к игрокам.
        - Ладно, - ничуть не обиделась девушка. - Но ты должен знать, что вечно я тебя ждать не собираюсь. Если не справишься за неделю, то я уеду из города.
        - Откуда такая спешка, Сойка? - поинтересовался тролль.
        - Ты ведь и сам знаешь, Пант. Меня уже достало петь в трактирах и вести рыцарские турниры, словно я какая-то тамада. - прорычала лавайка. - Если этот шустряк не явится ко мне через неделю с артефактом, то я присоединюсь к первому попавшемуся бродячему балагану, и отчалю с ними путешествовать по миру.
        - Хм. - коротко прокомментировал это заявление гигант.
        - Тогда, может быть, не будем терять время, и вы поведаете мне, где все-таки находится подземелье? - предложил я.
        Оставшуюся часть вечера мои собеседники потратили на то, что рассказывали мне все известные им факты и слухи о подземелье дракона. Я слушал и мотал на ус.
        К сожалению, дорога к нему обещала быть не близкой. Нужное мне подземелье находилось в соседнем, третьем королевстве. В принципе, верховой путник смог бы управиться на дорогу туда и обратно за четыре дня. Но пешему такой подвиг был не под силу даже за неделю. И это не учитывая то время, что нужно будет потратить на прохождение самого подземелья.
        Когда я указал на эту неприятность своим оппонентам, они и ухом не повели, считая это мелочью, недостойной упоминания. Просто посоветовали прикупить мне пару свитков телепортации для такого случая, и замяли тему. Интересно, за кого они меня принимают? Я им что, гномий сейф на ножках? Подобные свитки стоят денег, и немалых.
        Затем тролль с лавайкой стали рассказывать мне о всех существах, населяющих подземелье, миньонах дракона, и о их способностях. Эту информацию я уже слушал вполуха. Если мой план удастся, то она мне не пригодится. А если нет, то тем более. Я не смогу пересечь и первый коридор.
        Когда за окном совсем стемнело, а мои рассказчики стали излагать свои домыслы уже по второму кругу, я, вежливо попрощавшись, покинул трактир. Уходя, я назначил им встречу в этом же месте ровно через неделю. Надеюсь, что я, как герой из сказок, появлюсь перед их очами под аккомпанемент одного струнного музыкального инструмента.


        На следующее утро я носился по городу даже больше, чем обычно, когда выполнял курьерскую доставку. Только на этот раз я не разносил письма и посылки. Я проверял все возможные варианты быстро путешествия.
        Первым делом я сунулся к торговцам верховыми животными. Но побродив между их рядами полчаса, присматриваясь к товару, я с грустью осознал, что здесь мне ничего не светит. Доброго коня приобрести у меня не получится. Да что там говорить, даже самый последний хромой доходяга оказался мне не по карману. Пришлось уходить ни с чем. Цены на маунтов начинались от пятидесяти золотых монет и заканчивались там, где начиналась совесть торговцев. Проще говоря, цены ограничивались только фантазией продавцов.
        Да за такие деньги я и сам готов тягать на закорках любого разумного. Конечно, только если он ни одной расы с Пантом.
        - Хорошо, что хоть ты работаешь у меня только за еду. - обратился я к своему зеленому питомцу, покидая торговую площадку с верховыми животными.
        - Москит. - задумчиво проскрипел Зомби и надолго замолчал. Уж не подкинул ли я ему идею на свою голову?
        Следующим местом, которое я посетил, было здание гильдии караванщиков. Спустя пять бюрократов и один час такого дорогого для меня сейчас времени, я наконец-то смог объяснить присутствующим господам, что я не хочу нанять караван, не перевожу товары, в принципе не занимаюсь торговлей или перевозками, и не являюсь их конкурентом, а попросту хочу прокатиться за компанию в одно интересующее меня место. Караванщики тут же поскучнели, но сделали мне одолжение, и изучив свой журнал, уведомили, что как раз завтра отбывает один караван, который следует в третье королевство и будет проходить недалеко от нужной мне горы. И что путевка на этот замечательный тур по пыльным дорогам будет стоить мне всего-навсего пять серебряных монет. Я тут же встал в стойку и стал доказывать господам, что являюсь не последним бойцом, и это они должны мне выплачивать гонорар за то, что я путешествую с их караванам и, в случае чего, буду оборонять его. Эти толстосумы из гильдии признали, что были бы совсем не против нанять меня, мотивируя это тем, что охраны много не бывает. Но если я действительно хочу заделаться охранником
каравана, то по контракту я должен путешествовать на повозке аж до самой столицы третьего королевства, и ни в коем случае не покидать караван раньше. От крылатой горы, где собственно и находилось подземелье дракона, до столицы королевства было еще почти полдня пути. Поэтому я решил, что себе дороже делать такой крюк, ради бесплатного проезда и нескольких серебряных монет. Безропотно отсчитав караванщикам пол золотого и пообещав не опаздывать к отправлению, я вышел за дверь.
        И кого я решил провести на деньги? Тех, кто занимается денежными вопросами всю жизнь, и на этом деле не одну собаку съели, а целую стаю диких гиен? Толстосумы, даже не напрягаясь, поставили меня на место, и легко заставили расстаться с монетами.
        Но как бы ни было, билет в одну сторону я все же получил. Конечно, караван двигается не так быстро, как один верховой путник, но дня за три до назначенного места доставить меня сможет. А это почти половина выделенного мне сроку. Теперь нужно было озаботиться обратной дорогой.
        Так как я не знал, даже приблизительно, сколько мне понадобится времени на само подземелье, то и не представлял, когда я его покину. Поэтому я не мог подстраиваться под караваны, идущие обратно в шестое королевство. Можно было бы попробовать добраться обратно на попутках, но это тоже сопровождалось большим риском. Кто его знает, как часто шныряют в тех местах игроки, и согласятся ли они вообще выполнять мои задания.
        Так и не придумав ничего путного, я отправился проверять цены на свитки телепортации. Просто другие варианты у меня закончились. Я не ожидал от этой затеи ничего хорошего, но глянув на ценники, мне стало по-настоящему грустно. А вспомнив, к тому же, что для меня все расценки у местных торговцев умножаются на пять, я вообще стал желать Саммервуду экономический кризис.
        С безнадеги я решил пройтись до торговой площади игроков, и тут мне наконец улыбнулась удача. Нет, я не нашел прилавок, забитый свитками, с распродажей, все по пять медяков. Цены на подобный товар здесь тоже кусались, и, в основном, превышали имеющуюся у меня наличность. Но хотя бы не выглядели такими же недосягаемыми, как место на коленках у принца для простой крестьянки. Будь у меня пара лишних дней, и я бы смог легко насобирать денег на свиток, неограниченный временем и координатами. Но их у меня не было.
        Дело в том что свитки, как в прочем и любые другие вещи, изготовленные разумными, отличались между собой качеством изделия. Самые лучшие экземпляры, вышедшие из-под кисти мастеров, могли переправить человека в любую точку на карте Атравеля откуда бы ни было, нужно только указать название местности. Кроме того, такие свитки не имели срока годности, то есть могли храниться в кладовой сколько угодно времени. Те же образцы, к которым приложили руку подмастерья, ученики и другие неумехи, имели ряд ограничений. Например, ограничение по дальности, когда можно перемещаться только в пределах одной страны, а то и города. Либо же когда свиток имеет только одну, уже прописанную, точку выхода. Кроме того, иногда могут попадаться свитки, лимитированные временем использования. То есть, ты прикупил свиток и не использовал, а он через пару недель превратился в бесполезный, исписанный каракулями, листок бумаги. Обидно.
        Все же отчаиваться я не стал и принялся просматривать в инвентаре продавца-игрока листок за листком в поисках того, что смогло бы решить мои проблемы. Как говорится - ищите и обрящете. Уже почти в конце списка я наткнулся на один интересный свиток. При активации он переносил на центральную площадь Саммервуда одного разумного из любой точки в пределах соседних королевств. То, что алхимик прописал! Действовал он, правда, всего неделю с момента покупки, но этого времени для моей задумки должно было хватить с лихвой. Стоил он мне почти всех имеющихся у меня денег. Но, нещадно торгуясь, я все же смог сбить цену почти на целый золотой. Заключив с торговцем сделку и пожав ему руку, я обратно отправился в тот постоялый дом, где снимал комнату. Свой курьерский забег сегодня я решил даже не начинать. На толпы народу, набившие собой во второй половине дня улицы города, смотреть уже было просто тошно.
        Теперь у меня почти не осталось денег на руках, но зато имелись, образно говоря, два билета туда и обратно к крылатой горе. Я был жутко доволен собой, и назад в таверну, шел вприпрыжку, как пятилетний мальчишка.
        Весь остаток дня я уделил тренировкам, за что меня и наградили, подарив к вечеру одну единицу ловкости.


        Ось телеги, на которой я имел счастье ехать, слегка поскрипывала, чем и не давала мне окончательно провалиться в глубины сна. Звук она издавала не то чтобы неприятный, скорее немного отвлекающий. В какой-то степени я был даже рад такому шуму. На ухабах дороги меня знатно растрясло. Я конечно соня, но спать днем, это уже перебор.
        Путешествовал я на телеге, лежа на спине, и наблюдал, от нечего делать, как нас по небу обгоняют бегущие облака. Если честно, то нас вообще кто угодно мог обогнать. Даже дорожные знаки если бы хоть немного постарались. Чем-чем, а скоростью наш караван мог похвастаться в последнюю очередь. Мы плелись словно вереница только начавшего свой исход народа, у знавшего при этом, что впереди еще не один год скитаний.
        Наш маленький караван насчитывал всего пять транспортных средств: четыре телеги и один крытый фургон. И всего три из них были запряжены лошадьми. Одну из телег тащил за собой вялый и флегматичный, лохматый вол, а вторую упрямо толкал мелкий и низкорослый, но весьма ходко семенящий осел. Охрану каравана составляли только шесть человек, но зато все они были верхом. Так что если считать вместе с лошадьми, то всего их насчитывалось целая дюжина. И я даже не возьмусь утверждать, кто из них были лучшими бойцами, люди или кони. Дело в том, что пятеро охранников каравана были всего-навсего двадцать пятого уровня, а начальник охраны - тридцатого. Этот факт одновременно вселял в меня надежду и внушал некоторые опасения. Если охрана у каравана такая низкоуровневая, значит, что его путь будет пролегать по территории, где обитают слабые противники, и, в случае нападения, лично для меня они не окажутся непосильными. Это из плюсов. Но с другой стороны если на караван выйдет один единственный игрок хотя бы пятидесятого уровня, то мы не сможем его запинать даже если навалился всей гурьбой. Оставалось только
надеяться, что мы везем ужасно тяжелый и жутко дешевый товар, который не заинтересует ни одного уважающего себя чужака. Например, бревна. Правда, глядя на все эти тюки и мешки, что громоздились друг на дружке рядом со мной на телеге, надежды на бревна оставалось мало. Бревна в мешке не утаишь.
        Кроме меня, возниц и охраны с нами также путешествовали еще парочка пузатых торговцев и один вчерашний пахарь, а ныне искатель приключений, что решил посмотреть на большой мир. Грубо говоря, еще один балласт для каравана, такой же как и я. Торгаши, все то время, что не тряслись в фургоне, попивая дорогое вино и играя в азартные игры, тряслись над своим товаром, как грифон-наседка над своими птенцами, бегая от телеги к телеги и проверяя целостность мешков и свертков. Новоиспеченный искатель приключений восседал на одной из телег, как большая несуразная птица в гнезде, и щелкая клювом вертел своей головой в разные стороны, удивляясь и восхищаясь местными достопримечательностями. Если брать в расчет, что вокруг нас проносились только поля, луга да леса, смотрелось это довольно странно. Лично мне эти пасторали надоели за три секунды. Деревья, и деревня. Чего на них пялиться? Я за свою жизнь на них насмотрелся до зеленых пятен перед глазами.
        Мы были в пути уже второй день, но по-прежнему еще не миновали Шестое королевство. Правда, находились мы уже совсем рядом с его границей. По моим расчетам до своей остановки я доберусь примерно часам к трем после полудня третьего дня. Я уже в нетерпении считал минуты. Скука изматывала похлеще, чем тренировки фон Лефа. Зеленый от безделья Зомби был со мной солидарен. Он мог от бездействия часами плевать в потолок. И хорошо еще, что мы не ехали в крытом фургоне, а иначе за дырявый, изъеденный кислотой потолок платить пришлось бы мне.
        Я как раз изучал облако, похожее на барышню с весьма пышными формами, когда откуда-то спереди, со стороны головы колонны раздался треск ломающегося дерева и ржание перепуганной лошади. Вслед за ним закричали на разный лад люди, кто-то предупреждающе, кто-то испуганно. Запели тетивы луков, и кто-то надорвался в крике боли.
        Ну что, накаркал, Мих? Скучно тебе было?
        Как был, лежа, я скатился с телеги, просто перевалившись через борт. Вставать сейчас в полный рост, чтобы посмотреть что происходит, было равносильно тому, что нарисовать у себя на лбу мишень и призывно махать руками, подначивая стрелков посоревноваться в меткости. Падая с телеги, я ощутимо приложился бедром, и, шипя от боли, пополз туда, где трава была повыше. Зомби от удара о землю тоже слетел с насиженного места, но проникнувшись моментом, молча стерпел и не стал орать на всю округу, что он обо мне думает. Догнав меня за два прыжка, он заскочил ко мне на спину и, словно капитан корабля, стал расхаживать по моей спине, будто по верхней палубе, наблюдая, как его судно медленно прокладывает дорогу сквозь зеленые волны.
        Добравшись до более густой растительности, я оперся на локти и осторожно выглянул, но толком так ничего и не разглядел. Телеги закрывали мне весь обзор. Только спереди, у самого первого фургона, я смог увидеть несколько мелькнувших человеческих силуэтов. И было совершенно непонятно, наши они, или вражеские. В той стороне обильно сыпало стрелами. Как будто там стал накрапывать легкий мизантропный дождик. Туда я точно не ногой, не хочу намокнуть.
        Снова нырнув в заросли, я пополз дальше. Я собирался, заложив хороший крюк, зайти нападающим в тыл. Надеюсь, к тому времени, когда я выпрыгну к стрелкам из-за спины с криком сюрприз, они еще не перестреляют всех защитников нашего каравана.
        Проще всего, конечно же, было бы отступить, ведь я не знал ни примерного количество нападающих, ни их уровней. Скорее всего, они не так уж и круты, раз до сих пор возятся с охраной, но все-таки, бежать и бросить караван было логичнее всего. Не скажу, что подобные мысли меня не посещали. Я же не нанимался в охрану, я обычный пассажир, а значит, ничего моим попутчикам не должен. Только вот караван оставался для меня единственной возможностью выполнить в срок задание строптивого барда. Конечно, у меня был свиток телепортации, благодаря которому имелся неплохой задел времени. Но я не хотел тратить его, скитаясь в одиночку по Третьему королевству и разыскивая нужную мне гору. Кто знает, что меня ждет внутри горы, и сколько времени понадобится, чтобы пройти подземелье.
        Отдалившись от дороги на приличное расстояние, я поднялся с земли и стал передвигаться короткими перебежками, максимально пригибаясь к траве. Мой расчет оказался настолько верным, что я, обогнув очередные кусты, неожиданно даже для самого себя оказался в двух метрах от врагов. Их было двое, мужчина и женщина, и они сидели ко мне спиной, укрываясь от охраны каравана за очередной изгородью кустарника. К счастью, парочка в мою сторону даже не посмотрела, они были слишком заняты тем, что старались сделать из защитников подушки для булавок. Отчасти им это удалось. Начальник охраны лежал на земле больше похожий на дикобраза. Его подчиненные оказались более везучими, они успели укрыться от стрел за телегами. Но дальше ситуация была патовая. Чтобы пойти в атаку на обидчиков, нужно было покинуть укрытие, а это было чревато новыми дырками в такой дорогой для них и милой сердцу броне. И теперь защитникам каравана оставалось только сидеть под защитой телег и надеяться, что у атакующих скоро закончатся боеприпасы. Вот только надеялись они зря. Судя по тому, с какой расточительностью расходовала свои припасы
женщина, стрел у нее хватит еще целый дом построить.
        Парочка стрелков, что оказались напротив меня были не единственными атакующими. Из кустов с другой стороны дороги в телеги также летели острые снаряды. А несколько раз с шипением пронеслись даже магические заряды. Или кто-то стреляет из артефакта, или в кустах прячется самый настоящий маг.
        Начальник охраны каравана оказался не единственной жертвой первых минут конфликта. Кто-то случайно, а возможно и специально, зацепил лошадь головного фургона. Теперь бедная скотина лежала на земле, пуская пузыри и кося испуганным глазом в холодное небо. Вот живодеры. Что вам бедное животное то сделало? Пора с этим кончать.
        Осторожно, чтобы не привлекать внимания, я потянул свое копье из инвентаря. Кого выбрать первой целью? Женщина сыпала стрелами, как босяк ругательствами, мужчина, наоборот, стрелял редко, чертыхаясь все то время, что ему приходилось перезаряжать свой арбалет. На первый взгляд опасней была женщина. Чтобы в этом убедиться, я глянул поверх их голов, и чуть было не запрыгал от избытка чувств. Мужчиной оказался не кто иной, как мой старый знакомый ЖигерНаут.
        За то время, что мы с ним не виделись, он подрос на пару уровней и теперь был двадцать седьмым. Видимо, за гопстоп с крестьянами тоже дают опыт.
        Я не стал его громко приветствовать, просто ткнул легонько острым концом копья под колено, чтобы привлечь внимание. Подействовало. Испуганно вскрикнув, парень упал на колени и, оглянувшись на меня, зло выругался. Да-да, я тоже рад тебя видеть.
        На шум повернула голову напарница северянина. В ситуации она разобралась неприятно быстро. Только мгновение назад она обернулась посмотреть, что происходит, и уже спустя секунду в лицо мне смотрела стрела. Но выстрелить шустрая девушка не успела. Предвидя такой вариант, я заблаговременно приказал своему питомцу разрядить в нее свою способность при первой же возможности. Развернув к нам свое лицо девушка тут же получила в него плевок. Слава Духу Леса, ослепление прошло, и лучница слепо стала водить в стороны белыми глазами. Поняв, в чем причина исчезнувшей картинки, она разразилась тирадой в мою честь.
        Угу, это я уже слышал. Пару секунд назад почти тоже самое мне говорил ЖигерНаут, получив железкой под колено.
        - Стреляй, Ксанка. Чего ты ждешь? - крикнул своей подруге северянин. - Пришей этого гада.
        - Дебил, я под ослеплением. Дай мне хит. - ответила ему лучница.
        Жига, продолжая стоять на коленях, схватился за выроненный арбалет. Но я не дал ему возможности им воспользоваться. Хоть северянин целился не в меня, а в свою напарницу, видимо, та его чем-то оскорбила, я, шагнув вперед, ударом пяткой копья снизу вверх, выбил оружие из его рук. Арбалеты детям не игрушка. Тем более, когда целиться не умеешь.
        Парень взревел как разъяренный медведь. И чего он на все так бурно реагирует? Берсерк что-ли по классу?
        Забыв о ране, ЖигерНаут вскочил на ноги, выхватил свою любимую двуручную секиру и бросился на меня. Точнее попытался броситься. Он-то о ране забыл, но рана о нем не забыла. Сбившись с темпа на первом же шаге, северянин захромал и сделал неуклюжую попытку достать меня своим стальным полумесяцем. Я легко отпрянул и затанцевал вокруг него. Так мы и вальсировали: разъяренный, но хромой медведь и осторожный, но больно жалящий скорпион.
        Видя, что смертельный дождик с одной из сторон от дороги перестал накрапывать, охранники каравана решились на прорыв. За это я был им благодарен. Вскоре с лучницы должно было спасть ослепление, а я все никак не мог расправиться с ЖигерНаутом. А одному против двоих мне точно не справиться.
        Двое из охранников побежали в мою сторону, остальные бросились туда, откуда еще сыпало смертельной угрозой. Один добежать не успел, в него угодило какое-то серое облако, и он, подвывая и держась за бок, упал на землю, да там и остался, катаясь от боли на спине.
        Подмога, в виде двух охранников, добежав до нас, сразу же взяла в оборот лучницу. Несмотря на то, что она все еще была незрячая, оба молодца выхватили короткие мечи и с остервенением врезались в нее. Девушка тут же прозрела. В обоих смыслах. Попыталась дать им отпор, да куда там. Она была хороша на дальней дистанции, а в ближнем бою со своим кинжалом против двух противников с мечами могла только оттягивать неизбежное.
        Я перестал коситься в их сторону и сосредоточился на своем оппоненте. Теперь неожиданная стрела в спину мне не грозила.
        ЖигерНаут был совсем плох. Еще с первым своим ударом я, кроме увечья, навесил на него еще и кровотечение, которое не остановилось до сих пор. За время нашего с ним короткого боя к его первой ране добавилось еще несколько, правда, менее серьезных. Кроме порезов от копья на нем красовались еще и кислотные ожоги. Зомби тоже не остался в стороне. Нагрудник северянина так разъело от слюны моего питомца, что он стал больше походить на кокетливый женский топик.
        Атакуя меня, северянин вдруг выкрикнул слово "вихрь". Я, зная, что за этим последует, упал на спину и сделал перекат назад. ЖигерНаут же разразился длинной и бесполезный серией ударов. Я-то был уже вне досягаемости. Выждав, когда он закончит, я сильным толчком послал свое тело вперед, выставив перед собой копье. Здоровья у Жиги оставалось процентов десять, но он даже не помышлял о том, чтобы сдаться или отступить. Все также пер на пролом, размахивая секирой. При этом не переставая сквернословить. Я не стал предлагать своему врагу капитуляцию. Боюсь, что в этом раже он меня бы даже не услышал. Без особых угрызений совести я прикончил его, и побежал помогать охранникам каравана.
        Двое, что напали на лучницу, уже успели с ней расправиться и ломанулись в ту сторону, где еще оставался очаг сопротивления. Я последовал за ними. Когда я перебежал через дорогу на другую сторону, в живых из противников оставался только один. Им был дроу БлохаСлона. От его напарника осталось только надгробие, и кучка разбросанных рядом вещей. Видать, колдуна охранники невзлюбили гораздо сильнее, раз угомонили его в первую очередь. Либо же он просто представлял большую опасность. Впрочем, одно другому не мешало.
        Оставшись единственным выжившим, темный эльф отчаянно пытался слинять, стараясь разорвать дистанцию со своими противниками. Но ребята не давали ему не единого шанса, они плотно насели на него, профессионально окружив. Блоха вертелся волчком, отбивая атаки с трех сторон, но успевать везде не мог просто физически. Запас его здоровья уверенно стремился к нулю.
        - Эй, парни, стойте. Не добивайте его. - мой призыв настолько удивил охранников, что они действительно придержали оружие.
        - Это еще почему? - возразил мне один из них.
        - Возьмите его лучше в плен. Сдадите в городе страже, и получите прибавку к жалованию. - Ну не говорить же им в самом деле, что через какое-то время он снова возродится и, возможно, предпримет новую попытку нападения.
        - Скажешь еще. Возиться с ним ради этого. Придется следить, чтобы не сбежал. Легче прирезать. - нахмурился защитник каравана. - А прибавку мы и так получим. Мы ведь успешно отбили попытку ограбления. Хозяева каравана сами все видели. Теперь не отвертеться.
        - А как же информация?
        - Какая еще информация?
        - Пленник может владеть данными о других бандах, промышляющих разбоем на торговых путях. Эти знания точно пригодились бы властям.
        Охранник в задумчивости пожевал губы. Или он старательно прикидывал что-то в уме, или у него серьезные проблемы с мимикой.
        - А и ладно, - наконец решился он. Свяжем, да положим в телегу. Эй ты, душегубец вертлявый, сдавайся.
        - На кой оно мне? - огрызнулся игрок. Он все еще стоял окруженный тремя охранниками. Хоть оружие он не опустил, но и попыток напасть на кого-нибудь не делал. Пользовался гад передышкой, чтобы восполнить выносливость.
        - В противном случае прикончим, да оставим падальщикам. - Защитник каравана был сама деликатность.
        Блоха презрительно скривился. Прежде чем он ответил что-либо грубое, я решил вмешаться. Эти двое вряд ли договорятся без моего дипломатического таланта.
        - Например, ты сможешь сохранить свои вещи. - как бы между прочим заметил я, и понял, что попал в точку. Разбойник внимательно уставился на меня. - В случае, если ты откажешься сдаваться, то я просто подожду пока эти господа порубят тебя в фарш, а потом заберу все-все вывалившийся предметы, и продам оптом первому же попавшемуся старьевщику.
        - Да это шантаж! - возмутился чужак.
        - Я бы назвал это сделкой. - не согласился я. - У тебя есть больше одного варианта. Так что в угол я точно тебя не загонял.
        - Решай быстрее. - Нетерпеливый охранник вновь поднял свой меч. - Непредвиденные остановки вредят бизнесу.
        - Ладно, ладно, уговорили, сдаюсь. - кинжалы из рук дроу волшебным образом исчезли, и он в жесте покорности поднял их вверх.
        - Какому еще бизнесу? - спросил у охранника его коллега, скручивая руки пленнику куском, непонятно откуда взявшейся, веревки. Он что, постоянно ее в кармане таскает? Может у него и мыло найдется? А то после потасовки с ЖигерНаутом мне не помешает вымыть руки. Заляпал кровью прям от души.
        - Да хрен его знает. Так торгаши постоянно говорят погонщикам каждый раз, когда те бегают по нужде.
        Когда мы вернулись к каравану, его хозяева уже выползли из-под телеги и во всю инспектировали перевозимый груз. Судя по выражению облегчения на их лицах, потерь среди товара не было. Они только немного посокрушались, стоя над убитой лошадью, и на этом все. К погибшему начальнику охраны никто даже не подходил. Я тоже не стал, мало ли какие у них традиции к умершим.
        Кроме командира охраны налетчики убили еще возницу фургона и паренька, который так хотел посмотреть мир. Его было особенно жалко. Парню не повезло увидеть сразу его самую темную сторону. Помимо прочего, еще двое возниц были ранены, но, к счастью, не настолько, чтобы не справиться с повозкой.
        Пока остальные чинили фургон, у которого заклятием к ежам снесло колесо, и пытались запрячь в него боевого коня начальника охраны вместо убитой лошади, я в темпе пробежался по оставленным нами могильным камням, и сгреб там все, что смог разглядеть в траве. К моему большому сожалению секира с ЖигерНаута не выпала. А я так хотел переплавить ее на лопату и подарить какому-нибудь крестьянину, чтобы он мог ею разгребать навозные кучи.
        В путь мы отправились только через полчаса, когда закончили с ремонтными работами. Я уселся на ту телегу, где лежал связанный БлохаСлона, и стал передним показательно чистить ногти трофейным кинжалом. Кинжальчик, доставшийся мне от единственной в их шайке женщины, был совсем неплох. Клинок был выкован из неизвестного мне темного металла. Явно не сталь. Кинжал был легким, прочным и очень острым. В этом успели убедиться на собственной шкуре пара знакомых охранников. Гарду, в виде перекрестия, украшала гравировка. Надпись на ней гласила: "Лето в разгаре", а ниже значились инициалы: "К.Р". Что означала фраза, я не имел ни малейшего понятия, но вот инициалы, скорее всего, указывали принадлежность кинжала подружке ЖигерНаута. Наверное, полное имя звучит, как Ксана Редкая Стерва. Хотя нет, одной буквы не хватает. К моему удовольствию, каких-либо ограничений по уровню кинжал не требовал. Прекрасное оружие, которое прослужит мне еще долго. Запас прочности у него был почти полным.
        Пленник молча и угрюмо косился на меня. Я тоже не спешил начинать беседу, ногти были действительно грязными и уже давно нуждались в уходе.
        - Я тебя вспомнил. - заявил мне темный эльф спустя минут десять напряженного молчания. - Это ведь тебя мы тогда щупали на дороге?
        Ну, допустим, ты не щупал, даже за ручку не держал. А вот дружочек твой, ЖигерНаут, кровь мне здорово попортил.
        Я продолжал заниматься своим делом, не обращая внимания на игрока.
        - А потом на нас налетел этот амбал и за минуту отправил на респ. Жига уверял, что это была подстава. Типа, как на живца. Только Миша считал, что это бред. А ты что скажешь?
        Ха. Ну да, подстава. Кто в своем уме не соблазнится потрясти невзрачно одетого пешехода бомжеватого вида, который шагает мимо и никого не трогает? Да никто не соблазнится! Для таких нужд необходим живец поупитанней.
        - В любом случае, из-за тебя мы не успели на встречу и упустили хороший контракт. Как на нас тогда Ксанка орала! Сколько мы тогда денег профукали, ты даже не можешь себе представить.
        Отчего же не могу? Прекрасно представляю. Миллион золотом. Именно столько стоят все упущенные контракты.
        - Чего молчишь? Не хочешь разговаривать? Зачем подсел тогда?
        - Я просто жду, когда наступит мое время задавать вопросы. - я на секунду отвлекся от своих ногтей.
        - С чего ты взял, что я буду на них отвечать?
        - Ну ты же хотел поговорить. Слушай первый вопрос. Тебе Ксана нравится?
        - А это тут причем? - опешил игрок.
        - Просто, если будешь отвечать на мои вопросы, то я отдам тебе часть ее вещей. Сможешь потом ей вернуть. Уверен, она будет благодарна. Придумаешь пафосную историю о том, что ты нас ловко провел и смог утянуть ее вещи. Либо как ты героически прорывался сквозь целый строй врагов, чтобы забрать ее снарягу. На свое усмотрение. Как тебе такая пропозиция?
        Парень хранил молчание и только смотрел на меня с подозрением.
        - Нет, так нет. Неволить я никого не собирался. - вздохнув, сказал я.
        Убрав кинжал, я спрыгнул с повозки.
        - Стой. Я согласен. - немного смущенно окликнул меня дроу. - Но на какие вопросы отвечать, а на какие - нет, я буду решать сам.
        - Справедливо, - я вновь запрыгнул на телегу. Как попрыгунчик какой-то, ей-богу. Слышал я конечно, что мы все перенимаем черты характера у своих питомцев, но не до такой же степени. - Я ведь тоже буду решать, какие вещи тебе отдавать, а какие себе оставить.
        - Только руки мне развяжи, чтобы я мог сложить их в сумку.
        - Угу. А заодно и меня прирезать. Отличный план. Нет, полежишь связанный. Нечего охрану нервировать. А вещички я тебе через буфер обмена передам. И только после ответов на мои вопросы.
        Чужак проворчал себе под нос что-то о слишком умных ботах. Причем здесь обувь я вообще не понял.
        - Спрашивай.
        - Что вы с вашей группой делали в этом месте?
        - Пикник устроили. - хмыкнул дроу. - А ты как думаешь? Толстосумов хотели потрясти.
        - То, что вы хотели ограбить караван - это понятно. Я спрашивал о предпосылках. Вы случайно на него наткнулись, или умышленно, по наводке, ожидали его в засаде? А может быть, вы вообще выслеживали меня?
        - Да ты параноик еще похлеще Жиги. На хрен ты нам нужен, чтобы на тебя время тратить? Мы просто грабим караваны ради прибытка.
        - Как вы узнали его маршрут и время отправки?
        - Гадалка предсказала.
        - Эх, жаль, что ты не хочешь свою подружку обрадовать.
        - Ну в инете мы посмотрели. Легче тебе стало? Все равно же не понимаешь о чем речь. Там этой инфы полно. Просто нужно знать, где искать.
        - А место почему это выбрали?
        - Близко до границы.
        - Причем тут это?
        - Знаешь, сколько теряется репутации с королевством на таких вот акциях? - вздохнув, спросил у меня темный эльф. - Один разграбленный караван и для королевства ты бандит, два - и ты уже в статусе головореза. На таких все местное население реагирует негативно. Торговцы не торгуют, крестьяне даже не разговаривают, а стражникам или военным вообще лучше не попасться на глаза. Если бандитов они еще пытаются посадить под замок, то головорезов валят, даже не спрашивая имя.
        - Бедные вы несчастные. Эх, нелегка жизнь разбойничья. - с сарказмом ответил я чужаку. - Только причем здесь граница?
        - Не понял до сих пор? Репутация понижается только в том королевстве, где разбойничаешь, в остальных остается прежней. Живем мы в одном королевстве, а работаем в другом.
        - Теперь понятно. Потому и засады устраиваете поближе к дому.
        - Да, но не только чтобы добираться быстрее. Не хочется к тому же нарваться на военный разъезд, который патрулируют окрестности возле всех населенных пунктов.
        - Ладно, с этим ясно. Теперь расскажи мне о своих подельниках.
        - Что именно ты хочешь знать? - угрюмо посмотрел на меня темный эльф.
        - Да все. Где находится ваша база? Какое точное количество участников насчитывает банда. Ну и какие навыки и способности есть в наличии у каждого из вас?
        - Ты что с дуба рухнул? Или меня за дурака держишь? - округлил свои раскосые глаза дроу. - Такое я тебе рассказывать не буду, это стратегическая информация. Да и друганов своих сдавать не собираюсь.
        - Да? Ну и ладно. - легко согласился я. - Мне вот другое интересно. Кого сама предпочитает Ксана? Тебя или ЖигерНаута? Думаю, она из тех женщин, которой нравятся сильные, брутальные мужики, а не худосочные эльфы.
        - Да пошел ты, бот. Я с тобой вообще больше разговаривать не буду. Отдавай мне шмотки, что обещал, и проваливай.
        Упс, кажется переборщил с давлением. При первой встрече Блоха показался мне более слабохарактерным. По крайней мере, он точно был не таким конфликтным и агрессивным, как его дружки. Чтобы не настраивать его еще больше против себя, я выполнил обещание и отдал ему часть вещей девушки. Преимущественно тех, которые лично мне не подходили, либо я не мог использовать. Обруч для волос, колечко, колчан для стрел и легкие, кожаные поножи на двадцать пятый уровень. Кинжал я уже считал своим и расставаться с ним был не намерен.
        Игрок принял все вещи молча, после чего стал игнорировать меня, пялясь в небо. Я еще попытался его разговаривать, меняя темы и болтая о разных мелочах, но тщетно. Парень словно отключил сознание и впал в кому. Не реагировал даже на физическое воздействие, я пару раз, чисто ради эксперимента, стукнул его кулаком в плечо. Нуль реакции. Можно было бы подумать, что он вообще умер, если бы я не знал, что после смерти чужаков остаются не тела, а могильные камни. И где он так качественно научился прикидывается мертвым?


        Гора подавляла. Особенно, когда стоишь у ее подножья и знаешь, что тебе нужно лезть почти на самый верх. Ну ладно, вру, не на самую вершину. Чуть дальше, чем до середины, но все равно высота была приличная. Не мог этот дракон вырыть свою норку пониже? Понятно, сам-то он, сволочь, крылатый. Ему все равно. Но а как же быть посетителям? Или он не любит гостей?
        Давно миновала середина третьего дня моего маленького вояжа, а я все еще не доехал до своей остановки. Караван двигался с опозданием в несколько часов, все-таки разбойничий налет сказался на нем не лучшим образом. Остаток дороги прошел спокойно и без эксцессов, а пленный игрок по-прежнему не подавал признаков жизни. Крылатая гора показалась мне еще на исходе второго дня, но все это время только лишь дразнилась, нисколько не приближаясь к нам.
        Наконец, возница потянул поводья и, остановив повозку, сказал мне одно слово "Приехали". На мой вопрос, где дорога ведущая к горе, он молча кивнул мне на чащу леса. Ну что ж, мне как лесному жителю, не привыкать ходить по бездорожью. Громко попрощавшись со всем караваном, и услышав только тишину в ответ, я двинулся к Крылатой горе.
        Следующие три часа я продирался через жуткие дебри, поминая недобрым словом и возницу, и весь караван, и все муниципальные службы вместе взятые, которые проложили дорогу так далеко от нужного мне места.
        И вот теперь я стоял у подножья горы, которая в свете заходящего солнца казалась мне невероятным исполином, для которого я был чем-то мелким и незначительным. Словно блоха для слона. Ой, и откуда у меня такие сравнения?
        На землю со всей скоростью опускался вечер. Сегодня я никак не успею добраться до подземелья. Еще один день потрачен, и все из-за непредвиденных задержек. Сперва этот разбойничий налет, а теперь еще и мое плохое знание местной топографии сослужили мне плохую службу. Я на полном серьезе рассчитывал, что весь путь от дороги до подземелья не займет у меня больше двух часов. Потратив три, только чтобы добраться до горы, я с опасением гадал, сколько мне потребуется на восхождение.
        Свой лагерь я разбил в небольшой расщелине, рядом с разлапистой елью. У ее корней я устроил себе прекрасную лежанку, сложив на землю несколько отрубленных ветвей и накрыв их своим плащом. Распалив костер, чтобы дикие звери держались подальше, я поужинал сухим пайком и завалился на боковую, хоть солнце еще не скрылось за горизонтом. А что было делать? Из развлечений в арсенале была только игра в шарады с Зомби. Но с ним играть неинтересно, он жульничает.
        Ночь прошла ужасно. Такое ощущение, что все местное зверье собралось, чтобы меня попугать. Кто-то постоянно ходил, кричал, топал, шелестел, в общем, делал все, чтобы нарушать мой спокойный сон и стимулировать скоростную работу моего кишечника. Но слава Духу Леса, напасть так никто и не сподобился. Не зря я все-таки несколько раз вставал ночью, чтобы подкинуть в костер подготовленных еще с вечера дров.
        Утром, злой и невыспавшийся, я полез в гору. Погода с самого начала дня не располагала к подобным прогулкам. Небо все затянуло серым покрывалом, и сверху на меня полился моросящий, изматывающий дождик. Стоило сделать шаг, как сразу пришло сообщение о получении негативного эффекта. Земля под ногами размокла и стала скользкой. И без того не легкий подъем в миг стал в несколько раз сложнее.
        Все утро я карабкался на этот холм-переросток, потратив в общей сложности около пяти часов. Конечно же я делал перерывы. Много перерывов. Полоска выносливости убегала с такой скоростью, словно ее смывала с меня дождевая вода. Хорошо, что у меня в запасе был способ хоть немного уменьшить время моих остановок. Медитация - наше все. Когда я чувствовал, что от напряжения у меня трясутся ноги, а легкие вот-вот лопнут, я садился на мокрую кочку, запускал способность, и дышал. Точнее пытался дышать ровно. Медитация не только помогала мне быстрее восстанавливаться, но и несколько гасила мое плохое настроение. Я стал искать плюсы этой горной прогулки. Их было мало, но они были. В первую очередь это, конечно же, тренировка. Я столько раз опустошал и восстанавливал полоску запаса сил, что к концу моего восхождения получил-таки заветную единичку.
        "Ваша выносливость увеличена +1"
        Не меньше раз я поскальзывался на мокрых камнях и траве, но проявляя чудеса ловкости, удерживал равновесие. При этом прибавки к этой характеристике я так и не получил. Жаль. Видимо, хорошего понемногу.
        Вторым положительным моментом прогулки был воздух. Таким свежим я еще никогда не дышал. В лесу тоже приятный воздух, если сравнивать с городом, но там к нему примешиваются ароматы трав и листьев. В горах же была только свежесть. Если сопоставлять их между собой, то это как сравнивать травяной чай и прохладительный напиток.
        Где-то за полчаса пути до подземелья я обнаружил дорожку. Оказывается, здесь все-таки были проходимые тропы. А я и не знал. Просто начиналась это дорога где-то с той стороны горы и, опоясывая ее словно обруч, убегала дальше к вершине. Нормальные люди ходят проторенными путями. Решив к ним подмазаться, я тоже зашагал по тропинке. Идти стало гораздо легче, настроение, взяв с меня пример, полезло вверх, и я, помогая себе при ходьбе копьем, словно походным посохом, стал, в свойственной мне манере, насвистывать мелодию.
        К моему удивлению дорога привела меня точно ко входу в драконью пещеру. По всей видимости, как бы хозяин их не любил, гости все же частенько к нему захаживают.
        За весь подъем я не встретил ни одного живого существа, если не считать одного горного козла, который, завидев меня, тут же скрылся длинными, затяжными прыжками. Каково же было мое изумление, когда прямо перед входом в подземелье дракона я увидел целую толпу разумных. Да, перед входом в подземелье бушан тоже было много народу. Но туда хоть относительно недолго идти. А чтобы добраться до этого подземелья нужно основательно сбить ноги, копыта и что там заменяет нижние конечности некоторым расам.
        Народ был поражен моим появлением не меньше, чем я их. Вялые разговоры стихли, все повернули головы в мою сторону, и начали задавать друг другу только два вопроса. Кто я такой? И что здесь делаю? Естественно, все они были чужаками.
        Кстати, располагались игроки тоже довольно странно. Они не занимали всю площадь поляны у входа, создавая вид беспорядочной толпы, как это было рядом с подземельем бушан, а стояли в колону или в ряд группками примерно по пять человек. Создавалось впечатление, что все они стоят в очереди и ждут, пока их пропустят внутрь. Там что, контролер на входе? У бушан такого не было. А билетики где покупать?
        Ладно, раз уж привлек к себе внимание, то нужно вести себя как ни в чем ни бывало. Не снижая темпа и не переставая насвистывать, я пошел вдоль колонны разумных, намереваясь сразу зайти в пещеру. Спрашивать что-то у этих - себе дороже, только запутают еще больше. Лучше сам на месте разберусь.
        Чем ближе я подходил к пещере, тем громче становился гомон толпы. Многие стали роптать, что они стоят в очереди уже больше часа, а тут какой-то наглый непись пытается пройти на морозе. И вообще, нужна же пати из пяти человек. Что происходит?
        Я общей истерии не поддерживал, игнорировал все вопросы и продолжал двигаться вперед. Подойдя вплотную ко входу, и крикнув, что мне только спросить, я нырнул внутрь. Вокруг меня сомкнулась прохладная тьма. В кромешной темноте стали разгораться буквы, складываясь в слова.
        "Вы входите в локацию "Подземелье дракона""
        Не являясь игроком, у вас есть возможность определить статус местных обитателей
        Выбирайте в соответствии со своими намерениями
        Если вы собираетесь сражаться с местными обитателями - выберите "враждебно"
        Если вы не собираетесь сражаться и вам нужно в подземелье по другой причине - выберите "нейтрально"
        Если вы выбрали "нейтрально" и атаковали местного, статус будет автоматически изменен на "враждебно"
        Ура! Первый раз за всю свою сознательную жизнь я был так рад выплывшим, прямо перед лицом, строчкам. Еще в таверне уверено рассказывая барду о том, что я без проблем достану нужный ей артефакт, внутри я испытывал большие сомнения на сей счет. Весь мой расчет строился на одном небольшом сообщении, которое я уже видел спускаясь в подземелье бушан. Что я буду делать, если сообщение так и не появится, я старался не думать. В этом случае поездка, да и, скорее всего, все мероприятие оказались бы бесполезны. Враждебно настроенный дракон мне точно не по силам. Пришлось бы ни с чем возвращаться назад.
        Но и сейчас пока рано радоваться. Кто знает, что ждет меня в этой темной пещере.
        Я набрал полную грудь воздуха и собирался сделать первый шаг, как тут же меня накрыло новыми строчками. Оказалось, я еще не все дочитал.
        "Внимание!"
        В подземелье уже находится группа со статусом "враждебно". Выбор этого статуса, до тех пор пока группа не покинет локацию, запрещен
        Без проблем. Не очень то и хотелось. В темпе, пока не запретили и этот вариант, я выбрал "нейтрально" и шагнул во тьму. Темнота расступилась, и перед моими глазами предстал широкий каменный коридор. Я робко двинулся вперед, размышляя над последними словами подземелья.
        Получается, что внутрь пещеры, для ее зачистки, может зайти только одна группа. Исходя из того что я видел у входа, максимальное количество участников этой группы не превышает пяти разумных. А так как чужаки не могут выбирать статус локации, у них по умолчанию стоит "враждебно", то всем остальным группам не остается ничего другого, как ожидать своей очереди у входа. Вот значит, что за тянучку я видел снаружи.
        Хм, странно. А в норе у бушан было по-другому. Там не было никаких ограничений ни касательно членов отряда, ни количества самих отрядов в принципе.
        Интересно, что в таком случае будет, если я действительно атакую местного? Изменится ли мой статус на враждебный? Ведь судя по последнему сообщению, пока в пещере есть игроки - это запрещено. Нет, ну его на клен такие эксперименты! Я тут не за этим.
        За своими размышлениями я чуть не проморгал тот момент, когда коридор закончился. Он оказался совсем небольшим, метров тридцати в длину, и вывел меня в большой просторный зал. Зал был настолько огромным, что его потолок терялся в сумраке. Я даже приблизительно не мог определить его высоту. Правда способствовали этому не только размеры комнаты, но и плохое освещение. Темноту здесь разгоняли только вбитые в стены, на высоте одного метра, факелы. Со своей задачей справлялись они не важно, мрак не исчезал под их пламенным взором, а прятался в те места, где свет терял свою силу, становясь там более плотным и осязаемым. Он переливался всеми оттенками черного, клубился, заставляя думать, что там, в темноте, кто-то есть.
        На полу помещения, сломанными безвольными куклами, лежали десятки тел, придавая общей картине атмосферу совсем уж кошмарного сна. Все мертвецы были из расы сцинков, разумных ящеролюдей. Чешуйчатые морды посерели с уходом из них жизни, рты были открыты в немом крике боли, а глаза с вертикальными зрачками слепо уставились в укутанный мглой потолок.
        Странно, только, что они забыли в этой затхлой, темной норе. Народ сцинков обычно любит селиться на болотах. Они прекрасно себя чувствуют как в воде, так и на суше, и даже жилища свои делают наполовину затопленными, но больше предпочитают все же воду. В пещере было влажно, но и только. Вряд ли этот факт мог хоть немного компенсировать сцинкам отсутствие водоема.
        Чешуйчатых кто-то просто порубил в салат. Скорее всего, здесь прошелся огнем и мечом единственный блуждающий в пещере отряд игроков. Больше некому. Вряд ли сцинки разругались и передрались, не поделив между собой сталагмиты.
        Вдоволь насмотревшись на изрубленные и исколотые тела, я решил двигаться дальше. Осторожно обходя мертвецов и стараясь не наступать в лужи крови, я приблизился к выходу из зала. Там я обнаружил еще одно тело существа, но на этот раз отличающегося от ящеролюдей.
        Почти перегородив выход, на земле покоилась туша огромного болотного змея. Змей оказался истинным исполином. Так как тело его было все искорежено и перекручено кольцами, определить даже примерно его длину у меня не получилось. Но она точно была не меньше двадцати метров. Зато я прекрасно мог оценить его ширину. В самом широком месте диаметр туловища змея достигал метра. Да, чтоб накормить такую глотку, нужно не менее четырех Михов. Одним точно не обойдешься. Наверное, хорошо, что мне не довелось встретить его в живую.
        Зверь, как и разумные жители болот, пал в бою. Его тело было практически перерубано метрах в трех южнее головы. Хотя и в других местах тоже хватало ран. Вместе с желтой кровью от них исходил ужасный смрад, чего-то очень едкого и тухлого. Видимо, у них там на болотах кормят чем попало.
        Стараясь дышать как можно реже и исключительно ртом, я добрался до выхода. Чтобы покинуть этот морг, пришлось перелазить через одно из свитых змеиным телом колец.
        Вслед за каменным залом открылся новый коридор, который, надо полагать, приведет меня в новый каменный зал. Подобную планировку я уже видел у бушан.
        Где-то на середине коридора я услышал первые звуки, изданные не моими ногами, и не каплями, падающими с потолка. Впереди отчетливо раздавался шум битвы. Лязг стали, хриплые крики и звонкая ругань. Эти звуки ни с чем не перепутать. Ну разве что в следующем зале не проходят очередные национальные гномьи гонки на вагонетках.
        Надеюсь, что там игроки сцепились с драконом. Тогда мне только и останется, что прокрасться мимо, да спереть нужный мне музыкальный инструмент. Главное не попасться на глаза чужакам, а то, после того, что они устроили в первом зале, я стал их немного побаиваться.
        Еще пара десятков метров на цыпочках, и я возле входа в следующий зал. Аккуратно выглянув через порог, я узрел битву, достойную быть запечатленной в картине. Но, к несчастью для игроков, я не прихватил с собой кисти, и у меня напрочь отсутствовал художественный дар.
        Посреди зала стояла пятерка смельчаков, что сошлись в поединке все же не с драконом, но с не менее грозным противником. Чужакам противостоял здоровенный василиск.
        Существо, созданное явно пьяным демиургом. Туловище его было похоже на тело ящерицы или жабы, позади извивался длинный змеиный хвост, а голова по форме принадлежала рептилии, но вот заканчивалась острым птичьим клювом. Вершил голову василиска, словно корона, ярко-красный гребень.
        Называется: я его слепила из того что было. Вот зачем надо было делать такую страхолюдину. Увидев это в темной пещере, можно запросто оконфузиться. А учитывая, что тварь имеет пакостную способность обращать людей статуи, при должном везении, можно навсегда стать памятником недобежавшему до туалета.
        Малодушием пришлые игроки не страдали, раз сошлись с таким монстром в рукопашную. Три воина образовав треугольник, прикрывали собой двух спрятавшихся между ними магов. Из такого вот построения они поливали заклинаниями и угощали старым добрым металлом мутировавшую зверушку. Полностью сконцентрироваться на василиске чужакам мешал десяток-другой драконидов, которые, по всей видимости, в этом зале играли роль миньонов гребнеголового. Никогда, в любой другой ситуации, я бы не осмелился назвать драконидов докучающими мухами или мелочью, путающейся под ногами. Но в этом подземелье, в сравнении с этими игроками, ничего другого из себя они не представляли. Предоставить пятерке смельчаков реальную угрозу они не могли. Чужаки отбивались от драконидов постольку-поскольку, уделяя больше внимания их боссу.
        Я наблюдал за боем минуты две, думая над дальнейшими своими действиями.
        Так как главный в этом помещении не дракон - значит, в подземелье есть как минимум еще один зал. Если не спеша красться в тени, держась на максимальном расстоянии от игроков, то есть шанс прошмыгнуть незамеченным в следующий коридор. Было бы здорово обогнать залетную команду. Если двигаться за ними в хвосте, существует большая вероятность остаться с носом. То что все чужаки те еще жадины и хапуги, я успел убедиться не раз. Возьмут, да и сгребут все трофеи себе без разбора, нисколько не заботясь судьбой одного бедного лесного меломана.
        Я не спеша вошел в зал и по-над стенкой двинулся в обход общей бучи. Ступать я старался максимально тихо, хоть это и казалось мне лишней перестраховкой. Сражаясь с защитниками зала, игроки создавали такой гвалт, что с трудом слышали даже друг друга.
        - Луций, хил! - орал кто-то, надрываясь.
        - Все под контролем, не мельтеши. - отвечала ему другая луженая глотка.
        - Парни, ассист, не удержу!
        - Снимите с меня кто-нибудь этого гребанного драконида. Генд, ты чего не следишь?
        - Всем внимание! Приближаемся к пятидесяти процентам. Сейчас он снова кинет в кого-нибудь стан. И новая волна чешуйчаторылых попрет. Генд не спи.
        - А что сразу Генд? Я все контролирую.
        - Вот и не отвлекайся.
        Как будто по посольству иностранцев идешь. Ни ежа непонятно, о чем речь. Но парни явно заняты, и до меня им дела никакого нет. Что не может не радовать.
        Стенка кончилась, приведя меня на другую сторону помещения. Где-то здесь должен быть выход. Остается только нащупать его в этой кромешной тьме. То небольшое количество факелов, что крепились к стенам, черную пелену совсем не разгоняли. Зато в том месте, где устроили свои разборки две противоборствующие стороны, было светло как днем. Игроки подсуетились. Просить их подсветить мне стену, я не стал.
        Выход из зала был найден мной только минут через десять. К тому времени василиск совсем разошелся. К его отталкивающему внешнему виду и сковывающему взгляду добавился жуткий рев. Зверь был ранен настолько, что каждый его выдох превращался в крик ярости и боли. Его ор просто оглушал. Даже меня, нейтрально настроенного ко всем местным человека, проняло не на шутку. Я даже отхватил негативный эффект. Пятисекундная потеря ориентации. Мир вокруг меня закрутился, и я в панике сделал шаг в сторону. Потом в другую, затем в третью. Но куда бы я не шагал, все время натыкался лицом на одну и ту же стену. Собственно, так я выход и нашел. Сделав наугад очередной шаг, я почувствовал лицом не твердый камень, а дружественную пустоту.
        Оказавшись в коридоре, я со всей поспешностью углубился в его недра, подальше от того шума, что устроили эти две маленькие армии. Примерно посередине каменной кишки звук снизился до более-менее приемлемой громкости, но я не останавливался до тех пор, пока не пересек ее до конца.
        Подземелье строили по всем правилам геометрической прогрессии, каждый новый зал был больше предыдущего. Третий был прямо-таки гигантским, в него легко можно было уместить пару кварталов Саммервуда. Нет, перетаскивать городские кварталы в пещеру дело конечно не из легких, но если бы кто-то решил заморочиться, проблем с местом у него бы не возникло.
        Кроме прочего, третий зал оказался еще и последним. Ну, то есть я так подумал, глядя на исполинскую, чешуйчатую, черную тушу дракона. По всем правилам таких мест, хозяин должен жить в последнем помещении. Не знаю, кто придумал эту ересь, но она работает.
        Фаертрот явно вел аскетический образ жизни. Его жилую комнату украшали только небольшие насаждения сталагмитов, да несколько объемных валунов, видимо отколовшихся от потолка. И все, даже никакой мебели не было. Из трещины в стене бил ключ с родниковой водой. Холодная и прозрачная, она стекала по стене в маленькую вымоину на полу, наполняя ее до краев, а излишки сливая в расщелину рядом. В этой крошечной каменной ванне даже я не поместился бы, дракону же там было воды ровно на один глоток. О еде я вообще молчу. Где ей здесь взяться? Разве что крылатый ящер научился переваривать камни. Во всем помещении исполин был единственным живым существом. Может он, как те монахи, что живут в кельях, стоит на посту? Глоток холодной воды, да бутерброд из валунов, что еще нужно молодому растущему организму?
        Дракон был невероятно большой. Просто гора живущая под горой. Несмотря на рацион, который я ему тут расписал, худым он не казался. Быть может, его пришлые игроки подкармливают? Собой.
        Но, несмотря на размеры, в нем хватало и пластики, и грации. Плавные, кошачьи обводы тела существовали бок о бок рядом с хищными и острыми клыками, когтями и шипами дракона. Опасное изящество, словно лезвие сабли.
        Черная чешуя крылатого змея мрачно переливалась в тусклом свете факелов. Казалось, для того чтобы блестеть свет ей не нужен вовсе, для этого ей хватало внутреннего огня самого дракона.
        Все то время, что я беззастенчиво разглядывал хозяина подземелья, Фаертрот, смежив веки, лежал большим черным холмом посреди зала, свернувшись клубком и, совершенно по кошачьи, положив свою массивную голову на хвост. От созерцания прекрасного и величавого исполина меня отвлекла мысль, что вскоре здесь появятся игроки, и любоваться драконом они точно не будут. Нужно в темпе хватать то, зачем пришел и убираться из этой подземной норы. Интересно, где в этих роскошных палатах дракон хранит свои сокровища?
        Я шагнул из коридора в зал и на цыпочках, стараясь не шуметь, стал обходить крылатого змея по большой дуге, одновременно высматривая какие-нибудь сундуки, стеллажи или таблички с надписью "сокровище". Двигался я крадучись, словно какой-то вор, постоянно оглядываясь на вздымающийся от равномерного дыхания живой черный холм. Спрашивается, ну и чем же мое нынешнее поведение отличается от той же кражи раковины у жены короля?
        Руководствуясь своим опытом в предыдущем подземелье, я надеялся, что благодаря своему нейтральному статусу, дракону, как ранее венгати, я буду безразличен. Но проверять от чего-то не хотелось. Фаертрот Чернокрылый внушал.
        Шаря по помещению, я слишком сосредоточился на поисках лиры, и когда по залу пронесся протяжный громкий гул, чуть не поседел от неожиданности. Хотел было уже опрометчиво броситься бежать, но, благо, все тело сковало от страха. Только секунд через пять я разобрался в источнике шума. Им оказался сам Фаертрот. Дракон, не меняя положения и не открывая глаз, горестно вздохнул. Тоскливо ему, видите ли, собаке.
        Обойдя примерно четверть помещения, я так и не обнаружил ничего хоть отдаленно похожего на музыкальный инструмент. Зато на меня внезапно накатило ощущение, что в этом каменном мешке что-то изменилось. Единственное, что могло здесь меняться, пока не пришли игроки, это был сам дракон. Чужаков я бы услышал заранее, значит...
        Остановившись, я медленно повернул голову. Крылатый змей положение не поменял, лежал на том же месте, что и прежде, но теперь тот его глаз, что был обращен ко мне, оказался приоткрыт, а за мной с легким интересом следил вертикальный зрачок в золотой радужке. Я сжался, ожидая стремительного развития событий. Резкого прыжка, немедленной расправы, да хоть каких-нибудь действий, но время шло, а чешуйчатый исполин не делал никаких попыток подняться. Не повел даже ни одним мускулом. Через несколько минут мне надоело корчить из себя жертву, и я осторожно распрямил спину. Дракон это никак не прокомментировал. Я сделал маленький, робкий шаг. Он и это оставил без внимания. Тогда я и вовсе осмелел, и отправился обследовать ту часть пещеры, где я еще не был. Фаертрот мне не мешал, и только когда я выходил за пределы его обзора, он поворачивал свою длинную шею таким образом, чтобы я оставался под прицелом его внимательных глаз.
        Время шло, я ничего не находил, и начинал все больше нервничать и спешить. А спешка в любом деле до добра не доводит. Нужно успокоиться и придумать другой способ быстро найти лиру. В любую минуту сюда могут заявиться игроки, и устроить грандиозную потасовку с Фаертротом. Я бы, возможно, и не отказался понаблюдать за такой дракой, но только с самых отдаленных трибун. Перспектива оказаться рядом с сражением таких монстров не прельщала. К тому же, мне совершенно не хотелось попадаться на глаза чужакам. Либо запытают меня своими вечными вопросами и просьбами о заданиях, либо примут за пещерного жителя и прикончат без зазрения совести. Игрокам мой нейтральный статус до чешуи Фаертрота.
        Приняв решение, я смело направился прямиком к живому черному холму. Дракон, не переставая, сверлил меня любопытным взглядом.
        - Эм, здравствуйте мистер дракон. Вы тут случайно нигде не видели лиры? - решил я с ходу взять оленя за рога. - Это такая изогнутая металлическая палка, немного похожая формой на лук, только струн у нее больше чем одна.
        Дракон шевельнулся, распрямил, потянувшись, свою длинную шею и стал сверху показательно меня изучать, словно великан хоббита.
        Да, да, просто чабрец, какой большой. Отвечай уже на вопрос, пока твои нежданные гости нас не прервали.
        - Я не хотел бы вас отвлекать больше чем нужно. Вы просто скажите, где лежит моя лира, и я тут же вас оставлю. Сможете и дальше предаваться тому, эээ... чем вы тут занимались.
        В горле у Фаертрота булькнуло, будто он поперхнулся, только из пасти у него вылетела не слюна, а приличный такой язык пламени, что чуть напрочь не спалил мне всю шевелюру к гиббона матери. Да, с именем его мамка точно угадала.
        На секунду я испугался, что меня хотят спалить живьем, но дракон все также продолжал булькать и кряхтеть, слегка отвернув голову, чтобы сыпавшиеся из пасти искры не попадали на меня.
        Ааа, так это он так смеется. Веселится, аж искрится.
        - Ну и наглец же ты, парень. - громыхнул его голос, разносясь эхом по всему залу. А я еще жаловался, что у Панта оглушительный тембр. - Прийти ко мне в логово и требовать у меня МОЮ вещь! Ты бы еще шкуры пару метров на броньку срезать попросил.
        А что, не помешало бы.
        - С чего вы взяли, что лира ваша? Она принадлежит какой-то там принцессе.
        - Да хоть какой-то там матери принцессы. Если вещь лежит в моем жилище, значит она моя.
        Нет, все-таки какая жадная ящерица! Не то, что добрый дядя венгати, которому не было никакого дела до валяющихся под ногами трофеев.
        - Зачем она тебе? - распаляясь, я даже перешел на "ты". - Ты что, музицируешь по вечерам? Она же наверняка не больше твоего когтя.
        Обычно я стараюсь обходиться более терпимо с существами, которые могут прожевать тебя и выплюнуть целиком, но сейчас я был достаточно раздражен, чтобы не смотреть на размеры собеседника. Плохое утреннее настроение стало возвращаться, спешка и досада от потери времени только усугубляли его. Четыре дня я потратил на то, чтобы добраться до злополучной лиры принцессы, будь она неладна, Изабель. И для чего? Чтобы придя на место, не найти, где она спрятана? Получив нейтральный статус при входе в пещеру, я уже считал, что музыкальный инструмент у меня в кармане, а тут снова какие-то преграды. Обидно.
        - А может быть я коллекционер. - парировал дракон. Похоже, его нисколько не обидел мой тон. - Собираю красивые вещи и получаю от этого эстетическое наслаждение.
        - Тогда у меня для тебя плохие новости. Совсем скоро в этот зал зайдет команда драконоборцев, которая спустит с тебя не два метра, а всю шкуру целиком. Так вот, ребята из этой группы, все жуткие крохоборы, и они тоже положили глаз на твою коллекцию. Заметь, на всю. Я же прошу одну маленькую лиру.
        - Тю, удивил. - фыркнул дракон, придвинув свою голову почти вплотную ко мне. В меня ударил сильный поток горячего воздуха, и рядом запахло горелым. - Эти группы ко мне по несколько раз на день ходят, будто им тут мясом намазано. Но ничего, как видишь, справляюсь. Свои сокровища от всяких неумех уж точно защитить смогу. И никому их просто так раздаривать не собираюсь.
        Я устало вздохнул. Фаертрот так выделил слова "просто так", что сразу стало понятно, расстаться с лирой он не против, но только при определенных условиях. В общем, хочет хвостатый заключить какую-то сделку.
        - Что ты хочешь за музыкальный инструмент? - не стал я ходить вокруг да около. - Учти, я сейчас немного на мели, денег с собой нет.
        - Да плевал я на твое золото. Мне нужна услуга. - дракон аж весь подобрался, ожидая моего ответа.
        Здрасте, приехали. Добыть лиру - уже было услугой, а теперь чтобы выполнить ее, мне нужно оказать еще одну? Как-то перебор.
        - Похищать принцесс не буду. - ворчливо заметил я.
        - Что? На кой они мне? - удивился Фаертрот.
        - Чтобы держать в темнице самой высокой башни, пока ее не примчится спасать отважный рыцарь. - неуверенно закончил я.
        - И вот на кой хвост мне создавать себе такие проблемы? Нет. Мне нужна другая услуга. Ты читать умеешь?
        - Эээ. Да. Правда, не понимаю, к чему ты это спросил.
        - Пойдем. Сейчас поймешь.
        Дракон потянулся всем телом, широко, словно два паруса, раскинув свои крылья, и встал с насиженного места. Я непроизвольно охнул. Под ним все это время лежала целая куча различных предметов. Чего там только не было! Элементы доспехов, оружие, одежда и горы украшений. Думаю, если хорошо в ней порыться, то можно найти один струнный музыкальный инструмент.
        Понятно. Нормальной лежанки у дракона нет, а спать на холодном каменном полу не очень хочется, но я не думаю, что лежать на горе острого и ребристого железа намного удобней.
        - Так вот где ты хранишь свои сокровища.
        - Ну, не совсем. Это так, больше для отвода глаз. Идем, я покажу тебе настоящее сокровище.
        Я шагнул вслед за массивной черной тушей, гадая, что же такого Фаертрот считает венцом своей коллекции. Дракон остановился у самого массивного валуна. Обхватив его передними лапами, а задними упершись в пол, он, кряхтя от натуги, сдвинул неподъемную каменюку с места. Моему взору открылась небольшая ниша, вырытая в земле, в которой хранились...
        - Книги? - удивленно спросил я его.
        - Ага. - довольно осклабился чешуйчатый холм. И продолжил немного смущенно. - Обожаю приключенческие романы. У меня их целых семь книг. Вот только я ни одной не прочитал. Антропометрические данные не позволяют. - Из лапы дракона выстрелили когти, более похожие на серпы смерти темных жнецов. - Люблю иногда, когда не докучают драконоборцы, смотреть на книги и гадать, о чем они повествуют.
        - Это немного странно. - обескуражено ответил я. - А от меня ты чего хочешь?
        - Чтобы ты прочел мне их вслух. - еще более смутившись, сказал Фаертрот. И боясь, что я откажусь, спешно добавил. - Хотя бы одну. За это получишь лиру принцессы.
        Это не самая сложная сделка, которую мне предлагали, но точно самая необычная.
        - И когда ты хочешь, чтобы я это сделал?
        - Можно начать прямо сейчас. Чем быстрее прочтешь книгу, тем раньше получишь свой подарок.
        - А как же игроки? Ну, то есть, драконоборцы?
        - А что с ними?
        - Они же могут вломиться в любую секунду.
        - Не переживай, придут - я разберусь. Первый раз что-ли?
        - С этими ты вряд ли справишься. - стал я стращать дракона. - Проходя мимо, я видел, как они режут на лоскуты огромного василиска.
        - Василиска? - переспросил Фаертрот. - Так то не мудрено. Вася, парень, конечно сильный, вот только не шибко умный. Все время сражается по одной и той же тактике, как по шаблону. Понятное дело, что все его финты уже давно изучили и придумали на них свои контрмеры.
        - А ты значит разносторонний боец? - скептически поинтересовался я.
        - Ну не так, чтобы... - скромно потупил глаза дракон. - Просто я стараюсь исходить из ситуации логически. Бью сначала самых слабых противников и тех, кто лечит остальных, и игнорирую до последнего самых мощных воинов в тяжелых доспехах. В такой вот манере, одного за другим я и отправляю их на тот свет.
        - Ну да, ну да. - дракон говорил что-то еще, но я уже не слушал. Задумавшись, я прокручивал в голове его предыдущую фразу. Чем-то она зацепила мое внимание.
        Странный дракон. Я конечно не эксперт, но молва приписывает им совершенно другой характер. Более жесткий, хитрый и скрытный. А этот словно добродушный дядюшка, любящий рассказывать истории. Он жаждет общения, будто потерпевший кораблекрушение, что провел не один год в одиночестве на необитаемом острове.
        Стоп. Логически. Он сказал, что старается подходить к ситуации логически. А на моей памяти такой привычкой из местных страдали только я и Кристоф. Не понял, он что пробудившийся?
        - А один раз как-то заявились ко мне целых пять паладинов. - тем временем продолжал вещать Фаертрот. В моем лице он нашел благодарного, а главное молчаливого, слушателя. - Вот тогда мне пришлось действительно худо. Эти обвешанные железяками войны еще и самоисцелялись. Побили меня тогда крепко, но когда на следующее утро я оклемался, то нашел всю свою коллекцию нетронутой. Может совесть у них проснулась, а может я в беспамятстве из последних сил их все-таки угробил. Эх, кто бы только знал, как надоели мне эти драконоборцы. Сколько я их племя прореживал, а меньше их все не становится.
        - Отчего тогда не переедешь? - сделал я первый пробный заброс. - Раз уж эта хата засвечена, мог бы улететь куда-нибудь в другие, более теплые края.
        - Думаешь, я не пытался? - печально вздохнул дракон. - Раз пять уже улетал, да все время приходилось возвращаться. Не могу я надолго покидать подземелье. Будто привязал меня кто-то или на цепь посадил. Несколько часов еще более-менее в силах продержаться, а потом словно выкручивает наизнанку. И только когда прилетаю назад, отпускает. Есть у меня одна теория. Думаю, это из-за того, что подземелье не может оставаться без хозяина. Вот если бы меня кто-то заменил, тогда возможно и получилось бы.
        Ой, не вспоминал бы ты о замене, для меня это больная тема. Меня вот уже заменили.
        - Ладно, что мы все о плохом? Давай лучше читать!
        Глаза Фаертрота горели предвкушением. Он, осторожно, двумя когтями подцепил одну из книг и выручил ее мне. Я глянул на обложку и тихо застонал. Что же мне так везет-то? Книга называлась: "Любовные перипетии и героические похождения светлого рыцаря Микаэля де Левасота".


        На центральной площади Саммервуда было полно народу. В городе уже не одну неделю гостил бродячий цирк, и разместиться он придумал именно тут. Целый ряд палаток и тентов различных размеров и раскрасок занимали небольшую часть площади, но вместе с толпой, которую собирали их представления, циркачи оккупировали примерно половину ее пространства. На другой стороне располагались настоящие колонны лотков с сельхозпродукцией. В это же время в городе проходила неделя ярмарки у пригородских ферм. Из-за двух, проходящих одновременно, крупных мероприятий на городской площади было не протолкнуться.
        Очутившись в самой середине этого хаоса, я тут же захотел прыгнуть назад, но свиток телепорта работал только в одну сторону. После тихой и темной пещеры многоголосый гул толпы и яркое полуденное солнце сбивали с ног. Я зажмурился и закрыл ладонями уши. И получил пару тычков сзади, а со всех сторон на меня обрушился шквал недовольных голосов.
        - Я здесь стоял, ты чего влез без очереди?
        - Не толкайтесь!
        - Эй, мужик, не хочешь смотреть - дай другим поглядеть.
        Оказывается, прыгнул я прямо в толпу зрителей, наблюдающих за цирковым поединком двух мускулистых борцов. Я был бы и рад освободить место ворчащим зрителям, но меня так плотно прижали со всех сторон, что я и шагу никуда не мог ступить. Тогда я прямо заявил, что не в настроении смотреть представление и хочу выбраться отсюда. Добрые люди мне тут же помогли, предав ускорение в нужном направлении. Только переплыв это людское море, и выбравшись за пределы площади, я смог вздохнуть свободно.
        Шел пятый день из той недели, которую мне выделила на задание СойкаМухоловка. Лира принцессы Изабель уже лежала у меня в инвентаре, так что я двигался с опережением графика.
        В подземелье все прошло без эксцессов. Я прочел дракону его книгу, и он тоже выполнил свою часть договора. Обмануть меня он не пытался, казалось, что он был доволен сделкой еще больше меня, хотя мне она ничего не стоила. Разве только довольно нудно проведенного времени. Времени, кстати, пришлось потратить изрядно. Фаертрот заставлял меня читать медленно, с расстановкой и интонацией, и когда я, стараясь ускорить процесс, сбивался на тараторщину, угрожал вручить мне лиру, предварительно порвав на ней все струны. Приходилось подчинятся.
        Несколько раз нас прерывали игроки, прибывшие сразиться с Фаертротом. В такие моменты я прятался за валунами, а дракон выходил на бой. Он действительно себя не перехваливал, когда говорил, что отменный боец. За то время, что я квартировал в его обители, он победил всех чужаков, которые переступили порог последнего зала. Основная тактика его была предельно проста. Он атаковал наскоками, стараясь разбить своим хвостом строй группы и отшвырнуть кого-нибудь подальше от остальных. Если это у него выходило, он пытался как можно быстрее обнулить, так сказать, отбившегося от стада игрока. Чередуя атаки, дракон, кроме прочего, заливал всю группу плотным огнем. На земле Фаертрот старался не задерживаться, иначе его быстро обступали со всех боков. Если он выдыхался, то взлетал высоко к потолку и там, цепляясь за сталактиты, делал передышку.
        Расстались мы с ним если не добрыми приятелями, то точно хорошими знакомыми. Мне было даже жаль этого огромного поклонника художественной литературы. Он точно раб на арене, постоянно находится взаперти, периодически сражаясь на потеху другим за свою жизнь.
        Прощаясь Фаертрот приглашал в гости, делая прозрачные намеки, что он не против услышать и вторую книгу из своего сборника, и без награды это дело не оставит. Я отвечал размытыми обещаниями. Дел у меня действительно было много, но про себя я решил, что при случае обязательно навещу крылатого змея.
        И вот теперь я шагал по солнечным улицам Саммервуда, строя планы на следующие два дня. С бардом и троллем мы условились встретиться только на седьмой день, где их искать раньше оговоренного срока, я не знал. Впрочем, у меня оставались еще кое-какие дела, так что спешить отдавать артефакт, я и не думал.
        В первую очередь я собирался снять комнату в первой попавшейся таверне и хорошенько выспаться. Дракон так и не дал мне вздремнуть. Каждый раз, когда я начинал клевать носом, он легонько меня расталкивал и смущенно требовал продолжение. Легонько по его меркам. На плече до сих пор синяки не сошли.
        После хорошего отдыха меня ожидало еще несколько часов беготни. Да, куда же я без доставки почты? С этой поездкой к дракону я совсем подрастратился. А для моих планов нужны были деньги.
        Ну и последнее, что я собирался сделать перед встречей с лавайкой - это навестить свою семью. Негоже уезжать в дальнюю дорогу, не попрощавшись.


        Район, в котором находилась таверна, где мне назначили встречу, был, мягко говоря, неблагополучным. За те десять минут, что нужно было идти по улице до трактира, за мной раза три успели увязаться всяческие личности сомнительной наружности. Каждый раз, когда я замечал преследование, я покрепче сжимал копье и с самым злобном выражением лица, зыркал в их сторону. Мне везло и этого хватало. Подозрительные типы решали, что себе дороже связываться со мной, и отправлялись искать добычу, более вменяемую. А ведь еще был только разгар вечера. Что же у них тут в темное время творится?
        Добравшись до огромных, словно украденных из амбара, дверей, я вздохнул с облегчением. Но как оказалось, рано расслабился. Двери таверны резко распахнулись и в меня, один за другим, полетели два зеленых тела. Каким-то образом я успел с ними разминуться, и они, не задев меня, упали на землю. Там они осталась лежать, охая, ахая и причитая. Я с удивлением посмотрел на летающих орков, а затем снова развернулся ко входу. В дверях стоял массивный и пузатый огр в фартуке на голое тело. Этого парня я уже встречал еще в свой первый визит сюда.
        - Драку затеяли. - коротко объяснил мне местный бармен и, видимо, вышибала на пол ставки. Ткнув мясистым пальцем себе за спину, он продолжил. - Входи.
        Протиснувшись между дверным косяком и толстым брюхом, я шагнул в таверну. Меня сразу же окутало со всех сторон атмосферой заведения. Теплый воздух, ароматы вкусной еды и громкие разговоры. Коктейль, бьющий сразу по всем восприятиям, и который можно встретить и ощутить только в трактире.
        Ни тролля, ни лавайки внутри еще не было. Слава Духу Леса, хоть оставались незанятые столики. Заказав себе самый дешевый травяной чай и заработав недовольный взгляд от официантки, я уселся за свободный столик и стал ждать. Спустя час и некоторое количество нервов парочка все-таки соизволила явиться.
        - Вот, блин! - поздоровалась Сойка, завидев меня. Что-то я не понял, она разве уже не хочет получить свой музыкальный инструмент?
        Пант приветствовал меня широкой улыбкой и, приблизившись, протянул ладонь для рукопожатия. И чего это он такой загадочный?
        - Мы с ним побились об заклад. - плюхнувшись на скамейку, стала объяснять мне лавайка в ответ на мой вопросительный взгляд. - Я сказала, что ты не явишься, и проиграла Панту кучу золотых. Так что ты мне теперь денег должен.
        Что? С чего бы это? Я же пари не держал. Никогда не пойму женщин. А ведь она там, в своей голове, считает, что все вполне логично.
        - Проиграла ты, а деньги значит должен я?
        - Но я же проиграла из-за тебя.
        Я поискал взглядом поддержки у тролля, но тот покачал головой, давая тем самым понять, что в такой неравный бой он вступать не собирается. Друг называется.
        - Замнем для ясности. Денег я тебе точно не должен, но зато должен кое-что другое. - я решил от греха сменить тему. Коснувшись руки девушки, я открыл окно обмена и сунул в него лиру принцессы Изабель. - Держи.
        Было истинным наслаждением наблюдать за ее реакцией. Как неверяще у нее округляются глаза, и от возбуждения начинали трястись руки.
        - Как ты...? Как тебе...? - так и не смогла лавайка сформулировать свою мысль.
        - Неужели принес ей то, что она просила? - полюбопытствовал, с интересом наблюдавший за девушкой, Пант.
        - Угу. - я скромно потупил глаза.
        - Мужик! - ободряюще хлопнул меня по плечу тролль. По тому, что было фиолетовым от синяков. Да так, что я чуть не вылетел из-за стола. - Теперь она точно не отвертится. Рад за тебя.
        - Спасибо. - поморщился я и снова посмотрел на Сойку. Ее взгляд был по-прежнему пустой, как у минотавра, которому рассказали, из чего готовится его бифштекс.
        - Это надолго. - поделился своими мыслями Пант. - Пока она не выучит наизусть все характеристики предмета, к нам не вернется. Расскажи мне лучше, как все прошло?
        - Да, в общем-то, нормально. - Я не особо хотел вдаваться в подробности и решил нагнать туману. - Мне повезло, и придуманный мною план увенчался успехом.
        - А что за план, если не секрет? Может и мне когда-нибудь пригодится.
        - Ну...
        - Как тебе удалось достать лиру? - очень вовремя перебила меня лавайка. - Убить дракона девяностого уровня ты бы не смог даже в том случае, если бы он лежал в коме. Его регенерация легко превосходила бы наносимый тобой урон. У тебя что, есть крутые друзья?
        - Да. - соврал я. Хотя не такая уж это была и большая ложь. Тот же Фаертрот нереально крут, и ко мне относился вполне дружественно.
        Правда, бард все поняла по-своему.
        - Не знаю, как ты закорешился с хайлевелами, но тебе реально повезло. Сейчас далеко не каждая группа может пройти подземелье чернокрылого. Разрабы намудрили там что-то с балансом, а фиксить не хотят. Теперь Фаертрот очень имбовый персонаж, хорошо если одной группе из пятнадцати удается его завалить. Притом, что сложность увеличилась, лут остался совершенно таким же. Я немного читала про это подземелье на форумах, когда искала себе подходящий музыкальный инструмент. Но сама проходить никогда не пыталась, до него мне еще рости и рости.
        - Лена не забывай с кем разговариваешь, Мих вряд ли тебя понимает. - умудрился вставить свою реплику в этот поток словоизлияний тролль.
        - Извините. - девушка постучала себя пальцами по лбу. - Я немного разболталась от волнения. В любом случае, Мих свою часть сделки выполнил. А значит и билет к эльфам себе обеспечил. Когда ты готов отправляться?
        - Хоть завтра. - наконец-то она говорит по делу. Без всех этих восхищений и неудобных вопросов.
        - И что, тебе совсем не нужно времени, чтобы уладить оставшиеся здесь вопросы до отъезда?
        - А я уже все вопросы решил. - с мрачной улыбкой ответил я.
        Сразу вспомнилось лицо Михея, когда я шагнул к нему вплотную, сжимая в руке обнаженный меч. Парень не на шутку перепугался и уже был готов бежать домой, забыв о прохожих и своей бесполезной миссии. Еще больше его глаза округлились, когда он понял, что этот меч я хочу ему подарить.
        Теперь, когда у семьи снова появились проблемы с волками из-за приемыша-квестодателя, а я не мог все время находиться рядом из-за их настороженного ко мне отношения, я решил хоть немного увеличить их шансы на выживаемость. На рынке игроков я потратил все деньги, что успел заработать после прибытия из подземелья дракона, но зато приобрел несколько очень полезных вещиц в деле самообороны. Лем получил от меня, острую как бритва, двуручную секиру. Кимира - десяток бомб, рецепт их изготовления и кучу ингредиентов для этого. Даже детдомовцу я вручил клинок, правда, не из-за моего к нему доброго расположения, а только потому, что это существенно увеличивало шансы других. Маленькая вредина не получила ничего. У нее и так был Гориафет. Ладно. На кулек конфет я все-таки расщедрился.
        - А у меня, представь себе, еще куча нерешенных дел. - вернула меня от воспоминаний в реальность Сойка. - Я же не рассчитывала так внезапно срываться из города.
        Кажется, кто-то в меня совсем не верил.
        - Ты ведь сама говорила, что в любом случае через неделю уедешь путешествовать с бродячим цирком.
        - Ну, я девушка импульсивная, мало что я там говорила. В общем, давай так. Ты день еще погуляй, а после, следующим утром, часиков эдак в одиннадцать, встретимся у выхода из города возле северных ворот. Лады?
        Хорошее у нее такое утро, одиннадцать часов. Надо будет познакомить ее с фон Лефом, а то он всегда мне талдычил, что утро начинается с пяти.
        - Целый день? Сколько же у тебя незаконченных дел в городе?
        - А что ты думал? Я популярный бард, выступаю во многих тавернах. Надо позакрывать везде контракты.
        - Тогда ясно. - Видит Дух Леса, чем занять себя один день я найду. Пополнить карманы золотом не помешает. - А почему встречаемся вне города?
        - Для удобства. Разъезжать по узким городским улочкам на фургоне - та еще морока.
        - Каком фургоне?
        - Ну, знаешь, такой деревянный с колесами и навесом. - съехидничала девушка. - Его еще лошадь толкает.
        - Я знаю, что такое фургон. - раздраженно ответил я. - Только вот я считал, что будет проще телепортироваться. Экономия времени на лицо.
        - Посмотрите-ка на знатока! - с сарказмом воскликнула лавайка. - Да, так-то оно конечно проще и быстрее. Только не для тебя. Ты ведь все еще желаешь получить этот свой заветный класс? Значит, тебе нужно дорожить любой крохой репутации с эльфами, они же просто так свои расовые классы не раздают. А если ты просто портнешся к ним в столицу, то незначительно, но все же потеряешь в ней. Эльфы - те еще расисты, они считают, что если ты не один из них, и прибываешь в их страну впервые, то обязательно должен пройти въездную проверку. Можно конечно этого не делать, но тогда они станут доверять тебе чуть меньше. - Прежде чем я вставил хоть слово, девушка продолжила. - Тэпэшнуться к границе, перейти ее и снова прыгнуть в город к эльфам, тоже не вариант. Между нами и эльфами лежит только Девятое королевство. А там сейчас глобальный ивент в самом разгаре. "Месть мятежного барона" называется.
        - Сойка, говори, пожалуйста, на всеобщем. Что еще за ивент?
        - Война. Война там сейчас. Повстанцы борются против действующей знати. Все весело режут друг дружку, привлекая огромное количество наемников и искателей приключений.
        - А нам до них какое дело?
        - Да никакого. Просто кроме как на своих двоих Девятое королевство мы пересечь не сможем. На территории, где ведутся боевые действия, свитки телепортации не работают. Только стационарные порталы. А его, как ты можешь догадываться, у меня в фургоне нет.
        Я не на шутку задумался. Вообще, мало кто может похвастаться тем, что у него в подсобке имеется стационарный портал. На весь Саммервуд такое добро есть разве что в гильдии магов, да и во дворце тоже должно стоять. Но, чтобы им воспользоваться нужно иметь такое расположение у короля, при котором можно отпускать Его Величеству щелбаны, без угрозы быть повешенным на следующий день.
        - Скверно. - одним словом озвучил я свои умозаключения.
        - Не так чтобы сильно. - не согласилась со мной Сойка. - Моя Мойва - кобыла шустрая. Домчит нас до эльфийской границы за день. Правда, это если считать без остановок и перерывов. А так, дня за три точно справимся.
        - Три дня? На ежа нам столько остановок делать? У тебя что, слабый мочевой пузырь?
        - Эй, парень, не наглей. - немного обиделась девушка. - Три дня - это еще быстро, поверь мне.
        Пант авторитетно кивнул, подтверждая ее слова.
        Впрочем, куда я спешу? Я недавно больше времени потратил на то, чтобы добраться до горы в соседнем королевстве. А тут другое государство. А еще раньше неделю не просыхал в трактире. Так что бесполезно тратить время я умею. Просто хотелось бы побыстрее закончить с этим делом.
        - К тому же, что может быть лучше прогулки на природе? - продолжила лавайка. - Я давно мечтала устроить что-то типа турпохода с пикником.
        Мечтала она. А я вот нет. Я в последнее время из этих походов не вылажу.
        - Ладно, с этим понятно. - закрыл я тему. - А как насчет безопасности? Может, стоит прихватить с собой несколько искателей приключений, раз уж мы будем пересекать территорию боевых действий.
        - С нами поедет парочка бойцов. И вообще, не заморачивайся по этому поводу. Свою работу ты сделал, позволь мне выполнить свою. Я обо всем позабочусь.
        С минуту я молча сидел, прикидывая в уме варианты.
        - Хорошо, я тебе доверяю. - А вот и нет, просто другого выбора у меня нету. - Значит после завтра в одиннадцать возле северных ворот?
        - Угу. - утвердительно кивнула Сойка. - Буду ждать тебя.
        Попрощавшись с ней и пожав Панту его лопату, я направился к выходу. То, что девушка может меня обмануть, ведь свою оплату она уже получила, я старался не думать. Надеюсь, такие мысли даже не приходят к ней в голову. В ином случае, я потрачу все свое время и средства, чтобы найти и покарать эту парочку. Отличная цель, я считаю.


        Утро у лавайки наступило даже позже, чем она говорила. По крайней мере на встречу она опоздала. Только когда я уже весь извелся от ожидания, спустя полтора часа, она наконец соизволила явиться.
        К путешествию Сойка подготовилась со всей серьезностью. Она сменила свое платье с роскошного, вечернего на более подходящее для походов, простое, но крепкое и добротное. Правда, я подозреваю, что фасон одежды имел для нее последние значение, а в приоритете были статы и преимущества, которые она давала. Подол платья был коротким и неровным, с одной стороны оголяя одно из бедер девушки, а вторым своим краем спускаясь до колена. Но надетые лавайкой лосины не дали мне возможности полюбоваться видом голых женских ног. К тыльной стороне бедра двумя ремнями были прикреплены ножны с кривым хищным кинжалом. За спиной у девушки болтался короткий, видимо составной, лук. Бард даже оружие себе выбрала музыкальное, со струной. Рядом висел колчан, полный стрел, что красовались, выглядывая из-за плеча девушки, синим оперением. На боку у нее, обвив длинным ремнем шею Сойки, висела лютня, тем самым намекая всем присутствующим о специализации его владелицы. Лиру принцессы Изабель на виду девушка не носила, должно быть прятала в кармане. А, быть может, вообще не взяла с собой в этот поход.
        Из городских ворот лавайка вышла в сопровождении небольшой свиты. Позади нее вышагивала, словно два телохранителя, парочка бойцов, закованная в металл по самые уши. Закрытые шлемы, толстые панцири, массивные наплечники, объемные поножи и наручи, а в сочлениях между всем этим двойной ряд кольчужной вязи. Таких глухих доспехов я еще не видел. Да на один такой доспех несколько штреков из гномьих шахт нужно обчистить. Нравится же людям тяжести на себе таскать. Консервы для людоедов в собственном соку, ей богу.
        Самым последним, возвышаясь над остальными, словно башня над одноэтажными лачугами, шел Пант. Неужели тролль решил отправиться с нами?
        Оказалось нет. Старик в теле горы просто пришел попрощаться. Вот уж точно кому делать нечего. Впрочем, ничего удивительного, у пожилых людей на обеспечении масса свободного времени. Внимание - вот чего им не хватает.
        Тролль долго тряс мою руку, желая удачи в пути и заверяя в своих добрых ко мне отношениях. Просил не забывать старика и обязательно его по возможности навестить, чтобы как минимум рассказать, как прошло наше с Сойкой путешествие. Стыдливо отводя глаза, я обещал, что непременно постараюсь. Я врал. Даст Дух Леса, свидимся, конечно, но целенаправленно искать Панта я не буду.
        Странно, что все они так липнут ко мне. Что из нашего мира, что из другого. Ведь эталоном дружелюбия я точно не являюсь. Фаертрот, ПантаГруель, а до этого Кристоф и парнишка с лесопилки - ВатаФаг. Скорее всего, ответ прост. Одиночество в каждом мире одинаково, и его не любит никто.
        Пока мы беседовали с троллем, бард, применив какой-то артефакт, успела материализовать на дороге целое транспортное средство. Фургон представлял собой ничто иное как, обыкновенную повозку с тканевой палаткой на ней. Матерчатые борта фургона отличались дичайшей расцветкой. Все в нежных, розовых тонах, украшенное сердечками и милыми мордочками лисенка. Отчего же тогда не певчими птицами, раз имя себе лавайка выбрала созвучное с ними? Хорошо еще, что кобыла, зыркающая по сторонам и в нетерпении бьющая копытом, была гнедой. Зная о предпочтениях, а главное, о возможностях у игроков перекрашивания питомцев, вполне можно было увидеть розовую лошадь в сердечках с милой лисьей мордочкой на крупе.
        СойкаМухоловка сильно спешила. Завершив свои манипуляции с артефактом, и закончив приготовления с фургоном и кобылой, она зашикала на нас с троллем, чтобы мы поторапливались. Хлопнув на прощание его по плечу, я запрыгнул в повозку. Девушка тут же тронула поводья, и мы, потихоньку набирая скорость, покатились по дороге. Пант стоял возле ворот и махал нам рукой до тех пор, пока мы не скрылись за первым поворотом.
        Наша отправка происходила в такой спешке, что я даже не успел познакомиться с новыми попутчиками. Лавайка, не потрудившись нас даже друг другу представить, запрыгнула на козлы, и правила лошадью. Теперь же, когда я сидел с ними в одном фургоне, у меня было вдоволь времени их изучить. Парни, то ли из-за жары, то ли из-за правил хорошего тона, наконец, сняли свои шлемы. Но даже и без этого я мог читать их, как открытые книги. В строчке над головой.
        К моему удивлению они оба оказались местными, то есть атравельцами. Я, честно говоря, думал, что сопровождать мою знакомую будут игроки.
        Один из парней оказался моим соотечественником. Средиземец был настоящим модником - пшеничного цвета усы лихо закручены, клиновидная борода придает лоску, а от его густой шевелюры, наверное, не одна придворная дама в восторге теряла сознание. И как только вся эта мужская красота не примялась под шлемом? На губах у латника застыла озорная, слегка высокомерная, усмешка. В глазах жил уверенный, ироничный блеск. Даже не его лощеная внешность, сколько умение держать себя, говорило о том, что в нем течет дворянская кровь. Звали этого парня - сир Себастьян Клеменс. И конечно же он был рыцарем.
        Второй мужчина разительно отличался от первого. Во-первых, он был очень смуглым, явно уроженец самых южных из десяти королевств. Во-вторых, лицо его просто кричало о том, что все его предки ближайшие десять-двадцать поколений даже не смотрели в сторону замков, дворян, высокопоставленных вельмож и светских приемов. А все потому, что они были заняты выполнением простой работы, такой как: крестьянское хозяйство, охота, ловля рыбы, рубка леса, добыча руды и другое. Иными словами, лицо у южанина было без следов особой родовитости. Но простым я бы его тоже не назвал. Скорее суровым и немного угрюмым. Довольно длинный и безобразный шрам уродовал парню левую щеку. Существует поговорка, что шрамы мужчину украшают, но только не этот. Боюсь, что те же дамы, что падали в обморок от вида роскошной шевелюры Себастьяна, взглянув на шрам южанина, седели бы от страха. В отличие от рыцаря этот парень ни усов, ни бороды не носил, он даже голову свою брил наголо. Правильно, зачем стараться, если в сравнении с Себастьяном все равно будешь выглядеть как кудлатый, неряшливый пес.
        Звали южанина Жиром сын кузнеца, что меня особо порадовало. Встречать всех этих высокородных личностей, с громким, составным именем, мне порядком надоело. Класс Жирома оказался для меня неожиданностью. Он был паладином, а у меня в голове никак не вязался его образ опытного рубаки с божьим воином. Хотя, боги ведь тоже разные бывают.
        Минут пятнадцать мы ехали молча, изучая друг друга, прежде чем я первым подал слово.
        - Думаю, несколько дней нам придется провести вместе в довольно тесном кругу, раз уж мы все ввязались в это путешествие. - констатировал я общеизвестный факт. - А посему, я считаю, что нам всем не мешало бы познакомиться.
        Южанин хмыкнул, но все же протянул мне руку, сказав всего одно слово:
        - Жиром.
        - Мих. - в тон ему ответил я и пожал протянутую ладонь в латной перчатке.
        Рыцарь удостоил меня лишь кивком. А быть может, и вовсе нет: повозку ощутимо трясло на ухабах, Сойка совсем не заморочивалась выбором дороги, так что мне могло и показаться.
        - Прости моего молчаливого друга. - ответил за рыцаря паладин. - Он вовсе не грубиян, как ты, возможно, подумал. Дело в том, что он принял один из этих глупых обетов, что так популярны в их дур... ой, древнем ордене.
        Себастьян, в ответ на эту откровенную издевку, только кисло глянул на Жирома.
        - Обет молчания что ли? - заинтересовался я.
        - Хуже. - наигранно вздохнув, ответил южанин.
        Рыцарь перевел взгляд на меня и неожиданно выдал:
        - Приветствую, юный попутчик.
        Пусть дорогу осветит твою солнечный лучик.
        Эм, и чтобы это значило?
        - Обет поэзии, так они это называют. - принялся объяснять мне паладин. - Все, кто принял этот обет, в том числе и наш рыцарь, не могут открывать рот, если не выдают из него что-то похожее на стихи. Ну а что получается на деле, ты только что слышал сам.
        Южанин захихикал, чем заработал еще более кислый взгляд от средиземца. Что-то мне подсказывает, что эта парочка вместе уже очень долго.
        Прежде чем дело дошло до потасовки, кто знает, какие у них отношения, я решил сменить тему:
        - А как так вышло, что вы путешествуете вместе с лавайкой? Она вас наняла?
        - Мы что похожи на наемников? - лениво ответил Жиром. - Нет, мы сопровождаем СойкуМухоловку просто так, безвозмездно, и по собственной инициативе. Мы уже давно путешествуем с ней вместе, исполняя роль ее телохранителей.
        - Зачем тогда вам это надо, если она не платит? - поинтересовался я и добавил - Извините, если лезу во что-то личное, мне просто интересно.
        - Да все нормально, не переживай. У каждого из нас своя причина. Себастьян первым из нас повстречал девушку и увидел в ней, так сказать дамсель ин дистресс. Это еще один рыцарский загон. Женщина, которая нуждается в помощи и защите, другими словами. Будучи не связанным никакими другими обетами на тот момент, он решил посвятить свою жизнь защите этой особе, и теперь таскается за ней, словно горе-любовник за своей дамой сердца. - Жиром хохотнул, уловив на себе еще один укоризненный взгляд от рыцаря. - Со мной все проще. Я повстречал этих двоих, когда они уже были спаянной командой. Втроем путешествовать по миру всяко легче, чем в одиночестве, поэтому я решил примкнуть к ним, чтобы искать приключения уже вместе.
        - Странно, а я думал, что Сойка живет в городе и выступает в тавернах, а не шляется с мужиками по пещерам и подземельям, зачищая их от всякого рода монстров.
        - Ну, в основном конечно да, но она тоже иногда не прочь сорваться на различные авантюры.
        - То есть это значит, что основную часть времени вы сидите в на одном месте и ждете, пока в светлую голову нашего барда придет идея немножко попутешествовать?
        - Что-то в этом роде.
        - Как-то маловато приключений для тех, кто избрал своей профессией искать их, не находишь?
        Паладин слегка подвис, то ли от моего удачного каламбура, то ли от абсурдности нарисованной мной ситуации. Рыцарь сидел рядом с Жиромом и беззвучно смеялся над ним. Пришло его время позубоскалить над другом.
        - Да ну тебя, парень. - довольно быстро ожил южанин. - Ты просто не понимаешь. У нас отличная команда и меня все устраивает. Я не прочь немного подождать, чтобы в итоге все мы были в сборе.
        - Ну ладно. Не буду лезть в чужой монастырь со своим уставом. - Мне еще не один день ехать вместе с этими ребятами, не стоит сразу портить отношения. Уверен, время у меня еще будет.
        - Вот и отлично. - успокоился Жиром. - Пойду гляну не нужна ли помощь Сойке.
        Паладин встал с лавки и, пригибаясь, направился в сторону головы фургона. Неужели, обиделся?
        - А вы тут пока не скучаете. - добавил он, прежде чем исчезнуть за шторкой, отделяющей палатку от передней части повозки. - Себастьян, чтобы скоротать дорогу, может пока почитать тебе свою поэму о наших прошлых приключениях.
        Потому как загорелись глаза у рыцаря, я понял, что попал.


        Три часа спустя мы уже были на границе с Девятым королевством. Три долгих, долгих часа. Все это время Сойка вместе с Жиромом просидели на козлах, а я слушал монотонно-пафосный, рифмованный монолог Себастьяна. Пару раз удалось даже прикорнуть, но ненадолго. Бдительный рыцарь, стоило мне только прикрыть глаза, тут же дружески хлопал меня по плечу. Падла.
        Лавайка наотрез отказалась въезжать сегодня в Тридевятое королевство. Заявила, что целесообразнее будет разбить лагерь здесь, а завтра попробовать за один день пересечь царство, озаренное пламенем войны. Мол, там опасно, и лучше не стоит останавливаться на ночевку. Не знаю, звучало это спорно. Не думаю, что с приходом дня опасность с той стороны границы развеивается, как ночные кошмары. Но спорить я не стал, решил довериться в этом вопросе знатоку.
        Свернув с дороги, девушка углубилась, насколько это было возможно сделать фургону, в небольшую рощу. Когда повозка уже не могла дальше двигаться, лавайка остановилась, спрыгнула на землю, и приказала своим телохранителям распрячь лошадь и разбить лагерь. После чего, коротко попрощавшись со всеми, она просто растворилась в воздухе. Я где стоял, там и остался, стараясь руками поймать свою падающую челюсть. Свита барда, как ни в чем ни бывало, стала исполнять последние указания своей госпожи. Будто бы у них каждый день перед глазами люди исчезают. Впрочем, они с Сойкой уже давно вместе путешествуют, возможно, так и было. Привыкли.
        Однажды, я уже видел, как игрок, попросту растворился в воздухе. Но тогда на дворе стола ночь, я находился в темном и жутком парке, и почти сразу после его исчезновения пропал и свет. Времени удивляться у меня не было, нужно было срочно бежать в более светлое и людное место. Зато сейчас я мог подойти к этому событию более обстоятельно.
        Я осторожно приблизился к тому месту, где стояла девушка, поводил руками, потыкал в пустоту - безрезультатно, лавайки как небывало. По всей видимости, мне только что довелось лицезреть, как игрок покидает наш мир и уходит в свой. Чужачка просто вернулась домой.
        Рыцарь с паладином тем временем уже вовсю обустраивали лагерь: позаботились о кобыле, разожгли костер, поставили на огонь котелок. Еще немного и можно укладываться спать. Вот только времени четыре часа дня.
        Я послонялся немного по лагерю, но это мне быстро наскучило. Себастьян, одним глазом приглядывая за булькающим котелком, вторым уткнулся в свою тетрадь, черкая там что-то гусиным пером. Жиром, прислонившись к дереву, точил камнем свой меч. Другими словами - радость, смех, веселье. Если эти ребята всегда так проводят время в ожидании своего главного компаньона, то я им даже сочувствую. Оказывается, очень нудно путешествовать в компании игроков. Остается слишком много свободного времени, которое нечем занять.
        Поразмышляв об этом еще какое-то время, я решил следовать учению Кристофа. Если не знаешь чем заняться - тренируйся. Взяв резкий старт, я побежал вокруг лагеря, уклоняясь от веток, кувыркаясь и прыгая через кусты. Покачать ловкость лишним не будет. Спустя два часа, усталый, но довольный, несмотря на то, что прибавки я так и не получил, я взялся за копье и принялся отрабатывать все имеющиеся у меня в арсенале приемы. Южанин, с интересом наблюдавший за мной минут десять, в конце концов, не выдержал и, прихватив свой меч, присоединился ко мне. Осторожно, чтобы ненароком не прибить друг друга, мы затеяли с ним учебный бой.
        Паладин был хорош. Конечно, не настолько, чтобы составить конкуренцию моему учителю - фон Лефу, но на несколько минут он мог бы стать серьезным препятствием для последнего. Со своим сорок пятым Жиром отставал от Кристофа на целых пять уровней. Но даже не это было самым важным - характеристики рыцаря уже давно превышали его совсем не изменяющийся уровень. Кроме того, фон Леф, наверное, знал все возможные приемы с мечом и щитом, а некоторые из них, думаю, даже сам придумал.
        Но, как говорится, все познается в сравнении, рядом со мной южанин смотрелся, как леопард против домашней кошки. Мне кажется, что он вполне смог бы продержаться в одиночку даже против троих таких как я. Каждый мой удар скорпиона он парировал или принимал на блок, после чего сразу же следовала стремительная и довольно болезненная контратака. Мой оппонент старался бить меня только плашмя, плоской стороной меча, но было все равно неприятно. Больше все-таки для моего самолюбия, чем для здоровья. Я стойко терпел. Положительного в нашей схватке все же было больше чем отрицательного. Каждой своей атакой паладин наглядно демонстрировал мне все дыры в моей защите.
        Спустя еще пару часов я устало рухнул прямо на землю возле костра. Полоска бодрости была сухая, словно кружка пива, через пять секунд, после того как ее подали гному, отмахавшему киркой целую смену в шахте. В линейке здоровья не хватало трети, все-таки не все свои удары паладин успевал доворачивать. Зато бар маны был по-прежнему полон, правда, он мне и на клен был не нужен. Думаю, за всю жизнь с самого моего рождения он так ни разу и не просел. Хоть какая-то стабильность в жизни.
        Себастьян помешал длиной ложкой в котелке, и я втянул носом воздух. Из под крышки шел такой аромат, что мой живот стал перекрикивать лягушонка, который тоже требовал свою порцию. Куховарил рыцарь до неприличия хорошо. Это был не суп, а настоящая поэзия, уж точно не ровня его кислым стихам.
        После второй порции меня стало активно клонить ко сну. Откатившись немного от огня, чтобы ненароком не залезть в него во сне, я завернулся в свой плащ и погрузился в мир сновидений.
        Следующее утро я начал с пробежки на скорость. Носился по лагерю туда и обратно, пока не перебудил обоих телохранителей Сойки. Если честно, именно на такой результат я и рассчитывал. Правило: кто первый встал - тот и готовит завтрак, мне абсолютно не импонировало, и я надеялся, что рыцарь и на этот раз приготовит что-нибудь вкусненькое. В порядке исключения, утро удалось на славу. Себастьян действительно взялся за готовку, а мне все же удалось прокачать свою скорость на один пункт.
        Лавайка появилась в лагере только поздним утром. Перекусив на скорую руку остатками пиршества, она велела всем забираться в фургон. Мы отчалили, и я был благодарен лесу за то, что мы снова были в пути. Пока что большая часть времени тратилась не на саму дорогу, а на ожидание одной вертлявой особы.
        Будучи уже ученым, я не стал залазить в фургон, а сразу уселся на козлах, рядом с девушкой. На счастье, та меня не прогнала, посмотрела только странно, как будто в первый раз увидела и взялась за поводья. Ха. Теперь пусть эти двое сами развлекаются тем, что читают друг другу стихи.
        Через пятнадцать минут Сойка объявила, что мы покинули Шестое королевство и въехали в Девятое. Спасибо, конечно, но я и сам читать умею. Мне пришло идентичное сообщение.
        Особой разницы при этом я не заметил. Ландшафт и растительность уж точно не изменились, все те же деревья, все та же трава, и все та же безлюдная дорога. Вот бы она такой и оставалась. Но, по словам девушки, такое вряд ли возможно. И дальше следуя по дороге, мы в ближайшее время стопроцентно нарвемся на какой-нибудь патруль, разъезд или военизированный отряд. В неспокойное время дороги мониторят в первую очередь.
        Мне надоело высматривать среди ветвей несуществующих солдат, и я решил завязать с попутчицей неспешную беседу.
        - Признаюсь, мне было немного странно видеть с тобой такую свиту. - начал я. - Как тебе вообще удалось уговорить этих парней с тобой путешествовать?
        - Ну, понимаешь, - замялась девушка. - У меня, как у барда, есть определенные бонусы. Если тебе это вообще о чем-то говорит. Все классы поддержки могут взять себе одного напарника из местных, но только в том случае если у них нет питомца. Кроме них существует совсем маленькое количество классов, буквально три-четыре, которые могут привлечь на свою сторону целых двух напарников. Одним таким является бард. В общем-то, и все. Не знаю, понял ты, о чем я говорила или нет.
        - Да в принципе все ясно. Что же тут не понятного? Только я не совсем об этом тебя спрашивал. Я имел в виду, что ожидал увидеть вокруг тебя скорее несколько игроков, чем пару местных ребят.
        - Хм, интересно. - зыркнула в мою сторону девушка. - Ты первый непись на моей памяти, который понимает разницу.
        - Мы местные разные бываем, как в принципе и игроки. Кто-то не видит разницы, кто-то видит, но молчит, я вижу и говорю об этом.
        - Наверное. - лавайка задумчиво посмотрела на дорогу. - Но все равно ты странный. Не зря Панту ты приглянулся.
        - Так что касательно моего вопроса?
        - По поводу того что я путешествую с неписями? - переспросила Сойка. - Да все просто. Мне с ними комфортней. Во-первых, нет никакой мороки со сбором. С нами, игроками, как? Один может играть только до девяти, другой, наоборот, в девять только подключиться, а третий вообще сегодня не сможет, потому что у него завтра контрольная по алгебре. С местными такой проблемы не бывает, мои ребята могут, а главное хотят, всегда. Вторая причина заключается в том, что я предпочитаю полное погружение, а игроки частенько сбивают всю атмосферу своими разговорами о делах не этого мира. Да и вообще, мне с моими парнями проще. Не нужно корчить из себя невесть кого, они меня любят такой, какая я есть. Ну и третье - это их индивидуальности. Что рыцарь, что пал, довольно интересные персонажи. Ну где ты, к примеру, найдешь игрока, который будет разговаривать стихами?
        Да я и искать не буду. Мало мне что ли невменяемых?
        - Странные вы все таки, игроки, существа. Приходите в наш мир спасаться от скуки, и вместо того чтобы искать таких же как вы, избегаете друг друга.
        - Не все же такие как я. Это мои личные тараканы. Все игроки разные, ты сам сказал.
        - Наверное. - пришла моя очередь задумчиво смотреть вперед.
        Дорога по-прежнему петляла, убегая за горизонт. По обе стороны от нее раскинулось поле высокой травы. Панораму разбавляли лишь редкие деревья, что стояли в случайном порядке то тут, то там. Было ветрено, и казалось, что мы путешествуем посреди зеленого, неспокойного моря. Вокруг все еще было ни души.
        - Лучше расскажи мне, зачем тебе вообще понадобилось ехать черт знает куда, ради какого-то экзотического класса? - сменила тему лавайка. - Не мог подобрать себе что-нибудь попроще?
        - В смысле? А что не так? Мой друг обратил мое внимание на то, что у меня до сих пор нет класса. Я подумал, что было бы неплохо его получить. Посмотрел перечень возможных и выбрал то, что мне было по душе. Теперь вот еду за ним. Разве вы, игроки, делаете не так же?
        - В принципе, да. - немного стушевалась от моего напора Сойка. - Но мы другое дело. Ты ведь - непись.
        - Слушай, ну это, как минимум, невежливо так говорить. Ты подразумеваешь сейчас, что лучше меня?
        - Нет, что ты, я совсем не это имела в виду. - поспешно постаралась исправить свою оплошность девушка. - Прости, если тебя обидела.
        - Небольшой осадочек остался. - скривился я. Может компенсацию попросить? - Я не очень люблю это слово на букву "н".
        - Я тебя так не называла. - удивленно воскликнула девушка. - И, кроме того, ты же не чернокожий.
        - А причем здесь южане вообще?
        - Ну как? - замялась лавайка. - Слово на букву "н".
        - Я имел в виду слово "непись".
        - Ааа. - протянула Сойка, как-то странно глянув на меня. - Постараюсь впредь тебя так не называть.
        - Буду признателен. - кивнул я.
        На долгое время между нами повисло неловкое молчание. Каждый думал о своем. Да и слов, чтобы вновь завязать разговор, я не находил. С этой девушкой весьма трудно вести беседу, словно мы из разных миров. Хм, впрочем, так оно и было. Буквально.
        Наш фургон закатился на небольшой холм, и лавайка резко дернула на себя поводья. Лошадь громко заржала, возмущаясь такой бестактностью, и уперлась всеми копытами в землю, взвив целую тучу пыли.
        - Кажется, там, у того подлеска, кто-то есть. - показала пальцем лавайка в ту сторону, куда вела нас дорога.
        Я прищурил глаза. Вдалеке действительно можно было увидеть маленькие, словно игрушечные, силуэты, но кто это такие, мне разглядеть не удалось.
        - Сейчас посмотрю, кто это. - заявила Сойка. Она сотворила какое-то заклинание, и ее глаза сверкнули необычным светом. Я заглянул в них и чуть не упал со своего насеста. Прямо на глазах, извиняюсь за каламбур, ее зрачки из круглых превращались в вертикальные. "Оборотень" - мелькнула в голове перепуганная мысль, но я ее тут же отмел. Вряд ли. Скорее всего, это просто такой эффект от ее заклинания.
        - Вашу мать! Кажется, мы попали.
        - Что такое?
        - Там группа из пяти игроков, и все они из клана "Кровавый взор". Я читала об этих ребятах, они входят в топ пять самых отбитых ПК-кланов. - посмотрев в мои непонимающие глаза, девушка разъяснила. - ПК - это игроки, которые убивают других игроков ради развлечения, немногочисленного лута, либо из-за пакостного желания унизить других или каких-то своих внутренних комплексов.
        Хм, какое счастье, что я не игрок. Я ведь уже говорил, насколько они странные ребята?
        - Пока что я не услышал ничего такого, из-за чего можно было бы переживать. Даже если этот отряд действительно выслеживает всех ваших, чтобы прикончить, из нас четверых игроком являешься только ты, а ты всегда, в случае чего, можешь провернуть тот фокус с переходом в другой мир.
        - Ты и это знаешь? - удивилась лавайка. - Впрочем, неважно. Не получится. В бою это не работает. Посреди дороги тоже не исчезнешь, для этого нужно какое-нибудь безопасное место, или любой населенный пункт. Так что придется ехать дальше. Если мы сейчас развернемся, то за нами, скорее всего, пустятся в погоню. Наверняка, они уже нас заметили, мы же сейчас прямо на вершине холма. Смотри, кто хочешь.
        - Собираешься ехать вперед? Я думал, что эти парни кинутся на тебя с оружием, как только увидят.
        - Так и есть. Поэтому я сейчас залезу в фургон, спрячусь и буду сидеть тихо, как мышка. А ты бери управление на себя. - с этими словами девушка протянула мне поводья, и я машинально принял их.
        - Думаешь, тебя еще не видели?
        - На таком расстоянии видны только силуэты, а на фоне фургона разглядеть того, кто управляет лошадью довольно сложно. Надеюсь, что у них нет заклинания "Орлиного взора".
        - Слушай, а может управлять сядет кто-нибудь из твоих телохранителей? Я первый раз таким занимаюсь, могу что-нибудь напортачить. - сказал я это в пустоту, Сойка уже нырнула внутрь.
        - Нет, они тоже будут прятаться. Если их заметят, то поймут, что рядом есть игрок. У них же в имени прописано, что они моя свита.
        Просто прекрасно. Я снова помогаю игроку, хотя по договору теперь его очередь это делать. Но деваться некуда, без девушки я вряд ли добьюсь своей цели и получу нужный мне класс. А если ее убьют, то она улетит неизвестно куда, и как с ней снова встретиться я не имею ни малейшего понятия.
        Я легонько хлопнул кобылу, понукая ее идти вперед. Слава Духу Леса, она безропотно послушалась и, рывком сдвинув фургон с места, потянула его дальше. Определенно, с животными общаться легче, чем с чужаками.
        - Ты же говорила мне, чтобы я не переживал по поводу военных действий. Обещала, что все заботы похода возьмешь на себя, и проблем не будет. - не удержался я от броска камня в огород девушки.
        - Но я же не знала, что здесь будут пэкашеры. - донеслось откуда-то из внутренностей палатки.
        Отличная отмазка. Эх, женщины.
        - Что мне им говорить, если меня остановят? - спросил я еще через минуту. Расстояние до чужаков все больше сокращалось, и этот факт все сильнее меня нервировал.
        - Наплети что-нибудь о том, что везешь припасы в соседнюю деревню. Ну как вы, местные, обычно отбрехиваетесь в подобных случаях?
        Да не знаю я. Я в подобных случаях еще не бывал.
        - Особо налегай на то, что досматривать тебя всяким проходимцем не разрешается. - продолжила лавайка меня наставлять. - Если заартачатся - пригрози большим понижением репутации.
        О, а вот это я как раз умею. Сам не раз пользовался таким приемом.
        - Ругайся с ними, спорь, угрожай, делай что хочешь, главное чтобы они не заглянули под навес, а иначе нам всем хана. Сам понимаешь. Договориться с ними не получится. Самое важное для таких индивидов - это испортить кому-нибудь игровой процесс.
        Знаю я одного человека с подобными наклонностями. Нормальный мужик. Правда, он из местных.
        - Так может быть, сами на них неожиданно нападем? Застанем их врасплох?
        - Не выйдет. Я успела глянуть на их уровни - шансов нет.
        Повозка с горки катилась ходко, лошади только и оставалось, успевать перебирать копытами. Силуэты воинов стали расти. Чужаки, не скрываясь, стояли на обочине, с обеих сторон дороги и с ленцой поглядывали в мою сторону. Ждут. Наверняка им скучно торчать здесь на безлюдном пустыре, но приказ есть приказ. Зато сейчас к ним само едет маленькое развлечение. Эх, елки голубые, точно ведь докопаются. Я занервничал еще сильнее.
        Рядом что-то зашуршало, и я икнул от неожиданности. Скосив глаза, я увидел лицо Сойки, выглядывающей из-под шторки навеса. Гиббона мать, она же всю конспирацию губит.
        - Ну что там? - спросила девушка шепотом. Минуту сидит и уже заскучала?
        - Спрячься! - зашипел я на нее. За ее головой мелькнула пытливая физиономия паладина. Еще один любопытный. - И пала спрячь!
        Лицо девушки перекосило сперва от удивления, а затем от негодования. Ее щеки запылали румянцем. Но, справившись с собой, препираться она не стала, и снова полностью залезла под палатку. Правда, ворчать она не перестала.
        - В конец обнаглели эти неписи. - донеслось из внутренностей фургона. - Я понимаю, атмосфера, все дела, но когда на тебя матерится искин, это уже перебор.
        Я лавайку не слушал. Старался держать себя в руках и молил Духа Леса, чтобы ее не услышали поджидающие нас чужаки.
        Все пятеро оказались мужчинами и выглядели очень грозно. Даже их маг, одетый в одни тряпки, казалось, излучал ауру кровожадности. Что же говорить о воинах, закованных в угрожающие шипованные доспехи?
        - Стой, парень. - глухим басом приказал один из них. Крупный варвар-северянин с неполным набором доспехов и нахлобученным на голову рогатым шлемом. - Дорожный досмотр. Кто такой, куда едешь, и что везешь?
        Я аккуратно потянул на себя поводья, и кобыла легко согласилась остановиться. Стоять ей нравилось гораздо больше, чем тянуть за собой тяжелый фургон.
        - Добрый день, меня зовут Мих. - Я решил вести себя вежливо до тех пор, пока меня не начнут убивать. - Везу припасы в одну деревню.
        - Какие еще припасы? - спросил другой парень, хмурый бородач в капюшоне.
        - Съестные. В смысле - провизию.
        - Хм, странно. Парни, вы когда-нибудь слышали, чтобы провизию везли в деревню, а не наоборот? Обычно, как раз деревни и фермы обеспечивают едой других. - нашелся среди них на мою голову слишком уж умный солдат.
        - Может быть, в этой деревне кончились все припасы. Неурожай или падение скота. Откуда я знаю? Да и вообще, что вы до меня докопались, мне приказали - я везу.
        - Ну, допустим. И что же это за деревня такая, где нет еды? Как называется?
        Чтоб я так знал.
        - Эээ, мне не положено распространяться по этому поводу с каждым встречным. - выкрутился я из щекотливой ситуации.
        - Угу, верю. - тон бородача говорил об обратном. - В таком случае, покажи нам свой груз, и сможешь ехать дальше в свою секретную деревню.
        - Может еще раздеться и станцевать? - я стал умышленно наглеть, чтобы казаться более уверенным. - Мой начальник сказал, никого к товару не подпускать.
        - Да ты что? - показательно удивился мужик в капюшоне, и добавил, обращаясь к стоящему рядом с ним мелкому эльфу-рейнджеру. - Курок, ты ведь точно записал нас у коменданта в дорожный патруль?
        - Точно. - немного неуверенно ответил остроухий.
        - Тогда пойди глянь, что этот темнила везет в своем фургоне.
        - Да это же разбой. - я не на шутку испугался и стал нести откровенную околесицу. - Я напишу на вас жалобу в мэрию, будете отвечать перед законом. И репутацию свою потеряйте в королевстве навсегда.
        Последняя фраза положительно повлияла на эльфа, и он засомневался.
        - Слушай, Грубер, может ну его нафиг. Пускай едет куда хочет, зачем из-за него репутацию терять?
        - Дубина, читай хоть немного гайды. Тем, кто записывается в дорожный патруль, даются временные очки репутации, коих достаточно для того, чтобы каждый законопослушный непись без проблем предоставлял свой транспорт для досмотра. Этот же артачится, значит, либо принадлежит сопротивлению, либо везет что-то незаконное. А может и то и другое разом. Так что кончай строить из себя неженку и загляни в этот гребаный фургон.
        Кажется дело плохо. Мой незаконный груз вот-вот обнаружат. Интересно, чем карается согласно тридевятому законодательству контрабандная перевозка одного игрока-барда и двух местных воинов?
        Стараясь, не показывать, насколько я нервничаю, я мысленно проверил все свое вооружение и примерно прикинул свои действия в случае стычки. Зомби, до последнего момента дремавший на плече, подобрался и, следуя моему мысленному приказу, стал незаметно гонять во рту свою кислотную слюну. Смотреть на уровни остановивших нас игроков я не стал, боялся, что опустятся руки. Если даже сорок седьмая Сойка сказала, что шансов нет, мне, восемнадцатому, надеяться вообще не на что.
        - Грубер. - позвал бородача его остроухий напарник, остановившись на пол пути к своей цели.
        - Что еще? - терпением бородач явно не отличался.
        - Ты только не бесись, но возможно я налажал.
        - Каким образом? - глаза бородача из-под кустистых бровей сверкнули нехорошим блеском.
        - Ну, я, это... Может быть, все-таки не записал нас в дорожный патруль. - произнеся это, эльф съежился в ожидании хорошей взбучки, но ее не последовало.
        - Как такое возможно? - Бородач говорил спокойно, но от разлитого в воздухе напряжения, даже остальные члены его отряда слегка попятились.
        - Тут такое дело, - спешно зачастил низкорослый эльф. - В очереди к коменданту передо мной стояла Бьянка. Ну ты помнишь, та эффектная магичка из группы Говоруна? Я немного засмотрелся, а когда пришел в себя, комендант уже что-то записывал и подзывал следующего. Так что я не очень хорошо помню, куда я нас записал.
        - Ты идиот! - Гроза все же разразилась и остроухий сжался от силы ее напора. - Дебил! Имбецил! На кой хрен, скажи мне тогда, пожалуйста, мы торчим здесь уже почти два часа? А? Нам же тогда в принципе предписано находиться в другом месте. Кретин тупой! Каким местом ты думал вообще? Не говори, я знаю каким. Эх, убить бы тебя, да нельзя отряд ослаблять.
        - Я же не специально. - стал оправдываться остроухий.
        Зря.
        Между ладоней бородача сверкнула искра, и в эльфа угодила молния, сбив его с ног.
        - Заткнись лучше. Не зли меня. - прорычал маг, задыхаясь от ярости.
        - Грубер. - подал голос варвар в рогатом шлеме.
        - Что? - ожег его взглядом бородач.
        - Убьешь Курка, он улетит в столицу, а нам для группы нужно пять человек.
        - Знаю. - проворчал маг. - Не бойтесь, не буду его убивать. Я его просто приложил слегка в целях профилактики.
        Профилактика удалось на славу, парень все еще лежал на земле. Или не мог подняться из-за боли, или боялся снова обращать на себя внимание.
        - Что с этим-то делать будем? - кивнул в мою сторону северянин.
        Вот елки, а я-то думал, обо мне уже все забыли. Так спокойно, когда на тебя не обращают внимание разные буйнопомешанные.
        - Пусть катится, пока я не передумал. - хмуро посмотрел на меня бородач. - Понял? Вали отсюда.
        Оказаться как можно дальше от этих психованных чужаков, было моим заветным желанием на сегодня, так что я послушно тронул поводья, и повозка, неспешно набирая ход, покатилась дальше.
        Голоса игроков, как и они сами остались далеко позади. Я понемногу приходил в себя, стряхивая нервное напряжение. Нелегко вот так вот сразу переключиться, когда только что был на взводе. Когда был готов в любую секунду броситься в смертельный, загодя проигрышный, бой. Мой питомец в отличие от меня таких проблем не испытывал. Как только он понял, что драки не будет, тут же полез в капюшон досыпать. Вот бы и мне так научиться.
        Пока мы не отъехали подальше, звать своих попутчиков я не спешил, боясь навести на себя и фургон еще больше подозрений со стороны игроков. Сойка тоже решила перестраховаться, и, на всякий случай, долгое время не подавала признаков жизни. Наконец, в недрах фургона что-то зашуршало, и из под шторы показалось ее миловидное личико.
        - Что это было? - довольно пространно спросила девушка, но я догадался, что она имеет в виду.
        - Я и сам не до конца понял. - не отрывая взгляд от дороги, ответил я. - Знаю только, что нам жутко повезло.
        - Это уж точно. - хмыкнула лавайка. Она полностью выбралась из фургона и уселась со мной рядом, но бразды управления транспортным средством отбирать не стала. - Я уже думала, что нам конец. Когда тот хмырь велел своему дружку проверить фургон, я начала заряжать заклинание ослепления. Еле успела удержать его потом, в последний момент. А когда второй стал говорить, что не помнит, записал он отряд в патруль или нет, я сперва даже не поверила своим ушам, а потом чуть не расхохоталась в голос. Абсурдная ситуация. Буду рассказывать своим - никто не поверит.
        Я промычал в ответ что-то утвердительное. Ситуация действительно сложилась глупая. Только рассеянность одного парня спасла весь наш большой поход, который уже готовился накрыться большим мифриловым тазом.
        - А представь, если этот парень все-таки записал их в дорожный патруль. - лавайка думала в том же направлении что и я. - Вот тогда нам просто неслыханно повезло, что он в этом засомневался. Нужно будет после логаута купить ключей и открыть парочку кейсов. Возможно, мне сегодня прет.
        Я не стал переспрашивать девушку, что она имеет ввиду. Явно ведь, говорит о чем-то своем, иномирном. Вместо этого я наклонился, чтобы фургон не закрывал обзор, и посмотрел назад. Остановивших нас чужаков уже давно не было видно, преследование за нами тоже никто не вел.
        Подскочив на кочке, повозка въехала в лес. Я вдохнул свободнее. Я не эльф, чтобы в любой роще чувствовать себя как дома, но все же среди зеленых исполинов мне почему-то всегда спокойнее.
        - А ты неплохо держался. - нарушила затянувшееся молчание Сойка. - Действовал вполне уверенно.
        - Спасибо. - Хорошо, что она находилась внутри фургона и не видела, как меня типало. - Я старался.
        - Молодец. Теперь ступай отдыхать, дальше я сама поведу.
        Я пожал плечами, передал ей поводья и послушно залез в фургон.
        - А вот и наш герой снизошел. - обрадовался моему появлению Жиром. - Тут Себастьян, пока мы прятались в этой телеге с палаткой, успел сочинить о тебе хвалебную оду. Ты обязан это услышать.
        Я, было, дернулся обратно к выходу, но клеванный паладин успел схватить меня за руку и усадить рядом с собой. Довольный таким поворотом рыцарь начал свою экзекуцию:
        - На крыльях свободы несется повозка
        Ей правит уверенно молодец в силе
        Богат он душой, хоть одетый неброско
        Но пять супостатов ему путь заступили.
        Я застонал.


        Деревня была не слишком большой, всего около пятидесяти дворов, но на фоне той глухомани, что раскинулась от нее во все стороны на многие километры, казалась оплотом цивилизации. В принципе, у нее было все, чтобы считаться небольшим городком: таверна, здание совета, даже развлекательный павильон имелся. Правда единственной программой, которую там можно было увидеть, была выставка деревенских коров. Только одного не хватало этой деревне, для того чтобы стать городом - городских стен. Ну и, естественно, самого статуса города.
        Прибыли мы в этот поселок, название которого я так и не потрудился узнать, только к вечеру. Солнце со всей поспешностью скользило за горизонт, а Сойка уже не первый час ныла и причитала о том, что ей давно пора отключаться. Как она выразилась, сессию в универе никто не отменял. Но разбивать лагерь и оставлять нас одних на враждебной территории она все же не рискнула.
        Да, мы по-прежнему находились в охваченном агонией и войной Тридевятом королевстве. Слишком много времени мы потратили на объезды застав и патрулей, а потому не уложились в намеченные лавайкой сроки. Один раз нам даже пришлось проламываться практически через лес, чтобы избежать нежелательной встречи.
        Когда я уже решил, что мы окончательно заблудились и катаемся по кругу по всему королевству, перед нами вырос этот населенный пункт. По словам Сойки от деревни до границы королевства было рукой подать, не больше полутора часов пути. Правда, сегодня этот путь девушка проделывать не собиралась.
        - Так, отлично. Сейчас находим таверну, устраиваемся в ней на постой, и я ливаю. - поделилась она с нами своими планами. - И так уже два часа лишних просидела, а мне еще всю ночь зубрить.
        Честное слово, иногда мне с Себастьяном приятней общаться, чем с ней. По крайней мере, понятно, о чем он мне вещает.
        Фургон вкатился на темную, и подозрительно пустую, деревенскую улицу. Пустую от людей. Другой живности было полно. Собаки брехали во всю, рассказывая друг другу через забор неправдоподобные истории. Вальяжно расхаживали коты, презрительно поглядывая на нас, и сверкая своими желтыми глазами. Где-то за стеной возилась корова, устраиваясь на ночлег. Было слышно, как она недовольно мычит, сетуя на жесткую соломенную подстилку. А вот людей не было слышно совсем. Не шумела молодежь, веселая и полная энергии даже после тяжелого трудового дня. Не скрипели на лавочке старушки, обсуждая соседей. Не горланил с надрывом песню местный деревенский пьяница. Подозрительно. Впрочем, мало ли какие здесь порядки. Может, они все тут по режиму живут.
        Спросить дорогу к местной таверне было ни у кого, но я сомневался, что мы заблудимся, улица то в деревне была одна, рано или поздно приведет нас к нашей цели.
        Повозка ходко катилась дальше, а я, наслаждаясь вечерней прохладой и запахами деревни, глазел по сторонам. Потому и заметил неясный силуэт в вечернем сумраке, прислонившийся к забору. Опа, кто-то нарушает режим.
        - Стой, Сойка. - я положил ей руку на плечо, и она, недовольно глянув на меня, потянула на себя поводья.
        - Что еще? - девушке сильно не терпелось закончить сегодняшний день.
        - Там кто-то есть. - ткнул я пальцем в направлении силуэта, и тут же обратился непосредственно к нему. - Простите, не подскажите, где у вас здесь таверна?
        - Дальше по улице. - после небольшой паузы ответил спокойной женский голос. - Дворов через семь с левой стороны. Большое двухэтажное здание, не пропустите.
        - Благодарю. - голос показался мне приятным. Грудной и завораживающий. И чтобы в свою очередь тоже понравится собеседнице, я решил быть максимально вежливым. За неимением шарма приходится использовать то, что есть.
        Сидящая рядом, лавайка громко фыркнула и занесла руки, чтобы тронуть лошадь.
        - Но на вашем месте я бы туда не ехала. - как бы между прочим продолжила обладательница шикарного контральто.
        Про себя я окрестил незнакомку девушкой-загадкой. Тот факт, что в густых сумерках я не видел ее лица, открывал большой простор для фантазии. В сочетании с ее низким, грудным голосом, это действовало на меня как манок охотника на глупого оленя.
        - Почему это? - Сойка так и замерла с поднятыми руками, сжимающими поводья.
        - В таверне полно солдат барона, а в деревне объявлен комендантский час. Если бравые вояки увидят кого-нибудь разгуливающего по улице после восьми, тут же возьмут под арест и отведут на долгий допрос с пристрастием.
        - Что же в таком случае ты делаешь снаружи? - спросила лавайка.
        Наверняка, курит втихаря и нарушает режим. Недаром же голос у нее такой низкий.
        - Гуляю. - легкомысленно ответила незнакомка.
        - И не боишься злых солдафонов? - Сойка все не унималась. Похоже, девушка-загадка ей чем-то не понравилась.
        - А чего мне бояться солдат, когда на улице их, даже если захочешь, не найдешь? Они ведь ленивые как бегемоты, постоянно сидят в трактире и глушат свое пиво, а на улицу выходят только затем, чтобы справить малую нужду. И то, недалеко. Вы же собираетесь заявиться прямо в их логово, так сказать. Такой наглости они точно не спустят.
        - Вот засада. - расстроилась лавайка. - Нам нужно место для ночлега.
        - Сочувствую. - ответила незнакомка абсолютно безразличным тоном.
        - Слушай, - Сойка оживилась, будто бы ей в голову пришла замечательная идея. - А как тебя зовут?
        - Миранда. - нехотя отозвалась девушка.
        - Я - Сойка, это Мих, а там, в фургоне сидят Себастьян и Жиром. - Бард настолько резко поменялась из подозрительной и недовольной особы в приветливую и наивную девушку, что даже я заподозрил неладное. - Ты ведь местная, да? Здесь живешь?
        - Само собой.
        - И у тебя в деревне есть свой дом, так?
        - Я вижу, к чему ты клонишь, и мой ответ - нет. Не хватало мне еще всяких проходимцев, которых я первый раз вижу, на порог пускать.
        - Ну пожалуйста. - заканючила лавайка как маленькая девочка, выпрашивающая у родителей сладости. - Нам надо всего одну ночь перекантоваться. И других вариантов у нас нет, ты же сама знаешь. Соглашайся, я хорошо заплачу. Скажем, две золотые монеты, прямо сейчас.
        - Не нужны мне твои деньги. Где я их, по-твоему, тратить буду, на грядках? У нас на всю деревню из магазинов только бакалея есть и алхимическая лавка. На что мне золото тратить? Разве что купить у алхимика пару ведер приворотного зелья, но у нас столько мужиков в деревне нет, так что тоже отпадает.
        - Может, тебе что другое нужно? Не деньги, так услуги. Дров наколоть, воды из речки натаскать, или огород вскопать? Мои парни все устроят в лучшем виде.
        Надеюсь, что я не попадаю под определение "ее парней". Такая сомнительная честь мне в сосну не уперлась. Я даже дома по грядкам не ползал. Пускай вон рыцарь с паладином домашним бытом занимаются, это у них с лавайкой нездоровые отношения, и ради нее они готовы на все.
        - Да что твои головорезы могут знать о деревенской работе? Они только мечом махать горазды. В любом случае, помощь мне не нужна. Спасибо.
        - Мих, не молчи, помогай - зашептала мне в ухо Сойка.
        А что я могу-то? Предложить еще больше денег - так их у меня нет. К тому же девушка явно дала понять, что она человек не меркантильный, или же просто глупый. От бесплатной рабочей силы она тоже отказалась. Что у нас еще есть? Лошадь? Но боюсь, что если я пообещаю девушке-загадке нашу единственную тяговую силу, завтра в этот фургон запрягут уже меня.
        Под навесом заворочались, уставшие сидеть на одном месте телохранители барда. Рыцарь от скуки стал декламировать вполголоса свои стихи:
        - Меркнет светило, скрываясь за краем
        Над королевством сгущается ночь
        Гонку со временем мы вот-вот проиграем
        Но незнакомка не хочет помочь.
        У меня идея. А давайте в уплату за ночевку отдадим хозяйке нашего Себастьяна в рабство.
        Ощутимый тычок локтем в бок, отвлек меня от моих мыслей.
        - Миранда, последние, что мы бы хотели, это беспокоить вас и создавать неудобства, - я решил выполнить просьбу Сойки и попробовать уговорить несговорчивую девушку. - Но у нас действительно нет других вариантов. Если вы нам поможете, я лично буду очень сильно благодарен.
        Я ни на что особо не рассчитывал, но Миранда вдруг задумчиво замолчала.
        - Возможно, мне действительно не помешает вскопать огород. - подала она голос после минутной паузы.
        - Продолжай, продолжай. - довольно болезненно пихала меня в бока лавайка.
        - Ради вас, мы вскопаем его дважды. - сморозил я откровенную глупость. В такие моменты, когда выдаешь нелепости, главное - уверенно улыбаться.
        - Ладно. Заезжайте во двор, пока я не передумала. - силуэт оторвался от забора и шагнул к воротам.
        - Завтра рано меня не ждите. - обратилась ко мне Мухоловка, понукая лошадь следовать в открывшийся проход - Постараюсь быть после обеда, но ничего не обещаю.
        - Какого хвоя? Почему так долго? Ты же девушке обещала, что мы останемся у нее только на одну ночь.
        - Вам же еще с ней за ночлег расплачиваться, вот как раз время и будет. Сомневаюсь, что она заставит вас окучивать грядки посреди ночи. Если же она прогонит вас до того времени, как я вернусь, ступайте в таверну. Уже будет день, и никаких проблем с солдатами возникнуть не должно.
        Поставить повозку возле дома, было делом двух минут. Сойка настолько спешила вернуться в свой мир, что, даже не вставая с козел, сделала ручкой и растворилась в воздухе. Мы с парнями слезли с фургона и, выстроившись возле него в одну шеренгу, стали ждать хозяйку. Миранда, закрыв створки ворот, подошла к нам.
        - Ну, идем что ли... постояльцы. Чего смотрите испуганно, как кот на приеме у ветеринара? Никто не собирается делать из вас хороших танцоров.
        Я послушно направился за девушкой, гадая над ее последней фразой. Миранда вроде не игрок, а выражается иногда тоже непонятно. Может, я просто с женщинами общаться не умею?
        - А где эта ваша недоэльфийка? - мимоходом оглянувшись, при этом нисколько не замедляя шаг, спросила девушка.
        - Эй! Поуважутельней к госпоже. - нахмурился Жиром.
        - Ой, да брось ты. Я лично против нее ничего не имею. - легкомысленно отмахнулась Миранда. - Я просто всю их расу недолюбливаю.
        Сомнительная отговорка, но, кажется, Жирома она удовлетворила. Он все еще хмурился, думая над ответом девушки, но молчал.
        - Так что там с вашей мелкой владычицей? В кусты по нужде что ли побежала?
        Паладин угрожающе засопел, так что я поспешил ответить вместо него:
        - Нет, она осталась в фургоне. Будет ночевать там. - придумывал я на ходу. - Сойка, типа, любит свежий воздух, и все такое.
        - Ааа. У богатых свои причуды. Стоило тогда так рьяно ко мне напрашиваться?
        - С чего ты взяла, женщина, что она богатая? - с вызовом спросил Жиром. Парню совсем не нравилось, что о его начальнице кто-то говорит таким неуважительным тоном.
        - Все просто. Богатые могут позволить себе нанять несколько холуев, нам же, бедным, все приходится делать самим.
        Не удивлюсь, если у девушки-загадки совсем нет друзей, с таким-то острым языком. Надеюсь, парни не просекли, что на этот раз она говорила неуважительно уже о них.
        Дом Миранды оказался вполне приличных размеров. Помимо кухни в нем было еще три комнаты: гостиная и две спальни. Я запоздало подумал, что, возможно, она живет в нем не одна, и мы своей просьбой о ночлеге поставили ее в щекотливую ситуацию. Но за все время я пока так и не увидел других жителей в доме, кроме самой хозяйки.
        При домашнем освещении я наконец-то смог ее нормально рассмотреть. Покров загадочности развеялся под лучами обыкновенной масляной лампы, и передо мной предстала красивая, статная, молодая женщина. Черные, как смоль, волосы, плавные черты лица, властный подбородок и уверенный взгляд пронзительных серых глаз, с затаенной, в их глубине, застарелой горечью. Девушка была очень эффектна. Но почему-то теперь, когда я мог лицезреть ее во всей красе, она стала мне чуть менее интересна, чем тогда, когда я только слышал ее голос, а об остальном мог только фантазировать. Неужели правду говорят, что мы, мужики, не знаем, чего хотим.
        Миранда отвела нас в оду из спален и велела там располагаться. Обставлена комната была скромно, но со вкусом. На полу - ковер, на стене - пара интересных картин. Большое окно во всю стену прикрыто легкими светлыми занавесками. Возле окна - небольшой письменный столик со стулом. И собственно говоря, атрибут любой уважающей себя спальни - кровать. Здесь их было две, и они, ютясь каждый у противоположной стены, были разделены ковром, словно два берега рекой.
        Девушка уже намеревалась выйти из комнаты, как мне в голову пришла одна мысль.
        - Может быть, есть какие-нибудь правила? - поинтересовался я у нее, прежде чем она переступила порог. Видя ее недоумевающее лицо, я продолжил. - Куда не следует ходить или, может, то, что запрещено делать. Все-таки вы хозяйка в этом доме, не хотелось бы попасть в неловкую ситуацию просто по незнанию ключевых моментов.
        - Да, конечно, правила у меня есть. - задумчиво протянула Миранда. Волосы даю на отсечение, она как раз сейчас их придумывает. - Правило первое и последнее: избегайте тех действий, которые могут вызвать неловкую ситуацию.
        Девушка победоносно посмотрела на меня.
        - Все-таки хотелось бы небольшой конкретики. Все люди разные и у всех свои понятия о порядочности.
        - Хорошо. - вздохнула девушка. - Не входите ко мне в комнату. Надеюсь, это само собой разумеется. Да и вообще, ночью по дому не шатайтесь. Разобьете мне еще что-нибудь в потемках. Лучше сидите в своей комнате до самого утра. Хотя о чем это я? Вы же и так пробудите в ней до утра, потому как спать собирались. Так что хватит мне тут глупые вопросы задавать. Укладывайтесь.
        Тряхнув своей черной гривой, девушка вышла за дверь. Эх, хотел ведь как лучше, а получилось как если бы на свадьбе, произнося тост, попутал между собой жениха и невесту. Неудобненько.
        Думая над тем, есть ли в Атравеле такой класс, который помогает понимать женщин, я развернулся к своим соратникам за поддержкой, но получил лишь предательство. Обе кровати оказались заняты. Рыцарь и паладин, сложив свое облачение прямо на полу, забрались каждый под свое одеяло, и, с невинным видом, избегали встречаться со мной взглядом.
        - Вороное перо в волосах
        А в прекрасных глазах - сталь
        Я бы мчался к ней на всех парусах
        Но во взгляде ее - холодный февраль.
        Себастьян, в свойственной ему образной манере, решил отвлечь меня от щекотливой темы.
        - Да, ладно. - с удовольствием поддержал разговор Жиром. - Не такая уж она и красавица. Обычная симпатичная селянка, точно не чета утонченной красоте да хотя бы той же нашей госпожи.
        Кто о чем, а вшивый о тюрбане.
        - Парни, потом будете баб обсуждать. - не дал я ввести себя в заблуждение. - Мне интересно, какого хвоя вы все кровати позанимали? Мы ведь даже соломинку не тянули, чтобы решить, кто где будет спать.
        - А что спальных мест больше нету? - валяя дурака, стал внимательно оглядывать комнату пал. - Вот так неожиданность. Я был уверен, что их тут три.
        Угу, и потому так спешил занять одну из них, что забыл снять свои латные портки. Или это пояс верности?
        - Жаль, конечно, что тебе койки не досталось, - продолжил он. - Но уступать тебе свою я не собираюсь, Я ведь первый ее занял.
        Соглашаясь со своим другом, Себастьян важно кивнул.
        Понятно, эту парочку мне с места не сдвинуть.
        - Ну и где мне лечь? - задал я риторический вопрос.
        - Я бы тебя, конечно, пустил к себе, - откликнулся паладин. - Но только в том случае, если бы ты был блондинкой с выдающимися формами. А так, извини.
        Рыцарь поддержал своего напарника смешком. Не пойму - они клоуны или войны? Хотя, таскаясь столько времени за бардом, немудрено было изучить и другие профессии циркового балагана.
        - На твоем месте я бы спросил у нашей хозяйки. Может, найдет для тебя еще одну кровать. - дал совет Жиром.
        Ага, как же. Свою уступит.
        - Спросить не помешает. - согласился я. - К тому же мы совершенно забыли про ужин. Я бы перекусил чего-нибудь перед сном. А вы, мужики?
        - Нет, не хотим. - неубедительно соврал паладин. - День сегодня был больно утомительный. Хочется побыстрее предаться сну.
        Ясно. Парни просто не хотят рисковать. Бояться, что если встанут - я займу их место. Ставлю один золотой и грязь с левой пятки, что стоит мне только покинуть комнату, как они тут же начнут жевать наш сухпаек.
        - Ну-ну. Приятных сновидений. - Надеюсь, в моем голосе была отчетливо слышна значительная толика скептицизма и недоверия.
        - Спасибо. А тебе приятного общения. Глядишь, и найдет тебе наша хозяйка спальное место совсем рядом с собой. - нагло подмигнул мне Жиром.
        Рыцарь со своей кровати подхватил эту идею и стал развивать:
        - Надо ж так было попасться?
        Захватила мое сердце в плен
        ...
        Я не стал дослушивать и шагнул за порог. Появилось сильное предчувствие, что Себастьян сейчас сморозит какую-то пошлость. А этого мне слышать точно не хотелось.
        Миранду я нашел быстро. Стоило только заглянуть на кухню, и девушка тут же обнаружилась за столом, задумчиво поглощающая чай с пряниками. Правда, туда я пришел не совсем в поисках нее, а скорее того, что она в себя запихивала.
        - Я же сказала не шляться по дому. - усталым голосом прокомментировала мое появление Миранда.
        - Так ведь еще не ночь. - парировал я. - К тому же, если я завалюсь спать на голодный желудок, ночью все равно проснусь и пойду на кухню греметь посудой.
        - Хочешь есть?
        Я кивнул.
        - Вон на печке стоит котелок. Бери тарелку и набирай сколько хочешь. Какой я буду хозяйкой, если оставлю голодным своего постояльца? - с легким сарказмом подначила Миранда то ли меня, то ли саму себя.
        Упрашивать себя дважды я не дал, нашел в комоде посуду и уже через минуту уплетал еще теплую ароматную кашу, примостившись за одним столом с черноволосой девушкой.
        - Пафибо. - запоздало я вспомнил о правилах приличия, уже набив рот кашей.
        Девушка и ухом не повела. Видимо, просто не услышала, уйдя с головой в свои мысли. Что-то больно она задумчивая после нашего разговора, а ведь сперва была бойкая на язык.
        На запах вкусной каши из капюшона ко мне на плечо вылез сонный лягушонок. Оценив мои раздувшиеся щеки, он недовольно застрекотал мне на ухо. Мол, хозяин, чего это ты тут в одиночестве таким полезным делом занимаешься, а меня не разбудил.
        - Извини, зеленый. Запамятовал. - Благо, я уже хорошо изучил своего питомца и знаю, как закрыть ему рот. Немного каши - и Зомби слишком занят, чтобы ругаться.
        Так мы и сидели, каждый занимаясь своим делом: мы с лягушонком запасаясь в прок энергией, а Миранда ища ответы на свои вопросы в темном отражении чайного отвара. До тех пор пока моя ложка в третий раз не заскребла по дну миски.
        Уф, кажется, я наелся на всю жизнь. Зомби тоже добивал свою последнюю порцию уже через силу, только лишь на одной воле. Ну, возможно, еще немного и на жадности.
        Покончив с трапезой, я решил немного отвлечь нашу хозяйку от самокопания. Мне было от нее еще кое-что нужно. Вопрос с моим размещением так и не был закрыт.
        - Миранда, прошу прощения у меня к вам вопрос.
        - Да? - девушка подняла глаза от кружки, но взгляд ее смотрел сквозь меня, и был устремлен куда-то далеко.
        - У вас случайно не найдется еще одного койко-места?
        - Чего? - Ну вот, девушка теперь в полной мере снова с нами. Только не уверен, что это к добру. Глаза ее сверкнули совсем не добро. - Я вам и так целую комнату выделила, вам там что, кроватей мало?
        - Их там две. - робко пояснил я. - И все они заняты моими попутчиками.
        - Ну так спите с кем-нибудь вдвоем.
        - Мы не настолько хорошо друг друга знаем.
        - О, боги. Ну так ложитесь на полу, мне без разницы. У меня тут не гостиница, знаете ли.
        - Я заметил. - не удержался я от колкости, но тут же прикусил язык. - Может, хотя бы постелите мне на полу? Матрац бы не помешал.
        - Серьезно? А на потолке вам на стол не накрыть? - огрызнулась хозяйка дома. - Может, хватит меня доставать? Мне кажется, что свою часть договора я выполнила безупречно. Вас я приютила, комнату выделила, а дальше уже сами разбирайтесь, как хотите. Какие ко мне могут быть претензии?
        - Все верно. К вам претензий никаких нет. - поспешил я успокоить девушку. - Я всего лишь спросил на всякий случай. Раз нет и суда нет.
        - То-то же. - уже более спокойно сказала Миранда. - Простите, что сорвалась на вас.
        - Не страшно. Но знаете с вами не просто разговаривать. Вы, то замкнутая и задумчивая, то раздражительная и язвительная.
        Согласен, говорить прямо нелицеприятные вещи о женщине - необдуманный поступок, но я тоже ужасно вымотался за этот долгий день, и был не в том настроении, чтобы завуалировать каждое свое слово. К моему удивлению девушка не стала злиться и ругаться, а принялась оправдываться.
        - Извините, возможно, я и правда вела себя сегодня не наилучшим образом. Понимаете, вся ваша компания мне кое о ком напомнила. Кое о чем. Неприятном. Вот я и веду себя сегодня как последняя фурия.
        - Интересно послушать. Кого же мы вам напомнили? Если конечно не секрет.
        - Моего мужа. Он, скорее всего, погиб.
        Ой.
        - Если не хотите, не рассказывайте. Я не настолько бестактен, чтобы лезть в такие личные дела.
        - Все нормально. Это было слишком давно. К тому же, хуже не будет, если я выговорюсь. Возможно, мне даже полегчает, слишком долго я держала это в себе. Как ты, возможно, заметил для меня одной это слишком большой дом. Когда-то, несколько лет назад, я жила здесь со своим мужем. Не скажу, что мы любили друг друга до гроба, нас, еще детьми, сосватали родители, но нам было хорошо вместе. Кевин был хорошим, добрым человеком, работящим и не отказывающим никому в помощи. Но характер у него был ветреный, он был мечтателем. Грезил все время о далеких краях и путешествиях. Возможно, это его и сгубило. Однажды появилась в нашей деревне чужачка. С виду порядочная женщина, лекарь. Но одна уходить из нашего поселка она не хотела. Понадобился ей компаньон для дальних походов, чтобы, в случае чего, мог прикрыть ей спину. Стала она по домам ходить, да мужиков заманивать. Мой простак самым глупым оказался, и согласился на ее условия. Как я только не уговаривала его остаться, все бестолку. Еще и злился на меня, что я его не понимаю. Обещал мне, что немного поскитавшись по миру, и заработав побольше денег с походов,
вернется домой. С тем и ушел. Сперва он даже писал мне, весточки слал, рассказывал, в каких городах побывал, а потом вдруг перестал. А еще через пару месяцев я почувствовала, что его нет. С тех пор живу одна в этом доме, да все надеюсь, что та лекарша заглянет еще раз в нашу деревню. Хочется ей пару вопросов задать.
        Никогда не знал, что следует говорить в подобных ситуациях. Лично я, когда мне изливают душу, чувствую себя неловко и немного растерянно. Может разрыдаться, и пусть тогда уже она ломает голову как меня успокоить?
        После своего грустного монолога девушка снова задумчиво замолчала, я же спешно искал подходящие слова. Так и не придумав ничего, я просто сказал девушке, что соболезную.
        - Спасибо, Мих. - благодарно кивнула Миранда. - Времени с тех пор действительно прошло много, и горе мое отступило. Просто иногда накатывает грусть и меланхолия.
        - Это не проблема. - самоуверенно заявил я. - Просто тебе надо развеяться. Тут тебе, кстати, повезло - перед тобой самый лучший рассказчик веселых историй. Давай поведаю тебе, как нашего рыцаря Себастьяна чуть не побили театралы. Парень ведь принял обет стиховещания, а лицедеи подумали, что он их дразнит...
        Свидетелем этой истории я не был, ее мне самому поведал Жиром. Причем за время нашего путешествия я слышал ее уже раза три. И все в разных интерпретациях. Возможно, неугомонный паладин все выдумал, но какая разница?
        Мы просидели на кухне с хозяйкой дома до поздней ночи. Я трещал без умолку, иногда придумывая целые истории на ходу, стараясь вытянуть из девушки улыбку. Получалось у меня неплохо. Через полчаса девушка уже открыто и заливисто смеялась над моими шутками, а еще спустя час сама стала рассказывать мне произошедшие с ней забавные случаи.
        Когда истории закончились у нас обоих, я придумал другой способ развлечения. Поставив моего питомца в импровизированные ворота, мы стали кидать в них скатанные хлебные шарики. А Зомби, не сходя с места, делал зрелищные сэйвы своим длинным языком, после чего отправлял пойманные игровые мячи в свою ненасытную прорву. В итоге все остались довольны.
        Когда раскрывать рот, для того чтобы зевнуть, мы стали гораздо чаще, чем чтобы что-то сказать, было решено отправляться спать. Пожелав Миранде доброй ночи, я направился в свою комнату, но был остановлен девушкой.
        - Спасибо тебе Мих за хорошо проведенный вечер. Оказывается, мне не хватало обычных дружеских посиделок. С нашими, деревенскими, так не поболтаешь. У них любой разговор сводится или к урожаю, или к домашней скотине. Сейчас, правда, еще одна тема для разговора появилась. Война. Другие темы селяне избегают, либо вообще игнорируют, будто староста запрет какой-то объявил. В общем, не бери в голову.
        Я кивнул:
        - Мне тоже понравился сегодняшний вечер.
        Девушка кивнула в ответ и в задумчивости прикусила губу, словно перед ней возникла какая-то дилемма, и она не могла определиться между несколькими вариантами ее решения.
        - Тут такое дело. - замялась Миранда. - Не знаю, как ты на это отреагируешь, но не сказать я этого не могу. Тебе стоит покинуть общество СойкиМухоловки.
        - Что? - удивился я. - Почему?
        - Я ведь тебе уже говорила почему. - всплеснула руками девушка. - На примере моего мужа. Таким как она на нас плевать. Вы для нее расходный материал, инструмент для достижения каких-то своих целей. Она будет бросаться во все авантюры, чтобы увеличить свою силу, а вам придется за нее отдуваться, прикрывая ее от врагов. Если кто-то из вас погибнет, вряд ли она расстроится, тут же найдет себе нового дурочка.
        - Слушай, я понимаю твои чувства, - ответил я девушке, собравшись с мыслями. - Но не греби всех под одну гребенку. Люди разные. Это во-первых. А во-вторых, с чего ты взяла, что я состою в свите Сойки? Себастьян и Жиром ее телохранители, это да. У нас же с бардом обыкновенная договоренность, по завершению которой мы, скорее всего, разбежимся в разные стороны.
        - Правда?
        - Зачем мне врать?
        - Тогда хорошо. Не пойми меня неправильно, я ничего не имею против Мухоловки. - спохватилась Миранда. Угу, кроме целого списка претензий. Я понял. - Просто, я не люблю таких как она.
        Интересно, девушка сейчас говорит о игроках в целом, или о классах поддержки, которые сами по себе хилые, нуждаются в защите и частенько ходят в сопровождении бойцов ближнего боя?
        - Все-таки хорошо, что я тебе высказала то, что хотела. - продолжила она. - Прямо-таки, гора с плеч. Можно со спокойной душой ложиться в кровать.
        - Да, мне тоже давно пора в кровать. Ой, ну то есть на пол. - последняя, якобы случайная, попытка от меня надавить на жалость. - Спокойной ночи.
        - Постой, Мих. - раз, наверное, в десятый за сегодня остановила меня Миранда, и продолжила немного смущенно. - Кроватей у меня действительно больше нет, но вот одно спальное место найдется. В моей комнате стоит огромная кровать, можно и втроем поместиться. Так что, если хочешь, ложись там. Но предупреждаю сразу, я спать буду с кинжалом, и если только почувствую малейшие поползновения в мою сторону - ткну тебя им в то место, которым мужчина дорожит прежде всего.
        А вот тут я вспомнил, что спать на жестком полу полезно для позвоночника. Но не отказываться же, раз сам напросился.


        - В такие моменты я отчетливо вспоминаю, почему я бросил родную деревню и ушел в армию. - Жиром на несколько секунд остановился, чтобы вытереть пол со лба, и снова со вздохом взялся за лопату. - Какой все таки большой огород у такой маленькой женщины. На кой хундсгугель ей столько картошки?
        - Чего ты докопался до этого огорода? Нормальные размеры. А ты думал, здесь пару грядок будет? Селяне со своих участков целый год питаются. - огрызнулся я.
        Я тоже был раздражен и за словами особо не следил. Встал я сегодня не с той ноги, потому что вставать мне вообще не хотелось. К тому же, я сам не люблю всю эту монотонную деревенскую работу, но паладин будет последним, кому я об этом скажу. Приходилось молча терпеть, и срывать свое плохое настроение, остервенело вгрызаясь в землю.
        - Мне кажется, что участок Миранды мы уже закончили, и теперь копаем у ее соседа. Девушка решила на нас заработать.
        - Даже если и так, то что? Мы задолжали ей услугу, а размеры огорода никто не уточнял. Она вполне может нас заставить перекопать все огороды в деревне.
        - Ааааа. - издал Жиром крик души, представив объем работы. - Нет, я лучше свой меч проглочу, чем соглашусь на такое.
        - Не ори - людей распугаешь. Или, что еще хуже, привлечешь. Нам лишнее внимание на клен не сдалось.
        - Извини. Я просто уже в конец загибался разгибаться. - Паладин посмотрел на меня, и в его взгляде промелькнуло озорство. - Кстати, объясни мне, почему хозяйка не засчитала, скажем так, закрытие договора еще ночью? Вы же там все вроде полюбовно решали.
        Ну вот, опять начинается!
        Из-за того что спать с Мирандой мы легли поздно, встали мы тоже не слишком рано. Первой проснулась девушка, и не придумала ничего лучше, чем тут же разбудить меня. Свой скверный поступок она объяснила тем, что пора было уже расплатиться за ночлег. Когда я сонный вывалился из ее комнаты, на кухне уже вовсю хозяйничали телохранители барда. На мое появление из хозяйской спальни они отреагировали немой сценой. Зато что началось, после того как Миранда озвучила нам объем работы, и мы отправились на огород! Двусмысленные намеки и подтрунивания сыпались из этой парочки, как блохи с длинношерстного оборотня.
        - Я же уже объяснял и повторяю еще раз, что между мной и хозяйкой этого дома ничего не было. - ровным голосом пояснил я. - Она всего лишь уступила мне для ночлега небольшую часть своей кровати.
        - Да, конечно, все так и было. - преувеличенно доверительным тоном согласился Жиром. - Мы в этом нисколько не сомневаемся, правда Себ?
        Себастьян скорчил такую ехидную морду, что сразу захотелось сбить об нее лопату от налипшей земли.
        - Да думайте что хотите, мне вообще плевать. - в подтверждение своих слов я сплюнул на землю.
        - Что тут думать, все и так ясно. Сам посуди, Мих. Если девушка пригласила тебя к себе в спальню, значит, она от тебя что-то хочет.
        Тоже мне великий знаток женской натуры. Ты сначала в своих отношениях с Сойкой разберись, а потом мне советы давай.
        - Ничего она от меня не хотела. - вяло возразил я. - Миранда даже пригрозила мне кинжалом, чтобы я к ней не приставал.
        - Так то она для виду. Мол, я девушка порядочная и все такое. Только не говори мне, что ты повелся. Может, она поэтому и зверствуют так, заставляя нас перекапывать гектары, что не получила желаемого?
        - Знаешь что, Жиром?
        - Что?
        - Работай молча.
        Паладин заухмылялся, будто я ему комплимент сказал, но моему пожеланию последовал. Правда, хватило его всего на несколько минут тишины.
        - Знаешь, что я думаю? - спросил он меня и, не дождавшись моего ответа, продолжил. - Что у вас все-таки все было. Но ты не справился с темпераментом чернявой и, так сказать, проиграл в постельной баталии. Потому она такая недовольная и ходит.
        Потому как загорелись глаза у рыцаря, я понял, что сейчас мы опять станем благодарной публикой для посредственного поэта. Интуиция меня не обманула. Пришлось слушать стих о глупом сыне лесоруба, которому не помешает сходить к знахарю. Захотелось обоим настучать по рожам, но я себя остановил. Не из-за их хозяйки и ее обещаний. Разница в уровнях была больше, чем в два раза. Нет, я не боялся, просто посчитал такой вариант развития бесполезным. То же самое, что мстить каменной глыбе голыми руками. Со своими показателями я им, скорее всего, даже синяк не смогу поставить. Особенно Себастьяну, который, приступив к работе на огороде, даже не потрудился снять с себя доспехи.
        - Кто бы говорил об уме. - Зато, чтобы больно бить словами, никаких ограничений у меня не было. - Это же не я копаю землю в полном рыцарском доспехе. Ты, наверное, с первого уровня только на здоровье и выносливость налегал, а на интеллект вообще не смотрел.
        Рыцарь замер на половине движения, не доведя лопату до земли, и медленно повернул голову в мою сторону. Ироничная ухмылка исчезла с лица Себастьяна, место ее занял недобрый и мрачный взгляд.
        Неужто на больную мозоль наступил? Или рыцарь просто любит всевозможные подтрунивания, но только не тогда, когда они направлены на него.
        - Мих, ты чего? - почувствовал нависшее напряжение паладин. - Это же обычный мужской треп, который не нужно принимать всерьез. Шутливая беседа хорошо коротает время, но не более того. Грубить из-за этого своим друзьям точно не стоит. Думаю, тебе надо извиниться.
        Мне извиниться перед рыцарем?
        Себастьян, будто прочитав мои мысли, кивнул.
        Да вот шишку вам! Целое утро как две гиены зубоскалили надо мной, а стоило ответить им их же оружием, так все, смертельная обида. Обидели рыбку - написяли в речку. Как хотят, но извиняться я не собираюсь.
        Обстановку разрядила наконец явившаяся лавайка. Парням стало не до каких-то мнимых обид, нанесенных минуту назад. Они были слишком заняты тем, что с обожанием пялились на свою госпожу.
        - Вы что тут делаете? - открыто улыбаясь, спросила она. У кого-то явно было хорошее настроение.
        - Оказываем ответную услугу, приютившей нас на ночь женщине. - ответил я за всех. - Ты же сама вчера с ней торговалась, не помнишь уже?
        - А что так долго? Впрочем, ладно, идем за мной. - беззаботно махнула Сойка рукой. - Договорюсь с ней. Если вы еще не до конца выполнили уговор, разницу я заплачу деньгами.
        Девушка, не оглядываясь, зашагала к дому, пара ее телохранителей, как два болванчика, поплелись следом. Мне не оставалось ничего другого, как пристроится в хвост этой колоны. Чисто из принципа остаться тут одному и продолжить копать огород? Ха! Нашли дурака.
        Хозяйка выделенных нам апартаментов обнаружилась в доме. Она снова была смурная и хмурая, сидела за столом и в задумчивости смотрела на оставшуюся в кружке гущу после заваренного чая. Гадалка она что ли? Нашего барда девушка слушала вполуха. Сойка заявила, что ее парни, как кроты перерыли пол огорода, но теперь им пора отчаливать. На предложение Мухоловки доплатить за не до конца выполненную работу, Миранда махнула рукой, мол, все договоренности выполнены, будьте любезны - проваливайте.
        Пока рыцарь с паладином возились с лошадью, заталкивая бедолагу в надоевшую ей уже за эти дни упряжь, я отозвал в сторонку лавайку, чтобы переговорить с ней с глазу на глаз. Но беседы не получилось. Только я хотел спросить девушку о примерных сроках нашего прибытия в эльфийскую столицу, как мое внимание отвлек посторонний шум. Странный, монотонный гул доносился с северной стороны деревни, и, по мере приближения, разбивался на множество отдельных дробных звуков. Было похоже на стадо буйволов или бизонов, что бежали прямо сейчас во всю прыть по единственной улице поселка. Не понял, у них здесь что, энсьерро популярно? Другими словами, народная забава в виде улипетывания от стада быков? В таком случае это довольно самобытный поселок. Не могли придумать какое-нибудь более безопасное развлечение? Оркскую рулетку, например.
        Из-за разыгравшегося любопытства я полез на забор, чтобы посмотреть на дорогу с безопасного места, но увидел я там не совсем то, что ожидал.
        - Гиббона мать! - непроизвольно вырвалось у меня.
        - Что там? - Сойка была тоже не в меру любопытной особой. Совершенно не смущаясь того факта, что леди не лазят по заборам, уже через несколько секунд она присоединилась ко мне. - Вот так неожиданность! - заявила девушка, если перевести ее фразу на более культурную речь. То, что леди не сквернословят, она, видимо, тоже забыла.
        А сквернословить было от чего. С противоположного края деревни на нас неслась лавина всадников, словно бурный поток, затапливая собой всю улицу и накрывая волнами, стоящие с обоих от нее сторон, дома. Даже отсюда я видел, как от потока постоянно отделялись два-три бойца и врывались в каждый дом, встречаемый на пути. В принадлежности всадников я не сомневался, даже несмотря на то, что с такого расстояния не мог разглядеть поясняющие строчки над головами. Это точно игроки. Такой зоопарк из ездовых животных могли притащить только они. Медведи, кабаны, лоси, носороги, огромные волки, большие кошки всех мастей и расцветок, двуногие ящеры и беговые птицы с недоразвитыми крыльями. Единственная увиденная мной лошадь казалась белой вороной в стае разноцветных попугаев. А нет, обознался, это единорог.
        Когда лавина докатилась до большого двухэтажного здания, местного трактира, из толпы в него полетели магические огненные шары вперемежку с горящими стрелами и бутылками с зажигательной смесью. Полыхнуло так, что я невольно вспомнил своего приятеля Фаертрота и его пламенный темперамент.
        Двери таверны с треском распахнулись и оттуда стали вываливаться солдаты мятежного барона. Самые смелые тут же стали самыми мертвыми. Когда на тебе одном сосредоточили огонь десяток-другой бойцов дальнего боя вперемешку с магами, будь ты хоть местным героем, одетым в три зачарованных доспеха разом, с запасом здоровья как у алмазного бегемота и регенерацией как у скальной виверны, это тебе мало чем поможет. Ну, умрешь ты не сразу, а через пять секунд. Утыканный стрелами как подушка для иголок профессиональный швеи все равно ведь ничего не сделаешь.
        К сожалению, столкнувшись с сопротивлением возле трактира, лавина не остановилась. Большая часть пришлых игроков завязла в потасовке, но небольшой ручеек все же обтек стороной сражение и направился дальше по дороге, не забывая выделять бойцов на осмотр каждого дома. Мы с девушкой, не сговариваясь, одновременно нырнули за забор.
        - Беда! - снова пришлось мне быть для Сойки переводчиком с ругательного на общий. - Мих, прыгай на фургон. Нужно валить отсюда, живо.
        - А как же Миранда?
        - Кто? - удивленно переспросила лавайка.
        - Хозяйка дома.
        - Ничего с ней не сделается, дома пересидит. Поехали уже. Спорить времени нет.
        - Ага, я верю. Ведь двери для игроков такое непреодолимое препятствие. - Я и не думал слушаться Мухоловку. - Почему они нападают на местных? Вы ведь обычно боитесь понижения репутации.
        - Здесь понижения не будет. - нехотя ответила Сойка. - Нападающие игроки принадлежат армии короля, а деревня числится за мятежным бароном. Они даже возможно очки славы получат, хотя не уверена, все-таки это обычные мирные селяне.
        - Ну, тогда мы точно не можем ее бросить! - Я рванулся к двери, бросив на ходу. - Полминуты. Готовьтесь уезжать.
        Миранда по-прежнему сидела за столом в своей любимой позе мыслителя, пялясь в пустую кружку. Сколько можно? Ей что, никто не говорил, что если будешь так много думать - рано постареешь?
        - Нужно убираться из деревни. - времени на то, чтобы вдумчиво и планомерно уговаривать девушку не было, так что я подскочил к ней, схватил за руку и потащил к выходу, не переставая, тем не менее, кратко объяснять ситуацию. - На деревню напала армия короля. Жгут, убивают, насилуют и заставляют выдавать им задания.
        - Я-то тут причем? Я мирная селянка. - девушка не вырывалась, но шла с большой неохотой, так что я по-прежнему не отпускал ее.
        - Ну да. Вот и расскажешь об этом пьяным от крови и вседозволенности солдатам, когда они ворвутся к тебе в дом.
        - Я не могу так вот все бросить. - Миранда сделала первую робкую попытку освободиться от моей хватки. - Мне хотя бы нужно собраться.
        - Времени нет. Они вот-вот будут здесь. - я рывком распахнул входную дверь. - Они уже здесь.
        Перед моим взором предстала занимательная картина: Себастьян с Жиромом сошлись в поединке с каким-то здоровым орком и драконидом, а Сойка в это время, прячась за их спинами, играла на своей лютне и пела песню на незнакомом мне языке. Нашла, гиббона мать, время для концерта! Понимаю, муза - существо капризное, но не до такой же степени.
        Толкнув Миранду обратно в дом, я кинулся на помощь своим товарищам. Мельком глянул на противников, чтобы понять с кем имею дело. Орк по имени ВитяВдоводел по классу являлся палачом. Драконида звали СерыйУвалень, несмотря на то, что кожа его была темно-зеленого оттенка. Он был защитником и стоял чуть впереди, сжимая в руках большой овальный щит и фальшион. Его зеленый и клыкастый друг стоял на пол корпуса дальше от рыцаря и паладина и немного в стороне. Поэтому с одного бока он был прикрыт от телохранителей барда чешуйчатым, разумным ящером. Этот парень орудовал большой двуручной секирой, которая с легкостью могла что угодно делить на два. Миха, например, чего бы мне очень не хотелось. Уровни обоих нападавших заставили меня пересмотреть свое намерение поучаствовать в общей свалке. Оба пятьдесят пятые. Эх, помогать своим все равно надо. Если и не нанесу какой-нибудь маломальский урон, то хотя бы отвлеку противников, и дам возможность Себастьяну и Жирому контратаковать.
        Я шагнул вперед и, легонько отпихнув в сторону разошедшегося барда, стал на ее место за спинами ребят.
        "На вас наложен позитивный эффект усиление"
        Причина: гимн Серебряного Источника от игрока СойкаМухоловка
        Ваша сила и скорость увеличены на 10%
        Телосложение и выносливость + 10
        Ловкость + 5
        Сила воли и удача + 2
        Эффект длится до тех пор, пока игрок СойкаМухоловка исполняет гимн.
        Вот так так! Не кленовый бонус. Теперь понятно, почему лавайка так увлеклась. Мощное усиление, особенно для высокоуровневых бойцов. Сколько бы не было силы и скорости, оба эти показателя увеличатся в процентном отношении. Хотя мне с моим мелким уровнем больше доставляло от лимитированных цифр. Плюс пять к ловкости мне очень даже понравились. Но у и такой, несомненно, вкусной способности должны быть свои недостатки. Минус такого усиления в том, что бард не может делать ничего другого, пока поет гимн. Да и сорвать его, наверное, довольно просто. Нужно всего лишь нанести барду урон. Будь среди противников кто-нибудь специализирующийся на дальнем бою, уверен, Сойка действовала бы по-другому. Так что это довольно специфическая вещь.
        Так, соберись, Мих. Хватит любоваться характеристиками, пора уже внести свой вклад в нашу победу.
        По-прежнему оставаясь стоять за спинами защитников лавайки, я просунул между ними свое копье и стал мотылять им, как лодочник веслом, при виде всплывшего неподалеку акульего плавника, стараясь побольнее ужалить наших противников. Как я и предполагал, особого ущерба это не доставляло, но зато я как назойливая муха мешал орку с драконидом концентрироваться на моих соратниках. Нет-нет, да и отмахнуться от меня, подставившись тем самым под удар рыцаря или паладина.
        Несмотря на мою посильную помощь, бой шел на равных. Весы замерли в одном положении, готовые от любого маленького перевеса рухнуть одной из чаш вниз. И я решился. Дождался подходящего момента, когда палач со своей секирой обрушился на нашего паладина так, словно он молотом забивал в землю сваю. Бедолага Жиром еле успевал подставлять свой многострадальный треугольный щит под град ударов. Я рванул вперед, направив острие копья в лицо орку. Летящий в глаз острый наконечник трудно игнорировать, даже если направляет удар противник гораздо слабее тебя. Орк отвлекся и попытался парировать удар, но не тут-то было, я уже изменил его, довернув копье, и нанес подлый удар по мужскому достоинству. Снова доворот, и острием в шею. Крит. Кстати, еще один довод в копилку того, чтобы не использовать автоматику. При такой-то разнице в уровнях шанс успешного срабатывания приема существенно понижается. Зато когда проводишь серию собственноручно, действуют совершенно другие законы. Как говаривал Кристоф, если у тебя не получился прием, то, в отличие от игроков, которые жалуются на рандом и удачу, единственное на что
может жаловаться ты, это на собственные кривые руки.
        Своим удачным ударом я едва снял оппоненту пяток процентов. Так я его долго ковырять буду.
        Благо, паладин не спал. Как только палач сменил приоритетную цель с него на меня, Жиром вскинул свой меч вверх и прокричал какую-то короткую молитву. Клинок засветился как шахтерская лампа дварфов, и пал, не долго думая, решил потушить его вонзив в орка. Меч пробил доспех как бумагу и в тело вошел почти по самую рукоять. Зеленокожий дернулся от боли, дернулась и резко пошла на нет и его полоска здоровья. Минус двадцать пять процентов за один удар. Вот так засветил!
        Чтобы развить успех, я снова кинулся в бой. Попытался провести орку подсечку, но куда там, он весил больше меня, был гораздо сильнее, и довольно крепко держался на ногах. От моих усилий зеленокожий даже не пошатнулся, зато я от его ответной оплеухи улетел ему за спину метра на два. Как итог: минус десять единиц здоровья и негативный эффект "Легкое оглушение" на пять секунд. И это он меня только рукой ударил. Отмахнулся как от той же назойливой мухи.
        Все же мои действия имели кое-какой успех. Воспользовавшись заминкой палача, наш паладин умудрился провести атаку щитом, ошеломив противника. Орк застыл, а южанин взорвался новой серией ударов. Он стал похож на мельницу в ураган, так быстро мелькал его меч. Когда клыкастый смог снова двигаться, здоровья у него оставалось меньше, чем воды в пересохшем колодце. Но скидывать его со счетов было еще рано. Орк, разрывая дистанцию, совершил невероятный кульбит и оказался в трех метрах от паладина, чем несказанно меня удивил. Похоже, что абсолютно все мои противники прошли цирковую подготовку.
        Не мешкая, зеленый выхватил из кармашка на поясе пузырек и, запрокинув голову, попытался вылить его содержимое себе в глотку. Тут уже я не зевал. Легкое оглушение с меня спало, мир перестал покачиваться, и я, прицелившись, и не мудрствуя особо, ударил копьем, словно обыкновенной палкой, орка по рукам. Бутылек из рук не выбил, но зато действие противника прервал. Завершил агонию клыкастого подоспевший паладин. Одним эффектным ударом он добил орка, попросту обезглавив его. Ну и кто тут после этого палач? Голова зеленого исчезла, так и не долетев до земли, а вместо тела появилась обыкновенная серая плита.
        Завалить оставшегося драконида было делом техники. Хотя какая, к гиббона матери, техника, когда мы навалились на него все разом и запинали до смерти? По правде сказать, удар чешуйчатый держал неплохо. Видимо, помимо лат, единицы брони ему давала еще и его крепкая кожа, что неудивительно, когда у тебя вместо нее природный ламеллярный доспех. Я имею ввиду чешую. А вот бил ящероподобный так себе. Для своего уровня, само собой. Мне бы его урона хватило с головой. В общем, драконид, как говорят чужаки, был обыкновенным танком.
        "Положительный эффект усиление снят"
        - Чего стали столбами? Быстро в повозку! - заорала Сойка. Она больше не пела нам гимн, и эффект от него рассеялся. А обычные упреки и указания от нее никаких бонусов нам не давали. - Нужно спешить. Нападавшие вполне могли скинуть своим друзьям сообщение, о том что столкнулись здесь с сопротивлением.
        Несмотря на свои слова, сама девушка сломя голову в фургон не побежала. Она немного задержалась у двух надгробий, возле которых спешно собрала раскинутые вещи и, не глядя, закинула себе в инвентарь. Я, было, хотел помочь ей со сбором, но лавайка так на меня зыркнула, что я решил просто постоять рядом. Когда львица питается, только дурак будет отбирать у нее мясо.
        - Где твоя пассия, Мих? Мы и так из-за нее задержались, больше ждать ее я не собираюсь. - Мухоловка закончила с мародеркой и направилась к фургону.
        Я завертел головой в поисках Миранды.
        - Так вон она.
        Девушка действительно выходила из дома, волоча за собой довольно объемную сумку. Похоже, пока мы бились с игроками, она времени зря не теряла. Хозяйственная.
        Я помог ей взобраться на повозку и следом запрыгнул сам. В этот момент скрипнула калитка и во двор ввалилась новая порция игроков. Четверо. Дварф, два темных эльфа и минотавр. Вот так компания! Прям как в старом оркском анекдоте. Заходят как-то в бар...
        Твоюж... - ругнулась лавайка. - Жиром, ты знаешь что делать.
        Паладин кивнул и спрыгнул на землю. Я собирался последовать его примеру, но фургон вдруг тронулся и покатился в сторону огородов.
        - Стой! Ты чего делаешь? - крикнул я Сойке.
        - Вывожу нас отсюда. - рявкнула она.
        - А как же Жиром?
        - Он задержит преследователей. Если мы ввяжемся в еще одну драку, то отсюда уже не уедем. Деревню почти взяли. В оставшейся очаги сопротивления сейчас будет прибывать все больше и больше нападавших.
        - Но как же Жиром?
        - Не бойся. Он будет в порядке. Я воскрешу его в первом же храме. - не глядя на меня, ответила Мухоловка. - Не в первый раз.
        Я посмотрел на Миранду. Девушка молчала, но во взгляде у нее явственно читалось: я же говорила.
        Когда дорогу нам преградил забор, отделяющий двор от огорода, лавайка вытащила из сумки свиток и, активировав его, просто снесла преграду магией воздуха. Свиток рассыпался прахом. Секунда и фургон запрыгал по недавно перекопанному полю. Прежде чем мы выехали за пределы поселка, я не один раз оглянулся на одинокую фигуру, что сражалась сразу с четырьмя противниками.


        Удивительно, но нас никто не преследовал. Сойка сказала, что это, возможно, из-за задания, которые выдали всем этим игрокам. Скорее всего, им приказали только занять поселение, и не преследовать убегающих мирных жителей. Так как с нами была Миранда, мы вполне годились на роль беженцев.
        Почти всю дорогу до границы королевства никто не проронил ни слова. Каждый думал о своем. Сойка сосредоточено правила фургоном, мы с Мирандой молча ехали внутри, и даже Себастьян, что сидел на козлах рядом с лавайкой, не прочитал ни одного четверостишия, за что лично я был ему безмерно благодарен.
        На границе мы оказались еще до вечера. Правда, чтобы пересечь ее нам понадобилось гораздо больше времени, чем мы думали.
        Пропускной пункт представлял собой небольшой деревянный форт, который сейчас больше был похож на проходной двор. Не потому что форт стоял прямо на тракте, который проходил сквозь него, а из-за огромного количества людей, которые копошились в нем и его окрестностях, как насекомые в муравейнике.
        Дело в том, что службу в форте нес специальный пограничный корпус, который никогда не участвовал ни в каких внутренних конфликтах королевства. Он был первым заслоном перед возможной эльфийской угрозой, поэтому ни войско короля, ни армия мятежного барона, никогда не пытались склонить корпус на свою сторону. У него были свои задачи. Да что тут говорить, обе армии, при возможности, всегда пытались обходить стороной приграничные территории, чтобы избежать всевозможных щекотливых ситуаций и провокаций. Другими словами, окрестности форта были своеобразной нейтральной территорией, куда ни одна из противоборствующих сторон не лезла. Поэтому неудивительно, что возле границы появился стихийный лагерь беженцев, где скрывались и пережидали неспокойные времена все те, кто бежал от войны. Удивительно было то, что этих беженцев было так много. По моим подсчетам не одна тысяча. Это сколько же надо было разграбить и сжечь деревень с обеих сторон, чтобы такая прорва народу снялась с обжитых земель?
        Пристроив фургон возле одной из стен форта, въезжать внутрь нам пока не разрешили, Сойка, прихватив с собой рыцаря, помчалась договариваться о переходе границы. Мы с Мирандой остались сторожить повозку. Болтали о том о сем, стараясь не затрагивать серьезных тем. Минут через сорок примчалась взбудораженная и слегка взлохмаченная лавайка.
        - Эх, кругом бюрократия, хоть в игру не заходи. Как будто мне этого у нас не хватает. - пожаловалась она нам. - Зато заданий здесь дохрена и больше. Если бы мы не спешили так в Мираклион, я бы тут точно на пару дней задержалась. Каких квестов здесь только нет! Найти контрабандистов, их логово и тайный путь перевозок. Выявить нечистых на руку таможенников. Помочь пылкой любви солдата корпуса и эльфийской пастушки. О всяких там заданиях на убийство монстров и квестах на побегушках я вообще не говорю. А еще, если поднять у пограничников репу до определенного уровня, то в будущем можно будет у них конфискат за дешман покупать, и потом в городе втридорога продавать. Какой профит тем, кто качает торговлю! И деньги, и опыт.
        Я взглянул на Миранду. У нее был слегка обескураженный вид, наверное, она тоже далеко не все поняла из специфического монолога лавайки. Значит все-таки дело не во мне и не в моем слабо раскаченном интеллекте. Есть местные, которые также как и я не воспринимают непонятные фразы чужаков. Хоть одна хорошая новость за сегодня. А то я в последнее время стал подозревать в себе некоторые умственные дефекты, видя, как спутники барда спокойно реагируют на ее полуиностранную речь.
        Миранда, к слову, оказалась аж тридцать пятого уровня, почти в два раза выше меня. Узнал я об этом, как всегда, довольно поздно, захотев получше присмотреться к девушке во время нашей молчаливой поездки к границе. Соответственно, и характеристики у нее должны быть больше моих. А значит в тот раз, когда я тащил ее за руку к выходу через весь дом, она вполне могла вырваться, схватить меня, взвалить на плечо и отправился уже в ту сторону, куда хотелось лично ей. Но делать этого она не стала, следовательно, между нами есть какое-никакое доверие, несмотря на то, что мы знакомы всего один день.
        - А, впрочем, какая разница? Я ведь все равно не торгаш. - одернула себя Мухоловка и вернулась к нашим насущным делам. - Так, голубки, заканчиваете ворковать и прощайтесь. Нам ехать пора.
        Только секунд через пять я понял, что она обращалась к нам с Мирандой.
        - В смысле?
        - Что непонятного? Целуй свою даму и прыгай в фургон, у нас времени мало. - объяснила лавайка. Эх, не хватало мне ее подчиненных, так теперь еще и сама игрок решила надо мной посмеяться.
        - А как же Миранда? Мы что не возьмем ее с собой? - я проигнорировал ту часть ее фразы, где она меня подтрунивала.
        - А ты собрался бедную девушку протащить через все эльфийское государство, увозя ее все дальше и дальше от родной деревни, только потому что тебе нужно в Мираклион?
        - Ее деревня, скорее всего, сгорела.
        - Но она не перестала от этого быть ее домом. Да ты эгоист, Мих! Ей будет лучше здесь, с такими же как она.
        - С беженцами?
        - И это тоже.
        Я хотел было обрушатся на Сойку с обвинительным монологом о том, что она желает оставить здесь девушку, преследуя только лишь свои цели. Но потом понял, что не знаю, чего хочет сама Миранда. Вопросы, касающиеся своего будущего, в первую очередь, должна решать она, а не мы с лавайкой. Я повернулся к Миранде, чтобы услышать ее точку зрения.
        - Ну и долго мне торчать в этом тряпичном городе? - мрачно поинтересовалась она у Сойки, после того как я спросил ее мнение.
        - Четыре дня. После этого ивент закончится победой одной из сторон. Я тут почитала немного, пока мы ехали. К концу недели война завершится, и будет большой подсчет очков. Поэтому все так и активизировались в последнее время. Набеги, сражения, все дела. - неопределенно покрутила лавайка пальцем. - Естественно, все хотят выиграть. И дело не только в чувстве превосходства. После конфликта победители получат ордена и медали за участие в боевых действиях. Эти награды будут давать небольшой бонус к характеристикам своих хозяев в следующие три месяца. По истечении этого времени они станут просто памятной вещицей, которую можно будет продать за игровую валюту.
        Все что я понял из рассказа нашего барда так это то, что кому-то война, а кому-то ярмарка. Махнув рукой на игроков с их причудами и развлечениями, я посмотрел на Миранду.
        - Что скажешь? - обратился я к ней. - Если не имеешь желания тут оставаться, то так и скажи. Мы без проблем возьмем тебя с собой.
        Краем глаза я заметил, как дернулась лавайка, но, надо отдать ей должное, перечить она мне не стала. Наверное, чувствовала мое настроение и не хотела нарваться на ультиматум.
        - Я благодарна тебе за предложение, - осторожно начала бывшая селянка, глядя мне прямо в глаза. - Но я, пожалуй, откажусь и останусь здесь. Мне действительно не хочется уезжать все дальше от родного селения. В безопасное место вы меня вывезли, теперь мне только и остается, что несколько дней переждать. А потом можно будет и обратно домой возвращаться.
        - Там, возможно, ничего не осталось. Даже дома твоего уже может не быть.
        - Я рискну.
        - Дело твое.
        Не то чтобы я сильно расстроился, просто за время, проведенное с Мирандой, я к ней привязался, что ли. Увидел в ней будущего друга, коих у меня и без того слишком мало, чтобы еще и терять. Да, я знаю ее всего день. Но с ней хоть поговорить можно на разные темы, не то что с игроками, которых заботит только личное могущество и способы его усиления. Или те же глуповатые местные, у которых есть только ограниченный круг интересов, что представляет их быт и повседневную деятельность. И заходить за этот круг они не могут, не хотят, либо вообще не знают, что за его пределами есть что-то еще.
        - Брось, Мих. Не раскисай. - шагнув ближе и понизив голос, попросила девушка. - Ты ведь знаешь, где я живу. После того как закончишь свои дела, ты всегда сможешь меня навестить, если захочешь конечно.
        Ну, если так ставить вопрос.
        - Да, и кстати, - проворковала девушка своим чудесным голоском. - Спасибо, что спас меня. - встав на цыпочки, она быстро поцеловала меня, резко развернулась, хлестнув по мне черными волосами и, чеканя шаг, с сумкой наперевес направилась в сторону ближайших палаток.
        Хорошо еще, что Сойка с рыцарем не испортили момент и не стали уточнять, что, в общем-то, они все участвовали в спасении.
        Я, слегка пришибленный, стоял и смотрел вслед удаляющейся фигуре.
        - Эй, Ромео, поехали. Еще неизвестно сколько нас эльфы на границе промурыжат. - отвлекла меня от моих мыслей Мухоловка.
        - Меня зовут Мих. - развернувшись к ней, с нажимом ответил я.
        - Я знаю, Тристан. Я знаю.
        Макака на гиббоне! Теперь, похоже, количество шуточек на мою голову только увеличится.


        - Эй, Мих, просыпайся. - раздался совсем рядом звонкий и до тошноты бодрый голосок. - А то проспишь свое счастье.
        Как я могу проспать свое счастье, если счастье для меня - это нормально выспаться? Вот только вступать сейчас в философский диспут с лавайкой, у меня не было ни малейшего настроения.
        - Чего надо? - буркнул я. - Ты ведь вчера сама говорила, что рано не появишься.
        - Вчера говорила, а потом передумала. - ее заливистый смех по утрам раздражал не хуже петушиного крика. - Не ворчи, я сама люблю утром подольше поваляться. Но я вспомнила, что эльфы любят рассветы и всю прилагающиеся к этому хрень. Поэтому они встают рано пишут картины, музицируют, сочиняют стихи, ну и что там еще делают нелюди искусства. В общем, творят. После чего, заряженные творческой энергией по ушу носятся по городу, решая свои бытовые дела. Отсюда и получается, что утро у остроухих самая активная часть дня. Значит и нам будет проще выведать нужную тебе информацию именно сейчас, пока любители прекрасного не попрятались в своих домах на послеобеденный сон или снова не заперлись в своих мастерских.
        - Ты же говорила, что у тебя репутация в этом городе прокачена.
        - Да, но не до преклонения же. Не каждая дверь в этом городе для меня открыта, если ты об этом.
        Я глухо зарычал, ворочаясь в простынях, как медведь в берлоге по весне.
        - Вставай, соня. - засмеялась девушка. - Хоть на город при свете дня посмотришь, а то видел его только ночью, да и то краем глаза.
        Мы действительно прибыли в Мираклион только поздней ночью. Эльфийские пограничники нас порядком задержали, устроив нам всем досмотр личных вещей и тотальный обыск фургона. И это несмотря на так часто афишируемую Сойкой высокую репутацию. А по словам нашего барда, даже благодаря ей. Представителей любых других, за исключением эльфийской, рас на границе досматривали очень придирчиво и пропускали с большой неохотой. И даже вполне могли завернуть путников обратно, посчитав их недостойными для того, чтобы топтать эльфийскую травку. Другими словами, на пропускном пункте эльфийской границе работали одни остроухие расисты. Нет, я вполне мог бы принять и даже уважать их принципиальность, если бы и сюда не затесались двойные стандарты. Было на границе у эльфов одно место, где пожертвовав три золотых "на помощь природе", можно было приобрести гостевой билет. Он давал беспрепятственный въезд в страну любому, будь ты хоть дровосеком-некромантом с отрицательной кармой, что любил в детстве отрывать мухам крылья, и никогда не гладил щенков. И это я еще не упомянул свитки телепортации. Точнее, самые мощные из них,
так сказать, международные, которые позволяют прыгать из одной страны в другую, и стоят баснословных денег. Двойные стандарты.
        Конечно же, я помню о том, что говорила Сойка. Если впервые посещать страну эльфов, то воспользовавшись свитком, можно было незначительно потерять в репутации. Но если бы не конкретная ситуация, мне их расположение и на клен бы не сдалось. Это бесило больше всего.
        Миновав наконец этот лагерь потерянного времени, мы оказались в лесу. Я уже не раз упоминал о том, что люблю лес, потому как большую часть жизни прожил в нем, но с этим массивом мой родной даже сравнивать не хотелось. Преимущество было налицо. Огромные, словно башни магов, деревья, мягкий травяной ковер, кусты, усыпанные одновременно и цветами и ягодами, и абсолютно непуганые звери, которые заслышав шум приближающейся повозки, не только не убегали в страхе, но даже с интересом приближались на нас посмотреть. Лес был волшебным. Сказочным. Он больше походил на чей-то ухоженный сад, чем на дикорастущую чащу. Похоже, эльфы припахали всех младших духов, до которых смогли дотянуться, чтобы те присматривали за этой местностью. Тучки насекомых с приятным гулом носились по округе от одного цветка к другому, наперегонки с лесными феями. Птичьи ансамбли устраивали целые концерты пения. Один раз я даже краем глаза видел дриаду, которая, сидя на земле, расчесывала лежащего рядом с ней гривастого оленя. Одним словом идиллия. Ох, не завидую я тому, кто рискнет поохотиться в этом лесу. Его не спасет ни значок
членства в егерском клубе, ни даже сам Тимид, бог охоты и выслеживания добычи. Эльфы - одни из самых мстительных существ, которых я знаю. За столь долгую жизнь можно развить не только чувство прекрасного, но и прекрасно чувствовать и разбираться в других, мнение возвышенных аспектах. Например, в пытках.
        Дорога через лес отличалась от того, что сделали бы люди. Она петляла и изгибалась, как смуглая бахирская танцовщица, огибая каждое деревце и кустик на своем пути. Мои сородичи подобной щепетильностью к растениям не отличались. Они точно проложили бы прямой, как стрела, тракт, вырубив все, что попалось бы под руку. С одной стороны, похвальная деликатность и забота о природе, с другой, куча неудобств для путников на ровном месте. Нам пришлось ехать довольно медленно, чтобы без проблем вписываться во все повороты. Впрочем, лошадь была только за.
        Сумерки застали нас еще в дороге. Тени удлинились и стали глубже. Но свет не исчез совсем. С наступлением темного времени суток из всех щелей повылазили светлячки и другие фосфоресцирующие насекомые. И не только насекомые. Вот между деревьев мелькнул единорог, заливая все вокруг себя тусклым серебряным светом, что слегка пульсировал в такт биения сердца великолепного животного. А вот среди ветвей замер белый филин, скрываясь от посторонних глаз. Только вряд ли из этой его затеи что-то выйдет. Трудно прятаться, когда твои перья горят холодным белым огнем.
        Даже деревья у эльфов подрабатывали на полставки фонарными столбами. Вдоль дороги часто встречались незнакомые мне зеленые великаны, увешанные крупными плодами с желтой кожицей. Не знаю, что из них созреет, но пока они выглядели, как большие бумажные фонарики с источником света внутри, который не могла заглушить даже защитная пленка.
        В Мираклионе источников света оказалась еще больше, что позволило мне более-менее оценить его архитектуру. Завидев главный город эльфов, думаю, любой кузнец или строитель расплакался бы от досады. При возведении всех его зданий не было использовано ни одного гвоздя или кирпича. Зато сколько здесь корпели лучшие маги-флористы остается только догадываться. Дома из живых растений на земле, дома из лиан на деревьях, дома в самих деревьях. Просто не эльфы, а хвоевы белки. У них тут даже целые многоэтажки имелись, когда в одном дереве могли находиться друг над другом сразу несколько "квартир".
        Огни ночного города сверкали всеми цветами радуги, разбавляя тьму и делая Мираклион похожим на огромное украшение в честь праздника середины зимы. Ночь вокруг казалась фиолетовой, чуточку загадочной и совсем не страшной. Сочетаясь с городской архитектурой, зрелище получалось просто сказочным.
        На меня вид ночного города производил завораживающий эффект, даже удивительно, как по этому поводу не всплыло ни одного предупреждающего сообщения. Не знаю, сколько мы ехали по его улицам, но все это время я пялился по сторонам с открытым ртом. И захлопнул его только тогда, когда почувствовал, что лавайка тычет мне в плечо пальцем, пытаясь привлечь мое внимание.
        Вообще, на моей памяти девушка всегда была довольно нетерпелива и не особо любила, когда на нее не обращали внимания. Впрочем, все известные люди и нелюди искусства, вкусившие хоть толику славы, подвержены подобному пороку.
        Вот и сейчас Сойка, не дождавшись ответа, попросту стянула с меня одеяло, помешав и дальше вспоминать вчерашний вечер. Пришлось вставать.
        Таверна, в которой мы остановились, состояла из уютного обеденного и питейного зал и порядка двух десятков спальных номеров. Зал располагался прямо в толще огромного дерева на высоте не менее тридцати метров от земли. Вокруг ствола на ветвях размещалась большая площадка, на которой и находились спальные номера. Они представляли собой простые, но довольно большие шалаши из лиан, сопоставимые по размеру с небольшой комнатой. Так что там вполне можно было стоять в полный рост. Всем, кроме троллей, минотавров, огров, циклопов, и еще десятка рас, средний рост которых превышал двух метров. Несмотря на примитивное устройство жилища, обстановка внутри была не такой уж и аскетичной. Большую часть комнаты занимала объемная двуспальная кровать с мягкой периной и подушкой, набитой душистыми травами, что дарила сладкие сны. В углу маленький столик и два плетеных кресла-качалки. Что тут говорить, если в номере даже душ был. Эльфы умудрялись доставлять воду на такую высоту с помощью специальных водопроводных лиан. Так что по удобствам маленький неказистый эльфийский шалаш давал фору комнате любой пятисолнечной
таверне в королевствах. И только покинув свой номер, я вспомнил, чем же мне все-таки пришлось не по вкусу данное заведение. С площадки перед трактиром открывался прекрасный вид на окрестности, вот только я не мог в полной мере им насладиться. Трепет во мне вызывал не столько чудесный пейзаж, сколько высота, с которой я имел удовольствие его наблюдать. И это был совсем другой трепет, если вы понимаете, о чем я.
        - Что, боишься высоты? - засмеялась шагающая рядом Сойка, увидев, как я стараюсь смотреть только перед собой.
        Я не ответил. Был занят тем, что старался не упасть в обморок.
        Спешно позавтракав, мы отправились на поиски информатора. Гулять по Мираклиону было довольно необычно, словно шагаешь по городу, состоящему из одних парков и скверов, но при этом понимаешь, что и домов здесь большое количество, раз тут обитают такие толпы местных жителей. С приходом дня волшебство ночи развеялось вместе с разноцветными огоньками, но и в это время суток освещение было довольно занимательным. Солнечный свет, пробиваясь сквозь густую лесную листву, терял свою родную желтизну и наливался насыщенным зеленым цветом. Казалось, сам воздух окрашен в зеленые тона. Наверное, примерно так выглядит морское дно в погожий солнечный день.
        Знающего человека мы с Сойкой отыскали быстро. Видимо, у остроухих тоже действовал принцип всезнающих, в пределах своего населенного пункта, обывателей. Живая справочная, как в Саммервуде. Единственное, что нужно - это обращаться к человеку, с которым у тебя положительная репутация.
        Заглянув на травяной чай к одному из бывших учителей музыки лавайки, мы за пять минут узнали имя и адрес нужного нам эльфа. Гораздо больше времени мы потратили на то, чтобы досидеть положенное по этикету пол часа и еще немножко, отдавая дань хозяйскому гостеприимству, ароматному чаю, и слушая, написанные пожилым эльфом нынешним утром, строчки к его новой песне. Если бы еще и булочки были такими же свежими, было бы вообще замечательно.
        Не знаю, каким учитель Сойки был музыкантом, но поэтом он был явно не лучшим. На мой взгляд, стихи получились слишком пафосными. Елки! Мне как будто одного Себастьяна мало. Нужно побыстрее заканчивать свои дела в этом городе и валить отсюда, желательно куда-нибудь поближе к старой доброй плебейской культуре. А иначе скоро сам за перо возьмусь.
        Еще больше времени мы потратили на то, чтобы добраться до дома, где жил мастер Деньер'биоль. Наставник класса "защитник леса" обитал где-то на окраине города. Но нам людям и лавайцам было трудно определить, где эта граница пролегает. Пару раз нам приходилось возвращаться, когда мы понимали, что вышли за пределы города и шагаем уже по лесу. А понять это можно было только одним способом: эльфы вдруг разом переставали попадаться на глаза, а вместо них появлялись олени, кабаны, зайцы и другие дикие животные. Только так. Других отличий города от леса я не находил. Даже Мухоловка, которая прожила в Мираклионе не один месяц, не всегда могла сказать, где находится дерево или скопление лиан, а где жилище обычного городского эльфа.
        С большим трудом и постоянно сверяясь с ЖПС (житель подскажет сторону), мы добрались до нужного нам дома. То есть, я думал, что это был дом, но выглядело это как заросли орешника с переплетением толстых вьющихся растений. Сам хозяин, если это был он, сидел чуть в стороне, на ровном пятачке земли, прямо на траве и медитировал. Рядом с ним, совершенно по-собачьи положив голову на ногу эльфа, дремал огромный черный варг.
        Эльф выглядел молодым, но не юным, что говорило о том, что парень прожил уже долгую жизнь. Наверняка пережил три-четыре поколения по нашим, людским меркам. Он был в меру смазлив, как, впрочем, и все представители его расы. Длинные светлые волосы водопадом ниспадали на плечи, узкие губы, прямой тонкий нос, по-кошачьи раскосые глаза. Глаза были закрыты, но я был уверен, что они цвета листвы того орешника, что растет возле его дома или даже служит им.
        За время моей прогулки по Мираклиону, я насмотрелся на множество прекрасных эльфийских нарядов. Длинноухие максималисты пытались достичь высот во всем, даже в одежде. Особенно это касалось, конечно же, модниц-девушек. Платья, плащи, туники, всевозможные фасоны и модели, вышивки, цвета и полутона. От разнообразия пестрело в глазах. Я словно побывал на показе мод в первом королевстве. Но то, что было надето на эльфе, медитирующем на поляне рядом со своим варгом, больше походило на какую-то рабочую спецовку. Обыкновенная зеленая рубашка со шнуровкой у ворота и серые штаны, с очень скудным узором на них. Обуви, ни на нем, ни рядом с ним, я не заметил. Эльф сидел босиком.
        - Чем могу помочь гостям нашего города? - вдруг спросил остроухий, не открывая глаз.
        - Как вы поняли, что мы не отсюда? - вопросом на вопрос ответила Сойка.
        По ушам, дурочка, по ушам. Чтобы понять, что у нас другие уши, эльфу можно даже на них не смотреть. Хотя, у лавайки они все же более острые, чем у меня.
        - Никто из местных, если ему что-нибудь нужно, не будет стоять и молчать, ожидая пока я завершу свою медитацию. - эльф открыл глаза и улыбнулся. Я все же не угадал. Глаза у него были цвета яркого неба. - Меня зовут Лионель, а вас?
        - Я СойкаМухоловка, а это Мих. Как вас зовут, мы знаем, потому что именно вас мы и искали.
        - Знакомо мне твое имя. - задумчиво произнес эльф. - Да и лицо я твое где-то видел. Вот только не припомню где.
        - Возможно, в "Пастушьей свирели". Я пела некоторое время в этой таверне. - слегка смутившись, подсказала Сойка. - Да и за призовое место на конкурсе бардов в день весеннего равноденствия я тоже боролась.
        - Точно. Вспомнил тебя. - кивком подтвердил слова лавайки мастер деньер'биоль. - Ты неплохо выступала, как для младшей сестры.
        Вот и думай после этого, похвалил девушку этот старик в теле юноши или оскорбил. Видимо, у них между эльфийскими народами тоже есть какие-то расовые заморочки. Хотя мне, если честно, все это до высокой сосны. Не хватало еще этим голову себе забивать.
        - Интересно. - выдержав паузу, хмыкнул блондин. - И зачем же это я понадобился морской эльфийке и жителю срединных земель?
        - Понимаете, - начала Мухоловка, предупредительно зыркнув на меня, чтобы я не влазил в разговор. Девушка боялась, что неосторожной фразой я могу испортить с мастером отношения. Впрочем, штандарт ей в руки. Пусть сама ведет переговоры. Это ведь она прожила здесь немалое время и варилась в этом постном супе надменности и высокомерия, именуемого эльфийской столицей. - Мой друг с детства мечтает приобщиться к великому искусству мастеров-защитников леса. И он хотел бы назвать вас своим наставником.
        - Но ведь он не эльф? - как-то даже немного обескуражено спросил Лионель.
        Есть грешок, спорить не буду.
        - Не думаю, что это вызовет какие-то преграды, учитывая его искреннее желание примкнуть к вашей братии и помочь в благом деле. - распиналась лавайка, словно была не бардом, а каким-нибудь сатиром-торговцем.
        - Но он же не эльф!
        Что же он заладил, как будто я ему в женихи набиваюсь? Может ему записки БесДельника дать почитать с описанием классов? Там черным по желтому написано, что люди тоже могут быть защитниками леса.
        - Парень с таким рвением принесет вашему цеху только пользу. - у Сойки определенно заканчивались доводы в мою пользу. Выглядела девушка немного растерянной, видимо, не ожидала от блондина такого бескомпромиссного отпора. Кто-то слишком сильно рассчитывал на свою репутацию.
        - Он. Не. Эльф. - раздельно, по слогам произнес мастер деньер'биоль.
        Может быть он денег хочет? Эх, а Мухоловка вряд ли догадается предложить взятку.
        - Послушай... те. Да, я не эльф. - мне надоел этот однобокий разговор, который ни к чему не вел, и я решил вмешаться. - Но я жил в лесу почти всю свою жизнь. Я люблю лес и чувствую его. И хочу лучше его понимать. С вашей помощью научиться этому было бы проще, но и без вас это сделать не невозможно.
        - Ладно, парень, не кипятись. - мне показалось, что Лионель посмотрел на меня как-то по-другому. - Запрета обучать людей у меня действительно нет. Но тебе придется пройти испытание, чтобы выяснить, достоин ли ты стать защитником или нет. Ты готов?
        Лавайка озадаченно уставилась на меня, округлив свои красивые глаза. Еще бы ей не удивляться. Тем камешком, что склонил мастера на нашу сторону, были не ее уговоры или репутация, а несколько фраз о моей биографии.
        - А что, так можно было? - спросила она меня одними губами.
        - Не попробуем - не узнаем. - я ответил не лавайке, а эльфу. - В чем заключается это ваше испытание?
        - Тебе нужно будет сделать выбор. Как, впрочем, и в любом испытании. - остроухий поднялся на ноги, потревожив своего питомца. Варг проснулся и, зевая, потянулся всем телом. Ох, и огромная зверюга! - Но об этом потом, а сейчас нам нужно пройти в мою обитель. Твоя дева, если хочет, может подождать тебя здесь. Только должен предупредить - ждать придется долго, на испытание может уйти не один час.
        - Знаете что? - с вызовом спросила Сойка. - У меня тоже есть кое-какие дела. Так что я пойду, а вы тут развлекаетесь. Мих, как закончишь, встретимся в таверне, расскажешь мне, как все прошло.
        Резко развернувшись, так что ее красивая прическа даже немного растрепалась, девушка зашагала прочь. Я пожал плечами. В принципе, нашу договоренность можно считать закрытой. Свои условия лавайка выполнила. Дальше все зависит только от меня. Наверное, Мухоловка хочет, во избежание недомолвок, при встрече еще раз все прояснить.
        Лионель направился в сторону своих зарослей, и я последовал за ним. Я думал, нам придется продираться через эту чащу, но стоило эльфу подойти к сплошной стене кустов, как те вдруг расступились и явили нам небольшую тропинку. Интересно, это способности его расы, класса, или просто "строитель" данного "сооружения" заложил в него такую функцию?
        Следуя по этой дорожке, мы совсем быстро добрались до его дома. Он не очень-то отличался от, скажем так, приусадебного участка. Только что кусты в нем были гуще, а скопления лиан - значительней.
        Возле стены, в которую упиралась тропинка, блондин остановился. Он провел рукой по растениям, и они в миг вросли снова в землю, открывая нам проход в логово остроухого. Да уж, вот бы удивился домушник, решивший ограбить этого эльфа! Думаю, система безопасности ему бы не понравилась. Непонятно куда совать отмычки.
        Шагнув внутрь, я решил, что оказался в оранжерее. Такого количества и разнообразия цветов в одном помещении нужно еще поискать. В отличие от наших, людских, комнатных растений, этим цветочные горшки в стебель не тарахтели. Они попросту росли из стен. К тому же, размещались они там в виде орнаментов и даже настоящих картин. Очень красиво.
        Мне сразу же бросилось в глаза изображение высокой горы. Тут же запахло свежим, разреженным воздухом. Интересно, это я настолько проникся и погрузился в пейзаж, или цветы с картины действительно издают подобный аромат?
        Помимо цветочной лавки в жилище эльфа я увидел все то же самое, что и у себя в номере. Невзрачная халабуда снаружи, роскошь и уют внутри. Большая кровать, красивая плетеная мебель, мягкое травяное покрытие на полу. В общем, все, что нужно для проживания уважающего себя эльфа.
        Зайдя внутрь, Лионель велел садиться мне на кровать, а сам стал копаться по своим комодам и шкафчикам, выуживая из них какие-то порошки и травы. Мимо меня вальяжно прошествовал волк-переросток. Возле стены он плюхнулся на, скорее всего, свое излюбленное место, и, положив голову на лапы, стал с интересом за мной наблюдать. Очень надеюсь, что интерес этот не гастрономический.
        - Прежде чем мы начнем, возможно, у тебя есть ко мне какие-то вопросы? - босоногий эльф, выложив на стол, наверное, половину своих запасов алхимических ингредиентов, принялся разжигать огонь в маленькой переносной жаровне. Видимо, найти камин в доме эльфа - это то же самое, что и обнаружить алтарь, просвещенный Тиапису, богу мирных переговоров, чаепития и милых дружеских подарков в жилище горного орка. Что-то маловероятное.
        - Вообще-то, есть один. - я мельком глянул на зверюгу, лежащую у стены. Надеюсь, что он не подслушивает. - Почему варг?
        - В смысле? - Лионель даже на секунду отвлекся от перемешивания субстанции в той мелкой жестянке, что он подвесил над огнем.
        - Варг ведь твой питомец? - дождавшись утвердительного кивка, я продолжил. - Так почему он? Думаю, у тебя был очень обширный список из кого выбирать.
        - Странный вопрос. А почему нет? - эльф снова вернулся к зельеварению. Надеюсь, он делает это просто для антуража, и не заставит меня это пить. Но если честно, надежды мало. - Чем тебе так не понравился мой питомец?
        - Ну, за варгами закрепилась не самая добрая слава. Их часто используют орки и гоблины для своих молниеносных набегов. Но даже и без этого, они очень яростные и свирепые хищники.
        - Что с того? - блондин принюхался к вареву и скривился от его запаха. - Варгов не создали орочьи шаманы или какие-нибудь темные колдуны. Они - творение природы, а природа не злая. Любой хищник, будь он волком или леопардом, убивает свою жертву не из-за злости, а ради пропитания себя и своего потомства. Таков порядок вещей.
        Я задумался над словами наставника. Честно говоря, никогда не думал об этом под таким углом.
        - А ты считал, что раз я эльф, то буду иметь дело только с оленями да кроликами. - ухмыльнулся остроухий.
        Он перелил свое варево в резную деревянную кружку, разбавил холодной водой, и поднес мне.
        - Это нужно выпить.
        Ну вот, а я что говорил.
        Я принял из его рук кружку и задумчиво посмотрел в нее. Запах мне не понравился. Похоже, он пришелся не по душе не только мне, так как через три секунды из моего капюшона выпрыгнуло зеленое недоразумение и с подозрением уставилось на деревянную посуду в моих руках.
        - Хм. - прокомментировал появление моего питомца эльф. - И он еще мой выбор считает странным. Что же, позволь спросить, повлияло на твой? Почему твой питомец - лягушка?
        - Москит. - одной фразой объяснил всю суть древолаз.
        - Зомби прав. Я просто ненавижу комаров. - подтвердил я "слова" своего питомца и опрокинул в себя горький напиток.
        Все цвета в комнате вдруг резко потеряли яркость. Потолок внезапно потяжелел и просел на полметра, а стены дома зашатались, видимо, не выдерживая его вес. Над полом появился густой молочный туман. Стелясь по земле, как подкрадывающийся к добыче степной лев, он старался проглотить все стулья в этом доме. Творящиеся вокруг странности, видимо, замечал только я, потому как эльф продолжал спокойно смотреть на меня. Стоя в одном шаге от меня, он почему-то стал удаляться, не переставая при этом безмятежно улыбаться. Я же, сидя на кровати, начал проваливаться куда-то... наверное, в себя, потому как кровать осталась на месте. В общем, я банально упал в обморок.
        Придя в себя, я обнаружил, что нахожусь уже вне стен дома. Вокруг меня сомкнулся темный, мрачный лес.
        Кажется, меня опоили и выбросили на улицу. Возможно, даже обобрали. Вот же койот остроухий! Ну не нравится тебе собеседник - пошли его подальше. Зачем придумывать такие сложные и мудреные комбинации, чтобы всего лишь показать человеку свое к нему отношение?
        Впрочем, с каждой секундой я все больше убеждался в ошибочности этой версии. Не все было так просто. Во-первых, окружение. Я не узнавал того яркого и живого леса, полного цветов и любопытных животных, что прятал в своих недрах целый эльфийский город. Вокруг меня стояли полуживые деревья с черными стволами, что практически полностью скинули листву. Они, словно, простилали свои кривые ветви к небу, моля богов прекратить их мучения. Все животные тоже как будто вымерли. Не мелькнет пушистый бок животного меж стволов, не крикнет птица, рассевшаяся на ветвях. Даже насекомые, и те не летали, сопровождая жужжанием свой полет. Единственным звуком, что я слышал, был скрип деревьев. И чудилась в нем такая тоска, что аж мурашки бегали по коже. Только одно связывало это место и предыдущую локацию. Над землей стелился белый и плотный, как молоко, туман. Правда, там туман был не в лесу, а в хижине эльфа. А, возможно, вообще только у меня в голове, так что я не стал бы считать это неоспоримой уликой.
        Что-то я сильно сомневаюсь, что подобное место эльфы стали бы терпеть в своих владениях. Значит, эта роща находится как минимум где-то далеко от них. И я не думаю, что Лионель тащил бы меня клен знает куда или тратился на телепорт, чтобы показать, как сильно он не хочет со мной общаться. Если он вообще настроен подобным образом.
        Вторая причина, по которой я решил не спешить с выводами, это отсутствие Зомби. Мой верный древолаз всегда и во всех похождениях сопровождал меня. Иногда, правда, просыпая у меня в капюшоне эти похождения целиком, но сам факт. Сейчас же лягушонок пропал, как будто его никогда и не было. Даже если бы он погиб, у меня бы перед глазами сейчас маячило сообщение, уведомляющее меня об этом, или где-нибудь на краю обзора тикал бы таймер, отсчитывая возможность его повторного призыва. Но ничего подобного я не находил. Исчезновение питомца явно о чем-то говорило, но о чем именно, я не понимал.
        Ну и в-третьих, я мыслил довольно здраво и рационально, и чувствовал себя в определенной степени бодро. А если бы меня опоили, то я не думаю, что это прошло бы без последствий. Значит дело совершенно в другом.
        Помнится, перед тем как я отключился, Лионель говорил мне об испытании. Сам собой стал напрашивается вывод, что это испытание уже началось. Я повертел эту мысль у себя в голове и так и эдак, и она не вызвала у меня большого отторжения. Если все так, то это многое объясняло. А значит, мне не выбраться из этого мрачного места, просто сидя на земле. Хотя, сидя на земле, наверное, ниоткуда нельзя выбраться.
        Ну, давай глянем, чем нас там собрались испытывать.
        Поднявшись на ноги, первым делом я проверил свой инвентарь. На счастье, все мое добро оказалось на месте. В какую сторону идти, я особо не раздумывал. Я стоял на небольшом пятачке голой земли, а с трех сторон надо мной нависали полумертвые деревья. В четвертую сторону убегала широкая тропинка. Даже не тропинка, а небольшая прогалина. Она словно приглашала меня идти вперед. Да уж, наглядно. Даже указателей не нужно. Учитывая, что во всех других направлениях меня ждали непроходимые дебри из сухого кустарника, особого выбора у меня не было.
        Не спеша, я двинулся вперед. Стараясь негромко хрустеть мелким мусором под ногами и не особо скрипеть суставами, я шел через этот странный лесной коридор. В руках у меня уже было мое копье. Я вертел башкой во все стороны, высматривая опасность и вслушиваясь в любые подозрительные звуки. Было тревожно, хоть, на самом деле особых предпосылок для этого не было. На меня больше давила гнетущая атмосфера безысходности, коей был просто пропитан весь лес. Чтобы хоть немного успокоиться, я стал придумывать план своих действий в случае опасности. Если на меня вдруг что-то внезапно выпрыгнет, или же просто я увижу хоть что-либо отличающееся от голых, черных стволов - я тут же ломанусь бежать, и только потом стану осознавать, что же я все-таки увидел.
        Деревья стали расходиться шире, и через минуту я вышел на небольшую поляну. Она, как две иголки сосны, была похожа с той, на которой я очнулся, только в пару раз была ее больше. Те же деревья, тот же туман, то же желание расплакаться и позвать маму.
        Спешить я не стал и сперва решил осмотреться, правда, хвоева дымка серьезно ухудшала мне обзор. Как по заказу по поляне пронесся порыв ветра, взвив над головой мой плащ и хорошенько потеснив разлитое в воздухе молоко. Моим глазам открылась вся поляна, и она оказалась не пустой. Прямо посередине в нелепом полусидящем положении лежал олень. Он был еще молодым, не очень крупным и каким-то дохлым. Не в том смысле, что мертвым. Просто рогатый казался очень худым и имел совсем нездоровый вид. Впрочем, причину навалившихся на него бед можно было увидеть тут же. Большой металлический капкан вгрызся бедолаге в одну из его ног мертвой хваткой, и не собирался отпускать. Словно бы почувствовав мой взгляд, олень повернул свою голову и издал жалобный полуплачь-полукрик.
        Не будучи совсем уж бездушной скотиной, мной завладело стремление, помочь животинке. Но я не стал торопиться. Если это испытание, значит от меня ждут каких-то решений и действий. Следовательно, нужно все хорошо взвесить.
        Кроме очевидного выбора с помощью, я придумал еще два. Убить оленя или попросту, проигнорировав его, пойти дальше. Так как прямо сейчас я, скорее всего, проходил отбор на защитника леса, то оба эти варианта были, мягко говоря, не очень. Первый больше подошел бы охотнику, а второй вообще какому-нибудь живодеру. Но я все же сомневался, что решение может быть таким простым. Поломав голову еще несколько минут, и не придумав других, более подходящих вариантов, я медленно приблизился к рогатому и аккуратно, кинжалом, разжал пасть капкана. Можно было бы конечно подумать еще, но я боялся, что, неизвестно как давно, раненый олень, просто помрет на моих глазах. Оказавшись вдруг свободным, зверь испуганно рванулся в сторону. Не веря собственному счастью , он проломил заросли кустарника и рванул прочь. Даже спасибо не сказал. Топот его копыт уже через пару секунд утонул в вязком мареве, и тишину леса снова нарушал лишь только скрип деревьев.
        Как только олень убежал, над лесом прокатился гулкий раскат грома, заставив меня присесть от неожиданности. Кажется, дождь собирается, а погоду переждать негде. Прятаться под кроной деревьев - не вариант. Одно название. То же самое, что укрываться от дождя под навесом из рыболовных сетей.
        Правильно ли я поступил или нет, сообщить мне никто не удосужился. Возможно, гром что-то должен был мне сказать. Жаль, что я понимаю только общий язык. Но, судя потому, что я находился все еще здесь, испытание продолжалось.
        Деревья расступились, и я увидел еще один проход. Не теряя времени, я зашагал к нему.
        Двигаясь через просеку, я все больше ловил себя на мысли, что все это окружение мне жутко напоминает те два подземелья, в которых я успел побывать за свои не долгие приключения. Комнаты и залы, где происходят все основные события, и коридоры, что их между собой соединяют. Единственным отличием было то, что потолок здесь заменяло хмурое и низкое небо.
        Преодолев вторую тропинку, я вновь оказался на поляне. На этот раз, сугубо ради разнообразия, тумана на ней уже не было, и я мог прекрасно рассмотреть, что здесь происходит.
        На поляне развернулась нешуточная битва. Большой серый волк теснил рогатого оленя, родственника того парня, которого я спас на первой поляне, только более крупного и величественного, и не такого замученного и болезненного. Хищник все напирал, рогатый отступал, наклонив голову и угрожая врагу своей растительностью. Несмотря на патовую ситуацию, было ясно, кто здесь охотник, а кто жертва. Олень в страхе таращил глаза и косил взглядом, в поисках пути отхода. Волк вертелся вокруг оленя ужом, выбирая момент для атаки и подбирая ключик к его защите. Не было сомнений, что как только олень дрогнет или сделает ошибку, серый тут же набросился на него. Спасти травоядного могла только удача. Либо я.
        Мой первый порыв был, кинуться оленю на помощь, как к более слабому, которого угнетает более сильный. К тому же, по опыту первой поляны, я понял, что схема "Помогай оленю" работает. Помимо всего прочего, у меня были и свои личные, давние счеты с волками. Но все же я, проявляя осторожность, не спешил.
        Совсем не к месту вспомнились слова наставника о том, что природа не злая. Хм, а может быть, как раз к месту? Если исходить из этого, то на поляне сейчас не происходило ничего противоестественного. Один зверь охотился на другого, а тот пытался не стать для первого обедом. Извечная дилемма хищника и жертвы - кому жить, а кому умереть. Можно сказать, обычное природное явление. А если так, то может мне и вмешиваться не стоит?
        Я покрутил эту мысль у себя в голове и пришел к выводу, что она вполне логичная. Решено. На этот раз побуду обычным зрителем, хоть я и не люблю подобные кровавые зрелища.
        Серый хищник будто ждал, пока я приму окончательное решение. Он, словно прочитав мои мысли и убедившись, что я не стану ему мешать, бросился в атаку. Одним точным прыжком повалив оленя на землю, он впился ему зубами в горло. Через пару секунд все было кончено, волк не оставил своей жертве даже шанса на спасение. Не сходя с места, зверь приступил к кормежке. И даже очередной раскат грома, что заставил меня дернуться, словно от холодных рук просунутых за пазуху, не смог отвлечь его от этого действа. Серый даже ухом не повел, словно вовсе не слышал этого раскатистого гула, что прокатился по всему небу. Он был слишком поглощен поглощением, если можно так выразиться.
        Второй раскат грома в момент последствия моего решения? Вряд ли это совпадение, видимо, таким образом мне говорят что-то вроде: твой выбор увиден и оценен. Не могли придумать чего-нибудь менее громкого и пафосного? Почтовый голубь, думаю, прекрасно подошел бы для этой миссии.
        Второй этап испытания закончился, и мне нужно было идти дальше. Обойдя волка на всякий случай по широкой дуге, я отыскал еще один проход в лес. Зверь даже не оскалился или рыкнул для порядка. Проводив меня спокойным взглядом, он снова углубился в изучение внутреннего мира оленей.
        Очередная прогалина привела меня к очередной поляне. Туман рассеялся, и я увидел... волка и оленя. Я что, в абсолютно прямом коридоре свернул не туда и вышел к той же поляне? Или я все-таки в прошлый раз сделал неверный выбор и теперь мне, на это тактично намекая, позволили перепройти один из этапов испытания? Нужно было помочь оленю? Не знаю. Много вопросов и ни одного ответа. Но пороть горячку все же не стоит.
        Я уселся прямо на землю и стал внимательно наблюдать за обоими участниками действия, ища малейшие подсказки и не схожие с прошлым этапом испытания моменты. А они были. Первым делом бросились в глаза позы животных. Волк больше не напирал на травоядного, не крутился вокруг него, куда-то растеряв всю свою инициативу. Он скалился, рычал, но и только, похоже вполне серьезно раздумывая над тем, чтобы просто ретироваться с поля боя. Олень, в отличие от прошлого своего собрата, не испытывал никаких признаков страха. По крайней мере визуально. Он склонил голову, наставив свои рога на противника, и спокойно ждал дальнейшего развития ситуации. Либо смирился с неизбежностью поединка, либо сам жаждал боя и искал удобного случая атаковать.
        Получается, что этот олень более воинственный, чем свой предшественник. Но я все еще не видел, что бы это могло менять лично для меня. Если даже этот рогатый убьет волка, то это все равно будет одним из аспектов проявления природы. А мне, если я правильно понял наставника, вмешиваться в естественный порядок не с руки. Нет, слишком мало данных для принятия решения. Нужно искать дальше.
        Я решил получше присмотреться к оленю. Мне показалось слегка подозрительным его вялое спокойствие. Не вязалось оно с обычным поведением животных в таких ситуациях.
        На морде зверя я не обнаружил никаких следов эмоций. Я понимаю, что с мимикой у животных все хуже, чем у разумных, но яркие чувства все же должны отлично читаться на их физиономиях. Оскал гнева на морде или блеск страха в глазах. У этого же оленя морда была, словно сделанная из воска, а в единственном видимом мне глазу было только бельмо.
        В остальном олень выглядел вполне естественно. Коричневая шкура, рога, копыта, хвост, все в полном наборе. Над ним даже мухи вились, словно он давно не стоял под дождичком.
        Стоп. Мухи? В месте, где нет ни животных, ни насекомых, кроме тех актеров, что отыгрывали определенную театральную сценку для одного зрителя? Это явно о чем-то должно говорить.
        Все детали стали складываться в одну картинку. Мухи, странное поведение животного. Я скользнул взглядом к пасти оленя, так и есть - из нее на землю с периодичностью в десяток секунд капала вязкая черная жидкость, что за время моих раздумий успела собраться в небольшую лужу. Неужели это...
        Словно в ответ на мой вопрос, среди деревьев с другой стороны поляны мелькнул силуэт. Краем глаза я успел заметить его. Человеческая фигура в темном плаще, с накинутым на голову плотным капюшоном и жутким посохом в руке, с навершием в виде черепа. Некромант? Тогда олень без сомнения поднятый мертвяк, и это уже не разборка между двумя животными, не фрагмент природного события, а непосредственное вмешательство в нее. Извращение природы.
        Мне, как защитнику леса, без сомнения следует вступиться за волка, но что-то я побаиваюсь этой темной фигуры в плаще и сомневаюсь, что смогу что-либо ему противопоставить. С другой стороны, это ведь испытание, и мне нужно только обозначить свой выбор. А проиграю я в этой битве или нет, уже не будет иметь большого значения. По крайней мере я на это надеюсь.
        Приняв решение, я прыгнул на середину поляны, подбадривая себя громким матом. Волк вторил мне на своем языке протяжно и грозно.
        "На вас наложен позитивный эффект "Оберег от некромантов""
        Причина - вой волчьего шамана
        Физический урон по всем видам нежити + 30%
        Защита от нежити в ближнем бою + 30%
        Сопротивление магии смерти + 15%
        Даже так? Живем!
        Размахнувшись, я попытался нанизать травоядного на копье одним ударом, как кусок мяса на шампур. Вот только есть это мясо вряд ли кто захочет, в близи от рогатого серьезно несло мертвечиной. Стоять и спокойно наблюдать за моими попытками животное не согласилась. Все напускное безразличие слетело с него вместе с приличным куском оторвавшейся плоти, что отпал от мертвого оленя при резком движении головой, и шлепнулся на землю в двух метрах от него. Жаль, что рога у него не такие гнилые, как тело. Мне как будто по рукам кто-то саданул дубиной. Оружие удержать в руках у меня получилось, но как удержать на месте бунтующий от запахов и неприглядных зрелищ желудок? Сохранить в целости мой личный запас прочности тоже не удалась. Десяток единиц здоровья улетело в никуда. Еще и куртку порвал своими рогами, скотина тухлая. Пришлось отступить.
        Видя мою неудачу, свои силы решил попробовать мой серый союзник. Одним движением он оказался сбоку от отвлеченного мной мертвого зверя. Зубы волка так и щелкали, разрывая плоть оленя, но рогатому, похоже, от этого было не холодно не жарко. Потуги свирепого хищника его совсем не впечатлили. Меткий удар копытом - и волк катится по земле, скалясь от боли и роняя на землю капли слюны вперемежку с кровью.
        Нет, так не пойдет. Нам следует пользоваться своими преимуществами, а не бросаться на мертвеца в кавалерийские атаки, причем поодиночке.
        Не пытаясь близко подходить к противнику, я твердо уперся обеими ногами в землю и стал совершать широкие, маховые удары копьем, целясь в голову животного. Пару раз ему почти безрезультатно прилетело древком, но после того как я немного приловчился, у меня получилось прочертить острием на морде у рогатого глубокую борозду. Клок кожи тут же обвис, обнажая кости черепа. К моему горлу подступил кислый ком. Пришлось одновременно сражаться на два фронта - с отродьем некроманта и с собственным желудком.
        Олень, видимо обидевшись за испорченную красоту, попытался атаковать меня с наскока рогами, но на первом же шаге споткнулся: на одной из его задних лап висела матерая серая туша. Пока травоядный не переключился на волка, я принялся снова лупить его копьем по голове.
        Так мы и сражались в связке с лесным хищником, стараясь раздергивать нашего врага, и не давая ему сосредоточиться ни на одном из нас. Через пять минут олень рухнул на землю одной зловонной кучей. В его глазах погас этот белесый противоестественный огонь. Я оглянулся в поисках темного колдуна, но того нигде не было видно. Наверное, сбежал после окончательной смерти своего неживого слуги. А может быть, сами правила испытания не дали ему участвовать в схватке. В любом случае, какой бы ни была причина, я рад, что некромант убрался. Мне с головой хватило его мертвяка.
        Над поляной прогремел гром, и я стал озираться, чтобы найти следующий проход. Но его не было. Зато здесь был серый волк. Он уселся на землю передо мной и заглянул мне прямо в глаза. Не знаю, что он сделал, но все вокруг, и лес и сам зверь, стали отдаляться от меня. А сам я падал, падал, падал...
        Первое, что я увидел, открыв глаза, была какая-то пятнистая кошачья морда, и только приглядевшись и как следует и сфокусировав взгляд, я понял, что морда эта нарисована на кружке, которую мне кто-то протягивал.
        - Выпей - полегчает. - лаконично посоветовал мне чей-то голос.
        Я не стал кочевряжиться и, приняв посуду, стал мелкими глотками хлебать горячий пряный напиток. В голове, действительно, заметно посветлело. Отставив пустую кружку, я смог наконец-то нормально осмотреться.
        Я вновь находился в хижине эльфа-наставника. Тот же интерьер цветочной клумбы, тот же остроухий хозяин апартаментов и тот же огромный и страшный домашний питомец, что мирно посапывал у дальней стенки. Это что же получается, жуткий, туманный лес мне привиделся?
        - Поздравляю, испытание ты прошел на отлично. - торжественным тоном сказал Лионель, забирая оставленную мной прямо на постели кружку. - Вдумчиво и неспешно разобрался со всеми задачами. Так что теперь мы с тобой, можно сказать, товарищи по цеху.
        - Да?
        Я тут же скользнул вниманием внутрь себя, вызывая перед глазами меню персонажа. Эльфу я, конечно, верил, но захотелось увидеть все изменения лично.
        Мих, 18 уровень
        Раса - человек (Средиземец)
        Класс - защитник леса (Деньер'биоль)
        Профессия - не определено
        Главные характеристики:
        Жизнь/здоровье - 36+3(жизнь на природе)/390
        Интеллект/мана - 15/150
        Выносливость/запас сил - 15+13(тренировки)/280
        Второстепенные характеристики:
        Сила - 15+10(тренировки) - 25
        Ловкость - 30+12(тренировки) - 42
        Скорость - 15+7(тренировки) - 22
        Сила воли - 10+2(тренировки) - 12
        Мудрость - 5+1(тренировки) - 6
        Удача - 9
        Умения:
        Дровосек - 5 уровень
        Столяр - 2 уровень
        Кулинар - 1 уровень
        Травник - 3 уровень
        Навыки:
        Землекоп - 2 уровень; сапер - 1 уровень; владение оружием дальнего боя - 2 уровень; владение пращей - 10 уровень; свежевание - 2 уровень; владение древковым оружием - 4 уровень; владение вилами - 1 уровень; владение копьем - 18 уровень; торговля - 4 уровень; владение одноручным оружием - 4 уровень; владения кинжалом - 16 уровень; владение щитом - 13 уровень.
        Способности:
        Медитация 1
        Оковы леса 1 (классовое)
        Таланты:
        Лесной бегун (классовое)
        Юркий, как куница (классовое)
        Лесной рубежник (классовое)
        Толковый приручитель (классовое)
        Достижения:
        Соня
        Мальчик на побегушках
        Во как! Помимо изменившейся надписи напротив класса, появились еще несколько способностей и талантов. Надо бы все это досконально изучить. Я уперся взглядом в надпись "защитник леса", и, поддавшись моему желанию, передо мной развернулась окно с расширенной информацией. Большую часть пространства занимало дерево развития. Три больших ветви расходились в разные стороны и, постепенно истончаясь, распадались на множество других ответвлений. В каждом разветвлении было место, куда, по идее, нужно помещать очки умений. Сейчас все дерево выглядело серовато-тусклым, указывая на то, что в него не было вложено еще ни одного очка. Больше всего дерево развития напоминало мне изображение одного из эльфийских созвездий в атласе звездочета Эномуна Звездоликого. Так, ладно, а что у нас написано под картинкой?
        - Кхе-кхе. - раздалось вежливое покашливание у меня над самым ухом. - Парень, с тобой все в порядке? Чего ты замер, как кролик перед удавом, заставшим его в постели со своей женой-гадюкой?
        Хм, а я ведь действительно лежу сейчас на чужой постели. Нет, изучить полученные возможности следует обязательно, вот только, время и место я выбрал не совсем подходящее.
        - Я в норме. Спасибо. - заверил я остроухого наставника, открывая глаза. - Просто немного ушел в себя.
        - Немудрено. После обретения новых способностей многим требуется время, чтобы заново себя осознать. Если у тебя имеются ко мне вопросы относительно твоих новых талантов - задавай. - благосклонно предложил мне Лионель.
        Вообще-то я уже давно определился с путем своего развития, а точнее с тем, куда я вкину те жалкие три очка умений, что мне доступны. Что касается информации о приобретенных способностях, то мне вполне хватит той, что я смогу найти в справке о классе. Но чем норд не шутит! Можно и порасспрашивать эльфа. Старый и опытный деньер'биоль возможно и поведает мне то, что не напишут эти всезнайки в своих сообщениях.
        Беседовали с наставником мы довольно долго. Успели выпить не одну чашку травяного чая. Все-таки разговор с ним оказался потерей времени. О способностях эльф говорил с неохотой, в основном перечисляя то, что я и так уже знал из записей гоблина БесДельника. Любимой его отговоркой было то, что я обязательно во всем разберусь в первом же бою. В остальном же блондин распинался о долге и ответственности перед природой в целом и лесом в частности. При этом он лил столько "воды", что местная речка уже, наверное, давно вышла из берегов. Пару раз он, правда, попытался сменить тему и выдать мне несколько заданий, но я, видя, к чему идет дело, пресекал его потуги на корню. Мне бы тут со своими проблемами разобраться, а не решать чужие, батрача на остоухих. К тому же, никуда не делись эти мои сложности с приемом заданий.
        Распрощавшись с несколько расстроенным и обескураженным эльфом, я отправился обратно в ту таверну, где остановился на ночлег. Мухоловка просила не уезжать, не попрощавшись. Кроме того, мне было необходимо место, где я мог бы залечь на некоторое время и продолжить изучать новоприобретенные способности. Да и куда я отправлюсь, на ночь глядя? За то время, что мы беседовали с наставником, и я валялся без сознания под воздействием его стемного отвара, успел миновать целый день.
        На улице стоял вечер, и я, неспешно шагая, наслаждался свежестью и насыщенностью лесными ароматами воздуха. Впрочем, в Мираклионе воздух свеж в любое время суток.
        Таверну я отыскал без труда, все же на те места, где я уже бывал, у меня довольно хорошая память. Покрутившись какое-то время в зале, но так и не встретив Сойку, я заплатил худощавому трактирщику за еще один день проживания, оставшись при этом почти без денег, и, не ужиная, отправился к себе в номер. Есть почему-то совершенно не хотелось. Закрывшись в своем шалаше, я упал на кровать и снова вернулся к изучению себя.
        Итак, что мы имеем? Одна новая способность и сразу четыре таланта, все помечены как классовые. Талант "лесной бегун" давал мне пассивное увеличение скорости передвижения по лесу на целых двадцать процентов. Об этом я читал еще в заметках гоблина, которого нанял для сбора информации. Собственно, как и о следующем таланте - "юркий, как куница". Этот увеличивал показатель моей ловкости в пределах лесополосы на десять процентов. Остальные классовые бонусы, как мне кажется, были как-то связаны с деревом развития. С ветки воина мне упал талант "лесной рубежник", который увеличивал мое текущее значение владения копьем на пять процентов. Ветка петовода одарила меня "толковым приручителем". Пассивный талант сказывался таким образом, что завербованный мной питомец не обнулялся полностью, а сохранял ровно столько уровней, чтобы хватило на четверть от моего значения. Другими словами, если я заведу еще одного четвероногого друга, он не потеряет весь свой опыт как мой Зомби, а останется уровня так четвертого с половиной. Не густо, согласен. Но хоть какое-то подспорье. Кроме прочего талант уменьшал список
недоступных для меня питомцев.
        Кстати, об этом таланте я был ни сном, ни духом. Видимо, не так уж и всезнающ этот сказочный интернет игроков. Либо же ленивый гоблин работал недобросовестно и выборочно переписывал текст. Потому как ни об этом, ни о следующем классовом бонусе в прочитанных мной ранее записях ничего не было.
        Последним бонусом была классовая способность "оковы леса". Она была подарком от ветки мага, и, по сути, являлась заклинанием. "Оковы леса" нужно было использовать на противнике. При срабатывании из земли мгновенно вылезали корни и опутывали ноги врага. Он по-прежнему мог махать мечом, пускать в тебя стрелы, закидывать заклинаниями или матерными словами, но вот возможность передвижения его существенно ограничивалась. Помимо всего, при использовании оков тратилась мана.
        Вот собственно и все. Еще раз просмотрев, на всякий случай, всю информацию, и не найдя больше ничего заслуживающего моего внимания, я снова открыл вкладку с деревом развития. Быстро, чтобы не грызли сомнения, я закинул имеющиеся у меня три очка умений в ветку петовода, тем самым усилив моего питомца и получив возможность увеличить мой маленький отряд еще на одного зверя. Место есть, были бы желающие.
        Теперь можно и на боковую. Главное, чтобы мне не приснился тот мертвый олень, с которым уже пришлось сегодня иметь дело.
        Но желаниям моим не суждено было свершиться. Так быстро завершить этот долгий день мне не дали. Наверное, почувствовав, что я о нем думаю, проснулся и вылез на свет эльфийских растений Зомби. Одним своим словом он дал мне понять, что неплохо бы перекусить. Пришлось перед сном тащиться в общий зал и заказать там скромный ужин. Жаль, что лягушонок не был со мной на испытании. Если бы он видел моего последнего противника, его бы еще, наверное, неделю от вида мяса воротило. Во всяком случае, на еде мы бы сегодня точно сэкономили.


        Проснувшись на следующий день, я обнаружил, что выспался. Это было странное ощущение, как будто твой день рождения с подарками и всеми вытекающими из этого приятностями случился на полгода раньше. Я уже и забыл каково это. Телом овладела сладкая нега, я с хрустом потянулся и зевнул. Тут же захотелось весь этот день провести в кровати.
        Хм, а вот интересно из мира сновидений меня вывело мое полностью отдохнувшее тело или все же шум от того, что кто-то ломился в мой номер?
        В дверь хижины кто-то стучал уже, похоже, ногами, но так как весь мой шалаш сплошь состоял из живых переплетенных растений, от ударов содрогалось все сооружение, а не только одна дверь. По этой же причине неизвестный больше тряс мою хижину, чем создавал какой-либо шум. Гораздо проще было стоять за порогом и кричать мне что-нибудь обидное, чтобы привлечь мое внимание. Но этот нежданный гость вообще ничего не говорил, а только громко сопел и колотил в дверь.
        Вставать, как и видеть кого-либо, не хотелось. Но когда с потолка на меня уже стали сыпаться мелкие сухие веточки и какой-то мусор, я не выдержал.
        - Кого там бездна притащила? - рявкнул я. - Шел бы сразу к лешему, чего прерываться на остановки?
        На пару секунд снаружи все затихло, а затем снова раздались сокрушительные удары по многострадальной преграде, вперемежку с каким-то кряхтением.
        - Туалета здесь нет. - на всякий случай предупредил я, но ломиться неизвестный не перестал. Все-таки он здесь не по этой причине.
        - Слушай, пока не скажешь, кто ты, дверь я все равно не открою. Так что можешь не стараться. - Покидать столь уютную кровать было лень, и я надеялся, что гость не назовется.
        Из-за двери донесся отчетливый вздох, затем пару минут абсолютной тишины, и наконец, я услышал знакомый голос:
        - Солнце, завершив дела, вернулось,
        Не оставив нас одних.
        Слепящей улыбкой оно улыбнулось.
        Давай, открывай уже, Мих!
        О, да к нам никак спутник Сойки пожаловал. Тот, что без страха и упрека, но зато с другими закидонами.
        - Привет, Себастьян. С чем пожаловал? - спросил я, даже не делая попытки подняться с постели. Если появилась возможность дружески поиздеваться над товарищем, то почему бы ей не воспользоваться? К тому же, после случая с Мирандой, за мной был должок.
        Из-за двери раздалось глухое рычание, а за ним последовал такой удар по ней, что она чуть не улетела, вместе со всем шалашом. Сразу вспомнилась сказка про трех поросят.
        - Слушай, Серый Волк, я тут как бы немного занят, но если ты объяснишь мне, зачем я тебе понадобился, то я приложу все усилия, чтобы помочь тебе.
        Либо найти отмазку, чтобы этого не делать.
        На этот раз рыцарь думал немного дольше. Наконец, минут через семь, послышался его ответ.
        - За синей горой собираются тучи,
        Наверное, буря грядет.
        С грозой и градом до кучи.
        Там Сойка тебя два часа уже ждет.
        - Да? А чего она от меня хочет? - Снаружи послышался отчетливый шелест вынимаемого из ножен клинка. - Ладно, ладно, спрячь меч. Сейчас открою. Срубишь хоть одну веточку, тут же превратишься в подушку для иголок. Сам же знаешь, у эльфов с этим строго.
        За порогом действительно оказался Себастьян, и он прямо звенел от злости. Буквально. От эмоций его немного потряхивало, и все металлические элементы его доспехов издавали негромкий, но отчетливый и совсем не мелодичный звон. Что же он так разволновался? Нервы надо беречь. А еще он открывал и закрывал рот, как будто хотел что-то сказать, но не находил подходящих слов. Слабак. Даже рифму к слову "сволочь" не может подобрать.
        Дождавшись пока я соберусь, делов то - экипировать всю одежду и закинуть питомца в капюшон, рыцарь повел меня в общий зал таверны. Ну хоть идти недалеко. К тому же, после весьма скромного вчерашнего ужина я был не прочь подкрепиться. Зомби явно тоже. Чтобы не пропустить самое важное, по его мнению, событие утра, он поменял место своей дислокации, выбравшись из своего логова ко мне на плечо.
        За одним из столиков я увидел нашего барда с предельно скучающей физиономией.
        - Наконец-то. - воскликнула девушка, завидев нас. - Сколько можно тебя ждать? Если бы я не знала, что ты не игрок, то подумала бы, что ты оффлайн. Ты очень крепко спишь, Мих.
        Угу, а еще отлично разношу передачки. Достижения просто так не раздают.
        - Здравствуй, Сойка. Прости, если заставил тебя ждать. - не то чтобы я чувствовал какие-то угрызения совести, просто поведение нам во многом диктуют правила хорошего тона. - Я думал, что, возможно, ты уже уехала из города, так как свою часть сделки выполнила. Но если ты переживала за результат, то можешь меня поздравить - класс я получил. Так что к тебе у меня никаких претензий нет, только благодарности. Наша договоренность закрыта.
        - Чего? За какой результат я переживала? А, да... класс. Я рада, что у тебя все получилось. - Похоже, не только меня правила хорошего тона заставляют говорить неправду. - Но вообще я в тебе не сомневалась. А сюда я пригласила тебя по другому вопросу.
        - Слушаю. - я слегка нахмурился. Неужто Сойка решила повысить свою награду за помощь мне, и теперь собирается требовать что-то еще?
        - Как насчет, поохотиться вместе?
        - В смысле? - сказать, что я удивился - это ничего не сказать. Разговор свернул на совершенно не ожидаемую мной тему.
        - Ну, монстров погонять, может, пару уровней набрать. Здесь относительно недалеко есть одно место, где можно неплохо набить опыта. Замечательные охотничьи угодья. Там сейчас мои друзья собираются, приглашают меня поучаствовать. А у меня на данный момент не полный комплект защитников. Жирома воскресить я пока не могу, не прошло положенных трех суток, вот я и подумала о тебе.
        Еще бы нужен мне был этот ваш опыт. Все равно ведь не засчитают.
        Я не на шутку задумался. Весьма странное предложение высказала Сойка, если честно. Еще недавно она со мной дел не хотела иметь из-за того, что я в плане развития маленький и слабенький, а теперь же зовет меня на битву, да еще и доверяет прикрывать ее. Что-то здесь не так.
        - Только вот Жирому я и в подметки не гожусь. Он меня уровней на двадцать пять больше. Да и ты вместе со своими друзьями, наверное, тоже. Я больше у вас под ногами буду мешаться, чем окажу какую-нибудь посильную помощь. Не равноценная замена получается. Так какой смысл меня брать?
        - Ну, парень с восемнадцатым уровнем под рукой всяко лучше, чем парень с сорок пятым где-то там в запасе. К тому же, мы собираемся просто пофаниться, никаких серьезных походов или геноцидов местного зверья. Требовать чего-то больше твоих сил от тебя никто не будет.
        - Тем более если там будет не так опасно, не пойму, зачем я тебе нужен. Ты же сама говоришь, что там будут твои друзья. Значит, помимо Себастьяна, там будет кому прикрыть тебе спину.
        - Да боже ж ты мой! Чего-то так параноишь? За время нашего совместного пути мы с тобой немного подружились. Вот я и хочу, чисто по-дружески, пригласить тебя на такой своеобразный пикник по-атравельски. С друзьями своими познакомлю, наконец. Сам же знаешь, связи лишними не бывают.
        Я и сам не понимал, почему я так подозрительно реагирую на предложение лавайки. Свое слово при мне она всегда держала и никогда не давала повода сомневаться в себе. Но это довольно нелогичное для чужака приглашение немного меня настораживало.
        - А как же эльфы? - сделал я последнюю попытку отказаться от совместной прогулки.
        - А что эльфы?
        - Они ведь не любят, когда вредят природе в их владениях.
        - Не беспокойся, то место находится вне зоны их интересов или влияния. Это специальная зона, где качаются такие как я.
        Вот меня и прижали. Отказываться дальше - это значит признать, что я имею какие-то сомнения по поводу Мухоловки. А это уже стопроцентно испорченные отношения. Такие, как она, недоверия не терпят. Разрывать с ней контакт я бы не хотел. Кто знает, возможно, мне еще как-нибудь понадобится ее помощь. С другой стороны, что может случиться на этом "пикнике"? Не принесет же она меня вместе со своими друзьями в жертву какому-нибудь темному богу? Даже если и так, я всегда смогу возродиться в одном невзрачным домике на лесной опушке. Наверное. Я очень на это надеюсь.
        Поломавшись еще немного, я все же дал себя уговорить. Лавайка тут же просияла, словно выпросила у меня себе на день рождения полцарства. Вытащив из закромов свиток и развернув, девушка взяла его одной рукой, а вторую положила мне на плечо. Себастьян пристроился третьим лишним, аккуратно положив свою закованную в латную перчатку ладонь на хрупкое плечо барда. Не утруждая себя тем, чтобы выйти на улицу, Сойка активировала свиток прямо посреди помещения, если можно так назвать то большое дупло, в котором мы находились. Все вокруг закрутилось, краски мира смазались и ухнули, перемешиваясь, в один большой водоворот.
        - Эй, стойте, я же еще завтрак не заказал! - крикнул я уже в каком-то редком, скалистом лесу.
        Я завертел башкой во все стороны - официанты с нами не портнулись. Жаль.
        - Вот и перекусили. - обратился я уже тише к своему питомцу.
        - Не переживай по этому поводу, - успокоила меня Мухоловка. - Сейчас найдем, где наши лагерем встали. Там Ксюха по-любому куховарит, у нее новый бзик касательно профы.
        Покрутив головой, Сойка уверенным шагом направилась к только ей известной цели. Рыцарь безропотно последовал за ней. Мне не оставалось ничего другого, как пристроиться им тыл.
        Место, куда мы попали, было чем-то вроде небольшого скалистого кряжа. Со всех сторон его окружил высокий, плотный лес. Лес и сюда постарался забраться, но вышло это у него из рук вон плохо. Каменистая почва была весьма неприветлива для растительности, сплошные булыжники и щебень. Даже трава мало где покрывала землю, что говорить о деревьях? Но природа не была бы собой, если бы не пыталась выжить в любых, самых сложных условиях. Лес закрепился на голых камнях, пустив свои корни вглубь утеса. И пусть он не был той прекрасной и стройной рощей, что толпилась вокруг кряжа, он был редким и слабым, с кривыми и низкими деревьями, но зато он подмял под себя этот гордый скалистый утес.
        Шагая меж кривых перекрученных деревьев, мне показалось, что все они укрыты легкой дымкой. Но затем, когда на своем лице я почувствовал неприятное и невесомое прикосновение, я понял, что эти зеленые насаждения одеты в легкий шелк паутины. Сколько же нужно насекомых, чтобы проделать такую работу? Теперь я понимаю остроухих, которые не спешили брать это место под свое покровительство. Оно было каким-то гнетущим, и уж точно не шло ни в какое сравнение с прекрасными эльфийскими садами.
        Довольно скоро лавайка вывела нас к стоянке своих друзей. Хотя примерно с половины пути я смог бы и сам, указывать дорогу. Дразнящий запах, готовившейся на костре еды, делал из меня приличную ищейку.
        В лагере нас ожидало трое разумных. Все чужаки. Эльфийский чародей сорок девятого уровня по имени МишаКомплит, девушка с интригующим именем ЭксБомба, по совместительству огр-воин сорок восьмого уровня с бочкообразным туловищем и цветом кожи как у моего питомца, и темная эльфийка ПлохаяКармэн - ассасин аж пятьдесят первого уровня. Куда же без дроу? Все они, завидев нас, принялись тепло приветствовать СойкуМухоловку. На ее постоянного спутника никто не обратил ни малейшего внимания. Меня же удостоили парой взглядов: двумя любопытными и одним мрачным. Интересно, чем я уже успел насолить уважаемому чародею? Мы же друг друга в первый раз видим. Неужто он углядел во мне соперника в его монополии на женский коллектив? Так тут кроме меня есть еще один мужик намного привлекательнее и романтичнее меня. Он даже стихи пишет.
        Вволю наобнимавшись, игроки принялись вовсю собираться и составлять план охоты, но были в грубой форме прерваны своей же подругой.
        - Я тут ради кого старалась? - громко спросила массивная огрша, обличающе тыкая половником в группу игроков. - Готовила, время свое тратила, а они уже собрались бежать мечом махать. Нет. Пока котелок не опустеет, никто никуда не пойдет.
        Сказала, как отрубила.
        - Но я уже в трактире... - начала было Сойка, но не успела закончить свою мысль.
        - Кто не будет есть мой суп - получит в щи! - прервала ее ЭксБомба.
        Не рискнув больше спорить с большой барышней, все игроки, вытащив из инвентаря миски, встали в очередь к зеленой поварихе. Мы с Себастьяном пристроились за ними.
        Несмотря на голод, накидываться на угощение я не спешил и с легкой опаской рассматривал разлитое в тарелке варево. Все же огры отличаются специфическими пристрастиями в еде. Человечинкой, к тому же, балуются. Видя мои колебания, ЭксБомба со смехом заверила меня, что среди ингредиентов ничего противозаконного или противоестественного не было, но я все же дал первую ложку попробовать Зомби. Так, чисто ради успокоения. Не думаю, что ядовитую лягушку можно чем-нибудь отравить.
        Суп оказался просто объеденьем. Мы с Зомби умяли три тарелки и все еще с жадностью, и с немалой примесью восхищения, поглядывали на пузатый котелок. Ничего вкуснее я в жизни не ел. Даже, любимые мной, домашние блюда явно уступали приготовленной на обычном походном костерке похлебке. Своим нехитрым поступком, читай обжорством, я даже сумел заработать некоторое расположение у игрока-поварихи. Сообщение я не получил. Но при виде того, как я в третий раз интенсивно скребу ложкой по дну тарелки, в глазах у ЭксБомбы явно читалось удовольствие. А используя небольшую толику воображения, там вполне можно было разглядеть и фразу: " +2 к репутации".
        После сытного завтрака все, уже никуда не торопясь, стали сворачивать лагерь. Сытому спешить некуда. Чтобы хоть как-то отблагодарить огршу за угощение, я со всем усердием принялся помогал ей собирать кухонную утварь. Но, несмотря на то, что я был поглощен сооружением все увеличивающейся горы грязной посуды, от меня не укрылось, как Сойка и МишаКомплит отошли на несколько шагов в сторону и, с заговорщицким видом, начали перешептываться. Меня бы это нисколько не заинтересовало, если бы эльф периодически не бросал на меня взгляды, один мрачнее другого. Стало быть, предметом обсуждения являлась моя скромная персона. Моя недавняя паранойя, притупленная супом, бальзамом улегшимся на мой изголодавшийся желудок, снова заворочалась, просыпаясь.
        Делая вид, что я высматриваю завалявшиеся в траве кубки для вина, и старательно не смотря в их сторону, я по-крабьи, насколько возможно было близко, придвинулся к парочке заговорщиков. Я до предела напряг свой слух, пытаясь вникнуть в их разговор. Казалось, еще немного усилий и мои уши вытянутся, делая меня самого одним из сородичей Комплита и Лионеля, но самое большее, что я смог уловить - это несколько обрывочных фраз.
        Судя по вопросительной интонации, эльф что-то спросил у лавайки. Ответом ему был целый поток эмоциональных словоизлияний, из которого я смог разобрать только слово "проверить". Миша выразился более коротко и емко. Из его фразы я услышал парочку новых для меня, непечатных фраз, которых постарался запомнить, и слово "улетим". На этом их разговор оборвался, то ли заметили мой интерес, то ли действительно обсудили все, что хотели.
        Закончив со сборами, мы построились в какое-то подобие боевого порядка и направились вглубь кряжа. Предварительно Сойка под аккомпанемент своей лютни спела несколько куплетов, обдав нас несколькими положительными эффектами и сомнительными гранями своего таланта. Стихи ей явно Себастьян писал.
        "На вас наложен позитивный эффект "Стремительность сокола""
        Причина - "песнь сокола" от игрока СойкаМухоловка
        Время действия - 20 минут
        Увеличение атаки всеми видами оружия в ближнем бою на 5%
        "На вас наложен позитивный эффект "Зоркость орла""
        Причина - песнь орла от игрока СойкаМухоловка
        Время действия - 15 минут
        Увеличение атаки всеми видами оружия в дальнем бою на 3%
        "На вас наложен позитивный эффект "Сила лебедя""
        Причина...
        И так далее, и тому подобное.
        Перед тем как отправляться, все игроки сменили свои наряды. ПлохаяКармэн поменяла свое просторное и удобное платье на черные и приятные для глаз, облегающие одежды. ЭксБомба сменила свой замызганный кухонный фартук и поварской колпак на толстенный металлический панцирь и шлем. Даже МишаКомплит переодел свой халат на... другой халат, разницы особой не было, но зато он точно был солидарен со своими подругами.
        С каждым нашим шагом лес становился все реже, превращаясь уже больше в открытое пространство с частыми вкраплениями деревьев. Сами зеленые великаны все больше походили на кривых карликов, изгибаясь стволами как змеи, и склоняясь ветками все ниже к земле. По мере продвижения паутины становилось все больше. Но насторожило меня не столько увеличение количества паутины вокруг, сколько увеличение ее размеров. Некоторым нитям больше подошло бы название "веревка".
        Минуты через три ходьбы перед глазами у меня всплыло сообщение, напугав меня внезапностью своего появления до импиков.
        "Внимание!"
        Вы входите в подлокацию "Кряж черепов"
        Это зона высокой агрессивности
        Будьте осторожны!
        И все. Ни тебе выбора статуса, как в подземельях, ни какой другой, более детальной, информации. Что вообще за кряж черепов такой? И что здесь происходит?
        Игроки пересекли невидимую границу без каких-либо заминок и раздумий. Видимо, знали они больше чем я. Воображение услужливо нарисовало мне темную глубокую пещеру, с круглым, каменным, жертвенным столом в ней и деревянной табличкой: "Миху сюда". Я, как мог, отгонял от себя подобные образы, навеянные мне моим же подсознанием. Вот натура, а! Не ведая полной картины, придумывать самый плохой вариант.
        Прервал мои раздумья, противно стрекоча, выскочивший из ниоткуда прямо под ноги, обитатель местных пасторалей, и я увидел, на кого именно решили поохотиться сбрендившие чужаки. Обычно охоту устраивают ради мяса жертвы, но кто будет жрать такое, того я точно своим другом не назову. Атаковал нашу группу самый настоящий паук, только размером с собаку. Мохнатые лапки, в количестве больше чем у нормальных существ, хитиновый панцирь, укрывающий мерзкое тело, и россыпь разнокалиберных глаз. А этот скрип, трущихся между собой хитиновых пластин при движении паука, действовал на нервы похлеще, чем монотонное брюзжание, уже десяток лет пилящей тебя жены. Бэээ, гадость. Мазнув взглядом над чудовищем, я прочитал информацию о нем. Паутинник, сорок пятый уровень. Да, а информации то не густо.
        Возможно, своим верещанием паук звал на помощь, а, быть может, они вообще по одному не ходят, но когда я снова посмотрел на мохнатого монстра, он был уже не один, а в компании еще троих собратьев. Мои спутники, ну возможно только за исключением Себастьяна, нисколько не удивились встречающему нас комитету, и сходу бросились в бой. Первой, прикрывая остальной отряд, наступала недавнишняя повариха. В руках девушка держала ростовой щит, который рядом с ней казался обыкновенным, походным, и огромную булаву, которой она мотыляла с такой легкостью, будто все еще сжимала в руке кухонный черпак. Секунды через три место рядом с ней занял опомнившийся рыцарь. Сразу за ними пристроилась ловкая и подвижная фигура, затянутая в черную кожу. Темная эльфийка время от времени делала резкие выпады, нанося череду быстрых ударов своими кинжалами, и вновь отступала под прикрытие спин своих товарищей. В последней шеренге стояли чародей с бардом. Ну, еще и я, по-прежнему прибывавший в состоянии аффекта, и крививший в брезгливости свою физиономию. Сойка сменила лютню на лук, и теперь играла на однострунном инструменте,
стараясь хоть немного украсить уродливых созданий, втыкая в них стрелы с красивым разноцветным оперением. Комплит, соревнуясь с ней в скорости, метал в насекомых заклинание за заклинанием. Хотя у меня язык не повернется назвать этих существ насекомыми. Насекомое - это что-то мелкое и незначительное, что можно затоптать, не заметив. А тут тебя самого могут затоптать - ловкости и напора тварям хватало.
        С большой задержкой, придя в себя, я тоже вступил в бой. Лучше поздно, чем никогда. Правда, глядя на отвратительных тварей, я в этом все же сомневался. Меня вполне бы устроило и "никогда".
        Я решил присоединиться к девушке-дроу. Встав во второй линии за спинами, прикрывающих нас, рыцаря и огрши, я постарался перенять тактику ПлохойКармэн. Периодически высовывался из-под защиты и наносил быструю атаку копьем. Честно говоря, толку от меня было немного. Чтобы пробить природный панцирь монстров - мне не хватало силы, а чтобы попасть по мельтешащим, словно в танце гоблинского шамана, лапкам - не хватало ловкости. Мне только и оставалось надеяться, что мой вклад хоть немного отвлекает чудовищ и сбивает им концентрацию.
        Вообще, колющее оружие было, наверное, самым неправильным выбором против данных противников. Гораздо проще действовать дробящим, стараясь размозжить надоедливых насекомых одним ударом, как это делала ЭксБомба. Либо рубящим, которым можно отсечь все выступающие из мерзкого тела отростки, а дальше просто ждать, пока монстр не подохнет от ран. Этой тактики придерживался Себастьян, орудуя своим двуручным мечом.
        Несмотря на свой небольшой урон и маленькую отдачу, я продолжал наносить удар за ударом, и был вознагражден. Одной из своих атак я угодил прямо в глаз чудовищу, тем самым нанеся критическое повреждение. Раненый мной паук отпрянул назад и злобно уставился на меня оставшимися девятью глазами.
        - Эй, малек, смотри не перетяни агро на себя. - о чем-то предупредила меня повариха.
        Видимо, с досады, осознав, что до моего тела ему не добраться, паук плюнул в меня чем-то белым и липким. Мой Зомби ответил ему тем же. Но размен был не равноценным. На панцире паутинника запузырилась кислота, разъедая хитин, но не нанося большого урона. Мое же плечо, часть груди и шеи оказались облепленными и стянутыми чем-то легким, но очень крепким. Я тут же забыл о схватке, бросив копье, и схватив кинжал, стал брезгливо отдирать от себя эту липкую пакость.
        Когда я наконец справился с этим, то, оглядевшись, понял, что бой уже завершен. Все паутинники валялись на земле в неряшливо порубленный салат.
        - Фу, ненавижу пауков. - сказала Кармен, лутая убитых монстров.
        Да? Потому как ты ловко перебираешь своими ладошками их потроха, и не скажешь.
        - Зато их яд, кроме того что сам по себе недешевая штука, так еще одновременно является алхимическим ингредиентом, и алхимическим продуктом. - ответила огрша, сцеживая по капле зеленоватую жидкость с жуткого вида жвал в зажатый в руке стеклянный пузырек. - Другими словами, можно продать зельеварам за неплохие бабки, а можно нанести на оружие. Будешь наносить урон еще и отравлением.
        - Знаю я, что это значит. - буркнула переходящая к следующему трупу темная эльфийка. - Не маленькая. Я все. Ты там долго еще?
        - Все? - возмутилась ЭксБомба. - Ты что автолутом все собирала?
        - Угу.
        - Так же яда меньше получается.
        - Зато гораздо быстрее. Если ты у каждого паука будешь яд вручную сцеживать, то мы и до ночи не управимся. Будем брать не качеством, а количеством. Так что давай заканчивай доить этот бедный трупик насекомого, и пойдем дальше.
        - Кармен дело говорит. - вклинился в разговор двух женщин сам не слишком мужеподобный эльф. - Охотников и мясников среди нас нет, как и бонусов к скорости разделки добычи. Так что сбор будем производить автолутом. Я тоже не собираюсь тут целый день околачиваться. Еще в столице дела есть.
        - Как хотите. - вставая с колен произнесла большая и зеленая барышня. - Блин из четырех пауков не выпало ни одного когтя. Что-то не везет нам.
        - Это все плохая карма. - хмыкнул Комплит.
        - Эй, я тут не причем. - возмутилась ПлохаяКармен, и все они засмеялись какой-то старой и знакомой только им шутке. - Ладно, передохнули? Тогда пойдемте дальше.
        И мы пошли. Видимо, тот факт, что насекомые в этой местности гораздо больше своих природных размеров, смущал только меня. Но я не возмущался и не жаловался. Как говорится, на чужой пикник со своим шашлыком не приходи. Я тихонько шагал рядом, слушая разговоры игроков и мотая на ус. Все-таки тактику и действия более-менее слаженной группы мне видеть еще не приходилось. Если не считать, правда, те несколько раз, когда группы чужаков пытались убить нас с Кристофом. Но тогда чужаки действовали против нас, а сейчас я сам находился с ними в связке. Так что мне действительно было интересно наблюдать за ними.
        Игроки и в самом деле вели себя так, будто собрались на пикник. По крайней мере, некоторые из них. В частности зеленая огрша и темнокожая эльфийка. Девушки, при виде очередного паука, ползущего к ним, чтобы полакомиться их мягким мясом, весело восклицали, будто на светской прогулке по лесу увидали гриб или красивый дикий цветок. Даже, непосредственно, само сражение с членистоногими не могло настроить их на серьезный лад. С ног до головы заляпанные ихором существ, девушки весело щебетали и развлекались тем, что шутливо подначивали друг друга.
        - Куда лезешь хударыга? Не видишь, я еще агро на себя полностью не повесила. Хочешь хоть в игре с кем-то пообниматься, раз в реале не светит - так и скажи.
        - Не ворчи, Бомба. И хватит обзываться, ты ведь сама в реале худая как велосипед. Что твоя фотомодель-анорексичка с обложки журнала.
        - Я не модель, я танцор, сама ведь знаешь. И вообще, то в реале, а это здесь. В Атравеле я дама видная, в отличие от некоторых. Так что лучше помалкивай, и спрячь свой тощий зад за моей широкой грудью, пока паутинники тебя не схарчили.
        - Эй, Сойка! Ты хоть не засыпай на ходу, как эта бочка с руками и ногами, именуемая нашим танком. "Сила лебедя" спала. Обнови.
        И так без умолку, не делая даже перерывов для того, чтобы нормально подышать. Хорошо еще, что треп не мешал болтушкам заниматься ратным делом. Хотя тут я уже придираюсь - сражались девушки, как настоящие профессионалы. Мимо ЭксБомбы не мог проскочить ни один паук. Воин держала их всех подальше от нас, и если какой-то членистоногий, получив от эльфа, лавайки или дроу серьезную плюху, рвался за спину огрше, то тут же отлетал обратно, уткнувшись в щит, или отброшенный метким ударом палицы либо кованого сапога. ПлохаяКармен от подруги не отставала, выныривая из-за ее спины в самые неожиданные моменты и нанося монстрам шквал ударов в их уязвимые места.
        В отличие от этих двух эльф с лавайкой больше молчали, лишь изредка перекидываясь короткими фразами и то, только по делу. Но, несмотря на их неразговорчивость, особого сосредоточения за ними я не заметил. Казалось, что парочка глубоко задумалась о чем-то личном и важном, и сражаются они больше по привычке, автоматически совершая какие-то движения, но не отслеживая их своим вниманием.
        Уже сразу после гибели первого же паука из второй волны мне пришло сообщение о том, что мой питомец повысил очередной уровень. Зомби наконец-то догнал папку. Теперь он, как и я, был восемнадцатого уровня. Но уже через два уровня его показатели также замрут на одной отметке, как и мои. По жестоким правилам этого мира питомец может превышать хозяина всего лишь на два уровня. И быть моему лягушонку вечным двадцатым.
        С каждым шагом, что мы углублялись на территорию пауков, деревьев становилось все меньше. Даже этех кривых и перекрученных пародий на них. Зато все чаще было видно местных обитателей. Группы, атакующие нас, стали больше и разнообразнее. К привычным мне уже темно-серым паутинникам добавились ярко-салатовые свистуны. Эти членистоногие отличались от своих более тусклых сородичей тем, что были чуть поменьше последних, но зато гораздо более ядовитей. Ну и кроме того они еще издавали мерзкий и противный свистящий звук, от которого хотелось в темпе отрастить такие же локаторы как у МишаКомплита и захлопнуть уши ко всем гиббонам. Нанося раны этим существам, будь готов хлебнуть лиха. Кровь (или что там течет у этих монстров по венам (или по каким сосудам у них там течет кровь)) у свистунов чрезвычайно летучая. Стоит нанести пауку рану средней тяжести - и его окутает настоящее ядовитое облако, что легко проникает сквозь одежду и въедается в кожу. Сражаться с таким противником вблизи настоящая мука. Бедная Бомба, глотнув яду, сперва позеленела, насытив до предела свой природный окрас, а затем побледнела -
цвет ее кожи стал почти что серым. Девушка глотала всяческие зелья, как моя сестра конфеты - пачками, но помогало это мало, ее заметно мутило. Несмотря на все сложности, огрша стойко переносила обрушившиеся на нее испытания. Только стала более молчаливой и мрачной. Куда-то пропал их с Кармен веселый настрой. Да и нецензурных выражений у нее в речи заметно прибавилось.
        Еще одним пополнением в рати членистоногих стали прядильщицы. Кроме того, они стали еще и неприятным сюрпризом для меня. Я-то наивный считал, что уже увидел максимальные размеры паукообразных. Но не тут-то было. Если паутинники были ростом мне примерно по колено, то прядильщицы в высоту достигали моего пояса. С такими тварями не то что сражаться, на них смотреть было сложно без того, чтобы не упасть от страха в обморок. Но нашему отряду было похоже плевать и на размеры врагов, и на их количество, да и на здравый смысл в целом. Мы перли и перли вперед, цепляясь за каждую пядь, отбитой у пауков земли. Каждая схватка становилось все ожесточеннее, а перерывы между ними все продолжительней. Мы словно больше жизни желали достичь какой-то неизвестной, но очень важной цели. Хотя почему это неизвестной? Скорее всего, все кроме меня прекрасно знают, куда мы так целенаправленно рвемся.
        И это у них называется пикник? Веселое времяпрепровождение? Да я лучше в следующий раз в каком-нибудь цирке погрущу.
        Когда я уже, наверное, раз в десятый задумался, а не сделать ли мне ручкой моим новым знакомым, а Зомби шумно праздновал повышение очередного уровня, наша группа вышла на небольшое возвышение. Это была каменистая и неровная площадка, свободная от растительности, но украшенная на свой манер. На манер маньяка-психопата. Кругом валялись кости, черепа и высохшие до хруста трупы разнообразных животных и разумных. Нет, с разумными все понятно. Всегда найдется кучка идиотов, что рискнут залезть в гиблое место. Мы тому отличный пример. Но вот животные? Ни один зверь, будь то олень, волк, лось или лисица с нормальным инстинктом самосохранения, обычно не сунется в подобное место. Но ведь вряд ли же кто-то раскидал все эти останки просто для антуража, верно?
        Помимо старых костей, пространство площадки украшало большое количество рваных белых лоскутов. Как будто побывал на одной из тканевых фабрик Крежинхола. А прямо перед нами в скале виднелся огромный, темный зев пещеры. Надеюсь, что наш путь лежит не через ее затхлые коридоры, а иначе он будет лежать еще и через мой труп. Кто же проводит пикники под землей?
        Вся наша компания застыла, словно в немой сцене очередной театральной постановки на балаганной улице, где местный режиссер, вдохновляясь рассказами и историями чужаков, каждую пятницу придумывает что-то новое. Даже дроу и огрша перестали трещать без умолку как сороки, что для них было весьма знаменательным событием. Все заворожено смотрели на черный провал в скале, и, готов поспорить, никто не хотел в него соваться. Малодушные, или как я их называю, самые мудрые, искали в голове отговорки, чтобы не переступать каменный порог пещеры. А самые упертые, наоборот, перебирали доводы и весомые слова для себя, чтобы дать себе ментальный пинок, заставить сделать первый шаг вперед и найти-таки приключения на тыльную сторону своих поножей.
        Первым от созерцательного гипноза очнулся эльф.
        - Сойка, ты уверена? - спросил МишаКомплит полушепотом, не отрывая взгляда от провала в каменной стене. В окружающей тишине его голос прозвучал довольно громко, так что вся их конспирация, если она и была, накрылась мифриловым тазом.
        - Я ведь уже десять раз тебе ответила, что да. - раздраженно огрызнулась девушка. - Мне нужно кое-что проверить. Мне нужно знать.
        - Но ты же понимаешь - с тем, что оттуда выйдет, нам не справиться? Максимум, мы сможем его какое-то время сдерживать.
        - Этого достаточно. Я почти уверена, что все будет хорошо.
        - Да уж. - остроухий перестал препираться и вздохнул.
        Так, если уже даже старый друг и соратник Сойки стал сомневаться в целесообразности наших действий, то мне уже давно пора паниковать и закатывать истерику.
        - Если нам надо в эту темную пещеру, то я сразу заявляю, что с вами я не пойду. - уведомил я общественность немножко сиплым, неуверенным голосом, спешно раздумывая, чем бы аргументировать свой отказ. - Я боюсь темноты. И пещер. И ходить.
        - Не бойся, Мих. В пещеру мы не пойдем. - успокоила меня сладкоголосая певица. - Мы всего лишь в нее постучимся и любезно поинтересуемся - выйдет ли ее обитатель погулять.
        - Что происходит? - спросил я напрямик, окончательно разуверившись разобраться в происходящем. Но лавайка мне не ответила.
        - Так, слушайте сюда. - вместо меня она обратилась ко всему отряду. - Я повторно вешаю бафы, и начинаем. Все готовы?
        Ответом ей был нестройный хор неуверенных голосов. Самым решительным откликом из которых был крик "москит" моего питомца. Этот зеленый разбышака сегодня был решительно не дурак подраться. Само собой. Если бы у меня уровни прыгали как перевозбудившаяся лягушка, я бы тоже первым в этот темный провал ломанулся.
        Девушка взяла в руки свое мирное оружие и решительным голосом, под аккомпанемент лютни, пропела несколько строчек. Каждого из отряда окутало цветными, почти прозрачными аурами, повторно наложенных эффектов. Не обращая внимания на цветную иллюминацию, каждый занимался своим делом. Наша повариха перекладывала пузырьки с какими-то зельями из своей сумки в кармашки на поясе. Темнокожая ловкачка густо мазала свои кинжалы какой-то голубоватой жидкостью, надеюсь, она знает, что делает, потому как ядовитые существа сами имеют неплохой бонус к сопротивлению ядам. Эльф в халате пил в три горла. Возможно, чтобы лучше справиться со стрессом, он решил приложиться к хмельному, но скорее всего он глушил всякие усиливающие зелья на скорость и силу заклинаний. Рыцарь, сев на колени и уткнувшись в перекрестие своего меча лбом, что-то беззвучно шептал одними губами. Медитировал, а быть может, молился, само собой в стихотворной форме. Хотя последнее, насколько я знаю, помогает только жрецам и паладинам, а для остальных абсолютно бесполезно. Ну, разве что, успокаивает немного.
        - Все. Время. - решительно и мрачно молвила бард, меняя вновь лютню на лук. - Бомба, давай!
        Огромная зеленая девица и впрямь постучала, только не в пещеру, а в свой собственный щит. Впрочем, куда ей еще было стучать? Двери то в пещере не было. Глухой, раскатистый звук прокатился по всей площадке и, отразившись от скалы, обрушился на нас. Серьезный грохот! Как отдаленный раскат грома. Щиты точно не так звучат, я в свое время наслушался, когда Кристоф молотил по мне, пытаясь превратить в щепки и мое средство защиты и меня самого. Значит, это или какое-то очередное умение чужаков, или в щите у ЭксБомбы живет кто-то очень нехороший.
        Естественно, что на такой громоподобный стук в дверь, все, кто был дома, тут же побежали открывать. Не только из провала пещеры, но и из всех щелей полезли пауки. Паутинники, свистуны и прядильщицы были не одни в этой армии членистоногих, со всех сторон их окружали полчища более мелких собратьев. Уровни, как и размеры, у них были совсем маленькими, не думаю, что они могут нанести большой урон даже мне - самому слабому члену отряда. Скорее всего, они были призваны для атмосферы, ибо своим количеством и непрекращающимся шуршанием мерзких лапок по камню, эти твари могли вызвать стойкое чувство гадливости даже у самого небрезгливого существа в мире.
        Бомба в ярости прокричала несколько слов, которые вообще-то не должны касаться губ настоящей леди, и большинство пауков тут же бросились к ней. По всей видимости, преподать ей парочку уроков этикета. Остальных встретил Себастьян, неуверенно врубаясь в их ряды своей двуручной оглоблей. Даже по его затылку, плотно закрытому шлемом, я отчетливо читал чувство отвращения к врагам.
        Между этими двумя постоянно мелькал маленький черный вихорь, из которого периодически вываливалась стройная фигурка в кожаных доспехах. И там, где появлялся этот небольшой смерч, мелькающий стальными сполохами, членистоногие тут же начинали себя плохо чувствовать и резко теряли здоровье.
        Остроухий чародей разразился целой чередой магических залпов, будто бы его изнутри распирало энергией, и он не знал куда ее девать. И даже наша певица вносила свою лепту в общее дело, посылая во врагов стрелу за стрелой. Правда, не так быстро, как это делал со своими заклинаниями эльф, да и урон она наносила намного меньший, но это с лихвой перекрывали те ее положительные эффекты, что до сих пор действовали на каждого из нас. Ну и еще у нее смазливая мордашка, так что ей простительно.
        Послав полный тоски и сожаления взгляд в сторону нормального эльфийского леса, я повернулся к нашим противникам и тоже врубился в их ряды. Действовал я теперь уже намного эффективнее. Все-таки опыт важная штука. Пережив несколько волн членистоногих, я перестал бездумно мотылять копьем, надеясь хоть как-то зацепить врага. Орудуя подобным образом, я только тупил наконечник своего оружия, уменьшая и без того не бесконечный запас его прочности. Проломить хоть раз хитиновую броню насекомых-переростков мне так и не удалось. Теперь я бил редко и прицельно, нанося скупой и выверенный удар, и стараясь попасть в сочления природных доспехов пауков или в их мерзкие буркалы, благо, у них их было порядком. Новой тактикой я приносил гораздо больше пользы своему отряду.
        Спустя уже минуту боя на плато, я лично уничтожил шестерых пауков. Правда, все они были мелкими, не больше кисти моей руки каждый, но все равно считается. Так и хрустели их мерзкие тельца под моей пяткой.
        Воспользовавшись короткой передышкой, я увидел, что дела наши плохи. Членистоногие теснили нас со всех сторон, а хуже всего приходилось большой зеленой тете. Пауки облепили Бомбу, как радостные дети, пришедшую с работы, мамку, и всеми правдами и неправдами пытались повалить на землю, чтобы потом окутать ее в прочный саван. Огрша рычала, но стояла, сквернословя как старый матрос. Она была словно в свадебном магазине на примерке платья - вся в белых кружевах. А пауки, словно маленькие швеи, доделывали великолепное убранство прямо на ходу. Но видимо девушка упорно не хотела замуж, закинув свою палицу в ременную петлю, она с остервенением принялась отрывать от себя белые лоскуты вместе с услужливыми портными.
        Из всего нашего отряда самым симпатичным мне разумным являлась ЭксБомба, несмотря на то, что я долгое время путешествовал в компании Сойки и ее рыцаря. А может, и благодаря этому. Кто-то скажет: ну вот, старая поговорка в действии. Путь к сердцу мужчины лежит через его желудок. Но дело не в том, что зеленая повариха накормила меня и моего питомца. Хотя, это тоже сыграло определенную роль. Но большей степени огрша понравилась мне за свой открытый и прямолинейный характер. Девушка что думала, то и говорила. А это большая редкость среди игроков. По крайней мере, пока что мне встречались только вечно что-то недоговаривающие и скрывающие чужаки. Так что я, не раздумывая, бросился девушке на помощь.
        Перехватив копье как палку, я принялся сбивать ползающих по огрше насекомых, рискуя при этом угодить по самой Бомбе. Получалось довольно спорно. Сбивать то я их сбивал, вот только упавшие на землю, но ни сколько при этом не пострадавшие, пауки вновь старались забраться на прежнее место. На меня членистоногие не обращали никакого внимания. Видимо, урон я им наносил совсем маленький, который вполне можно было игнорировать. Словно мелкое жалящее насекомое.
        С другой стороны от ЭксБомбы материализовалась темная эльфийка и принялась спешно срезать с девушки паутину. Но, не срезав и двух лоскутов, она была атакована прядильщицей и двумя свистунами, и была вынуждена отступить. По всей видимости, плохая карма в действии.
        Нужно постараться отвлечь хоть одного паутинника от нашей поварихи. Иначе ей конец.
        Сбросив на землю очередного членистоногого, я запрыгнул на стоящий рядом валун, затем подпрыгнул еще выше и с этой высоты рухнул вниз на, ничего не подозревающего, паутинника, предварительно выставив вниз хищный клюв моего копья. Я не особо прицеливался, в воздухе это сделать проблематично, но мне повезло. Острие угодило точно в зазор между хитиновыми пластинами и под моим брошенным весом пробило паука насквозь, пригвоздив того к земле в лучших традициях моего наставника. С насекомым мы закричали одновременно: я восторженно от триумфа, а он тонко и пронзительно от боли. Глянув на меня всем десятком своих разнокалиберных глаз, паук задергался как в припадке, стараясь освободиться от пронзившего его оружия, и устроив мне настоящее родео. Облегчать ему жизнь и пытаться достать свое копье я не стал. Вместо этого я выхватил кинжал и стал тыкать им в голову врага, стараясь угодить в один из буркал монстра. Прямо как в ярмарочной игре, где ты соревнуешься в меткости по движущейся цели - паук мотал башкой как бешеный и просто не хотел стоять смирно.
        Попал! Критическое повреждение. Есть! Еще крит. И еще. Паутинник взвыл совсем жалобно, но это нисколько не замедлило мою руку. Я впал в какой-то кровавый азарт и бил раз за разом, полностью сконцентрировавшись на своем деле и не обращая внимания ни на что другое.
        Отвлек меня довольно болезненный укус в ногу, и почти сразу же в бок. Полоска жизни тут же ухнула до половины и продолжила понемногу ползти не в ту сторону, которую мне бы хотелось. Отравлен! И только после этого я понял, что кто-то взял в клещи мою левую стопу, а по спине моей карабкается какая-то тварь. Хитиновый слабак позвал на помощь! Пришла моя очередь трястись и брыкаться в попытке освободиться. Но не тут-то было и силы были неравными. А точнее уровни.
        На счастье, не успела меня похоронить под собой лавина хитиновых, немытых тел, как я был схвачен за шиворот сильной рукой и отброшен куда-то в сторону. От удара об землю жизнь просела еще сильнее, так, что полоска стала больше похожа на пересохший колодец. Рядом обижено квакнул ушибленный Зомби, но тут же радостно заголосил, получив новый, последний для себя, двадцатый уровень. Мне тоже по этому поводу пришло сообщение. Но открывать сейчас характеристики питомца и вчитываться в новую информацию, не было времени. Так что я отмахнулся от строчек и осмотрелся.
        Моим спасителем оказалась Бомба. Получив небольшую передышку, она смогла освободиться от шелковых пут и сбросить с себя последних пауков. Успев в последний момент, она выхватила меня из лап членистоногих и закинула себе за спину, тем самым чуть не прибив меня окончательно. Теперь же девушка хоть и выглядела немного потрепанной, снова довольно успешно отражала атаки членистоногих и прикрывала весь отряд. Сойка, отложив ненадолго в сторону свой лук, пропела сладким голосом несколько строк, немного восстановив тем самым нашего танка и меня за компанию.
        Я не удержался от довольной улыбки. Своими действиями я ощутимо помог группе, склонив чашу весов в нашу сторону, и сбив прицел уже нависшему над нами провалу. Все снова были в стою, и ценой этому было только мое копье, что так и осталось торчать в мертвом пауке.
        Но радовался я рано. Из темного зева пещеры выстрелило чем-то большим и быстрым. Существо размером с почтовый фургон стремительно преодолело расстояние до нас и одним ударом свалило Себастьяна с ног. Только когда оно остановилось и нависло над нашим рыцарем, я смог рассмотреть его. Ежа мне в ужа! Снова жеваный паук, только гораздо больший, чем все видимые мной до этого. Над телом гиганта я различил надпись: "Шелог, мать пауков, 90 уровень".
        У этого членистоногого даже имя было. Именной моб, как говорят чужаки, или именной монстр. Должно быть, эта махина играет роль местного босса.
        И за каким хвоем, спрашивается, мы сюда приперлись, да еще так громко постучались?
        Шелог, между тем, легко подняла Себастьяна двумя лапами и, волоча его в сторону от нас, стала вращать его как на вертеле, заматывая в склизкую и липкую, только что исторгшую из себя, паутину.
        Что примечательно, никто даже не дернулся в сторону бедолаги, в порыве хоть как-то ему помочь. А я, пребывая в замешательстве, просто стоял и пялился, как нашего соратника волокут прочь. Когда же я пришел в себя, было уже поздно - дорогу к огромной паучихе перекрыли ее более мелкие миньоны.
        - Ну вот, она появилась. - эмоционально крикнул чародей. - Что теперь?
        - Ждем. - отрезала Мухоловка.
        - Может быть, лучше на лыжи встанем? - робко предложила ПлохаяКармен.
        - Нет. Мне нужно знать. - заявила лавайка, бросив короткий взгляд на меня.
        А не проще для это в библиотеку сходить? Там знаний всяко побольше будет, чем на каком-то утесе черепов. Что мы вообще забыли в этом гиблом месте?
        Но спросить напрямую игроков я не успел. Вернулась Шелог. Полностью игнорируя магические разряды, которыми поливал ее эльф, паучиха схватила тщетно сопротивляющуюся темную эльфийку и, кутая ее в белый кокон, куда-то понесла. Видимо Себастьяну там скучно одному. Закричала Бомба. Но не только горюя о подруге, а еще из-за того, что лишившись поддержки рыцаря, весь сонм паутинников, свистунов и прядильщиц навалился на нее. Секунда, и вал членистоногих подмял девушку под себя, накрыв ее с головой.
        - МИША! - заорала наш бард, призывая эльфа к чему-то.
        Видимо чародей понял, что хотела от него лавайка. Горько сплюнув, он воздел руки к небесам и прокричал какую-то несуразицу на незнакомом мне языке. Нашу троицу окружила плотная и высокая стена огня. Диаметр огненного круга был небольшой, но мы легко в нем помещались, а пауки нет, что радовало еще больше. Несколько свистунов прыгнули было к нам, обидевшись, что их не позвали на закрытую вечеринку, но тут же с противным верещанием и охватившим их пламенем отскочили обратно.
        А Комплит то не слабый маг! Не ожидал от него такого. Я думал, он способен швыряться, хоть и с большой скоростью, но не особо сильными заклинаниями. А тут огненный вал. Правда, это заклинание явно давалось ему нелегко. Лицо эльфа посерело, лоб взмок, а руки затряслись.
        - Тридцать секунд. - еле шевеля губами, прохрипел он Сойке.
        Та лишь кивнула и повернулась ко мне.
        - Твой выход, Мих. - на полном серьезе заявила она мне.
        - В смысле? - Сказать, что я опешил - не сказать ничего.
        - Делай что-нибудь, или мы все тут поляжем.
        - Я?! - удивлению моему не было предела. - Это же вы так упорно сюда ломились. Да и что я могу? Я самый слабый из вас.
        - Не лукавь мне. Сейчас нет на это времени. Я уверена, что ты можешь нас спасти.
        - Сойка, тебя что, свистун в темечко поцеловал? - возмутился я. - Каким это кленом я могу нас спасти?
        - Убив Шелог. - невозмутимо ответила девушка.
        - А? Да мне не то что паучиха, мне самый хилый паутинник не по силам.
        - А дракон?
        - Чего?
        - Дракон же тебе оказался по силам. - отрезала лавайка.
        - Какой еще дракон? - кажется, я полностью потерял нить разговора. Если она вообще была эта нить.
        - Фаертрот Чернокрылый. И не надо мне рассказывать, что это не ты его убил, а группа игроков, которая взяла тебя с собой. Я досконально изучила всю информацию и перепроверила ее несколько раз. Никакой группы не было в помине. В подземелье ты входил один. Множество игроков тебя видели и засняли. Кстати, возможно ты не знал, но в подземелье Фаертрота с некоторых пор ведется статистика побед. С тех пор как разрабы сделали дракона имбовым, многим игрокам стало интересно, сколько групп и каких формаций смогли его одолеть. Так вот в тот день ни одна пати игроков не одолела Чернокрылого. Ни одна. Но ты вынес оттуда лиру. Украсть ее ты не мог, так как тайник дракона открывается только после его смерти. Следовательно, это ты и завалил Фаертрота.
        В крайней степени изумления я смотрел на девушку, и от ее диких умозаключений не мог вымолвить ни слова.
        - Что это, Мих? - тем временем продолжила она. - Какая-то способность? Талант? Артефакт? Ты можешь так убивать только гигантских мобов или всех подряд? И где эту способность можно получить?
        - Дура. - наконец-то совладал я со своим языком. - Просто дура.
        Девушка отшатнулась как от удара. Не привыкла она к такому отношению от местных. От тех же Себастьяна с Жиромом она видела только почет и подобострастие.
        - Только из-за этих бредовых мыслей, что попали в твою глупую головку, ты притащила нас на верную гибель? - продолжил я. Огонь опал, заклятие иссякло, а сам чародей рухнул без сил на землю, но я не обратил на это никакого внимания. - Я не убивал дракона.
        - Но тогда как?
        - Я с ним договорился.
        Со всех сторон на нас неслась волна мерзких паучьих тел.
        - Невозможно!
        - А кто-то пробовал? - успел я спросить, прежде чем меня погребло под завалом из пауков.
        Их было настолько много, что тела их закрыли от меня свет. Перед глазами стало темно. И как-то буднично эта естественная темнота превратилась в ту, мистическую, что унесла меня далеко.


        Чтобы я когда-нибудь еще хоть раз имел дела с чужаками? Да ни в жизнь! Уже только находиться рядом с этими неразумными разумными с их нелепыми умозаключениями и целями, понятными только им самим, у которых на уме только нажива и власть во всех ее проявлениях, означает повесить у себя на спине огромную мишень для неприятностей. А с их отношением к местным, в диапазоне от слуг до пустого места, я вообще удивляюсь, как большинство наших их по-прежнему любят и почитают. Каким бы одержимым я не считал фон Лефа, но должен признать - многие проблемы действительно создают игроки. А расхлебывать потом нам, атравельцам. И уверен, что чужаки редко расстраиваются потерям среди местного населения, если только это никак не влияет на их репутацию. Не будь я квестовым бессмертным - уже давно был бы мертв. Это ли не прекрасная причина обходить всех игроков десятой дорогой?
        Очнулся я, как всегда, дома. Только теперь этот дом считал меня чужим. Рядом храпело мое отражение из кривого зеркала, что не придало мне особой радости. Стараясь не скрипеть, чтобы мой чужой брат не проснулся и не поднял крик, я встал с постели и вышел из комнаты. Солнце едва забросило в окна свои первые лучи, а мать уже была на ногах. Из хлева доносилось сонное мычание дойной коровы, и приглушенные слова матери, успокаивающие вечно запуганную овцу.
        Я решил особо не задерживаться тут. Выскользнуть по-тихому пока почти все спят, чтобы не попадаться никому на глаза, и раствориться в утреннем лесу. Даже не стал тратить время, чтобы стырить у родителей какой-нибудь еды. Благо, кое-какие запасы от похода с Сойкой и ее свитой у меня еще оставались. Но все же несколько секунд я помедлил, прежде чем выйти за дверь.
        В голове стойко поселилось ощущение какой-то неправильности. Мне чего-то не хватало. И только спустя полминуты я осознал, в чем дело. Рука моя безрезультатно пыталась сжимать воздух - я остался без оружия. Мое копье утрачено, торчит сейчас в уродливом паукообразном теле где-то на утесе черепов в эльфийских землях.
        Жеваные игроки! Никогда больше не буду иметь с ними ничего общего. И даже общение постараюсь свести к минимуму.
        Вздохнув, я шагнул за порог, и тут же нос к носу столкнулся с незнакомым мне игроком.
        - Ну наконец-то! - эмоционально взревел чужак, увидев, кто перед ним стоит. - Наконец-то! Мих, черт возьми, где можно столько шляться? А?
        - Что? - опешил я, совершенно забыв данные самому себе минуту назад обещания. - Вы это мне?
        - А кому же еще, дружище! Ты здесь что других Михов видел? Хотя, стой! Не отвечай! Я и сам видел. Но тот для нашего дела не подходит. Ладно, об этом после. Ты расскажи лучше, где тебя носило? Я тебя на этой проклятой опушке уже гребаную неделю жду. Неделю! Хочешь спросить, почему проклятой? Я за все это время как только не поносил эту несчастную поляну. А как только выберусь в большой город - не пожалею никаких денег, загляну в пару храмов, и вообще предам это место анафеме. Я тут чуть не подох от скуки. Выучил наизусть все возможные диалоги с твоей семьей, выловил всю рыбу из речки и подружился с местной дриадой. А ты хоть знаешь, сколько нужно времени и сил, чтобы поднять с ней репутацию для того, чтоб хотя бы знакомство завести? Робкая тварь вечно пряталась от меня, теперь хоть в карты со мной играет. Да я от нечего делать сам себе челенджи выдумывал. Например, ни разу не повториться в убийстве ваших квестовых волков. Видел бы ты, как на меня твоя маманя таращилась, когда я тащил на себе серого к реке, чтобы там его утопить.
        От первого изумления я отошел и теперь с подозрением глядел на чужака, слушая его вполуха. Игрок оказался дварфом. Здоровенным и довольно высоким для своей расы - всего лишь на голову ниже меня, но зато в два раза шире. Звали коротышку МохИто, и по классу он являлся молотобойцем. Довольно специфическая и узконаправленная специализация, возможная только у нескольких рас. Спасибо БесДельнику за то, что я теперь это знаю.
        Парень трещал без умолку, нагружая меня бесполезной информацией. То ли действительно был так сильно рад нашему общению (хотя какое тут общение, когда говорит только один, а второй и рта открыть не может?), то ли попросту тянул время. Ввиду своей естественной подозрительности к чужакам, которую в меня, естественно, вбил Кристоф, я был склонен подозревать второй вариант. И потому, бочком огибая надоедливого игрока и прижимаясь практически вплотную к дому, я стал высматривать возможные пути отхода.
        Что вообще могло понадобиться чужаку от меня? Это мог бы быть наемник Сойки, которая решила отомстить мне за невыполнение каких-нибудь, надуманных ею самой, договоренностей. Либо за то, что я не перебил всех врагов на утесе черепов и способствовал тому, что весь отряд оставил на том утесе и свои черепа. Нелогично, конечно, но исходя из выводов, которые делала девушка, черепушка у нее варит немного иначе, чем моя. Но все же вряд ли этот парень - человек Мухоловки. Времени прошло всего ничего, не думаю, чтобы она так быстро смогла все устроить. К тому же, девушка абсолютно точно не знает, где я живу, и где возрождаюсь.
        Также я сомневаюсь, что это кто-то из старых и обиженных на меня знакомцев. Не то чтобы таких не было, их порядком, но почти все они мелочь и шушера. Вряд ли бы они смогли найти мое логово. Возможно, только кроме тех, кого я обчистил в свое время в подземелье бушан. Тогда я еще был глуп и наивен и довольно сильно наследил прямо возле дома. Собственно так меня и нашел ПалПалыч со своей командой, один из обворованных мной приключенцев. Все это было довольно давно, а добыча моя была не так уж и богата. Многочисленна - да, но в основном это были дешевые вещи. Такую же сумму вполне можно было бы накопить за пару дней выполнения заданий и уничтожения монстров. Явно не стоит того, чтобы безвылазно сидеть на одном месте, в надежде дождаться своего обидчика. Ну, только если ты не самый обидчивый и злопамятный самки сын на свете.
        В таком случае, кто этот парень, и чего он хочет? А нужно ему от меня явно что-то очень важное для него или того, кто за ним стоит. Провести столько дней в забытом безликими захолустье - это настоящая жертва для игрока. Они ведь действительно приходят в наш мир в основном ради развлечения и острых ощущений. Поскучать, я думаю, можно и в их мире. И тут такая плата только для того, чтобы увидеться со мной. Как бы и мне за эту встречу не пришлось заплатить слишком высокую цену.
        Обойдя по дуге болтливого игрока, я направился в сторону злополучной дороги. Если коротышка действительно тянет время, то вполне возможно, что он дожидается подкрепления. И когда оно прибудет, говорить со мной станут совсем по-другому. Плюнув на хорошие манеры, я, даже не прощаясь, быстрой походкой припустил к краю поляны. Но МохИто, нисколько не обижаясь на мою бестактность, пристроился с боку и зашагал со мною рядом, не закрывая при этом рта. Несколько минут я шел молча в робкой надежде, что коротышка все-таки отстанет. Когда этого не произошло, а постоянный бубнеж дварфа вывел меня из себя настолько, что я уже хотел послать его куда подальше, я понял, что парень разговаривает вовсе не со мной.
        - Здорово, шеф. Я уже думал, ты мне не ответишь сегодня. Хрен дозвонишься, что до тебя, что до зама твоего. - коротышка комично склонил голову набок, будто бы прислушиваясь к только ему слышимому ответу. - Так время "че" наступило. Или время "хэ". Хотя в нашем случае, это скорее будет время "мэ".
        Парень замолк, а потом слегка вжал голову в плечи, будто бы выслушивая взбучку.
        - Ладно тебе, шеф, не ори. И не надо мне ничего отрывать. Я не маюсь от безделья, и говорил бы нормально, если бы мог. Объект появился на месте дислокации, и я его сейчас сопровождаю, чтобы вновь не потерять из виду.
        - Нет, блин, король Джулиан! - язвительно заявил МохИто после небольшой паузы. - Он, а кто же еще. У меня уже все истории закончились, зубы ему заговаривать, так что давайте в темпе портуйтесь к лесному домику. Мы еще недалеко ушли.
        Я с опаской глянул на своего попутчика и незаметно проверил легко ли выходит кинжал из ножен. Кажется, я знаю, от чего уроженец подгорного племени так свободно в одиночку топает под небом. Изгой. И я догадываюсь, за что именно его турнули из родных каменных чертогов. Парень-то, похоже, невменяемый.
        - Естественно проще было написать. Вот только если ты трубку не берешь два часа, то смс ты бы точно только к вечеру прочитал. - продолжил общаться дварф со своим невидимым другом. - Давайте быстрее, а? Парень на меня уже как на дебила посматривает.
        - В смысле проверить? Мы так не договаривались. - раздраженно воскликнул мой ненормальный попутчик, даже замерев на секунду от удивления. Но чуда не произошло, коротышка снова меня догнал. - Я свое дело сделал: дождался и сообщил. А проверяет его пусть лучше КерамБит. У него для этого и навыков и опыта хватает.
        Следующая пауза затянулась гораздо дольше, чем остальные. И была прямо-таки пронизана напряжением. Напрягался, как и чеканящий рядом шаг, коротышка, так и я, прикидывая, а есть ли вероятность, что у игроков существуют невидимые, переносные, переговорные артефакты.
        - Шеф, но это же нечестно! Почему я? - запричитал здоровенный мужик с нотками детской обиды. - Почему КерамБит не в игре? Только я серьезно отношусь к своим обязанностям?
        Последовала новая затяжная пауза, с каждой секундой которой массивный дварф все больше смурнел.
        - Понял. Да понял я твой приказ. - мрачно отозвался МохИто своему воображаемому собеседнику. - Но если мне порежут репу, я буду плакаться тебе в кирасу до тех пор, пока вы мне все не компенсируете в двойном размере.
        Разговор с невидимым другом дварф закончил и теперь машинально шагал за мной, не прекращая сварливо ворчать. Я же не знал, что и думать. Действительно ли меня сопровождает умалишенный, либо относительно меня затевается что-то очень нехорошее?
        - Спровоцируй его на атаку, тогда и репу не так порежут. - пародируя чей-то голос, бурчал парень себе под нос. - Тоже мне знаток. Вот сам бы провоцировал в таком случае. Вечно я крайний.
        Очень некомфортно бродить по лесу, будучи преследуемым явным психом. Я еще не бежал, чтобы совсем уж не ударить в грязь лицом, но ускорился довольно прилично, спеша туда, где между стволами забрезжил просвет. Деревья расступились, и я, облегченно вздохнув, шагнул на дорогу. Все же не так зловеще, как в лесу. Дорога, поле, и светит яркое утреннее солнце. Кроме того, я еще надеялся повстречать проезжающих мимо путников. Идеально подошел бы разъезд конного патруля, ну или, на крайний случай, телега с местными крестьянами, но и какому-нибудь захудалому игроку, я был бы тоже рад. Выдал бы ему задание на транспортировку моей тушки и отправился бы с ним в город подальше от этого странного бородатого коротышки. Но везло мне примерно, как и в те времена, когда я усердно ходил сюда в поисках спасителя для нашей семьи. Дорога была безлюдна, как в самом сердце мертвой пустыни в песках бахирского султаната.
        Выйдя на дорогу замолк и МохИто, словно бы очнувшись от внутреннего диалога с самим собой. Он завертел башкой, глядя по сторонам, а затем задумчиво посмотрел на меня. И очень уж мне не понравился этот его цепкий, оценивающий взгляд.
        - Слушай, Мих, а чего это ты со мной не разговариваешь? Я тут распинаюсь за двоих, а ты и пару слов не вставишь. - неожиданно обратился он ко мне с укором. - Брезгуешь, что ли? Может быть, я слишком низкого для тебя происхождения?
        Ну да! А я тут король в изгнании. Живу в лесу на отшибе, зато с кучей подданных. Ну и что, что все они зверье неразумное. Кто говорил, что править легко?
        Хотя, если без шуток, то вопрос, что задал мне МохИто, был с подвохом. Гномы и дварфы склочный народец, а тема роста - их самая любимая мозоль. Пока я целыми днями торчал в таверне, ожидая приезда фон Лефа, я частенько наблюдал, как сварливые коротышки задают подобные вопросы, если хотят устроить драку. Потому как правильного ответа на этот вопрос не существует. Чтобы ты не ответил: "низкий", либо "высокий", оба эти слова воспринимаются ими как ругательство, и срывают башню низкорослым драчунам похлеще, чем три литра темного оркского эля. По щелчку пальцев мирный мастеровой или обычный рудокоп превращается в, крушащего все на своем пути, берсерка. То же самое, что вытащить пробку из бутылки, которая столетие служила тюрьмой одному злобному и обиженному на весь мир джину.
        Вот и сейчас МохИто явно решил устроить скандал, так что я предпочел не отвечать на его провокационный вопрос. Это меня, конечно, не спасет, но время, чтобы подумать над возможным развитием событий, даст.
        Время, чтобы обдумать ситуацию у меня появилось, но вот умных мыслей не было ни одной. Что мне делать? Ввязаться в драку? Даже если я и одолею крепыша, схватка явно меня задержит. А именно этого, если я правильно понял бессвязную нить разговора, подгорный житель и добивался. Попытаться сбежать? Глупо. Что парню помешает просто бежать за мной? Не думаю, что показатель скорости и выносливости у меня выше, чем у игрока тридцать четвертого уровня. К тому же, кто сказал, что у этого чужака нет верхового животного, которое явиться к своему хозяину по первому же его зову?
        Я шагал по дороге, думал и молчал, а МохИто распалялся все больше.
        - Да ты высокомерный ублюдок после этого, вот ты кто. - ярился он. - Да к тому же, еще и трус. Если бы мне подобное кто-то сказал в глаза, я бы тому уже давно в морду дал.
        На столь явную провокацию я не повелся, и дварф внезапно, изменив интонацию на просительную, заканючил:
        - Ну дай мне в морду. Ну чего тебе стоит? Хочешь, я тебе заплачу? Мне просто очень надо.
        Угу, ищи дурака. Если дварфу какие-то его игровые заморочки мешают начать конфликт первым, то я уж точно буду последним, кто положит начало драке.
        Так и не дождавшись с моей стороны никакой реакции, коротышка махнул рукой:
        - А-а, скучно с тобой. Пойду лучше Лема позадираю. Твой отец таких грубостей точно терпеть не станет, тут же за топор начнет хвататься.
        Я поздно понял, что это очередная подлая попытка спровоцировать меня, и дал слабину. Открыл, было, рот для грубого ответа, но тут же его захлопнул, увидев, как дварф пристально на меня пялиться, и сообразив в чем подвох. Но МохИто и этого было достаточно.
        - Затем и к матушке твоей наведаюсь. - коротышка радостно осклабился, почуяв, что нащупал мою слабость. - Как она меня достала за эти дни со своими вечными вопросами о волках. Надо бы посчитаться.
        Я все еще молчал, но больше никуда уже не спешил, остановившись прямо посреди дороги и мрачно глядя на нежеланного попутчика.
        - Ну и последней конечно будет маленькая Итта. Не оставлять же бедную девочку одну в страшном лесу.
        - Не получится. - хрипло ответил я. Я не хотел отвечать, зная, что это ловушка, что дварф умышленно втягивает меня в разговор, следуя какому-то своему плану, а я ведусь на это. Но промолчать я не смог. - У моей сестренки есть оберег. Кукла раздавит тебя, даже пикнуть не успеешь.
        - А кто сказал, что я буду напрямую атаковать твою сестру? - неприятно засмеялся МохИто. - Я же не изверг какой-нибудь. Просто поставлю пару ловушек в тех местах, где она обычно ходит, и все дела.
        Я в немом изумлении уставился на коротышку, гадая, подействует ли такая тактика против куклы-оберега или нет.
        - Опять завис? Неинтересно с тобой. Пойду я лучше к твоим родным развлекаться. - МохИто действительно развернулся и зашагал прочь.
        Я догадывался, что, скорее всего, он блефует. Но, а что если нет? Не хочу, чтобы моя семья пострадала.
        Ну что, гаденыш мелкий, просил по морде? Приготовься к двойной порции.
        Я бросился на дварфа сзади, совсем не по-рыцарски, сжимая в руке кинжал и целясь ему в шею, под шлем. Коротышка, то ли услышал, то ли почувствовал мое движение, или вовсе ждал атаки и был начеку. Стоило мне шагнуть к нему, как он начал поворачиваться в мою сторону. Кинжал, обижено звякнув, бесполезно отскочил от крепкого металла его брони. Зато я отхватил по полной. Закованный в сталь локоть впечатался мне прямо в скулу, и я кубарем покатился по земле, глотая дорожную пыль.
        Эй, это же ты хотел по морде, а не я! Ну вот, целостность лица оставляет желать лучшего, как и целостность моей полоски здоровья.
        В голове шумело, но я постарался как можно быстрее вскочить на ноги, чтобы не оставаться в уязвимом положении. Но МохИто даже и не подумал воспользоваться подвернувшийся возможностью закончить все быстро. Он стоял в трех шагах от меня, широко расставив ноги и сжимая в руках здоровенный двуручный молот, ждал пока я встану. Увидев мой взгляд, он улыбнулся мне открытой и довольной улыбкой. Скотина.
        Преимущество было упущено, и снова опрометчиво бросаться на врага я не стал. Вместо этого я закружил вокруг дварфа, изучая противника и выискивая его слабые места и преимущества.
        Дварф был молотобойцем и носил тяжелые и массивные на вид доспехи. Из чего я сделал вывод, что он, используя терминологию чужаков, танк. Это очень крепкий боец, способный поглотить огромное количество урона и при этом выжить, но зато сам не особо отличающийся большой поражающей силой. Правда, глядя на это двуручное чудовище в его руках, во втором аспекте я очень сильно сомневался. Ну не верю я, что двадцатикилограммовый молоток при ударе оставит у меня только лиловый синяк. Бросаться на него с моей зубочисткой было глупо, но другого оружия ближнего боя у меня не было. Копье осталось в стране длинноухих чудаков, спасибо за это Мухоловке. Чтобы я вообще смог воспользоваться кинжалом на коротышке, для начала мне нужно к нему очень близко подойти. А это довольно проблематично, когда противник может смахнуть тебя как муху еще только на подходе.
        Не видя других вариантов, я начал изображать из себя серого хищника: прыгал вперед и назад, пытаясь заставить противника огрызаться, дергаться и делать ошибки. Но МохИто стоял спокойный, словно удав перед тушканчиком. Действовал резко и только наверняка, игнорируя большую часть моих ложных выпадов. При этом он продолжал кривенько ухмыляться. Видимо, его не сильно впечатлили мои народные танцы.
        Мне пока тоже удавалось счастливо разминуться с редкими ударами коротышки, но, как говорится, все хорошее когда-нибудь заканчивается. Делая очередной выпад, я слишком заигрался и пропустил тот момент, когда противник начал контратаковать. Я заметил его молот, только когда он уже на полной скорости летел в меня. Каким-то немыслимым пируэтом я попытался уклониться, и мне это почти удалось. Но только почти. Самым краешком молот зацепил меня прямо в полете, выбив из меня приличное количество пунктов здоровья и изменив траекторию движения моего тела. Таким образом, я приземлился не на ноги, как планировал, а на лицо, снова облобызавшись с дорогой. В глаза щедро плеснуло алым, а в боку заломило так, что перехватило дыхание. Я лежал и не мог подняться, ожидая, когда же красный цвет заменят чернотой. Но секунды шли, а это все не происходило. После того как я все же смог вдохнуть, краснота побледнела и стала более прозрачной. Но зрение мое не прояснилось, потому что именно этот момент выбрали текстовые сообщения, чтобы обрушиться на меня градом.
        "Вы получили травму "сломанное ребро""
        Ловкость - 20%
        Скорость - 10%
        "Вы получили травму "отбитые внутренности""
        Ловкость - 10%
        Все положительные эффекты от последующих приемов зелий снижены на 50%
        "Внимание!"
        Ваше здоровье меньше 25 единиц
        Выпейте зелье восполнения здоровья, либо используйте заклинание с подобным эффектом
        Гиббона мать! Я скосил взгляд на полоску здоровья. Она пугала своей пустотой. Я поднял свой взор на противника - тот никуда не делся, стоял на том же месте, опираясь на свой молот, и глядел на меня. Увидев, что я смотрю на него, дварф мне весело подмигнул. Вот кал коалы! Играет со мной, как кошка с мышкой. Ничего. Посмотрим еще, кто из нас какой зверь. Возможно, еще не все потеряно.
        Повернувшись к МохИто спиной, я стал рыться в своей сумке, в надежде на чудо. Получить внезапно молотком по башке я не боялся, если бы дварф хотел меня быстро убить, уже бы давно это сделал.
        Помнится еще перед тем, как отправиться в поход с бардом и ее телохранителями, предусмотрительная Сойка вручила мне несколько бутыльков, обозначив их как лекарства первой помощи. Тогда я их проигнорировал и, не читая, забросил в инвентарь. Но сейчас пузырьки могли мне пригодиться. И чудо произошло. Заветные сосуды находились все еще в моей потертой сумке.
        Как победить противника, который выше тебя на шестнадцать уровней? Довольно проблематичная задача, хотя в свое время мне подобное удавалось. Правда, тогда меня страховал Кристоф, а противниками моими были либо маги и бойцы поддержки с большим количеством маны, но маленьким запасом здоровья, либо бойцы-ловкачи, тоже не отличающиеся крепким телосложением, зато с немаленьким уроном. МохИто был танком, но и эту консервную банку я смог бы расковырять, если бы действовал по уму, а не вел себя как импульсивный юнец, сражаясь на чужом поле и не используя свои преимущества. Благо, есть возможность реабилитироваться.
        В первую очередь опрокинуть в себя пузырек с красноватой жидкостью, а за ним еще один с фиолетовой наклейкой. Ах, жеваный крот! "Отбитые внутренности" срезали эффект от зелья, и оно убрало только одну травму. Пришлось срочно пить еще одно. Затем еще больше разорвать дистанцию. Убрать в ножны бесполезный кинжал и достать щит и пращу. Простое оружие дальнего боя в ближнем бою вполне может стать чем-то вроде первобытного кистеня. Но так использовать свою пращу, я буду только в самом крайнем случае. А до этого буду пускать ее в ход сугубо по назначению, закидывая хвоевого коротышку камнями. Его двуручное оружие как-то не предполагает еще и ношения с собой щита. И последнее - сойти с дороги и шагнуть в густые объятия леса. Спрашивается, и чего это я так бежал от него, когда в нем моя сила? Класс-то у меня лесной. Прибавки к ловкости я почти и не почувствовал, но как говорил Кристоф, любая мелочь и любая единичка может спасти жизнь.
        - Куда это ты, Мих? Все равно ведь не убежишь от меня. - крикнул мне вслед МохИто и поспешил за мной. Но был грубо остановлен первым же брошенным мной камнем, который угодил ему прямо в голову. Раздался звон, словно деревенский колокол ознаменовал какой-то местный праздник.
        Дварф ругнулся и сделал еще один шаг вперед. И снова еще одно попадание и очередной звон, на этот раз он исходил уже от его нагрудника.
        Да, так я долго с ним буду мучиться - у моего противника не отнялось ни одной единички здоровья. Весь урон на себя приняли доспехи. Кристоф, еще будучи моим наставником, рассказывал мне, что для тяжелых доспехов самое неприятное оружие - это дробящее. Урон по металлическим доспехам от такого оружия усиленный. Но мне, с моим простейшим оружием и уровнем владения пращей, всех камней горы Редрока не хватит, чтобы разбить панцирь дварфа. Придется мне выцеливать только слабозащищенные части тела МохИто. А именно - голову: шлем у коротышки был открытого типа.
        Мой противник шагнул в лес и, оказавшись рядом со мной, замахнулся с молодетским хыканьем, решив забить меня как сваю в землю, чтобы одним движением сразу и убить, и похоронить. Я ушел от его атаки обычным перекатом назад, не теряя времени, раскрутил свою ременную петлю и угостил дварфа каменным пирожком. В рот не попал, но по подбородку размазал, тем самым выбивая у поганца первые крохи здоровья. Дело пошло.
        Теперь моя тактика сводилась не к тому, чтобы подобраться к противнику в плотную, а, наоборот, держать его на расстоянии. Это было делать гораздо проще, тем более, здесь, в лесу. Уклоняясь от ближнего боя, я использовал те наработки и навыки, что получил во время тренировок. Прыгал, кувыркался, отталкивался от стволов, и вообще использовал все окружение для маневрирования. МохИто так не умел, только сопел перебирая своими коротенькими ножками. Видать, не было у него никогда в наставниках всезнающих и дотошных рыцарей. Ему вообще было очень неудобно сражаться в подобной местности. Не знаю, возможно, на подгорных жителей накладывается какой-то негативный эффект при сражении в лесу. Но даже без этого, дварфу было проблематично меня атаковать чисто физически. Для нанесения мощного удара двуручным оружием нужен хороший замах. Но как тут замахнешься, когда кругом мешаются стволы, а ветки цепляются, тормозя продвижение удара?
        Несмотря на все мои преимущества, пришлось изрядно попотеть. Коротышка был не лыком шит (хотя, под доспехами не видно) и, увидев мой тактический перевес, собрался и стал действовать более выверено и точно. Несколько раз от превращения из шутника с плоскими шутками в плоского шутника, меня спасали только удачно подвернувшиеся деревья, за которые я успевал отпрянуть. Стволы трещали, щепки летели во все стороны, а я в ужасе представлял, что это мои кости.
        Спустя целую бездну времени, хотя возможно прошло всего пару минут - в бою время течет по-другому, шлем коротышки треснул и слетел с его волосатой башки. Честно говоря, на тот момент мятое и оплавленное от кислоты Зомби недоразумение сложно было назвать шлемом. Лицо дварфа и без того уже превратилось в кровавую маску, а теперь, лишившись еще и драгоценной защиты, МохИто понял, что дела его плохи. Перехватив свою кувалду одной рукой, второй он потянулся к поясу, и я, что было сил, рванулся к нему. Я знал, что сейчас произойдет, потому как ожидал чего-то подобного. В широкой ладони дварфа блеснул стеклянный бок пузырька. Но я не собирался повторять ошибку коротышки и давать возможность своему противнику восстановиться. Подскочив к нему, я ударил его по кисти пращей со снарядом в кармане. Согласен, не особо благородно. Один рыцарь быстро отучил меня от подобных глупостей.
        Бутылек вылетел из руки коротышки и, столкнувшись с деревом, разлетелся на мелкие осколки. Проводив взглядом кусочки стекла, МохИто взревел. Наверное, дорогое было зелье. Отбросив в сторону молот, он одним прыжком оказался со мной рядом и голыми руками схватил меня за горло. Я захрипел, шею будто кто-то в тиски зажал, а перед глазами замаячило очередное "полезное" сообщение и тикающий таймер, отсчитывающий секунды моей агонии. Я попытался оторвать бешеного дварфа от себя, но куда там. Силенок не хватало. У коротышки руки были, словно кузнечные клещи. Выхватив кинжал, я полоснул его между защитных пластин, в том месте, где должны крепиться связки. Но вопреки всему, кисть он не разжал. Ко мне вплотную подкатила паника. Глаза за неполный час во второй раз начали наливаться мутным багрянцем, мешая нормально видеть своего противника.
        00.15
        Не особо понимая, что делаю, я наотмашь замахал кинжалом. Рука за что-то зацепилась, и я чуть не выронил единственное оставшееся у меня оружие.
        00.10
        Усилием воли я взял себя в руки. Атаковал уже более осознанно, колющим ударом, но из-за красной пелены не увидел, куда он пришел. Надеюсь, что в шею или незащищенное лицо.
        00.05
        Удар. Еще удар. Паника снова охватывает меня, с каждой уходящей секундой все сильнее. Идя на новый приступ, она легко сминала мои волевые заслоны. Рука моя двигалась автоматически, я давно перестал посылать ей мысленные приказы.
        За две секунды давление вдруг исчезло, как и таймер. Я с хрипом стал вгонять в себя воздух. Все больше и больше. Легкие уже готовы были взорваться, а я все никак не мог остановиться. Как это сделать, если воздух такой вкусный и желанный?
        От избытка чувств и бессилия я повалился на землю. Рядом упало что-то еще. Что-то или кто-то.
        Несколько минут я валялся на земле, приходя в себя. В этот момент меня можно было брать голыми руками, никакого отпора я бы не смог дать даже своей младшей сестренке. Но меня никто не тронул.
        Когда, наконец, зрение прояснилось, и я смог дышать без хрипов, я осмотрелся. И понял, почему коротышка перестал меня душить. Рядом, буквально в шаге от меня, появилось надгробие. Простой серый камень и короткая черная надпись на нем. "МохИто". А вокруг плиты лежит несколько предметов экипировки. Парень не дожил буквально нескольких секунд, чтобы меня придушить. Победа досталась мне. А я уж было решил, что он опять играет со мной. Отпустил в последний момент и ждет где-то в сторонке, пока я не приду в себя и снова не кинусь на него.
        Сумасшедший гном! И угораздило же меня встретить подобного психа в лесу. А сперва ведь казался вполне дружелюбным. Зато потом стал творить форменное безобразие и провоцировать меня на драку. Надо бы ему как-нибудь отомстить за собственные страхи.
        Первое, что пришло в голову, это забрать все выпавшие из него вещи. Но это я и так собирался сделать, так что пришлось думать еще. Следующий вариант мне определенно понравился, и я, не теряя времени, приступил к его реализации. В первую очередь я собрал все вещи, что валялись возле надгробия, за исключением массивного и тяжелого нагрудника, и закинул их к себе в сумку. Нагрудный панцирь дварфа я немного повертел в руках, присматриваюсь к нему, а затем принялся за работу. Взяв в руку кинжал, я стал выцарапывать прямо на нагрудной пластине большую букву. Промучился минут двадцать, но так и не достиг никакого результата. Буква никак не хотела появляться. Единственное, чего мне удалось добиться, так это понижения на несколько единиц прочности, как доспеха, так и кинжала. На нагруднике даже появилась небольшая выбоина, но абсолютно не в том месте, где я ковырял его кинжалом.
        Подсказку мне дал мой питомец, заурчавший от скуки. Если кислота лягушонка может прожигать металл, то почему бы не попробовать использовать ее как чернила для моей цели? Небольшой заминкой стало получение этих самых чернил. Приложив ко рту Зомби пустой пузырек из под зелья, я приказал ему плюнуть. И чуть не стал обладателем дырявой ладони. Но достаточное количество драгоценной зеленоватой жидкости получить мне все же удалось. Дальше все пошло куда легче. Аккуратно выливая кислоту на нагрудник, я вывел простое слово из трех букв. "Мох". Правда, с небольшой опечаткой. От буквы "М" у меня осталось только половинка. Подумаешь, рука дрогнула. С кем не бывает?
        Вдоволь налюбовавшись своей работой, я с нескрываемой гордостью прислонил нагрудник к серой плите. Вот бы посмотреть на лицо МохИто, когда он увидит плоды моего творчества. Но задерживаться нельзя, надо спешить в город.
        Смахнув маячившее перед глазами сообщение: "Вы успешно изменили внешний вид предмета", я выбрался на дорогу и свернул в ту сторону, которая обещала довести меня до города.
        Погода была просто создана для неспешных прогулок. Легкие облачка создавали приятную тень, а свежий, озорной ветерок носился по округе, играя не только листьями и травой, но и моими волосами. Певчие птицы, укрывшись в ветвях, и видя, какая долгая и скучная мне предстоит дорога, решили разбавить ее доброй песней. Мимо меня, деловито жужжа, куда-то летали по своим делам насекомые. Но мне было не до любования природой. Мои мысли были заняты странным коротышкой и его поведением.
        У любого действия есть предпосылки и цели. Даже у самого, казалось бы, бессмысленного. И если понять одно, то можно разгадать и другое. Понять того, кто это действие совершил, и составить о нем определенное мнение. Но я, как не ломал голову, не мог уяснить, ни что двигало дварфом, ни чего он добивался. И это меня... нет, не злило, расстраивало и делало уязвимым. Кристоф сказал мне однажды: "Знай своего противника, изучай, понимай его, иначе не победишь". Я победил подгорного воина, но из-за того, что не разгадал его, упустил что-то, мне казалось, что проиграл.
        Мои безрадостные думы прервал всадник, что появился внезапно на дороге. И это при том, что я еще не вышел на более оживленный тракт, а до сих пор шагал по своей нелюдимой дороге. Такое везение для меня было в новинку. Правда, всадник двигался мне навстречу. Соответственно направлялся он точно не в Саммервуд. Но если правильно его мотивировать, выдав задание, то, глядишь, в течение следующего часа я снова увижу черепичные крыши столицы Шестого королевства.
        Первым делом я услышал ровную и размеренную поступь совсем немаленького существа о земную твердь. Я, правда, не уверен, можно ли назвать это поступью, когда от мощных ударов ног, казалось, вздрагивает даже сама земля. Что-то не меньше тундрового мамонта неслось галопом мне навстречу. Затем в зоне видимости появилось небольшое пылевое облако. Эта дорожная туча приближалась настолько быстро, словно где-то заказали песчаную бурю, и теперь она спешила выполнить заказ в срок. И только после того как пылевое облако сократило расстояние до меня в два раза, я увидел всадника. Точнее сперва я увидел огромного нособивня, и только через несколько секунд, когда всадник махнул рукой, подгоняя животное, я заметил, что на травоядном великане кто-то сидит. Не думал, что такая туша может развивать подобную скорость. В окрестностях Шпильвиля, где я впервые увидал этих животных, они не бегали вовсе. Так, бродили по лугам, мирно щипля травку, или втаптывали в землю игроков-охотников. Охотников до их бивня и других дорогих ингредиентов. Этот же несся так быстро, как будто пытался убежать от, преследующей его по пятам,
пылевой тучи.
        От необычного на наших дорогах зрелища я остановился и во все глаза уставился на приближающегося колосса. Даже с дороги отойти забыл, олень. На счастье, всадник живого тарана успел вовремя затормозить, и я не стал новым дорожным покрытием. Метров за двадцать он приказал нособивню остановиться. Пылевое облако тут же догнало и поглотило зверя с наездником, а затем ударило в меня.
        Когда я прокашлялся, а вокруг снова можно было видеть дальше чем на метр, огромное ездовое животное стояло уже в двух шагах от меня. Из-за его бивня, больше похожего на ствол дуба, выглядывала смуглая физиономия южанина, которая тут же расплылась приветливой улыбкой.
        - Здорово, ми... э-э, парень. - слегка запнулся всадник. - Подвести до города?
        Я с подозрением уставился на него. Южанин словно мысли мои прочитал и опередил мою просьбу. А я еще думал, что его придется уговаривать, ведь парень ехал совсем в другую сторону. Странно. Неужто он ради обычного местного готов изменить свои планы и пожертвовать временем? Впрочем, игроки бывают разные. Некоторые из них уж слишком обходительны с нашим братом. Еще и эта его оговорка. Как он хотел меня назвать? Милорд? Вот уж, вряд ли.
        - Нет, ну если не хочешь, то я поехал дальше.
        Игрок показательно вгляделся вдаль, и я не стал заставлять просить себя дважды. Ухватившись за протянутую руку южанина, я вскарабкался на широкую спину нособивня. Устроиться поудобнее не получилось. Очень непривычно было сидеть с вытянутыми вперед ногами. Но разместиться по-другому не было никакой возможности. Обхватить такую тушу не смогла бы наверное даже сама Даянера Великолепная, эльфийская танцовщица, и обладательница самых длинных ног в мире.
        Южанин тронул животное и нособивень с ленцой двинулся шагом по дороге. Я уже хотел было обратить внимание наездника, что город находится в другой стороне, как он, выхватив из-за пазухи свиток и развернув его, гортанно прокричал пару слов и сделал пас рукой вперед. В трех метрах от нас, прямо на дороге, развернулась большая полукруглая арка с мутным фиолетовым зеркалом внутри. Изображение рябило и, вращаясь, закручивалось в одну точку посередине, словно пытаясь нас загипнотизировать. Не знаю как я, но зверюга подо мной гипнозу точно поддался. Безропотно он шагнул прямо в арку, словно ее там и не было.
        Вспышка, легкое помутнение, и мы втроем уже стоим во внутреннем дворе какого-то особняка. Из-за столь резкой смены картинки в глазах какое-то время двоилось, а на спину нособивня хотелось выплеснуть содержимое желудка.
        - Ну вот мы и в городе. - раздался рядом веселый голос южанина. - Я ведь обещал доставить тебя в город, правда, не уточнял в какой. Так что никакого обмана нет.
        Насторожившись словами наездника, я сфокусировал взгляд и осмотрелся по сторонам. Да, мы определенно не в Саммервуде. Если только весь пантеон богов не собрался вместе, и от скуки не перетащил первые попавшиеся горы поближе к столице Шестого королевства. На севере отчетливо виднелась целая цепочка гор, которая белыми пиками тянулась вверх и колола небеса.
        - Где мы? - я повернулся к южанину, но оказалось, что он уже слез со зверя на землю.
        - Я дома. - загадочно улыбнувшись, ответил он. - А ты у нас в гостях.
        - У кого это, у нас?
        - Ответы на все свои вопросы ты получишь, если пройдешь в эту дверь. - он указал пальцем на один из входов в огромное здание. - Там тебя ждет наш главный, и у него к тебе есть разговор. А точнее предложение.
        - Что-то я не настроен сегодня вести переговоры. - насупился я, понимая, что особого выбора у меня все равно нет. Я на вражеской территории.
        - Слушай, Мих, не ерепенься. - южанин протянул мне руку, чтобы помочь слезть с верхового животного. Но я спрыгнул сам. - Тебя не связывали. Тебя не били. Вели себя с тобой мы по-дружески. Просто привезли тебя на встречу. Согласен, немного без твоего ведома, но только лишь потому, что боялись, что ты вновь улизнешь, как ты умеешь это делать. Тебе всего лишь надо побеседовать с нашим шефом. А дальше уже сам будешь решать, принимать его предложение или нет.
        - Учитывая, сколько сил и времени вы потратили на то, чтобы доставить меня сюда, боюсь, что ответ "нет" будет для вас неприемлемым.
        - А ты не спеши отказываться. На то это и называется деловым предложением, что каждая из сторон может получить свою выгоду. Возможно, ты еще и не рад будешь, что так долго сопротивлялся разговору. Ну да ладно. Уговаривать тебя - это дело шефа, а не мое. Ступай, давай. Тебя уже давно заждались.
        Я хотел было еще поспорить, но передумал. Лишь кинул тяжелый взгляд на южанина и молча направился к указанной двери. Чем быстрее закончу с этим цирком, тем лучше. А как я понял, без разговора уйти отсюда мне точно не дадут.
        Дверь пропустила меня в небольшую, но добротно обставленную комнату, которая на проверку оказалась кухней. У стены - пара длинных столов, заваленных разного вида кухонной утварью и посудой. В дальней части комнаты - бочки и корзины с продуктами. И, конечно же, камин, который своим огнем добавлял комнате теплоты и уюта. За небольшим круглым столом, что располагался в зоне комфорта, то есть рядом с камином, сидела парочка и прихлебывала из деревянных кружек какие-то напитки.
        - Здграствуйте, уважаемый Мих. Наконец-то, я дождался нашей встгречи. - мягким голосом с мурчащими нотками приветствовал меня один из них. Второй хранил угрюмое молчание. - Пгрисаживайтесь, будьте любезны. Как говогрится: в ногах правды нет.
        В ногах нет и лжи, там только мясо да кости. Ну да ладно, я здесь не для того, чтобы вести философские диспуты. По крайней мере, я на это очень надеюсь.
        Приветствовавший меня разумный являлся каценом, или, как их называют в народе, кошарой. Кошачья морда, рыжая шерсть, усы, хвост и уши торчком, все как у обыкновенного деревенского кота. Ну, может быть, только за исключением того, что ходили кацены на задних лапах, то есть были прямоходящими, разговаривали, хоть и с ужасным акцентом, ну и вообще являлись разумными существами. Размерами они тоже далеко превосходили обычного домашнего Пушка, достигая вполне стандартных человеческих параметров.
        Так что вместо того, чтобы носиться по округе, гонять грызунов и выпрашивать молоко, этот парень сидел тут и вел со мной светские разговоры.
        Друг его оказался дроу. Куда же без них? Невысокий, худой, но жилистый, с длинными темными волосами, собранными сзади в хвост, и раскосыми, впрочем как и у любого из эльфов, глазами с красной радужкой. Вот уж у кого действительно в бешенстве глаза кровью наливаются. Интересно, это их природный цвет, или парень по совместительству является вампиром? Других признаков, правда, не видно, но это еще ни о чем не говорит. Рожа у дроу хмурая. Хоть бы раз улыбнулся, да показал мне свои зубки.
        Этих двоих звали МурЧело и КерамБит. Оба состояли в клане "Плащ и кинжал". Хм, отличное название. Элемент одежды и вид оружия. Назывались бы уже "Лапти и требушет". По мне, так гораздо звучнее.
        Я отодвинул один из стульев и уселся на него, закинув ногу на ногу и с удобством облокотившись на спинку. Начинать разговор я не спешил, молча изучал своих оппонентов.
        - Желаете чего-нибудь выпить? - поинтересовался кацен. - Наш повагр отлично смешивает сангрию. Смочить гогрло после пгрогулки не помешает. Тем более нам пгредстоит долгий разговогр.
        Его сосед продолжал угрюмо молчать, только лишь метал в меня недружелюбные взгляды. От его колючего взгляда я поежился.
        Создавалось впечатление, что эти двое хотят сыграть со мной в плохого и хорошего стражника.
        - Думаю, вы приложили столько усилий и доставили меня в этот дом не для того, чтобы я оценил мастерство вашего бармена.
        - Спграведливо. Желаете сгразу пегрейти к делу? Что ж, видна хватка делового человека. - МурЧело пристально посмотрел на меня, сверкнув своими необычными вертикальными зрачками. - Мне нужна ваша помощь в одном деле, а, возможно, даже в нескольких. И я готов за нее хорошо заплатить. Назовите вашу цену.
        Здрасте, кошачьи страсти! Вот так заявочка! Я был предельно удивлен таким поворотом событий, но постарался не подать виду. И стоило меня красть, чтобы предложить работу?
        - Хм. Я даже не услышал, что именно вы хотите, чтобы я сделал. Хотя, мне даже и неинтересно. - остановил я уже открывшего рот кацена. - Дело в том, что я не веду никаких дел с игроками. Конец. Жаль, что впустую потратил ваше время. Было приятно познакомиться. Теперь, когда мы расставили все точки над "и", я могу идти?
        - К сожалению, вынужден вас еще задегржать. Я все же надеюсь вас пегреубедить. - расплылся МурЧело в зубастой ухмылке. - Подумайте о награде, ведь я могу быть очень щедгрым. И необязательно это должны быть заугрядные деньги или дграгоценности, это может быть ответная услуга, напгримегр. Наша маленькая команда может многое. Достать легендагрный пгредмет, убить непобедимого монстгра. Пгравда, это вгряд ли заинтегресует такого человека как вы. Это больше интегресы игроков. Но у нас и для вас что-нибудь найдется. Что же вам нужно? Как насчет того, чтобы поставить на место загрвавшегося игрока, который вас, возможно, обидел или унизил, и тем самым создал у вас в голове это непгриятное мнение о всей нашей бгратии?
        Что-то такое, видимо, проскользнуло у меня на лице, потому как развалившийся на стуле кошара заулыбался еще шире.
        - Вижу, что попал в цель. Кто он? Назовите имя. И уже сегодня он пожалеет, что связался с вами. Мы можем вписать человека в пегрсональный чегрный список клана, и сливать его раз за разом, доведя до полного обнуления. Это значительные матегриальные и могральные потегри для человека. Увегряю вас, для игрока нет ничего стграшнее, ну, разве что, возможно, кгроме пожизненного бана.
        - Понятно. - уверенно кивнул я, хотя понял далеко не все из вышесказанного. - Но я привык сам решать свои проблемы с чужаками.
        Тут я немного кривил душой. Я был бы не прочь разобраться с проблемой чужими руками, но у меня просто не на кого было натравить этих ребят. Обычно это игроки на меня обижаются, а не наоборот. Примеров тому целая куча: Пал Палыч со своей командой, другие обворованные мной игроки в подземелье бушан, и еще множество завлеченных мной в ловушку к Кристофу чужаков. Та же Сойка теперь тоже затаила на меня обиду, правда совсем по вымышленной причине. Натравить МурЧело на нее? За что? То, что она дуреха - это не приговор, всего лишь диагноз.
        - Нисколько не сомневаюсь. - продолжил наш разговор рыжий кацен. - Но зачем колоть дгрова голыми руками, когда можно взять топогр?
        - А?
        - Это я обгразно говогрю о себе и своих дгрузьях. - немного смущенно махнул рукой кошара. - Мы можем стать инстгрументом возмездия в ваших руках.
        - Спасибо, не нужно.
        МурЧело вскинул руки, словно говоря: ну как вести разговор с этим человеком? Он вздохнул и бросил короткий, вопросительный взгляд на своего компаньона. Тот словно ждал подобного знака - тут же вступил в разговор.
        - Да хватит с ним сюсюкаться, Мурчик. - хриплым голосом, будто кто-то водил наждаком по точильному камню, заявил дроу. - Не понимает парень по-хорошему, значит, будет по-плохому. Думаю, достаточно будет прикончить несколько раз всю его семью у него на глазах, и тогда он уже по-другому запоет. И главное, как это сделать. В таких делах нужно проявлять фантазию. Если чередовать заклинание "электрический стул" из стихийной магии с "иглами боли" из природной, эффект получается ошеломляющий. А уж когда я возьмусь за свои отравленные кинжалы, думаю, смерть в волчьей пасти покажется им чем-то мелким и незначительным.
        Я всякого успел повидать за свои похождения, но от слов этого темного эльфа по моей спине натурально прошелся озноб. От этого дроу так и веяло могильным холодом.
        - Стой, Кеграм, не гогрячись. - положил МурЧело свою когтистую ладонь на плечо КерамБита. - И не бгросайся такими сегрьезными угрозами. Мы с этим пагрнем в пегрвую очегредь хотим подгружиться. Всеми силами. А уж если он окажется последней сволочью и отвегргнет нашу руку дгружбы, тогда уже мы возможно и пегрейдем к дгругим вагриантам убеждения.
        Кацен многозначительно на меня посмотрел, и я еле сдержался, чтобы сохранить бесстрастное выражение лица. Театральная постановка чистой воды. Кошара захотел меня просто припугнуть. Не скрою, это ему удалось. Точнее его компаньону. Вот уж точно мне не хотелось бы знать, блефовал дроу со своими угрозами или нет. Так, сугубо для внутреннего спокойствия. Есть в этом парне что-то такое, от чего с ним не хочется иметь разногласий.
        Сам МурЧело выглядел не так убедительно. Скорее всего, он бы не опустится до того, чтобы реально причинить какой-либо вред моей семье. Но я решил не упорствовать дальше в своем отказе. Не потому что испугался, хотя это тоже было, чего скрывать? Скажу больше - от угроз темного эльфа меня серьезно проняло, и они сыграли существенную роль в принятии моего решения. Но завершающим фактором стало все же кое-что другое. После того как эти двое упомянули моих родных, мне в голову пришла замечательная идея для торга.
        - Я так до сих пор и не услышал, чего именно вы хотите от меня?
        Кацен не стал скрывать своего удовлетворения и довольно улыбнулся во всю пасть.
        - Вот видишь, дгружище. - обратился он к КерамБиту. - Словами и увещеваниями можно добиться гограздо большего, чем кулаками.
        Темный эльф только мрачно усмехнулся, оставляя свое мнение при себе.
        - Думаю, начать стоит с того, кто мы и чем занимаемся. - МурЧело отхлебнул из своей кружки и продолжил. - Нашу группу сложно назвать кланом, хоть мы им по факту и являемся. Мы слишком малочисленны. Скогрее мы пгредставляем собой что-то вгроде наемного отгряда. Эдакое боевое бгратство, с довольно специфическими и узконапгравленными умениями и навыками. Почему узконапгравленными, спгросишь ты? Мы бегремся только за те заказы, что пгредполагают скгрытность и незаметность. Пгроникновение в чужую собственность, кражы, убийства. - кацен взял небольшую паузу и внимательно посмотрел на меня. - Вижу, тебя не взбудогражили слова о наших темных делишках. Это хогрошо. Будь ты щепетилен в этих вопгросах - с тобой было бы сложнее работать.
        - Все игроки занимаются убийствами и воровством. Для меня это не секрет.
        - В каком-то смысле ты пграв. Но есть и исключения. Все ведь зависит от точки згрения. Хотя сейчас не об этом. - кошара поставил локти на стол и поближе придвинулся ко мне. - Как я уже говогрил: мы занимаемся только тихими контграктами. В основном это скгрытое пгроникновение на охграняемый объект и кгража ценных агртефактов. Но бывают и дгругие. Наша организация существует уже некоторое время и уже успела заслужить опгределенную репутацию. Сейчас я скажу банальность: репутацию довольно сложно загработать и очень легко потегрять. Мы в своем деле хогроши, но даже у нас бывают неудачи. И мне бы не хотелось из-за пагрочки сомнительных дел тегрять дгругие контгракты. Но обо всем по погрядку.
        - Уже более полугода на нашей организации висит один непгриятный заказ. Если выгражаться на пгрофессиональном жаргоне - висяк. Нам заказали выкграсть из замка одну вещь. Замок этот пгринадлежит дгругому игровому клану, не особо сегрьезному, но, как оказалось, довольно щепетильному в вопгросах безопасности. В общем, обломали мы о них свои когти. - Скривившись и взглянув на свою ладонь, МурЧело выпустил свои, кривые и острые. - И не один раз. Тгрижды мы скгрытно пгроникали в замок, но вынести оттуда нужную вещь нам так и не удалось. Каждый раз нашу группу обнагруживали и уничтожали. После последнего, тгретьего пгровала над нами стали посмеиваться. Мы значительно потегряли в общем, негласном рейтинге, и заказчик, окончательно лишившись тегрпения, психанул и расторг с нами договогр. Он создал откгрытый контгракт с обязательством выплатить внушительную сумму тому, кто пгринесет ему злополучный агртефакт и пгредложил его всем желающим. На счастье, никому пока что не повезло. Мы тоже внесли свое имя в немаленький список всех тех, кто хочет испытать свою удачу. Закгрыть этот контгракт - для нашего клана
дело чести, кроме того, таким обгразом я планигрую очистить наше добгрое имя. Убить, так сказать, одним выстгрелом двух зайцев.
        МурЧело горестно вздохнул, и на секунду показался мне маленьким расстроенным котенком. Я тряхнул головой, чтобы развеять наваждение.
        - Есть еще и втогрой заказ. Он, пгравда, не такой стагрый как пегрвый, но тоже обещает стать сегрьезной занозой под хвостом. В том месте, откуда надо кое-что выкграсть, сидит очень сильный и внимательный босс. Мы уже пгредпгриняли одну попытку выполнить договогр, но все тщетно. Группа даже и близко не подобгралась к той штуке, что нужно стыгрить.
        Мне определенно было не по нутру то, о чем мне рассказывал кацен. Но больше всего мне не нравилось то, как он мне это рассказывал. Открытым текстом он признался мне в незаконной деятельности не только себя, но и всего своего клана. Слишком много подробностей, слишком много откровений, словно я жрец какой-то, а парень явился на исповедь. Будь здесь представитель мэрии, службы правопорядка, или хоть какой-нибудь захудалый стражник, кошара уже давно бы отправился на рудники, скрести своими когтями породу. Но со мной откровенничать он не боится. Или действительно верит в плодотворное сотрудничество, или после всего собирается от меня избавиться. А может и то и другое разом.
        - Но с твоей помощью я собиграюсь уладить сложившуюся ситуацию и закгрыть оба контгракта. Ты украдешь для нас эти артефакты. - закончил наконец свой монолог МурЧело.
        Последняя фраза вырвала меня из легкого, речного течения задумчивости и окунула прямо лицом в грязное шоковое болото.
        - А?
        - Угу. - МурЧело был сама убежденность и светился так, словно только что вылакал целую миску сметаны.
        - Каким это образом? Я же не ежа не смыслю в воровском деле. Не смогу вытащить кошелек из куртки, не побеспокоив владельца, даже если она будет висеть на вешалке. А крадусь я так, что все глухие затыкают уши от моего топота. Как я смогу провернуть дело, перед которым спасовал целый отряд профессионалов?
        - Ты гограздо исключительней, чем сам думаешь. Пгросто пока не знаешь об этом. Ну и я, навегрное, не совсем пгравильно выгразился. Тебе не пгридется действовать в одиночку. Будешь находиться в составе этого самого отряда пгрофессионалов.
        - Но зачем я им сдался? Буду ведь только мешаться.
        - Сейчас сам все поймешь. - подмигнул мне кацен. - Знаешь как пгроисходит ограбление с точки згрения механики? Пгровегрнуть кгражу гограздо пгроще на рыночной площади, забитой людьми, чем в тихой и малолюдной, но чужой обители. Когда вогр скгрытно пгроникает на чужую тегрритогрию, будь то дом непися, особняк игрока, или клановый замок, включаются опгределенные алгогритмы. Хозяевам становится легче обнагружить непгрошенного гостя. У вогра режутся показатели маскигровки и скгрытности. Но не сильно, и только непосгредственно пегред хозяевами данной обители. Попадись грабителю в доме пгрислуга или стгражники, им будет также тгрудно обнагружить его, как и в любом дгругом месте. В общем, для настоящего пгрофессионала такое понижение абсолютно не кгритично. Наткнулся на хозяина дома, а тем более попасться ему на глаза - это надо еще уметь. Мастегр своего дела никогда не сделает подобной ошибки. Теогретически, он может сколько угодно бгродить так по когридограм, показывая невидящим его людям непгристойные знаки. Но только до пегрвой кгражи. Стоит вогру положить себе в кагрман хоть что-нибудь
пгриглянувшиеся, будь то медная монета, огагрок свечи, или когрона самого импегратора, моментально включаются следующие алгогритмы. После этого вогра гограздо пгроще обнагружить абсолютно всем пгрисутствующим в доме. Но это еще полбеды. Когда о тебе не знают, скгрыться в тенях еще реально. Некотогрые, особо ценные вещи хозяева имеют плохую пгривычку зачагровать опгределенным обгразом. Ставят на них сигнализацию. И когда эта вещь пегрекочует в твой кагрман на весь дом раздастся пгронзительный сигнал, ставя всех в известность, что в доме появился вогр. И вот тогда начинается фогрменный багрдак, а мастегрству грабителя бгросается настоящий вызов. Это я тебе пгривел в пгримегр голую механику, без всяких там дополнительных вводных, типа фонагрей истинного света, рядом с которыми не действует инвиз, и всевозможными питомцами с развитым чутьем на незваных гостей.
        - Дом или любой дгругой объект, куда вламывается вогр, считается для него чем-то вгроде зоны повышенной агрессии. Телепогртигроваться оттуда не получится, только уйти на своих двоих. - кацен задумчиво почесал себя за ухом. - Ах да, забыл самое непгриятное. Дгроп у вогров, застуканных и убитых в чужом доме, сто пгроцентов. То есть, с тебя после смегрти падает не только все, что ты навогровал, но и все с чем ты пгришел. Во-пегрвых, это сделано ради пегрестграховки, чтобы грабитель не унес чужого после смегрти. А во-втогрых, эдакое наказание за выбгранную темную стезю. - МурЧело замолк на несколько секунд, а затем неожиданно спросил. - Ну, тепегрь то ты понял, почему нам так необходим?
        - Эээ. Не совсем. - для меня действительно переход от рассказа к вопросу был слегка неожиданным и бессвязанным.
        - Эх, - вздохнул мой рыжий с головы до кончика хвоста собеседник. - Я думал вы сообгразительнее. Вот ты кто в этом мигре?
        - Человек, - неуверенно начал я, но видя, как кошара качает головой, продолжил. - Искатель приключений, защитник леса, местный житель, непись.
        - Не пгросто непись. - обрадовано прервал меня кацен. - Ты квестовый непись. И что это значит? С квестовых не падает никакого дгропа. При смегрти с тебя не выпадают вещи, не замечал что ли никогда? Это сделано для того, чтобы неградивые игроки не получали квестовые пгредметы путем убийства квестодателей. Тепегрь понял?
        Честно говоря, никогда не задумывался об этой своей способности. Поначалу у меня было слишком мало знаний и не с чем было сравнивать, а потом я стал воспринимать это как данность.
        - Понял. - кивнул я. - Со мной в отряде можно будет не заморачиваться путем отхода. Достаточно будет положить заказанный артефакт ко мне в инвентарь, а после слиться. Весь отряд, правда, потеряет все свои вещи, но зато я появлюсь дома вместе с нужным заказчику предметом.
        - Точно. - легко зааплодировал МурЧело моей догадке. - Ты словно бегающий и очень надежный сейф.
        - Да, вот только чтобы что-то сохранить - в этот сейф нужно сперва что-то положить. - не стал я разделять оптимизма своего собеседника. - Половину дела, возможно, делать не придется, но остается еще другая половина. Как добраться до нужного предмета с моими навыками?
        - Об этом не беспокойся. За это будет голова болеть у моих ребят. Сейчас мне нужно твое слово. Ты согласен или нет? Если да, то не тегряя вгремени, мы тут же пгриступим к подготовке. Что скажешь?
        - Я боюсь, что в том случае, если у нас все получится, то как только я подтвержу свою полезность клану - тут же попаду к вам в рабство. Вряд ли вы захотите отпускать курицу, что снесет золотые яйца, и другие золотые предметы из любого здания, на которое вы укажете.
        - Увегряю тебя, нам самим невыгодно использовать твои способности в каждом нашем деле. Если мы начнем щелкать наши контгракты как огрешки, то как минимум загработаем повышенное внимание. Более сильные наемничьи кланы решат, что мы хотим сбгросить их с пьедестала и занять чужое место. Сильные окгрысятся на нас из-за стграха, а слабые из завести. Со всех стогрон нужно будет ждать подлянки, а возможно, и откгрытой конфгронтации. Нам этого не нужно. Мне нужно всего лишь вегрнуть расположение наших клиентов. Если бы не подпогрченная репутация клана, я бы вообще использовал тебя только в одном деле. А так, всего два ограбления, и мы с тобой разойдемся. Возможно после, мы как-нибудь попгросим тебя еще об одном одолжении, но это будет не раньше, чем чегрез несколько месяцев, когда все пегресуды о наших пгредыдущих контграктах сойдут на нет. Надеюсь, в этом вопгросе я убедил тебя. Что-нибудь еще?
        - Почему я? - задал я еще один вопрос, прежде чем согласиться на предложение.
        - Почему ты? - переспросил кацен. - А ты где-то видел толпы квестовых, котогрые бгродят маясь от скуки, забгросив свои бесполезные занятия выдачи заданий игрокам? Потому что я нет. Договогриться с обычным квестодателем невозможно. Они сидят на одном месте, знают только то, что им пгредписано знать, и действуют только по скгриптам. Договориться можно только с таким как ты. Со сбежавшим неписем. Так вас называют. Слухи о вас гуляют уже довольно давно, хотя и усегрдно замалчиваются администграцией. Но знающие люди знают, где искать инфогрмацию. В некоторых источниках стали упоминаться случаи о стгранно ведущих себя местных. Задающих вопросы о игровых условностях, откгровенно игногригрующих игровую механику, и так далее. Спегрва этому не придали особого значения - баги бывают везде. Затем решили, что это попытка разграбов разнообгразить игровой мигр. Но после пагрочки довольно громких дел: когда один высокоугровневый непись выгрезал пол тавегрны низкоугровневых игроков, и это в мигрной локации, после чего четыгре часа не давал им подступиться к их вещам, а дгругой перестал выдавать довольно
популягрный квест и только посылал всех на тгри буквы, некотогрые люди задумались. Это было явно не дело рук разгработчиков. Нет, они естественно пгриписывали данные события себе. Кое-где заявили, что это был миниэвент с непгредсказуемыми последствиями, где-то пгросто оставляли все без комментагриев. Но умные люди им уже не вегрили. Сгразу пошли гулять всевозможные теогрии заговогров. Правда, дальше дело не пошло. Все затихло также быстгро как и началось. Ажиотаж спал. Ну встгречаются иногда в мире странные неписи способные рассуждать пграктически как человек, и способные видеть игровые условности и нестыковки. Ну и ладно. Все разгработчики игр стгремятся сделать свою вигртуальную реальность как можно более реальной. Так чего жаловаться, что искусственный интеллект стал чуть больше похож на настоящий? К тому же, почти все сильно засветившиеся неписи довольно быстгро куда-то исчезали.
        МурЧело прервался на очередной глоток из кружки и продолжил:
        - Подавляющее большинство игроков даже не подозгревали о подобном феномене. Многие из тех, кто знал, потегряли интегрес и пгродолжили играть как ни в чем ни бывало. Но наши аналитики заинтересовались, стали пгрикидывать различные расклады, и нашли возможность. Думаю, что не только наши. Так что ответ на твой вопгрос пгрост. Ты единственный, кого мы смогли найти. А мы очень долго искали. Кроме тебя, был еще один пагрень на чей след мы вышли, но он от нас ушел. Больше месяца мы пгросидели в возможных точках его возгрождения, но так и не дождались парня. Скогрее всего, он не стал бграться за огружие или отпгравляться в опасный поход. Возможно, осел где-то в тихом месте, и ведет сейчас спокойную и непгриметную жизнь. В этом плане с тобой нам повезло.
        Интересно, это намек на то, какой я круглый дурак?
        - Теогрии о вас ходили всякие, одна невегроятней дгругой. И то, что вы новая ступень эволюции искусственных интеллектов, и что реальное воплощение разумной жизни, искгра Твогрца в искусственном мигре, если хочешь. Но доподлинно никто ничего не знает. Чтоб ты понял мое мнение, мне вообще плевать, кто ты на самом деле. Такой же человек как и я, только из дгругого мигра, или хитгрожопая пгрограмма. Это твои личные дела, и я в них не лезу. Все, что меня интегресует, это плодотвогрное сотгрудничество с тобой. И те возможности, что оно нам дает.
        Нет, я уж точно не такой же как и ты. Все, что пониже головы, у меня не настолько волосатое.
        - И все же, если я такой исключительный и нереально важный, - подал я голос. - Зачем было посылать ко мне навстречу того невменяемого дварфа, который в итоге спровоцировал меня на бой?
        Мне показалось, или рыжий кошара действительно посмотрел на меня немного смущенно?
        - Мы хотели тебя пгровегрить. - МурЧело улыбнулся мне самой невинной своей улыбкой.
        Проверить. Где-то я это уже слышал. Сойка тоже хотела меня проверить, только закончилось это для нее не очень хорошо. Может это порок всех игроков - проверять свои надуманные теории?
        - И что же именно вы хотели проверить? - нахмурился я.
        - То, что ты тот, кто ты есть. То, что ты умеешь рассуждать. То, что ты не действуешь по шаблону или чему-то указу. То, что ты сбежавший квестодатель.
        - Странные у вас все-таки проверки. - хмыкнул я. - И я должен был доказать вам все это, убив вашего человека?
        - Не убийством, а своими решениями и поступками. Кстати, то, что ты сделал с нагрудником МохИто, убедило нас гограздо больше, чем твое решение сгражаться. - кацен не удержался и злорадно усмехнулся. - Мох до сих погр пгрисылает мне гневные сообщения, чегредуя их слезливыми. Жалуется на то, как ты надгругался над его доспехом, и тгребует замены или компенсации.
        - Не надо ему ничего заменять. - попросил я. - Шишку ему от сосны, а компенсацию.
        - Мне кажется, или ты начал выдвигать пегрвые условия за свое участие в нашем деле? - сделал стойку хвостатый лидер клана "Плащ и кинжал". - Это уже более похоже на деловой разговогр. Ну что ж, мое пгредложение ты услышал, тепегрь, если ты не пгротив, я бы хотел обсудить твою плату. Есть пожелания?


        И снова начались тренировки. Даже оптимистически настроенный МурЧело признал, что я абсолютно не подготовлен к скрытным операциям. Я не умел быть незаметным, я не умел красться и мой уровень владения оружием был не так хорош, как им бы хотелось. Ребятам из клана "Плащ и кинжал" вообще многое во мне не нравилось. В частности мой выбор оружия и мой класс. С классом вообще отдельная тема.
        Как итог: рыжий кацен отдал меня на растерзание одному из своих помощников. Если начистоту, я как обычно сгущаю краски. По части истязания фехтовальщику СвордМейстеру было также далеко до Кристофа фон Лефа, как мне до эльфийской принцессы в плане элегантности. Да, дни мои заполнились часами тренировок, упражнений и лекций, но здесь не было и в помине того темпа, что задавал мне неугомонный рыцарь. Мне даже личное время выделили. Вот бы фон Леф посмеялся над такой расточительностью.
        Не знаю почему, но в определенном смысле мне понравилось время проведенное в гостях у клана "Плащ и кинжал". Люблю я задачки подобного толка. Когда перед тобой стоит четкая и ясная цель, и ты медленно, но верно идешь к ее достижению. Дни мои наполнились смыслом, хоть и простым, зато понятным. Так что занимался я с удовольствием. Правда, занятия наши весьма отличались от моих тренировок с Кристофом.
        Во-первых, никто не уделял внимание второстепенным характеристикам. Никто даже не заикался о том, что надо качать силу или скорость. Или чужаки не знали о моей возможности повышать характеристики почти до бесконечности, или считали это не столь важным. Я больше склонялся к первому варианту. Естественно, просвещать их в этом плане я не спешил, но и забывать наставления своего первого учителя тоже не стал. Упражнялся в перерывах между основными занятиями. Бегал, жонглировал, таскал тяжести. Хоть СвордМейстер и считал это моей блажью и чудачеством, отговаривать либо же спорить со мной не стал. Я же за ту неделю, что торчал в клановом особняке, успел поднять на единицу свою силу и ловкость.
        Во-вторых, сами упражнения на первый взгляд были весьма странными. Иногда я часами сидел на дереве, в кустах, или же просто в тени какого-нибудь предмета, и старался вообще не шевелиться и не издавать никаких звуков. Слиться с окружением как хамелеон. И рядом обязательно должны были присутствовать разумные, как местные, так и чужаки. Которые легко меня замечали и тыкали пальцами. Поначалу меня ужасно раздражала эта, как мне казалось, пустая трата времени. До тех пор, пока учитель не снизошел до того, чтобы объяснить, чем же мы все-таки занимаемся.
        Как оказалось, у любого персонажа есть не только главные и второстепенные характеристики, но еще и множество других, менее важных. Их подробный перечень даже не был вынесен в главные параметры, и чтобы просмотреть их нужно было закапываться в информативный раздел поглубже. Моих работодателей интересовали два таких параметра. А точнее их быстрая и качественная прокачка. Это скрытность и маскировка. Именно их повышением я и занимался, пока прятался в кустах или строил из себя пустое место. Точнее одним из них, к повышению маскировки я приступил немного позже.
        Сперва для этого дела СвордМейстер выдал мне накладные эльфийские уши, набор женской косметики и целый ворох тряпья приторно-лимонного цвета и велел перевоплощаться в скромную эльфийку. Я повозмущался для порядка, но сдался быстро. Понимал, что все равно придется этим заниматься. Это ведь нужно было для дела, а не для того, чтобы мой новый наставник мог вволю позубоскалить. Впрочем, одно другому не мешало.
        Проще всего справиться оказалось с ушами. Нацепить их на себя было делом пяти секунд. А вот с остальным возникли проблемы. Никогда не думал, что сделать макияж - такая трудная задача. Это оказалось чем-то сродни тому, чтобы нарисовать красивую картину. А так как художник я плохой, эльфийка получилась откровенно страшненькая. Еще больше мороки у меня вызвало переодевание. Намотанные на мне тряпки больше походили на какой-то экстравагантный саван мертвеца, чем на нарядное сари. Провозившись с полчаса, я плюнул на это дело, и так и предстал перед глазами своего наставника облаченный, словно мумия. СвордМейстер скептически окинул меня взглядом, еле сдерживая усмешку, и взяв меня под руку, вывел в город. Слава Духу Леса, что это был не Саммервуд, а какой-то провинциальный городок во Втором королевстве, ибо для всех его жителей я стал посмешищем. Многие тыкали пальцем, смеялись и отпускали сальные шуточки. Особой жестокостью в этом плане отличались игроки. Я поначалу пытался запомнить их имена, но сбился где-то после третьего десятка. Не все, правда, при виде меня веселились от души, некоторые
воспринимали мой наряд как личное оскорбление. Естественно, все они были эльфами. Ох, и попортил я себе репутацию в городе Рипмидоуз среди остроухой диаспоры. Буквально. Отношение с многими городскими эльфами снизилась до неприязни.
        Вернувшись в особняк клана, я был готов рвать и метать, но мой наставник спокойно заявил, что на это нет времени. Он велел мне привести себя в порядок и снова приступать к занятиям.
        Для следующего упражнения на повышение маскировки СвордМейстер вручил мне овечью шкуру. Моей задачей было затеряться среди стада белых и кучерявых животных. Стать неприметным для снующих мимо крестьян, а для самих агнцев сойти за своего.
        Овцы и правда смотрели на меня, как на своего. То есть, как на барана. При этом за своего точно не считали. Всячески сторонились, косили на меня настороженными глазами и пытались все время оказаться от меня подальше. Очень сложно спрятаться в стаде, когда само стадо хочет спрятаться от тебя.
        Но несмотря на все мои неудачи, показатели скрытности и маскировки росли. Медленно, но неуклонно. Пока к концу недели не уперлись свой предел. Скрытность и маскировка, как впрочем и все остальные дополнительные характеристики, с ростом уровня не повышались. Их показатели увеличивались только при непосредственном использовании данной характеристики. Правда и тут были свои ограничения. Максимум любой третьеразрядной характеристики был сто единиц, но достичь его мог далеко не каждый. Потому как почти все они были тесно связаны с определенными классами. И только конкретный класс давал возможность развить характеристику до максимального значения. Так скрытность была связана с ворами, ассасинами и прочими тихушникам, маскировка - со шпионами или лицедеями, зоркость - со стрелками, красноречием владели барды и дельцы, натиск - всевозможные силовики, концентрация - все, кто якшаются с магическими силами. И так далее.
        Все классы давали некоторое преимущество в своих доп характеристиках. А точнее повышали их потолок. Дело в том, что крайнее значение для всех третьеразрядных без бонуса от класса был всего на всего двадцать пять единиц. А так вор, например, мог догнать свою скрытность до семидесяти пяти единиц, а маскировку до пятидесяти. Ассасин - мастер скрытности, мог достичь в ней абсолютного максимума, зато маскировкой не отличался - всего двадцать пять единиц. И это не беря в расчет всяческие классовые способности и таланты этих ребят, акцентированные на тихую и незаметную деятельность.
        У меня, как у защитника леса, имелся бонус на такие характеристики, как концентрация и звериная дружба. Концентрация - способность в какой-то мере игнорировать входящий урон и не сбиваться на половине заклинания, имела у меня потолок в пятьдесят единиц. Вот только зачем она мне нужна, с единственным у меня в загашнике заклинанием, я не понимал. Вторая способность была поинтересней. Звериная дружба создавала вероятность того, что некоторые животные будут расположены ко мне чуть лучше, чем просто нейтрально. А некоторые враждебные звери, возможно, вообще проигнорируют меня как цель. Очень любопытное свойство. И почему мне раньше никто об этом не рассказывал? Предел для звериной дружбы у меня был семьдесят пять единиц.
        Только вот незадача - напротив обеих этих характеристик у меня располагался грустный нуль. Не успел я еще ни разу отличиться в этих сферах. Наверное, кормежка и постоянная забота о собственном питомце не считается у людей проявлением дружбы к животным. Зато в таких аспектах, как скрытность и маскировка, у меня стояло гордая цифра двадцать пять. Впрочем, это было их максимальное значение, такое же, как у любого бесклассового персонажа, и если сравнивать с тем же ассасином, то гордится вообще было не чем.
        Собственно, за это меня в свое время неплохо отсчитали. Каким-то образом парни из "Плаща и кинжала" узнали, что совсем недавно класса я еще не имел, и мне пришлось прослушать двухчасовую лекцию о том, как плохо быть торопыгой. Видимо, они имели определенные планы на этот счет. Да я и сам понимал, что правильный класс немного упростил бы нашу текущую задачу. Но виноватым я себя не считал. Класс то я выбирал для жизни, а не для сиюминутного дела.
        Помимо прокачки дополнительных характеристик мой новый наставник занимался со мной еще и прикладными практиками. После первого же занятия я понял, почему именно этого парня сделали моим учителем. Повысить свои скрытность и маскировку я мог бы с кем угодно, но никто бы не подтянул мои навыки владения оружием лучше него. СвордМейстер был мастером над оружием клана "Плащ и кинжал" и, казалось, владел всеми возможными их вариациями. Парень был просто женат на своих острых и блестящих кусках металла различных форм и названий, и не представлял для себя лучшего времяпрепровождения, чем помахать колюще-режущим. А еще он любил поговорить.
        - Сколько раз тебе повторять, Мих? Не зацикливайся ты так на приемах. - в очередной раз поучал он меня. - Приемы важны, я не спорю, но только в узкой направленности и на начальном этапе. Когда мастеру нужно быстро обучить большое количество учеников, у него просто не остается выбора. Он разучивает вместе с ними несколько заготовок движений и заставляет доводить их до автоматизма, загоняя в подкорку. Так обучают большие массы людей, не подготовленных и не имеющих представления, как обращаться с оружием. Из вчерашних крестьян делают ополчение. Я же хочу пойти с тобой дальше, обучить тебя принципам владения оружием и собственным телом. Зная принципы, ты сможешь сам на ходу придумывать различные приемы.
        - Не понимаю я тогда, чем так плохи стандартные приемы? - я немного запутался.
        - Тем, что они ограничивают тебя, сковывают в движении. В них ты один за другим следуешь определенным алгоритмам. Как если бы передвигаясь по городу на повозке в переплетении множества дорог, ты всегда ехал одним и тем же маршрутом. А если покрытие дороги на соседней улице лучше, почему бы не свернуть туда? Даже если бы одну из улиц перекрыли или на дороге случился бы за затор, вместо того чтобы свернуть на другую, ты бы все равно пер на пролом. Потому что у тебя маршрут проложен, и ты следуешь ему. Понимаешь мою аналогию?
        - Если честно, то не очень. - растерянно произнес я.
        - Ладно, вот тебе другой пример. Ты проводишь прием, толчком выводя противника за грань устойчивости, после чего хочешь нанести сильный удар по шатающемуся и неготовому к обороне врагу. Но вот незадача - противника отбросило немного дальше, чем ты рассчитывал, и чтобы провести сокрушительный удар тебе приходится дотягиваться. И уже ты становишься неустойчивым, так как твое тело слишком сильно подается вперед. От этого и сам удар смажется, не будет таким мощным. Станешь ли ты доводить свой прием до конца в таких условиях?
        Я промолчал и посмотрел на своего наставника, ожидая продолжения. Когда таким тоном задают вопрос, любой ответ на него считается глупостью.
        - А ты будешь заканчивать. - продолжил СвордМейстер, так и не дождавшись моей реплики. - Потому как ты следуешь определенному алгоритму движений. Приему. Мастер же, который следует принципам, в любой момент может остановить свое движение, или же перетечь в другое, адаптируюсь к изменениям происходящим в поединке. Возвращаясь к моей аналогии, на перекрестке он может свернуть в любую сторону, выбирая более ровную и открытую дорогу.
        - Почему тогда так много игроков используют приемы?
        - Потому что люди ленивы. - ответил фехтовальщик, и у меня аж в ушах зазвенело от сильнейшего чувства дежавю. - Ну и, в большей степени, еще и потому, что там, у нас, они не зарабатывают на хлеб сражениями и драками. В большинстве своем это обычные, мирные люди, просиживающие штаны на ненавистной офисной работе. Они не умеют биться, и потому пользуются в бою костылями и шаблонами. Да что тут говорить, многие из них даже автоматику в сражении используют, хотя это вообще, по моему мнению, чистое зло.
        - Мой первый наставник тоже учил меня в бою никогда не пользоваться автоматикой. - похвастался я.
        - Значит хороший был наставник. - кивнул СвордМейстер. - Я еще понимаю магов. Запоминать эти, ломающие язык, заклинания могут только пришибленные на всю голову ролплейщики. Но бойцы ближнего боя? Это же как будто управлять сложным роботом с помощью нескольких кнопок. Да и побеждает в подобных боях не личное мастерство, а тактика. А личное мастерство очень важно. Я когда-то в бою один на один на спор победил игрока с таким же классом как у меня и на пятнадцать уровней превышающего меня самого. Парень не только был выше меня по уровню, но еще и намного уверенней смотрелся в плане экипировки. Наверняка, донатер. Правда, я все равно взял верх. Не с легкостью, скажу честно. Пришлось изрядно попотеть, но все же. Противник имел огромное преимущество. Только вот реализовать его у него не получилось. Он был очень предсказуем. А когда я понял его манеру ведения боя, его рисунок, порядок использования его приемов и способностей, то он больше вообще не смог меня нечем удивить.
        Врать не буду, из сказанного мастером над оружием я понимал далеко не все, но переспрашивать не решался. Наставник в любом аспекте находил столько нюансов и тонкостей, что у меня от любого его объяснения просто кипела голова. Очень уж он любил уделять внимание мелочам. Я понимаю в них скрывается истина, но не до такой же степени. С Кристофом в этом плане было легче, тот просто говорил мне, что делать, и позволял самому набивать себе шишки на своих ошибках. Говорил всегда по делу и слова цедил, словно трактирщик пиво из последней бочки. Неохотно. В отличие от него СвордМейстер любил почесать языком. Наверное, считал, что умение сражаться можно передать словами. Сыпал по поводу и без всевозможными мудростями, придуманными за пять секунд до этого. Иногда на занятиях мы больше времени уделяли теории чем практике, что меня в свою очередь немного удручало. Мне не терпелось как можно быстрее достичь новых высот, и я считал, что разговорами этого не добиться.
        В его защиту скажу, что позвенеть оружием СвордМейстер тоже был не дурак. Дурак был я, что снова и снова, выходя против него, еще на что-то надеялся. Достать фехтовальщика в учебном поединке у меня так ни разу и не вышло.
        Но, как оказалось, повысить навыки владения оружием можно так и не нанеся ни одного чистого удара. Наверное, в прогресс шли сами движения, пусть даже цели они достигали не всегда. Поединок происходил, значит и навык повышался.
        Но тот факт, что я никак не мог поразить фехтовальщика, меня жутко бесил. СвордМейстер был до невозможности вертлявым. Когда я в очередной раз разрубил только воздух, получив в свою очередь болезненный укол в подреберье, и в совершенно нецензурной форме выразил по этому поводу свое возмущение, наставник лишь весело рассмеялся.
        - Дело совсем не в моих сексуальных предпочтениях. Или каких-нибудь других моих талантах. Ответ гораздо проще. - воспринял он мою эмоциональную тираду как вопрос. - Всего лишь завышенное значение одной из второстепенных характеристик. Все дело в ловкости. Мог бы и сам, кстати, догадаться. Я вообще считаю ловкость важнейшей чертой любого война, будь он акцентирован на ближний бой или на дальний. Ведь что такое ловкость? Грубо говоря, это способность наносить противнику удары в наиболее уязвимые места, а самому успешно уворачиваться от вражеских атак. А что может быть важнее для любого бойца, чем хорошенько вломить, при этом счастливо разминувшись с ответкой? Ну кроме магических персонажей, наверное. Лично я ловкость повышаю всеми возможными способами. Прошел два из трех этапов тренировок. Выполнил один замороченный квест, где наградой было пожизненное повышение ловкости на одну единицу. Ну и при каждом лэвел апе в первую очередь вкидываю очки именно в нее, доводя скорость только до нужного минимума. Ты ведь в курсе, что каждый класс основывается на двух второстепенных характеристиках? И чем выше ты
поднимаешься по классовому дереву умений, тем большего значения этих двух характеристик требуют перки. Например, мой класс, фехтовальщик, основывается на ловкости и скорости. Есть в моем дереве парочка очень вкусных умений, которые я бы совсем не отказался заиметь в своем багаже. Но для них нужен гораздо больший показатель скорости, чем у меня есть. И я жертвую ими в угоду своей ловкости.
        - Если ты так ценишь ловкость, то почему не кацен?
        - Чего? - не понял меня наставник.
        - Насколько я знаю, перед тем как игрок в первый раз попадает в наш мир, у него есть возможность выбирать не только свое обличие но даже и расу. - Честно говоря, я до сих пор относился с недоверием к этой информации, услышанной мною от друзей Мухоловки в разговоре между собой. Но мастер над оружием удивления не проявлял, и воспринял мое высказывание как факт. Так что я продолжил. - Поэтому я спрашиваю: почему ты не выбрал кацена? У них ведь есть приличный расовый бонус к твоей любимой характеристике.
        - Ну, там ведь, у себя, я человек. - немного смущенно, как мне показалось, ответил мой новый учитель. - А если бы я стал котеичем, то мне пришлось бы сперва очень долго привыкать к новым антропометрическим данным, а потом еще и при каждом входе в игру перестраиваться с одного тела на другое. Я ведь не пользуюсь игровыми костылями, как многие. Все делаю вручную, без автоматики. Поэтому и синхронизация у меня повышенная. Да я тело дварфа буду чувствовать как не свое, из-за его пониженного центра массы, что уж говорить о каценах? К тому же еще этот их хвост! Это ведь как дополнительная конечность. Отличия между двумя телами разительные. И как прикажешь сражаться, если рефлексы у тебя заточены под одно тело, а воюешь ты другим? Нет, можно конечно и перенастроиться в мозгах на игровое тело, сделать его доминирующим. Но для этого надо торчать в игре минимум по десять часов, а в реале большую часть времени сидеть в мягком, удобном кресле, превращая свое тело в кисель. А верхом физического напряжения в реале должен стать поход в туалет. Мне такого точно не надо. Вот так привыкнешь быть каценом в игре и
потом, вернувшись в реальность, начнешь падать через каждый шаг, с удивлением гадая, где же твой хвост, который до этого так замечательно корректировал баланс. Так что именно поэтому, я не только выбрал расу человека-средиземца, но еще и максимально подогнал параметры своего роста, веса и телосложения под реальные. Только физию изменил в целях конспирации.
        И явно не особо заморачивался. Чтобы найти обладателя подобной заурядной внешности, даже искать не надо. Стоит всего лишь заглянуть в любую деревню.
        - А как же другие игроки зверолюдских рас? Твой кланлидер, например. Или он в вашем мире тоже кацен?
        - Нет. - улыбнулся наставник. - Просто, как я уже говорил, многие люди из моего мира не умеют сражаться. Да что там, они вряд ли хоть раз в жизни в драке участвовали. Им что минотавр, что человек, нормально удалить они ни тем, ни тем не смогут. Поэтому почти все они пользуются автодоводкой. Это как встроенные рефлексы тела - руки сами знают куда бить. В пределах развития боевых навыков, конечно. Чувствительность в таком случае теряется, но она для них не так критична как для меня.
        Беседа что надо, было, однозначно, познавательно. Вот только ни ежа не понятно. И так всегда. Обычный риторический вопрос или неосторожно оброненная фраза в непосредственной близости от СвордМейстера могли повлечь за собой целую многочасовую заумную лекцию.
        Несмотря на некоторые странности фехтовальщика, он был и в самом деле настоящим мастером оружия. Я успел убедиться в этом на собственной шкуре. И не раз. Поэтому, иногда скрипя зубами, я усердно пытался разобраться в том завале минутных мудростей и словоизлияний, что каждый день высыпал на меня разговорчивый наставник.
        Удивительно, но переодически это у меня даже получалось. И тогда некоторые изречения наставника становились для меня настоящим откровением.
        Все же, что не говори, а СвордМейстер неплохо поработал надо мной. За неделю я достиг изрядных успехов. Владение копьем повысилось до двадцати трех, щитами - до шестнадцати. Огромный скачок произошел у меня в разделе владения кинжалами. Теперь напротив этого навыка стояла гордая цифра двадцать пять. Также повысили свое значение навыки владения древковым и одноручным оружием - пятый и шестой уровень соответственно. Да что тут говорить, я даже владения пращей успел поднять на два уровня, хотя за все время ее почти не использовал. Мое собственноручно сделанное приспособление для метания камней еще на второй день развалилось бесполезными ошметками кожи. Не уследил я за ее прочностью.
        Да, поработал я очень неплохо. Даже ребята из клана "Плащ и кинжал" прониклись и презентовали мне поощрительный подарок. Новое обмундирование и оружие. Впрочем, ладно, кого я обманываю? О награде не было и слова. Просто с новой экипировкой увеличился мой шанс не запороть общее дело на корню.
        Как мне поведали, над моей экипировкой лично корпели не один день главный доспешник вместе с зачарователем клана. Перепробовали не один рецепт, извели целую кучу ингредиентов, и, в итоге, только с четвертой попытки у них получилось что-то действительно стоящее и подходящие для меня. Теперь можно всем хвастаться, что одежду мне шили на заказ.
        Облачение и в самом деле как нельзя лучше соответствовало моим параметрам. Необходимый уровень для ношения - восемнадцатый. Это был целый сет, состоящий из пяти предметов. Сапоги из кожи теневого ящера, штаны из кожи теневого ящера, куртка из кожи теневого ящера, наручи из дубленой кожи теневого ящера и капюшон из кожи теневого ящера. Все элементы экипировки были выполнены из серого, переливчатого материала. Интересно, где водится этот самый ящер и что из себя представляет? Интересно, но не настолько, чтобы отправиться на его поиски.
        Как утверждал МурЧело, моя экипировка - это настоящий шедевр. Не знаю, возможно, он просто нахваливал своих работников, я-то видел доспехи и покруче, с гораздо лучшими бонусами. Правда, все они были уровень, так на пятидесятый, а то и выше. Наверное, меньший уровень накладывает свои ограничения.
        Кстати, о бонусах. Каждая из вещей моей новой экипировки имела для своего носителя определенное усиление. В основном, конечно же, это были бонусы к маскировке и скрытности. Неудивительно, что ребята из клана "Плащ и кинжал" решили подстраховаться. Так что в большей степени это была одежда для работы, а не парадно-выходной костюм. Можно сказать, спецовка.
        Бонус к маскировке от всех вещей составлял целых двадцать пять единиц. (Куртка + 5, наручи + 2, капюшон + 3, штаны + 3 ,сапоги + 2. Специальный бонус за сет, ношение всех элементов экипировки, +10). Огромное число, как по мне. Эта цифра была равна моему природному максимуму в этой характеристике. Повысить в два раза показатель одной из дополнительных характеристик только за счет вещей, я считаю, очень здорово.
        Со скрытностью все было не так радужно, но тоже довольно неплохо. Общее значение характеристики от экипировки повышалось на пятнадцать единиц. (Куртка + 3, наручи +1, капюшон + 2, штаны + 1, сапоги + 3. Специальный бонус за сет + 5). Теперь меня даже самый зоркий стражник на дозорной башне не заметит. Ну, если будет спать.
        Так же мое облачение даровало мне, помимо прочего, сто пятьдесят единиц брони. (Куртка + 40, наручи + 30, капюшон + 10, штаны + 10, сапоги + 10. Специальный бонус за сет + 50). Это конечно не броня рыцаря, но все равно я теперь гораздо защищенный, чем был.
        А еще, каждый из предметов экипировки давал мне хоть и совсем маленькую, но все равно приятную прибавку к одной из второстепенных характеристик. Почти все давали бонус к ловкости (Куртка + 3, наручи + 1, сапоги +1), видимо СвордМастер заглядывал к мастерам обмундирования, пока те трудились над сетом. Капюшон даровал мне дополнительную единицу к силе воли. Скорее всего, он так сильно натирает шею, что для его постоянного ношения нужно проявление данного свойства. И последними были штаны. Честно говоря, они меня удивили. Этот предмет моего облачения наделял меня одной единицей удачи. Удачливые штаны? Не смешите. Думаю, вся их удача заключается в том, что при встрече с особо страшным монстром, я их позорно не испачкаю.
        Помимо экипировки мне подогнали еще несколько полезных штуковин, правда, с их созданием уже не озадачивались, а просто прикупили в соседней лавке. Мое утраченное пехотное копье заменило новое, эльфийское, с широким листовидным наконечником. Знаменитая эльфийская веточка. Урона эта веточка выдавала явно больше, чем пехотная пика. К своему кинжалу в довесок я получил еще парочку. Что тут говорить, парни, у которых в названии клана есть слово "кинжал", любят эти удобные и короткие дыроколы. И надо сказать, что мой старый кинжал не шел ни в какое сравнение с этими истинными образцами смертельного оружия. Урон разнился примерно так же, как между отличным кухонным ножом и его деревянной копией.
        Один из презентованных кинжалов был хищно изогнут, словно султанатская сабля. Он назывался Змеиный клык, и неспроста. Металл на лезвии выделялся зеленоватыми прожилками. Как мне объяснили, при ковке кинжала лезвие было закалено в коктейле из яда многих известных змей. И теперь оружие наносило не только физический урон, но и урон ядом.
        Второй кинжал носил грозное название потрошитель. Он был изготовлен из какого-то почти черного, матового металла и выглядел действительно устрашающе. Лезвие, наподобие легендарных фламбергов, извивалось, словно ползущая вперед змейка. Не кинжал, а самая настоящая миниатюрная пила. Или ножовка по металлу. Говорят, потрошитель режет средний металлический доспех словно бумагу. Наверняка преувеличивают, но урон по доспехам у кинжала был действительно повышен.
        Покупать новую пращу мне никто не захотел, но я разнылся и канючил до тех пор, пока мою просьбу не удовлетворили, только ради того чтобы заткнуть мне рот. Само собой купили мне самую дешевую ее вариацию. Но я все равно был доволен. Обычная праща полурослика заняла почетное место в моей сумке.
        Кроме оружия мои благодетели выкупили в лавке еще и несколько ювелирных изделий. К украшениями я отношусь скептически и не очень люблю напяливать на себя всякие блестяшки, но стоило мне увидеть статы предметов, как я, тут же без раздумий, надел на себя оба серебряных кольца с гравировкой и потертый медный медальон с зеленым камнем посередине. Кольца теней дарили мне по два очка ловкости и пять скрытности каждое, а амулет хамелеона позволял становиться невидимым на тридцать секунд. Правда, перезаряжался долго - целый час.
        Нацепив на себя все обновки, я почувствовал значительный прилив сил. Тело налилось энергией, стало более живым и подвижным. Показалось даже, что и мой личный баланс улучшился. Помимо этого, было такое впечатление, что на меня перестало светить солнце. Будто я постоянно находился в тени. Казалось, теперь мне и прятаться не надо, чтобы стать незаметным. Я мог бы прислониться к любому дереву и попросту слиться с ним.
        Внутри меня расплескалось какое-то неизвестное доселе чувство. Удовлетворения и... Превосходства? Главное не задирать слишком высоко нос. А не то, как говорил отец, не увижу ям и кочек, поджидающих меня на пути.
        Теперь я был облачен, вооружен и очень опасен. И был готов ограбить не какую-то там никому не известную крепость, а замок самого императора.


        Ночь была прекрасна. Свежа, наполнена тонкими ароматами и тихими волшебными звуками. Волшебными они казались потому, что ночью не видно тех, кто эти самые звуки порождает. И приходится гадать, кто же это там расшумелся, используя, за неимением ночного зрения, воображение. А воображение не признает реальность и обыденность, предпочитая подменять их чем-то волшебным и мистическим.
        Ночь была темна. Словно молодая южанка с ног до головы одетая в черный бархат. Это была одна из тех ночей, когда чем ярче светит факел или фонарь, тем плотнее сгущается вокруг него тьма. Узкий серп луны не мог прорезать своим серебряным клинком плотную вуаль ночи. Максимум на что его хватало, это немного очертить силуэты зданий и деревьев, делая ее не совсем уж непроглядной, а чуть более загадочной. Как закрытое, но облегающее платье делает загадочной женщину, придавая ей шарм и некую изюминку, и при этом оставляя простор для фантазии.
        Вторая луна еще не скоро появится на небосклоне, а далекие и холодные звезды, казалось, не светили вовсе, а всего лишь обозначали свое присутствие. С высоты им многое было видно, не то что мне. И хотя я тоже находился довольно высоко над землей, что творится внизу, я не видел абсолютно. И дело было не в ночном мраке. Просто для того чтобы хоть что-нибудь увидеть, нужно сперва открыть глаза, а мне этого уж очень не хотелось делать. Я только немного успокоился.
        Дело в том, что ребята из клана "Плащ и кинжал" выбрали довольно необычный способ пробраться за стены замка. Они решили попросту перелететь через них и приземлиться на одну из высоких башен. Транспортом нам служила тройка светло-серых грифонов. Выглядели летуны довольно грозно, из груди рвался гневный клекот, а глаза так и сверкали золотым яростным пламенем. В общем, у меня с ними как-то не заладилось. Нет, сперва я даже проявлял дружелюбие. Потрепал прекрасного зверя по холке, на что он ответил мне вполне спокойным высокомерным пренебрежением. Но вот когда пернатый гад рывком, словно выпущенный камень из катапульты, доставил меня на небо, а затем резко затормозил, уходя в горизонтальный пируэт, моя душа чуть по инерции не вылетела из меня и не отправилась дальше вверх, в небесные чертоги. Я вдруг резко вспомнил, что не люблю высоту. Впрочем, все познается в сравнении. Наверное, учитывая обстоятельства, я смог бы более-менее смириться с ней, если бы не одно "но". Оказалось, что больше высоты я не любил летать. Так летать. Мы как будто уходили из под обстрела гномьей ПВО. Грифон ускорялся, резко
тормозил, рывком набирал высоту, и камнем ухал вниз. Иногда даже бочку крутил. В общем, делал все, чтобы мы не заскучали.
        Говорят, в моменты наивысшего напряжения или страха думаешь о самых важных людях в своей жизни. Я и впрямь думал об одном человеке. О том, кто делал эти ременные петли безопасности, что удерживали меня в седле. И молился о том, чтобы он оказался настоящим профессионалом своего дела. Но и уповать на одно лишь мастерство неизвестного мне кожевника я не стал. Как говорится, спасение утопающего - дело рук самого утопающего. Ну и, может быть, еще водяной добрый попадется. Рядом со мной, правда, не было ни одного, так что я вцепился в жесткое оперение грифона с такой силой, что при очередном кульбите вырвал пару клочьев. Гибрид орла и льва заклекотал от боли и, повернув голову, вперил в меня свой злобный и недовольный взгляд. Я ответил ему не менее яростным, заорал и замахал руками, делая ему знаки, чтобы смотрел вперед. Не хватало нам еще в скалу какую-нибудь врезаться.
        Тряска продолжалась. Раньше я считал, что это отличительная черта сугубо пеших верховых животных, но оказалось, что и у летунов имеется подобная проблема. Нет, серьезно, за этот короткий полет я себе все внутренности отбил об свои же собственные ребра. А желудок так вообще, близко-близко подполз к горлу и попросил высадить его на ближайшей остановке.
        Я попытался отрешиться от происходящего, но куда там. Всплывшее сообщение меня лаконично проинформировало, что медитацией нужно заниматься в спокойной обстановке, на земле или другой плоской поверхности, а не участвуя в родео на сумасшедшем грифоне. Пришлось довольствоваться закрытыми глазами. Моему вестибулярному аппарату это помогало мало, но зато кувыркающееся небо не плясало больше у меня перед глазами, путая тем, что оказывалось то снизу, то сверху.
        Наконец, когда я уже решил, что стал понемногу привыкать к прыжкам по небу, грифон совершил особенно затяжное падение и замер. Ветер перестал хлестать меня по лицу. Я просидел так с полминуты, а затем недоверчиво приоткрыл один глаз - весь обзор мне перекрывала ехидно ухмыляющаяся рожа одного из моих подельников. От неожиданности я отпрянул назад, и парень захихикал в голос. Зато теперь мне было гораздо лучше видно, что мы таки совершили посадку на крышу одной из смотровых башен.
        - Неужели дорога показалась тебе настолько скучной, что ты решил прикорнуть? - задорным шепотом спросил меня летевший со мной на одном грифоне парень.
        - Угу. - угрюмо ответил я.
        - Тогда тебе точно снилось что-то нехорошее. Я слышал, как ты кричал во сне. - еще шире ухмыльнулся этот доморощенный шутник.
        Ладно, подкол засчитан.
        - Слушай, а разве смотровые башни не созданы для того, чтобы на них стоял бдительный стражник и вертел головой во все стороны? - поспешил я сменить тему разговора.
        - Стражник нашел сегодня целый кошелек золота и стал чуть менее бдительным. - К нам подошел командир нашего отряда по имени ЖеняРал. - По крайней мере, трех грифонов он точно должен был не заметить.
        Ага, наверное, что-то в глаз попало. Кошелек золота, например.
        - Ладно, заканчивайте разговоры. - продолжил главный. - Дальше общаемся только знаками. Двигаемся не спеша и очень аккуратно. Мих, идешь в середине колоны и ни на что не отвлекаешься. Так, Брокколи, ты какого еще маску не надел? Цепляй, и быстро за мной.
        Весь наш отряд, включая меня, предварительно выпил специальное зелье, на час скрывающее всю информацию о персонаже. Имена, классы и так далее. Но лица-то у нас остались те же. Так что, во избежание, пришлось воспользоваться старым, проверенным методом. Лично я повязал на лицо платок.
        - Ви, мон ЖеняРал. - шутливо козырнул БроКоля, мой сосед по грифону.
        Командир только молча покачал головой.
        Вот же дали боги компаньонов! С такими напарниками только публику в цирке покорять. Надеюсь, это у БроКоли нервное и дальше он будет вести себя более профессионально.
        Мы двинулись вслед за командиром к двери, возле которой, встав на колено и ворочая в замочной скважине отмычками, корпел один из наших подельников. Аккурат как раз в тот момент, когда мы подошли, раздался негромкий щелчок, и дверь мягко приоткрылась. Убрав свой профессиональный инструмент за пояс, парень поднялся с таким напыщенным видом, будто бы он уже сам в одиночку украл артефакт, а мы все это время нисколько не помогали, а только путались у него под ногами. За маской, правда, лица было не разглядеть, но он так выпятил грудь вперед, что мне не и нужно было видеть его физиономию. И так было понятно, что он важничает.
        ЖеняРал, не переступая порог, собрал всех в круг и разразился целой чередой распальцовок, отдавая каждому из нас какие-то приказы. Лично для меня это выглядело как старая детская игра, за которой деревенские мальчишки часто коротают вечера, играя на щелбаны. Правда, она была похожа на весьма усложненную версию, но, по крайней мере, "камень" и "ножницы" я там точно видел.
        Завершив свой молчаливый монолог, командир выжидательно посмотрел на нас. Каждый из отряда утвердительно кивнул, подтверждая полученные указания. Я, не будучи дураком, сделал тоже самое. Не хотелось признавать, что я ни ежа не понял. Побоялся, что въедливый главарь заставят меня прямо здесь учить язык жестов. Нашу первостепенную задачу я знал, а остальное было вторично.
        За дверью оказалась винтовая лестница, ведущая вниз. Впрочем, чего я ждал от узенькой башни? Тронный зал? Преодолев, наверное, сотню ступенек в этом каменном колодце, мы наконец-то встретили первую дверь. Но ЖеняРал прошествовал мимо нее, даже не удостоив взглядом. Вторая попавшаяся нам дверь заинтересовала его не более чем первая. И только возле третьей он остановился, на пару секунд припал глазом к замочной скважине, после чего кивнул на нее нашему специалисту по взлому. Тихо скрипнули отмычки, вынимаемые из кожаного футляра. Взломщик принялся за дело.
        Пока он возился с замком, БроКоля спустился еще немного пониже и замер там, чтобы, в случае чего, предупредить нас о приближающейся угрозе. Остальные, включая меня, просто встали за спиной взломщика, наблюдая за его работой, чем серьезно нервировали самого медвежатника. Для возмущения было не то время, и не то место, еще и начальник стоял за спиной, так что парень, скрипя зубами, продолжал скрипеть отмычками.
        На грифонах прилетел отряд из шести человек, но внутрь спустилось уже пятеро - один остался присматривать за животными, и держать их наготове, чтобы, при удачном стечении обстоятельств, смыться как можно быстрее. МурЧело не рассчитывал на подобный исход, но, как сам признался, всегда есть вероятность, что нам повезет.
        Из оставшихся пяти по именам я знал только двоих. Командира и летевшего со мной на одном пернатом льве весельчака. Остальных я не запомнил, а сейчас посмотреть имя, возможности не было. Информацию скрывало принятое загодя зелье. Знал только, что парень, сидящий на корточках возле двери, по классу является вором. А единственный из нас, кто не затянут в темную кожу, и вместо этого носит черное одеяние похожее на халат - волшебник. А точнее иллюзионист. Маг-тихушник.
        Замок приглушенно звякнул, и взломщик вздохнул с облегчением. Наверное, это не такое уж и простое дело как мне подумалось изначально. Явно сложнее, чем просто с умным видом всунуть в замочную скважину два металлических щупа и вертеть их там, пока замок не откроется сам с собой. Хотя со стороны выглядело это все именно так.
        Дверь легко приоткрылась, не издав ни единого звука, (видимо, в замке настолько вышколенная прислуга, что даже петли смазывает), и перед нашими глазами открылся просторный, светлый коридор, что примечательно, пустой. Не в плане, лишенный меблировки, а смысле, совершенно безлюдный. Обставлен коридор был почище, чем любая комната во дворце. Я, правда, ни разу не был дома у королей, как-то не приглашали, но почему-то мне кажется, что именно так должен выглядеть любое уважающее себя дворцовое помещение. На полу - мягкая, ворсистая ковровая дорожка, на потолке - огромные, кованые люстры, что вмещали в себя, наверное, с полсотни свечей каждая. Стены были изукрашены так, что казалось, на них не осталось пустого места. Пестрели гобелены и вышитые на флагах гербы, смотрели мертвыми глазами чучельные головы различных зверей и чудовищ, хищно блестело сталью развешанное повсюду оружие всех мастей и размеров. Тут даже пара резных лавок стояла у стены, на тот случай, если вдруг устанешь бродить по коридору, восхищаясь обстановкой, и надумаешь передохнуть.
        Мы только пришли и ноги еще сбить не успели, так что присаживаться никто не стал.
        Каким бы ни был длинным этот коридор, он все же привел нас в не менее роскошный зал. Правда, сперва одному из нас снова пришлось повозиться с дверным замком. Заняло это никак не меньше пятнадцати минут, и уже не только взломщик обливался от натуги потом, но и каждый из нас, озираясь по сторонам и опасаясь быть обнаруженными совершающим ночной обход стражником или спешащим по малой нужде слугой. Если и дальше это будет отнимать столько времени, то мы никак не уложимся в намеченный срок. Придется искать в замке какую-нибудь кладовку и ночевать, а точнее дневать там, до следующей ночи.
        Но слава Духу Леса, дверь поддалась, и мы вывалились в обширный зал. Если в коридоре хозяева, казалось, всеми возможными способами закрывали голую каменную кладку, то здесь они психанули и поступили проще. Все стены и даже массивные колонны были плотно задрапированы тяжелой, бордовой тканью. Зал был полностью обшит бархатом, украшенным различными золотыми узорами. Эдакое платье для комнаты. На полу лежал неизменный ковер, настолько шерстистый, что будь наш БроКоля еще немного худее - легко бы спрятался в его недрах. И только потолок никто не стал укутывать в полотно. Дело в том, что потолок уже был кем-то сам использован как полотно. Неизвестный, но явно талантливый, художник изобразил на нем кровопролитное сражение двух огромных армий. Работа была проделана колоссальная. Что говорить, мне и на маленьком листке бумаги не хватит ни усидчивости, ни таланта изобразить что-то стоящее. А здесь десятки метров нависшего над головой холста. Невероятно сложная и кропотливая работа.
        Несмотря на все трудности, мастер в полной мере передал всю атмосферу ярости и хаоса боя. Его детали просто поражали своей реалистичностью. Задрав голову вверх, я словно оказался там, на поле брани.
        Закованная в броню, тяжелая пехота в центре ощерилась во все стороны острой сталью; на фланге всадники, погоняя своих всевозможных верховых животных, столкнулись в лобовом ударе с конницей противника; лучники выпустили в небо целую тучу свистящей и разящей смерти; маги с молниями и спецэффектами насылали друг на друга Армагеддон и Рагнарек; и даже вверху, над сражением, в битве сошлись гарпии, грифоны, крылатые кони, виверны и даже парочка драконов. Огонь был везде, и на земле и в небе. Огонь и агония.
        Из транса меня вывело прикосновение к плечу. Только опустив голову, я понял, как сильно у меня затекла шея, и пересохло в горле. Сколько времени я, задрав голову, таращился на потолок? В полголоса я зашипел от неприятных ощущений и встретился с гневным взглядом нашего командира. ЖеняРал убрал руку с моего плеча и разразился целой чередой распальцовок, что я перевел как: хватит пялиться по сторонам, сосредоточься на деле. После чего он сделал мне знак следовать за собой и, не глядя больше на меня, направился к противоположной стене. Я вздохнул и отправился вслед за ним к очередной двери. На наше счастье, эта была не заперта.
        А дальше началось самое скучное мое приключение за все то время, что я отирался рядом с игроками. Мы крались и прятались, прятались и крались, со скоростью черепахи перемещаясь из одного помещения в другое, и бесконечно долго прислушиваясь к возможным звукам шагов. Все, что сперва казалось интригующим и щекочущим нервы, приелось уже на третьем коридоре. Какая все-таки скучная и нудная работа у воров, если им каждый раз приходится вот так изгаляться. Даже показная роскошь замка мне довольно быстро приелась. Спустя энное количество залов, комнат и коридоров, они стали сливаться у меня в один бесконечный переход, и богатое убранство помещений перестало бросаться в глаза.
        По замку мы двигались в определенном построении. Немного впереди основной группы шел ЖеняРал, прокладывая нам путь и в определенном смысле выступая в качестве разведчика. В случае нежелательной встречи с жильцами, одному человеку гораздо легче отступить, чем целой группе. К тому же, наверняка, у нашего командира лучший показатель скрытности и маскировки в отряде. Вслед за ним, осторожно ступая, кралась наша тройка. Взломщик, иллюзионист и я. Для чего нужен взломщик я видел, свою роль в группе я тоже знал, а вот маг... Подозреваю, что в отряд его включили только из-за меня. Как дополнительное прикрытие моей скромной персоны. В случае если мое слабое, по меркам отряда, умение красться подведет, волшебник, возможно, сможет прикрыть меня своей иллюзией. Замыкал отряд Брокколи. Его задачей было следить за тем, чтобы никакой местный обитатель не выпрыгнул к нам из-за спины с криком "сюрприз". Правда, учитывая любовь к шуткам и розыгрышам нашего замыкающего, так нас напугать мог бы и сам Коля.
        За время нашего долгого шествия по замку нам всего несколько раз попались его обитатели. Два раза это была пара делающих обход стражников, слоняющихся по коридорам. Оба раза командир успевал заранее их заметить и подать нам знак, чтобы мы замерли или спрятались. Так что стражники даже близко не подошли к тому, чтобы нас обнаружить. А вот когда во время пересечения одного из коридоров прямо перед носом нашего взломщика открылась одна из дверей и выпустила из комнаты слугу с подносом грязной посуды, вся операция чуть не накрылась медным шлемом. Все наши, не сговариваясь, замерли, словно каменные горгульи, обратившись в статуи. Не знаю, что повлияло, быть может, холуй был сонным и невнимательным, либо нашего мастерства и экипировки хватило, чтобы укрыться от его взгляда, а, возможно, нам помогли мои пресловутые штаны удачи, но парень нас не заметил. Прошел буквально в шаге от нашей тройки так, что если бы я захотел, то мог бы до него дотронуться, и углубившись дальше по коридору, скрылся за очередной дверью. Когда она захлопнулась, весь отряд синхронно выдохнул. ЖеняРал окинул каждого из нас немного
офигевшим взглядом, а затем махнул рукой, чтобы мы продолжили следовать за ним.
        Несмотря на столь нежелательные встречи, нам везло. Руководство клана "Плащ и кинжал", как они меня уверяли, выбрало оптимальное время для проникновения в замок, когда большинство игроков будут находиться в своем мире, а в нашем будет ночное время суток, чтобы и основная часть атравельцев спала и не шлялась по крепости. Но даже несмотря на правильно выбранное время, в цитадели бодрствовала целая прорва людей. И это при том, что замок не находился на военном положении. Кроме обязательных постов и патрулей, ночью можно было встретить наказанных на ночное бдение слуг, загулявшую допоздна солдатню, любовников, пожелавших обменять несколько часов сна на объятия своей второй половинки, малочисленных игроков, выполняющих ночные квесты, просто людей с бессонницей, да мало ли кого еще. Так что нам действительно пока сопутствовала удача. Обитателей замка мы встретили всего ничего. Возможно, снова помогли мои портки с везением.
        Кстати, глава отряда, ведущий нас за собой, уж очень хорошо ориентировался в крепости. Он словно знал расположение всех комнат. На развилках он ни секунды не задумывался над тем, куда идти дальше, а уверенно сворачивал в нужную сторону. Видимо, нашедший кошелек с золотом стражник не только сразу стал менее бдительным, но еще и на радостях принялся рисовать палочкой на земле картинки, которые по чистой случайности оказались подробной картой этого замка.
        В общем, можно сказать, что первую часть пути мы проделали без проблем. Проблемы начались чуть позже.
        Мы находились в конце очередного коридора, и ЖеняРал присел у двери, ведущей в следующее помещение. Дверь не была заперта, поэтому взломщик остался сидеть рядом со мной и иллюзионистом. Командир, решив глянуть, что нас ожидает в следующей комнате, дал нам знак остановиться, а сам надолго прилип к замочной скважине. Очень надолго. Неужели мы наконец-то дошли до женской раздевалки? Оказалось - нет.
        Оторвавшись от подглядывания, лидер группы приблизился к нам и сделал знак, прикрывающему тыл, БроКоле тоже подойти. Когда вся команда собралась вместе, он тихим шепотом стал водить нас в курс дела.
        - Мы почти пришли, парни, - ЖеняРал перестал изъясняться языком жестов и рискнул перейти на обычный, видимо для того, чтобы каждый из нас уж точно понял, что он хочет сказать. - Впереди еще одна комната, а за ней нужный нам выставочный зал. Именно там храниться заказанный артефакт. Сфера влияния. Осталось пройти всего ничего, но следующую комнату незаметно нам не проскочить. А точнее, одному из нас.
        Еще бы пальцем показал, честное слово.
        - Так что придется все делать очень быстро. - продолжил командир, заглядывая каждому из нас в глаза. - Вход в выставочный зал охраняет четверо гвардейцев и один маг. Кроме этого, в углу дрыхнет парочка песчаных шиповолков. Все знают, какое у них обоняние. Потчуют любого, у кого маскировка меньше семидесяти.
        И командир снова посмотрел на меня. Да что ж такое-то! Я уже понял, что обуза здесь я. Не надо меня постоянно тыкать в это носом.
        - А если попробовать укрыть Миха за иллюзией - неладное почувствует маг. - вставил свое веское слово иллюзионист.
        - Именно. - кивнул ЖеняРал. - В общем, парни, план такой. Марик, - ткнул он пальцем во взломщика. - Ты максимально аккуратно крадешься в инвизе к двери и начинаешь вскрывать замок. Я встану за спиной у гвардейцев, а Брокколь проберется поближе к магу. Вы двое останетесь здесь. - показал командир на нас с мастером иллюзий. - Как только замок откроется, я атакую солдат, Колян волшебника. А дальше все вместе добиваем всех тех, кто останется. Кроме Миха, разумеется. Ты сидишь в этом коридоре и ведешь себя тише мышки, пока мы не расправимся со всеми. Это понятно?
        - Более чем. - проворчал я.
        - Отлично. После этого нам только и останется, что вскрыть витрину со сферой и передать ее Миху. - резюмировал лидер группы. - Еще раз повторюсь, что предельно важно действовать быстро и эффективно. Если не успеем все провернуть до подхода подкрепления, миссия будет провалена. Я думаю, вы не горите желанием сообщать об этом МурЧело.
        Все отрицательно замотали головой.
        - Я так и думал. - ЖеняРал поднялся с корточек и поманил за собой двоих из нас. - Ну все, ребят, погнали. Ни пуха, ни пера.
        Ага, ни бдительного стражника.
        Дверь мягко приоткрылась, и в нее скользнули три размытые тени. Закрыть ее обратно, никто не потрудился, поэтому у нас с иллюзионистом появился небольшой обзор в комнату. Естественно, подходить поближе никто из нас не стал, чтобы не рисковать быть замеченным. Но нам вполне было удобно смотреть на развернувшееся действо из глубины коридора. А посмотреть было на что.
        Наш взломщик вместе с БроКолей буквально стелились над полом, медленно приближаясь к своим целям, и всеми силами стараясь походить не на грабителя, а на маленький коврик или разложенную на полу шкуру медведя. Лидер группы несколькими плавными перекатами оказался у противоположной стены и там, встав за спиной одного из гвардейцев, замер. Никто из охранников холла так ничего и не заметил. Но я бы не стал спешить с выводами, о внимательности и компетентности стражи. Скорее всего, я бы и сам не заметил размытых крадущихся фигур, если бы не был с ними в одной группе. Я и без этого периодически терял из виду смутную тень у стены, что была моим командиром.
        План у лидера группы был хорош, но только в том случае, если не особо рассчитывать на результат. Если же от этого плана зависит исход важнейшей миссии, которую готовили несколько месяцев, то придумавшего его ЖеняРала можно смело разжаловать в СерЖенянта. И это я не придираюсь от скуки и не пытаюсь очернить несимпатичного лично мне командира. Просто в плане было слишком много белых пятен и упований на "если". Конечно со стороны всегда легче судить, не имея ответственности и не принимая никаких решений, но все же. Достоверно известно, что чем проще план, тем больше вероятность его успеха. Мне об этом еще Кристоф говорил. А замысел командира мог удаться только при четкой последовательности всех действий и точном срабатывании всех его этапов. Охрана не должна заметить командира; охрана не должна заметить взломщика; охрана не должна заметить Брокколи; взломщика не должны обнаружить, пока он вскрывает замок; взломщик должен удачно вскрыть замок; ЖеняРал должен прикончить одного или двух гвардейцев, пока остальные находятся под действием эффекта неожиданности; БроКоля должен в это время успеть прикончить
мага; и все вместе они должны добить оставшуюся охрану, прежде чем в комнату ворвется подкрепление.
        Слишком много составляющих у этого плана. А, как я уже говорил, чем их больше, тем больше и вероятность, что одна из них пойдет не так как задумывалось. И тогда весь план тоже пойдет насмарку. Именно так у нас и получилось.
        Замок, над которым корпел наш взломщик, оказался со встроенной ловушкой. Марик, то ли ее не заметил, то ли не смог обезвредить. Замок отчетливо щелкнул, но вместо того чтобы отвориться двери, от нее отвалился наш взломщик. Он словно в один момент перестал владеть своим телом, и упал прямо под ноги недоуменной страже, враз растеряв всю свою незаметность и расплывчатость. Тут его уже не только стражники, пьяный одноглазый старик бы обнаружил.
        - Твою мать! - ругнулся командир и воткнул свой кинжал одному из гвардейцев под шлем.
        И завертелось. С криком схватились за оружие гвардейцы, с хриплым рычанием вскочили со своего места в углу комнаты парочка пятнистых, желто-оранжевых образин, больше всего своей внешностью напоминающие смесь дикобраза и гиены, замахал руками маг, выплевывая веские и тяжелые слова, что сплетались в узор заклинания. Но закончить не успел. Сбился на булькающий хрип. Неудобно говорить с кинжалом в горле. Несмотря на то, что весь план пошел в разнос, БроКоля четко отработал свою задачу. С одного удара волшебника он не убил, но все же справился довольно спорно, уложившись секунды за три-четыре. После критического удара в горло он, то ли разрядил магу в спину одну из своих классовых способностей, то ли ударил особенно мощным и болезненным спец приемом. Бедолагу-мага выгнуло так, словно он, не сходя с места, решил воспроизвести акробатический мостик. Естественно, в таком положении он не мог и шагу ступить. Так что ни сбежать, ни хотя бы разорвать дистанцию, у волшебника не получилось. Он даже не смог развернуться, чтобы приложить своего врага магическим зарядом. БроКоля насел на него плотно, и продолжал
нещадно полосовать мага, расписываясь своими кинжалами у того прямо на спине. Полоска жизни мага опустела, и вместе с ней закончились его мучения. Вместо тела на пол плавно опустился халат волшебника и лег прямо у изголовья серой плиты.
        У ЖеняРала дела шли не столь успешно. Вот буквально только что он успешно портил здоровье одного из охранников, а пару секунд спустя уже оказался отброшен, окружен и атакован сразу с нескольких сторон. Сразу четверо злых стражников навалились на него, оставляя лидеру нашей группы мало шансов на удачный исход. Один из них, правда, был довольно потрепанным, но зато гневом пылал гораздо сильнее остальных своих товарищей. Так что менее опасным противником от этого он не стал.
        За неимением других вариантов, ЖеняРал ушел в глухую защиту, не отвлекаясь больше на контратаки. Но помогало это слабо. Под градом ударов запас его здоровья пугающими скачками стремился к нулю.
        Ситуацию разрешили трое наших воина теней. Выскочив из ниоткуда, как ифриты из табакерки, ребята, завывая, бросились на выручку командиру. Стоп! Какие еще воины теней? Откуда они взялись, если в отряде нас было всего пятеро?
        Ответ на свой вопрос я получил в тот момент, когда теневые воины достигли развернувшихся к ним троих гвардейцев (один продолжал теснить ЖеняРала) и схватились с ними в рукопашную. Мелькнул меч, но оружие не нанесло воину теней никакого повреждения, пройдя через его тело, как сквозь воду. Даже не оставив следа: засветившийся голубым разрез тут же сам собой затянулся. Иллюзия! Маг отряда мастерски отвлек внимание солдат от командира. Вот только вряд ли это могло считаться посильной помощью, скорее просто продление агонии. Поразив еще несколько раз пустоту, гвардейцы махнули на тени рукой и перестали обращать на иллюзию внимание.
        За это время наш командир успел поменяться со своим противником местами и хорошенько его потрепать. ЖеняРал больше не находился в кольце, а оставшийся на короткое время с ним один на один стражник пятился поближе к своим. Теперь же, когда отвлекшиеся на иллюзию гвардейцы снова вернулись в бой, избиение младенца продолжилось.
        Трое стражников смело бросились вперед, оставив четвертого своего товарища за спинами приходить в себя. Мне показалось, что лидер нашей группы был даже несколько удивлен такой яростной атаке. Глаза его так и расширились, когда мечи полетели навстречу к нему. Ну а я понял, что миссия наша провалена, и стал прикидывать последствия этого лично для себя. Как оказалось, я слишком поторопился.
        Не успело тело нашего командира упасть на землю, как четвертый стражник шагнул к своему раненому еще в самом начале боя товарищу и вонзил ему клинок в спину, тем самым отправив того вслед за ЖеняРалом.
        Не понял. Что происходит?
        Стоп! Тело! ЖеняРал - игрок, и после его смерти должно остаться каменное надгробие.
        Я внимательней вгляделся в лежащую фигуру. Словно в ответ на мои мысли, мигнуло, и вместо мертвого командира оказался один из гвардейцев, а четвертый стражник вдруг превратился в лидера нашей группы.
        И только после этого я понял, какую аферу прокрутил наш иллюзионист. Воины теней были и в самом деле всего лишь отвлекающим маневром, а главное действо творилось за спинами обернувшихся на мнимую угрозу гвардейцев. Иллюзионист, скопировав личины, поменял местами командира и стражника. А потом позволил остальным охранникам прибить своего товарища. ЖеняРал добил раненого и остался один против двух. Расклад лучше, чем один к четырем, но все еще не слишком обнадеживающий.
        Все это время Брокколь отбивался от желтых псов. Одного он каким-то образом умудрился оглушить, и тот, накрыв лапами морду, жалобно скулил лежа на полу. Второй успел изрядно попортить тихушнику здоровье и экипировку - сапоги его были пожеваны до такой степени, что хоть выбрасывай, но и сам держался на последнем издыхании. Когда БроКоля раскручивал свои кинжалы с такой скоростью, что становился похож на мельницу во время шторма, целые веера горячей, красной крови брызгали на стены. Наконец добив шиповолка, он кинулся на помощь командиру.
        Расклад, двое против двоих, имел куда более оптимистический прогноз, но иллюзионист решил подстраховаться. А, быть может, развлечься. Вместо двух тихушников и пары гвардейцев внезапно появились четыре грозные, но и одновременно с тем обворожительные воительницы. Доспехи на них не столько защищали фигуры, сколько их подчеркивали. И поверьте мне, подчеркивать было что.
        Вся четверка замерла на мгновение, с удивлением воззрившись друг на друга, а затем устроила свалку. К моему глубокому сожалению дефилировать никто из них не стал. Мои фантазии так и остались фантазиями. Но за развернувшимся действом, я все равно следил с открытым ртом. Воительницы схватились между собой с яростью, сверкая гневными глазами, сталью оружия и голыми ногами. Умом я конечно понимал, что никаких девушек в комнате и в помине нет, а за их личинами скрыты суровые, грубые мужики. И это существенно вносило диссонанс в общую картину.
        От любования сражением амазонок меня отвлек шиповолк. Оправившись от оглушения, зверь неуверенно оторвал морду от пола и осмотрел комнату. Увидев четверых, сражающихся между собой, женщин, он недоверчиво мотнул головой. После чего снова уставился на четверку. Думаю, что желтый пес мог бы легко по запаху определить, кто из них его враги, а кто друзья, но утверждать не возьмусь. Лезть в общую свалку зверь не стал, воплотив в жизнь поговорку о том, что когда женщины дерутся - мужчине лучше остаться в стороне. Вместо этого, он продолжил осматриваться, как будто что-то выискивая, и уже через несколько секунд его взгляд уперся в нас с иллюзионистом. Шиповолк оказался умнее гвардейцев и сразу понял, кто мутит воду, и от кого исходит главная угроза. Глухо зарычав, он стал разгоняться, взяв курс в нашу сторону и совсем недобро зыркая на нас.
        Я не знал, есть ли в запасе моего напарника что-нибудь более существенное, а точнее более материальное, чем его иллюзии. Обычный огонь, например, в такой ситуации был бы намного лучше, чем призрачный. Глаза хищника все еще можно было обмануть, но вот в том, что иллюзионист мог бы сбить с толку его чутье, я очень сильно сомневался. Поэтому решил действовать сам.
        Больше по наитию, чем следуя какой-то определенной тактике, я совершил пас рукой и активировал свое классовое заклинание "оковы леса". К моему удивлению, все получилось. В районе солнечного сплетения что-то екнуло, а пол под желтым псом пошел трещинами и выпустил из своих недр не слишком толстые, но достаточно цепкие, извивающиеся коричневые стебли, больше всего похожие на древесные корни.
        Оказывается магичить не так уж и сложно. Я-то думал, чтобы стать волшебником нужно проучиться в академии.
        Поправки на движение шиповолка я не делал, поэтому чуть было не промахнулся. Но, к счастью, корни успели ухватить зверя за задние лапы и обвиться вокруг них и его хвоста. Пес удивленно взвизгнул, будучи остановленным прямо на ходу. Он рванулся раз-другой, но оковы держали крепко. Только сейчас я понял, что все это время не дышал, и вздохнул с облегчением.
        То, что моя ловушка ухватила хищника только за задние конечности, оказалось везением. Зверь никак не мог дотянуться своей пастью до сковывающих его корней. Если бы ему это удалось, держу пари, во все стороны полетели бы одни деревянные ошметки. А так желтому псу придется сидеть на одном месте все положенное время, пока не иссякнет мое заклинание.
        Сидеть, я сказал!
        Пятнистая образина и не думала признавать поражение, скалясь и рыча, она всеми силами рвалась из живых тисков, рискуя оторвать себе задние конечности. Получится у нее освободиться или нет - стоять столбом все равно не стоит. Заклинание оков не будет работать вечно.
        Атакуя нас, пес не успел ворваться в коридор, и чтобы добраться до него мне пришлось выскочить в зал, где все еще кружились в яростном танце четыре соблазнительных фигурки.
        Не обращая внимания на кричащего что-то в спину иллюзиониста, я выхватил копье и с размаху, будто веслом, приложил шиповолка по голове. Зверь обиделся настолько, что враз забыл о каких-то там цепляющийся стеблях и, скаля зубы, прыгнул на меня. "Оковы" заскрипели, но устояли. Хищник рванулся еще раз. Что-то явственно хрустнуло, и я, обливаясь холодным потом, поудобнее перехватил копье.
        Шиповолк, словно деревенский цепной пес, при виде напоказ разгуливающей кошки, захлебываясь яростью, рвал все жилы и сдирал с себя шкуру, чтобы добраться до этой паскуды. Ему было плевать, что удерживает его толстая металлическая цепь, которую не разорвать и быку. Перед ним была цель, у него было огромное желание. И не важно, было это желание покарать несправедливость за то, что кто-то упивается своей свободой, а другой вынужден сидеть в темнице, словно узник. Или же это была просто дикая и первобытная жажда наполнить свою пасть чужой, горячей кровью.
        В отличие от цепного пса, шиповолка удерживали деревянные оковы, да и сам он был заметно сильнее обычного деревенского дворняги.
        Желтый пес был уже изрядно ранен БроКолей еще в своей первой схватке, так что мне оставалось его только добить, правда, проще было это сказать, чем сделать. Разрядив в него несколько самых мощных своих приемов подряд, я обескуражено отступил назад. Шкура зверя покрылась множеством мелких ран, а на его морде пузырилась пара оставленных кислотой язв, но всех наших с питомцем стараний едва хватило на то, чтобы снять с него десяток процентов. Оставалось еще около двадцати, а "Оковы леса" доживали свои последние секунды. Ослепление от Зомби не прошло, и козырей у меня больше не осталось. Я приготовился к худшему. Но меня спасла женщина.
        Появившись возле шиповолка, она мимоходом вонзила кинжал зверю в шею, под основание черепа, и провернула будто ключ в замке. Хищник вздрогнул всем телом и осел на землю. Критический урон и кровотечение за несколько секунд отправили желтого пса за грань.
        - Интересно, и кому я говорил присматривать за Михом? - воительница с укором посмотрела на иллюзиониста.
        - А что я могу сделать, если он меня не слушает? - стал оправдываться последний.
        - Действовать. - сверкнула глазами амазонка. - Ты ведь знаешь, что без него ничего не получится - он наш козырь, и позволяешь ему кидаться на шиповолка. А ты чем думал? - Это уже мне. - Сказано ведь было - не лезть. Острых ощущений захотелось?
        - Я прикрывал нашего мага. У него ведь акцент на иллюзии, значит, в плане боевых заклинаний он слаб. - Елки голубые, прям почувствовал себя маленьким мальчиком, которого отсчитывают родители.
        - Именно поэтому он таскает за собой целую стопку свитков с фаерболами и прочими искусственными разрухами на бумаге. Впрочем, ладно. - оборвала девушка сама себя. - Разбор полетов будем делать после миссии, сейчас не до того. С минуты на минуту сюда заявится вся стража замка, и нам до этого момента нужно успеть проникнуть внутрь выставочного зала.
        - А у нашего взломщика паралитический припадок. - пошутил иллюзионист.
        - Вот-вот. - поддержала его воительница. - Пошли откачивать. Только сперва не мог бы ты вернуть мне мое тело? А то с этим как-то неудобно. Взгляд все время вниз тянется. - немного смущенно добавила девушка.
        И вовсе не девушка, а наш лидер группы.
        - Я тебе это, кстати, еще припомню. - заявил ЖенРал нашему магу, спешно рассеявшему свою иллюзию.
        Пока командир вел с нами разъяснительную беседу, Брокколи уже успел привести Марика в чувство. Просто открыл какой-то пузырек, испускающий желтого цвета дым, и сунул взломщику под нос. Парень закашлялся и даже пошевелился, но встать по-прежнему был не в силах.
        Если он будет так долго приходить в чувство, то скоро прибегут добровольные помощники и помогут ему встать на ноги. Правда, методы у них радикальные.
        ЖеняРал похоже думал также.
        - Ну что, пора воспользоваться твоим бумажным арсеналом. - обратился он к иллюзионисту. - Открой-ка нам дверку. Смысла вести себя тихо больше нет.
        Маг довольно осклабился и вытащил из недр своей котомки свернутый в трубочку листок. Развернул его, выдал пару фраз на незнакомом языке и сделал движение кистью, будто бы вытягивал что-то из пергамента. Листок засветился и опал пеплом на пол. Но свет остался. Он начал переливаться и стекаться, обретая форму приличных размеров молота. Призрачного молота. Но с вполне реальным уроном. Я оценил это в тот момент, когда иллюзионист швырнул инструмент кузнеца в дверь. Казавшаяся тяжелой и монолитной преграда порвалась, словно была сделана из картона, и разлетелась на мелкие кусочки, усыпав весь пол щепками. Выставочный зал стал тут же больше похожим на столярный цех.
        - Класс! - не удержался от эмоций иллюзионист. - Может быть, еще что-нибудь взорвем?
        - Успеешь. - улыбнулся лидер группы. - Раз ты так брызжешь энтузиазмом, значит останешься у нас на переднем крае. Задержишь стражников по приходу. Тебе нужно продержаться как можно дольше, кто знает, сколько времени понадобится Марику, чтобы открыть этот долбанный стеклянный сейф, так что свитки можешь не жалеть. И подготовься как следует. Устрой им тут болото или зыбучие пески, чтобы они продвигались как можно медленнее.
        Маг отряда не ответил, засунул руку в свою сумку, и глаза у него забегали из стороны в сторону, словно он в книге просматривал наискосок страницу за страницей.
        - Брокколь, сколько можно возиться? - нетерпеливо бросил ЖеняРал своему подчиненному. - Ладно, оставь. Я сам его подниму. Ты останешься здесь, прикроешь нашего мага.
        - Понял.
        Командир шагнул к поверженному взломщику и с натугой приподнял его, помогая Марику встать и сделать первый шаг.
        - Эх, нужно было силу качать вместо этой вашей ловкости, сейчас бы не корячиться так. - ворчал командир, буквально затаскивая нашего взломщика в дверной проем. - Говорили умные люди, качай паладина или воина. Нет, поддался на уговоры и обещания сладкой жизни всяких усатых и мурчащих личностей.
        Из коридора, которым мы пришли, раздался топот обутых в тяжелую обувь ног, и в зал завалились стражники. Правда, всего лишь двое. Еще не карающий отряд, пока только, подоспевший первым, патруль.
        Наверное, иллюзионист держал нужный свиток под рукой, потому что не успела нагрянувшая парочка еще даже определить нарушителей, как в комнате грянул трескучий раскат грома. Я зажмурился от неожиданности, а когда снова открыл глаза, то увидел, что оба стражника стоят на коленях, зажимая уши руками, и потрясенно водят выпученными глазами. Оглушение высшей категории. Возникшему у парней за спинами БроКоле не стоило никакого труда расправится с незваными гостями.
        - Эй, Мих, чего застыл? Давай за мной. - поторопил меня ЖеняРал, волоча взломщика вглубь выставочного зала. Тот, к слову, выглядел получше, по крайней мере шагать уже пытался сам.
        Я бросил последний взгляд на наш защитный рубеж, в виде двух человек и последовал за командиром. Иллюзионист уже вовсю жег бумагу, видимо задавшись целью, перевести все свои запасы свитков. Пепел от них так и сыпался на пол. Но пол покрывал не только он. Кое-где появились подозрительного вида лужи, словно комнату выборочно затопило, а где-то плиты на полу клубились легким дымком, будто и не плиты это были вовсе, а иллюзия, что скрывала в своих недрах что-то опасное. На потолке за пять секунд образовались целые ряды сталактитов, как в старой карстовой пещере, и хотя в комнате было тепло, там же выросла целая гряда острых сосулек, готовая в любой момент рухнуть вниз дождем из ледяных копий.
        Дотащив взломщика до середины зала, лидер группы попросту скинул его на пол перед массивным деревянным столом, который служил подставкой всего для одной вещи. На плоской поверхности стола стоял большой стеклянный куб. Либо хрустальный. А может даже алмазный. Я в таких делах не знаток. Но судя потому что парни даже не попытались его разрушить, стенки его были чрезвычайно крепки. Сквозь них, кстати, можно было увидеть большой, размером с голову, матово-черный шар с серебристыми прожилками. Это и есть цель нашего визита?
        - Давай, МорОк. Приходи уже в себя. - то ли попросил, то ли приказал командир. - Нам хозяева уже в быстром темпе лапти плетут. А мне мои старые сапоги больше по душе, вообще не хочется меняться.
        Словно в подтверждение его слов, в задней комнате что-то грохнуло. Раздались крики, ругань и звон металла.
        - Ща все будет, - прохрипел взломщик, даже не обернувшись на шум, и извлек из инвентаря пару пузырьков. - Только допинг приму.
        Откупорив бутыльки, он влил себя поочередно их содержимое.
        - Зелье удачи и зелье взломщика. - зачем-то посчитал он нужным объяснить это мне. Видимо, я слишком пристально на него глядел.
        Я кивнул, а Марик, вздохнув, вытянул из чехла отмычки и трясущимися руками потянулся к замку. Думаю, это надолго.
        Ждать, пока взломщик отопрет стеклянный сейф, было изматывающе скучно, приближаться к смежной комнате, чтобы понаблюдать за схваткой - опасно, так что я решил осмотреться в самом выставочном зале.
        Экспонатов было не так чтобы уж сильно и много, но все они поражали, правда, не столько своей красотой или изяществом, сколько описанием. Почти все вещи, выставленные на всеобщее любование, имели приписку "эпические", были, правда, еще несколько раритетных, но их характеристики и предполагаемая цена нисколько не уступали остальным экспонатам. И у каждой маломальской вещицы была своя богатая история. Меч короля Ричарда Четвертого, коим он в поединке поразил всех семерых вождей объединенного союза варварских племен. Медаль Августа Миротворца, человека, своим выдающимся дипломатическим талантом, примирившего два враждующих королевства, и способствовавшего их объединению против общего врага. Знаменитый, вечно голодный топор Вуча, по прозвищу Маньяк. И еще множество других. Кроме них в зале также имелась еще и пара-тройка легендарных предметов. Их жемчужиной, как собственно и всей коллекции, являлся артефакт "Сфера влияния", за которым мы и явились в этот гостеприимный замок.
        Каждому предмету коллекции было четко определено свое место, где он гордо лежал на атласной ткани, закрытый под стекло. Правда, стеклянный сейф был только один, все остальные вещи хранились хоть в резных и украшенных, но все-таки обыкновенных витринах. Все кроме одной.
        Вот только назвать животное вещью было бы совсем некорректным. Но факт остается фактом - вместе со всеми этими артефактами, оружием и экипировкой, в выставочном зале красовалась витая клетка из темного металла с самой настоящей, живой совой. Кто знает, быть может, кто-то из слуг перепутал номерки на экспонатах, и в одном из зверинцев замка сейчас содержится доспех генерала Монгота.
        За стеной снова послышались крики, а шум схватки усилился. Раздался звук, словно лопнул большой мыльный пузырь, а ЖеняРал разразился длинной нецензурной тирадой.
        - Твою ж мать! - он аккуратно выглянул в дверной проем и скривился еще больше. - Марик, я знаю, ты делаешь все возможное, но давай быстрее. Я пойду выиграю вам полминуты времени. Все зависит от тебя, слышишь?
        Не дожидаясь ответа, командир выпрыгнул из комнаты. Ну а взломщик и не собирался его давать, был настолько увлечен своим занятием, что аж высунул кончик языка.
        По-хорошему, мне стоило караулить прямо под столом со стеклянным сейфом, чтобы, как только Марик откроет его, без промедления схватить артефакт и сунуть его в инвентарь. Но меня настолько заинтересовала эта птица, которая нисколько не вписывалась в интерьер этого места, что я решил рассмотреть ее поближе. К тому же не так уж и далеко клетка с ней стояла от центра зала.
        В неволе сидела совершенно белая сова с россыпью мелких серых пятен. Когда я подошел поближе, пернатая повернула свою голову ко мне. От того, что глаза ее были совершенно круглые, казалось, что она чрезвычайно удивлена моему появлению.
        "Полярная сова", - прочитал я в строчке над головой птицы, - "Редкий питомец". Имени почему-то не было.
        Получается этот филин - чей-то питомец? Вот только плохой ему попался хозяин, раз посадил его в клетку. Я рассеяно погладил Зомби по голове, на что тот ответил удовлетворенным урчанием. Не бойся, малыш, я под замок тебя никогда не посажу. Все равно прожечь в нем дыру для тебя дело двух минут.
        А что если?.. Я стал озираться, словно вор, но кроме полностью поглощенного своим занятием МорОка, в комнате больше никого не увидел.
        Выпустить что ли птичку? Собственно, учитывая то, что мы уже устроили в этом замке и еще собирались совершить, это проделка будет сущей мелочью. А мне теперь по рангу предписано заботиться о братьях наших меньших. Совершенно некстати вспомнилось, что дополнительная характеристика "Звериная дружба" у меня еще совсем не прокачана. Интересно, если я освобожу пернатую, это как-то повлияет на прокачку?
        В общем-то эта мысль и была последним камнем, что толкнул меня к решению освободить пернатого пленника. Открыв щеколду, я распахнул дверь клетки, но сова и не думала устраивать побег. Вместо этого она еще больше выпучила глаза, словно была в безмерном шоке. Через секунду я уже был в таком же состоянии.
        "Внимание!"
        Вы активировали артефакт "Клетка с питомцем"
        А?
        "Поздравляем! Вы получаете нового питомца"
        Чтобы ознакомиться с подробной информацией, перейдите в раздел "справка о питомце"
        Какого хвоя? Где выбор? Где да/нет?
        "Согласно вашему классу и умениям, у вас есть возможность иметь двух питомцев, но водить вы можете только одного"
        Внимание! Выполняется замена
        Что происходит, гиббона мать?
        Сова наконец изъявила желание покинуть свое узилище. Одним плавным движением она перепорхнула мне на руку. Зомби, видя этот произвол, обижено квакнул и исчез. Натурально. Просто взял и растворился в воздухе.
        "Чтобы произвести замену питомца, войдите во вкладку "Питомцы""
        Внимание! Отозванное животное не сможет появится вновь в течении трех часов. Это время может быть снижено определенными перками и способностями
        А подскажите мне, какие способности помогут вернуть все как было?
        "Внимание!"
        Один из ваших питомцев до сих пор не назван. Дайте ему имя
        Вот же, клеванный шпрот!
        "Желаете назвать питомца "Клеванный шпрот"?"
        Нет!
        Твою ж!.. На клен мне вообще эта птица сдалась? У меня ведь были свои планы на второго питомца. Взять кого-нибудь большого и сильного, чтобы в случае чего зверь мог прикрыть меня, стянуть на себя врагов, пока я буду атаковать или убегать. Медведя, тигра, в крайнем случае, даже волка, а не этот маленький белый комок перьев. Сова для меня абсолютно бесполезна, если только не вымахает до размеров грифона, в чем я лично очень сильно сомневаюсь.
        Как это вообще произошло? Почему не было выбора?
        Я уставился на птицу, ожидая подсказки, но кроме описания питомца ничего не появилось, только сова ответила мне таким же недоуменным взглядом. Тогда я взглянул на ее тюрьму, и все сразу стало ясно.
        "Артефакт "Клетка с питомцем" (использовано)"
        Раритетный предмет
        При активации наделяет персонажа заключенным в ней питомцем
        Оказывается, выбор у меня был, только я не удосужился о нем узнать. Мог просто не открывать хвоеву клетку. Макака на гиббоне!
        "Желаете назвать питомца "Макака на гиббоне"?"
        Нет.
        - Залазить обратно в клетку, я так понимаю, ты точно не захочешь?
        - Уху. - подтвердила мою догадку мой новый пернатый питомец.
        - Может, все-таки попробуем?
        Я аккуратно взял птицу в руку, благо, она не сопротивлялась, только смотрела неодобрительно, но сделать больше ничего не успел. За спиной раздался явственный щелчок и вслед за ним комнату сотряс радостный возглас.
        - Мих, какого ты там стоишь? - встрепенулся Марик. - Быстро сюда, хватай сферу.
        В зал еще никто не проник, видимо, хозяева не спешили, считая, что воры в ловушке, и им уже никуда не деться. Но взломщик был слишком возбужден. Не дожидаясь моего ответа, он одним прыжком оказался возле меня и буквально волоком потащил меня к стеклянному сейфу. Я не сопротивлялся. Очутившись возле прозрачного клуба, я взял оказавшийся неожиданно легким шар и сунул его к себе в инвентарь. МорОк облегченно вздохнул.
        - Фух. Теперь все. - парень улыбался так радостно, что его улыбка ощущалась даже через маску. - По крайней мере, мы сделали все, что требовалось.
        - Теперь просто стоим и ждем, пока нас не отправят на перерождение? - поинтересовался я.
        - Нет, это будет слишком подозрительно. Сделаем вид, что прорываемся. - взломщик окинул последним взором зал и замер. - Хотя, стой. У меня появилась идея, как запутать их еще больше.
        Парень подскочил к большому витражному окну и, распахнув его, высунул голову наружу. Я и без этих манипуляций догадывался, что он там увидит. Скалы, сплошные скалы. Замок построили в горах, что по задумке архитектора, видимо, должно было сделать его более неприступным. А возможно его создателям просто было лень далеко ходить за строительным материалом. Крепость амбициозные строители старались возвести как можно более величественную, поэтому неудивительно, что массивное строение заняло всю самую большую и ровную площадку в этих горах. И даже немного больше. С двух стороны замок подпирали каменные стены, а с двух оставшихся он вплотную навис над пропастью.
        - Идеально, - воскликнул Марик. - Глянь-ка сюда, Мих.
        И что же он такого там смог увидеть, кроме нагромождения серого камня? Подчинившись, я подошел, и взломщик посторонился, пропуская меня к окну. Без всякой задней мысли я облокотился на подоконник и высунулся наружу, и только после следующих слов МорОка напрягся. Но было уже поздно.
        - Ты только не злись на меня, ладно? Все ради дела. - обронил он, стоя сзади, и, внезапно, с резким выдохом отвесил мне знатного пинка.
        Сил хлипкого вора никогда не хватило бы, чтобы отбросить меня хотя бы на метр, но, скорее всего, этот выкормыш гиен воспользовался какой-то своей спецспособностью. Не успев даже ухватиться за раму, я рыбкой нырнул из окна. В лицо мне одновременно ударили ветер и ужас. Я даже вроде бы что-то кричал, надеюсь, это было что-то черезвычайно грубое и обидное для одного подлого взломщика. Несмотря на свистящий в ушах ветер, я вдруг расслышал хлопанье крыльев, и в груди пугливой бабочкой затрепетала робкая надежда. Вот сейчас меня подхватит широкая когтистая лапа, и грифон унесет меня куда-нибудь в безопасное место. Казалось, от этой трепещущей надежды, я даже падать стал медленнее. Бабочка в груди интенсивно мотыляла своими крылышками и, как могла, сдерживала мое падение.
        Развернувшись в воздухе, я действительно увидел пикирующую ко мне крылатую фигуру, но это оказался всего лишь мой новый питомец. Пролетая мимо, сова удивленно взглянула на меня, и в глазах ее отчетливо читался немой вопрос. Почему хозяин до сих пор не набирает высоту?
        Удара я не помню. Следующим моим сознательным воспоминанием было резкое пробуждение на моей, хотя теперь уже чужой, кровати. Проснулся я каким-то рывком и уже обнаружил себя в сидячем положении. Рядом мирно сопел Михей, а за окном было почти темно. На улице еще только-только начало светать. Наверное, даже мать еще не вставала. Но мне лежать, пытаясь урвать еще пару часов сна, совсем не хотелось. Слишком возбужден я был.
        Стоило шагнуть к двери, как на плечо мне тут же уселся питомец, но не зеленый и урчащий, а белый и ухающий. Теперь придется привыкать.
        "Внимание! Один из ваших питомцев до сих пор не назван. Дайте ему имя"
        Внезапно выскочившее сообщение в тишине раннего утра заставило дернуться от испуга.
        "Желаете назвать питомца "Ибис с конем"?"
        Нет.
        Бродить в потемках по дому я не стал и сразу отправился на выход. А выйдя на улицу, обнаружил встречающую меня делегацию из клана "Плащ и кинжал".
        Нет, то что мы условились встретиться возле моего дома, я прекрасно помнил, но вот что парни будут ждать меня в такую рань, вообще не ожидал. Думал, мне самому придется несколько часов поскучать, прежде чем заявятся мои, так сказать, работодатели. Им что, совсем заняться нечем? Или бессонница мучает, когда столь важный для них артефакт находится в чужих руках? К слову, лидер клана тоже находился здесь.
        - Пгриветствую, мой дгруг. - степенно кивнул головой МурЧело, но в глазах его я увидел блеск нетерпения. - Пгрошу пегредать мне агртефакт. - протянул он мне свою когтистую лапу.
        - Не переживай, кацен. Я свое слово держу. - немного кичливо ответил я и, вынув сферу из сумки, протянул ее своему хвостатому нанимателю.
        Кошара принял артефакт, мельком его осмотрел и передал одному своих сопровождающих. Получив сферу, парень тут же отбыл, не поскупившись потратить на это дело свиток телепортации.
        - Я тоже вегрен своему слову. - как ни в чем не бывало продолжил МурЧело, после того как смолк резкий звук переноса. - Как мы и договаривались, каждый день, начиная с сегодняшнего, и весь последующий год мои люди будут уничтожать стаю из трех волков, сразу по прибытию хищников на эту поляну.
        Да, именно таким было мое условие в обмен на помощь клану "Плащ и кинжал". Правда, изначально я загадал более продолжительный срок. Попросил их избавлять мою семью от надоевших волков всю жизнь, но рыжий кацен рассмеялся мне в лицо. Он сказал, что это слишком продолжительный срок. И даже если бы это была адекватная цена за услугу (а она, по его словам, ей точно не являлась), то все равно никто не знает, что может случиться за такое долгое время. Быть может через пять лет клана уже не будет, или кацен просто физически не сможет выполнять условия договора. Так что в таких делах нужны четко оговоренные сроки.
        - Десять лет. - сказал я тогда.
        МурЧело, ухмыляясь, замотал головой.
        - Тгри месяца.
        Мы торговались, словно заправские дельцы, настолько азартно и эмоционально, что если бы нас увидел сатир Малькольм, непременно зашелся бы в экстазе. Когда мы наконец ударили по рукам, я ожидал существенного повышения навыка торговли, но не получил ничего. Видимо игроки до такой степени жадные, что даже некоторые навыки с ними не прокачиваются.
        - Может быть, ты желаешь понаблюдать за, так скажем, пегрвым платежом? - вернул меня из омута воспоминаний кацен. - Взглянешь на пагрней, котогрых я подгрядил для этого дела.
        - Не. До появления серых хищников еще слишком долго. Скучно будет ждать. А здесь на десяток километров в округ нет ни одной нормальной таверны. Поверь мне, я искал. К тому же я столько раз смотрел на этих волков, что один вид их серых морд меня уже раздражает. Так что лучше я воздержусь.
        - Как знаешь.
        - Но это не значит, что я не буду периодически появляться с неожиданной проверкой. - спохватился я. Не хотелось, чтобы ребята подумали, будто для меня это все не так уж и важно, и перестали добросовестно выполнять свою часть договора.
        Мой хвостатый собеседник только улыбнулся, разгадав мой нехитрый план.
        - Готов к следующей миссии? - сменил тему кацен. - Мне бы не хотелось делать большой пегрегрыв. Да и тебе, я думаю, хочется поскогрее закончить наши общие дела и заняться своими собственными.
        - Готов. Только если в отряде не будет сумасшедших, что спят и видят, как бы выкинуть меня из окна.
        - Гагрантигровать не могу. - засмеялся кошара. - Если кому-то из моих людей во вгремя задания снова пгридет подобная гениальная идея, останавливать их я точно не буду.
        - Гениальная идея? И где, собственно, здесь гениальная составляющая?
        - Сам посуди. Изначальный план пгредполагал, что тебя убьет кто-нибудь из охгранников. И хорошо если непись, а вдгруг игрок? Увидев, что с тебя не упало ни грамма лута, они либо сгразу обо всем догадались, либо стали бы усиленно в этом напгравлении копать. А нам, как ты понимаешь, лишняя шумиха ни к чему. Есть, конечно, небольшой шанс, что в пылу битвы игрок не заметил бы твою особенность, но в такой расклад я вегрю слабо. Все равно на какое-то вгремя там бы осталось твое пгрозрачное и абсолютно пустое тело. Впгрочем, мы были готовы и на такой вагриант. Слишком многое для нас стояло на кону. Но небезызвестный тебе МогрОк довольно изящно решил эту пгроблему. Никто не заметит, а тем более не будет искать твое тело на дне пгропасти.
        - Раз мы тут заговорили о гениальных планах, почему было не словить меня грифоном?
        - Во-пегрвых, как я уже говогрил, твоего полета в плане не было. Это был экспгромт. Во-вторгых, по игровым условностям никакой связи с вашей группой, после того как вы скгрытно пгроникли в замок не было. Рассчитать вгремя твоего падения невозможно. Ни один аналитик не спгравиться, слишком много вводных. Можно конечно сесть грифону на паграпете и ждать пока ты вывалишься из окна, но даже в таком случае шанс вовгремя сгреагигровать не слишком высок. К тому же тогрчать на весьма заметном кагрнизе такой кгрупной животине не самая мудграя мысль.
        - Ну-ну.
        - Да ладно тебе, не вогрчи. Могу тебе точно обещать, что в следующей нашей миссии ты не погибнешь от падения с большой высоты. Там куда мы идем, нет высоких зданий.
        - Наконец-то хорошая новость.
        - На твоем месте я бы не спешил радоваться. - загадочно ухмыльнулся МурЧело. - Там хватает дгругих пакостных вагриантов гибели.
        - Подробности будут?
        - Пожалуй, воздегржусь. Боюсь, что если услышишь подгробности, ты можешь отказаться от пгредстоящего веселья. - на полном серьезе заявил кацен.
        Надеюсь, это такой несмешной юмор чужаков. От недобрых предчувствий я все же слегка поежился. Зато мой новый питомец, который, так же как и старый оккупировал мое плечо, остался совершенно безучастен. Елки, мне нужно всерьез задуматься, об арендной плате за этот соблазнительный участок моего тела от руки до шеи. Сова, прикрыв глаза и слегка склонив голову набок, замерла там, словно гаргулья обратившаяся в статую.
        Хм, а это идея.
        "Желаете назвать своего питомца "Гаргулья"?"


        Безжизненная пустыня. Если бы я захотел охарактеризовать то место, по которому мы шли, первое, что пришло бы мне на ум - это "безжизненная пустыня". Но посбивав ноги еще какое-то время, я понял, что это определение не совсем верно. По сравнению с этим местом безжизненная пустыня казалась мне праздником жизни, счастливым краем, полным надежд и гармонии.
        То место, где мы оказались, смердело, как не до конца истлевший костяк. Застарелой гнилью. Не в прямом смысле, конечно. Хотя что-то и витало такое на границе обоняния. Нет, дело было в ощущении. В этом месте было физически мерзко находиться.
        Под ногами шелестел даже не песок - опостылая и набивающаяся во все щели красная пыль. Такая мелкая и летучая, словно мука из красных кирпичей. Будто какая-то, совершенно слетевшая с катушек, бабка размолола энное количество этого строительного материала, чтобы напечь свежих, но совсем не мягких, булок с изюмом. Но просыпала все на пол. Красная труха была везде, лежала на земле, кружила в воздухе, царапала кожу, набиваясь в сапоги, за пазуху и в другие, более интимные, места. От этого я везде чесался и был раздражен.
        Помимо красного, зыбучего полотна, окрестности украшали только кривые конусовидные насаждения из бордового камня. Разнились эти странные сооружения только своими размерами, примерно от двух до четырех метров в высоту и около одного-двух метров в диаметре. Накиданы они были тоже как попало, ровных рядов, если только кто-то действительно пытался их воспроизвести, не получилось. Дистанция между неправильными каменными конусами колебалась от трех до двадцати метров. И было непонятно, рукотворными ли были эти насаждения, или выросли сами собой, словно роговые наросты у шиповолка. А мы, знай, брели себе между этих гигантских шипов, будто блошиный отряд колонистов, что попал на не занятую еще никем пятнистую псину и исследовал новые территории.
        В этой безлюдной местности, где преобладали только оттенки красного цвета, даже небо не отдавало своей природной синевой. Небо было розовым. Не того бледного оттенка, которым оно окрашено при рождении нового дня, и даже не тех веселеньких тонов розового, которыми девушки-игроки, в большинстве своем являющиеся эльфийками и лавайками, наделяют своих пони, единорогов и пегасов. Нет, цвет этого неба напоминал мне воспаленную от болезни кожу, горячую и липкую. На солнце в этом небе не было даже намека. Светила попросту не было. Ни желтого, ни красного, ни зеленого в крапинку. Ни какого. И это было уже даже не странно, это было дико. Не могло же оно отлучиться ненадолго по нужде? В противном случае на небе как минимум была бы надпись: "Буду через пять минут".
        При этом было светло, хоть видимого источника света я не заметил. Светилось будто бы само пространство, или воздух, который, кстати, был горячим и неприятным, словно дыхание больного человека.
        Странности этой местности, казалось, замечал только лишь я один. Весь мой отряд со спокойным видом шуршал по красному песку, нисколько не напрягаясь тем, какие пасторали раскинулись во все стороны от нас. Никто не вертел (кроме меня) недоуменно головой, все с некоторым нервозным ажиотажем смотрели строго вперед, в сторону нашей невидимой пока цели, изредка переговариваясь короткими рублеными фразами. Будто бы кроме дела, которое принесет им новую прибыль, моих коллег больше ничего не интересовало. Возможно, так оно и было.
        К слову сказать, на новом задании отряд у меня тоже был новым. Место командира группы занимал уже не ЖеняРал, а мрачный и жестокий КерамБит, которого, казалось, побаивались его же подчиненные. Ни взломщика, ни иллюзиониста, ни того парня, что присматривал за грифонами на новую прогулку за сокровищами никто не позвал. Единственным, кто остался из старого состава, был Брокколи. Правда, сегодня парень был гораздо тише обычного. Не балагурил, не отпускал сальных шуточек, лишь молча и угрюмо плелся за всеми, изредка недобро поглядывая на своего нового командира. БроКоля был мрачнее тучи мошкары. Одно из двух: либо КерамБит не дал ему выспаться, подняв нашего тихушника ни свет ни заря, либо провел с ним разъяснительную беседу о его месте в отряде в частности и о пользе юмора для секретных миссий в целом. Лично я склонялся ко второму варианту.
        Помимо парочки незнакомых лиц недалеко от меня вышагивал мой новый наставник боя. СвордМейстер собственной персоной. Непонятно почему, но сей факт вселял в меня некоторую уверенность в успех нашего предприятия. Учитель был предельно собран и слегка насторожен, и напоминал мне сжатую пружину. Он был готов дать отпор любому. По крайней мере, был готов попытаться.
        Наших новичков звали АбЗац и ЕеБатя. Первый был проклинателем, второй разрушителем. И вот это уже вселяло некоторое опасение. Не потому что парни якшались с опасными магическими силами. Нет. Магом в нашем мире можно удивить разве что отсталого селянина в богами забытой деревеньке. Или наивного паренька, всю жизнь прожившего в лесу. Напрягало меня то, что в группе заметно прибавилось огневой мощи в ущерб скрытности. Действовать по-тихому в нашей группе теперь могли разве что командир и Брокколь, остальные в этом плане точно не являлись профессионалами. Собственно как и я. Но если раньше я был одним таким, то теперь нас было аж четверо. Большая часть отряда. Гораздо меньше маскировки, зато побольше смертоносности. А это значит, что командование не уверено в успехе скрытного выполнения миссии. Даже больше - оно практически не берет его в расчет, делая ставку на силовое разрешение задания. Вот только выжить, в таком случае, мне будет гораздо сложнее. Выжить до того, как получу артефакт, разумеется.
        Я тихо, но предельно эмоционально, выругался, и сидевший до этого совершенно неподвижно у меня на плече, питомец повернул свою голову ко мне, смешно склонив ее набок.
        - Уху. - согласилась со мной Гаргулья.
        Торопиться и снова менять сову на лягушонка, я не стал. Решил побольше узнать о так неожиданно свалившемся на меня подарке. Так совпало, что время для этого у меня как раз нашлось. Пока все бегали, утверждая список нового отряда и собирая необходимые экипировку и припасы применимо именно для этой миссии, я внимательно просматривал всю имеющуюся у меня информацию. Собственно, вся справка о питомце, которая была в моем расположении, шла непосредственно вместе с самой совой. Других источников у меня не было, а спрашивать у кого-нибудь из клана, я поостерегся. Еще припишут мне обретение нового питомца, как оплату моего второго контракта. С них, с чужаков, станется. Хватка у этих ребят такая, что последний скряга-гном позавидует. К тому же у парней и своих дел было невпроворот. Ребята бегали все в мыле, словно готовились к осаде.
        Исходя из прочитанного мной, сова была на редкость полезным питомцем. Недаром что являлась редким питомцем. Вот только полезным она была не для меня.
        На четвертом уровне (птица не обнулилась полностью благодаря моему классовому таланту "Толковый приручитель") Гаргулья уже имела больше способностей, чем мой зеленый питомец.
        Первая способность называлась "баффер" и собственно она, скорее всего, и определяла редкость птички. Животное с такой способностью могло накладывать на своего хозяина определенные полезные или усиливающие заклинания. Естественно, существовал ряд ограничений. Полноценного лекаря или жреца такой питомец никогда бы не смог заменить. Но все равно получалось довольно сладко.
        Единственным пока заклинанием у полярной совы, которым она могла со мной поделиться, было "Ночное зрение". Пополнять ей запас я смогу только на каждом ее уровне, кратном десяти, по одному за раз. То есть, к максимальному для нее двадцатому уровню у нее в багаже будет уже три заклинания.
        Следующая способность пернатого питомца называлась "Аура восстановления маны". В общем-то, само название передавало весь смысл. Присутствие птицы настолько плодотворно влияло на хозяина, что у последнего увеличивалась скорость восстановления магического ресурса. Правда, всего на пять процентов. Как говорится: курочка по зернышку... Так что это тоже весьма полезное свойство. Для мага.
        Замыкал ряд способностей совы "Удар когтей". Умение птицы позволяло ей спикировать с высоты, с разгона вгоняя в жертву свои маленькие, но очень острые кривые кинжалы, по ошибке именуемые когтями. Приятного мало когда с неожиданной стороны в тебя врезается клубок пернатой ярости и, оторвав кусок мяса, улетает прочь. Как минимум это отвлекает от того занятия, над которым ты работал до этого. Будь то работа в поле, трапеза за столом, или избиение тушки незадачливого хозяина этого самого питомца. В отличие от прошлых двух способностей, которые были пассивными, то есть работали всегда, эта имела откат. Другими словами, после ее использования нужно было подождать некоторое время, чтобы активировать ее снова.
        С характеристиками тоже было все не так просто. Их, правда, было то же количество, что и у моего Зомби: две главных и пять второстепенных, вот только половина из них были совершенно другими.
        В главных, рядом с "жизнью", стояла абсолютно неизвестная и до этого ни разу нигде не встречаемая мной "энергия". А во второстепенных, наряду с уже знакомыми "ловкостью", "скоростью" и "смышленостью", находились "мудрость" и "полет". С последней все было довольно ясно. Чем больше развита это характеристика, тем более продолжительное время питомец может находиться в воздухе. Что было не очень-то и актуально. Сова подсмотрела у лягушонка и теперь на полном серьезе вознамерилась все время кататься на мне. Научилась, так сказать, плохому. Но зачем пернатой нужна мудрость, и что это за энергия такая, я сперва не понял. Пришлось закапываться в справку.
        Все оказалось весьма предсказуемо. Мой питомец по всем законам механики был почти полноценным персонажем. Он двигался, летал, на что ему нужно было тратить выносливость, а также мог налагать, хоть ограниченные и слабые, но все же настоящие заклинания, для чего должна была использоваться мана. Но при создании этого пернатого полярника демиурги решили сэкономить, а возможно просто зажали ему две полноценных характеристики. Вместо этого слепили из них что-то одно и нарекли "энергией". Эдакое топливо широкого профиля. Подходит и для того чтобы крыльями помахать, и для того чтобы заклинание сотворить.
        С мудростью все было даже более заурядно. В какой-то степени мой пернатый питомец считался магом. А эта характеристика определяла, насколько сложные заклинания он может изучить. Как, собственно, и время их действия. Все как у людей.
        Птичка, безусловно, полезная, но, повторюсь, не очень подходит к моему классу. Ей бы своими когтями сжимать плечо какого-нибудь хлипкого волшебника, ну или в крайнем случае владельца гибридного класса. Да, "баффер" - способность универсальная и пригодится любому, но вот "аура восстановления магии" - это уже чисто узконаправленная функция для хозяев-магов, а "удар когтей" вообще выглядит как средство последней надежды. Если ты чародей и на тебя в ближнем бою насел физовик - плети лапти. Только если у тебя не припрятан в рукаве ломик короля Гопника из метеоритной руды, зелье армагеддона, ну или хотя бы свиток телепортации. Другими словами, нужен козырь. Одним из таких козырей может стать крылатый питомец, что упадет с высоты, распишется по живому на драгоценной шкурке, и свалит, возможно, даже с клочком этой самой шкуры. Как минимум, нападавшего он отвлечет, а в лучшем случае даже перетянет агро. Так что для мага пернатый спутник с такой способностью уж точно выгоден. Впрочем, он не помешал бы любым дистанционникам, тем же лучникам-разведчикам, например. Хотя, я уверен, что у их классовых питомцев
подобное умение стопроцентно имеется.
        Кстати, если говорить о пернатых, то птичка разведчиков мне бы подошла гораздо больше. Соколы и ястребы неплохо умеют разведывать окрестности. Своей сове я уже не один раз давал указание взлететь и осмотреться, но гаргулья меня игнорировала. То ли не понимала, чего я от нее хочу, то ли делала вид.
        - Гуля, на разведку! - на всякий случай попробовал я еще раз. - Лети и осмотрись. Вперед, ввысь!
        Какое-то время белая сова с удивлением наблюдала за мной, затем ей это надоело, и она, замерев, уставилась в пространство перед собой.
        - Эй, не строй из себя чучело, я не таксидермист. - щелкнул я птицу по клюву, на что та обижено пискнула и, переступая с лапы на лапу, немного сильнее чем следовало сжала когти. Но куда-то лететь даже не подумала. Наверное, разведывательная функция в эту особь не встроена.
        Ладно, раз это не работает, попробую разузнать информацию по-другому.
        Я слегка замедлил шаг, дождался, пока меня догонит БроКоля, и зашагал рядом с ним.
        - Слушай, Брокколь, где это мы? - сходу задал я интересующий меня вопрос. И был удостоен взглядом, который точно занял бы призовое место на соревнованиях по хмурым взглядам.
        - В пустыне. - все же снизошел он до того, чтобы ответить.
        - Да ладно! - деланно удивился я. - А я-то думал, мы по эльфийским лесам рассекаем. Слушай, Бро, ты ведь вроде нормальный парень, и я тебе ничего плохого пока еще не делал, так что давай, не лезь в бутылку с джином. Там и так тесно. Лучше расскажи мне, куда это нас занесла пагубная жажда легких сокровищ?
        - А до тебя что, даже общую информацию не доводили? - уже более ровным голосом спросил мой попутчик.
        Я отрицательно покачал головой.
        - Да уж, вот так уровень подготовки и профессионализма. - сокрушенно произнес он. - Наша главная надежда на успех в этой миссии не имеет ровным счетом ни малейшего понятия, где мы находимся, и чего ему от этого места ждать. Наверное, замотались, блин, и забыли предупредить.
        - Слушай, если ты не собираешься отвечать, то я пойду спрошу у кого-нибудь другого. - поторопил я собеседника.
        - Мы в Красной пустыне, Мих. - сказал он таким тоном, словно это должно было что-то объяснить.
        - Все сразу стало намного понятней. Умеешь же, когда хочешь. - я постарался говорить таким тоном, чтоб с моих слов буквально капало сарказмом. - Какая еще, гиббона мать, Красная пустыня?
        - Оглянись. - спокойно предложил БроКоля. - Тебе бросается в глаза что-нибудь странное и необычное?
        - С чего бы начать? - почесал я затылок. - Необычный песок под ногами, странные каменные сооружения, неправильное небо и полное отсутствие хвоева солнца?
        - Именно. - в первый раз за весь поход улыбнулся Брокколь. - Ты можешь представить подобную местность в каком-нибудь захолустье одного из десяти королевств?
        - С трудом. Разве что мы сейчас бродим по аномальной зоне, получившейся в результате какого-нибудь неудачного магического эксперимента.
        - Это не аномальная зона, Мих. Это вообще не ваш мир.
        - В смысле? А чей тогда? Мы что в мире игроков? - опешил я.
        - Боже упаси. - отшатнулся напарник. - Наверное, я не совсем верно выразился. Это все еще твой мир, только другой его план. Мы в бездне, Мих.
        Да уж. А прозвучало как будто: мы в заднице, Мих.
        - Я конечно знал, что все игроки за свое отношение к местным рано или поздно сюда попадут, но зачем же вы так торопитесь?
        - Шутишь, да? Обхохочешься. - скривил Брокколь кислую мину в ответ на мою реплику. - Все дело в заказе, как ты мог уже догадаться. Наша цель находится здесь.
        - А можно побольше информации? - сделал я жест рукой, чтобы он продолжал.
        - Наш заказчик - один не слишком крутой, но в определенных кругах довольно серьезный клан, - начал рассказывать мой собеседник, после того как оценивающе окинул меня взглядом. - Каким-то образом им удалось заполучить в свои потные ручонки редкий дроп - свиток с переносом на другой план. Куда именно переносит такой свиток - неизвестно. Поэтому ребята воспользовались свитком, предварительно скопировав его пару десятков раз, и заслали в неведомые земли несколько разведывательных отрядов. Выкинуло их в пустыню, которую ты можешь лицезреть сейчас своими собственными глазами. Разойдясь в разные стороны, разведгруппы отправились на поиски того, чем можно было бы поживиться. В основном все отряды вернулись ни с чем. Кроме одного. Его участники, правда, тоже вернулись, но совсем не тривиальным способом, через арку возрождения, зато у всех так горели глаза, будто бы они все разом подхватили неизвестную науке пакостную инфекцию. По их словам они набрели на какое-то полуразрушенное строение, сунулись было туда, но место было уже занято. Местный хозяин, здоровенный демон, порвал всю группу на клочки меньше чем
за полминуты. Но для ребят это все равно был успех. Они обнаружили заселенную локацию, судя по описанию каким-то боссом. А как известно, чем выше босс по уровню, тем ценнее сокровища, что он охраняет.
        Мой спутник достал откуда-то из недр своей котомки фляжку и сделал несколько глотков, чтобы смочить пересохшее, и, уверен, также забитое красной пылью как и у меня, горло. Он был настолько любезен, что после этого предложил ее мне. Я отказываться не стал.
        - Получив описание демона, руководство клана тут же бросилось шерстить интернет. - продолжил БроКоля, убрав фляжку обратно в сумку. - Свиток переноса конечно редкий, но не единственный в своем роде. До наших заказчиков на этом плане побывал уже не один десяток кланов. Могли сохраниться слитые в интернет записи боя или описание местных мобов и боссов. Им повезло, они действительно нарыли упоминание о демоне с таким же именем, что и у того, с которым встретилась разведгруппа. Стали читать дальше и не поверили своей удаче. Босс оказался упакован по самое не балуйся. В сундуке, под его троном, хранился легендарный меч Адский пламень, а со смертью демона падал такой лут, что закачаешься. Чего только стоят Обсидиановый нагрудник и Шлем Бога войны! В общем, ребята из руководства тут же пустили слюни, и не особо обратили внимание на приписку о том, что завалить этого монстра удалось только общим усилием трех объединенных кланов из топа азиатского сектора. А возможно и обратили, но легкомысленно решили, что и сами как-нибудь справятся. Собрали рейд по всем правилам и спустились на нижний мир. Стоит ли тебе
говорить, чем все закончилось? Полный разгром. Ребята пересмотрели свое отношение к демону, но отступится и не подумали. Позвали друзей, потратились на наемников, собрали уже не рейд, а целое войско. Но это был не тот случай, когда количество равноценно качеству. Босс положил их всех. Сколько денег потеряли наши заказчики - не счесть, но все еще могло окупится. Руководство клана решило поступиться своей гордостью и договориться с более крупными игроками на поле. Начались переговоры с кланами из топ десятки. Длились они долго, но так ни к чему и не привели. Не сошлись ребята в цене. Всех тонкостей я не знаю, но по слухам, парни из топ-десять, зная в каком наши заказчики находятся положении, все же две болезненных неудачи, к тому же и время поджимало, заломили бессовестно высокую цену. Но ребята из клана заказчиков решили: лучше получить по минимуму, либо не получить ничего, но не дать обогатиться за свой счет другому. И обратились к нам. Естественно, убийство босса в нашу задачу не входит, только кража ништяков из его сундука. Вот, в принципе, в общих чертах и все.
        - У меня есть вопрос. - сказал я и, дождавшись благосклонного кивка, продолжил. - Ты упомянул, что времени у наших заказчиков оставалось все меньше. Почему? Куда им было спешить?
        - Все дело в свитке. - стал объяснять напарник. - Свиток переноса на другой план, как и все его копии, исправно работает всего только около двух месяцев. Иногда больше, иногда меньше. По истечении этого срока, он превращается в свиток телепортации в случайное место. Может перенести тебя в соседнюю комнату, или в жерло вулкана Редрока, а может и в личную ванную ее Императорского величества. На то это и рандомный телепорт. Такое изменение свойств свитка разрабы объясняют тем, что Вселенная не стоит на месте, а все время находится в непрерывном движении. Ее планы колеблются, а координаты меняются. Поэтому свиток и приходит в негодность. Но как по мне, таким нехитрым способом, разработчики просто предотвращают экспансию других планов Атравеля. Делая так, чтобы игроки смогли попасть туда только за особые заслуги или по удачному стечению обстоятельств. И то, на ограниченный срок. Таким образом, все другие планы Атравеля превращаются в некую Мекку, куда все стремятся попасть. Естественно, ажиотаж к такому месту у игроков никогда не иссякнет.
        -Угу, - скопировал я любимое слово моей совы, на что она тут же удивленно вытаращила на меня свои круглые глаза. - Сделаем вид, что я все понял. Хоть это и не совсем так, но общую мысль ты до меня довел. Объясни мне тогда, почему мы идем на задание в таком странном составе.
        - А что тебя смущает?
        - Как мы можем идти на скрытную операцию, если только треть нашего отряда может называть себя профессиональными тихушниками. Остальные больше походят на отряд крайне сквернословных и непрофессиональных саперов. Могут сеять вокруг себя только разрушения и проклятия. Уверен, что потолок их скрытности и маскировки такой же как и у меня, на двадцати пяти единицах.
        - В общем-то, ты прав. Но не напрягайся, все продумано. Заказчики, до того как обратиться к нам, сами предпринимали попытку обнести демона. Как ты понимаешь, неудачно. Но зато они поделились с нами своим опытом. Операция, рассчитанная только на скрытность и маскировку, обречена на провал. Если ты еще не заметил, то в этой чертовой местности абсолютно нет теней. А значит, и скрываться негде. Замаскироваться под окружающую среду тоже не получится. У демона просто какое-то рентгеновское зрение, живую душу он видит за десятки метров. Поэтому наше головастое руководство выбрало тактику отвлечения. Часть отряда атакует монстра и постарается как можно дольше держать его внимание на себе. А ты в это время в сопровождении КерамБита подкрадешься к сундуку босса и стыришь оттуда все, что не прибито к нему гвоздями. В первую очередь конечно меч Адский пламень. Ради него все и затевалось.
        - Не лучший план. - сказал я то, что действительно просилось на язык.
        - Другого нет. - своеобразно успокоил меня БроКоля.
        - Эй, Брокколь. Ты чего делаешь? - окликнул моего собеседника лидер группы.
        - Посвящаю Миха в тонкости нашего плана действий.
        - Зачем?
        - В смысле? - опешил мой попутчик. - Чтобы он не растерялся и не наделал ошибок.
        - Да ему и делать ничего не надо будет. - отрезал КерамБит. - Он же просто сейф. Я отведу его к сундуку, он переложит из него к себе вещи и все. Ты вот, когда собираешься спрятать драгоценности в шкатулку, говорить ей о своих планах? Впрочем, делай как знаешь. Только не шуми.
        Командир группы отвернулся, потеряв к нам интерес, и мы какое-то время шли молча.
        - Слушай, Брокколь. А можно будет после окончания миссии случайно забыть нашего главаря в этом прекрасном месте? - полушепотом поинтересовался я.
        - Не поверишь, Мих, - так же тихо ответил он. - Я был бы только за.
        Первый намек на рукотворное сооружение мы увидели только спустя полчаса ходьбы по этому опостылому зыбучему покрывалу. Увидели - и сразу легли на землю, чтобы демон и его подручные не заметили нас совсем уж раньше времени. Дальнейший путь пришлось проделывать ползком. Мне и ходить то по этому покрытию не нравилось, а уж ползти... Красный песок похоже считал своим долгом побольше набиться мне в глотку.
        Остановились мы только метров за семьдесят от полуразрушенного строения. Приближаться еще больше пока не рискнули. Благо и с такой дистанции можно было прекрасно рассмотреть общую картину.
        Само сооружение представляло собой самый настоящий колизей. Трибуны, арки, колонны и бойцовская арена посреди всей этой роскоши. Правда, больше тут подходило слово "запустение". Часть трибун рухнула, во многих местах обвалилась кладка, и кое-где валялись упавшие колонны. У хозяина этого места была определенно острая нехватка строителей. Зато с бойцами у него, что называется, было изобилие. Прямо сейчас на желтом песке арены бились двое страшноватых и рогатых гладиаторов. Да, именно. Бойцы своими ногами топтали самый настоящий желтый, речной песок. И это вызвало у меня такую зависть, что на одно мгновение я был даже готов поменяться с одним из них местами.
        Если так подумать, то вообще все строение довольно сильно контрастировало с окружением. Ведь камень, из которого оно было собрано, был серым. По местным меркам это, наверное, настоящая роскошь. Не удивлюсь даже, если стоя на арене, глаза будет слепить солнцем, а небо начнет отливать синевой. Все это сооружение смотрелось, слово вырванный кусочек моего мира.
        Хозяина этого места не заметить было просто невозможно. Он, развалившись, сидел на большом каменном троне, расположенном на возвышении у края арены, и самым внимательным образом следил за поединком. Сомнений в том, что это именно босс тоже не возникало. И дело не в массивной фигуре, которая даже в сидячем положении, казалось, превышала размерами, сражающихся у его ног гладиаторов. Не в свирепом выражении фиолетового лица, у которого не только лоб венчали большие, широкие рога, но и на скулах и подбородке имелись короткие роговые отростки. И не в громадной секире, приставленной сбоку к трону, что весила явно больше меня. Вокруг демона невооруженным взглядом можно было увидеть ауру концентрированной власти, что клубилась около него и, словно, изменяла окружающее пространство, прогибая его под себя.
        Всех этих деталей я никогда бы не смог рассмотреть с такого расстояния без гномьего телескопа. Но неожиданно пришелся кстати один из тех пузырьков, что нас всех заставило опустошить перед выходом высокое руководство. Зелье дальнозоркости при концентрации взора на определенном предмете, будто бы приближало его на несколько десятков метров. Оно же и помогло увидеть всей группе общую информацию демона над его рогатой головой.
        Когда все рассмотрели уровень босса, то почти хором упомянули имя нашего разрушителя. Только слегка в иной интерпретации. Уровень и правда был более чем внушительным. Сто пятидесятым. Не думаю, что наши не знали такую важную подробность, но одно дело знать, а другое увидеть это воочию.
        Я тоже довольно грязно выругался вместе со всеми, только немного по другому поводу. Имя демона оказалось до боли знакомым.
        - Его и вправду зовут Гориафет? - громче, чем следовало, обратился я к БроКоле.
        - Да, а ты что, читать не умеешь? - огрызнулся тихушник. - И чем это тебя так взволновало?
        - Ничем, - слегка пискляво ответил я и, прокашлявшись, добавил. - Просто имя довольно звучное.
        - Да хрен с ним, с именем. - зашипел на нас КерамБит. - Антропонимики гребаные. О деле думаете. Итак. Ты, сейф, идешь со мной. Мы обходим по кругу этот колизей, заходим демону в спину, а затем начинаем медленно с ним сближаться. Если ты не будешь красться тихо как мышка, я тебя кошакам скормлю. Остальные ждете здесь и не сводите глаз с нашего босса. Как только заметите, что он начинает оборачиваться назад, лупите в него всем, что есть, а дальше стараетесь подольше выжить. План простой как валенок, но зато от этого более действенный. Тем более другого у нас нет. Наши широколобые умники не смогли больше ничего придумать.
        А вот я уже, прямо не сходя с места, смог придумать гораздо лучший план. Это говорит о том, что я гений?
        Нужно всего лишь, чтобы кто-то наведался ко мне домой и попытался отшлепать мою младшую сестренку. Вуаля, и вместо страшного демона на троне уже восседает соломенная кукла в черной рубашке и штанишках. Ручаюсь, она совсем не будет против того, что мы обчистим какой-то там сундук. Но все равно придется поторопиться, много времени, чтобы наказать обидчика моей сестры, демону не понадобится.
        Правда, я ни при каком раскладе не собирался открывать рот, чтобы рассказывать своим новым друзьям о придуманном мной плане. Мало ли, ребята решат подстраховаться и захотят нанести Итте реальный ущерб. Да и к тому же, я никогда не хотел втравливать родных в свои дела.
        - Всем ясны их роли? - напоследок спросил КерамБит.
        Голос никто не подал, и лидер группы, кивнув сам себе, поманил меня за собой.
        На то чтобы зайти к боссу с тыла мы с командиром потратили около получаса. Трудно было назвать наш маневр обходным, так как мы все время ползли, но задачу свою мы выполнили. Впереди виднелась широкая спинка каменного кресла, а над ней возвышалась большая рогатая голова. Сближаться с Гориафетом пришлось не по прямой, а слегка по дуге. Внешняя стена еще не везде рухнула, и кое-где оставались целые секции. Пришлось обходить. Вернее обползать. Двигаясь ползком по территории разрушенного амфитеатра, я откровенно кайфовал. Желтый песок был мягким и приятным на ощупь, а после валяния в красной пыли, вообще хотелось зарыться в него и послать всех куда подальше вместе с их воровскими миссиями. Попадалось, правда, иногда и крошево серого камня, вместе с обломками колонн, но на такие мелочи я просто не обращал внимания.
        Демон почуял нас, когда мы были от него метрах в тридцати. Только что сидел и с умным видом глядел на побоище, развернувшееся перед ним, как вдруг вздрогнул и стал поворачивать свою башку в нашу сторону. И тут же получил в жбан молнией. Рев ярости был такой мощный, что меня даже слегка присыпало песком. Позабыв о том, что изначально привлекло его внимание, он яростно бросился на обидчика.
        Когда Гориафет вскочил с трона, я наконец-то смог оценить его реальные размеры. Настоящий великан. ПантаГрюэль бы обзавидовался. Если бы я встал с демоном рядом, то своей макушкой едва доставал бы ему до пояса, а руками, без того чтобы встать на табуретку, я навряд ли смог бы почесать ему его широкую, фиолетовую и косматую грудь. Не говоря уже о том, чтобы подергать за бороду.
        Правда, демона уже подергал за бороду кое-то из нашего отряда. Хоть и фигурально. Взбешенный босс, легко подхватив свою секиру, которая в высоту не уступила бы фонарному столбу, спрыгнул с постамента на арену. Казалось бы, мягкий песок должен был смягчить удар тяжелых копыт, но земля затряслась как при обрушении здания. Что, в общем-то, и произошло на самом деле - одна из дальних колонн, издав протяжный стон, рухнула, растянувшись во всю длину на земле. Но это уже было следствием мощного земного сотрясения, а не его причиной.
        Гориафет рванулся к группе дерзких людишек, что маячила далеко за пределами его колизея, но на свою беду на пути ему попался один из мелких демонов-гладиаторов. Бедолага замешкался и не успел отпрянуть на безопасное расстояние, за что и поплатился. Недолго думая, босс в гневе схватил его свободной рукой и швырнул в направлении своих обидчиков с единственным словом-приказом - "рви". Надо сказать, что Гориафет, если бы захотел, мог добиться серьезных результатов в такой спортивной игре как городки. Живой снаряд полетел точно в цель, и смог зацепить одну фигуру, а вторую даже опрокинуть. Кувыркаясь по красной муке, мелкий демон и СвордМейстер откатились чуть дальше в сторону и замерли там брошенными, заскучавшим ребенком, куклами. Оба, по всей видимости, отхватили серьезное оглушение.
        АбЗац, здраво рассудив, что было бы глупо отправиться всем на перерождение разом, попав под один мощный удар, стал разрывать дистанцию со своими товарищами, смещаясь в сторону. При этом он не забывал беспрестанно махать руками и выкрикивать горькие и обидные слова. Должно быть, это были обидные слова. Из-за большого расстояния разобрать их я не мог. Но что еще можно горланить в такой ситуации? Не песню же он поет о милой пастушке, право слово!
        На миг небо потемнело, и мне даже показалось, что над колизеем стали собираться грозовые тучи. Но фиолетовая кожа демона вдруг радужно засияла, сверкнула вспышка, и все вернулось в норму. В норму для этого места, конечно. Заклинание проклинателя, если это было оно, не получилось.
        Гориафет на иллюминацию не обратил никакого внимания. Не сводя взгляда с того, кто дерзнул засветить ему по морде, он спешным шагом разрывал с ним дистанцию, с четким намерением разорвать и самого обидчика. ЕеБатя спасаться бегством не торопился. Стоя на коленях, разрушитель сжимал свою голову руками, точно в диком приступе мигрени. Сжимал с такой силой, будто боялся, что она сейчас взорвется и расплещет свое содержимое по всей округе.
        БроКолю со своего места я вообще нигде не видел. Наверное, парень затаился и ждет подходящего момента для атаки.
        - Чего ты завис, дубина? - одернул меня от обозрения развернувшегося действа лидер группы. - Хватай быстрей хабар, пока парни для тебя время тянут.
        Я кивнул и послушно двинулся в сторону сундука, стараясь двигаться побыстрее, но одновременно с тем и максимально крадучись, чтобы ненароком не привлечь внимание второго гладиатора.
        До сундука двадцать метров. Откуда-то издалека доносится душераздирающий крик нашего разрушителя. Я двигаюсь дальше, не отводя глаз от своей цели. Боюсь отвлечься. Да и, чего скрывать, увидеть, что сделал с парнем демон, запаниковать и выдать себя, тоже не хочется.
        Десять метров. Уже полностью видно второго гладиатора, что так и остался стоять на арене. Рогатый смотрит в сторону своего повелителя и растерянно топчется на месте. Своего оппонента он лишился, сходиться в поединке ему больше не с кем, а никаких других приказов он так и не получил. Но все равно спешить мне не стоит. Если я привлеку его внимание, думаю, он тут же найдет, с кем ему можно подраться.
        Вот и сундук. Стоит только протянуть руку, и я до него дотянусь. Но я отчего-то медлил. Поднял глаза, чтобы удостовериться - демон далеко, не стоит рядом со мной, насмехаясь, чтобы в последний момент прервать мое движение. Слишком уж легко все получается. Привыкший к худшему мозг ждет подлянки.
        Гориафет стоял далеко за кругом своего колизея, рядом с надгробным камнем игрока, скорее всего Бати. АбЗац был еще жив, но едва-едва. Обожженный и почти что голый, он корчился в судорогах посреди большой лужи лавы, непонятно как появившейся у него под ногами. Запаса здоровья проклинателя должно было хватить еще на несколько секунд, а затем он отправится в лучший мир. То, что Атравель лучше Бездны у меня не возникало даже сомнений.
        Босс корчи АбЗаца не наблюдал, его взгляд был прикован к тому, что было зажато у него в руке. К БроКоле. Тихушник извивался как червяк, но вырваться из хватки демона, наверное, было таким же вероятным событием, что и расстаться с девушкой без скандала. Шансов мало. Гориафет, казалось, не обращал никакого внимания на старание Брокколи. Он никуда не спешил и с некоторой, даже показушной, ленцой рассматривал парня, словно какое-то экзотическое насекомое.
        До моего учителя босс еще не добрался. Правда, СвордМейстеру и без того было чем заняться. Наставник, по всей видимости, оклемался от оглушения одновременно с демоном-гладиатором, и теперь они оба кружили в смертельном танце, периодически, с лязгом и звоном, сталкиваясь, чтобы высечь оружием друг из друга искры, а заодно и несколько очков здоровья. Судить, кто из них побеждает, с такого расстояния не представлялось возможным.
        Из-за спины послышалось угрожающее сопение КерамБита. И я, не медля больше ни секунды, дотронулся до сундука. На миг сердце ушло в почки, мне показалось, что он заперт на замок, но потом появилось поле с ячейками, и я вздохнул с облегчением. Не рассматривая особо сокровище, а всего лишь убедившись в том, что пламенный клинок здесь есть, я выбрал вариант "Взять все". И тут же снова услышал громогласный рев ярости. На этот раз кажется я стал его причиной.
        В ту же секунду на меня навалилась такая тяжесть, словно сверху обрушилось это розовое и нездоровое небо бездны. Воздух вокруг меня уплотнился, стал более вязким и клейким, будто кисель. Хоть вставляй трубочку, да пей. Машинально я поднял глаза уже от пустого сундука и наткнулся на этот взор. Взор. Два провала в бездну, в которой я и без того уже находился, обещали мне все пытки этого темного мира. Взгляд демона, как бритвенно-острый клинок, рассек кожу и кость, и вонзился мне прямо в мозг. В голове будто бы взорвалась одна из этих гномьих экспериментальных бомб, и одновременно с тем какой-то благодетель разлил в моей черепушке самую концентрированную кислоту, созданную сцинкскими алхимиками. Боль была такая, что, думаю, добавь ее кто-то еще самую малость, я бы упал в обморок или отправился на перерождение от болевого шока. Но та сволочь, что придумала эту пытку, видимо, точно знала правильную дозировку. Меня корежило от боли, и я ничего не мог с этим сделать, даже сбежать от нее в забытье.
        Скорее всего, я кричал, рыдал, молил о снисхождении и кусал до крови губы. Не помню. Боль заглушила весь спектр других ощущений, но, думаю, так оно и было. Я ведь не бездушный голем и не Кристоф фон Леф, чтобы стоически выносить такие страдания, сохраняя при этом на лице легкую насмешку над потугами палача.
        Сколько прошло времени, пока меня раздирало от боли на теплом, желтом песке, я даже затрудняюсь представить. Быть может пару секунд, а возможно и целую вечность. Время исчезло для меня, как и все остальное. Была только она.
        КерамБит не помог мне даже в такой малости, как удар милосердия. Возможно, он и сам был занят тем, что, завывая, катался по песку, или же он просто решил не заморачиваться судьбой главного сейфа клана. Командир почти сразу показал то, что относится ко мне как к неодушевленному предмету.
        Естественно, в тот момент я об этом не думал, как, собственно, и о самом лидере группы. Сказать по-честному, тогда меня нисколько не интересовала судьба ни одного участника нашего маленького приключения. Я был слишком увлечен тем, что жалел самого себя.
        Но все в этом мире когда-нибудь заканчивается. Завершилась и эта пытка. Неожиданно для меня боль схлынула, как будто все те злые и колючие ежики, что поселились в моей голове, вдруг одновременно решили переехать. Проморгавшись от выступивших слез, я огляделся. Впрочем, чтобы увидеть массивную, фиолетовую фигуру, нависшую надо мной, особо вертеть головой не требовалось. Просто теперь я боялся смотреть в упор на демона. Чревато. А смотря по сторонам, я мог видеть демона периферийно. К тому же, таким образом я еще и тянул время, собираясь с мыслями. Правда, ничего путного в голову не шло.
        КерамБита нигде не было. Ни его самого, ни его надгробной плиты. Командир либо сбежал, либо прячется где-то, дожидаясь непонятно чего. Даже если верен второй вариант, то ждать от него помощи мне не приходится. Я сам по себе, один против демона.
        Шумно сглотнув комок в горле, я вздохнул и поднял глаза на босса. Гориафет ухмыльнулся мне многообещающей, клыкастой улыбкой и показал ладонь свободной руки. Между пальцев у него плясал алый огонь.
        Отпускать меня демон явно не собирался. Он хотел развлечений. Какими бы красочными и разнообразными не могли быть гладиаторские бои, видимо, за целую вечность, приедаются и они.
        - Я не вредил сестре. - зачем-то сказал я демону.
        Я не уверен, но мне показалось, что в глазах у него что-то такое мелькнуло. Даже не узнавание, а какая-то его полупрозрачная тень. Намек на воспоминание. На одну секунду выражение на фиолетовой, рогатой физиономии застыло, а затем он нахмурился. Ладонь в раздражении сжалась, и пламя на ней погасло. Перехватив в гневе свою секиру двумя руками, Гориафет одним движением отправил меня домой. Последнее, что я видел, это его страшные, темные глаза.
        Впрочем, они все еще стояли передо мной, когда я очнулся в своей комнате. Запоздало реагируя на страшный удар секирой, тело судорожно дернулась, и я вместе со своим соседом по койке свалился на пол. Откуда-то снизу из под меня донеслась полузадушенная, но очень эмоциональная ругань. Значит то, что я удачно приземлился на что-то мягкое, мне не показалось.
        - Какого лешего происходит? - немного визгливым голосом вопросила моя неточная копия. - Слезай с меня, кто бы ты ни был!
        Я поднялся на ноги, помог новому сыну моих родителей выпутаться из одеяла и подал ему руку.
        - Прости, дружище, что так вышло. - попросил я его. - Денек сегодня выдался очень уж нервным.
        - Ты кто вообще такой, и как сюда попал? - Михей лежал на полу и не торопился принимать мою руку. - Вор? Решил вломиться ночью в чужую обитель и позариться на хозяйское богатство? Ничего у тебя не получится, так и знай. Ни к тем залез. Легко ограбить нас у тебя не выйдет.
        Ага. Согласен. Но только лишь потому, что единственным стоящем здесь хоть каких-то денег имуществом была корова-флегматика, а дотащить ее до города в сумке будет действительно проблематично. Разве что, разместить ее там, так сказать, несколько в разобранном виде.
        - Отвечай, ворюга, быстро. А иначе тебе не сдобровать. - лежа на полу, парень был не в том положении, чтобы угрожать, но, приняв мое молчание за растерянность, решил похорохориться.
        Не поздоровится? Да ладно! Интересно, что же ты в таком случае предпримешь? Позовешь стражу? Кто сегодня в ночной смене? Лейтенант медведь или рядовой лось?
        - Не ори, Михей. Итту разбудишь. - шикнул я на парня. - Клен его знает, как на это отреагирует ее демоническая кукла. Примет еще за нарушение спокойствия и ущерб здоровью молодого растущего организма, и тогда нам можно будет смело одеваться во все белое. С той стороны к нам выползет такая тварь, что тебя может удар хватить еще до того, как он начнет с тобой развлекаться. В этом случае можешь считать себя самым счастливым сыном самки в мире.
        - Все ясно! Не хочешь, значит, шум поднимать. Еще надеешься сбежать по-тихому, вор?
        - Слушай, Михей, как ты вообще себе представляешь всю картину? - устало спросил я двойника. - Вы же, гиббона мать, в лесу живете! Шел я, значит, такой себе по чаще, воровал у белочек орешки из дупел, и тут смотрю - халупа на опушке. Почему бы ее тоже не обнести? Да?
        - Ну, может ты уже давно нацелился на этот дом.
        - Да? И на что именно? Что я мог бы украсть из этого места? Надергать мелкой морковки из огорода за сараем, или вытащить пару кирпичей из кладки дома? - Еще можно было за бельевую веревку вспомнить, но ее я и так спер, еще до того как этот мелкий хлыщ появился в этом доме. - Что лично у тебя есть такого, на что мог бы позариться даже самый захудалый вор?
        - У меня есть мой меч. - гордо заявил мне Михей.
        - Это же я и подарил его тебе, дубина. - не удержался я от окрика, но сразу же понизил голос. - Чтобы ты, в случае чего, мог отбиться от волков. Так что давай, друг, завязывай городить чушь и успокойся.
        - Ну, допустим ты и вправду не лихой человек и законопослушный поданный нашего короля. - парень перестал трястись и сделал первую попытку здраво рассуждать, что уже было прогрессом. - В таком случае, объясни мне, как ты очутился ночью в чужом доме?
        Только вот рассуждал он слишком уж здраво. Не рассказывать же ему и в самом деле о механике мира? В принципе, я бы мог, вот только тогда он точно примет меня, либо за душевнобольного, либо за отъявленного вруна и проходимца.
        - Злая колдунья в отместку перенесла меня сюда из другого места.
        - Телепортировала?
        - Угу.
        - И что ты ей сделал?
        - Пытался вывести ее на чистую воду. Ведьма пакостила соседнему поселению, насылая на него мелкую порчу.
        - И как же ее звали?
        - А? СойкаМухоловка. Какая разница вообще? Чего ты мне допрос устроил? Хочешь послушать интересную историю - почитай книгу. У Итты точно где-то валялось несколько штук.
        - Как-то мало верится мне в твою историю.
        - Ну, знаешь, парень. В мире происходят вещи гораздо невероятней. И повстречать их можно чаще, чем ты думаешь. Если конечно хоть иногда показывать нос из своей лесной избушки. - Возможно, я сказал это резче, чем следовало, потому как парень даже немного стушевался.
        - Я не сижу целыми днями дома, если ты об этом. - словно бы оправдываясь, ответил он. - Каждый день я хожу на дорогу...
        - Можешь мне не рассказывать. - перебил я свою замену. - Бывал я там. Невероятно общественное место!
        - И вообще. Почему этот разговор перешел на меня, если мы говорили о тебе. Это ведь не я ночью вломился в твой дом.
        - Да что ты заладил одно и то же, как моя лягушка! Проник в чужой дом, как вор ночью. Ай-яй-яй. - Как можно более глумливо попытался я спародировать его голос. - Уже вообще-то утро давно. - заявил я и развернулся к совершенно черному прямоугольнику окна.
        Свет, благодаря которому мы видели друг друга с новым хозяином этой комнаты, лился не через окно. Он исходил от лампы, стоящей на столике, которую я, отвлеченный эмоциональным разговором, умудрился не заметить.
        Не понял. А почему на улице темно? Насколько я знаю, обычно после гибели я появляюсь только под утро. Что-то изменилось? Почему мне никто не сказал? Неужели ужас перед демоном заставил меня сегодня воплотиться быстрее, чем обычно? Впрочем, это не тот вопрос, которым следует задаваться прямо сейчас. Нужно придумать, что делать дальше. До утра еще не один час, и я не думаю, что МурЧело и его команда дожидаются меня под дверями со вчерашнего вечера.
        Я состроил свою самую располагающую улыбку и вновь развернулся к Михею.
        - Друг мой, скажите, а могу я у вас переночевать?


        Парень не выделил мне половину своей кровати и даже не постелил на полу. Он вообще наотрез отказался терпеть мое общество. Этот истерик пригрозил мне, что если я тот час же не покину сию полуночную обитель, то он своими криками переполошит весь дом. Не хотелось доставлять семье очередные неудобства. Да и что скрывать, встретить сейчас защитника моей маленькой сестренки, желания тоже не было никакого. От одной только мысли о том, что из этого может произойти, по спине пробегал целый муравейник.
        Так что пришлось уступить и выйти из теплого дома прямо в ночь. Михей был настолько любезен, что проводил меня до дверей. Гад недоверчивый. Я, конечно, плохо помню былые дни, но мне кажется, что я был не таким зловредным, когда был на его месте.
        Шляться ночью по лесу - плохая затея, которая вполне может закончиться тем, что я снова проснусь в объятиях одного недовольного и враждебно настроенного юноши. Такая перспектива меня нисколько не прельщала, так что я решил скоротать ночь в сарае. В хлеву воняло, да и животные могли переполошиться из-за моего присутствия, а до бани идти мне было откровенно лень. Все равно там наверняка прохладнее чем здесь, от реки ночью тянет холодом и влагой.
        Кстати, идея остаться в сарае, в некоторой степени, тоже была сопряжена с небольшим риском. Невинное решение переждать темное время суток в помещении, оказалось самым настоящим незаконным проникновением в чужую собственность. О чем мне тут же не преминули написать.
        Раздраженно смахнув сообщение, я уверено шагнул внутрь, и чуть было не растянулся на полу, споткнувшись о что-то в темноте. Если на улице, благодаря свету двух лун, еще как-то можно было различать предметы, то в помещении без источника света это сделать было невозможно. Само собой мой сводный братец не озаботился для меня этой проблемой, его масляная лампа осталась с ним. Хотя, я думаю, парень не расстался бы с ней, даже предложи я ему клинок Адский пламень. Когда юноша в одиночестве спит со светом, это говорит о том, что он жутко боится темноты.
        Хоть моя сумка и была похожа на переносную версию лавки старьевщика, ни фонаря, ни свечки там не нашлось. Сварганить факел, для меня давно уже перестало быть проблемой. Вот только попробуй найди в этих потемках нужные ингредиенты. Впрочем, у меня был еще один вариант, как помочь себе с освещением, который, к слову, давно уже следовало испытать.
        Я рассеяно погладил, распушившего перья и дремавшего у меня на плече, совенка.
        - Ну и как тебя включить?
        Единственным пока заклинанием у моего мини баффера было "Ночное зрение". Но как приказать своему питомцу его активировать, я не знал.
        Еще в свою бытность моим учителем, Кристоф как-то рассказывал мне, как чужаки магических классов используют свои умения. В большинстве случаев эта процедура сильно похожа на применение умений и приемов у физовиков. Заклинания, также как и приемы или спецудары, активируется с помощью голосовых команд или особых жестов. У заклинаний по умолчанию всегда стоят какие-то фразы на полузабытом, древнем языке, но в настройках фразу-активатор можно поменять по своему выбору. Древний язык довольно сложный, многие слова трудно даже произнести, не говоря о том, чтобы запомнить, поэтому неудивительно, что многие чужаки заменяют активатор на что-то более легкопроизносимое. Обычно игроки не отличаются особой фантазией, и когда собираются запустить в кого-нибудь огненным шаром, кричат: фаербол, огонь или что-то из этой серии. Иногда, как и игроки воинских классов, они используют числа, присваивая собственным заклинаниям порядковые номера. А бывает, что и довольствуются знаками или жестами. В таком случае, стоит быть готовым к тому, что если задиристый игрок показывает тебе непристойный жест, с его пальца в твою
сторону вполне может слететь яркая, слепящая молния.
        Правда, не всегда возможно изменить изначальное слово или жест активации на другое. Существует список заклинаний, которые, если хочешь овладеть, придется зубрить в первозданном виде. Туда входят абсолютно все заклинания из высшего, пятого круга и множество из четвертого. Кстати, для активации большинства заклятий высшей категории требуется не только один жест или фраза, а то и другое разом.
        Это, что касается магов-игроков. Как творят свои заклинания местные чародеи, фон Леф не знал. Но, исходя из того, что призывая магические силы, они тоже что-то произносят или жестикулируют, различия некритичны. Если они вообще есть.
        Собственно, на этот счет у меня было свое мнение.
        Когда я впервые в замке неизвестного мне клана использовал свое единственное заклинание тире классовую способность "Оковы леса" на шиповолке, я не произносил никаких слов. Просто ткнул пальцем в пол перед зверем и заставил себя почувствовать, как сквозь каменные плиты пробиваются живые и упругие стебли. В пылу боя было не до сомнений, я ведь точно знал, что это заклятие присутствует в списке моих способностей. Значит, как-то оно должно работать. Кто-то может возразить, мол, что тут удивительного, ведь я использовал жест рукой. Но когда я заглянул в подробную информацию "оков", оказалось что, активировать заклинание должен вовсе не жест, а фраза "Инкомпедибус сальтус". Жест просто определял место активации. Впрочем, он тоже был не так уж и необходим. По умолчанию заклинание производилось в том месте, куда был сосредоточен взгляд мага.
        В общем, что все это значит, я не представлял. И разобраться в этом пока что не представлялось возможным. Пробудившихся местных магов я не знал, и спросить не у кого не мог. Экспериментировать самому с одним единственным заклинанием мне показалось глупым, так что все свои вопросы по этому поводу я отложил в долгий ящик.
        Экспериментировать с совой я тоже не стал, решил хоть раз поступить по-умному и сперва заглянуть в настройки. Повезло еще, что для этого не нужен был свет. Окна с информацией можно было читать хоть в полной темноте. Естественно, ответ там нашелся, нужно было только глубже копнуть. К счастью, команда-приказ питомцу производился не на древнем, а на общем языке, что, в общем-то, было логично - заклинание ведь творю не я, а сова. И звучал он следующим образом: "Гаргулья, даруй ночное зрение". Довольно объемная и громоздкая фраза, как по мне. Не очень удобно выкрикивать подобное нагромождение слов, особенно в бою, где каждая секунда на счету. Благо, тут тоже была возможность изменить команду на другую, ту, что более по душе. Я сократил ее как мог. Правда, обращение к птице совсем убрать не удалось, без нее питомец не понимал, что приказ направлен именно к ней. Подтвердив изменение команды, я решил опробовать ее тут же.
        - Гуля, ПНВ! - сказал я, и тьма вокруг обрела четкость и контрастность. Будто бы в склянку с чернилами кто-то налил молока. Я, конечно же, не стал видеть так же хорошо, как и днем, дальность ночного зрения не превышала пяти метров, пробить темноту еще глубже не хватало сил. К тому же на границе видимого пространства тьма постоянно клубилась и наплывала, пытаясь отвоевать обратно потерянный участок, тем самым немного искажая мне видимость. Кроме того, я абсолютно не различал цветов, было только хвоево множество оттенков серого.
        Слово "ПНВ" расшифровывалось как - помоги нормально видеть. Чтобы максимально сократить приказ, я решил сделать из этой фразы аббревиатуру. Теперь можно было не ломать язык длинными скороговорками.
        Изнутри сарай показался мне таким же, как я помнил его в те времена, когда сам здесь обитал и готовил ловушку для серых хищников. Это было не так уж и давно, а кажется, прошла целая вечность.
        Дрова, сложенные целыми рядами почти до самого потолка, старый верстак у стены и круглая колода, что так часто служила мне стулом. Сразу нахлынули воспоминания о том, как я изготавливал тут колья для своей волчьей ямы.
        Подчиняюсь внутреннему импульсу, я подобрал с земли какую-то палку, уселся на колоду и, вытащив кинжал, стал вырезать из нее фигурку, еще непонятного для меня самого, животного.
        Утро застало меня за работой. Я так и просидел весь остаток ночи, ковыряя кинжалом деревяшки и сыпля на пол стружкой. Заклинания Гаргульи не хватило на такой долгий промежуток времени, и мне не один раз пришлось просить ее обновить ночное зрение.
        Возможно, я сидел бы так и дальше, но внимание мое привлекло выплывшее перед глазами сообщение о том, что я в очередной раз повысил уровень своего умения "столяр". Теперь напротив него стояла цифра четыре. Не успел я отмахнуться от сообщения, как тут же услышал откуда-то снаружи звон пустого ведра и хлопанье двери. Кимира уже вовсю возилась со своим зоопарком. Наверное, и мне стоит посмотреть, не явились ли еще мои гости.
        Когда я вышел из сарая, на верстаке остались стоять три деревянных фигурки. Если к ним присмотреться, то над ними можно было увидеть, как окрестил мои потуги мир. Невзрачная деревянная статуэтка волка была венцом моего творения. Рядом с ней стояла фигурка аморфного слизня, которого я в глаза никогда не видел и даже не представлял, что подобная образина где-то существует, а с другой стороны пристроилась статуэтка неведомой зверушки, что лично для меня было оскорблением, потому как я старался изобразить сову.
        Мои работодатели еще не прибыли, пришлось подождать их какое-то время на улице. Благо, утро располагало, было свежим и светлым. Арка перехода возникла недалеко от дома только тогда, когда отец и Михей уже собирались разойтись в разные стороны, каждый по своим делам. Двое выпрыгнувших из нее неизвестных мне индивидуумов, даже не поздоровавшись, сразу направились в сторону чащи, туда, где обычно залегала тройка волков. И только один шагнул ко мне, протягивая для приветствия свою когтистую ладонь.
        - Добгрое утгро, Мих. - радостно улыбнулся мне МурЧело. - Рад видеть тебя целым и невгредимым.
        - Уж поверь, часов эдак двенадцать назад я был совсем не целым и уж точно не невредимым. - проворчал я, тем не менее отвечая на рукопожатие.
        - Что поделать? Издегржки пгрофессии. - хитро подмигнул мне кацен. На мой скромный взгяд, этому парню гораздо лучше подошла бы личина лиса, чем кота. - Могу я получить то, что тебе удалось добыть?
        Молча, я коснулся плеча собеседника и, создав буфер обмена, стал закидывать туда один за другим вещи, которые стащил из сундука Гориафета. МурЧело должным образом отреагировал только на огненный меч, остальные предметы интересовали его мало, возбуждая только легкий интерес, и, видимо, являясь всего лишь неким довеском к главному призу. Наверное, хвостатый даже не заметил бы, если бы я попросту забыл парочку вещей у себя в инвентаре.
        - Хогрошая работа, пагрень. - хлопнул он меня по плечу. - Контгракт закгрыт, и с нашей стогроны к тебе пгретензий нет. Не пгридумал еще, чем возьмешь оплату за втогрое дело? Если никаких идей нет, всегда ведь можно взять деньгами. Повегрь мне, мы не обидим, будешь жить пгрипеваючи несколько лет.
        - Пожалуй, нет. Деньги можно заработать. А вот если возникнет необходимость в услуге, одних денег, чтобы договориться, может не хватить.
        - Тут я с тобой соглашусь, - уважительно глянул на меня кацен. - Так что решил по оплате?
        - Возьму услугой, но не сейчас. Ты не против, если я повременю с этим делом?
        - Да без пгроблем. Как только пгридумаешь чего, пгриходи сам или пгрисылай посыльного на нашу базу в Рипмидоуз или в столицу Четвегртого когролевства. У нас там имеется что-то вгроде офиса на площади пгринца Винсента. Любому, кто откгроет двегри, нужно будет сказать, что Мих желает получить долг, и назначить встгречу на следующий день. Я пгриеду сам или обязательно кого-нибудь пгришлю. Устграивает такой вагриант?
        - Да. - кивнул я.
        - Вот и отлично.
        Все дела между собой мы решили, но прощаться МурЧело не торопился. По всей видимости, он ждал, пока его соклановцы закончат здесь свою работу, чтобы отправиться назад также одним телепортом. Он двинулся вдоль построек моей семьи, как бы приглашая меня составить ему компанию. Я пожал плечами и последовал за ним.
        Со стороны чащи вдруг раздался волчий вой, затем рычание и звуки схватки. Клан "Плащ и кинжал" отрабатывал наш первый договор. Не сговариваясь, мы с каценом оба повернули головы в ту сторону, но из-за расстояния и высокой травы рассмотреть схватку в подробностях не получалось.
        - Знаешь, МурЧело, - сказал я, чтобы нарушить это повисшее молчание. - Я даже немного зауважал твоих людей после нашего второго контракта.
        - С чего бы это? - хмыкнул кошара.
        - Ну как? Они знали, на что идут, что им при любых раскладах не победить, а босс наверняка захочет поиграть, прежде чем отправить их на перерождение. Но они готовы были терпеть страдания и тянуть время, лишь бы я смог умыкнуть этот злосчастный пламенный клинок. Одного из ваших демон утопил в луже с лавой. Жуткое зрелище. Видимо, вы действительно цените свою репутацию.
        - Как бы мне не хотелось, чтобы ты и дальше оставался о нас такого высокого мнения, но ты немного заблуждаешься на наш счет. Не подумай, мы и пгравда догрожим нашей репутацией. Но гогреть ради нее заживо не согласился бы даже самый наш ягрый единомышленник. Думаю, ты давно уже понял, что твой мигр для таких как мы в основном является способом развлечения. Так вот с чем веселье точно не сочетается - так это с болью и стграданиями, ну не считая всяких больных на голову исключений. Впгрочем, и без всей этой демагогии никто не дал бы даже самой пгродвинутой компании в игровой индустгрии погружать людей в вигртуальную реальность с полным спектгром ощущений. Это как минимум нагрушает пагру десятков пунктов в основном законе о пгравах человека. В общем, чтобы не нагружать тебя деталями пгросто скажу, что игроки пгриходят в этот мигр с весьма угрезанной шкалой болевых ощущений. В несколько раз. Точных цифгр я тебя не назову, потому как у каждого человека этот параметр индивидуальный. Некотогрые чувствуют боль от раны, как легкий дискомфогрт, вроде зуда в месте повгреждения, а дгругие чувствуют хоть и
слабую, но вполне реальную боль. Как говогрят, это зависит от степени погружения в этот мигр.
        Что же это получается? У этих иномирных гадов и так куча преимуществ перед местными, так теперь еще выясняется, что они почти боли не чувствуют? Как-то несправедливо. С другой стороны, кто его знает, как ощущается боль в мире игроков. Быть может, что и в несколько раз сильнее, чем, к примеру, чувствую ее я в Атравеле. Сам же я там не был, так что сравнивать мне не с чем. Я хочу сказать, что боль это очень индивидуальный параметр, у каждого он свой. Но точно я знаю одно - я бы никогда не стал называть боль, от полученных мной ранее ран, зудом. Может быть, дело в том, что я гораздо больше погружен в этот мир, чем чужаки? Я ведь тут живу.
        - Что ты имеешь в виду под определением "степень погружения"? - спросил я рыжего кацена.
        - Понимаешь, каждый игрок по-разному пгринимает Атравель. По-разному вживается в роль. Некотогрые люди, какими бы реалистичными не казались визуальная кагртинка, звуки, запахи и вкусы, все равно частью сознания будут помнить о том, что на самом деле они не волшебном мигре, а лежат сейчас у себя дома в пластиковых сагркофагах. Иные наобогрот, стоит им попасть в игру - тут же забывают обо всем и живут здесь и сейчас. - МурЧело мельком глянул туда, где двое его соклановцев азартно рубились с тремя волками. - Кгроме того, существуют так называемые "костыли", или программы автоматического действия. Чтобы не тгратить вгремя на выполнение долгой монотонной работы, напгример добычу руды или дгругого ресугрса, можно поставить такую пгрограмму, и пока тело будет тгрудиться, самому заняться чем-нибудь дгругим. Чтением статьи игровой энциклопедии или пгросмотгром обучающего видео в интегрнете. Часто такие пгрограммы используются в боевке, да и вообще много где еще. Что тут говогрить, некотогрые индивидуумы даже пешком не ходят сами. Стоит ли говогрить, что использование таких пгрограмм негативно влияет на
погружение? Ведь они не дают вжиться в роль. Как ты можешь повегрить, что ты лесоруб, если пока твое тело добывает дгревесину, ты хихикаешь над мемами и пгриколами в ленте какой-нибудь социальной сети?
        - Один мой соклан, небезызвестный тебе фехтовальщик СвогрдМейстегр, выдвинул целую теогрию о вгреде пгрограмм автоматического действия. - продолжил рассказывать мой собеседник после небольшой паузы. - Пагрень стаграется все делать только собственногручно, и пгропагандигрует подобный обграз игры всем, кто желает его слушать. Правда, таких меньшинство. В клане его многие считают паграноиком и человеком, обожающим теогрии заговогров. Дгругими словами, всегрьез его мало кто воспгринимает. Сам я не знаю, что думать. Глядя на его успехи и громкие победы, становится тгрудно оспагривать его суждения. Но как бы там ни было, даже если отказ от пгрограмм действительно дает ему пгреимущество в бою, он также добавляет ему и ряд пгроблем. Напгример, таких как более шигрокий спектгр болевых ощущений. Степень погружения в игру у него ведь одна из самых высоких на весь клан. Как говогрится, где-то тегряешь, где-то находишь. К слову, Мейс не очень-то гогрел желанием сопгровождать тебя в этом походе, мне даже пгришлось его уговагривать.
        - Постой, но как же так? Я ведь точно помню, как парочка наших магов корчилась в судорогах от издевательств демонического босса. - вспомнил я вчерашние события. - Получается, что они чувствовали боль в полной мере. Я знаю, о чем говорю. Я ведь и сам потерпел от демона несколько совсем неприятных минут. - Передо мной вновь как наяву встали ужасные глаза, и я содрогнулся от воспоминания.
        - Ответ на твой вопгрос кгроется в механике игры. Для некотогрых классов боль такой же важный паграметгр, как и мана для магов. Так, напгримегр, бегрсегрки, чем больше боли получают, тем в более глубокую фазу упгравляемого безумия могут впадать. У дгругих классов, таких как истязатели, палачи или инквизитогры, большинство атак и способностей подвязано к нанесению не столько угрона, сколько боли. Согласись, не очень-то честно будет сгражаться такому пегрсонажу с игроком, котогрый почти ее не ощущает. Поэтому паграметгр боли система рассчитывает сама. Исходя из степени раны, сопгротивления игрока, котогрому ее нанесли, к этому виду атаки, и паграметгра его силы воли, система выносит вегрдикт об угровне болезненных ощущений, после чего на игрока накладывается своего рода дебаф. Чем выше боль, тем больше ограничений. Сперва это может быть небольшая скованность в движениях, затем отключение некотогрых спецатак и умений. Если боль рассчитывается как запгредельная, игрок вообще пегрестает упгравлять своим телом, а оно само начинает имитигровать ужасные стградания.
        Тьфу ты. Одно слово - игроки, они даже боль отыгрывают.
        Закончив свой танец с волками, к нам приблизились двое товарищей МурЧело, и рыжий кацен замолк. И только когда они встали рядом с нами и вопросительно посмотрели на главаря, он снова протянул мне свою когтистую руку, на этот раз для прощания.
        - Было пгриятно иметь с тобой дело, Мих. Честно. - заглянув мне в глаза, сказал хитрый кошара. - Не пгропадай и не лезть в непгриятности. Но если все же они тебя найдут, вспомни, что один рыжий симпотяга должен тебе услугу.
        Подмигнув мне напоследок, он развернулся к уже открытой арке перехода и нырнул в нее. Двое его товарищей последовали за ним.
        Хорошо конечно когда заказчик остается доволен твоим старанием, но лично у меня насчет него были двоякие впечатления. Все-таки к этой работе меня привлекли почти что насильно. С другой стороны по результатам нашего сотрудничества я и правда получил немало плюсов. Как минимум это новые знания и спокойствие за свою семью на целый год.
        Если честно, меня уже порядком утомили эти размышления о том, хорошие ли ребята в клане "Плащ и кинжал", или отъявленные мерзавцы. Я все никак не мог определиться со своим к ним отношением.
        Тряхнув головой, чтобы отогнать надоевшие мысли, я огляделся по сторонам. Ни намека на людей из клана МурЧело. В зоне видимости был только Михей, который возвращался домой, так и не дойдя до злосчастной дороги. И я не удержался. Не стал искать укромное местечко, а полез в сумку прямо здесь.
        Вытащив наружу алмазное ожерелье, я стал любоваться, как его камни играют с солнечным светом. Конечно же, я совершенно случайно забыл передать его рыжему кацену. Интересно, сколько такое стоит на черном рынке?


        Первое время, после того как я разобрался со всеми своими делами связанными с чужаками, для меня показалось пресным и скучным. Я ни с кем не сражался, не крался, стараясь избежать цепких взглядов, не бежал от более сильных противников и не участвовал в других сомнительных авантюрах. Мои приключения временно сошли на нет, и я не думал, что мне так сильно будет этого не хватать.
        С другой стороны, как только в голову мне залетала шальная мысль поискать новых приключений с другими чужаками, в груди поднималась целая волна недовольства и сопротивления. Я был сыт по горло игроками, их манерами и их методами ведения дел. Хотелось более простых отношений с подобными мне.
        Три дня я бестолку слонялся по Саммервуду, надеясь наткнуться на что-нибудь интересное, чем можно было бы себя занять, и пытаясь завязать новые полезные знакомства. Исключительно с местными. Но горожане не спешили отвечать взаимностью на мое дружелюбие. Все наше общение сводилось к обыкновенной любезности прохожих. Причем не только на улице. В тавернах, питейных заведениях, лавках, магазинах и прочих общественных местах все люди вели себя со мной одинаково. Они могли подсказать дорогу, поддержать разговор о погоде или урожае, посетовать на высокие налоги и в общем-то все. Если собеседник не оказывался торговцем, и не пытался втюхать мне что-нибудь ненужное ни мне ни себе, или навязчиво не предлагал какое-нибудь простенькое одноразовое задание, то других тем для разговора от него можно было не ждать. Когда же я сам пытался перевести разговор с общих тем, и спрашивал что-то более личное, натыкался всегда на одно и то же. Подозрительный взгляд и молчание. Иногда мне объясняли, что незнакомцу с моей, абсолютно нулевой, репутацией в городе и нейтральным отношением у собеседника, на большее рассчитывать
и не стоит. То есть, чтобы подружиться с человеком нужно сделать что-то хорошее или для него лично, или для того населенного пункта, где он проживает. А куда подевалась старая-добрая, бескорыстная дружба?
        После того как я, с точки зрения любого горожанина, задавал личный, бестактный вопрос, дальнейшие события развивались двумя вероятными последовательностями. Либо мой собеседник, неловко прощаясь, удалялся прочь, либо, говоря простыми словами, кидал мне кость, предлагая мелкое задание, выполнив которое, можно было незначительно улучшить с ним отношения. Так сказать, давал мне возможность сделать первый шаг на пути к обретению настоящего друга.
        Один раз я купился на эту бодягу. Взялся копать огород даже не дряхлой бабушке - огромному детине, поперек себя шире, которому для вскапывания своего участка и лопата бы не понадобилась, обе его ладони прекрасно заменили бы этот инструмент. В итоге: три потраченных впустую часа, и плюс два к отношению с данным индивидуумом. Учитывая, что максимальное значение дружелюбия равняется ста единицам, при котором можно без спроса приходить к своему другу домой в любое время суток и одалживать почти любую принадлежащую ему вещь, мой бонус за работу в огороде был каплей в море. Уставший и злой на такую несправедливость, я обматерил, неудачно подвернувшегося под горячую руку, хозяина земельного участка. Он шел ко мне, довольно улыбаясь проделанной работе, но заслышав мою тираду, споткнулся на ровном месте. Улыбка спала с его лица, как и пять единиц с его ко мне отношения. Я на это лишь вдохнул, да махнул рукой. Сил на более эмоциональное реагирование больше не осталось. Зато у моего несостоявшегося друга они были, он-то огород не копал. Гневно сдвинув брови, мужик велел мне убираться с его глаз долой. Хорошо
хоть не прикопал на том же участке.
        А однажды мне удалось уговорить официантку одного дешевенького трактира, где любили коротать время грузчики с речного порта и рыбаки, проводить ее вечером после работы домой. Не то чтобы я на что-то такое надеялся. Максимум завести интересное знакомство с симпатичной девушкой. Но получил я еще меньше, чем рассчитывал. Только ровно то, на что и подписался. Сопроводить человека от точки А до точки Б. Ни больше ни меньше, бонусов в виде приятной беседы никто не обещал.
        Почти что всю дорогу девушка молчала, а мои скромные потуги завязать разговор попросту игнорировала, не замечая заданные мной вопросы. Такое поведение еще можно было бы списать на чрезмерную скромность, если бы не ее откровенно скучающее выражение лица. Примерно на половине дороги я сдался, и остальную часть пути мы проделали в унылом молчании. Хотя это я был в унылом настроении, официантка, казалось, даже была довольна тем, что я, наконец, заткнулся.
        Когда же мы добрались до ее дома, девушка, не говоря ни слова, просто юркнула внутрь. Я хотел вечернюю прогулку с симпатичной девушкой - я ее получил. На большее никто не зарекался.
        Отец часто говаривал мне, что женщины всегда имеют в виду не совсем то, что произносят. Иногда они подразумевают нечто большее, бывает, что-то меньше, но никогда ровно то, что говорят. Это явно был не тот случай.
        Ладно, клен с ним с флиртом, подмигиванием или невинным поцелуем в щеку, она даже клеваных слов благодарности или прощания не сказала. Как довершение к абсурдности ситуации перед глазами развернулось окно с сообщением. Меня уведомляли, если я этого еще не понял, что ухаживание мое прошло не столь успешно, как того хотелось бы. Советовали не расстраиваться, возможно, попробовать снова, и если я вдруг решусь - быть самим собой. Эх, найти бы этого советчика...
        После этих случаев, желание завести друзей среди саммервудцев у меня пропало окончательно. На четвертый день я покинул город и отправился куда глаза глядят.
        Скитания мои даже описывать будет скучно. Я бродил в основном по необитаемым местам, иногда целый день не встречая разумного, периодически натыкаясь, правда, на деревни и небольшие поселения. Часто охотился на мелкую дичь, иногда прятался от крупной. Благо, мои наниматели оставили мне всю выданную экипировку, а с моим новым облачением делать что первое, что второе было гораздо проще. Охотился я ради пропитания и небольшого заработка - шкурки и остатки мяса продавал во встречаемых поселениях. Денег выручал - сущие гроши, но мне хватало. Соль и немного овощей, что еще нужно путнику, у которого есть огниво, добрые сапоги и теплый плащ? Лошадь? Ну да, не отказался бы. Но монет в кошельке было настолько мало, что они даже не звенели при ходьбе. В загашнике еще правда оставалось алмазное ожерелье, только вряд ли у кого-нибудь проживающего в одном из тех сел, куда я ненароком забредал, нашлось бы столько наличности, чтобы его выкупить. Разве что, за ожерелье они продали бы мне свое село.
        Скитания в одиночку по чащам да полям дали мне немало времени на размышления. Я думал о многом, вспоминая все те события, что произошли со мной с того времени, как я в полной мере осознал себя на дороге. Я прошел долгий путь, многому научился, даже кое-чего достиг, но пока так и не нашел своего места в этом мире.
        В какой-то мере одиночество и долгий поход пошли мне на пользу. Давно мне не было так спокойно. Единственное, чего мне не хватало, так это нормального человеческого общения. Зомби конечно скрашивал своим обществом дорогу, но его ответы на мои вопросы были уж слишком предсказуемы. Хорошо еще, что мой отшельничий поход не продлился слишком уж долго, и я не успел возненавидеть наши приятные, но такие однообразные, беседы у костра.
        Спустя десять дней бесцельного брожения я, неожиданно для себя самого, вышел к своей цели. Тогда, правда, я этого еще не знал.
        Очередная деревенька с говорящим названием Луговая, на первый взгляд показалась смутно знакомой. Но сперва я не придал этому значения. Каково же было мое удивление, когда войдя в поселок, я обнаружил, что это та самая деревня, которую мы проезжали вместе с Сойкой, Жиромом и Себастьяном во время нашего общего приключения. Деревня, на которую напали вражеские войска. Деревня, где жила Миранда.
        Быть совсем рядом и не заехать в гости - это, как говорят городские, плохой тон. Кроме того, я отчетливо помнил, что девушка при расставании сама настойчиво просила навестить ее как-нибудь. Я же искал общества, так вот оно. Уверен, Мира не из тех, кто торгует своей дружбой за очки расположения, и не будет просить вскопать ей огород за две единицы отношения. Разве только за ночевку. Шучу. Конечно же она вообще не будет просить о такой услуге. Мы ведь не так давно уже перекопали ей весь участок. А вот дровишек наколоть...
        В общем, мне даже не пришлось себя сильно уговаривать, чтобы зайти к девушке на огонек.
        Мира и вправду была очень рада меня видеть. По крайней мере, казалась она приятно удивленной. Увидев меня на пороге своего дома, уже в следующий миг она заключила меня в крепкие, дружеские объятия. Вот так вот! Выкуси официантка из прибрежного трактира Саммервуда.
        Даже не слушая моего робкого приветствия, девушка схватила меня за руку и потащила за собой на кухню. Прямо чувство дэжавю. Когда-то я вот так же тянул ее, только в другую сторону. Там Миранда накормила меня горячей, домашней пищей и завалила целой горой вопросов о моих приключениях. Делать два дела одновременно было сложно, но я старался. Вещал с набитым ртом, даже иногда жестикулируя, и в красках расписывал ей о том, что произошло со мной после нашего с ней расставания.
        Разговор наш затянулся до поздней ночи, поэтому пришлось заночевать у Миры. Не отправляться же в самом деле в путь в потемках? К тому же, большой потребности куда-то спешить у меня не было, я ведь путешествовал без цели. Так что пришлось остаться у Миранды еще на один день. И еще на один. И еще...
        Спустя неделю я понял, что завяз в этом месте почище чем в трясине. Но, если признаться честно, был даже этому рад. Компания девушки - было именно тем, чего мне не хватало. После общения с чужаками, да и многими местными, она была как глоток свежего воздуха. Мы могли говорить абсолютно на любые темы, доверять друг другу секреты, обмениваться мнением.
        Я, сам не знаю почему, рассказал ей о своей семье, о наших не непростых отношениях на данный момент, и о той постоянной угрозе, что довлеет над ними, как дамоклов меч.
        Девушка, проникшись моментом, поведала мне свою неприятную историю. О том, как она вернулась домой, после окончания мятежа, и не застала в деревне ни одной живой души. Местные жители, должно быть, все погибли, а игрокам больше был не нужен этот безлюдный, словно пустая скорлупа, поселок. Ивент закончился, все разъехались по домам, или на поиски новых приключений, а бедная деревушка больше не являлась стратегически важным объектом.
        Миранде было очень жутко и тягостно оставаться одной в пустом поселении. А через пару дней, когда она уже всерьез подумывала оставить мертвую деревню, произошло новое событие, которое напугало ее еще больше. Одним погожим утром в поселок вошла целая толпа. Шествуя по главной улице, она таяла с каждым шагом, теряя возле каждого дома по несколько человек. Люди, отделяясь от общей массы, просто входили в пустые дома, словно в свои собственные. Будто бы до этого они уезжали на отдых, а теперь снова пришло время возвращаться домой. Вот только видела их всех Миранда впервые.
        Это было еще не так уж и страшно. Странно? Да. Но не жутко. Но вот когда все новоприбывшие вновь повываливались из домов и стали имитировать бурную деревенскую деятельность: возиться в огородах, гонять скотину, судачить о былых временах - Мире стало действительно не по себе. Да что говорить, у них тут даже новый деревенский пьяница появился, явно со стажем. Последней каплей для девушки стал сосед, который обратился к ней по имени и заговорил, как со старой знакомой. После этого Миранда заперлась в своем доме и не выходила два дня.
        Как оказалось, деревня прекрасно могла обходиться и без нее. Все то время, что Мира пряталась у себя дома, поселок жил своей жизнью. Новоприбывшие вели себя как заправские селяне, в дом к девушке не ломились, а когда она снова рискнула выйти на улицу, вели себя с ней вполне дружелюбно и учтиво. И Миранда решила рискнуть и остаться. Поверить этим людям. Обитать с ними рядом было страшновато, но еще страшнее было покидать отчий дом, отправляясь в безызвестность. Ведь если забыть их странное происхождение, с этими людьми вполне можно было ужиться.
        Правда и по сей день девушка бывает с подозрением посматривает на своих соседей, а в прихожей возле двери у нее всегда стоит топор.
        Миновала уже целая неделя моего пребывания в гостях у Миранды, а я все никак не мог отправиться дальше в путь. Как тут уйдешь, когда ворота покосились, пол в сарае прогнил, а кустарник за домом разросся так, что уже и тропинки не видать? Работы по хозяйству - целая куча, а у моего единственного нормального друга в доме нету мужика.
        К исходу второй недели, совершенно неожиданно для нас обоих, наша дружба переросла в нечто большее. Однажды, мы просто проснулись вместе в одной постели, и все сразу стало гораздо проще и, одновременно с тем, гораздо сложнее. Некоторые проблемы отпали сами собой. Я перестал постоянно собираться в дорогу, придумывая все новые поводы, чтобы перенести свой уход еще на день. Наконец обретя человека, с которым можно было не только поговорить по душам, но и приятно помолчать, мне больше не нужно было с ним прощаться.
        С другой стороны, все эти отношения были для меня в новинку. Ну сами посудите, где мне было оттачивать все тонкости этого предмета? А главное, на ком? Не то чтобы отношения меня тяготили, совсем наоборот. Просто девушка постоянно хотела от меня знаков внимания, а я не всегда понимал, что именно она от меня ждет.
        Кроме того, с этими отношениями, мне добавилось больше ответственности. Теперь я, в какой-то мере, чувствовал, что в ответе не только за себя и свой маленький зоопарк, но и еще за одну живую душу. Правда, скажи я об этом Миранде, и она рассмеялась бы мне в лицо. Ткнула бы меня в то, что прекрасно справлялась несколько лет и без меня. И стала бы кичиться тем, что уровень ее превышает мой более чем на десяток. Несмотря на все ее подтрунивания и доводы, я все же считал себя главным защитником в этом доме. Но факт оставался фактом. Даже показатель силы у девушки был выше моего. Проверено, к моему стыду, опытным путем, в борьбе на руках. То есть, он пока был выше.
        Да, я успокоился, перестал рваться в новое путешествие, перестал думать о чужаках и их нескончаемой гонке и жажде оказаться лучше других, свыкся с тем, что семья для меня отдалилась, а я стал для нее чужим. Но я не забыл слов моего первого наставника. А потому, какой бы мирной и размеренной не стала моя жизнь на этот момент, я не переставал тренироваться.
        За месяц я повысил свою ловкость на шесть единиц, силу и скорость - на три каждую, а выносливость всего на две.
        Также лихо прокачать оружие не получилось. Попросту некого было бить. Единственное, что удалось - это повысить владение пращей на один уровень, в те мои редкие вылазки в ближний лес, когда я решал отправиться на охоту. Гораздо лучше в лесу прокачивалась моя дополнительная характеристика "Дружба зверей". Только подкармливая мелких грызунов и птиц, я сумел заработать себе восьмой уровень "дружбы".
        Часто, вместе с собой на охоту, я брал сову. Не потому что Зомби делал отвратительные язвы на теле наших жертв, и тем самым портил их шкурки. Дело в том, что лягушонок уже давно уперся в свой потолок, а Гаргулья еще могла расти и расти. И она росла. Была уже десятого уровня. Приобрела одно новое заклинание, и получила очко, которое можно было вложить в дерево развития.
        Основательно поломав голову над этой дилеммой, я все же выбрал сове уклон усиления ее заклинаний. В общем-то, выбирать мне пришлось из того, что менее всего было не нужно. Можно было, конечно, выбрать для пернатой уменьшение времени отката заклинаний, но сила заклятий мне показалась чуть более полезной. Может быть, теперь обзор в моем ПНВ станет более обширней.
        У Гаргульи имелась и третья ветка развития, которая мне представилась предельно интересной. Но опять-таки, повторюсь - только для магов и только в грядущей перспективе. Если развивать птицу-полярника по этому пути, то вместо заклинаний можно будет получить пару-тройку аур. Это своеобразное энергетическое поле, находясь в котором сотворивший его маг и его соратники будут подвержены постоянному магическому влиянию определенного вида.
        Например, моя птичка к двадцатому уровню могла получить слабенькую ауру усиления стихийных заклинаний. Абсолютно бесполезное свойство. Да взять хотя бы уже имеющуюся ауру восстановления манны. Постоянный, хоть и небольшой, реген ресурса магии. Полезно? Безусловно. Вот только на кой клен оно мне с одним то заклинанием? В общем, пришлось останавливать свой выбор на чем-то более практичном.
        Заклинание, полученное пернатым питомцем, оказалось еще менее нужным. "Когти Фифлены" увеличивали вероятность нанесения критического повреждения. Нет, я не балованный, этот бонус лишним не будет, но я бы предпочел, чтобы вместо этого сова умела меня лечить. Хоть на банках с зельем бы экономил.
        Минул целый месяц с тех пор, как я постучал в дверь Миранды. Мы везде с ней ходили вдвоем, как настоящая пара, держась за руки, и откровенно наслаждались обществом друг друга. Девушка все же привыкла к своим новым односельчанам, и мы даже завели друзей среди наших соседей.
        Можно сказать, что в этот короткий период времени я был счастлив. Но все в этом мире когда-нибудь заканчивается. Закончилась и это.


        Накануне вечером Мира пожаловалась мне, что цены на мясо снова поползли вверх. И прозрачно намекнула, что давно пора внести разнообразие в наш рацион. Крольчатина точно не помешает, сказала девушка, но если кому-то удастся добыть домой оленины, то она вообще будет в восторге.
        Намек я понял, и на следующие утро засобирался на охоту. Встал ни свет ни заря, пожертвовав самыми сладкими часами, чтобы порадовать свою девушку.
        Утро выдалось пасмурным, небо от края до края заволокло низкими облаками. Но дождя не было, земля все еще оставалась сухой. Едва восток окрасился кроваво-красным, как я вышел из дома и направился в сторону ближайшей рощи.
        Не очень я любил этот лес, в частности из-за обитающего в нем зверья. По его чащобам носились зайцы двадцать пятого уровня, тридцатиуровневые лисы и олени, и волки перевалившие за тридцатник. А, говорят, хозяином этого леса был сорока пяти уровневый медведь. Не так часто навещая эти места, я старательно избегал встречи с местным лесным королем.
        Ладно. Допустим матерых, огромных волков я видал, это нормально. Те же варги, которые размерами могут поспорить с лошадьми, считаются родственниками серым хищникам. Но вот матерые зайцы - это для меня уже что-то новенькое. Пушистые, длинноухие комки в высоту достигали размеров моих сапог, и если не затоптать, то ноги отдавить могли основательно. Хуже всего было то, что предпочитали они пользоваться другим своим оружием. Зубы у зайцев были до боли острые. До моей боли, так как узнал я об этом из собственного опыта.
        Хорошо еще, что эти мутанты-переростки по-прежнему считались травоядными и первыми просто так не нападали.
        В отличие от своих наземных товарищей, белки хоть и достигали двадцатого с лишним уровня, своих стандартных размеров сильно не превышали. Конечно, серьезным противником человеку или любому крупному хищнику даже одного с ним уровня такой зверек стать не мог. Но все же лучше не обижать рыжих непосед. Белки дружны со своими сородичами. Тронув одного, не удивляйся, когда среди ветвей увидишь десяток мелькающих, пушистый хвостов, а сверху на тебя посыплется целый дождь из маленьких снарядов. Свои снаряды двадцатиуровневые белки бросают не хуже моей пращи.
        Так что обидеть в этом лесу белку может оказаться страшнее, чем встретить короля Потапыча. Осознавать после перерождения, что тебя до смерти закидали шишками прыткие, рыжие зверьки, будет всяко неприятней.
        Я легко двигался по утреннему лесу, практически не издавая шума. Прокаченная скрытность и экипировка, завязанная на эту характеристику, весьма неплохо этому способствовали. При этом я не крался, а двигался в приличном темпе.
        Пока мне не везло, и я не заприметил еще ни одного оленя или лося. Один раз в высокой траве мелькнули заячьи уши, но быстро в ней же и затерялись. Зато мелких грызунов и птиц было даже чересчур много. Полевки чуть ли не выпрыгивали из под ног при каждом шаге, а сороки, как и другие летающие галделки, целыми гроздьями сидели на деревьях и, провожая меня наглыми глазами, хрипло смеялись моей неудаче.
        Это была палка двух концов. Я мог довольно близко подобраться практически к любому зверю в этом лесу, но для этого мне нужно было сперва его обнаружить. А для меня это было несколько проблематично - я ведь не охотник и даже не следопыт. Звериный след читать не умею, а место стоянки стада сохатых не отличу от поля для игры в кальчо. Оставалось уповать только на случайную встречу. Но пока мне не везло.
        Я углублялся все дальше в лес, и мне это не нравилось. Во-первых, где-то поблизости мог бродить большой и агрессивный хозяин этого места, и что-то я сомневаюсь, что моей восьмиуровневой дружбы с животными хватит на то, чтобы, встретив меня, медведь только в приветствии поднял лапу и зашагал дальше своей дорогой.
        Во-вторых, мне было неспокойно. Всколыхнулось в душе еще не совсем сформировавшееся чувство тревоги, словно осадок на дне бутылки с деревенским самогоном. Что-то было не так, что-то меня смущало. Но вот что именно, я никак не мог определить. И это еще больше вносило диссонанс в мое спокойствие.
        Всерьез задумавшись над тем, что, возможно, стоит повернуть назад, пусть и с пустыми руками, я, совершенно неожиданно для себя, вышел к ручью. Я ведь уже говорил, какой я замечательный лесной житель? Ручей был совсем мелким и узким, скорее всего родник бил где-то неподалеку, но все же это был какой-никакой водопой. А значит, звери периодически стекались сюда утолить жажду.
        Прямо сейчас из этой небольшой проточной лужи большими глотками пил воду молодой олень. Все мысли и тревоги тут же оставили меня, остался только один охотничий азарт. Хотя какая тут охота, когда осталось только забить бедное животное?
        Естественно сохатый меня заметил. Будь ты хоть в три маскировочных куртки обернут, если выламываться через кусты в десяти метрах от жертвы, так как это сделал я, то можно быть уверенным - тебя увидит даже крот. Покосившись на меня своим большим, влажным глазом, олень даже и не подумал отрываться от своего занятия. То ли я совсем не страшный, то ли вода невероятно вкусная.
        На самом деле первое. Я уже давно заметил, что в ситуациях, когда пугливое, травоядное животное должно убегать, изображая из себя жертву, многие из них периодически остаются на месте, почти что игнорируя мое присутствие. Как я понял, это зависит от разницы уровней охотника и жертвы. Если жертва выше своего преследователя на пяток-другой уровней, то он ей уже не так сильно воспринимается как угроза.
        В моем случае олень превышал меня почти в полтора раза. И что бы, по его мнению, не выползло сейчас из кустов, оно явно было не достойно того, чтобы прерываться из-за такой ерунды.
        Вот оказывается как. В том, что у меня вечно маленький уровень, тоже имеются свои преимущества. Напади я на оленя, который был бы слабее меня - он тут же постарался бы сбежать. И потом гоняйся за ним по всему лесу. Этот же на мою атаку отреагирует иначе - в праведном гневе, что какая-то малявка посмела его поцарапать, кинется в бой. Только на десяти процентах здоровья у таких как он включается инстинкт самосохранения, и они спешно пытаются ретироваться. И этот момент нужно не прозевать.
        Выбравшись из зарослей на относительно чистый участок, я стал готовиться к предстоящей схватке. Копье воткнул в землю рядом с собой, развернул пращу, вложил в кармашек снаряд, а еще два зажал в ладони свободной руки. Зелье пить не стал - слишком жирно для травоядного, у которого и атак-то особых никаких нет. Решил, что бафа полярной совы будет достаточно.
        - Гуля, крит! - тихо сказал я. Птица на плече гукнула, взмахнула крыльями, и меня окутало красноватое свечение, которое погасло через секунду. Тут же пришло сообщение об усилении.
        Команда "крит" тоже являлась аббревиатурой и означала - когти разрывающие и травмирующие. Когтей у меня не было, но их прекрасно заменяли острия моего копья и кинжалов.
        Я резко дернул рукой, и петля, зажатая в ладони, жужжа как муха, принялась рисовать окружность. Ускоренный снаряд, лягушкой выпрыгнул из кармана пращи и устремился прямо к сохатой голове. Бам! Олень дернулся, протрубил что-то воинственное и, низко опустив голову, ринулся на меня. И началось. Я вертелся как уж, уклоняясь от атак сохатого, и жалил словно скорпион. Мой противник бодался как олень. Вся его тактика заключалась в том, чтобы мощным ударом рогов оглушить меня и опрокинуть на землю, а дальше затоптать насмерть ошеломленного противника острыми копытами. Но возможности зацепить меня я ему не давал. Несмотря на разницу в уровнях в ловкости рогатый зверь мне точно уступал. Вот и явная польза от моих тренировок. Не зря потел.
        Не скажу, что бой был слишком уж легким, но и сложным он для меня точно не являлся. Этот сохатый был не первым моим оленем и бой он вел для меня довольно предсказуемо. Единственное, что меня неприятно удивило - так это запас его здоровья. Слишком уж долго я его ковырял - мой запас сил кончился раньше, так что пришлось спешно глотать зелье восполнения выносливости.
        Затяжной бой меня вымотал не только физически - я чуть было не проморгал тот момент, когда у рогатого противника осталось меньше десяти процентов здоровья. Олень вдруг жалобно взвизгнул, и ломанулся от меня прочь в ближайшие кусты. В последний момент я успел опутать его ноги корнями. Вот было бы смешно, если бы он сбежал. Столько сил и времени потратил бы впустую.
        После этого добить животное оказалось совсем просто. Почти каждый второй мой удар оказывался критическим. Во-первых, сказалось то, что олень не защищался, а, даже опутанный корнями, пытался сбежать. А во-вторых, на меня по-прежнему действовало усиление моего пернатого бафера.
        Когда сохатый замертво рухнул на землю, я склонился над ним и приложил ладонь к его туше. Естественно, целесообразнее было бы разделать ее вручную, но после боя ко мне вдруг вернулось чувство беспокойства, усиленное в несколько раз. Я решил поторопиться.
        Тело оленя истаяло до обглоданного костяка, а мне в сумку перекочевали большой кусок дырявой оленьей шкуры, печень зверя и три куска оленины разных размеров. Остальное видимо сожрал агрессивный, сухой климат. Но я даже ворчать по этому поводу не стал. Закинул весь лут в инвентарь и опрометью бросился назад в деревню.
        Темп я держал довольно резвый, поэтому запас сил у меня кончился гораздо раньше, чем я даже успел преодолеть половину пути. Пришлось снова пить зелье. А зачем еще одно. Тревога разрасталась пропорционально пройденному пути, и экономить я не стал.
        Но как я не торопился, когда вынырнул из живой, зеленой стены, я понял, что опоздал. Над деревней клубился густой, серый смог. Часть домов уже вовсю полыхало, а часть еще только занималось.
        Как я преодолел широкий луг, что отделял лес от деревеньки, я не помню. Только что еще стоял у кромки рощи, а теперь вот, буквально в десяти шагах, догорает крайний деревенский дом. На то, что время все-таки не стояло на месте, и я не научился телепортироваться, указывала степень возгорания домов. По всей видимости, все мое сознание заполонило одно единственное желание - поскорее добраться до Миранды, и на все остальное я попросту перестал обращать внимание.
        Из этого состояния меня вывел дым и запах гари. Наверное, не стоит так рьяно ломиться в самое пекло, когда мне вообще ничего неизвестно о том, что здесь случилось. Я прислушался и замедлил шаг. Кроме довольного треска огня, пожирающего все, до чего он мог дотянуться, никаких других звуков я не услышал. Ни воплей местных жителей, ни криков о помощи, ни испуганного плача домашних животных. Даже собаки не выли. И это было странно.
        Осматриваться вообще не имело смысла. В тех редких клочках улицы, которые еще не заволокло дымом, не мелькала ни одна фигура.
        Я вздохнул и шагнул вперед, прямо в дымовую завесу. Перед глазами тут же появился таймер, отсчитывающий секунды до удушья. Через пару шагов он исчез, затем появился заново. Серая пелена была не слишком густой и не однородной, рваными лоскутами перемежаясь с прозрачными участками относительно чистого воздуха. Так что задохнуться здесь мне пока не грозило. По этой же причине видимость была лучше, чем я рассчитывал.
        На первого мертвеца я наткнулся, когда миновал третий дом. Полный мужчина лежал на спине возле забора и невидяще, и как мне показалось, испуганно смотрел в небо. Тело уже начало источать едва уловимый свет. Со временем оно будет становиться все прозрачнее, пока полностью не растворится в пространстве. Если конечно оно так и останется здесь лежать, и никто не сжалится над бедолагой и не похоронит его.
        Беглый осмотр ничего не дал. Никаких ран на теле я не обнаружил. От чего же тогда умер мужчина? Приступ удушья? Яд? Магия? Вариантов на самом деле уйма. Вот только пожар почти стопроцентно исключает случайную смерть.
        Плюнув на осторожность, я вскочил и едва ли не бегом направился к дому Миры. Трупы стали попадаться все чаще. И не только людей. Собак, кошек, птиц. Все без явных следов насилия. Не могли же они все разом задохнуться от дыма?
        Я перестал обращать на мертвых внимание и все рвался вперед, упорно отгоняя от себя мысль, что уже, наверное, можно и не торопиться. Живых в этой деревне не осталось. Но, как говорится, надежда умирает последней. И она гнала меня все быстрей к ставшему мне почти родным дому.
        Девушку я нашел во дворе, рядом с цветочной клумбой. Красивое лицо искажено гримасой страха, широко распахнутые глаза смотрят в пространство перед собой. Но ничего не видят. Показалось, внутри меня оборвалось что-то, что до этого было натянуто до предела. К горлу подступил ком.
        Я опустился на колени рядом с Мирой и положил ладонь ей на лицо, чтобы закрыть веки. Но из этого ничего не вышло. Максимум, чего я смог добиться прикосновением, это открыть инвентарь мертвой девушки.
        Одежда, нож, садовый инструмент, да десяток монет, чего еще можно было найти у обычного селянина? А главное, ради чего нужно было вырезать целую деревню? Вырезать - не буквально, я так и не увидел ни одной раны на телах деревенских жителей.
        Я убрал руку и снова взглянул на ту, что за месяц стала мне так же дорога, как и любой член моей семьи. Страх, поселившиеся в глубине безжизненных глаз, причинял мне дополнительную боль. Убийце было мало просто забрать ее жизнь, он стремился еще и напугать свою жертву, повергнуть ее в ужас. Выкормыш гиены!
        Я глухо заворчал, словно один из тех волков, что каждое утро заглядывают в гости к моей семье. В груди вспыхнуло пламя гнева, будто я вовсе не защитник леса, а самый настоящий берсерк, и кипящей лавой стало разливаться по всему телу.
        Дальнейшие события я помню весьма плохо. Память решила вырезать целый эпизод из моей жизни и запрятать его поглубже в туманы подсознания. Остались только какие-то обрывки, как будто вместо голографической записи мне подсунули несколько слайдов.
        Вот я стою на коленях возле тела Миранды, вот брожу, словно пьяный, по мертвой деревне, а уже в следующий миг я продираюсь сквозь заросли глухой чащи, и через секунду сражаюсь с огромным медведем. Ночь в лесу. Я словно завороженный смотрю в пламя костра. Где-то рядом воют волки, но мне плевать. День. Солнце в зените. Я шагаю по пыльной дороге. Куда не глянь - вокруг сплошные луга. Но я смотрю вперед. Туда, где на тракте появилась фигура. Игрок. Он приветливо мне улыбается, но выражение его лица сразу же меняется, когда в моей руке появляется копье. Новый слайд. Кажется вечереет, тени стали длинными. А быть может, это занимается новое утро? Без разницы. Впереди крепостная стена, значит за ней город. Стражники на воротах провожают меня долгим, пристальным взглядом. Один даже решает двинуться мне наперерез, явно желая стрясти монету за проход. Но наткнувшись на мой взгляд, он споткнулся на ровном месте и передумал.
        Более-менее я пришел в себя в каком-то трактире. Время перестало двигаться скачками, и вернулось к своему обычному монотонному течению.
        Я сидел на высоком табурете возле барной стойки и меланхолично смотрел на рюмку с какой-то янтарной жидкостью. Явно спиртное. Только вот пить я абсолютно не хотел. Конечно же я слышал, что таким образом можно притупить боль, закрыться от нее, убежать. Но убегать я больше ни от кого не собирался. Наоборот, я хотел сам перейти в наступление. Преследовать своего врага. Травить его как зверя. Осталось его только себе нажить. Не думаю, что в моем мире это такая уж проблема.
        Я медленно осмотрел просторный зал трактира. Под завязку не забит, но наполовину точно заполнен. Вполне себе востребованное заведение. Тут тебе и местные горожане, решившие пропустить кружечку после трудового дня, и чужаки, которые любят засесть где-нибудь компанией после рейда и похвастаться друг другу своими похождениями и трофеями.
        Взрыв хохота заглушил даже пиликанье выступающего менестреля, а многие завсегдатаи с неудовольствием покосились на столик в углу, за которым засела гомонящая толпа. Группа игроков что-то бурно обсуждала. То, что мне надо.
        Оперевшись на стойку, я начал вставать с табурета, но мимо прошмыгнула молоденькая, совсем еще девчушка, официантка и, улыбнувшись, обдала меня запахом полевых цветов. Я обмяк и снова плюхнулся на сиденье.
        Миранда тоже любила цветы. Бывало, каждый день просила принести ей новый букетик. А теперь ее нет.
        Глупо и мелочно ввязываться в кабацкие драки, чтобы сорвать на ком-то свою злость. Так ее память не почтить. Но что мне еще остается? Тело и разум требуют действий. Месть? Почему нет?
        Не один раз я слышал от умных людей, что месть не помогает унять душевную боль. Но я этого и не искал. Точнее, не совсем этого. Просто сейчас мне виделись два варианта. Либо я сорвусь сейчас на поиски виновных в гибели целой деревни, либо сопьюсь прямо в этом трактире. К тому же, мне очень хотелось найти и наказать убийц. До одури хотелось.
        Приняв решение, я подошел к ближайшему столику, за которым сидели чужаки и, положив руку на плечо одному из них, привлек к себе его внимание.
        - Есть дело. - сказал я незнакомому игроку, когда он обернулся. - Нужно доставить кое-кому сообщение.
        Отвлеченный от разговора чужак удивленно захлопал глазами.
        - Да ты охренел, непись! - возмутился здоровенный северянин, после того как наконец понял, чего именно я от него хочу. - Не видишь, мы тут с братюнями расслабляемся? Отмечаем, можно сказать, удачный день, а ты лезешь со своими заданиями для нубов. Совсем попутал? Посмотри на нас. У меня шестьдесят первый уровень, ты думаешь, я для тебя бегунком работать буду? Все, беги. Не мешай большим дядям разговаривать. А свое задание можешь кому-нибудь дру... - внезапно парень запнулся, уставившись куда-то в пространство перед собой. Он явно читал, видимые только для него, строчки. - Сколько опыта? - воскликнул он так громко, что некоторые местные и все чужаки за соседними столиками обернулись на его возглас. Зыркнув в их сторону, северянин существенно понизил голос и продолжил. - Да не может быть, чтобы за обычную беготню столько давали. Это какой-то баг. С другой стороны, почему бы им не воспользоваться?
        - Макс, может, ты хоть объяснишь, что происходит? - подал голос его приятель, сидевший тут же за столом. Еще один северянин.
        - Позже. - парень явно куда-то заторопился. - Я все сделаю, можете не сомневаться. - Это уже мне.
        - Макс, ты куда? - всполошился массивный дварф с короткой рыжей бородой. - Так ведь хорошо сидели.
        - Потом объясню. - махнул рукой северянин и бросился к выходу.
        Я лишь пожал плечами и снова отошел к своему месту у барной стойки. Ждать.
        Долго себя ждать МурЧело не заставил, прибыл довольно быстро, как будто у лидера клана не было вообще никаких других дел. Впрочем, вполне возможно, что я снова впал в это свое состояние, где время исчезает, словно деньги выделенные короной на ремонт дорог. Бесследно.
        На всякий случай я повращал головой - зал заметно опустел, в трактире оставалось всего лишь несколько самых упорных завсегдатаев, половина из которых уже шумно храпела, уткнувшись лицом в тарелку. Игроков не было вообще, если не считать двух подозрительных типов, над головами которых имелись знаки принадлежности к клану "Плащ и кинжал". Но эту парочку, видимо, притащил вместе с собой кацен.
        Парни, выбрав своей целью один из угловых столиков, уселись там и сразу же подозвали к себе официантку. Их шеф плюхнулся на табурет рядом со мной. Собственно так я его и заметил, рядом довольно ощутимо запахло шерстью.
        - Здогрово, бгродяга. - панибратски хлопнул меня по плечу рыжий хитрец. - Где пгропадал? Полтогра месяца от тебя ни слуху ни духу. Мои ребята, что пасутся у тебя каждое утгро, говогрят, дома ты тоже не появлялся. Значит, не дал никому себя пгрикончить. Молодца. - И тут же, даже не давая мне вставить и слова, затараторил дальше. - Смотгрю ты нисколько не изменился. Все такой же угрюмый и восемнадцатый. Может, потому-то и угрюмый, что все еще восемнадцатый?
        Кошара явно пребывал в хорошем настроении, раз даже пытался шутить.
        - Были кое-какие дела. - расплывчато объяснил я. Не особо хотелось распространяться о своей личной жизни.
        - Да уж, у меня тоже в последнее вгремя дел невпгровогрот. - весело осклабился кацен. - Можно сказать, что отчасти благодагря тебе. После тех двух заказов репутация клана повысилась, и дела наши пошли в гогру. Пгриходится вот даже допоздна засиживаться в игре. На самом деле тебе повезло, что твой посыльный успел меня застать. Я уже собигрался выходить, когда мне сообщили о его позднем визите. Кстати, что за пгридугрка ты нам послал? Сказав кодовую фгразу и пегредав нам твое местонахождение, он стал пгрыгать как умалишенный, кгрича что-то о тгрех угровнях.
        - Я его не знаю. Он просто был первым, кто подвернулся под руку. - ответил я своему бывшему работодателю. - Слушай, МурЧело, может быть хватит этих советских разговоров? Ты ведь знаешь, зачем я тебя позвал.
        - Само собой. - хмыкнул кацен. - Узнаю стагрого Миха. Сгразу к делу. Я так понимаю, ты наконец пгридумал оплату за наш втогрой контгракт. Ну-ка, удиви меня. Только пгредупгреждаю сгразу, если это будет пгросьба защищать твою семью от волков еще один год - я в тебе сильно разочагруюсь.
        - Для начала нужно узнать, кто спалил деревню Луговое, что в Девятом королевстве. - никак не отреагировал я на колкость хвостатого собеседника. - Что делать дальше, я скажу, после того как ты предоставишь мне эту информацию.
        - Интегресно девки пашут! - возмущенно воскликнул МурЧело. - Как плохо оказывается у меня с памятью. Мне то казалось, что мы должны тебе одну-единственную услугу, а по-твоему выходит, что весь наш клан к тебе вообще должен в пгрислужники записаться, и выполнять все твои пгрихоти.
        - Не ерничай, Мурчик. - назвал я кацена прозвищем, которым его именовали только лейтенанты и особо приближенные личности. Не в том я был состоянии, чтобы вести долгие, вежливые диалоги. Кровь снова стала закипать от нетерпения и раздражения, и мне стоило больших усилий не вспылить. - Это по-прежнему всего одна услуга. Мне нужно кое-кому отомстить, я только не знаю пока кому именно.
        Кацен вопросительно поднял одну бровь, но промолчал.
        - Да ладно тебе. Это ведь не так сложно. С вашими возможностями - так точно. Мне не раз хвастались игроки, что в интернете можно найти что угодно.
        - Боюсь, ты не совсем вегрно понял, что они имели в виду. - фыркнул МурЧело. - Но ты пграв, сделать это реально. Ладно, пусть будет по-твоему. Запишем тебе эту маленькую услугу, как бонус. В свое время ты неплохо спгравился и ни разу нас не подвел. Так что заслуживаешь небольшого поощгрения. Когда узнаем нужную информацию, где тебя искать?
        - Я буду здесь. - кивнул я на барную стойку.
        - Сбогр инфогрмации может затянуться не на один день. - предупредил меня глава клана "Плащ и кинжал".
        - А куда мне торопиться? - парировал я. - У меня сейчас в приоритете только одно дело. Никаких других планов я не строю.
        - Если тебе все равно, может, тогда у нас будешь дожидаться инфу? - предложил МурЧело. Видя, как я замялся, он продолжил. - Так ведь будет удобнее обеим стогронам. Нам не пгридется тратиться на телепогрт, чтобы добграться до тебя, а ты получишь свою инфогрмацию еще раньше.
        Ну что ж, резонно. Почему бы, собственно, и нет?


        Добыть нужную информацию парням из плаща и кинжала удалось действительно очень быстро. Не успели мне заново наскучить их клановый особняк и надоесть рожа, приставленного следить за мной, МохИто, как меня нашел какой-то паренек и поведал, о желании господина МурЧело лицезреть меня в своем кабинете. Паренек был из местных. Видимо, подрабатывал, батрача на клан обыкновенным слугой.
        Кабинет главы клана находился на третьем этаже. Проводив меня до него, парень вприпрыжку умчался по другим делам. МохИто, усердно копируя мою тень, остался при мне. Я пожал плечами и без стука открыл дверь.
        - А, Мих. Заходи, пгрисаживайся. - сделал приглашающий жест когтистой ладонью кацен. - Ты свободен. - ткнул он пальцем в моего сопровождающего.
        МохИто, только пересекший порог комнаты, был вынужден тут же ее покинуть.
        Парень ходил за мной сегодня все утро, явно, валандаясь, не от безделья, а выполняя приказ начальства. На это откровенно указывала его кислая физиономия. От меня он держался на расстоянии и за все время так ни разу со мной не заговорил, за что, собственно, я был ему благодарен. Он, похоже, все еще дулся на меня за тот инцидент с его нагрудником, но мне на это было откровенно плевать.
        - Вот и на кой мне такой работничек? - проследил за моим взглядом МурЧело. - Слишком мал он еще для наших дел. Ему бы все носиться по данжам, да в игрушки играть. Но на беду пообещал я одному человеку, что забегру его к себе. Умеет его сестгра уговагривать, этого у нее не отнять. - плотоядно облизнулся рыжий кошара, но тут же снова посерьезнел. - Ладно, мы не для этого здесь собгрались. Вот, возьми. Пгрочти это. И садись уже наконец! Хватит возвышаться надо мной с укогром, будто моя совесть.
        Я присел на стул, напротив кацена и взял со стола предложенный лист бумаги.
        - Что это? - помотылял я им в воздухе.
        - Твоя инфогрмация, что же еще? - удивленно глянул на меня хвостатый. - Ты думал, я в писатели подался и решил к тебе обгратиться за рецензией? Нет. Это то, что удалось накопать на твоих непгриятелей. Я слышал, что написанная инфогрмация усваивается лучше, чем услышанная. Так что я подсуетился. Цени.
        - Что и даже сам писал? - удивился я такому вниманию с его стороны.
        - У главы клана, по-твоему, дгругих дел больше нету? - хмыкнул кацен. - Отдал распогряжение. На то власть и нужна. Кстати, памятка тебе не помешает, так что бумажку можешь оставить у себя. - МурЧело нетерпеливо зыркнул на меня. - Читай уже. Я подожду. Потом обсудим наши дальнейшие ходы.
        Я взял листок и приступил к чтению.
        Чтиво меня неприятно удивило. Нет, не своим содержанием, формой. Сухой язык с множеством непонятных терминов. Написано игроком для другого игрока, впрочем, чего еще можно ожидать от чужаков?
        Не то чтобы я совсем ничего не понял, общая мысль излагалась довольно доступно, но многие детали были мне неясны, и их приходилось додумывать самому.
        Исходя из написанного, моим врагом оказался не один человек и даже не группа - целый клан с названием "Темная сторона". Хоть и достаточно малочисленный, если верить автору этого текста. Деревню уничтожила, правда, небольшая его группа, но делалось это точно с молчаливого согласия всего клана. В основном в этом тексте ссылались на одного человека. Его звали ПавеЛитель. Он был то ли командиром этого карательного отряда, то ли ради него вообще затеивалась вся эта операция.
        Цель ее, кстати, мне была не до конца ясна. Автор указывал, что ею являлась прокачка, но я в это не очень-то верил. Гораздо проще и быстрее набить опыта на монстрах. Репутация опять-таки не страдает.
        Дочитав текст, я сложил бумажку и отправил ее в инвентарь. Кацен следил за мной молча, но было видно, что его так и подмывает от нетерпения.
        - Ну что? - наконец не выдержал он. - Как будем наказывать?
        - Кого?
        - Ну этого, твоего... - МурЧело на секунду глянул в пустоту, видимо сверяясь со своей справкой. - ПавеЛителя. Ох и фантазия у чувака! Будем опускать его, пока не обнулим, или пока из него все вещи не выпадут?
        - Зачем мне наказывать одного человека? - удивился я. - Я хочу всех.
        - Ну ты злой! - уважительно кивнул мой рыжий собеседник, и уточнил. - Всю группу?
        - Весь клан.
        - В смысле? Тебе не кажется, что это уже чегресчур? Что тебе клан то сделал? Жителей дегревни ведь погубил своим ритуалом этот самый ПавеЛитель. Давай его и отпгравим пагру сотен раз на пегрегрождение.
        - Каким еще ритуалом?
        - Ты вообще бумажку читал или картинки искал? Ритуалом темного жнеца. - и видя мое полное непонимание, продолжил. - Фу-ух. Ладно, давай сначала. ПавеЛитель у нас по классу кто? Пгравильно, чегрнокнижник. А чегрнокнижник у нас личность специфическая. Как у любого дгругого класса есть у него свои сильные и слабые стогроны. Магический потенциал у него довольно посгредственный, явно уступает дгругим своим коллегам по цеху, всяким магам и волшебником. Но это в чистом виде, а вот если он усилится за счет одной своей способности, то хавайтесь все, носящие посохи и мантии. В общем, чтобы не быть чегрезчугр голословным и не ломать тебе мозг тегрминологией, скажу только, что чегрнокнижники - одни из немногих классов, котогрые умеют впитывать силу повегрженных вграгов. Называй ее как хочешь: душой, жизненной энергией, факт в том, что, убив разумное существо, чегрнокнижник может вобграть в себя эту силу и хгранить ее в себе долгое вгремя, пока не решит воспользоваться. Количество энергии, которая может уместиться в чегрнокнижнике, определяется его пгрокачкой и пегрками. Когда пгрижмет, темный маг может
использовать способность, котограя расходует накопленные души, но зато все заклинания его на когроткое вгремя усиливаются в несколько раз. Дгругими словами, тот еще пакостный ублюдок. - кацен сделал небольшую паузу и взглянул мне в глаза, но я оставался бесстрастным. - Именно этим и занимался ПавеЛитель в той бедной дегревеньке. Копил силы, собиграл души. И это именно он убил всех жителей. Его группа сопгровождения даже никого не ранила. Они были гагрантом того, что никаким залетным игрокам не пгридет в голову помешать ритуалу. А задачей их было следить, чтобы никто не сбежал, и гнать спасающихся обратно в дегревню.
        Прямо на, гиббона мать, заклание. Как жеваный скот на бойню.
        В груди моментально вспыхнул пожар. Ярость ударила в голову с такой силой, что я испугался потерять контроль над собственным телом. Показалось, что я прямо сейчас брошусь громить всех и вся, начиная с базы "Плаща и кинжала". Выдохнув и прикрыв на несколько секунд глаза, мне удалось удержать рвущуюся из меня стихию.
        МурЧело мне не мешал, дал время успокоиться. Открыв глаза, я увидел, что он смотрит на меня даже с некоторой долей сочувствия. Правда, в большей степени в его взгляде присутствовало любопытство.
        - Твой вграг - ПавеЛитель. - прервал он паузу. - Злишься на его пособников? Понимаю. Можем пгрищучить и их. Но мстить целому клану - это нелогично и глупо. И в наших реалиях не очень выполнимо.
        - Не думай, МурЧело, что я этого не понимаю. Я тебя услышал и принял к сведенью твои доводы. Поверь мне, ПавеЛитель стоит на первом месте в моем черном списке. И я лично собираюсь отправить его несколько раз в бездну. Но чего мы добьемся обнулив одного человека, даже если он виноват во всех грехах. Мы всего лишь отберем его время, которое он потратил на свое становление, прокачку и выбивание из монстров вещей. Он легко все это восстановит. А с помощью своего клана, возможно, даже быстрее, чем до этого. Я хочу большего. Хочу, чтобы он лишился не только пары уровней и десятка монет, но и места, которое он мог бы назвать своим домом, и поддержки, которую ему могли там оказать. Хочу, чтобы он лишился клана, а клан его лишился своей базы, замка, особняка, или что им там служит опорным пунктом. Эти ребятки вряд ли святоши, раз с их молчаливого согласия их люди творят подобные дела.
        - Я хотел бы тебе помочь, пгравда. - кацен был само сочувствие. - Но то, что пгредлагаешь ты - это уже пегребогр. В тебе сейчас говогрят эмоции. Не знаю, что ты потегрял в той дегревне, но, поступая глупо и опгрометчиво, кидаясь самоубийственные авантюгры, ты этого не вегрнешь.
        - Я в любом случае это не верну. - рявкнул я, и продолжил уже тише. - Я так понимаю, что ты отказываешься мне помогать?
        - Не отказываюсь. Пгросто отговагриваю от необдуманных поступков.
        - Тогда давай зайдем с другой стороны. Скажи мне, ты наемник?
        - Не понял.
        - Ты выполняешь сомнительные заказы за определенную плату?
        - Да, но...
        - Плату от меня ты уже получил. Хочешь сказать, что клан, который раньше так дорожил своей репутацией, теперь кинет своего заказчика?
        - Загоняешь меня в угол? - хмуро глянул на меня МурЧело.
        - Ты не оставляешь мне выбора.
        - Вообще-то, разгромить чей-то клан - это слишком большой заказ, чтобы хватило оплатить его всего одной услугой. - сделал хвостатый очередную попытку отвертеться.
        - Тогда я буду должен тебе еще одну кражу. Или ты хочешь два контракта? Три?
        - Одного будет достаточно. - недовольно выдавил из себя МурЧело. - Вижу, тебя не пегреубедить. Но ты должен понять, все не так пгросто, как тебе хотелось бы. Мы, конечно, можем попгробовать, но вегроятнее всего потегрпем неудачу.
        - Откуда такой пессимистический настрой?
        - Пагрень, ты хоть пгредставляешь, как ведутся клановые войны? - дождавшись от меня одного лишь молчания, кацен укоризненно покачал головой. - Знаний никаких, зато гоногра... В игре существует официальный рейтинг всех кланов Атгравеля. Каждый из этих кланов может без какой-либо особой пгричины, так сказать в целях экспансии, объявить войну только тем кланам, котогрые в рейтинге находятся в пгределах пяти позиции относительно него. Дгругими словами, являются пгримерно равными клану по силе. То есть, если бы мой клан, к пгримеру, занимал сотую стгрочку рейтинга, то я, не замограчиваясь, мог бы развязать войну с любым кланом, начиная с девяносто пятого места и заканчивая сто пятым. Начать же активные боевые действия пгротив любого дгругого клана - гограздо пгроблематичней. Для этого нужна какая-нибудь веская пгричина. Напгримегр: нагрушение договогра, которое влечет за собой денежные потегри; обман или афера, что подгрывают клановую репутацию; либо общественное оскогрбление всего клана, желательно запечатленное на видео. - МурЧело ухмыльнулся, вспомнив какой-то веселый эпизод. - Знавал я одних
агрессивных ребят, котогрые умышлено гегрбом своего клана выбграли изобгражение пушки. Пгричем изобгражение довольно специфическое, больше напоминающее мужской детогродный орган, чем сгредневековое огружие. Естественно, нагрод с них зубоскалил. Эти же стойко тегрпели, но при этом везде ходили со включенной видеозаписью. А затем, на клановых собграниях, из всего пегречня выбиграли самых толстых кандидатов и объявляли им войну, так сказать, за погруганную честь. Говогрят, за несколько месяцев они разбили не меньше десятка кланов.
        - И зачем же так изгаляться?
        - А затем, что разграбы, ну то есть безликие, усегрдно следят, чтобы пгравила клановых войн не нагрушались. Им нафиг не нужно, чтоб какой-нибудь сгредний клан пошел громить напграво и налево мальков, тем самым заграбатывая себе за победы над кланами легендагрные достижения. К тому же, быть заваленным тысячами гневных писем от этих самых мальков, тоже радости мало. Так что наказывают за подобный пгроступок безликие довольно жестко. Нет, не баном. Разграбы стаграются решать игровые пгроблемы только игровыми методами. Но все равно довольно жестко. Могут распустить не соблюдающий пгравила клан, без пграва его восстановления, а могут покаграть только руководство. Есть у них любимое наказание. Накладывают на нагрушителя дебаф, котогрый пгроцентно уменьшает хаграктегристики этого игрока. Длительность и сила этого пгроклятия опгределяется степенью самого нагрушения. Пгриятного мало, могу тебе сказать. Ногрмально играть становится невозможно. Пегреждать дебаф тоже не получится, его сгрок отчитывается только когда находишься в игре. Вот и пгриходится то ли искать в игре развлечения не связанные с боевкой,
то ли оставлять свою тушку в безопасной зоне, а самому заниматься дгругими делами. А денежки то за абонент тикают.
        МурЧело горестно вздохнул. Похоже кто-то на собственном опыте прочувствовал то, о чем сейчас рассказывает.
        - К чему я веду, - вернулся кацен к нашему насущному вопросу. - Клан "Темная стогрона" находится гограздо ниже клана "Плащ и кинжал" в рейтинге, несмотгря на то, что мы тоже довольно малочисленны. Все потому, что у нас узкая специализация и мы в ней весьма успешны. К тому же наемники всегда ценились выше всех остальных. Поэтому пгросто так объявить им войну я не смогу. Единственное, что я в силах сделать, как капитан наемников, это выступить как тгретья стогрона. Могу выделить тебе небольшой отгряд игроков, человек так пятьдесят. Еще могу усилить их сотней неписей. Но это максимум. Большего по пгравилам клановых войн я сделать не могу. А для того чтобы взять кгрепость темной стогроны, этого ничтожно мало.
        - Сколько, по-твоему, нужно воинов? Может быть я смогу помочь. - внутри по-прежнему тлел мстительный огонь, ни на секунду не затухая, так что отступаться я не планировал. Даже если придется штурмовать стены крепости в одиночку.
        - Издеваешься? - скривился кацен. - Что ты можешь вообще? Ладно, хочешь знать - слушай. Есть один вагриант. Можно попгробовать собграть местное ополчение пгротив этого клана, репутация то у них ни к чегрту. Но для этого нужен хогроший командигр. А все толковые командигры-неписи напегречет, давно пгрикогрмлены и служат отдельным кланам.
        - Привлечь на нашу сторону хорошего командира из местных, способного набрать ополчение. - я повертел эту мысль в голове и так и этак. - Звучит не слишком сложно.
        - Угу. Ты спегрва попгробуй, а потом говогри. Кгроме того, это еще не все. Одних воинов, сколько бы мы их не набграли, будет мало. Только больше мяса на убой собегрем. На нашей стогроне будет эффект неожиданности, на их - ресугрсы клана, у тебя-то их не нет. Так что на долгую осаду можешь не рассчитывать. Вгражескую кгрепость пгридется бграть с наскока. Иначе никак. И попытка будет только одна. А значит, нужен какой-то большой отвлекающий фактогр. Что-то, что будет мешать вграгам сосгредоточить огонь на наших воинах. В идеале я бы пгредложил тяжелое осадное воогружение. Катапульты, баллисты, тгребушеты. Но к сожалению этот вагриант отпадает. Для сбогрки и установки тяжелых метателей нужна туева куча вгремени в непосгредственной близости от кгрепости. Думаю, начни мы клепать катапульты рядом с их цитаделью, ребята из темной стогроны сложат два и два и заподозрят что-то неладное. Но раз недоступна инженегрия - значит выгручит кавалерия. Втогрой вагриант - это заиметь небольшой отгряд, котогрый своими быстгрыми и маневгренными наскоками станет подогревать вгражеских стгрелков, и для котогрого не
будут пгрепятствием кгрепостные стены. Напгример, стаю гагрпий или отгряд ангелов. У тебя случайно ангелов сгреди дгрузей нет?
        Ангелов нет, но один крылатый знакомый имеется.
        - Отвлекающий фактор. - я мысленно загнул второй палец. - Еще пожелания?
        - Ну, если тебе мало, то еще нам не помешают игроки. Пятьдесят человек - это сущие копейки. Нужно больше, желательно высокоугровневых и с головой на плечах. Если они еще при этом будут безклановыми, то вообще хогрошо. Разбавят моих бойцов - будет меньше подозгрений в сговогре. Всего лишь клан наемников выполняет очегредной контгракт. Тут и дгругих игроков-искателей пгриключений полно. Видите господин админ? Не обгращай внимания, Мих, это я тгренигруюсь.
        - Местный командир с ополчением, отвлекающий фактор и отряд игроков. - подвел я итог. - Ничего не забыл? И если я все это обеспечу, ты поможешь мне штурмовать крепость "Темной стороны"?
        - Если выполнишь каждый из этих трех пунктов, то я лично поведу своих людей в атаку.
        - Тогда мне нужно, чтобы ты для меня кое-кого нашел.


        По словам МурЧело, отыскать СойкуМухоловку не составило никакого труда. Девушка была тщеславна, любила общественное внимание и постоянно зависала в соцсетях. Что бы это ни значило. Там она частенько рассказывала не только о своей реальной жизни, но и игровой, выкладывая видео, скриншоты (и снова, чтобы это не означало) и даже указывая свое местоположение. Клановым ищейкам даже напрягаться не пришлось.
        По моей просьбе ей отправили сообщение о том, что я желаю с ней увидеться. Встречу я назначил в том самом трактире, где мы с ней и познакомились. В сообщении прям так дословно и написал, чтобы девушка точно поняла, что это я, а не какая-нибудь подстава. Впрочем, расстались мы не очень дружелюбно, так что Мухоловка могла подумать, что я хочу с ней встретиться как раз для того, чтобы эту самую подставу ей и устроить.
        Я уже битых полчаса сидел в этом заведении для зеленокожих, дул третью чашку дорогущего чая и все чаще ловил на себе недобрые взгляды местных завсегдатаев. Девушки все было, и я начинал понемногу паниковать.
        Если она не явиться, то весь мой план рискует накрыться мифриловым тазом. Других чужаков среди моих знакомых почти что и не было. ПантаГрюэль, который, по сути, из той же компании, что и девушка, и ВатаФаг, совсем еще мелкоуровневый воришка, с которым я познакомился на лесопилке. Вот в принципе и все. Разве что еще ПалПалыча с его командой можно назвать знакомыми, но вот только они ко мне дружеских чувств явно не питают.
        Пант - мужик добродушный, но, чувствую, если Сойка будет против меня, он мне вряд ли поможет. Фаги возможно и помог бы, но только он пока слишком мал для таких дел. По крайней мере был мал в нашу последнюю встречу.
        Только когда я допивал уже четвертую чашку согревающего напитка, девушка наконец соизволила явиться. Ворвалась в трактир как ураган, нашла меня взглядом и уже через секунду сидела напротив.
        - Ну и что тебе от меня надо? - весьма холодно поприветствовала меня Сойка. То, что девушка будет на меня зла, я догадывался, но кроме этого в ее глазах проскользнуло еще что-то такое... Любопытство? - Это во-первых. А во-вторых, какого ты все еще жив? Я ведь видела, как тебя укокошили, за секунду до того, как сама улетела на перерождение. Собственно этот вопрос меня интересует даже больше чем первый, и если бы не он, фиг бы я сюда пришла, после того, что ты мне наговорил.
        Ошарашенный таким напором, я даже не нашелся, что ответить, и поэтому тянул паузу.
        - Местные искатели приключений после смерти просто так не возрождаются, - так и не дождавшись от меня ответа, начала рассуждать девушка. - Если только он не сопровождает игрока, и игрок сам не захочет его воскресить. Но ты был сам по себе. Никто из наших не мог тебя поднять. Так какого хрена ты по-прежнему портишь мне нервы?
        - Я просто крепкий на рану, словно дикий кабан. - наконец нашелся я. - И заживает на мне все как на собаке. Вот и выжил.
        - Ну да, и брешешь ты также как и собаки вечерами. - скривила рожицу Мухоловка. - Что я здесь делаю вообще? Если ты по-прежнему не собираешься говорить со мной начистоту, без всяких утаек, то я лучше пойду.
        - Стой. Ты тут потому, что у меня к тебе есть дело. Я хочу сделать тебе предложение.
        - Че-его? - недоверчиво протянула девушка.
        - Не в этом смысле. - всплеснул я руками. - Хочу предложить тебе поучаствовать... ну, скажем так, в игровом событии.
        - И что за событие такое?
        - Захват замка.
        - А замок принадлежит НПС?
        - Нет, игрокам.
        - Тогда это не игровое событие, а игровые проблемы. - бард сделала вид, что собирается уйти. - На фиг оно мне надо?
        - Да нет же. Какие проблемы? С чего ты вообще это взяла? Дело верное. - зачастил я, стараясь переубедить девушку, прежде чем она встанет со стула. - Ребята из замка себя плохо ведут, вот местный люд и взбунтовался. Хотят поставить их на место. Заодно приглашают поучаствовать в этом благородном деле всех небезразличных игроков. Если честно, то я бы тебе это вообще не предлагал, учитывая наши сложные взаимоотношения, но людей у нас мало, нужно больше игроков, а у меня друзей среди вашего брата всего нечего.
        - А вот в это я верю. Неудивительно, что игроки не хотят с тобой дружить с твоим-то скверным характером.
        Ой, девочка, давай не будем! Ты еще тяжелых характеров не видела. Вот познакомишься с Кристофом фон Лефом, тогда и поговорим.
        - Так это что-то вроде локального ивента? - Сойка заинтересовалась, и я, словно болванчик, быстро-быстро закивал. Девушка перестала вставать со своего места, замерев где-то посередине.
        - Да. Ивент. Точно. - сделал я самые честные глаза, на которые был способен. Мое желание отомстить ведь можно считать игровым событием? - Только совсем маленький. Так что друзей с собой приводи как можно больше. Чем больше будет игроков, тем лучше.
        - Хм, ладно, - девушка опять уселась на стул, и я выдохнул. - Но хотелось бы знать, что я за это получу.
        - Опыт, лут, фан - все как вы, игроки, любите.
        - Нет, это само собой. Мне интересно, что получу конкретно я за то, что приведу тебе армию игроков?
        Какая практичная девочка.
        - А что бы ты хотела?
        - Нет, так не пойдет. Это ведь ты меня уговариваешь, вот и заинтересуй меня. Сделай предложение, от которого я не смогу отказаться.
        Я ведь его уже сделал. Участие в игровом событии, все дела. Нет? Вот елки...
        "Обожаю" я таких людей, которые сами не знают, чего хотят, но при этом точно знают, что чего-то они хотят. А ты потом сиди и гадай, какие у этого человека запросы. Может он за килограмм картошки согласился бы помочь, а ты ему кошель золота. Обидно. А если наоборот, предложить что-то меньшее, на что человек рассчитывал, то уже он может обидеться и не захотеть больше с тобой сотрудничать.
        - С собой у меня ничего особенного нет. - осторожно начал я, глядя на Сойку. Чего может быть особенного в алмазном и жутко дорогом ожерелье? Но девушка молчала и выжидательно смотрела на меня. Так запросто отдавать свою единственную заначку не хотелось, поэтому я сперва предложил другой вариант. - Но, возможно, ты согласишься на ответную услугу?
        - Какую?
        - Ну, вроде той, что я тебе уже оказывал. Достать какую-нибудь вещь. Но только в пределах разумного, конечно. - быстро добавил я, заметив как у девушки блеснули глаза.
        - Давай проясним. Я участвую в твоем ивенте, собираю для него как можно больше игроков, и после всего этого ты будешь мне должен услугу?
        - Да? - ответил я больше вопросительно, чем утвердительно.
        - Я бы согласилась и на правдивый ответ о твоем воскрешении, но твое предложение тоже ничего. Я согласна. - протянула мне барт свою узкую ладошку.
        Я уставился на ее руку, как на ядовитую змею, но все же пересилил себя и пожал ее.
        И почему меня не покидает чувство, что я все-таки всучил ей этот клеванный кошелек золота?


        - Я не могу тебе помочь, Мих. - морда дракона не создана для того, чтобы выражать эмоции, но Фаертрот как-то умудрился скорчить действительно скорбную мину.
        Искать дракона мне вообще не пришлось. Он всегда находился по месту прописки и просто физически не мог надолго покидать свою пещеру. Хоть и ненавидел, должно быть, сырое подземелье всей душой.
        - Но почему?
        - Ты и сам знаешь почему. Я не могу отсюда сбежать. Это моя темница.
        - А мне ты рассказывал другое. Что пару раз тебе все же удавалось смыться из дома. И затем ты целый день летал на свободе.
        - А ты знаешь, как после этого меня корежило? Я трое суток отходняки ловил. Еще эти выкормыши виверны, искатели приключений, добавляли мне приятных ощущений периодически заглядывая в гости и нещадно пиная меня. - Фаертрот так ожег меня взглядом, что будь я игроком, уже летел бы на перерождение. - Да и не целый день я был свободен, максимум, насколько меня хватало - это на шесть часов.
        - Ну, вот и отлично. У меня там дел всего часа на три. Быстро управимся, дома будешь уже до темноты.
        - Нет, не уговаривай. Ты парень вроде нормальный, но мы слишком плохо знакомы, чтобы я шел ради тебя на такие страдания.
        - Слушай, я ведь так и не сказал тебе против кого собираюсь воевать. Против чужаков, ну то есть, искателей приключений, которые постоянно тебе досаждают. Пойдешь со мной - сможешь поквитаться.
        - На кой хвост мне куда-то лететь, чтобы их увидеть? - удивился дракон. - Достаточно просто подождать. Они ведь ко мне каждый день наведываются. Да и буду я последним вараном, если ради такой цели полечу в неведомые дали. Искатели мне до чешуи. За последние несколько месяцев они мне настолько опостыли, что глаза бы мои их не видели.
        Эх, ладно. Этого тоже, видимо, за просто так не уговорить. И когда же это все такими корыстными стали?
        - А ради какой цели ты бы согласился со мной отправиться?
        - В смысле?
        - Я так понимаю, у нас тут деловой разговор наклевывается. Так давай не будем ходить вокруг да около, а прямо озвучим, чего мы друг от друга хотим. Свои условия я уже высказал. Какими будут твои?
        - Условия?
        - Чего ты хочешь? На данный момент. Возможно, я помогу тебе исполнить что-то из твоих желаний. В обмен на ту небольшую услугу, о которой я тебе уже сказал. К примеру, могу прочитать тебе все оставшиеся у тебя книги или стащить из библиотеки парочку новых экземпляров. На крайняк могу отполировать тебе чешую, но сразу предупреждаю - не во всех местах.
        - Нет, - задумчиво почесал Фаертрот своими огромными когтями не менее гигантскую голову. - Это все мелкое, незначительное. Я так устал за последнее время сидеть в этом каменном мешке и постоянно подвергается нападкам двуногих, что о каких-то мелких радостях и желаниях и думать забыл. Единственное, чего я хочу - это свободы.
        На минуту горечь этого величественного существа затмила мою кипящую злобу, и мне действительно стало жаль его.
        - Я не знаю, как помочь тебе в этом, друг. - честно ответил я.
        -Да, - вздохнул дракон. - Я и сам не знаю. - и вдруг встрепенулся. - Но это не повод бросать попытки найти выход. Правда? Я хочу провести один эксперимент. Возможно, он прояснит ситуацию. И в этом мне понадобится твоя помощь. Хочешь оказать мне услугу? Как на счет того чтобы пожить в этой пещере примерно неделю. Это для тебя приемлемо?
        Ну а почему бы и нет? Пожить с драконом одну неделю, чтобы ему было не так скучно, пока он занимается своими экспериментами - это самое малое, что я могу для него сделать.
        - Вполне.
        - Вот и отлично. - обрадовался крылатый ящер.
        - Только сейчас я таким временем не располагаю, и вряд ли буду обладать им в ближайшем будущем. Сам понимаешь, у меня тут намечается война с целым кланом.
        - Понимаю. - прогрохотал Фаертрот. - Но не затягивай. Как только разберешься со своими делами, я жду тебя в гости.
        - Заметано. Значит, мы договорились? Услуга за услугу?
        - Да. Ты мне, я тебе.
        На радостях я хлопнул дракона по лапе, и предупредив, что перед атакой на крепость еще обязательно его навещу, спешно покинул его темную обитель. Еще оставались нерешенные вопросы.
        Зря я, наверное, не уточнил подробности его плана с экспериментом, но слишком уж воодушевлен я был его согласием. Впрочем, прожить одну неделю в одной пещере вместе с огромным огнедышащим ящером, что может пойти не так?


        Найти мой последний контакт, третьего, с кем я хотел бы побеседовать, оказалось самым сложным. Он никогда подолгу не задерживался на одном месте и постоянно курсировал по королевствам согласно, одному ему известному, маршруту. Впрочем, когда я подсказал МурЧело, что искать стоит в тех районах, откуда на данный момент поступает больше всего жалоб от игроков на агрессивных неписей, дело пошло. Примерный район мы отследили быстро, а вот чтобы найти непосредственно нужного мне человека пришлось попотеть. Следопытом плаща и кинжала пришлось сутки прочесывать окрестности, чтобы отыскать лагерь опального рыцаря. Наконец, им это удалось.
        Я вышел на небольшую лесную полянку, где разбил свой лагерь Кристоф фон Леф, на рассвете, пока мой бывший наставник не успел слинять. Зная, о его предпочтениях вставать вместе с солнцем, самому пришлось просыпаться еще затемно, и от этого я был зол и раздражен больше обычного. Но все же я старался сдерживать себя. Кристоф не тот человек, которого можно пронять вспыльчивостью или тяжелым взглядом.
        Стоянку рыцаря можно было назвать лагерем только из вежливости. Тлеющий костер с черным от копоти котелком рядом с ним и несколько расстеленных прямо на земле плащей вокруг него, на некоторых из которых по-прежнему сопели укрытые фигуры.
        Что за дела? Я, помнится, в это время уже вовсю круги вокруг леса наматывал. Распустил своих новых учеников рыцарь, распустил.
        Чуть поодаль от огня и людей стояла привязанная к дереву Габела, лошадь рыцаря. Мне было почти по дороге, так что я не отказал себе в удовольствии и поздоровался с животинкой, погладив ее по шее и скормив яблоко.
        - Хватит подкармливать мою лошадь. - окликнул меня Кристоф, подкидывающий в огонь сухие ветки. - Разбалуешь ее - и в бой я поеду на тебе.
        Я ухмыльнулся, разом вспомнив манеру общения бывшего учителя. Похлопал конягу по крупу и, решив больше не заставлять ждать человека, которого собираюсь просить об услуге, я подошел к костру.
        - Вижу, у тебя новые ученики. - мне было немного неловко перед рыцарем, от того, как мы с ним расстались. Хоть я и по-прежнему верил, что поступил тогда правильно. Поэтому разговор начал издалека.
        - А что мне было делать? Старый-то меня бросил. - не преминул укорить меня латник. Но тут же резко сменил тему. - Это из-за тебя вчера по округе шпики шныряли?
        Я кивнул.
        - Настоящие профи. - расщедрился фон Леф на похвалу. - Ни одного так и не заметил. Зато ощущение было пакостное, будто тебя как оленя загоняют.
        - Эй, Стэф! - рыцарь ногой растолкал одного из своих подопечных. - Вставай боров ленивый. Пойди пробегись по кустам. Может быть Мих не один к нам пожаловал, и за нами сейчас присматривают несколько натянутых на тетиву стрел.
        На такую открытую провокацию я реагировать не стал, лишь усмехнулся.
        - У парня зоркий глаз? - кивнул я вслед убегающему толстому средиземцу.
        - Не. - лениво потянулся рыцарь за очередной веткой. - Просто, в случае чего, его будет меньше всего жаль.
        Да уж. Фон Леф всегда отличался нездоровым прагматизмом и расчетливостью до ледяной корочки.
        - Ты и дальше собираешься разглагольствовать на отвлеченные темы? - глянул на меня рыцарь. - Или все же поведаешь нам о причине своего визита?
        - Хочу предложить тебе одно дельце. - со вздохом ответил я. Врать о том, что я заглянул в первую очередь потому что соскучился, я не рискнул. Может и палкой кинуть. - Я планирую напасть на крепость, принадлежащую одному клану чужаков. Вот собираю войско.
        - Целый клан, а? - задумчиво протянул Кристоф.
        - Ага. Но людей у меня пока что маловато. Так что планирую набрать ополчение. Объявить набор может только заслуженный и опытный командир. Такой как ты. Что скажешь?
        - Пожалуй, я пас. - огорошил меня латник.
        - Не понял.
        - Я говорю, что отказываюсь. Слушай, тебе надо поработать над своим словарным запасом. Он у тебя до неприличия скуден. С другой стороны, чего еще ждать от парня, выросшего в лесу.
        - Да знаю я, что это означает. - махнул я рукой. - Я не понимаю, почему ты отказываешься. Я всегда считал, что уничтожить как можно больше чужаков - это твоя идея фикс.
        - Есть идея фикс, а есть идея тизм. - скаламбурил фон Леф. - То, что предлагаешь ты - это как раз второе. Да, я считаю своей основной задачей - прикончить максимальное количество игроков. Вот только делаю я это по-умному, не спеша и не привлекая особого внимания, вырезая понемногу в разных местах. А напасть на клан - это то же самое, что устроить митинг на центральной площади Саммервуда с плакатами: "Игроки убирайтесь из Атравеля". Итог один - заявятся безликие и лишат меня того небольшого преимущества, что хоть как-то уравнивало меня с чужаками. Моего бессмертия.
        Я хотел было возразить, но рыцарь меня перебил:
        - К тому же, мне не нравится идея с ополчением. Привлекать сторонних людей для решения своих проблем - это как-то неправильно.
        - Да ладно! - я постарался вложить в эту реплику весь свой скептицизм, и многозначительно посмотрел на, возвращающегося к нам от кустов, толстого средиземца.
        - Я думал, ты понял. - латника нисколько не задела моя подначка. - После того как погибли все, кого я привел с собой из Кастельрока, а затем еще несколько групп моих оруженосцев, я перестал брать новых учеников. Ты был единственным исключением.
        - А как же эти? - кивнул я в сторону тройки спутников рыцаря, которые уже все, наконец, проснулись и, удалившись на некоторое расстояние, затеяли тренировочный поединок.
        - Парни сами ко мне прибились, после того как я спас их родную деревню от одного монстра. - заявил Кристоф.
        - Все трое?
        - Семеро. - с небольшой ноткой грусти ответил рыцарь. - Изначально их было семеро. Они ведь простые деревенские парни и не обладают той особенностью, что есть у нас с тобой. Теперь их только трое.
        Я помолчал с минуту, выражая солидарность с чувствами Кристофа, но больше затягивать паузу не стал. Мне нужно было, во что бы то ни стало, переубедить рыцаря.
        - Ты не совсем прав относительно ополчения и того, что я использую его в своих личных целях. Клан, против которого я иду, "Темная сторона". Это клан с отрицательной репутацией среди местных. Они грабят, убивают и проводят темные ритуалы. Народ, при виде этих ребят, не здоровается и не улыбается, а хватается за оружие. Местные совсем не против пустить клану кровь. Бунт уже давно назрел. Мы всего лишь будем его маленьким толчком и теми, кто укажет направление. - мысленно я похвалил себя за правильно выбранную тактику. Кристоф внимательно слушал и не перебивал. - Что касается твоего желания остаться максимально незаметным, тут тоже все предельно просто. Официально ты наемник, исполнитель, с тебя и спрос невелик. В таких делах все в первую очередь ищут заказчика. Так что ты зря переживаешь. Кроме того, мы постараемся все оформить, как стихийное игровое событие. Типа: вы тут мутите нехорошее в мире, ведете себя неправильно, так получите ответочку от Атравеля. Если повезет, то, приняв нас за следствие своей деятельности, они вообще не будут глубоко копать в этом направлении. Если тебе и этого мало, то я
могу раздобыть для тебя одно зелье, которое на небольшой срок скроет твое имя и информацию. Правда это может наоборот привлечь к тебе больше внимания. Если среди бушующей толпы народа есть кто-то, пытающийся сохранить свое инкогнито, то этому человеку или есть что скрывать, или он задумал что-то нехорошее. Поверь мне, затеряться среди нашей армии будет и так проще простого. Там ведь будут не только местные, но игроки. В первую очередь "Темная сторона" будет искать своего врага среди них.
        Я понял, что совершил ошибку, но было уже поздно. До этого кивающий моим словам Кристоф вздрогнул и недоверчиво уставился на меня.
        - Игроки? Ты связался с игроками?
        - Не связался, а нанял. У нас что-то вроде партнерских отношений. Они нормальные, помогают мне в борьбе с реальными злодеями.
        - Не бывает нормальных игроков, чужаки все одинаковые. - затянул свою старую песню рыцарь. - Когда-нибудь ты это поймешь. Но, видимо, без меня. Если в твоей армии будут чужаки, то меня точно в ней не будет.
        Жеваный крот! И как теперь, гиббона мать, его переубеждать? Он же упертый как нособивень и такой же толстокожий. Если втемяшит себе что-нибудь в голову, то выбить получится разве что вместе с мозгами. А фон Леф мне точно нужен, без него вся наша компания обречена на провал.
        - Недавно я кое-кого потерял, - начал я, решив использовать свой последний довод. - Важного для меня человека. Девушку. - вытаскивать на белый свет свои чувства и эмоции из того темного закутка, куда я их затолкал, было сродни тому, что и ковыряться палкой в открытой ране. Но о боли сейчас я думал в последнюю очередь, единственное, что занимало мои мысли это дилемма. Соврать фон Лефу, что Мира была моей женой, чтобы через ассоциацию с его собственной историей еще больше мотивировать рыцаря, или не стоит? Цинично? Еще как! Но чтобы уговорить моего бывшего наставника, чтобы отомстить моим врагам, я был готов и не на такое. - В ее смерти виноват клан "Темная сторона". Игрок по имени ПавеЛитель, клановый маг, сотворил темный ритуал, что погубил целую деревню. Его друзья помогали ему и следили, чтобы никто не сбежал. Его клан не только не помешал ему, но и всячески поощрял. Теперь я хочу отомстить. Всем им.
        - А я и не уговариваю тебя научиться всепрощению. По-твоему на мне надета ряса священника? - удивился фон Леф. - Но в таких делах нельзя пороть горячку. Месть - это блюдо, которое подают холодным.
        - Да мне плевать на кулинарию. - взорвался я.
        - Это поговорка такая.
        - На поговорки мне тоже плевать. - Я уже не говорил - кричал, и мне было все равно, что на меня косятся новые ученики Кристофа. - Я хочу отомстить, хочу, чтобы они тоже потеряли то, что им дорого. И пусть для чужаков в этом мире важно только имущество, мне не принципиально, я отберу у них его.
        - Весьма опрометчиво. - совершенно спокойно заявил рыцарь. - Только зря засветишься. Предположим, тебе удастся выбить своих недругов из замка, и ты разрушишь или отберешь крепость себе. Что дальше? А я скажу что. Все обиженные тобой чужаки будут всем кланом в спешном порядке строчить жалобы безликим. И ты тут же заработаешь пристальное внимание с их стороны.
        - Маловероятно. Я ведь тебе говорил, что все будет устроено как стихийное игровое событие. Кроме того, в моей армии будет немалое количество игроков. Если "Темная сторона" все же не поверит в спонтанный ивент, то виновников своего положения будет искать среди чужаков.
        - А чужаки, что до этого были на твоей стороне, тебя тут же выдадут.
        - Тоже вряд ли. Я ведь им на тот момент буду должен. Кроме того, как я уже говорил, они нормальные, хоть ты в это и не веришь. Но даже если меня и выдадут, тебе-то ничего не грозит. - Я заглянул рыцарю в глаза. - Ну так как, поможешь мне?
        - Нет.
        - Ежа мне в ужа! Довольно, Кристоф. Ну что тебе стоит?
        - Я не буду биться в союзе с чужаками. - упрямо заявил рыцарь.
        - Я же тебе говорил, что они часть плана. Без них никак. - в отчаянии всплеснул я руками. - Ну что сделать, чтобы ты согласился? Хочешь, я тебе заплачу? Много. Сможешь купить для Габелы золотое седло. Или же сам тебе достану какую-нибудь редкую, если даже не эпическую, вещь. На твой уровень и класс. Оружие или облачение, что ты предпочитаешь? Думаю, новый меч тебе не помешает. Вон старый уже весь зазубринах, словно пила.
        - Моя нынешняя экипировка меня полностью удовлетворяет, - с показушным безразличием ответил рыцарь.
        Вот же упрямый кусок упертого мастодонта.
        - Тогда может быть баш на баш? Услуга за услугу? - со вздохом спросил я. Слишком часто в последнее время я даю подобные обещания, и когда-нибудь это мне точно аукнется. Но сейчас я думал об этом, как о чем-то далеком, в приоритете у меня была месть. - Взамен на мою просьбу я сделаю для тебя что-нибудь такое, что ты сам не можешь или не хочешь. К примеру, могу почистить твою лошадь, ты ведь это дело явно забросил. От нее воняет - просто кошмар.
        Кристоф задумался. Молча он смотрел сквозь меня, а я по морщинам на его лбу старался угадать его мысли. Какую ответную услугу может придумать мозг человека, который самую малость является психом?
        - Есть кое-что. Важное для меня. - наконец медленно проговорил он. - Если сделаешь это, то я, так и быть, помогу тебе с твоей маленькая войной. - Я ждал продолжения и рыцарь не стал долго тянуть. - Нужно кое-кого убить.
        - Серьезно? Не думал, что у тебя с этим могут возникнуть проблемы. - удивился я. - Вот только вряд ли я смогу что-то сделать с тем чужаком, который оказался не по зубам даже тебе.
        - Цель не чужак. Местный. - как будто между прочим пояснил латник.
        - Хватайте бабы тазики - бейте баяниста! - Сказать, что я был слегка поражен его уточнением - не сказать ничего. - Не знаю, какие у тебя там терки с нашим братом, но по-моему теперь уже ты перегибаешь палку. Во всяком случае, я точно не хочу быть палачом, что отправит душу местного за грань.
        - На этот счет можешь не переживать. - хмыкнул Кристоф. - Он туда не отправиться. На следующие утро, если захочешь, сможешь снова увидеть его постную рожу. Он квестодатель.
        - Тогда я в тупике. Определенно не понимаю, зачем тебе это нужно.
        - Чтобы вернуть должок. Чтобы расставить все точки над "и". Чтобы показать свое отношение к этому человеку. - стал перечислять рыцарь. - Хотя вряд ли он что-то поймет. Тупой непись. Видишь ли, Мих, твоя цель - это мой бывший заместитель, а ныне комендант крепости при Кастельроке. При моем смещении он получил все, чем ранее владел я. И если должность, имущество, деньги и влияние я еще мог ему простить, то жену, которая забыла меня, будто мы не прожили несколько лет в счастливом браке, даже не буду пытаться. Конечно же я понимаю, что смерть и последующее возрождение коменданта ничего не изменят, что он в принципе-то особо ни в чем не виноват, потому что такую жизнь ему навязали демиурги, но смириться все равно не могу. Он забрал мою Диану и должен за это ответить. Пусть накажу я его не своими руками, а твоими - это неважно. Пусть он ничего не поймет, главное я буду знать, что сообщение доставлено.
        - Теперь я вижу, почему ты не можешь сделать этого сам - он был твоим другом.
        - Плевать мне на этого ушлепка и его дружбу. - взъярился латник. - Вовсе не по этой причине. Когда убиваешь коменданта крепости, будь готов к тому, что все его жители станут относиться к тебе негативно. Не говоря уже о его друзьях, родных и близких. Про его жену я вообще молчу. Считай меня идиотом, но я не хочу чтобы моя Диана плохо ко мне относилась, или больше того - боялась. Поэтому и прошу доставить сообщение господину коменданту тебя. Что скажешь?
        - Убить самого главного рыцаря в цитадели, кишащей его подданными, будет непросто.
        - Даже не сомневайся.
        - Сроки поджимают, или у меня есть время?
        - Жестких временных рамок нет, но и тянуть с этим делом не стоит.
        - Хорошо, я согласен. Вальну твоего обидчика. - легкомысленно заявил я, даже не представляя, с какой стороны подступиться к этой задаче. Но что мне еще оставалось делать? Других вариантов уговорить Кристофа я не видел. Ладно, об этом голова будет болеть потом.
        - Тогда и я согласен тебе помочь в твоем предприятии. - серьезно заявил фон Леф. - Но предупреждаю сразу - держи от меня подальше этих, сующих повсюду свой нос, чужаков. А иначе наша армия лишится столько бойцов, сколько любопытных Варвар меня побеспокоит.
        Я в ответ, словно болванчик, закивал головой. Интересно, как он себе это представляет? Десятки снующих от скуки по лагерю игроков, мне что его в сари одеть, чтобы не привлекал внимание? Правда, в этом случае, думаю, любопытствующих только прибавится.


        Само собой, МурЧело слово, данное сгоряча, не сдержал, и не стал возглавлять наше маленькое воинство. Сославшись на сильную занятость, он попытался спихнуть мне вместо себя своего мрачного зама, но я уперся рогом и ни в какую не соглашался на Керамбита. Нет, если уж и соглашаться на замену, то только на СвордМейстера. От одного только вида Керамбита, этого маньяка в коже, мораль у ополчения настолько упадет, что придется нанимать специалистов, чтобы ее вновь поднять. То есть специалисток. А на этих товарищей у меня денег точно не хватит, учитывая то количество солдат, что умудрился набрать фон Леф. Мне и так сам наем войска влетел в копеечку, пришлось расстаться с жемчужиной моей коллекции - алмазным колье. Само собой, можно было попросить денег у лидера "Плаща и кинжала", он бы не отказал, но не хотелось еще больше залезать в долги к клану.
        Получив от меня вместо мешка денег женское украшение, Кристоф нахмурился, но услышав о том, как эта вещица попала мне в руки, развеселился и сам вызвался обменять ее на валюту. Был у него один знакомый торговец в Третьем королевстве, с которым рыцарь в свое время довольно высоко прокачал отношения. Это с манерой-то общения Кристофа? Верилось, конечно, с трудом. Но других вариантов у меня не было, поэтому отметать этот я не стал. Среди моих знакомых купцов был только Малькольм, а то, что старый сатир-пройдоха меня обжулит, я даже не сомневался.
        Разорившись на целый портальный свиток из собственных запасов, Кристоф исчез, и появился только через час с приличным кушем.
        Ополчение - это не наемники, платить солдатам за найм не надо. Зато присутствуют другие траты. Необходимо обеспечивать своих бойцов снаряжением и провиантом, если конечно желаешь, чтобы они, в конечном счете, привели тебя к победе. По сравнению с расходами на наемные войска, эти затраты гораздо меньше, но тех денег, что фон Леф выручил с продажи колье, нам все равно хватило впритык.
        Под наши знамена встало еще около трех сотен местных. Не знаю, то ли мастерство Кристофа как полководца было тому причиной, то ли главную роль сыграла, действительно опущенная ниже плинтуса, репутация среди местного люда клана "Тёмная сторона". Благо, шли к нам не только вчерашние крестьяне, но и люди более воинственных профессий. Уволенные в запас, но еще не старые, бывшие солдаты, вчерашние охотники, вольные искатели приключений. Даже несколько городских стражников к нам затесалось на добровольной основе. Компания конечно разношерстная, но это все же лучше, чем вести толпу одних только селян с вилами, какой бы большой она не была.
        Три сотни человек! Возможно, было бы и больше, но мы прекратили сбор, после того как кончились деньги. Да и рыжий кацен заявил, что людей нам уже достаточно.
        Наш главный консультант и командир наемного отряда клана "Плащ и кинжал", СвордМейстер, на которого мне все же удалось уговорить МурЧело, тоже был доволен. Он вообще, если признаться, питал немного нездоровый интерес к нашему рыцарю-полководцу. Отчасти причиной тому был я. Ну кто же знал, что после того как я в красках распишу достоинства своего первого наставника перед вторым и буду всячески его восхвалять, игрок так загорится идеей познакомиться с фон Лефом поближе. Втемяшив себе в голову, что ему просто необходимо помериться с рыцарем силой, парень заявился с этой просьбой к латнику. Кристоф, не особо вникая в суть проблемы, СвордМейстера послал. Но там, где любой другой чужак махнул бы рукой, либо, вспылив, наговорил бы гадостей, этот спокойно и планомерно излагал свое пожелание до тех пор, пока Кристоф его наконец не понял.
        - Я развлекательных поединков с игроками не провожу. - буркнул рыцарь, что для него являлось верхом дипломатии с чужаками. - Если дерусь, то только на смерть. Устраивают такие условия?
        Думаю, Кристоф рассчитывал, что такой его ответ отвадит надоедливого фехтовальщика, но СвордМейстер заявил, что он готов рискнуть уровнем ради подобного опыта, и что такая ставка только придаст пикантности поединку.
        - Видал, Мих? - хохотнул мой первый учитель. - Эти чудаки уже сами меня ищут, чтобы я их прикончил!
        Но уже после первых секунд поединка Кристофу стало не до смеха. СвордМестер задал ему хорошую взбучку. То стелясь над самой землей, как змея, то взлетая в прыжке, как сокол, игрок обрушил на рыцаря град ударов, нанося их из самых неожиданных позиций. Фон Леф пятился, уйдя в оборону, но при этом не забывая огрызаться редкими, но точными выпадами.
        В конечном итоге все решила выносливость, кто смог продержаться подольше - тот и выиграл. Им был Кристоф. Само собой, броня и количество здоровья тоже сыграли не последнюю роль. К тому же, ближе к концу поединка, латник более-менее смог приноровиться к манере фехтовальщика. Фон Леф понял, что тягаться с ним в ловкости - не резон, и стал атаковать более размашисто, так сказать, по площади. Бить он стал еще реже, зато мощные удары за раз снимали до десяти процентов здоровья его противника. Если конечно находили цель.
        Поединок закончился, вместо СвордМейстера появилась небольшая надгробная плита, с рассыпанными вокруг нее элементами экипировки фехтовальщика, а сам игрок улетел на перерождение. Но Кристоф фон Леф радоваться победе не торопился. Закончить бой с четвертью своего здоровья? Он явно рассчитывал на другой исход. Хмуро попинав ногой разбросанные вещи фехтовальщика, рыцарь, нисколько не смущаясь взглядов случайных зрителей и простых зевак, собрал их и вернулся к своим делам.
        Минут через пятнадцать в вспышке телепорта появился СвордМейстер в одних подштанниках. Он печально осмотрел плиту со своим именем, отметил, что рядом с ней пусто и ничего не лежит, но к чести своей скандал затевать не стал. Оделся в то, что осталось в самой плите, и снова куда-то отбыл.
        Снова своего второго наставника я увидел только через час. Щеголяя новыми доспехами, и сверкая горящими азартом глазами, он прямиком направился к рыцарю. Кивнув в знак уважения, он произнес только одно слово: реванш. Полностью восстановившийся к тому времени Кристоф отказывать не стал, и снова завертелось.
        На этот раз фехтовальщик ничем особым рыцаря удивить не смог. Нет, он по-прежнему был хорош, но свой предыдущий рекорд повторить не сумел. У фон Лефа осталось примерно треть жизни, когда сам игрок снова улетел на перерождение. Возможно, более тяжелый доспех не столько помог СвордМейстеру продержаться подольше, сколько замедлил его. Впрочем, больше это облачение фехтовальщику не навредит, нагрудник и шлем, по завершению поединка, перекочевали к новому владельцу.
        Появившийся мастер оружия клана "Плащ и кинжал" уже нисколько не удивился пропаже выпавших вещей. Заграбастав все, до чего не смог дотянуться рыцарь, он снова отбыл. Во второй раз просить о реванше он явился во всеоружии. Сет легких доспехов, выполненный из неизвестного для меня металла и отливающий синевой, был никак не меньше раритетного. На поясе у игрока болталась, в своем хищном изгибе, явно не самая простая сабля. Пару ей составлял кинжал с волнистым лезвием. Если присмотреться, то можно было разглядеть тусклое сияние, исходившее от фигуры мастера над оружием. Возможно, это был эффект от надетых доспехов, а быть может кто-то загодя наложил на себя несколько полезных аур. Я влезать не стал, сами разберутся. Уверен, Кристоф тоже заметил это свечение, но, так как он хранил молчание, я сделал вывод, что либо он не предал этому значения, либо решил, что справится и так. Промелькнуло что-то такое во взгляде рыцаря, смутно похожее на уважение. Конечно, он и под пытками не признается в этом, но я-то видел.
        Третий поединок был самым зрелищным и длился без малого двадцать минут. Весь лагерь стоял на ушах. Чтобы посмотреть бой практически каждый отложил свои дела. Толпа собралась такая - впору колизей арендовать. Самые предприимчивые игроки тут же устроили тотализатор, и местные делали ставки наравне с чужаками.
        Оба бойца выложились до последнего, отдали всех себя поединку. Перевес скакал как сумасшедший от одного к другому, я так до конца и не мог понять, кто же все-таки побеждает.
        СвордМейстер сделал ставку на тактику стремительных выпадов и наскоков. И на свое оружие, которое увеличивало шанс вызвать кровотечение.
        Кристоф быстро сообразив, что его стратегия глухой защиты и работы вторым номером не действует, также перешел к более активным действиям. Вертя своим мечем, словно мельница, он совершенно не экономил запас выносливости.
        В конечном итоге снова победил рыцарь. Правда, я бы не назвал это чистой победой, скорее ничьей. Если бы фон Леф спешно не принял зелья восстановления здоровья сразу после того, как пал СвордМейстер, то через пару секунд сам отправился бы за ним, погибнув от кровотечения. Здоровья у него оставалось сущие копейки.
        Прибывший мастер оружия кипел энтузиазмом. Казалось, он даже был рад своему поражению. Хотя, скорее всего, он просто был доволен мастерством оппонента. По уже сложившейся традиции он забрал все то, что осталось после мародерства рыцаря, и хотел было вновь исчезнуть, как был остановлен одним из своих соклановцев.
        - Я бы на твоем месте не стал этого делать, Мейс. - заявил он. - Шеф просил передать, что если сегодня ты потеряешь хотя бы еще один уровень или опять стащишь экипировку из кланового хранилища, он лично наймет наших конкурентов, чтобы они тебя обнулили.
        Вздохнув, СвордМейстер понуро подошел к Кристофу, поблагодарил за поединок и отправился по своим делам. За ним потянулись и остальные. На сегодня развлечения закончились.
        На следующий день после того как у нас закончились и деньги, МурЧело назначил большой военный совет для всего, так сказать, командного состава. По мне, так лучше бы он этого не делал. Засели бы вдвоем в его кабинете и за чаем разработали бы весь план действий. Но нет, видите ли, большая операция требует широкого планирования. В итоге все собрание превратилась в балаган.
        Если ребята из плаща и кинжала хотя бы пытались вести себя по-деловому, а мы с Кристофом, будучи единственными представителями местных, угрюмо и настороженно молчали, предпочитая сперва выслушать, что скажут другие, то безклановые чужаки вели себя развязно и беспечно, явно скучая на военном совете и стараясь хоть как-то себя развлечь.
        Бомба все никак не отставала от ЖеняРала и его товарищей, уговаривая их после собрания попробовать ее фирменное блюдо. МишаКомплит с упоением рассказывал смеющимся Сойке и ПлохойКармен какую-то историю, и один только ПантаГрюэль вел себя тихо. Правда, было похоже, что на сам военный совет ему тоже плевать. Огромный тролль, аккуратно сжимая двумя пальцами-сосисками листок с текстом, сосредоточено читал.
        Такой лист лежал перед каждым, но заинтересовал он только нашего серого гиганта. Ну и еще мы с фон Лефом пробежали по нему глазами. Сам МурЧело раздал эти листки в самом начале собрания. В тексте была приведена довольно подробная информация о клане наших врагов и принадлежащем им замке.
        - ...И тут этот недоделанный воришка говорит: "Как вы вообще можете меня видеть? Я же зелье хамелеона выпил. Читеры! Я разрабам пожалуюсь - вас забанят!" - Комплит едва сдерживался, чтобы не присоединиться к хохочущим по обе стороны от него девушкам. - Видимо, дураку никто не объяснил, что зелье хамелеона делает невидимым, но не бесплотным.
        Под потолком зала, где все мы собрались, разнесся очередной взрыв хохота. Рыжий кацен, сидевший во главе огромного общего стола, не смог скрыть гримасу раздражения.
        - Я так понимаю, все уже ознакомились с инфогрмацией, котогрую любезно пгредоставили разведчики и аналитики нашего клана. - громко сказал МурЧело, предварительно хлопнув несколько раз в ладоши, чтобы привлечь к себе внимание. - Раз так, нам следует пегрейти к следующему этапу нашего собграния. На повестке у нас имеются несколько вопгросов, тгребующие немедленного разгрешения. Пегрвое...
        - Извините. - перебил, взявшего слово кацена, ПантаГрюэль, которому для этого даже голос повышать не пришлось. Когда, открыв рот, из горла у тебя вырывается грохот камнепада - особо драть глотку, причин нет. - Тут сказано, что игрок с ником ПавеЛитель занимает первое место в нашем черном списке, но при этом говорится, что контакта с ним следует избегать и убивать его можно только в крайнем случае. Мне кажется, это немного противоречиво.
        - Что тут непонятного? - рассердился лидер клана "Плащ и кинжал" от того, что приходится отвлекаться. - ПавеЛитель - личный вграг нашего заказчика, а значит, он желает посчитаться с ним собственноручно.
        - ПавеЛитель? - фыркнув, переспросила, томно закинувшая свои ножки на стол, Кармен. - И кто им только эти имена придумывает?
        МурЧело не ответил, лишь театрально закатил глаза.
        - Итак, пегрвое. - поспешил вернуться он к своей теме, пока еще кто-нибудь не пристал с вопросом. - Что нам делать с захваченным замком? Как все навегрное знают, есть тгри возможных вагрианта. Разгрушить - то есть пгревгратить в руины, непгригодные ни для кого. Разграбить. В этом случае цитадель, хоть и в потгрепанном виде, останется за своими стагрыми хозяевами. Мы же получим возможность вынести из нее большую часть хгранящихся там ценностей. И наконец, занять. Дгругими словами, сделать своей. Этот выбогр будет дан лидегру рейда сгразу после захвата кгрепости. Чтобы разгрушить цитадель нужно не дать никому ее вновь захватить на пгротяжении шести часов, чтобы разграбить - надо пгродегржаться в ней двенадцать часов, и наконец, для того, чтобы сделать ее своей собственностью - необходимо пгросидеть в ней сутки безвылазно, не давая никому нас оттуда выселить. Само собой, на пгротяжении всего этого вгремени никакие бонусы и положительные эффекты от нахождения в кгрепости начисляться нам не будут. Она ведь по факту будет не нашей. Вогрота будут считаться выбитыми, стены разгрушенными, замковый гегрб и
штандагрт распгростгранять на нас свою ауру и влиять на мограль не будут. Дгругими словами, выбить нас оттуда будет не сложнее, чем с обычного поля, не укрепленного никакими фогртификационными соогружениями. Поэтому выбиграть нужно с умом, с учетом имеющихся у нас сил. Ведь сделать это можно только один раз, и в пгроцессе изменить выбогр уже невозможно.
        - Чего ты с нами как с нубами? - возмутился эльфийский маг Миша. - Все итак это прекрасно знают.
        Все, да не все. Я вот об этом ни сном ни духом. Думаю МурЧело в частности для меня и толкал эту небольшую речь.
        - Мих, ты случайно не знаешь, какой из вагриантов пгредпочитает наш заказчик? - подтвердил он мою догадку.
        - Разрушить. - даже не особо задумываясь, ответил я. Конечно, было бы неплохо получить от нашей деятельности еще и материальный прибыток, но рисковать ради него увеличением времени удержания крепости, дать противнику в два раза больше времени, чтобы собраться с силами и выбить нас из своей обители, по мне так это слишком.
        По конференц-залу разнесся недовольный ропот.
        - Мих, ты же обещал мне хорошие трофеи, когда нас вербовал. - возмутилась Сойка.
        - Ну так лут, выпадающий из игроков никто не отменял. - пожал я плечами. - Собирайте на здоровье.
        Мухоловка собиралась мне что-то возразить, но МурЧело ее перебил.
        - На самом деле наш заказчик пграв. - заявил он. - Это самый мудгрый вагриант. Темная стогрона - довольно бедный клан, вгряд ли их кладовые наполнены чем-то еще кгроме воздуха. Они еле на кгрепость наскгребли. Так, если с этим решили, то пгриступим к следующему пункту.
        - Откуда у них вообще есть замок? - на этот раз, разнообразия ради, недовольно топорщащего усы, кацена перебил я. - Я к тому, что в рейтинге они гораздо ниже вас, но при этом у них есть цитадель, а ваша база - это обычный особняк.
        - Ценовая политика. - пробурчал рыжий кошара. - Чем ближе к столице, тем догроже недвижимость. Слыхал, может быть? Наш, как ты выгразился, обычный особняк стоит раза в тгри догроже их кгрепости. Они ведь обустгроились в глухомани, на диких тегрритогриях, где не то что маленького поселка, одного непися днем с огнем не сыщешь. А у нас под боком много местных: тогрговля, репутация, задания. Впгрочем, темной стогроне это все без надобности. У них совегршенно дгругой подход к игре. Они пгринципиально пгринимают к себе пгредставителей только тех классов, котогрым изначально очень тгрудно жить в социуме с местными. Рыцагри смегрти, палачи, истязатели, паладины и жгрецы темных богов, чегрнокнижники и некгроманты - это лишь малый перечень их личного состава. Им без надобности местные с их квестами или товаграми. Они используют их для дгругого. Но вы это и так должны пгрекграсно знать, раз ознакомились с этим документом. - не удержался от шпильки кацен, постучав когтистым пальцем по листку перед собой. - Еще вопгросы есть? Нет? Замечательно, тогда вегрнемся к нашей главной теме.
        - Хм, этот парень еще и в моем городе проживает. - вполголоса прокомментировал Пант прочитанное. Он никому не обращался, но из-за особенности его голоса услышали его все.
        - Кто? - любопытная Сойка не удержалась от вопроса.
        - Да этот отрок, ПавеЛитель. - ответил тролль. - Как тесен мир, а? Будь он немного постарше - вполне мог бы быть одним из моих студентов.
        - И ты это узнал из этой бумажки? - ткнула пальцем, наконец отставшая от ЖеняРала, ЭксБомба. - Вы что, на всех досье делаете? - снова прилипла она к бедному тихушнику.
        - Если человек не особо скрывает, то такие вещи как возраст и город проживания узнать довольно легко. - оправдываясь ответил ЖеняРал.
        - Вообще-то дамочка, это часть нашей работы. - вступился за своего подопечного хвостатый лидер. - Но на свой счет можете не беспокоиться. Так глубоко под вас мы не копали. Никто из нас не заявиться как-нибудь вечегром к вам домой в реале, если конечно вы не пегрестанете меня пегребивать и дадите довести это гребаное собграние до конца.
        Бомба промолчала и кацен удовлетворенно кивнул.
        - Отлично. В таком случае пегрейдем ко втогрому пункту нашей повестки дня. Необходимо разбиться на отгряды и закгрепить за каждым свой участок кгрепостной стены...
        Наш маленький военный совет закончился только к вечеру. Все выжатыми лимонами вышли из зала и разбрелись по комнатам отдыхать. Завтра будет тяжелый день. Нападение на крепость клана "Темная сторона" было назначено на следующее утро.


        Общий сбор был назначен на восемь утра. Все собрались хоть и с опозданием, но штурм крепости все же пришлось перенести на час. Потом еще раз на час, и еше. Дело было в том, что мой враг ПавеЛитель, до этого предпочитающий появляться в Атравеле с самого утра, на этот раз сильно задерживался. А без него начинать шоу мне как-то не хотелось, он был моим главным зрителем. Скорее даже участником, начинать без него было то же самое, что и начинать театральную постановку без одного из лицедеев.
        Ожидание выматывало всех. Местные со страхом ждали смертельной битвы, игроки откровенно скучали. Шутка ли, два часа сидения без дела? Для некоторых чужаков это еще страшнее, чем потеря опыта или трофеев.
        Больше всех нервничал СвордМейстер. Видимо, не часто МурЧело ставит его лидером рейда, парень радел за наше дело всей душой. И очень сильно переживал, что оптимальный момент для штурма упущен. По его словам, цитадель игроков лучше всего атаковать утром, пока многие чужаки заняты делами в своем мире. Работа, учеба, другие занятия, многие просто еще спят после ночных рейдов и приключений. Но с каждым часом ситуация будет меняться, в худшую для нас сторону. Ведь защитников в крепости будет становиться все больше и больше.
        Наконец-то, ближе к полудню, ПавеЛитель объявился в клановом замке, о чем нам тут же доложил один из разведчиков, и все облегченно вздохнули. Лагерь взорвался действием, закипела работа, все стали готовиться к предстоящему штурму. Но сперва еще нужно было преодолеть расстояние, разделяющее наше войско от замка. Само собой мы не стали разбивать лагерь под стенами цитадели, а скрылись в небольшой лощине, километрах в пяти от нее.
        Кристоф стал готовить людей к грядущему марш-броску, а я, выхватив из инвентаря заблаговременно приготовленный свиток телепорта, активировал его и шагнул в арку. Нет, он не перенес меня сразу к замку неприятеля, он доставил меня совершенно в иное место - прямо к большой дыре в скале, расположенный где-то в Пятом королевстве. Я прибыл к подземелью Чернокрылого забрать Фаертрота, ведь только я мог это сделать. Ну и еще, возможно, фон Леф, но у него были другие заботы.
        Предстоящего полета я опасался, но лишь самую малость. Надеюсь, дракон не будет вытворять такие же пируэты, как это делал грифон. Но если даже и будет - перетерплю. По сравнению с главной целью подобная перспектива была для меня максимум неудобством.
        Дракона я застал нервно расхаживающим по своим каменным чертогам.
        - Ну где тебя виверны носят, Мих? - воскликнул он, при виде меня. - Я уже весь извелся.
        - Прости, непредвиденная задержка. - я ткнул пальцем в каменный потолок. - Готов лететь?
        - Еще как готов! Забирайся.
        Фаертрот наполовину раскрыл одно из своих крыльев и опустил его передо мной, так чтобы мне легко было на него вскарабкаться. Усевшись между двух роговых пластин и, для верности, привязав себя к одной из них, я хлопнул ладонью дракона по шее, сигнализируя о своей готовности. А дальше Фаертрот решил показать мне свои успехи в акробатике. Мощный прыжок, переворот в воздухе, и мы уже висим вверх тормашками над самым потолком. Хватаясь сильными лапами за сталактиты и выбоины, и оставляя на камне глубокие борозды от своих когтей, дракон прямо по потолку пополз к самому темному и заросшему его участку. Плюнув огнем, он превратил все корни и лианы в пепел, и нам, через довольно широкую расщелину, открылся приличный кусок неба. Расщелина была широкой для меня, но для дракона она была едва по размеру. Втиснув свое тело между двух стен, Фаертрот, извиваясь как змея, пополз к свободе. Я тоже постарался как можно сильнее забиться между двух роговых отростков дракона. Несколько секунд усердного старания, глухого драконьего ворчания и дождя из каменного крошева мне за шиворот - и мы на свежем воздухе. Пара
взмахов крыльев - и компанию нам составляют только облака, а гора уже не кажется такой огромной с высоты драконьего полета.
        Фаертрот вел себя в воздухе воспитанно, не исполнял сложных фигур высшего пилотажа, не прыгал стрекозой по небу, резко меняя высоту. Так что, вместо того чтобы судорожно пытаться удержать содержимое желудка внутри, я мог спокойно осмотреться. Первые десять минут полета я этим и занимался, восторженно вертел головой во все стороны, но затем от легкой воздушной тряски меня сморило, и я даже задремал. Сказалась прошлая, практически бессонная, ночь. Проворочавшись большую ее часть, я так и не сомкнул глаз. В голову лезли всяческие страхи и сомнения, создавая невероятно бодрящий коктейль.
        Фаертрот разбудил меня уже перед самым подлетом. Каким-то образом он знал нужное направление, и ему не надо было постоянно сверяться с навигатором, то есть со мной.
        Когда мы прибыли на место, Кристоф с большей частью армии уже вовсю штурмовал вражеские стены. Сделав круг над цитаделью, мы отправились туда, где располагалась наша командная ставка вместе с резервом.
        - Ты чертовски вовремя! - приветствовал меня СвордМейстер. - Выпускай своего дракона резвиться, Кристофу нужна передышка.
        Объяснив Фаертроту его задачу, я пожелал удачи дракону, но он лишь хищно ухмыльнулся в ответ.
        - Она понадобится не мне, а этим будущим уголькам! - рыкнул он и взвился в воздух.
        Дракон придерживался стандартной кавалерийской тактики. Внезапно выныривая из низких облаков, он сеял смерть и пламя везде, где видел большие скопления противника. А затем, вертясь как уж, чтобы не попасть под вражеские стрелы, орудийные снаряды и магические залпы, старался как можно быстрее снова затеряться в пасмурном небе. Но частенько дистанционные атаки все же находили крылатого великана. Получив от меня указание, внимательно следить за собственным здоровьем и не допускать его снижения более, чем до семидесяти процентов, Фаертрот периодически приземлялся на нашем холме, где десяток разномастных хилеров восполняли его максимум. После чего, полностью здоровый и получивший небольшую передышку, дракон снова взлетал ввысь.
        - Толково действует. - заметил СвордМейстер, внимательно следивший за происходящим под крепостными стенами действом. - Не спешит и не мельтешит. Работает выверено, а все приказы отдает во время, как настоящий профессионал. Понимает, что осада продлится еще не один час и поэтому силы не распыляет. И все люди под его началом, видя его спокойствие, сами перестают дрожать. Мораль на уровне, никто и не помышляет о бегстве. Где ты только отыскал этого Кристофа фон Лефа?
        - Он сам меня нашел. - пожал я плечами.
        - Понятно. - мастер над оружием молча проводил взглядом, извергающего из себя струю огня, летающего ящера. - И зачем мы вообще тебе нужны? Эти твои дракон и рыцарь сами сделают всю работу.
        Как это зачем? А кто мне будет новую экипировку доставать?
        Проведя за день до боя ревизию своих вещей, я был неприятно удивлен. Мое верное копье с листовидным наконечником куда-то пропало, прихватив с собой заодно и один из кинжалов. Наверное, я потерял их, пока без памяти бродил по лесу. Оказывается, все это время я был практически безоружен. Второй кинжал был в очень плохом состоянии. Оставалась только праща, которая мало чем могла помочь мне в ближнем бою. Кроме того, мой плащ заметно истрепался, потеряв более половины своего запаса прочности. Порочность поизносившихся сапог также приближалась к этой отметке. Все бы ничего, да вместе со своим запасом долговечности вещи также теряли и в характеристиках.
        Правда, у меня были не только потери. В сумке нашлись вещи, которых до этого у меня точно не было. Почти целая шкура медведя, несколько волчьих, и пара вещей воина на тридцатый уровень. Кольчуга и прямой одноручный меч. Продав неожиданные трофеи, я прикупил себе парочку новых кинжалов, правда не чета предыдущим, а подходящее копье так и вовсе не нашел. Пришлось снова идти на поклон к лидеру клана "Плащ и кинжал". Эту проблему кацен решил, и уже через несколько минут я снова сжимал в руках длинное древко с острым наконечником. Заодно МурЧело направил меня к клановым обеспеченцам. Доспещник починил мои вещи, а алхимик восстановил мой запас зелья. Я был готов к бою, но вместо этого отсиживался поодаль от боевых действий на холме вместе с резервом.
        На самом деле это СвордМейстер отговорил меня лезть в самое пекло. "Сразиться еще успеешь," - сказал он мне, - "А вот если загнешься у стен, в самом начале - пропустишь все действо, и проснувшись утром, будешь жалеть." Скрипя зубами, я согласился, что он прав.
        Мимо прошествовал один из наших резервных отрядов и отвлек меня от моих мыслей. Он зашагал к крепости, а от войска рыцаря отделился другой отряд, весьма потрепанный, и выдвинулся в нашу сторону. Все понятно. Замена исчерпавших свои силы и ресурсы отрядов для последующего восстановления.
        Кристофу понадобилось чуть более четырех часов, чтобы окончательно сломить защиту цитадели, взломать ворота и ворваться во внутренний двор. При этом полегла половина его людей. Примерно за полчаса до этого события с неба передо мной упал дракон. Вид он имел довольно болезненный. Чешуя его потускнела, длинный розовый язык вывалился из пасти, а грудь вздымалась так часто, словно у пресловутой загнанной лошади.
        - Я больше не могу, Мих. - посмотрел на меня Фаертрот слезящимися глазами. - Еще немного - и мои крылья перестанут меня держать. Я улетаю. Думаю, свою часть сделки я выполнил.
        Я молча кивнул, и дракон, тяжело поднявшись в воздух, взял курс на свое узилище. Фаертрот действительно многое сделал для нашей победы. Добрую половину людей темной стороны, что полегли за это время, отправил на перерождение именно он.
        Треск падающих ворот крепости был слышен даже с нашего холма. Вслед за ним над долиной разнесся триумфальный крик солдат Кристофа. Через секунду ему вторил боевой клич от игроков с нашей стороны.
        - Ну вот, теперь повеселился! - азартно воскликнул лидер рейда, незаметно материализовавшийся возле меня. - Всем разбиться на группы. Выступаем!
        В крепость я вошел в составе основной группы клана "Плащ и кинжал". Тут был СвордМейстер, ЖеняРал, тот парень, что присматривал за грифонами, пока мы вламывались в чужой замок, и еще множество незнакомых мне лиц.
        Во внутреннем дворе цитадели творился хаос. Все сражались со всеми без какого-то намека на строй. И только рыцарь старался сохранить среди своих частей хоть какой-то порядок.
        Резерв прибыл очень вовремя. Войско Кристофа успело растерять весь свой натиск, и прочно завязало в рядах неприятеля. Свежие отряды игроков, словно клинья, легко разрывали и без того неровную цепь построения недругов. Отсекая врагов друг от друга, наши вырезали их маленькими группами, в первую очередь, концентрируясь на хилерах, магах и стрелках. Подобный маневр применяли все отряды чужаков, кроме нашего. Наш упрямо пер вперед, будто волнорез, разрезая море неприятеля на две половины. У нас была своя задача.
        - Вперед парни. Осталось немного. - подбадривал своих людей СвордМейстер. - Захватим тронный зал - и эти сволочи перестанут респауниться прямо в этих стенах. А если еще и герб деактивируем, то они вообще все свои плюшки растеряют.
        И мы ломились напролом, не забывая при этом огрызаться сразу во все стороны. От своих товарищей я не отставал, сражаясь в первом ряду и тыча копьем во все, до чего мог дотянуться. Подобно скорпиону, я безжалостно колол неприятеля хищным острием, но в отличие от грозы пустынь, яд мой был не в хвосте. Он ярко-зеленым, урчащим комком, сидел у меня на плече.
        Зомби превзошел сам себя. То ли проникнувшись серьезностью момента, то ли попав под положительный эффект одной из аур, он палил из своей кислотной пушки с частотой эльфийского лучника.
        Серый бок твердыни вырос перед нами совершенно неожиданно. Мы все-таки пробились сквозь полчища врагов, но теперь были полностью отрезаны от своих.
        Не теряя ни секунды, отряд разделился на две половины. Часть спешно нырнула внутрь цитадели, а вторая осталась у входа, выиграть время и прикрыть друзей от ринувшегося вслед за нами противника. Я собирался последовать за командиром, но тут мой взгляд наткнулся на такое, от чего внутри разгорелось пламя, жару которого позавидовал бы сам Фаертрот. На одном из балконов замка в окружении трех лучников стоял чернокнижник. ПавеЛитель собственной персоной.
        Не думал, что я настолько потеряю контроль, увидев воочию своего главного врага.
        Ненависть ослепляла. Я видел только его, остальное все слилось в серую, неживую и незначительную массу.
        Ненависть опаляла. Я сгорал изнутри, но вода не могла потушить это пламя. Только кровь. Кровь чернокнижника.
        Ненависть наделяла силой. Кипящий внутри огонь требовал выхода. Грозил выплеснуться из меня и затопить все вокруг. Ничто не могло меня остановить. Но что-то все-таки задержало.
        Обернувшись, я увидел, что мою руку сжимает какой-то человек, и только в последний момент я удержался, чтобы не проткнуть его насквозь копьем.
        - Мих, ты куда? - встревоженный СвордМейстер ткнул пальцем себе за спину. - Тронный зал в другой стороне.
        - Без меня. - я выплевывал слова, словно Зомби кислоту. - ПавеЛитель.
        Надо отдать Мейсу должное, ситуацию он оценил за секунду. И отговаривать меня не стал.
        - Лева, Колючка, прикроите Миха. Остальные за мной.
        Не оборачиваясь, он вошел в дверь. А я бегом направился к лестнице, что вела на тот балкон. Боялся упустить свою цель. Оборачиваться и смотреть: бегут ли за мной мои новые телохранители, я не стал. Мне было все равно.
        Я взлетел по лестнице за две секунды. Пробежал две трети пути и только после этого меня заметили. Но стрелы пролетели мимо, куда-то за меня. Телохранители рядом, и именно их противники посчитали главной угрозой. Зря.
        Одним прыжком преодолев остаток лестницы, я с ходу врезался в одного из лучников, опрокинув его на пол. Во второго активировать способность своего питомца. Ослеп. Есть! Удар в шею, удар в пах, удар в подмышку - все криты. Правда, здоровье лучника не опустилось даже до половины.
        Рядом со мной встал здоровый, полуголый воин, затянутый только в звериные шкуры. Двумя руками схватив зловещего вида секиру, и выкрикнув слово "семь", он раскрутил ее с такой скоростью, будто бы собирался взлететь. Нет, парень был не воином, он был маляром. По крайней мере, балкон он почти полностью перекрасил в красный цвет. Кровь из его врагов так и хлестала. Дроу, которого мне удалось ослепить, уже был на последнем издыхании.
        Но тут свое веское слово сказал чернокнижник. Минуя лучников, в нас с воином полетело какое-то серое облако. Врезалось оно в моего телохранителя, меня же просто отбросило взрывной волной. Как еще с балкона не слетел? Хуже было то, что этой же волной с моего плеча сбило лягушонка, и теперь он жалобно квакал где-то на земле под нами.
        Снова обретя возможность видеть, я понял, что дела мои совсем плохи. Кожа полуголого воина посерела, а сам он замер в одной позе, будто статуя.
        В чем слабость ДД, так это в том, что при такой мощной атаке сами держать удар они не умеют. Под улюлюканье чернокнижника, беззащитного врага весело добивала тройка лучников.
        И тут появился мой второй телохранитель. Прямо за вражескими спинами. Не знаю, как она умудрилась войти в инвиз прямо посреди боя, но сюрпризом это стало не только для меня. Ударом кинжала под основание черепа, Колючка добила самого изувеченного, затем, разрядив в спину серию, отправила на перерождение раненого Левой лучника, и осталась один на один с третьим стрелком, у которого каким-то образом сохранился почти полный запас здоровья. Недолго думая девушка вцепилась в противника и перекинула свое тело через бортик балкона, увлекая за собой и его. На балконе в живых остался только я и ПавеЛитель.
        Недобро улыбаясь, я отвалился от стены, на которую меня бросило взрывной волной, и шагнул к чернокнижнику. Тот как будто меня только заметил.
        - О, непись. - я ожидал, что голос у него будет скрипучим, но он оказался звонким. - Очень вовремя. Мне как раз нужно пополнить запасы.
        Парень вытянул руку - и я словно уперся в невидимую стену. В животе резануло, будто чернокнижник вонзил свои пальцы не в воздух, а в мои кишки. Между мной и моим врагом натянулась незримая струна, звеня и угрожая лопнуть в любой момент. Темный колдун зашептал непонятные слова, а из меня, словно какой-то вампир присосался, стали вытекать силы.
        "Игрок ПавеЛитель пытается овладеть вашей жизненной энергией"
        И ты так буднично об этом говоришь?!
        "Важно! Если его попытка завершится удачей, вас ждет смерть"
        Да ладно? Ничего, подавиться.
        Предельно сконцентрировавшись, я постарался собрать до кучи расплывающееся, как утренний туман, сознание. Не знаю, правда ли, но мне показалось, что струна немного ослабла.
        "Ваша сила воли увеличена +1"
        Насладиться моей маленькой победой мне не дали. Струна дернулась так, словно она была леской, и какой-то терпеливый рыбак подсек и пытался вытащить из пруда крупную рыбку. Живот отозвался резкой тянущейся болью, из глаз брызнули слезы, и чтобы не упасть на колени, я изо всех сил вогнал ногти в ладони.
        Чтобы хоть как-то ответить чернокнижнику, я решил обратиться к своему скудному, магическому арсеналу. Превозмогая тяжесть, навалившуюся мне на плечи, я ткнул пальцем в пол и ноги ПавеЛителя опутали корни.
        Правда, помогло это не сильно. Да мой противник перестал быть мобильным, но он и до этого не особо наворачивал тут круги.
        "Ваша сила воли увеличена +1"
        Новый рывок струны на мгновение лишил ориентации, а когда я вновь смог сфокусировать взгляд, то понял, что руки мои упираются вовсе не в стену, а в пол. Я стоял на четвереньках, невидимая тяжесть, словно самый увесистый рыцарский доспех, тянула меня к полу. От бессилия я зарычал, только вот звук, издаваемый моим горлом, был больше похож на мычание.
        Сознание снова стало расползаться, как рваные лохмотья. На меня навалилась апатия. Зачем бороться, если итог один? Я закрыл глаза.
        И передо мной вдруг выплыл четкий образ Миранды. Мертвое лицо, пустые зрачки, черные волосы безжизненно лежат на земле.
        Приступ гнева был таким сильным, что мне опалило ребра изнутри. Рывком выпрямившись, я заглянул прямо в недоумевающие глаза ПавеЛителя.
        "Ваша сила воли увеличена +1"
        Хочешь поглотить мою сущность? Так не забудь взять еще и это!
        По натянутой между нами струне тонкой, огненной струей я направил в своего врага всю свою боль, гнев, страх и страдание. Чернокнижник дернулся, как от пощечины, и уже испуганно глянул на меня. О, как же мне понравился этот страх в его глазах.
        - Что происходит? - По всей видимости, спрашивал он меня, потому как никого больше на балконе не было. Но что-то отвечать ему я даже и не думал. Я был слишком занят тем, что делился с ним сжигающим меня пламенем.
        "Ваша сила воли увеличена +1"
        Враг снова зашептал заклинания, струна затрепетала и начала таять. Но тут уже я не зевал вцепившись в нее всеми своими силами разума. Чернокнижник закричал.
        "Ваша сила воли увеличена +1"
        В его глазах уже плескался целый океан ужаса. Забывшись, он решил спастись бегством. Рванулся, и только ухудшил этим свое положение. Мои "Оковы леса" никуда не делись. Парень, как подкошенный, повалился на пол.
        Между нами уже была не тонкая струйка, а целый огненный поток. Пламенный молот, которым я давил и плющил скорчившуюся передо мной фигуру.
        "Ваша сила воли увеличена +1"
        "Ваша сила воли увеличена..."
        "Ваша сила воли..."


        Как все закончилось - я не видел. Секунду назад я, словно дракон, сжигал в пламени гнева своего врага, и вдруг, внезапно все исчезло, а вокруг меня сгустилась тьма. Свое тело я перестал ощущать. Возможно, недобитый чернокнижник все же смог приложить меня одним из своих заклинаний, а, быть может, до меня добрался кто-то другой.
        Все эти вопросы отошли на второй план, как только я осознал, что темнота вокруг никак не собирается исчезать. Я все никак не мог проснуться в своем доме, в лесу. Хотя, если подумать, я уже бодрствовал, только в каком-то темном и непонятном месте. Словно я завис в бесконечности.
        Склизким комком накатила паника. Но тут же схлынула - в кромешной тьме, наконец, появилось хоть что-то. А именно, сообщение. Белые буквы на черном фоне.
        "Вы одержали победу в ментальном поединке"
        И все. Снова темнота.
        Минута напряженного ожидания, а затем сообщения посыпались, как из рога изобилия.
        "Внимание! Ошибка..."
        "Непредвиденное системой событие"
        "Обработка данных..."
        "Ошибка..."
        "Привлечение стороннего ресурса..."
        "Нехватка производительности. Ошибка..."
        "Откат к предыдущему сохранению..."
        "Ошибка..."
        "Сохранение данных"
        "Ошибка системного оборудования..."
        "Перезапуск системного оборудования"
        "Принудительное извлечение клиента из виртуального мира. Приносим свои извинения."
        Последнее сообщение сопровождалось громким и резким звуком. Он был настолько мерзким и раздражающим, что я не сразу обратил внимание на то, что мир вокруг меня начал сереть. Первое, что я увидел, когда открыл глаза, это глухую стену прямо перед моим носом. Руки нащупали такие же стенки с обеих сторон от меня. Кажется, я лежал в каком-то ящике, и хоть он был мало похож на гроб - было довольно просторно, да и свет в нем мигал в такт звуковому сигналу, отсвечивая красным, меня все равно накрыло иррациональным страхом. Очнуться в замкнутом пространстве - приятного мало.
        С замиранием сердца я попробовал приподнять крышку. Слава Духу Леса, она тут же поддалась от легкого толчка, словно хорошо смазанный механизм. Попытался выбраться, но что-то притянуло меня обратно на мягкую лежанку странного ящика. Только после второй попытки я понял, что привязан. К моим запястьям крепились браслеты, а на голове сидел обруч, и от этих оков отходили несколько пучков черных веревок, которые крепились к стенкам саркофага. Не знаю, кто придумал эти кандалы, но снять их было плевым делом.
        Тяжело перевалившись через край одной из стенок, я, не удержавшись, упал на пол. Все тело кололо иголками, как от долгого пребывания в одном положении. Несколько минут мне понадобилось для того, чтобы глаза привыкли к освещению, и я мог осмотреться.
        Я находился в помещении, можно даже сказать, в комнате, хоть меблировка ее мне показалась немного странной. Стол, стулья, кровать выглядели непривычно, будто их создал мастер незнакомой мне расы из неизвестных материалов. Еще и эта огромная картина на стене. Абсолютно черный фон под стеклом в черной же рамке. Наверное, я просто не разбираюсь в живописи.
        Слабость понемногу отступала, и я смог, опираясь на саркофаг, подняться на ноги. Он, кстати, был сделан из какого-то серого материала, и снаружи в закрытом виде, должно быть, походил на большой продолговатый камень.
        Я все еще осматривал комнату, когда открылась дверь, заставив меня вздрогнуть, и внутрь вошла женщина в одежде странного покроя.
        - О, Паша, ты уже закончил? - обратилась она ко мне. - А я слышу - пищит что-то. Пойдем на кухню, я как раз суп приготовила. Ты ведь еще не обедал из-за этой своей игрушки? Ничего, подождет твой замок, никуда не денется. Павел! Я с кем разговариваю? Ты вообще слушаешь меня или нет?
        Женщину я не слушал, кое-что другое привлекло мое внимание, и я шагнул в угол комнаты, туда, где спряталось небольшое зеркало.
        - Гиббона мать! - ругнулся я в голос, не стесняясь чужого присутствия.
        Из отражения, удивленно вытаращив глаза, на меня смотрело чужое лицо. Мягкие, еще совсем детские, черты подростка, неуловимо напоминали мне физиономию чернокнижника.
        Какого клена здесь происходит?

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к