Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Край бездны Андрей Львович Ливадный
        Тест на респаун #1
        Он думал, что в его жизни уже случилось все, что выпадает на долю обычного человека и ясно представлял себе будущее, но внезапный звонок в корне изменил судьбу. "Край Бездны" - первая полноценная виртуальная реальность, где его попросили выполнить несложное задание, на поверку оказалась совсем не райским уголком.

        Он оказался в реалистичном до дрожи цифровом мире, правил которого пока не знает. Здесь простые с вида задания внезапно предлагают сделать моральный выбор, а отказ от их выполнения приводит в такие места, где череда перерождений способна лишить рассудка…
        Содержание

        Андрей Ливадный
        Край бездны

        Глава 1

        Неожиданный звонок раздался поздно вечером. Я еще не спал и потому ответил сразу:
        - Привет. Что случилось?
        С племянником у меня нормальные отношения, хотя за последние годы звонит и заезжает он нечасто. Повзрослел. Теперь у него своя жизнь.
        Поздоровался, сопит, даже о здоровье не спросил.
        - Денис, давай к делу.
        - Помощь твоя нужна.
        - Излагай,  - слегка прихрамывая, я подошел к окну. На улице моросит осенний дождь. Окраина мегаполиса уже вплотную подобралась к поселку,  - низкие облака цепляются за верхушки строящихся небоскребов. Вскоре старенький домик, доставшийся от родителей, пойдет под снос, этого не избежать.
        - Меня в экспедицию пригласили. На три месяца. Надо за квартирой присмотреть. И… понимаешь, я тут приработок нашел, довольно неплохой. Не хочу его потерять.
        - А подробнее? Куда экспедиция? Что за работа? Ты же понимаешь, цветы полить, кошку покормить - не проблема.
        - Нет у меня кошки, сам ведь знаешь! А работа простая, на дому. Тебе и напрягаться особо не придется. Заодно здоровье поправишь.
        - Интересно. Что ж это за приработок, который еще и лечит?  - недоверчиво усмехнулся я.
        - В двух словах не объяснишь. Сможешь приехать?
        - Что прямо сейчас?
        - Да. Время поджимает. Понимаешь, тянул до последнего, думал найду кого-нибудь себе на подмену, но не вышло. Я сейчас вызову тебе аэротакси, все оплачу. Выручишь? У меня через три часа рейс до Иркутска.
        - Ладно. Приеду, поговорим.
        - Спасибо! Жду. До встречи,  - он взял и отключился, наверное, чтобы я не задавал лишних вопросов.
        В позапрошлом году Денис защитил диплом. Выучился на геолога, но вот беда,  - стремительное развитие технологий сделало его профессию невостребованной. Все уголки земного шара теперь под пристальным наблюдением с орбиты,  - поиск полезных ископаемых выполняется при помощи мощных компьютеров и сканеров. Так произошло во многих областях человеческой деятельности. Конечно, машины не в состоянии полностью заменить нас, но с узкоспециализированными задачами они действительно справляются лучше, быстрее и эффективнее.
        В общем: найти работу по специальности Денис не смог, и приглашение в экспедицию для молодого специалиста,  - это несомненный шанс начать карьеру.

* * *

        Небольшая квартира, которую снимает племянник, расположена на сто втором этаже огромного жилого комплекса. Пока я поднимался на скоростном лифте, уши пару раз закладывало от перепада давления.
        - Привет, заходи!  - Денис откровенно обрадовался моему приезду.  - Я тебе планы нарушил, да?
        - Да какие планы?  - отмахнулся я.  - Давай, рассказывай, что за экспедиция?
        - Частная,  - уклончиво ответил он.  - Если все нормально сложится, обещают принять на работу по специальности. Просто не мог такой шанс упустить.
        - А чего раньше-то не позвонил?  - я сел в кресло, осмотрелся. Современные квартиры полностью автоматизированы. Вся обстановка встроенная, потому нет деления на комнаты. Нужный элемент меблировки выдвигается из стены или опускается от потолка. Это называется "трансформируемое пространство", но на мой вкус выглядит пустовато, неуютно.
        Единственное, что выделяется в жилище Дениса,  - это вирткапсула из темного тонированного пластика, сквозь который просвечивают огоньки индикации. Она установлена на массивном постаменте и слегка наклонена, примерно градусов на тридцать относительно пола. Видел я такие устройства. Их уже несколько лет активно рекламируют.
        - Понимаешь, все окончательно решилось только накануне вечером!
        - Ну, допустим. А что за приработок? В чем конкретно нужна моя помощь?
        - Ты с виртуальной реальностью знаком?
        - Компьютерные игры?  - я приподнял бровь.  - Играл в юности.
        Денис укоризненно покачал головой.
        - Эх, совсем ты отстал от жизни,  - он коснулся сенсора. В стене что-то прошипело, открылась ниша, из нее выдвинулся поднос с двумя разовыми стаканчиками. Я к своему не притронулся, кофе по ночам - это уже чересчур.
        - Компьютерные игры - древность. Им на смену пришла полноценная виртуальная реальность. По сути, это бескрайний мир, в котором можно жить.
        - Жить?  - я скептически усмехнулся. Честно говоря - слышал нечто подобное, но особого значения не придавал.
        - А ты попробуешь, сам поймешь,  - Денис смотрит на меня с нескрываемой надеждой.
        - Капсула откуда? Она ведь больших денег стоит?
        - Кредитная. Выплачиваю понемногу.
        - Ты же работы найти не мог?
        - Так вот она - моя работа,  - он прикоснулся к выпуклому борту вирткапсулы.  - Два-три часа в сутки, а на жизнь хватает.
        - И что же ты там делаешь?
        - Поручения разные выполняю. Несложные. Я тебе вкратце описал, что нужно делать. Файл с инструкциями почитаешь, я его настроил, он автоматически загрузится, как только ты… ну, вернее, мой персонаж, войдет в игру. Слушай, выручи, а? Мне правда больше некого попросить! Вот чип доступа к моему аккаунту. Все нужные настройки сделает автоматика вирткапсулы. Поверь, тебе не о чем беспокоиться, это абсолютно безопасно! Заодно система отмониторит состояние организма. Там жизнеобеспечение внутри - любая клиника позавидует.
        - Ладно,  - я взглянул на старомодные наручные часы. По привычке ношу.  - У тебя самолет через час. Не опоздаешь?

* * *

        Оставшись один, я сел в кресло, сделал глоток остывшего кофе. Сон все равно отшибло. С некоторой опаской поглядываю на вирткапсулу. Я не противник прогресса, но и не раб новинок. Конечно же о виртуальной реальности слышали все, в последнее время только о ней и говорят по сферовизору, но я к такого сорта информации отношусь со скептической настороженностью. Думаю, поднятая шумиха - это реклама очень дорогих устройств для "погружения". Ну сами подумайте, разве что-то может заменить настоящую жизнь?
        У меня за плечами Азиатский конфликт, два ранения, одно из них тяжелое. После нескольких лет, проведенных в госпиталях, пришлось уйти на заслуженный отдых. Да, от жизни отстал. Отец Дениса, мой брат, работает в Марсианском проекте, сейчас он примерно за тридцать миллионов километров от Земли, на полпути к красной планете. Насколько я понимаю, технология вирткапсул изначально была разработана для дальних космических перелетов, а уж потом адаптирована для коммерческого использования.
        Сомнения, настороженность и проснувшееся любопытство заставили меня бегло прочитать инструкцию.
        Вроде ничего сложного. Допив остывший кофе, я разделся, поймал свое отражение в дымчатом пластике вирткапсулы. А чего тянуть? Не под пули же иду?
        Знакомый холодок проскользнул в груди. Да ладно? Неужели мне страшно?
        Вкрадчиво прошелестели приводы. Два сегмента сдвинулись в стороны и вниз, скользнув вдоль бортов. Взгляду открылось внутреннее пространство. Похоже на солярий. Ложе жесткое, в изголовье блок со множеством отверстий.
        Я забрался внутрь, лег. Неудобно. Как же люди по несколько часов выдерживают?
        Первое впечатление оказалось обманчивым. Твердая поверхность внезапно изменила свойства, стала податливой, продавилась, принимая формы тела, словно я погрузился в некую плотную гелеобразную массу.
        В изголовье раздалось резкое шипение. Десятки гибких сервоприводов неожиданно выхлестнулись из отверстий и оплели мое тело. Чувствую прикосновение множества датчиков, резкое, даже болезненное покалывание в районе висков и затылка. Рефлекторно дернулся, пытаясь привстать, да не тут-то было. Держит крепко. Внешние сегменты скользнули на место, отсекая свет. Пряный запах за несколько секунд убаюкал сознание.
        Глаза слипаются. Веки отяжелели. В мыслях плеснулась запоздалая паника. Денис не упоминал ни о чем подобном. Да он вообще толком ничего не рассказал!
        …
        Несоответствие физических данных с последней записью аккаунта.
        Будет произведено биосканирование и настройка параметров вирткапсулы.
        Ждите.
        …
        Мои мышцы непроизвольно подергиваются. Иногда проскальзывает боль. Покалывание в висках переходит в жжение.
        …
        Тест завершен.
        Параметры жизнеобеспечения настроены.
        Уровень обратной связи (погружения) снижен до 25 %.
        Внимание, на низких уровнях обратной связи вы получаете меньше ощущений и меньше опыта.
        Вы всегда можете поднять уровень ощущений выше рекомендованного, но при этом сами несете ответственность за последствия (смотри пункт 213.2 пользовательского соглашения).
        Добро пожаловать в виртуальную реальность "Край Бездны"!
        …
        Я ожидал чего угодно, но только не пения птиц, и в первый миг попросту замер, находясь в состоянии эмоционального шока.
        С городской стены открывается потрясающий вид. Еще царят предрассветные сумерки, шероховатый камень холодит ладонь, неровно мерцает круг возрождения, но пение птиц - когда-то привычное, а потом прочно забытое, просто потрясает. Оно настолько достоверно, словно меня вернули в детство.
        Воздух чист. Слабый ветерок ерошит листву, доносит запах свежескошенной травы.
        Сложно передать ту гамму эмоций, что всколыхнулась в душе. Вокруг не чувствуется фальши,  - цифровая реальность превзошла самые смелые ожидания.
        Дышу полной грудью. Луга, перелески, редкие холмы, пойма реки, затянутая утренним туманом,  - пейзаж завораживает.
        Я не слышал шагов, не заметил даже тени, но вдруг остро отточенная сталь коснулась горла, и чей-то шепот обжег:
        - Не дергайся, а то ненароком порежу.
        В реальном мире наверняка сработали бы рефлексы. Сломал бы руку наглецу, а здесь вдруг почувствовал себя совершенно беспомощным, тупо замер, выпучив глаза.
        - Три секунды. Свободен.
        Оборачиваюсь. За спиной стоит молодой парнишка, облаченный во все темное.
        - Не агрись,  - примирительно обронил он.  - Я навык "скрытность" прокачиваю. А ты чего завис? Лагаешь?
        Я ни слова не понял.
        - В техподдержку обратись,  - посоветовал парень и исчез, просто растворился в сумерках, будто его здесь и не было.
        Круг возрождения (он расположен на крепостной башне) вспыхнул вязью незнакомых символов, и среди неровного мерцания появилась фигура крепко сложенного воина. Его доспехи забрызганы кровью. Не удостоив меня взглядом, он быстро направился к ведущей вниз каменной лестнице.
        - Ты чего сегодня так рано?  - рядом остановился стражник. В одной руке факел, вторая покоится на рукояти меча.
        - Не спится,  - машинально ответил я.
        - Уговор помнишь? К вечеру жду пять монет.
        Хотел спросить: "а за что я должен тебе платить?", но вовремя опомнился. Чем занимается Денис в этом мире, пока непонятно. Инструкции, полученные от него, скупы.
        - А если не соберу столько?
        - Значит ночью в город не войдешь,  - сурово отрезал стражник.  - Не можешь платить, управляйся со своими делишками до заката!
        - Ладно, постараюсь,  - спорить нет смысла. Сначала надо во всем разобраться. Но мне совершенно не понравился его пренебрежительный тон и презрительно оброненное слово "делишки".
        - То-то же…
        Круг респауна снова озарился сиянием. На этот раз появилась симпатичная девушка-эльфийка.
        "Ветта_неуловимая. Светлый эльф. Следопыт, уровень 29".
        - Привет, Дэн,  - она кивнула мне, как старому знакомому.  - Так и застрял в "песочнице"? Все "мулом" подрабатываешь?
        Я лишь пожал плечами, не зная, что ответить.
        - Ладно, не расстраивайся. Когда-нибудь накопишь на нормальный аккаунт и тоже сможешь играть, а не горбатиться на этих уродов.
        Она ушла по своим делам, а я обернулся, рассматривая город.
        Анкор. Столица провинции. Статус локации - безопасный.
        В центре на холме возвышается небольшой замок. Ниже расположены два пояса крепостных стен, одно-двухэтажные домишки образуют кварталы, разделенные кривыми улочками.
        Я спустился по каменной лестнице, прошел по улице до первой попавшейся площади, осмотрелся. Лавки торговцев еще закрыты. Видимо время тут синхронизировано с реальным миром.
        Чтобы не мозолить глаза случайным прохожим, я уселся в сторонке на потертые ступени крыльца какого-то здания и попытался вызвать интерфейс.
        С нескольких попыток получилось.
        …
        Дэн_23214, раса человек, класс воин.
        Текущий уровень 10.
        …
        С основными характеристиками персонажа я познакомился лишь мельком. Зачем мне вдаваться в подробности? Я ведь просто подменяю Дениса и не собираюсь ничего прокачивать. Заметил, что у Дэна явный перекос в сторону "физической мощи" и "выносливости", остальные показатели на базовых значениях.
        Так, что еще могу узнать?
        Реагируя на мысленный вопрос в поле зрения неожиданно появился рекламный блок. Система настойчиво предлагает мне перейти на новый тарифный план.
        Оказывается у Дениса "пробный" аккаунт. Концентрирую взгляд, получаю подсказку. Первый месяц бесплатно, далее - пятьдесят кредитов ежемесячно. Ограничения: нельзя развить персонаж выше 20-го уровня, зато можно прокачивать мирные профессии, для них разблокированы некоторые навыки и способности. Вход осуществляется с любых устройств. Пробным аккаунтом (в ознакомительных целях) может воспользоваться не только зарегистрировавший его пользователь, но члены его семьи, чьи социальные связи будут подтверждены автоматически.
        Следующий тип аккаунта (как раз на него мне настоятельно советуют перейти) "стандартный". Доступ только при помощи вирткапсулы, все ограничения сняты, кроме одного. Предел развития - сотый уровень. Ежемесячная плата 500 кредитов. Да уж, неслабо! В реале это серьезные деньги!
        Продвинутый аккаунт. 1000 кредитов абонентской платы. Возможность вывода игровой валюты…  - дальше читать не стал, это явно не для простых смертных.
        Следуя по ссылкам, я углубился в изучение заинтересовавших меня вопросов. К моему немалому удивлению, по статистике "стандартными" аккаунтами владеют миллионы человек по всему миру! Не думал, что богатых людей так много.
        Ага, вирткапсулу можно арендовать! Оказывается, в жилых кварталах мегаполисов есть специализированные развлекательные центры, где прокат оборудования вполне по карману рядовому пользователю.
        Странная жизнь у племянника. Он нигде не работает, но при этом не воспользовался арендой, а купил вирткапсулу, взяв кредит. Я бегло просмотрел прайс. Ценник на "бюджетные" модели начинается от 10 000. Что-то у меня цифры в голове не складываются…
        Ладно. Со временем разберусь. Наверняка существует объяснение. Но почему Денис не платит за стандартный аккаунт, а застрял на "пробном"?
        Внимание, вам пришло сообщение!
        Мигнула иконка письма. Открываю его. Как и ожидалось, от племянника.
        Привет. У меня все в порядке. Думаю, ты уже вошел. Самое главное: играй на "лоулевел"[1 - Лоулевел - низкий уровень.]. Ни в коем случае не бери никаких заданий! Следи за прогрессом персонажа. Если чувствуешь, что вот-вот апнешь уровень,  - убейся! Если возьмешь одиннадцатый, с тебя спадет защита. Другие игроки смогут нападать. Поверь, даже в "безопасных локациях" хардкорщиков и отморозков полно.
        Будут вопросы, пиши.
        Дэн.
        Весьма своевременно. Убиться, это как? Спрыгнуть со стены?

* * *

        Заметил, что солнце уже взошло,  - пора идти по делам. Город постепенно наполняется жизнью. Открываются лавки, появились прохожие.
        Список заданий я нашел в отдельной вкладке. На карте стоят отметки. Мне предлагается посетить несколько магазинов, а затем совершить вылазку за городские стены. Пока не понимаю, зачем?
        Первая "контрольная точка" расположена неподалеку, в какой-то сотне метров. При наличии мини-карты (она полупрозрачна и находится в правом верхнем углу поля зрения) заблудиться невозможно. Следую по кривым улочкам. Некоторые вымощены. Другие тонут в грязи,  - типичный средневековый антураж.
        Отметка совпала с магазином алхимика. Я толкнул дверь, вошел. За прилавком (судя по фрейму) игрок.
        - Привет, Дэн. Держи,  - он протянул мне увесистую сумку.  - Передай Халку, следующая партия будет только через день.
        На этом разговор закончился. Видя, что я все еще топчусь на месте, торговец с ником "Борг_скаредный" вопросительно приподнял бровь.
        - Какие-то проблемы?
        - Да, нет, никаких.
        - Тогда чего стоишь?! Пошевеливайся! Время - деньги!
        Грубо и непонятно. В голосе такое же пренебрежение, как и у стражника.
        Я лишь пожал плечами и вышел на улицу, решив пока воздержаться от вопросов.
        День наступил теплый, солнечный. Реализм ощущений мурашками пробирает! Настроение снова улучшилось. Иду к следующей, отмеченной на карте точке, глазея по сторонам. На меня никто не обращает внимания. Остановился у кузницы, долго с неподдельным интересом наблюдал за работой мастеров. Где такое увидишь в современном мире?
        Посетив еще два магазина, я получил от торговцев запас провизии и с десяток пергаментных свитков. Все. Мой инвентарь полностью заполнен, а нагрузка подошла к максимально допустимой.
        Получается, Денис тут работает посыльным? Типа службы доставки? Ни один торговец не потребовал от меня денег за товары. Кстати, теперь вполне понятно, почему при создании персонажа он вложил все свободные очки характеристик в "выносливость" и "физическую мощь".
        Я сверился с картой. Да, в городе все сделал, теперь мой путь лежит за стены, сначала по дороге, а потом тропкой в лес. До полудня мне нужно попасть к маркеру, которым отмечена небольшая полянка. Путь, кстати, неблизкий.

* * *

        Иду по лесу, любуюсь красотами, дышу чистым воздухом, от которого кружится голова. Уровень достоверности цифрового пространства по-прежнему потрясает. Едва заметная тропинка постепенно углубляется в чащу. Начали попадаться замшелые коряги, под густыми кронами таится сумрак. Места заповедные, в реальном мире таких уже давно не встретишь. Теперь я понимаю, почему большинство игроков арендуют вирткапсулы. Это ведь совершенно иной уровень восприятия! Здесь ощущается все: прикосновения, запахи, дуновение ветерка, вкус,  - я специально сорвал ягоду, попробовал и выплюнул. Горькая, вяжущая рот.
        …
        Вы получили легкое отравление (10 секунд - 1 hp/s).
        Хотите взять навык "травник", чтобы научиться различать свойства растений?
        …
        Отвечаю "нет". Племянник ведь четко попросил не прокачивать персонаж. То есть, он хочет, чтобы по возвращении я передал ему "Дэна_23214" в нетронутом виде.
        Ну мне и так неплохо. За серостью будней реального мира я же успел позабыть само слово "природа", ведь города стремительно растут, выбрасывая навстречу друг другу щупальца коммуникаций, а техносфера высасывает ресурсы, превращая целые регионы в пустоши. Тем ярче и привлекательнее выглядит этот мир. Здесь введен запрет на технологии. Они заменены "магией", но ее проявлений я пока не замечал.
        Задумался. Залюбовался. Веду себя как ребенок: с неподдельным интересом рассматриваю зловещие дебри, прикасаюсь к коре, ощущая ее текстуру.
        Невероятная достоверность!
        Да и усталость постепенно дает о себе знать! Еще одна реалистичная грань "погружения"… Давно я не совершал дальних пеших прогулок. Кстати, я перестал прихрамывать. Последствия ранений вообще не ощущаются!
        Обратил внимание на три индикатора в интерфейсе. Один показывает текущее количество "hp" (очков здоровья). Второй, самый короткий, отображает количество маны (ментальной энергии). Третий световой столбик сейчас колеблется на середине шкалы. Это запас моей физической энергии, на игровом сленге "стамины",  - она расходуется на каждое совершаемое действие, но быстро регенерируется. За нее отвечает параметр "выносливость".
        От размышлений меня отвлек шум.
        Кто-то ломится через кустарниковый подлесок! Что же делать?
        Пока соображал, на небольшую прогалину вышел огромный медведь.
        Фрейм красный, со значком черепа. Моб значительно превосходит меня по уровням!
        Я замер, не шевелясь и не дыша. Из оружия в наличии только кинжал. Даже моих давних познаний в игровой механике вполне хватило, чтобы мысленно обругать Дениса за беспечность. Кинжалы требуют высокого показателя ловкости, а у него все в "физическую мощь" и "выносливость" вложено! Мул, одним словом!.. Озираюсь вокруг. На земле валяется толстый сук. Пожалуй, если его схватить и использовать как дубину, урона нанесу в разы больше, чем ножичком.
        Это стало роковой ошибкой. Вообще, ввязываться в драку с "матерым бурым медведем" - изначально глупая затея. Слишком велика разница в уровнях, но эффект неожиданности лишил меня здравомыслия. Сработали рефлексы,  - не зря ведь говорят, что инстинкт самосохранения выражается в двух крайностях: "бей" или "беги".
        Схватив тяжеленный сук, я получил сразу несколько сообщений:
        …
        Вы перегружены (превышен максимальный переносимый вес, доступный для текущих характеристик).
        Ваша подвижность снижена на 50 %.
        Вы не можете эффективно использовать дубину (отсутствует навык "тяжелое дробящее оружие").
        …
        - А-АА-ААА!
        Я отбросил бесполезную коряжину и что есть сил припустил прочь.
        …
        Вы использовали "боевой клич". Ваша физическая мощь и выносливость временно увеличены на 1. Агро-радиус НПС-противников увеличен на 10 метров.
        Вы привлекли внимание "матерого бурого медведя"
        …
        Раздался холодящий душу рев.
        Моб почему-то моментально впал в ярость. Сокрушительный удар лапы надломил ствол сосны, подле которой я стоял секунду назад. Сладковатый запах древесной щепы поплыл в воздухе.
        Бегу, сломя голову, не разбирая дороги продираясь сквозь колючие заросли ежевики. Шипы безжалостно рвут одежду и кожу. Системные сообщения выскакивают строка за строкой, хорошо хоть это окошко расположено в нижней части поля зрения, чтобы надписи не мешали обзору!
        …
        Прочность экипировки понижена на 20 %. Защита от физического урона понижена на 2 единицы.
        Вы изранены. Кровотечение 30 секунд (1 hp/s).
        …
        Рев медведя все ближе.
        Заросли неожиданно закончились. Я выскочил на обрывистый берег неширокой, но достаточно бурной речушки. Замшелое бревно перекинуто над стремниной. Скорее на другой берег!
        Примерно на середине я поскользнулся, не удержал равновесие и полетел вниз. В груди промелькнул холодок, взметнулись брызги, дыхание перехватило. Коварное течение тут же поволокло меня по камням.
        …
        Урон от падения 25 hp. Негативный эффект "оглушение" 10 секунд.
        …
        Разочарованный рев медведя донесся издали. К этому моменту меня успело выбросить на глубину, за излучиной.
        Тону!
        Над омутом нависает крона плакучей ивы. Судорожно хватаюсь за тонкие, свисающие до самой воды веточки, но они выскальзывают, лишь оборванная листва остается в руках.
        В глубине промелькнула тень, я даже успел прочитать фрейм:
        "Хищный сом, уровень 15".
        …
        Доступен навык "плавание". Хотите принять?
        …
        НЕТ!
        Дебаф "оглушение" уже прошел. Изловчившись, я ухватился за подмытые корни дерева, вцепился в них, вскарабкался наверх.
        Лежу без сил, хватая ртом воздух. Одежда превратилась в лохмотья, все тело горит. Полоска "жизни" сократилась на две трети, приняв угрожающий оранжевый оттенок.
        Через некоторое время я кое-как отдышался и сел, опираясь спиной о ствол ивы. Вытянул руку,  - кончики пальцев слегка подрагивают.
        Настороженно прислушиваюсь к звукам леса: не хрустнет ли ветка, не раздастся ли рык?
        Тихо журчит вода, шумят кроны деревьев, заливисто поют птицы.
        Так, и что же мне теперь делать? Пока идет медленная регенерация "hp", открываю карту местности, предварительно прочитав и убрав с глаз долой назойливое сообщение:
        …
        Рекомендация системы жизнеобеспечения: срочный выход.
        …
        Нет уж. Во-первых, я чувствую себя более или менее нормально. Во-вторых, дела ждать не будут.
        С тропки я сбился. Маршрут, проторенный Денисом, остался далеко в стороне. Теперь придется срезать путь через чащу.
        Кстати, название местности "Мирный лес",  - так указано на карте. Интересно, что поджидает путника в "Диких землях", граница которых расположена километрах в двадцати к северу?
        Зря я не запасся подходящим для моего персонажа оружием! Но теперь поздно сожалеть о проявленной беспечности. Думалось: прогуляюсь по лесу, подышу свежим воздухом, выполню простенькое поручение, совместив приятное с полезным, а не тут-то было!
        Зашуршала листва. Мимо прополз какой-то гад. Честно говоря - сердце екнуло. Не шевелюсь, читаю его фрейм:
        "Уж. Уровень 7".
        Он меня не заметил, скрылся среди густо разросшегося папоротника.
        Интересно, а мобы нападают друг на друга? Или они атакуют только игроков?
        Вооружившись кинжалом, я подошел к кусту орешника, срезал длинную ветку. Используя найденный в инвентаре кусок бечевки, приладил клинок к импровизированному древку, взглянул на результат:
        Кривое самодельное копье. Нельзя метать. Колющий урон 2 -5, умноженный на текущее значение "ловкости". Специальная атака: глубокий выпад. Шанс критического удара 1 %.
        Вы успешно изготовили предмет. Получено 30 Ехр. Доступен навык "Ремесленник". Хотите принять?
        …
        Отвечаю "нет".
        Перехитрить игровую механику при помощи самодельного древка не удалось. Модификатор по-прежнему "ловкость", а она у моего персонажа на базовом значении (5). То есть, урон у копья получился 10 -25, такой же, как был у кинжала.
        Передохнув, и дождавшись пока полностью восстановится полоска "жизни", я углубился в заросли папоротника, двигаясь в направлении лесного холма, за которым, примерно в паре километров, на небольшой поляне мерцает заветный маркер.

* * *

        Наверное, медведь мне попался случайно. Ну, просто не повезло. По пути я заметил всего несколько мелких зверушек, встречи с которыми удалось избежать.
        У подножия холма мое внимание привлекло засохшее дерево. Мимо не пройдешь, оно сразу бросается в глаза, контрастно выделяясь на фоне зелени. Конечно же заинтересовался, подошел ближе, увидел круг пожухлой травы и выпирающие из земли камни со следами грубой обработки.
        …
        Вы обнаружили местность "Таинственный холм".
        Доступно задание: "Пересохший родник". Тип: обычное.
        Найдите и уберите камень, перекрывший родник.
        Награда 100 Ехр, +1 репутации с жителями близлежащей деревни.
        …
        Ворочать камни нет времени. Сначала нужно доставить груз, а там решу, стоит ли вообще сюда возвращаться?
        Через пару шагов я наткнулся на желтоватые кости, едва виднеющиеся из-подо мха, а рядом увидел ржавую кирку со сгнившей деревянной рукояткой.
        …
        Доступно задание: "Тайна лесного холма". Тип: обычное.
        Узнайте, кому принадлежала кирка.
        Награда 500 Ехр.
        …
        Тревожить останки я не стал. Заинтересовался, конечно, но времени на изыскания сейчас нет. Работа ведь не ждет, и так опаздываю!
        И все же пришлось задержаться. Что-то неярко блеснуло в траве. Интересно…  - я присел и увидел крупный, продолговатый похожий на слезу прозрачный кристалл, а рядом незамысловатый амулет со стилизованным изображением щита. Подобрал оба предмета, пристально рассматриваю.
        …
        Вы получили "Кристалл души".
        Неопознанный артефакт. У вас недостаточно интеллекта, чтобы определить его свойства.
        Вы получили "Амулет Хранителя". Неопознанный артефакт. У вас недостаточно интеллекта, чтобы определить его свойства.
        Задание "Тайна лесного холма" обновлено. Класс задания изменен на "персональное".
        Узнайте связаны ли "Кристалл души" и "Амулет Хранителя" с останками неизвестного старателя?
        …
        Амулет я сразу положил в инвентарь, а вот кристаллом заинтересовался, заметил, как от тепла моей ладони внутри него вдруг вспыхнул робкий, трепетный огонек.
        Присмотрелся. А пламя-то странное! Черное по краям…
        Что это может означать? Ума не приложу. Позже попробую найти информацию о "Кристалле души", а сейчас надо поспешить!

* * *

        До отмеченной маркером лесной поляны я добрался уже за полдень.
        Почувствовав запах дыма от костра, невольно ускорил шаг, но, услышав голоса, остановился.
        - Сто золотых. Выкладывай сразу, и разойдемся. Очнешься на "респе".
        В ответ раздался болезненный стон.
        - Эй, Вэнг, подлечи ее. А то загнется раньше срока.
        Я осторожно пробрался через обрамляющий прогалину кустарник, заполз на взгорок и выглянул в просвет между ветвями.
        - Отморозки! Девочку отпустите!  - голос доносится из глубокой ямы.
        На полянке разбит лагерь. Мой взгляд остановился на грубо сколоченных клетках. В одной сидит израненный волк, в другой скорчилась девочка лет пяти: оборванная, заплаканная, испуганная.
        Трое игроков выглядят заурядно, за одним исключением,  - их аватары источают странную мглистую ауру.
        - Ты лучше о себе подумай,  - огрызнулся "Вэнг_нетерпеливый, темный маг 30-го уровня". Его нетрудно отличить по длинному посоху и ниспадающим одеждам. Подойдя к краю ловчей ямы, он скастовал заклинание. Красноватый отсвет спецэффекта на миг вырвал из тьмы неприглядные подробности происходящего. Я успел заметить ту самую девушку-эльфийку, что встретилась мне утром. Она угодила в ловушку, напоролась на заостренные колья. Полоска жизни у эльфийки едва теплится, но вмешательство мага продлило мучения: после применения исцеляющего заклинания, индикатор ее "hp" рывком дошел до середины шкалы, приобрел желтоватый оттенок.
        - На что тебе сдалась эта непись?  - к краю ямы подошел "Халк_лютый. Темный ассасин 30-го уровня". Похоже он тут главный.  - Квест что ли на ее освобождение взяла у старосты деревни?
        - У тебя сердца нет, подонок!  - прохрипела эльфийка.  - Она же ребенок!
        - Угу,  - криво усмехнулся Лютый.  - Кусок программного кода в обертке из слезливого аватара,  - презрительно уточнил он.  - Это всего лишь игра, забыла? У тебя свои задания, у нас свои. Хочешь освободить девчонку? Не вопрос. Еще сто золотых монет и забирай.
        - У меня столько нет…  - эльфийка вновь застонала от боли.
        Третий из ПК-шеров (так обычно называют убийц игроков), сидит в сторонке, у костра. "Зарек_свирепый. Воин тьмы 31-го уровня".
        Вот, значит, откуда у Дениса деньги? Никто не станет торговать с преступниками, стража их и близко к городу не подпустит, но это, судя по всему, не проблема. Мой инвентарь заполнен свертками с едой, фиалами и свитками,  - все что им необходимо доставляется прямиком в лесной лагерь?!
        - Ладно, ты пока подумай немного, может сговорчивей станешь,  - Халк_лютый утратил интерес к эльфийке, вернулся к костру, присел.
        - Что-то Дэн сегодня опаздывает,  - заметил воин тьмы.  - Ему еще лут в город на продажу тащить.
        Действительно недалеко от клеток разложены доспехи, оружие, куски какой-то руды.
        - Вас забанят, уроды,  - простонала эльфийка.
        - Не-а,  - лениво протянул Лютый.  - Никто нас не тронет. Напишешь в поддержку - так мы им логи предоставим. В яму ты свалилась сама. А Вэнг тебя лечит, спасти пытается. В чем проблема? Никаких пыток. К тому же на нас "темные ауры", не забывай.
        Я мало что понял из их диалога. Неконтролируемая ярость вдруг перехватила дыхание. Думалось, что давно избавился от подобных состояний, вернул самоконтроль, оставил прошлое в прошлом, но… сумерки сознания плеснулись багряной хмарью.
        Дрожь быстро добралась до затылка, стянула кожу. Пальцы цепко сжались на древке самодельного копья.
        …
        Вы не можете атаковать других игроков, пока находитесь под "аурой неприкосновенности". Получите одиннадцатый уровень, чтобы разблокировать опцию PvP.
        …
        Сообщение меня нисколько не отрезвило. Сердце готово проломить ребра. Рассудок окончательно помутился.
        Вдох-выдох… Вдох-выдох… Думай… Бездарно погибнуть - большого ума не надо… Ты один, не подготовленный, фактически безоружный…  - клочья мыслей рассекают сумерки сознания.
        Загляни в инвентарь… Посмотри, что ты притащил этим мразям?..
        Чувствую, как кровь струится по жилам, пульсирует в висках участившимся пульсом.
        Свитки не помогут. Не умею ими пользоваться. А что в фиалах?
        Успел заметить - найденный мной кристалл снова светится. Внутри него пляшет язычок оранжевого пламени с черной окаемкой.
        Буквы на этикетках расплываются. С трудом читаю названия. Вот это подойдет. И вот это.
        Теперь надо взять себя в руки. Сделать вид, будто ничего не происходит.
        Меня все равно трясет. Адреналин так и не нашел выхода.
        Я отполз назад, встал, отряхнулся и, уже не скрываясь, прошел через кусты. Поравнявшись с ловчей ямой, незаметно роняю в нее два "больших зелья исцеления", "зелье левитации" и пару флаконов с ядом. Каким,  - прочитать не успел.
        - Дэн, где тебя носило?! Ты опоздал!  - взъелся на меня Лютый.
        Эльфийка все поняла, мгновенно постучалась в приват:
        Спасибо. Я с ними разберусь. Освободи девочку, раз решил помочь. Хватай ее и беги. Тропинка начинается за костром, уводит вправо. Никуда не сворачивай. Староста деревни тебя защитит. Я поставила маркер.
        - Медведь тут у вас завелся!  - огрызнулся я.  - Уровня тридцатого, не меньше! Чуть на куски меня не порвал!
        Лютый презрительно сплюнул:
        - Ладно, разгружайся, забирай лут и бегом назад. До вечера должен сдать груз торговцу.
        - Угу…  - я передал свертки с припасами, свитки, фиалы, затем, едва сдерживаясь, чтобы не заехать Лютому в морду, подошел к награбленному. Среди оружия заметил моргенштерн. Давлю в себе бешенство, с трудом фокусирую взгляд, читаю свойства предмета. Как раз мне по уровням…
        - Ну, чего завис?  - за мной неотрывно следит "воин тьмы".
        - А, сейчас… Интересная вещица,  - беру оружие, делая вид, что разглядываю его.
        В ловчей яме раздался подозрительный шум.
        - Вэнг, взгляни!  - мгновенно насторожился Лютый.
        - Она сбежать хочет!  - заорал маг.
        Пользуясь всеобщим секундным замешательством, я что есть сил врезал "утренней звездой" по сколоченным из жердей клеткам.
        Дерево с хрустом разлетелось в щепки. Девчушка оказалась сообразительной, кинулась ко мне.
        …
        Выполнена первая часть скрытого задания: "Сельские будни".
        Получено 500 Ехр.
        Получен новый уровень.
        Внимание, с достижением одиннадцатого уровня вы утратили "ауру неприкосновенности". Разблокирован PvP-режим.
        Задание "Сельские будни" обновлено. Доведите спасенную девочку до деревни.
        …
        Я подхватил девчушку на руки. Теперь бегом отсюда!
        Мимо серой тенью пронесся освобожденный волк. Дико заорал Вэнг,  - зверь вцепился ему в лодыжку, сбивая каст.
        Зарево "левитации" гаснет, разлетаясь сполохами спецэффектов. За спиной - лязг оружия, крики, но я не оглядываюсь. Несусь, что есть сил, мимо костра и сразу направо, где виднеется тропка, круто уходящая вниз по склону.
        Погони пока нет, но эльфийка вряд ли долго продержится одна против троих противников.
        Девочка прижалась ко мне, плачет навзрыд.

        Глава 2

        Сразу за косогором начались вырубленные делянки, затем тропинка вывела на опушку леса и влилась в пыльную проселочную дорогу.
        Силы быстро заканчиваются. Запас выносливости почти на нуле. За зеленой полоской приходится постоянно следить, иногда переходя на быстрый шаг, чтобы хоть немного восстановилась.
        - Вижу его!
        Выкрик раздался в опасной близости, и я снова припустил бегом. Дорога нырнула в распадок между холмами. Здесь сыро, под ногами грязь, видны следы лошадиных копыт.
        В груди появилась боль. Я сбился с дыхания, долго не продержусь.
        …
        Вы пробежали три километра, не останавливаясь. Доступен навык "легкоатлет". Хотите принять?
        …
        Некогда мне… Потом разберусь… Дорога снова начала забирать в гору, а погоня все ближе. Мимо, басовито гудя, пронесся "огненный шар", поджег траву.
        Сейчас маг прицелится получше. Инстинктивно делаю зигзаг.
        Всплеск пламени, клубы пара и дыма. Не попал, урод!
        Где же эта деревня?!
        Вот она! Еще метров триста… Не уверен, что добегу до частокола, которым оградили селение мирные землепашцы. Одно лишь радует: у ворот есть сторожевые вышки. Оттуда меня заметили!
        Помогут ли?
        Сомнения разрешил крик:
        - Разбойники! Разбойники! Тревога!
        Над головой, сбивая пыл преследователей, просвистели стрелы. А местные крестьяне не так уж и беспомощны!
        Створка ворот дрогнула, приоткрываясь. Навстречу выбежали мужики. Вооружены, как попало: кто с косой, кто с топором, кто с вилами, но их много! Фреймы желтые, то есть ко мне - нейтральные. Уровни начиная с тридцатого и выше!
        Пошатываясь, я перешел на шаг.
        А вот и староста деревни… Невысокий, волосы седые, идет прихрамывая.
        - Внученька!
        …
        Вторая часть задания "Сельские будни" выполнена.
        Получено 500 Ехр.
        …
        Все… Больше не могу…
        Я рухнул на колени. Девочка уже не плачет, проворно выскользнула из моих рук, стремглав понеслась навстречу деду.
        Валюсь на бок.
        …
        Рекомендован срочный выход из виртуального пространства с последующим понижением уровня реализма и калибровкой обратной связи.
        Произвести вызов бригады скорой помощи?
        …
        Движением зрачков отменяю "рекомендованные" действия. Я тут еще не закончил. Хочу своими глазами увидеть, как этих подонков поднимут на вилы!
        Не тут-то было!
        Лютый и его банда не стали связываться с толпой крестьян. Маг при помощи огненных шаров поджег пшеничное поле,  - под прикрытием разгоревшегося пожара "темные" отступили в лес.
        Ко мне подошел староста. Фрейм у него теперь зеленый!
        - Спасибо незнакомец. Спас ты мою внучку!
        Мигнула иконка сообщения.
        Открываю. От Лютого:
        "Ты труп. В деревне не отсидишься".
        Заношу троицу в кос-лист[2 - от англ. kill on sight - "убить на месте". Проще говоря - список личных врагов.]. Теперь если они окажутся неподалеку, система меня автоматически известит.
        Снова появилась пиктограмма конвертика. На этот раз от эльфийки:
        Они меня "слили". Возрождение через 20 минут. Ты как?
        …
        В деревне. Твое задание мне засчиталось. Поднял уровень.
        …
        Дэн, не узнаю тебя, но все равно - спасибо)
        Совет,  - пару раз убейся. Или напиши в поддержку, что апнул уровень по ошибке. Может вернут ауру.
        …
        Не собираюсь.
        …
        Я немного отдышался. Мужики тушат пожар, староста помог мне встать, критически осмотрел превратившуюся в лохмотья одежду.
        - Так не годится. Пойдем, есть у меня старый кожаный доспех. Тебе как раз впору будет. Что-то раньше я тебя в наших краях не встречал. Как хоть зовут-то?
        - Дэн.
        - А меня Крейгом кличут,  - в его фрейме мгновенно отобразилось имя.
        Мы вошли в ворота. Деревня небольшая, всего дворов двадцать.
        - От кого обороняетесь?  - я окинул взглядом частокол.
        - Так времена нынче смутные,  - пожаловался староста.  - То разбойники нападут, то звери дикие.
        - А что за звери? Медведи? Я одного сегодня повстречал.
        - Если б медведи. На них-то мы с рогатинами ходим. Оборотни снова в лесу объявились,  - тяжело вздохнул он.  - Давно их не было. Наверное, в старое логово вернулись. Может ты с ними справишься? Есть у меня настой корня редкого. Еще с былых времен хранится. Сам не проверял, но от отца слышал: если выпить зелье, то твари тебя за своего примут, нападать не станут. Действует правда недолго.
        - Где же их логово?
        - Да есть в лесу старая пещера. Я тебе издали покажу, если хочешь, или на карте отмечу. Возьмешься их перебить?
        - Попробую.
        …
        Получено новое задание "Сельские будни. Логово монстров".
        Придумайте, как справиться с оборотнями.
        Награда 1000 Ехр.

* * *

        В деревне я пробыл недолго.
        Только получил от старосты комплект кожаной брони, как окружающий мир вдруг подернулся багрянцем.
        Я не успел ничего сообразить, даже не испугался. Меня внезапно окутала тьма, на ее фоне проступило сообщение: "аварийный выход", затем раздалось шипение и хлынул неяркий приглушенный свет.
        Лежу, прерывисто дыша. Ложе вирткапсулы снова приобрело свойства ровной жесткой поверхности. Нервно попискивает какой-то сигнал в изголовье.
        Интерфейс к моему удивлению, никуда не исчез. В поле зрения по-прежнему располагаются полупрозрачные пиктограммы и оперативное окошко для вывода сообщений:
        …
        Произведена метаболическая коррекция организма.
        Внимание, вход в виртуальную реальность заблокирован на восемь часов, до полного завершения действия препаратов.
        …
        В соответствии с пользовательским соглашением (пункт 234.1), вам имплантирован модуль стандартного интерфейса. Для вывода данных используются контактные линзы.
        …
        Я машинально коснулся правого виска, где в момент загрузки ощущалось сильное жжение.
        Так и есть. Под кожей осязается небольшое вздутие,  - похоже на крохотный вживленный шарик. Контактных линз не ощущаю, но иконки по-прежнему видны, хотя и потускнели.
        Лежу, прислушиваюсь к себе. Все тело ломит так, словно прожитые в виртуальном мире приключения произошли на самом деле.
        Обратная связь? Мои мышцы получали нервные импульсы и напрягались на те самые двадцать пять процентов реализма?!
        Зверски хочется есть. Уже не помню, когда в последний раз испытывал такой сильный голод! Сколько же я пробыл в игре?
        Мгновенно появилось сообщение:
        Вы играли 6 часов 39 минут.
        Сейчас 12 часов 24 минуты. Температура окружающей среды 12 градусов, пасмурно, прогнозируется небольшой дождь…
        Следом в поле зрения появилось меню ближайшей кафешки с предложением доставки заказа, потом мне сообщили, что я не посещал свои аккаунты в социальных сетях с момента их регистрации, предложили воспользоваться новейшей поисковой системой, сообщили курсы валют и…
        Убрать!
        Я не противник прогресса, но хорошего понемногу! Еще не хватало, чтобы мне начали загружать новости со всей планеты!..
        Заниматься настройкой неожиданно приобретенного интерфейса я пока не стал, просто отключил входящий информационный поток.
        …
        Нельзя заблокировать сообщения от экстренных служб и данные биомониторинга.
        …
        Ну и ладно. Свернул окошко в трей, выбрался из вирткапсулы. Умыться, поесть и спать… Других желаний нет.
        Перед мысленным взором мгновенно сменился набор пиктограмм. Теперь я вижу систему управления "умным домом". Между прочим, удобно! Задержал взгляд на изображении душа, и тут же сдвинулась панель облицовки, открывая вход в гигиенический модуль. Сфокусировался на забавной пиктограмме "отдых", и часть стены пришла в движение,  - из ниши в горизонтальное положение опустилась застеленная кровать. Может зря многие люди опасаются нейротехнологий?
        Через минуту, стоя под струями горячей воды, я почувствовал себя значительно лучше. Неожиданно пришло ощущение приятной усталости, как после настоящей прогулки по лесу!
        Глаза слипаются, но чувство голода сильнее. Выключил воду, ищу полотенце, а его нет. Зато одна из пиктограмм в интерфейсе стала чуть крупнее, словно выдвинулась на первый план восприятия, предлагая: "активируй меня".
        Задерживаю взгляд.
        Из микроскопических отверстий повеяло теплым воздухом. Действительно "умный дом", иначе не скажешь.
        Вышел из душа, а на столике ждет комплект чистой одежды. Полупрозрачные строки меню ждут, когда я обращу на них внимание.
        Оделся, сделал заказ, и уже через пару минут услышал шипение в стене: служба пневматической доставки работает оперативно, мой поздний завтрак подан!

* * *

        Я проспал шесть часов. Проснулся отдохнувшим и бодрым. Первым делом подошел к вирткапсуле, ввел код активации, но безрезультатно.
        …
        Пожалуйста, дождитесь завершения метаболической коррекции организма.
        …
        Ладно.
        Звонить Денису я пока не стал. Темные делишки, которыми он занимается в виртуальной вселенной, мне откровенно не по душе, но сам мир произвел неизгладимое впечатление.
        Хочу туда вернуться. Ничего не могу с этим поделать.
        Так, что у нас по времени?
        19.07
        Примерно в девять вечера разблокируется вирткапсула. Нужно найти хотя бы общую информацию о проекте.
        Как развивать персонаж?
        Есть ли приемлемые для меня способы заработка?
        Я умылся, заказал ужин. Ем не спеша, одновременно просматривая данные, полученные по поисковому запросу.
        Сеть кипит страстями, мнения диаметральны, никто не сдерживает эмоций, отстаивая свою точку зрения.
        "Край Бездны" - первый проект, использующий технологию полного погружения. Небывалый реализм покорил умы миллиардов пользователей по всей Земле, но он же и оттолкнул многих.
        Основное мнение: игра слишком трудная. Нельзя повысить уровень одних ощущений и пригасить другие. Большинство игроков не готовы испытывать боль, но хотят остроты во всем остальном. Очень мало "безопасных" территорий. Скудный выбор рас.
        Часто звучат требования отключить PvP режим. Повсюду жалобы на жестокость и засилье "темных":
        "Мы пришли за фаном, а нас постоянно сливают другие игроки!"
        В общем - буря эмоций.
        Так, а что говорят разработчики?
        На самом деле доступных рас множество, но за них никто не играет. Технология "погружения" привела к вполне предсказуемой проблеме психологической несовместимости между образом мышления человека и тем существом, в облике которого приходится жить при выборе экзотических персонажей.
        Реализм во всем. Это отличительная особенность "Края Бездны". Разработчики честно предупреждают о всевозможных рисках и советуют начинать с 10 % уровня "погружения",  - это, по их словам, совершенно безопасно, ведь смертельная рана в таком случае ощущается, как ушиб или глубокая царапина, не более…
        Похоже, мир сошел с ума. Все хотят побывать на "Краю Бездны", но мало кто рискует заглянуть в ее глубины.
        Между населенными землями и неисследованными территориями расположен так называемый "Темный Рубеж" - в основном это разрушенные города, объединенные древним валом укреплений, где (по сценарию виртуального мира) вторжению Бездны пытались противостоять канувшие в Лету цивилизации.
        Рубеж контролируют загадочные Теневые Кланы. К ним присоединяются некоторые игроки, в основном любители хардкора. Их называют "темными" из-за характерной дымчатой ауры,  - ее получают в процессе прохождения квестов…
        Пискнул таймер.
        Вирткапсула готова к работе, а я еще не определился, как развивать свой персонаж?
        Стоп. А зачем я за него цепляюсь? Выполнять "работу" Дениса явно не буду, так может создать новый аккаунт и начать все "с нуля"?
        Возможно, я так и поступлю. Но сегодня войду "Дэном", осмотрюсь получше…

* * *

        - Ох, ну и чудеса творят твои зелья, Маркуша!
        Сгорбленная старуха склонилась надо мной, что-то невнятно шепчет. Терпкие запахи трав пропитали небольшую комнату. Я лежу на жесткой лавке. Свет масляной лампы скупо озаряет лицо Крейга.
        - Духи к нему милостивы. Отпустили обратно в наш мир,  - знахарка отступила на шаг, и добавила: - Я свое сделала.
        Староста деревни вышел ее проводить, а я сел, осмотрелся.
        Да именно в этой комнате произошел аварийный выход из виртуальной реальности. Но почему мой персонаж все время оставался тут, а не исчез?
        Появилась скупая подсказка:
        Вы находились под пристальным вниманием ключевого НПС локации.
        - Живучий ты,  - Крейг усмехнулся, присел на край скамьи.  - Что дальше-то станешь делать?
        - В город вернусь.
        - Ты только просьбу мою не забудь. Скоро полнолуние. Чтобы наверняка убить оборотня, как раз нужна полная луна.
        - Почему?  - удивился я.
        - Старинное поверье,  - он лишь пожал плечами, ничего больше не объяснив.  - Зелье я тебе дал. Не подведи. Кстати, сегодня можешь у нас заночевать. Ходить ночью по лесу опасно.
        - Нет, спасибо. У меня дела.
        На самом деле мне тут не по себе. Что-то гнетет, словно над деревней довлеет некое зло. Не удивлюсь если кто-то из жителей - оборотень.
        Попрощавшись со старостой, я вышел во двор.
        Луна дремлет среди кучевых облаков, виден только краешек. Ночь теплая и безветренная. Со стороны леса доносится далекий протяжный вой, от него мурашками пробирает.
        - Как мне попасть на тракт?
        Крестьянин, охраняющий ворота, приоткрыл створку и рукой указал направление:
        - На развилке за холмом бери левее.
        - Спасибо.
        Идея у меня проста. Тракт должен патрулироваться стражей. Главное добраться до него. В кожаной броне, вооруженный "самодельным копьем", я чувствую себя немного увереннее, чем накануне. Ну посудите сами, окрестности Анкора - это стартовые локации. Мобы тут не выше пятнадцатого уровня, за редкими исключениями квестовых, таких, как оборотни, или случайно попавшийся мне на пути "бурый медведь".
        В неярком лунном свете показалась развилка дорог. До леса примерно пара километров. Вокруг поля, обзор отличный. Кстати, на мини-карте появилась россыпь алых маркеров.
        Осторожно подбираюсь поближе.
        …
        Дикий кролик. Уровень 7.
        …
        Лакомится капустой.
        Вот еще один показался в поле зрения. Странный какой-то! Более крупный, с необычным дымчатым окрасом. На капусту внимания не обращает, подкрадывается к кому-то, двигаясь, словно хищник!
        …
        ???. Порождение Бездны. Уровень 10.
        …
        Стремительный бросок, писк.
        Я успел заметить гаснущий фрейм: "Полевая мышь. Уровень 2".
        Да он же охотится на других мобов!
        …
        "Существа, побывавшие в Бездне, видоизменяются случайным образом. Будьте осторожны! Если сможете изучить новый вид, занесите его описание в игровую энциклопедию и получите +1 к известности! Каждое повышение известности автоматически дает прибавку в 25 % Ехр, требуемых вашему персонажу для достижения следующего уровня".
        …
        Кстати, вполне перспективный путь развития! Сейчас я никуда не тороплюсь, могу и понаблюдать за повадками странного существа.
        "???" тем временем привстал на задних лапах, принюхивается. Собратья его не интересуют. Почуяв запах, он вдруг резко развернулся и огромными прыжками ринулся на меня!
        Удар!
        …
        Обнаружена способность: атака в прыжке (урон 20 hp).
        Обнаружена способность: удар с разворота (урон 25 hp).
        Обнаружена способность: ядовитый укус (урон 5 hp + 3 hp/s, длительность 10 секунд).
        …
        Меня отбросило на пару метров! Ну и силища у него!
        По щеке стекает кровь. Боль от раны терпимая, а вот яд жжется, да и в голове помутилось, все как в тумане!..
        Следующий прыжок я предугадал. Это было нетрудно. Тварь атакует по прямой, осталось лишь упереть древко копья в землю, и чуть наклонить оружие.
        …
        Вы нанесли критический урон!
        …
        Еще бы. Дымчатый кролик напоролся на острие, дернулся и затих, пронзенный насквозь.
        Действие яда уже прошло. Короткая схватка отняла у меня половину жизни. Мутировавшая тварь издохла.
        Осмотр тушки дал мне "кусок отравленного мяса" и "странную шкурку" (свойства не определены).
        …
        Вы обнаружили новый вид порождений Бездны. Хотите присвоить ему название и разместить информацию в бестиарии?
        …
        Ну а почему бы и нет?
        Я согласился, так и назвав моба: "Дымчатый кролик".
        Система не стала насиловать мой мозг, предложила вариант описания:
        Обычный кролик, побывавший в Бездне, получил удвоение характеристик "сила" и "ловкость". При этом пострадала его выносливость, вдвое сократился запас очков жизни.
        Способности: атака в прыжке, удар с разворота, ядовитый укус.
        Подтверждаете?
        …
        Конечно! Вроде бы все понятно и ничего лишнего.
        …
        Поздравляем. Ваша статья опубликована. Вы получили 395 Ехр и +1 к известности.
        Доступен новый навык: натуралист.
        …
        Навык я пока брать не стал. Сначала надо определиться с дальнейшим путем развития. А вот полученному опыту обрадовался. Еще немного и получу двенадцатый уровень.
        Пора продолжать путь. Мои раны уже немного зажили за счет естественной регенерации. Вскоре жизнь полностью восстановится. Бродить по окрестностям интересно, но нужно какое-то подходящее оружие, желательно со скалированием[3 - Скалирование урона (англ. Scaling Damage)  - бонусное увеличение урона за счет высоких показателей (выше минимальных требований оружия) одной или нескольких характеристик персонажа.] от "Физической мощи" и минимальными требованиями к ловкости.
        Мигнула пиктограмма входящего сообщения.
        На этот раз прислали скриншот. Развилка дорог, и я, склонившийся над тушкой кролика. Внизу подпись:
        Игрок Дэн_23214 открыл новый вид измененных Бездной созданий!
        …
        Пока не знаю, что принесет мне появившаяся известность. Думаю, не один я такой. У других достижений наверняка больше. Но все равно приятно.
        В приподнятом настроении продолжаю путь. Ночная прохлада бодрит.
        Возделанные поля вскоре закончились, а разъезженный телегами проселок сменился вполне приличной мощеной дорогой. По обе стороны в небольшом отдалении видны заброшенные усадьбы. Пока не могу взять в толк, почему они покинуты? Вроде бы местность мирная, локация низкоуровневая. Живи и наслаждайся.
        До тракта еще далеко, а любопытство растет. Кому принадлежат покинутые постройки? Что здесь пошло не так?
        Легкий ветерок разогнал тучи. Теперь луна хорошо освещает местность. А почему бы мне не свернуть, не осмотреть покинутые здания?
        Так и сделал. Нашел брешь в чисто символической ограде, пошел прямиком через фруктовый сад, к группе обветшавших строений,  - черепица крыш разбита, двери распахнуты, за окнами таится мрак.
        Между деревьями густо разросся бурьян. Шелест травы сопровождает каждый мой шаг. На мини-карте чисто, нет ни одного тревожного маркера. Похоже усадьба пустует давно, и даже мобы сторонятся этих мест? С чего бы?
        С копьем наперевес я выбрался на дорожку, ведущую к дому. Когда-то она была шире, но земля во многих местах просела, брусчатка утонула в почве.
        Интересно… Повсюду встречаются заросшие травой ямы, подозрительно смахивающие на воронки. В фасаде здания несколько брешей щерятся обломками кирпича.
        А ведь с высоты крепостной башни я видел десятки таких заброшенных строений! Что же тут случилось?
        Неожиданный удар пришелся сзади и сбоку, сбил с ног.
        - Ну что, натуралист? Известности захотелось?
        Я попытался вскочить, но куда там!.. На мне дебаф "Оглушение".
        - Свяжите его!  - Халк_лютый постоянно озирается, словно это место внушает ему ужас.
        Горло захлестнуло удавкой. Ноги стянуло в лодыжках, руки в запястьях. Темных трое. Вэнг_нетерпеливый зло подмигнул мне. Это он наложил "магические оковы", не дающие пошевелиться. Зарек_свирепый, тот самый воин тьмы, которого я видел в лагере, ногой отшвырнул мое самодельное копье.
        - Небось интересно, как мы тебя нашли? А нефиг было светиться достижениями! Тупой нуб,  - с презрением сплюнул Халк.  - Думал, я по скриншоту место не узнаю, где ты зайца лутал?
        - Лютый, тут задерживаться - себе дороже. Давай оттащим его к дороге, а там помучаем. Или критани сразу, но только решай быстрее.
        - Не стану я его на респ отправлять!
        - Тогда потащили отсюда! Найдем место поспокойнее!
        - Нет. Проучим, как положено. Чтобы навсегда запомнил. Иди в дом, ищи следы портала. Как найдешь - попытайся активировать!
        - Ты совсем с головой не дружишь?!  - Вэнг испугался ни на шутку.  - А если Тени полезут?!
        - На нас ауры! По-любому не тронут!
        - А ты проверял? Проверял?!
        - Не истери! Делай, что сказано, или вали на все четыре стороны!  - окрысился Лютый.
        Оглушение уже прошло, но я не могу пошевелиться. Разговаривать с этими уродами бесполезно. Не стану унижаться перед ними. Боль как-нибудь вытерплю. И урок усвою.
        Взглянув на мой фрейм, Халк выхватил кинжал. Тускло блеснувший клинок внезапно удлинился,  - лезвие окутало и продлило черное пламя. Медленно, со знанием дела он вонзил оружие мне в спину, но не глубоко. Брызнула кровь, полыхнула боль. Полоска жизни сократилась на треть.
        Я скрипнул зубами.
        - Терпеливый? Упертый? Ну, ну… надолго ли тебя хватит?  - клинок вошел чуть глубже, медленно повернулся, вызвав новую вспышку боли, от которой потемнело в глазах.  - Ты сам удалишь аккаунт,  - уверенно пообещал темный.  - Или станешь "овощем", пускающим слюни,  - добавил он, вырвав кинжал из раны и кастуя на меня "малую регенерацию".  - Потащили его в дом!

* * *

        Я стиснул зубы и молчу. Много чести - разговаривать с подонками. Никто и никогда не убедит меня, что в реальной жизни они как-то меняются, становятся нормальными парнями. Даже в ту пору, когда виртуальные миры еще базировались на приставках и компах, и то можно было различить кто есть кто. Что уж говорить о реальности с полным погружением?
        - Вэнг, нашел портал?
        - Сюда идите!  - голос темного мага донесся издалека.
        Меня тащат через анфилады разгромленных залов. Многое успеваю подметить, несмотря на пульсирующую боль. Здесь когда-то кипела нешуточная схватка. Мебель сметена, на стенах рубцы и подпалины. Повсюду следы пожара. Кое-где до сих пор видны узоры инея, словно след боевой магии навсегда пропечатался на колоннах и фризах.
        Богатый был особняк. Сомневаюсь, что его разработали и воплотили ради какого-то НПС. Скорее тут обитал игрок, вливший немало "доната" в виртуальный мир.
        Так что же здесь произошло?
        - Вот!  - Вэнг указал на просевшие плиты пола, образующие каменный круг.  - Тут прорвалась Бездна. Слышь, Лютый, может не рисковать? Кто знает куда откроется портал?
        - Кастуй!
        - Ладно. Но если нас на ноль помножат, с тебя компенсация. Я шмотом рисковать не хочу, а он точно дропнется из-за наших аур!
        - Харош нудеть, кастуй!
        Зарек_свирепый дотащил меня до стены и бросил, как куль.
        Я встретился взглядом с Халком_лютым. Видно, он многое прочел в моих глазах, моментально сорвался:
        - Думаешь, нам что-то будет? А вот выкуси! Ты, конечно, сдохнешь, но не от наших рук, понял? Тебя ждет удивительная череда респов,  - зловеще пообещал он, пока Вэнг расставлял черные свечи и чертил какие-то знаки по кругу.
        - Готово. Отошли все! Этого в круг!
        - Куда открылся портал?
        - Без понятия! Чистый рандом!  - оскалился Вэнг.  - Быстрее давайте, пока к нам оттуда никто не вторгся!
        Меня снова проволокли по полу, спихнули в выемку, образованную просевшими плитами.
        Беззвучно взметнулось фиолетово-черное пламя.
        Я ощутил себя щепкой, попавшей в бурный поток. Сознание помутилось, угасло, вернулось вновь.
        Ничего не вижу.
        Монотонно капает вода.
        Вонь жуткая.
        По ощущениям я лежу на какой-то груде отбросов, едва живой.
        Перед мысленным взором мелькают сообщения:
        …
        Вы воспользовались заброшенным порталом, оставшимся со времен вторжения Бездны.
        Связь с предыдущей точкой привязки потеряна. Активирован ближайший круг возрождения.
        …
        Полоска "hp" едва теплится в красном секторе. Оружия нет.
        Здесь царит кромешный мрак. Зловещие звуки дробятся эхом.
        Шипение. Вкрадчивые семенящие шаги приближаются с разных сторон.
        Тело внезапно обожгло нестерпимой болью, словно в меня плеснули кислотой, и тут же поле зрения застила крупная надпись:
        …
        ВЫ ПОГИБЛИ.
        Потеряно 1290 Ехр.
        Потерян предмет: самодельное копье.
        Возрождение через 19:59, 19:58…
        Хотите покинуть вирткапсулу?
        Внимание, частые аварийные выходы ведут к увеличенному потреблению сенсорного геля. Не забудьте обновить расходные материалы.
        …
        Двадцать минут небытия? Как-нибудь вытерплю. У меня нет никакого желания покупать дополнительные расходники. Понятия не имею сколько они стоят.
        …
        Покинуть вирткапсулу?
        …
        Надпись настойчиво мигает.
        Отвечаю "нет". У меня есть чем заняться, благо интерфейс работает.
        Открываю логи, читаю:
        Вы переместились на???? километров.
        Обнаружен новый регион: (Введите название).
        Получено достижение "Первопроходец". Со времен вторжения Бездны еще никто не бывал тут. Вы первый (+1 к известности, +5 % к скорости перемещения по суше, +395 Ехр).
        Доступно новое задание: "СРЕДА ВЫЖИВАНИЯ".
        Найдите способ выжить и быстро развиться до 30-го уровня.
        Награда: Ваша "адаптивность" будет повышена на 2 пункта. Время на выполнение 48 часов.
        Доступно новое задание: "TERRA INCOGNITA".
        Исследуйте окрестности, откройте не менее 50 % карты локации.
        Награда: +1 к известности.
        …
        Видимо эти сообщения я пропустил в момент потери сознания. Ладно. Они наверняка отображены в моем журнале заданий. Смогу принять сразу после возрождения.
        Так, а теперь, кто меня слил? Все произошло слишком быстро и неясно.
        Снова обращаюсь к логам.
        …
        Вы слышите шум.
        Существа не опознаны.
        ??? атакует "токсичным плевком". DoT (damage over time) 10 hp/s.
        ??? атакует "токсичным плевком". DoT (damage over time) 10 hp/s.
        ??? атакует "токсичным плевком". DoT (damage over time) 10 hp/s.
        Вы погибли.

* * *

        Таймер продолжает обратный отсчет. Почему бы мне просто не выйти из виртуальной реальности, плюнув на все?
        Персонажа (в том виде, каким он требовался Денису) я запорол. Взял уровень, потерял "ауру неприкосновенности". Теперь беззащитный и криво прокачанный "мул" вряд ли найдет работу, да и за городскими стенами станет легкой добычей. Проще создать нового.
        Тогда зачем я копаюсь в интерфейсе, стоически ожидая возрождения?
        Ответ прост: меня "зацепило". За неполные сутки произошло множество событий. Я погрузился в виртуальный мир, как в омут, с жадностью впитывая небывалый реализм ощущений, вновь чувствуя себя молодым, энергичным.
        Понятия не имею, чем все обернется, но я хочу попробовать выбраться из передряги, вернуться в стартовые локации и поквитаться с темными. Это, как минимум.
        Решено. Остаюсь. Посмотрю, как тут все устроено, и, если первые впечатления не обманывают, тогда и заведу свой аккаунт. Где взять деньги на собственную вирткапсулу? Поживем - увидим. Буду решать задачи последовательно, а пока воспользуюсь имеющимся доступом.
        Оружия нет. Кулаками вряд ли кого-то забью.
        00:49
        Готов ли я?
        00:10

        Глава 3

        Жутковатое место.
        Меня возродило в подземелье на берегу протухшего, зловонного ручейка. Мгла испарений, сумрак, шорохи… Нервы реально пошаливают.
        Помещение длинное. В своде - широкая трещина. Из нее свисают корни каких-то растений и сочится мерклый свет.
        Точка респауна обозначена плоским, грубо обработанным камнем.
        Не шевелясь, не подавая никаких признаков "жизни", продолжаю осматриваться. Зрение постепенно свыкается с полумраком. Неподалеку, на пропитанной сыростью стене затаилась отвратительного вида тварь.
        …
        Многоножка. Уровень 13.
        …
        К горлу подкатил ком. Уж больно тут все натуральное. Лежу на груде скопившихся под трещиной отбросов, прикидываюсь ветошью, и не зря. Тварь близко, я наверняка в зоне ее агро. Кулаками хитин не проломишь. Нужна хотя бы какая-нибудь палка.
        Нервная дрожь все никак не схлынет. Медленно, сантиметр за сантиметром вытягиваю руку, осязая пальцами всякий хлам.
        Многоножка меня все же заметила, угрожающее изогнулась. Почему же не нападает?!
        Только сейчас я обратил внимание на тонкую, быстро угасающую золотистую полоску, очерчивающую круг. Мгновенно появилась подсказка. Оказывается, в первые минуты после возрождения мобы не могут меня атаковать в точке респа. Но, как только аура окончательно исчезнет, спадет и временная защита!
        Давно я не испытывал столь острых эмоций. Денис не покривил душой,  - это действительно полноценная виртуальная реальность,  - цифровой мир в котором можно жить!
        Или мучительно сдохнуть,  - вижу, как по жвалам мерзкой твари тягуче течет ядовитая слюна…
        Лихорадочно перебираю разный хлам, но ничего подходящего не попадается. Все, сейчас меня сольют несколькими ядовитыми плевками!..
        Еще один моб семенит по стене.
        Рука наткнулась на что-то твердое, и сразу же появилось сообщение:
        Вы нашли ржавый обломок меча.
        Прочность 9. Урон 4 -5, умноженный на текущий показатель "физической мощи".
        …
        Схватив оружие, я сразу же атаковал. Удар высек сноп искр из каменной стены. Увернулась, тварь?
        Нет! Не успела… Просто хилая оказалась,  - ее перерубило пополам.
        Вторую уложил точно так же.
        Уф… Отошел на несколько шагов, сел на какой-то камень, тяжело дышу. А волнений-то было!..
        В сумраке внезапно промелькнул нечеткий сгорбленный силуэт. Какая-то нежить?! Во мгле толком не разглядишь. Вскакиваю и разворачиваюсь, но поздно: мощным глубоким выпадом какой-то зомбак вогнал мне копье под ребра!
        От неожиданности и боли я замешкался, вскрикнул и тут же получил еще два удара.
        Окружающее померкло, сменилось кроваво-черной дымкой. На ее фоне возникла крупная надпись:
        ВЫ ПОГИБЛИ.

* * *

        Промежуток между виртуальной гибелью и возрождением - это не только серьезное испытание для психики, но и возможность обдумать дальнейшие действия.
        Во тьме пылают строки системных сообщений:
        Вы погибли.
        Вы потеряли один уровень.
        Прочность рваной одежды 0.
        …
        Действительно, в одной из ячеек инвентаря теперь находятся "лохмотья".
        А чего я хотел? Халк_лютый ясно предрек ближайшие перспективы. Он точно знал: порталы Бездны ведут в локации, где моему персонажу не выжить.
        Меня взяла злость. Да не на того напали! Я просто не ожидал внезапной атаки со спины!
        Открываю панель персонажа.

        До момента возвращения в игру еще десять минут.
        Надо взглянуть на экипировку и просмотреть инвентарь, может что-то сгодится в качестве оружия?
        Итак, что у меня есть?
        Рваная одежда. Прочность 0, защита 0.
        Старая кожаная куртка (легкая броня). Прочность 25, защита 8.
        Старые кожаные штаны (легкая броня). Прочность 15, защита 5.
        Старые кожаные перчатки (легкая броня). Прочность 7, защита 2.
        Старые кожаные сапоги. Прочность 17, защита 5.
        Интересно устроена панель экипировки персонажа. Есть слоты для повседневной одежды. То есть, свои "лохмотья" я могу надеть под броню.
        Нехитрый подсчет показал: сейчас у меня 31,3 единицы физической защиты. Двадцать из них (суммарно) дала экипировка, одиннадцать - от физической мощи, и еще 0,31 - бонус от ловкости. Зачем я складываю эти цифры? Да потому, что собираюсь выжить. Объясню в двух словах. Значение моей защиты будет автоматически вычитаться из входящего урона. Если (к примеру) физический урон у меча противника "50", то по мне пройдет 18,7. Грубо говоря, при текущем значении "hp" я смогу выдержать десять таких ударов, одиннадцатый отправит меня на перерождение. Намного хуже обстоят дела с сопротивляемостью. Токсины, яд, кровотечение,  - все это мой персонаж практически не держит. 7 % резиста - слишком мало. Придется уклоняться от токсичных плевков и прочей пакости.
        Склоняюсь к мысли, что подземелье,  - это обычный коллектор сточных вод, расположенный под каким-то крупным городом. В тоннелях наверняка найдутся вертикальные колодцы,  - вот через них я и выберусь наверх!
        Сознание сбоит. Временами накатывает жуть, но быстро отпускает. Поводов для страха и сомнений предостаточно. Я угодил в цифровую среду, правил которой фактически не знаю. Поможет ли мой жизненный опыт?
        Снова просматриваю инвентарь. Кроме экипировки есть фляга с водой, фиал с настойкой, выданный Крейгом для выполнения задания, черствый кусок хлеба, загадочный "Амулет Хранителя" и "Камень души".
        Негусто. Зато я могу быстро бегать на короткие дистанции,  - выносливость хорошая, а загрузка персонажа всего 25 %, что увеличивает скорость.
        Решено. Исследую ближайший тоннель. Может повезет и сразу найду выход на поверхность?

* * *

        Зловонная мгла застилает обзор.
        Жаль нет факела. Я бы мог попытаться его изготовить из веток и тряпок, но как добыть огонь в сыром подземелье?
        Из широкого арочного проема тянет промозглым холодом. Вдоль пола лениво текут полосы тумана.
        А испарения-то едкие! К запахам я притерпелся, а вот системное сообщение о постепенном снижении прочности экипировки заставило задуматься,  - стоит ли переть напролом?
        Осматриваюсь.
        Многоножек пока не вижу. Зомбак метрах в двадцати от меня, роется в мусоре. Фрейм отсюда прочитать не могу, но наличие кожаных доспехов и копья со ржавым наконечником делает его опасным противником. Туда пока не пойду.
        Тоннели истекают токсичными испарениями. С чего я так решил? Да в горле начинает жечь и першить, когда легкий подземный ветерок приносит оттуда зловонные миазмы.
        Недалеко от точки респауна толстая кирпичная кладка проломлена. За неровной дырой начинается еще один тоннель, явно не относящийся к системе слива дождевых вод. Его я оставлю напоследок.
        Туман тем временем стал плотнее. Желтоватые космы уже не стелются вдоль пола, а поднимаются выше.
        Ну посмотрим, на что годится мой жизненный опыт? Настолько ли реалистичен цифровой мир, чтобы в нем сработали некоторые нехитрые приемы?
        Я взял из инвентаря превратившуюся в лохмотья одежду, смочил ее водой из фляги, соорудив примитивную дыхательную маску. Небольшой процент отравы она задержит.
        Зомбак меня, кстати, заметил. Бросил свое занятие, следит издали, но пока не нападает.
        Плохое соседство. Нечего тянуть, пора выбираться отсюда!
        Всего из коллектора ведут четыре тоннеля. Два справа от круга респауна и два слева. В глубине одного из них угадывается слабое зеленоватое свечение непонятной природы. Да, возможно оно опасно, но полная тьма еще хуже. Так что - вперед.
        Я глубоко вдохнул, задержал дыхание и припустил, что есть сил. Несусь сквозь ядовитый туман, разбрызгивая зловонные лужицы. Свет постепенно становится ярче. В границах токсичных испарений нет даже мелкой живности. Выносливость расходуется быстро. Вот шкала почти обнулилась, и мне пришлось перейти на шаг. Ага, восстанавливается, но медленно.
        Судорожно дышу.
        …
        Вы получили легкое отравление (2hp/s).
        Эффект: головокружение, слабость. Параметр "физической мощи" понижен на один пункт, пока не прекратится действие яда. Восстановление выносливости замедлено на 25 %.
        …
        Пошатываясь, придерживаясь левой рукой за стену, я, наконец, выбрался из токсичного облака и оказался… в тупике!
        Тоннель разрушен. Свод едва держится, грозя в любой момент обвалиться. Повсюду видны следы глинистых оползней. Но самое примечательное,  - это колонии мха, источающие зеленоватое сияние.
        Дебаф еще держится, его действие здорово меня ослабило, но риск все же оказался оправдан. Теперь я смогу соорудить факел!
        Мох тут двух видов. Первый растет ковром. Вторая разновидность больше похожа на водоросли,  - мерцающие нити густо свисают от свода. Вот их я и собрал, обкрутив вокруг найденной здесь же палки,  - в итоге получился неплохой флюоресцирующий источник света, разгоняющий тьму приблизительно на метр.
        Дождавшись, пока пройдут все негативные эффекты, я снова задержал дыхание и бросился назад.

* * *

        Сижу на камне возрождения, восстанавливаю силы и подточенное ядом здоровье. Кстати, заметил, в точке респауна регенерация "hp" идет вдвое быстрее. Ценное наблюдение, учитывая, что никаких эликсиров у меня нет.
        А зомбак-то подобрался ближе! Затаился за грудой битого кирпича, думает я не вижу! Не нравится мне его соседство. Надо бы слить, но пока силенок маловато. Да и оружие у него длинное. Пока я со своим обломком меча прорвусь на дистанцию удара, он меня исколет копьем, даже учитывая присущую нежити медлительность.
        Так, нечего рассиживаться! Жизнь уже почти восстановилась, отравление прошло.
        Бегом к следующему тоннелю! Задерживаю дыхание, несусь во всю прыть. Самодельный "факел" оказался отличным подспорьем. По крайней мере я не спотыкаюсь о камни. Опасный участок преодолел быстро, выскочил в чистый от токсинов отрезок подземелья и сразу же увидел арочный проем в стене! Остановился, перевел дух, заглянул в него: то, что надо! Вверх уводит вертикальный каменный колодец со ржавыми скобами!
        Не дожидаясь, пока пройдет отравление, я полез наверх, предварительно закрепив самодельный "факел" за спиной.
        Вижу ржавую решетку. Отлично! Еще немного и выберусь!
        Протяжно скрипнули петли. На голову посыпалась труха. Слегка приподняв преграду, я выглянул наружу. Темно. Сыро. Еще один уровень подземелья?
        Сейчас разберусь. Только выносливость немного восстановлю.
        Сижу на полу, осматриваюсь. Повсюду признаки запустения. Этим помещением уже давно никто не пользуется. Наверх, под уклон ведет каменный желоб. Он упирается в наглухо заколоченный арочный проем. Сквозь щели пробиваются бледные лучики дневного света!
        Действуя обломком меча, как рычагом, я оторвал пару досок.
        Выбрался!
        - Стража!  - вдруг раздался испуганный женский визг.  - Некрос! Лезет из старой канализации!
        Топот. Бряцание оружия. После мрака подземелий я почти ничего не вижу.
        - Готовьте огонь! Сжечь тварь!
        - Погоди, это же вроде человек!
        - Какой он человек?! Не видишь разве, аура зеленоватая! Некрос, как есть!
        Это они сейчас о ком?!
        - Эй мужики, нет у меня никаких некротических аур! Светится мох!
        - Сжечь тварь!
        Я инстинктивно отпрянул назад, кубарем скатился вниз по наклонному желобу и, как оказалось, вовремя: огненный шар окончательно вышиб ветхие доски, ревущее пламя опалило каменные стены, оставляя следы копоти.
        - Эй! Я всего лишь заблудился!
        Мой голос потонул в грохоте. Кружащие в сумраке тлеющие пылинки вмиг угасли, что-то звонко лопнуло, рассыпаясь льдистым крошевом. По стенам рванули узоры инея,  - ага, если я не сгорел, то мороз точно доконает? Городские стражники почему-то панически боятся подземелий и не хотят рисковать. Видимо у них есть на то веские причины. Но мне-то как быть?!
        - Завалите вход!  - раздался приказ.  - Быстрее! Огонь и лед его не остановят!
        Проклятье. Похоже меня приняли за какого-то крайне опасного монстра?!
        Земля дрогнула. В ход пошли силы стихий. На удивление быстро к патрулю подтянулись высокоуровневые маги,  - сомневаюсь, что обычный прохожий способен на такое: стены вдруг утратили прочность, начали оплывать, будто камень мгновенно превратился в воск.
        Я не успел отступить в колодец. Раздался хруст сломанных костей, полыхнула нестерпимая боль, затем на фоне багряной тьмы появилось системное сообщение:
        ВЫ ПОГИБЛИ.
        Вы потеряли один уровень.

* * *

        Похоже я потерял не только уровень, но и сознание, потому что двадцать минут между гибелью и возрождением полностью выпали из восприятия.
        Очнулся я в кругу респауна.
        Тихо журчит зловонный ручеек. В грудах мусора попискивают крысы.
        Многоножка затаилась под сводом, на мое появление пока не реагирует.
        Лежу не шевелясь.
        Вонь уже не вызывает рефлекторных спазмов, я к ней притерпелся. Но, если так пойдет и дальше, то реализм ощущений меня быстро добьет. Отголоски боли еще сковывают движения, но я и не тороплюсь подниматься на ноги. Сначала незаметно осматриваюсь. Знакомый зомбак сидит ко мне спиной, флегматично ковыряется в слежавшемся мусоре.
        Веко подергивается. Щеку свело нервным тиком. Мое сиплое дыхание кажется слишком громким,  - сейчас этот урод обернется…
        Классную мы создали реальность. Само воплощение доброты, цивилизованности, мы ведь разумные существа, верно? Почему же наша фантазия порождает такое?
        Но, прочь эти мысли. Философия тут уж точно не поможет. Просто нервы шалят.
        Я со стоном сел, проверил инвентарь. В момент виртуальной гибели с меня ничего не дропнулось. Обломок меча и самодельный "факел" на месте. Присматриваюсь к обкрученным вокруг палки нитям мха, пытаюсь прочитать свойства.
        Думал, мне сейчас напишут про низкий уровень интеллекта, не позволяющий идентифицировать предмет, да и навыка "травник" у меня нет, но система неожиданно выдала всплывающую подсказку:
        "Корявый самодельный посох".
        Аффикс: слабая некротическая аура. Плюс десять к отношению нежити. Минус пятьдесят к отношению любого живого существа. Один процент вероятности восстановления небольшого количества здоровья при ударе по врагу.
        Внимание: длительное использование предмета может вызвать проекцию ауры на хозяина. Эффекты не изучены.
        …
        Я с отвращением и страхом отшвырнул свою поделку. Впредь буду умнее и осторожнее.
        Боль в груди все никак не уймется…
        Аура, окружающая камень возрождения, еще не угасла, когда внезапно выскочило предупреждение системы:
        Время сессии, допустимое по медицинским показаниям, истекло.
        Требуется дополнительная метаболическая коррекция.
        Инициирован принудительный выход.
        Приносим извинения за неудобства. На время, необходимое для медицинских процедур, ваш персонаж будет находиться под защитой в точке возрождения.

        Глава 4

        В реальном мире уже наступил вечер.
        Самочувствие действительно неважное. Устал. Мышцы побаливают. Не знаю, что именно делает со мной система метаболической коррекции, но пока особой пользы от пребывания в вирткапсуле я не вижу.
        Нужно выспаться. Утро вечера мудренее. Я принял душ и только собирался поужинать, когда услышал подозрительный шум.
        Что-то тихо повизгивает, словно вхолостую срабатывает какой-то сервопривод.
        Прислушиваюсь. Звуки явно исходят от входной двери. Огоньки индикации на охранной панели зеленые, может сбой в системе?
        Говорят, что полное погружение в цифровое пространство никак не влияет на человека. Это полная чушь! После многих часов, проведенных в вирткапсуле, я все еще на взводе. Стресс от виртуальных смертей так и не отпустил. Нет ощущения безопасности, словно квартира Дениса стала продолжением подземелья.
        Кто же там скребется под дверью?
        Контактные линзы я не снимал. Через интерфейс управления "умным домом" подключаюсь к охранной видеокамере.
        Так и есть. Трое незнакомых молодых парней в коридоре. Двое озираются, явно нервничая, один присел подле панели доступа, пытается взломать электронный замок при помощи компактного устройства.
        Микрофон камеры работает, слышу их приглушенные голоса:
        - Зря приперлись… Отправили его на рескилл[4 - Рескилл - гибель игрока сразу после возрождения.] и ладно. Зачем рисковать?
        - Дэн теперь нам денег должен!  - зло просипел тот, что пытался взломать дверь.  - Из-за него караван упустили!
        - Да с чего ты взял?
        - Он эльфийке помог сбежать, а она нас сдала! Стражники из города никогда бы в лес не поперлись!
        - Значит до нее не дотянуться, так решил на Дэне отыграться, зло сорвать?! Ты бы головой подумал. Это же не виртуалка! Если нас тут повяжут, то…
        - Вэнг, заткнись! Я теперь пять штук должен в реальных бабках! Караван не должен был добраться до города! Он нам все планы порушил!
        - А что ты с Дэна возьмешь?
        - Посмотрим. Долго еще?
        - Могли бы просто в дверь позвонить. Тусовались ведь вместе!
        - Ага, так он тебе и откроет! Сидит небось, от страха трясется! Ну, скоро там?

        - Да уже открыл!
        Входная дверь рывком сдвинулась. Трое парней ввалились в квартиру, уставились на меня.
        - Где Дэн?
        - Погулять вышел.
        - А ты еще кто такой?
        - Не твоего ума дело. Есть предложение: идите отсюда поздорову, пока я полицию не вызвал. За проникновение со взломом простым порицанием не отделаетесь.
        - Ща руки переломаю!  - у одного из парней в руках появилась резиновая дубинка с электрошокером.  - Сядь, и не дергайся!
        - Иначе что?  - я намерено обострил ситуацию. Достойного противника они во мне не видят. А зря. Думаю, белобрысый крепыш лет двадцати,  - это Халк Лютый.
        - Ну ты сам нарвался!  - он кинулся на меня, но удар пришелся в пустоту, а разряд шокера лишь повредил какую-то из подсистем квартиры: в стене заискрило, из неприметного зазора в облицовке начали высачиваться едкие струйки дыма. Мгновенно сработала пожарная сигнализация.
        - Валим отсюда!  - закричал Вэнг.
        - Не так быстро!  - я вырвал у Халка полицейскую дубинку, а дальше уже пошло на рефлексах. Вэнг заработал разряд шокера и сразу же обмяк, Лютого я достал ударом по голени,  - тот взвыл от боли, рухнул навзничь, не добежав до двери, третьего,  - это наверняка "воин тьмы", остановил мощным станом в голову,  - он пошатнулся, взгляд осоловелый, вот-вот сознание потеряет.
        - Ну, теперь поговорим?
        - Ты труп! Реально труп!  - просипел Лютый.
        Поболтать по душам нам не дали. Я вообще-то сам собирался вызвать полицию, но стражи порядка сработали на удивление оперативно,  - видимо патрульный экипаж находился неподалеку, да и "добрые" соседи явно не спали.
        К слову сказать, сработали они четко. Меня скрутили первым. Только после душа, в одних трусах и с дубинкой в руках, я явно не внушил им доверия, а вот трое корчившихся на полу молодых людей с первого взгляда выглядели жертвами.
        Аресту я не сопротивлялся. Разберемся.

* * *

        - Ну, что же вы Андрей Дмитриевич, людей калечите? Они к другу зашли, а вы на них набросились. Пили сегодня? Что-то употребляли? Вид у вас нездоровый.
        - Все не так, капитан. В квартиру вломились они.
        - Да? А трое пострадавших утверждают обратное. И в показаниях не путаются. Взлом не зафиксирован, электроразряд сжег блок охранной системы. Думаю, вы намеренно это сделали. Кстати, откуда у вас электрошокер полицейского образца? В магазине такой не купишь.
        Дело дрянь. Меня тупо подставляют. Пока не пойму, почему капитан не хочет во всем разобраться и явно держит сторону "темных", но разговаривать с ним расхотелось. Только время зря потрачу.
        - У меня есть право на один звонок.
        Он приподнял бровь.
        - Адвокату?  - едва ли не смеется мне в лицо.
        - Типа того. Верните коммуникатор. Больше ничего не скажу. Один звонок и можете закрывать в камеру.
        Он небрежным жестом отдал мне устройство связи.
        - Говорить будете при мне.
        Я пожал плечами, набрал номер. Ответили не сразу,  - все же глубокая ночь за окном.
        - Макс? Узнал? Хорошо. Двести четырнадцатое отделение полиции. Подъезжай сразу. Да, проблемы. Понял, не маленький. Жду.
        - И все?  - капитан насторожился.  - Кто такой "Макс"? Ваш собутыльник? Еще один военный пенсионер?
        - Скоро узнаете.

* * *

        Щелкнул замок, решетчатая дверь с шелестом сдвинулась по направляющим.
        - Выходи,  - Максим Пехов, мой бывший командир взвода, укоризненно покачал головой.  - Нисколько ты, Андрюха, не изменился. Как был бедовым, так и остался.
        - Мажоры?  - я пожал ему руку, едва заметно кивнув в сторону "потерпевших".
        - Не угадал. "Золотой молодежью" тут и не пахнет. Местная бандитская поросль. Поехали, отвезу тебя домой, по дороге поговорим.
        - Сначала надо на квартиру к моему племяннику заскочить.
        - Зачем?
        - Чип доступа к аккаунту забрать.
        - Удивляешь ты меня. На виртуалку подсел?
        - Дело принципа.
        - Не навоевался в реале?
        - Макс, не гунди. Спасибо, что вытащил. С остальным я теперь сам разберусь.
        - Нет. Не разберешься.
        - А конкретнее?
        - Не тут. У стен есть уши.
        Да уж. Крылатые выражения в век высоких технологий зачастую обретают буквальный смысл.
        - Ладно,  - я не стал спорить.
        Наши с Максом пути-дорожки разошлись несколько лет назад, еще во время Азиатского конфликта. Связи, конечно, не теряли, созванивались, но редко. Я после ранения в строй так и не вернулся. В общем, разбросала нас жизнь.
        Небо над мегаполисом уже сереет красками рассвета. На паркинге чуть в стороне от патрульных машин тихо урчит двигателем старенький, непрезентабельный кроссовер.
        Я сел на заднее сидение. Макс устроился впереди. Водитель обернулся, протянул руку, коротко представился:
        - Алексей.
        - Андрей,  - отвечаю на рукопожатие.
        - Максим, куда едем?
        - Сначала на проспект Энтузиастов, а там видно будет.
        - Понял,  - он плавно вывел машину с парковки, и я сразу почувствовал: под капотом у невзрачного кроссовера натурально ворочается зверь. Движок явно усиленный, собран по заказу.
        Заехали на квартиру к Денису, я забрал чип, задумался, что делать со взломанной дверью?
        - Не волнуйся,  - заметив мое замешательство, Макс дружески похлопал по плечу.  - Я уже распорядился. Сейчас техники подъедут, замок починят, а заодно на охрану квартиру поставят. Не годится капсулу бросать без присмотра,  - он присел в кресло.  - Ну, рассказывай, как тебя на "Край Бездны" занесло?
        История, сами понимаете, у меня короткая. Минут в пять уложился.
        - Совет хочешь?  - Макс смотрит с прищуром.
        - Ну?
        - Не лезь в виртуалку.
        - Это почему?
        - Из-за уровня реализма. Немногие его выдерживают, поверь.
        - Поясни. Подробнее.
        - "Двум смертям не бывать…" - он сверлит меня взглядом.  - Устарела поговорка, разве не понял? Там все иначе. Погибаешь и возрождаешься. Снова и снова.
        - Я справлюсь.
        - Уверен?
        - Нет, не уверен, но собираюсь еще раз попробовать. Дела у меня остались незавершенные. Если что, скину уровень ощущений.
        - С подачи разработчиков многие так думают. Но на деле происходит обратное: даже на десяти процентах реализма частые респауны способны свести с ума.
        - Значит, постараюсь не погибать!
        - Переубеждать бесполезно? Ладно, решать тебе,  - он махнул рукой.  - Чип забрал? Тогда поехали, пару дней тебе лучше не отсвечивать в "реале".
        - Погоди. За помощь спасибо, действительно выручил. Но зачем мне куда-то уезжать?
        - Поехали, не упрямься. Местные отморозки узнали адрес и в покое тебя не оставят. Пришлют кого посерьезнее.
        - Даже так?
        - Времена быстро меняются,  - усмехнулся Максим в ответ на мой недоуменный взгляд.  - Криминал активно рвется в цифровое пространство. Там ведь все намного проще. Ответственности практически никакой, все в рамках "игрового процесса",  - его губы вновь исказила жесткая усмешка.  - Ну ты сам уже понял. Не брезгуют ничем. Если в виртуалке им кто-то дорогу перешел, найдут в реальном мире.
        Аргумент прозвучал убедительно. Макс явно "в теме" и шутить такими вещами не станет.
        - Хорошо. Поехали.
        Мы вышли на улицу, сели в машину. Алексей тут же вырулил со двора, влился в транспортный поток.
        - И на чем же они там деньги зарабатывают?  - вернулся я к прерванному разговору.
        - Да на всем. Например, в низкоуровневых локациях много "доната". А это дорогие предметы экипировки на слабых персонажах. За ними охотятся, игроков беспощадно "сливают", в основном используя высокие показатели "удачи" или специальные абилки на шанс дропа. Затем весь добытый эквип уходит к торговцам. Конечная цель - продать награбленное, а игровую валюту вывести в реал.
        Судя по тому, как мой бывший командир взвода сыплет игровыми терминами, он уже не первый день ходит по "Краю Бездны"?
        - Разве нападение на другого игрока в безопасных локациях не карается блокировкой аккаунта?
        - Карается,  - согласился Макс.  - Однако, существует множество способов "развода" на PvP, когда неопытный пользователь сам нарушает правила и становится законной мишенью. Вообще, первые десять уровней игрок находится под "аурой неприкосновенности", а дальше должен защищать себя сам. Не забывай, "Край Бездны" - это виртуальная реальность. То есть полная имитация жизни.
        - Без законов?
        - Ну почему же? Существует разрешенный PvP-диапазон. Он вычисляется просто, уровень твоего персонажа +20. В его рамках никаких "банов" не предусмотрено, разве что негативную ауру заработаешь, и отношения с местными НПС испортишь. Вообще, каждый волен решать, остаться ли в городе, под защитой стражи, примкнуть ли к сильной фракции или же рискнуть, в одиночку выйдя за ворота? Большинство рискуют. По статистике, на "Край Бездны" ежедневно логинятся миллионы пользователей со всего мира. Народ идет за фаном.
        - А попадает в мясорубку?
        Максим лишь пожал плечами.
        - Крови и виртуальных смертей действительно в избытке. Рекомендованного разработчиками десятипроцентного уровня реализма практически никто не придерживается. Для современного человека в цифровом пространстве открывается слишком много соблазнов. Мир получился жестоким, но он - генерация наших поступков, как ни крути.
        - Выходит, бороться с "темными" невозможно?
        - Ну почему же? Игровыми методами,  - пожалуйста. Кстати, это самый верный способ.
        - Не понимаю.
        - Захват и контроль территорий. Создание действительно безопасных регионов, где даже по квестам, с аурой "темного" промышлять - не вариант.
        - Этим ты и занимаешься?
        Макс немного помедлил, но все же кивнул:
        - Я состою в Клане "Мангустов". Мы обеспечиваем безопасность на своих землях.
        - Меня возьмешь?
        - Нет, пока.
        - Почему?
        - Во-первых, не я решаю кадровые вопросы. Во-вторых, твой уровень реализма слишком низок. У нас тест на респаун - минимум 75 % погружения. В-третьих, войти в состав Клана может игрок не ниже 40-го уровня со стандартным аккаунтом.
        - Почему все так жестко?
        - А ты бы взял в бой необстрелянных новичков, когда у рядового противника по сотне "киллов", и он умеет терпеть боль, которая тебе не по нервам и не по силам?
        Я промолчал. Реализм ощущений действительно меняет все.
        - Не переживай. Дадим тебе рекомендации по прокачке и разрешение логиниться на наших землях. Сначала хорошенько осмотришься, испытаешь себя на мобах, а там уже окончательно решишь, оставаться или нет.
        - Спасибо за предложение, но ничего не выйдет. Если только удалить персонажа и нового создать.
        - Почему?  - удивился Максим.
        - Я сейчас где-то на Темном Рубеже. Меня Лютый со свой бандой туда древним порталом закинул.
        - Чего же молчал?!  - встрепенулся Макс.
        - А что особенного в моем положении?
        - Темный Рубеж расположен за Дикими Землями. Со времен вторжения Бездны там вообще мало кто бывал. Мы пытались организовать рейд, но пока не тянем. Скажу прямо: информация с твой карты нам бы очень пригодилась. А предметы с Рубежа вообще бесценны!
        - Ага. Проще воду решетом носить, чем там фармиться. Мне персонажа уже срезали до девятого уровня.
        - А был?
        - Двенадцатый, когда закинули.
        - Еще раз рискнешь залогиниться?
        - Попробую.
        - Тогда не дрейфь. Прорвемся. У тебя есть запись, как темные портал открыли?
        - Нет. Не до того было.
        - Жаль!  - неподдельно расстроился Макс.  - А ты умеешь найти приключений на свою голову,  - хохотнул он.  - Говорю же, люди с годами не меняются.
        - Так куда мы едем?
        - Если честно, пока по городу кружим.
        - Решаешь, стоит ли меня везти на свою таинственную "базу"?  - я обиделся.
        - Не ершись. База не моя, а Клана. Я запрос послал, ждал ответа.
        - Получил?
        - Нет еще. Леха, давай к нам,  - приказал он водителю.  - Обстоятельства изменились.
        - Без проблем.
        Мы резко свернули. Покружили по переулкам старой городской застройки, явно проверяясь на наличие слежки, затем снова поехали к центру мегаполиса, благо ранним утром пробок еще нет.
        - Дашь на данные аккаунта взглянуть?  - спросил Макс.
        - Держи,  - я протянул ему чип.
        Он активировал личный нанокомп, ввел продиктованный мною логин и пароль. Бровь Макса удивленно приподнялась.
        - Ты сколько в игре?
        - Меньше суток, если сложить все сессии.
        - Но уже получил персональное задание и связанные с ним артефакты!
        - Ты о кристалле и амулете?
        - Угу.
        - А что в них особенного?
        - Предметы неопознанные. Значит, из Бездны.
        Пока мы разговаривали, Алексей свернул на парковку.
        Повсюду сполохи голографической рекламы. Несмотря на ранний утренний час, здесь очень много машин.
        Цифровой развлекательный центр "Мейнстрим".
        - Да, ладно? Это и есть база?  - должно быть на моем лице отразилось крайнее недоумение.
        - "Мангусты" - боевой клан,  - ответил Макс.  - Аренда оборудованного центра дает нам множество преимуществ.
        - Например?
        - Мы не разрушаем семьи и не подвергаем близких опасности. Дежурная смена приезжает сюда, как на работу. Сутки в капсуле, двое дома. Когда требуется полный онлайн, например во время рейда или нападения на наши земли, мощностей хватает,  - тут есть все, начиная от резервных вирткапсул и заканчивая зонами отдыха.
        - Значит игроки из других регионов в вашем клане не состоят?
        - Есть и другие центры. Извини, но на многие вопросы пока ответить не могу.
        В клуб мы попали через служебный вход. По внутреннему балкону второго этажа прошли над танцполом и баром,  - народа много, навскидку не определишь, кто просто пришел потусить, а кто отдыхает после "боевой смены".
        - Сюда,  - Макс открыл неприметную дверь. Мы оказались в длинном радиальном коридоре.  - Это гостевое крыло,  - скупо пояснил он.  - Вот твоя комната, располагайся, отдыхай, а я пошел на доклад. Выспись. О делах поговорим позже.
        Я так и поступил, не обременяя себя лишними раздумьями. Ночка выдалась еще та. С ног валюсь от усталости.

* * *

        Разбудил меня тоновый сигнал.
        - Открыть.
        Дверь скользнула в сторону, в комнату вошел Максим.
        - Здоров ты дрыхнуть,  - он широко улыбнулся, сел в кресло.  - Бегом умываться!
        - Ага. Покомандуй мне тут,  - отшутился я. На самом деле настроение настороженное. Слишком резко и внезапно изменилась моя жизнь.
        Минут через пять я вернулся. Столик между креслами уже сервирован. Завтрак легкий.
        - Ну, что ты мне хорошего скажешь, Макс?  - я сделал глоток сока, мысленно удивился: натуральный.
        - На квартире у Дениса пока все тихо. Учитывая, что ты не стал подрабатывать "мулом" на побегушках у темных, репутация с нашим кланом в плюсе.
        - Макс, у меня просьба. Понимаю, что в сети есть информация, но копаться во флуде, отделять домыслы от истины нет времени. Введи меня в курс дела, ладно?
        Он кивнул, словно и не ожидал иного.
        - Что именно тебя интересует?
        - Почему реальность называется "Край Бездны"? Кто такие "темные"? Откуда берутся их ауры и какие преимущества дают?
        Макс отпил глоток кофе.
        - Слышал о "Земле Избранных"?
        - Нет.
        - Десять лет назад это был элитный закрытый клуб для очень богатых людей. Первая полноценная виртуальная реальность и, как средство доступа к ней,  - технология капсул "полного погружения". Стопроцентный реализм ощущений, плюс фэнтезийный мир доиндустриальной эпохи с девственной биосферой. Проще говоря - цифровой Эдем. Туда щедро подмешали магию, мистицизм, алхимию, создали систему прокачки, необъятные пространства для путешествий, смоделировали удивительные по красоте города,  - все для небольшой группы пользователей, которые обладали в том мире абсолютной властью.
        - И как же они ее делили?  - невольно спросил я.
        - Поначалу никак,  - ответил Макс.  - Просто не пересекались, если сами не хотели этого. У каждого был свой город и бескрайний простор, а еще - тысячи НПС-подданных, для генерации которых использовались нейросетевые технологии.
        - В чем же подвох? Ты ведь не просто так начал издалека?
        - Помнишь начало Азиатского конфликта?
        - Риторический вопрос. Было страшно. Лично мне ядерные удары виделись вполне реальной перспективой.
        - Не только тебе. Вот тогда "Земля Избранных" и дала первую трещину. Когда грянул мировой экономический кризис, сдобренный страхом перед возможными ядерными ударами, многие финансовые империи рухнули. Ну ты помнишь, как все происходило. Внезапные банкротства, взлеты и падения валют, дефолты…
        - Если честно, экономика в те дни меня особо не интересовала. Мы ведь оказалась в самом пекле. Не забыл?
        - Нет, не забыл,  - Макс коснулся браслета личного нанокомпа и в воздухе между нами появилось голографическое изображение пожилого человека.
        - Эрнст Гудман. Основатель первого цифрового убежища. Он потерял свое состояние за несколько дней, поговаривают, был на грани самоубийства, пока не нашел способ исправить положение. Гудману принадлежал один из островов "Земли Избранных". Это было все, что у него осталось. Пока шла эскалация конфликта, а мир балансировал на грани ядерных ударов, он выкупил никому не нужный бункер, оставшийся еще со времен холодной войны, влез в долги, закупил партию вирткапсул, и предложил всем, кто хочет спастись, место под солнцем "Земли Избранных".
        Я лишь хмыкнул.
        - Его план сработал,  - продолжил Макс.  - В течение пары недель он вернул себе состояние,  - места в вирткапсулах предлагались по баснословным ценам, но страх перед грядущим оказался сильнее: все вакансии выкупили. Идею моментально подхватили, ведь собственниками цифровых пространств изначально были наиболее богатые и влиятельные люди из разных стран мира. Материки и острова "Земли Избранных" заселялись немыслимыми темпами. Это оказался сверхприбыльный бизнес. Производство вирткапсул к тому времени давно отработали и поставили на конвейер,  - их собирались использовать при дальних космических перелетах. К разгару Азиатского конфликта, население цифрового пространства насчитывало уже десятки миллионов человек. Мировые противоречия быстро спроецировались на виртуальную реальность,  - цифровой Эдем вооружался, создавались первые кланы. До масштабных столкновений в ту пору дело не дошло,  - Азиатский конфликт удалось погасить, но технология полного погружения вышла в массы. Когда схлынула истерия, стало понятно: прошлого не вернуть. Закрытый клуб для избранных стал густонаселенным виртуальным
пространством. Люди не захотели его покидать.
        - Я в то время валялся в госпитале.
        - А я уволился и искал средства к существованию. По большому счету нам с тобой повезло.
        - Повезло?!
        - "Землю Избранных" хакнули. Официальной информации по этому поводу ты не найдешь, есть только слухи на теневых форумах.
        - Бездна - это вирус?
        - Скажем так: Бездна - это контент, подвергшийся изменениям. Никто точно не знает даты атаки. Очевидных сбоев не было, происходили постепенные "мутации" НПС. В некоторых регионах появился культ "Бездны". Неписи стали поклоняться неким "теням". А затем грянула катастрофа. Часть цифровых пространств исчезла. В остальных появились порталы, через которые хлынули изуродованные, но очень сильные существа. "Землю Избранных" аварийно отключили. Множества жертв тогда удалось избежать. Проект хотели полностью заморозить, но не вышло. Более миллиарда пользователей по всему миру уже отдали все, ради места под цифровым солнцем. Отними у них доступ, и массовые беспорядки захлестнули бы Землю в считанные дни. Была срочно сформирована транснациональная управляющая корпорация, которой передали власть над проектом. "Землю Избранных" попытались восстановить, но "откат" не сработал.
        - И как же вышли из положения?
        - Инструментами разработчиков в цифровой мир ввели сильные НПС-фракции. Они зачистили прорвавшихся тварей и закрыли большинство порталов, но не смогли продвинуться дальше "Темного Рубежа" - загадочной цепи опустевших городов и полуразрушенных укреплений, окруживших очаг Бездны. Вот все, что известно мне.
        - Хакеров нашли?
        - Нет, но никто не сомневается,  - это дело рук концерна "Новая Азия". Они не смирились с поражением в реальном мире. Принадлежавшие им цифровые пространства собирались аннексировать[5 - Аннексия,  - насильственное присоединение страны или части ее к другой стране.], но те исчезли, поглощенные Бездной. Мутации среди НПС остановить не удалось. Дефектный контент невозможно вычистить, не разрушив виртуальный мир. Есть мнение, что Бездна вообще создана "игровыми методами".
        - Игровыми? А разве такое возможно?
        Макс кивнул и пояснил:
        - Изначальные совладельцы "Земли Избранных" обладали достаточным могуществом и правом изменять цифровое пространство при помощи "магии", в рамках своих территорий. Многие из них занимали не последнее положение в концерне "Новая Азия". Это наводит на определенные мысли, согласись?
        Я допил сок, некоторое время молчал, пытаясь осмыслить услышанное, затем спросил:
        - А откуда взялись "темные"?
        - Игроки с темными аурами появились примерно спустя полгода после прорыва "Бездны",  - ответил Максим.  - Как раз к этому времени реальность перезапустили, откорректировали систему прокачки, создали "безопасные регионы" и небольшие группы пользователей смогли постепенно исследовать Дикие Земли и даже выйти к окраине Темного Рубежа. Там в искаженных дебрях, в гиблых подземельях, а иногда среди руин опустевших городов обитают мутировавшие НПС-персонажи. Если ты достиг тридцатого уровня развития и используешь 50 % реализма, они с тобой заговорят, предложат испытание и награду, ибо "за Бездной будущее",  - криво усмехнувшись, процитировал он.  - Типа, она всегда была и вскоре вновь поглотит все сущее.
        - В чем суть, Макс? Какие преимущества дает эта дымчатая аура?
        - Все достаточно просто и прозаично, как в жизни. Темные получают награды за убийство других игроков. Опыт, уникальное оружие, экипировку и способности, которые иначе не раздобыть. Но прежде надо посвятить себя Бездне. Для этого берется задание, например, добыть определенный предмет. Игрок следует по подсказкам, но в итоге выясняется, что эту безделушку (они всегда разные) свято хранят и почитают в какой-нибудь небольшой деревушке. И вот тут возникает дилемма. Просто так нужную вещь не отдадут. Купить ее нельзя. Только выкрасть или взять силой. Без вариантов. Приходится принимать решение. Многие думают: "а ладно, подумаешь, деревушка неписей?" Возродятся. А я сдам квест и получу гору обещанных плюшек. В цифровом мире убийцами становятся очень легко. Наверное, моральные тормоза не срабатывают.
        - Угу. Видел и слышал. "Это всего лишь игра, а непись - кусок программного кода, не больше".
        - В точку. Только есть один нюанс. На пути всегда встает ребенок, которого надо убить.
        - Тест на человечность?
        - Скорее на бесчеловечность. Но многие его проходят. Отворачиваются, закрывают глаза. Помнишь, как у классика нашего? "Грех потом отмолю"…  - Макс непроизвольно сжал кулаки.  - Но кровь, хоть и виртуальную, с рук просто так не смоешь. Как только задание выполнено, у тебя появляется дымчатая аура. Многие не возвращаются, чтобы сдать квест, но проходит день, другой, а аура не пропадает. В обычные города с ней уже не войти. Вещицу, которую добыл, из инвентаря не выкинуть. Каждый игрок или НПС имеет полное право отправить тебя на перерождение. Я просто констатирую факты, не подумай, что сочувствую. Есть такие, что удаляют персонажа. Другие становятся разбойниками, сбиваются в банды. Но некоторые возвращаются на Темный Рубеж. В награду за первое убийство они получают полноценную "ауру тьмы",  - она дает прибавку к характеристикам, возможность использовать измененные Бездной предметы, экипировку и оружие, открывает ветку развития темной магии.
        - Пути назад нет?
        - Теоретически есть. Существуют "амулеты очищения", но их пока еще никто не находил. Темные игроки встают на путь Бездны. Их настоящей иерархии мы пока не знаем. Дальше "Диких Земель" еще никто не бывал, а те, кто добирался до "Темного Рубежа", либо удалили аккаунты, либо переметнулись на сторону "темных". Но есть и еще одна категория, самая мерзкая, на мой взгляд. Халк Лютый со своей бандой как раз к ней и относится. Они качаются до 30-го уровня, идут к Рубежу. Берут задание, получают ауру, но служат только себе, не Бездне.
        - А в чем у них преимущество?
        - Получив ауру, они могут не беспокоиться за свои аккаунты. Их не забанят, ведь теперь они принадлежат "враждебной фракции". Темных можно уничтожать при встрече, но не более.
        - То есть управы нет?
        - Есть. Но действовать, как я уже говорил, приходится игровыми методами. Не давать им и шагу ступить по нашим землям. Защищать начинающих пользователей и игроков мирных профессий. Пятьдесят процентов реализма,  - это много, поверь. Смерть остается смертью, и после десятка перерождений она начинает вызывать ужас.
        Я глубоко задумался, кивнул.
        - А что по мне?
        - Действительно хочешь остаться?  - Макс прищурился. Смотрит знакомо. Мы с ним вместе через многое прошли.
        - После всего, что ты рассказал? Да, хочу!
        - Обоснуй.
        - Не буду. Этого не объяснишь. Век доживать подле сферовизора, когда есть другая возможность? Макс, не тупи. Ты ведь меня знаешь.
        - Ладно. Будем считать вопрос риторическим. Но есть сложности.
        - Здоровье у меня еще крепкое.
        - Не о том речь. Мы хотим попросить тебя не заводить новый аккаунт. Ты останешься "Дэном".
        - Почему?
        - В твоем инвентаре уникальные предметы, свойства которых скрыты. Персональное задание "Тайна лесного холма", никто из наших получить не смог, хотя туда сходили и поодиночке и группами. Сухого дерева нет. Останков нет. Камней и пересохшего родника тоже. Ты побывал в инстансе, сгенерированном специально для тебя. Ну и решающий момент - твой персонаж порталом переброшен дальше, чем забирался кто-либо из первопроходцев.
        - Мне обеспечат поддержку?
        - Здесь - да. На "Краю Бездны" - нет. Это невозможно. Клочок открытых тобой подземелий пока ни о чем не говорит, поиск оказался безрезультатен. Выбираться и прокачиваться тебе придется самому. Но за собранную информацию Клан готов платить. Любые открытия будут повышать твою репутацию среди нас. Сможешь вступить в ряды "Мангустов", как только найдешь путь назад. Теперь по реалу. Возвращаться в квартиру Дениса или к себе домой опасно. Пока останешься тут. Вирткапсулу мы тебе предоставим.
        Здесь есть над чем подумать. Вернешься живым, будут тебе и "боевые" и звезда на погоны. Ну а сгинешь…
        Дверь неожиданно открылась. В комнату вошел парень лет восемнадцати. В руках планшет нанокомпа.
        - Привет. Дэн - это ты?  - он взглянул на меня.
        - Стучаться учили?
        - А, извини, задумался. Так ты Дэн? Я по поводу твоего перса.
        - Андрей, знакомься, это Сашка, наш аналитик и тактик.
        - Ага, оч. приятно,  - в полу открылся сегмент, из ниши поднялось еще одно кресло.  - В общем так, мужики,  - он уселся,  - персонаж прокачан криво, но жить будет. Я тут посмотрел логи. Общий уровень подземелья оцениваю, как "двадцать пять плюс". Вполне проходимо. Думаю, раньше это был обычный для крупного города набор подземных локаций. Выносливость у Дэна приличная, надо быстро "адаптивность" качнуть и будет норм.
        - Меня сливают,  - напомнил я ему.
        Сашка соизволил оторваться от планшета. Как-то странно, поверх головы смотрит, фрейм что ли ищет?
        - Андрей, при всем уважении к старшим, которое мне тут старательно прививают, не нуби, ладно?
        - Не я создавал персонажа.
        - Да, но играешь ты. Слушать будешь?
        - Излагай.
        - Угу,  - он снова уткнулся в планшет.  - Значит так. Поднимаем уровень реализма до пятидесяти процентов. Это даст дополнительный прирост получаемого опыта. Задача: апнуть пять уровней, прокачать адаптивность до "12", и тогда ты - король этой свалки.
        Я поперхнулся соком.
        Макс молча слушает. У меня веко подрагивает,  - нервный тик, а он улыбку прячет. Весело ему.
        - Что непонятного?  - удивился Сашка, словно несколько оброненных им фраз на самом деле являлись подробнейшей лекцией и могли все объяснить.
        - Я сольюсь. Мне будет очень больно! Зомбак там с копьем ошивается. А у меня только сломанный меч. И зачем "адаптивность" прокачивать? Ты уж объясни толком, раз специалист.
        - "Адаптивность", как и "удача" оказывает воздействие на все характеристики. Но если удача - это "рандом", то есть случай, то влияние адаптивности предсказуемо. Многие его просто недооценивают. Короче, при создании персонажа надо было сразу пять свободных очков вкладывать в "адаптивность", тогда в интерфейсе напротив каждой характеристики появились бы шкалы дополнительного прогресса. Они заполняются постепенно и не обнуляются при гибели. Это называется "адаптивной прокачкой". То есть, быстрее растет та характеристика, которая больше всего используется в данный момент. Носишь тяжелые грузы,  - будет прирастать "физическая мощь". Станешь лазить по деревьям или много стрелять из лука, постепенно заполнится дополнительная шкала напротив "ловкости" и,  - он щелкнул пальцами,  - бинго, получи +1 к характеристике! Понятно?
        - Теперь, да,  - кивнул я.
        - На самом деле у "адаптивности" много скрытых преимуществ. Как только качнешь ее до двенадцати, то сможешь использовать некоторые предметы и экипировку, не присущие твоему классу, а на пятнадцати пунктах "адаптивности" станет доступно создание мультикласса.
        - Мультикласс?  - с удивлением переспросил я.  - А зачем?
        - Встретишь "воина бездны", поймешь зачем. Но это потом обсудим. Сейчас надо быстро поднять пять уровней. Ты ведь бывший военный?
        - Угу.
        - Тогда вообще не вижу проблем,  - весело заключил он.  - Правильно группироваться умеешь? Что такое перекаты знаешь?
        Я сдержано кивнул.
        - У твоего противника копье,  - продолжил Сашка.  - То есть, два типа атак: колющий выпад и круговой удар. От колющего элементарно уклоняешься. В конце выпада моб уязвим. От кругового удара отскакиваешь назад, разрывая дистанцию. Ловишь удобный момент и наносишь урон. Я по логам видел, тебя ядом сливали?
        - Угу. Многоножки.
        - Супер!
        Не понимаю, чему он радуется?
        - Можно оружие бафнуть,  - терпеливо пояснил Сашка.  - Первым ударом размажь многоножку по стене, тогда слизь испачкает клинок, и он некоторое время будет наносить дополнительный урон ядом. У зомбака слабое место - шея. Значит, бьешь либо в горло, либо сзади под основание черепа. Это называется "критический удар". При "крите" твой меч выдаст 150 % от базового урона, понятно?
        - В общих чертах. Надо пробовать.
        - Пробуй. Поднимешь "адаптивность" до двенадцати, вот тогда и поговорим, что делать дальше. И не забудь, виртуальный мир не просто реалистичен. Ты можешь использовать разные явления в свою пользу. В общем, экспериментируй. Для более подробных инструкций мне потребуются логи и видео твоей следующей сессии.
        - Ну как?  - спросил Максим, когда Сашка, забрав планшет, убежал по своим делам.  - Рискнешь?
        - Да, я попробую еще раз.
        - В таком случае вот тебе дополнительный чип и личный нанокомп,  - он протянул мне тонкий браслет, пояснив: - Надень его на руку. В обычном режиме информация выводится либо на контактные линзы, либо в виде голографического планшета, как удобнее. А вот при использовании вирткапсулы чип даст возможность формирования личного цифрового пространства.
        - Зачем оно нужно?
        - Промежуток между виртуальной гибелью и возрождением составляет двадцать минут. Это время можно провести в комфортной обстановке. Снимает стресс. Такой чип есть у каждого в нашем Клане. Помогает, если необходимо провести в вирткапсуле несколько дней, например, во время рейда.
        - Ты лучше объясни, как это работает?
        - Тебе будет доступен конструктор, сможешь создать виртуальную комнату с привычной обстановкой. Ну, а если хватит воображения, личное пространство можно расширить. Сам разберешься, там все просто.
        - То есть я могу вообще не выходить?
        - Теоретически, да. Но не рекомендую этим злоупотреблять. Лучше выйти, чтобы нормально поесть и отдохнуть. Да и еще: из личного пространства тебе открыт доступ в обычную сеть. Если надо посоветоваться или найти инфу вне игровых форумов, смело жми "логаут", только не бросай персонажа в опасных местах.
        Он коснулся сенсора на встроенной в стену панели управления. Сдвинулся сегмент пола. Вверх поднялась вирткапсула.
        - Ну, готов начать?
        Молчу.
        - Тогда загружайся,  - Макс ободряющее похлопал меня по плечу.  - Пятьдесят процентов реализма мотивируют, уж поверь!

        Глава 5

        Я разделся, улегся в вирткапсулу. Ноющий звук сервомоторов уже не пугает. Датчики оплели тело. Гель слегка всколыхнулся, сегменты начали смыкаться.
        Все. Теперь я один.
        Промелькнули заставки.
        …
        Добро пожаловать на Край Бездны!
        …
        А Макс прав, повышение реализма мотивирует: запахи резче, невольная дрожь крупнее, шорохи, доносящиеся из мглы, холодом пробирают до костей.
        Пальцы цепко сжались на рукояти ржавого меча. Груда отбросов полого сбегает к каменному желобу, на стене затаилась многоножка. Меня охватил невольный озноб. Спокойнее. Начну дергаться,  - снова уйду на перерождение.
        Спасительная формулировка: "да это все ненастоящее" нисколько не помогает. Погружение в мрачный антураж подземелья полное и достоверное: слышу тягучее шипение яда, срывающееся со жвал омерзительной твари, тону в реализме, начиная понимать, почему "Край Бездны" стабильно удерживает миллиард пользователей. Где в современном мире можно испытать подобное, не поплатившись жизнью?
        Звук шагов, шорох проминающегося мусора, сопение. Кто-то подкрадывается со спины. Мой недавний противник не иначе!
        Перекатываюсь, резко вскакиваю, бью с разворота,  - ощущения просто обалденные, словно мне вернули юность!
        "Память тела" не подвела, но в действие вступила игровая механика, у моего персонажа слишком низкий показатель "ловкости" - удар получился неточным, медлительным.
        Проклятье,  - я отпрянул в сторону, уклоняясь от ответного выпада.
        Сашка не ошибся! Атакуя, зомбак работает не только рукой, но и всем корпусом! Причем довольно кособоко, неуклюже. Инерция увлекла его вперед, заставила согнуться, сделав уязвимым.
        Вот он, мой момент!
        Да не тут-то было. Внезапный круговой удар с гулом рассек воздух. Ржавый наконечник едва не распорол мне горло!
        Жесть полная!
        Многоножка изогнулась, плюнула ядом, но тоже не попала. Я нахожусь в постоянном движении, уклоняюсь, пытаясь контролировать обстановку, но получается плохо: внезапная боль пронзила ногу. В лодыжку впилась здоровенная крыса!
        Ударом меча я отшвырнул ее и, прихрамывая, отступил к центру сводчатого зала,  - здесь освещение лучше и пространства для маневра побольше. Зомбак, сипло дыша, не отстает, не сводит взгляда, ждет пока оступлюсь или замешкаюсь.
        Уж больно сообразительный для моба!
        Горы различного хлама, скопившиеся под расселиной, тем временем зашевелились. Крысы! Не меньше десятка! Должно быть, я потревожил их гнездо!
        Теперь мне точно не справиться. Надо бежать, но куда? Из тоннелей по-прежнему выдавливает токсичные испарения, лишь пролом в кирпичной кладке выглядит более или менее безопасным. Хотя, как можно судить наверняка?
        Но других вариантов нет! Или?..
        Крыс много. Твари крупные, упитанные. 6 -7 уровень. Поодиночке справляюсь с любой из них, но они "социальные мобы", нападают стаей.
        Нужно любыми способами зачистить центральный зал, и при этом не сдохнуть самому. Поэтому пролом в стене - не вариант. Что там в глубинах лабиринта - неизвестно. А я должен выжить! Это крайне важно. Вкусив реализма, уже побывав на перерождениях, я совершенно не уверен, что смогу снова и снова коннектиться сюда, заранее понимая, что обречен.
        Меняю стратегию. Выхватив из инвентаря изодранную в лохмотья рубаху, я, как и в прошлый раз, смочил ее водой, прижал к лицу и бросился к заполненному токсинами тоннелю: тому, что оканчивается тупиком.
        Вот и зеленоватое сияние мха, абсорбирующего энергию смерти. Резко разворачиваюсь. За мной по пятам гонится целая стая крыс!
        Встречаю их ударами обломанного меча. Есть! Самые резвые сдохли! Токсин сильно подтачивает их здоровье. Многие так и не выбрались из отравленного облака!
        На меня испарения тоже воздействуют, но в меньшей степени. По крайне мере жив, да и зомбак по пятам не пошел, осторожный!
        Еще несколько крыс выскочили из мглы. Одна не добежала, свалилась, конвульсивно дергая лапками, а оставшихся я перебил уже без особого труда,  - полоски их "жизней" едва теплились.
        Перевожу дух. Хочется поскорее убраться отсюда. Теперь, зная про некротическую энергию, я чувствую неестественный холод, что источают стены. Но почему здесь образовался ее очаг?
        Хороший вопрос. Осматриваю мох, ищу под мягким, обволакивающим камни ковром очертания чего-то необычного, но тщетно. Долго задерживаться в тупике тоннеля нельзя. Энергии, пронзающие меня мертвенным холодом, явно небезопасны. Надо возвращаться в центральный зал. Преследовавшие меня крысы передохли в токсине, но у выхода наверняка будет поджидать этот настырный зомбак!
        Как-то резко навалилась усталость. В мысли закралось безразличие. Мне захотелось присесть на замшелый валун, закрыть глаза, отрешиться от мрачной обстановки, обрести покой, хотя бы ненадолго.
        Так и сделал. Сижу, медитирую, успокаивая себя тем, что отдых обязательно нужен для восстановления выносливости и регенерации очков жизни.
        Пряди мха, свисающие от свода, зашевелились, потянулись ко мне, коснулись плеч, незаметно, вкрадчиво скользнули вдоль тела, оплетая руки.
        Я вздрогнул, очнулся от наваждения, вскочил, обрывая светящиеся нити.
        Вот, значит, как они питаются?! Убаюкают ментальным воздействием, спеленают в кокон, утянут под потолок?
        Вскидываю взгляд. Точно. В своде видны разломы, сквозь них и прорастают эти хищные растения. Подле трещин в кирпичной кладке тускло светится скопление разных по размерам коконов,  - оттуда капает едкий сок. От жертв, наверное, даже косточек не остается.
        Стоило об этом подумать, как тут же выскочило системное сообщение:
        Вы обнаружили неизвестный ранее вид растения, измененного влиянием Бездны. Хотите дать название, описание и разместить информацию в игровой энциклопедии?
        Награда +1 к известности.
        …
        Я на секунду задумался, затем дал согласие. По изображению меня не вычислить, но это весточка Лютому: я жив и продолжаю успешно развиваться, даже известность получаю. К тому же уничтоженная стая крыс дала мне 1200 Ехр. Двадцать тварей, по 60 единиц опыта за каждую. Повышение реализма действительно дало солидную прибавку. До уровня немного не хватает.
        …
        Вам доступна дополнительная информация, собранная в ходе экспериментов. Добавить ее к описанию?
        …
        Снова соглашаюсь. Возможно, моя статья в Вики спасет кого-то от мучительной гибели, или предостережет от необдуманного использования светящихся нитей. Вот что получилось в итоге:
        Плотоядный мох. Встречается в подземельях Темного Рубежа. Обладает способностью к ментальному воздействию, усыпляет бдительность жертвы, оплетает коконом и медленно убивает.
        С осторожностью использовать в качестве источника света - самодельный факел обладает слабой некротической аурой, которая проецируется на владельца (+10 к отношению со стороны нежити -50 к отношению со стороны живых существ).
        …
        Вы получили 375 Ехр. Ваша известность выросла на 1.
        Вы получили новый уровень. У вас есть одно свободное очко характеристик. Распределить?
        …
        Повышаю "Адаптивность", как и советовал Сашка.
        Надо поинтересоваться на досуге, какой толк от "известности"?
        …
        Рекомендовано принять навык "Натуралист". Так вы сможете быстрее и эффективнее изучать новые виды растений и животных, подмечать их особенности.
        …
        Пока отказываюсь. Я уже понял, развитие персонажа надо тщательно продумывать и планировать.
        Краткая передышка пошла мне на пользу. Во-первых, я действительно успел восстановить выносливость и регенерировать hp. Во-вторых, сделал открытие, получив уровень. Ну, и в третьих, настроение улучшилось. Кроме того, в голову пришла одна очень заманчивая идея, но для ее реализации нужно подготовиться. Как минимум разобраться с противниками, обитающими неподалеку от точки возрождения.
        Я рискнул, ненадолго вышел в хмарь межмирья, вызвал Сашку.
        - Привет. Есть вопрос.
        - Ну?
        - Как происходит респаун мобов?
        - В смысле?
        - Допустим, я перебью всех врагов подле круга возрождения, как быстро они появятся вновь?
        - Обычный промежуток для неписи - четыре часа. Но если поблизости нет других игроков, то локация "засейвится" на тебя. Условия просты, мобы возродятся только если ты погиб, или надолго ушел из подземелья, а потом вернулся назад.
        - Понял, спасибо.
        Я вернулся в игру.
        Значит есть шанс зачистить зал. Главное не спешить, иначе придется начинать все заново.

* * *

        Снова бегу через токсичный туман.
        На границе облака заранее ухожу в перекат, и правильно: зомбак поджидал поблизости, со всей силы ткнул копьем, но промахнулся.
        Вскакиваю на ноги, успеваю бросить взгляд по сторонам. Многоножка далеко, крыс не видно.
        Мой противник уже развернулся, идет на меня. Странный у него никнейм "Джебер_Ариум. Уровень 12". Нехорошее предчувствие шевельнулось в душе. Разве НПС не должны обозначать как-то иначе? Например, "Ветхий зомби уровень 12" или как-то так?
        Но откуда здесь взяться игроку, да еще в таком жутковатом виде?!
        Хотя я, наверное, выгляжу не лучше. В захудалой кожаной броне, лицо измазано грязью и обмотано тряпками, как у мумии. В руках обломок ржавого меча. Интересно как он воспринимает меня?
        "Джебер_Ариум" ринулся в атаку. Памятуя о наставлениях Сашки, я уклонился от колющего выпада, подскочил сбоку, дважды успел рубануть мечом.
        Как он взвыл! В крике чувствуется неподдельная боль. Проклятье. Неужели и вправду игрок?
        Перекатываюсь по кучам слежавшегося хлама. "Боевая акробатика" (если так можно назвать мое отчаянное стремление уклониться от атак) стремительно расходует выносливость, еще немного и совершенно выдохнусь. "Память тела", о которой говорил Сашка, действительно работает, но я отвык от такого рода движений, давно не упражнялся… Порой теряю ориентацию, вестибулярный аппарат отреагировал на кульбиты жестким головокружением.
        Чувствую, дело идет к плачевному результату. Противник меня еще ни разу не задел, но сохранил силы. Нанесенный урон снес ему примерно треть жизни. Длинное копье позволяет держать меня на дистанции. Стоит немного замешкаться, и сразу же следует выпад.
        Все же мой показатель "ловкости" оставляет желать лучшего. На очередном коротком перекате я попался. Зомбак предугадал попытку уклонения, сначала сымитировал колющую атаку, а затем вдруг нанес круговой удар.
        Наконечник копья распорол мне правое плечо. Из раны обильно хлынула кровь, а он времени не теряет, провел серию коротких "спамящих" выпадов, навесив на меня дебаф "болевой шок".
        Вот она, истинная цена реализма! На рекомендованных десяти процентах я бы выдержал, но пятьдесят не потянул. Ноги подкосились.
        Пред глазами все плывет. Зловещая сгорбленная фигура теряет детализацию. Меня стремительно обволакивает зловонный сумрак, а через миг беспощадный добивающий удар пронзил грудь, окончательно погасил сознание.
        …
        ВЫ ПОГИБЛИ.
        Потеряно 75 Ехр.
        …
        С шелестом приводов открылась вирткапсула.
        Макс и Сашка помогли мне перевалиться через бортик, дотащили до кресла. Открылась дверь вбежал еще кто-то. Я плохо соображаю. Чувствую, как мне сделали инъекцию.
        - Ну?
        - Жить будет. Вы, идиоты, пятьдесят процентов реализма ему выставили?!
        - Рекомендовали,  - хмуро обронил Сашка.
        - Говорю же - дебилы! Людей со свой ускоренной прокачкой гробите! Он что там с розовыми няшками[6 - Няшка (сленг) что-либо приятное; кто-либо милый.] обнимался? Нет? Тогда какого черта? Двадцать пять процентов не больше! И работать, работать, экспа пусть по капельке достается, зато без фатальных исходов, ясно?
        - Да поняли уже…
        - Эй, все нормально…  - сознание немного прояснилось, и я решил вмешаться.
        - Ну, ну, герой,  - незнакомый парень только покачал головой и вышел. Видимо подобные инциденты для него не редкость.
        - Норм сработал,  - Сашка устроился в кресле, напротив.  - Реализм придется скинуть, Авиценна прав. Я смотрел трансляцию. Сейчас быстренько схему прокачки набросаю. Ты молодец, сообразительный. Будешь крыс агрить и в токсин. Быстро уровня три набьешь на них. А я пока подумаю, как "Джебера" завалить.
        - Он игрок?  - сипло спросил я.
        - Угу. Но не парься. Разговаривать с ним бесполезно. "Утонувший", как есть.
        - Что это значит?  - я сделал глоток минералки.
        - Играл много, на высоких уровнях реализма. Крыша поехала. Из вирткапсулы не вылезает. О реальном мире уже забыл. Был более или менее успешным игроком, но зарвался, сунулся в хардовые локации, раз за разом погибал, с потерей уровней. Сейчас он по адекватности от неписи не сильно отличается.
        - Но он ведь человек!  - возмутился я.
        - Был человеком,  - хмурясь уточнил Макс.  - Такие встречаются. Для него подземелье - единственная реальность. Все остальное прочно забыто. Не уверен, что он вообще сохранил способность к нормальному общению. Обычно до таких уже не достучаться. Теперь придется его сливать, иначе никак.
        Я промолчал. Относительно "иначе никак" еще посмотрим.

* * *

        Последующие несколько часов я вживался в мрачную обстановку подземелий Темного Рубежа.
        Меня понемногу начинает воротить. Обитать на помойке, прокачиваться на крысах - удовольствие ниже среднего.
        - Да, ладно, не парься,  - исходя из записанного накануне видео Сашка разработал для меня оптимальный маршрут и объяснил схему действий.  - Фарм поначалу всегда такой. Терпи.
        Уровень реализма (я настоял) все же оставили на пятидесяти процентах.
        С Джебером я теперь не пересекаюсь, у того нет привычки бродить по подземелью. В основном он сидит на берегу зловонного ручейка, вылавливая что-то в мутной водице.
        У меня нет еды. Нет чистой воды. Я постоянно ношусь через токсичный туман, увлекая за собой полчища крыс, ради крох игрового опыта,  - ну чем не зеркало нашей обыденной суетливой жизни?
        …
        Вы страдаете от жажды.
        Вы страдаете от голода.
        Ваша выносливость понижена на 10 %.
        Скорость естественной регенерации "hp" понижена на 10 %.
        …
        Откуда же мне взять еду и воду? В наличии мясо крыс, но употреблять его в пищу сырым я пока не готов.
        Вокруг стало значительно темнее. Неяркий свет, проникающий через расселину в своде, постепенно меркнет. Видимо, наверху наступил вечер.
        Ночь - время чудовищ. В подземельях это особенно актуально.
        Мысль вызвала ироничную усмешку. Ко мне возвращается былое, уже давно позабытое отношение к жизни: безбашенно улыбаюсь огромной крысе, прорвавшейся за мной сквозь токсичное облако, с хрустом вгоняю зазубренный обломок меча в наглую морду.
        Ваншот!
        Меня окутало слабое золотистое мерцание. Наконец-то поднял следующий уровень!
        Пока возвращался к кругу возрождения, слил многоножку, но и сам получил легкое отравление. Пришлось ждать пока восстановится запас очков жизни.
        По плану прокачки, я сейчас должен набрать камней, издали разозлить крыс и тащить очередную стаю через токсины.
        Чтобы апнуть еще один уровень мне понадобился час.
        Сплошной хардкор, никакого веселья. Больше похоже на изнурительный каторжный труд. Устал, надышался отравой, кожаный доспех потерял половину прочности, измазан грязью. Лицо пощипывает, руки покрыты ссадинами.
        Полоска моего "здоровья" вздрагивает на середине шкалы. То слегка прирастет, в силу естественной регенерации, то просядет из-за периодически отнимающего "hp" отравления.
        Лучше переждать, пока не спадет дебаф.
        Сижу без сил, тяжело дыша. В горле першит, но пить из луж - себе дороже.
        Мрак постепенно сгущается, лишь сквозь пролом в стене коллектора виднеются слабые отсветы какого-то неровного, пульсирующего темно-фиолетового зарева. Уж не там ли расположен портал, через который меня выкинуло сюда? Перед мгновенной виртуальной гибелью я толком ничего не рассмотрел, а потом очнулся в уже в круге респауна.
        Надо бы проверить. Хотя бы издали взглянуть. Все равно фарм на сегодня окончен, во тьме я вряд ли смогу эффективно прокачиваться, "сумеречного зрения" нет, стоит лишь раз оступиться, споткнуться, упасть и меня попросту загрызут.
        Неяркое зарево причудливо меняет оттенки от лилового до почти черного.
        Наверняка, портал! Скорее всего он расположен в глубине не изученных мною тоннелей и потому днем, когда через расселину в своде проникает достаточно света, его проявления почти не заметны?
        Рискну. Подземелье уже изрядно надоело. Здесь нет ни одного безопасного уголка, где можно оставить персонаж и выйти из цифрового пространства. По мнению Макса вариант только один: безвылазно фармиться, пока не начну уверенно сливать любого встречного моба, но где гарантия, что, выбравшись на поверхность, я не столкнусь с еще более сильными противниками?
        Нужны альтернативные пути отхода. Поэтому, нечего сидеть в ожидании рассвета. Вперед, на разведку!
        Я перебрался на другую сторону ручья, остановился, прислушался.
        Тихие шаги тут же замерли. Не иначе Джеб крадется за мной? Часто оглядываюсь. В сумраке промелькнул сгорбленный силуэт. Вроде нападать не собирается, но сложно предугадать, что у него на уме?
        Дыра в стене широкая и неровная, словно участок кладки вынесло взрывом. По краям щерятся выкрошенные кирпичи. В дополнение к отсветам, из глубин подземелий доносятся отдаленные звуки, похожие на детский плач.
        Стоило перешагнуть границу пролома, и обстановка резко изменилась. Низкий каменный свод подпирают массивные колонны, похожие на оплывшие свечи. Такое сравнение пришло в голову из-за их мягко искаженных форм и рельефных желтоватых потеков, покрывающих поверхность. Касаюсь одного из них, и тут же всплывает подсказка:
        Янтарная смола. Редкий алхимический и магический ингредиент. Высоко ценится из-за своих свойств. Постепенно абсорбирует стихийные энергии, которые можно высвободить. Используется для усиления оружия (стихийный урон), изготовления зелий "левитации" и "вспышки", а также приводит в действие некоторые механизмы, созданные гномами.
        Янтарную смолу трудно добыть, ибо она встречается в очень опасных местах, где сильны энергии Бездны.
        …
        Предупреждению я внял, но планов не изменил. Попытался отколоть наплыв янтарной смолы, но обломок меча оказался неподходящим инструментом. Зато у основания колонн удалось отыскать немного мелких осколков уникального минерала.
        Причитания и плач тем временем стали явственнее. Пол пещеры пошел под уклон. Теперь его покрывает сеть широких трещин, а сквозь них пробивается… черное пламя! Да, я не ошибся. Явление не похоже на дым, это именно пламя, фиолетовое в середине и антрацитовое по краям! Он то опадает, то набирает мощь, выбрасывая длинные мятущиеся языки.
        Обхожу стороной наиболее опасные участки, стараюсь переступать через трещины в местах, где проявления Бездны едва заметны. Лицо и руки начинает сильно покалывать.
        В дальней части пещеры стену пересекает широкая расселина. Пульсирующие отсветы исходят оттуда.
        …
        Вы наблюдаете уникальное явление. Хотите добавить его описание в игровую энциклопедию?
        Награда: известность +5.
        …
        Я остановился, пребывая в нерешительности. Дымчатый кролик, колония нитевидного мха, это одно. А вот место прорыва Бездны, богатые залежи янтарной смолы и нечто, таящееся впереди,  - это уже информация совершенно другого сорта. Объясню свою логику. Смолы здесь очень много. Если опубликую статью в "вики", меня определенно начнут искать. Информацией с моей карты захотят завладеть многие.
        Отложить публикацию.
        Система не стала настаивать, а я пошел дальше.

        Глава 6

        Расселина оказалась короткой и почти сразу привела меня к следующей пещере.
        Я затаился за каменным уступом, наблюдаю.
        Впереди расположен полуразрушенный поселок гномов. Об этом свидетельствует приземистая архитектура построек. С возвышения мне видно все, как на ладони. Очень необычное, жутковатое место. В центре, на бывшей рыночной площади переливается миндалевидный сгусток черно-фиолетовых энергий, пронизанный яркими прожилками красного и зеленоватого оттенка.
        По улицам бродят ужасающего вида существа. Плач и причитания издают сросшиеся друг с другом, изуродованные тела подземных жителей. Как в точности передать увиденное? Представьте, что безумный скульптор в ярости смял свои творения, объединив по несколько фигур в бесформенную массу, из которой торчат фрагменты тел, руки, ноги, головы. И это "нечто" продолжает существовать, передвигается, как может.
        Таких сросшихся воедино, искаженных комьев плоти десятки. Одни источают зеленоватую ауру (теперь понятно, чего так сильно испугались городские стражники), за другими тянутся дымчатые шлейфы, третьи объяты тусклым красно-оранжевым свечением, с вплетенными в него нитями тьмы.
        …
        Вы обнаружили действующий портал Бездны.
        +10 Известность (при условии публикации видео).
        Вы обнаружили разумных существ, измененных влиянием Бездны (дайте названия получившимся в результате мутации видам).
        +15 Известность (по пять за каждый вид, при условии публикации материалов в бестиарии).
        …
        Я ответил "отложить публикацию". Здесь есть над чем поразмыслить. Сначала нужно узнать, что дает повышение "известности", соизмерить риски.
        Многое теперь встало на свои места. По крайней мере, понятно, на что рассчитывал Халк_Лютый. В таком месте моему персонажу действительно грозила череда быстрых, но крайне болезненных перерождений. В лучшем случае я бы обезумел, как это наверняка случилось с "Джебер_Ариумом".
        Мне просто повезло. Погибнув, я возродился на ближайшем респе, который расположен в стороне от зловещего портала. Теперь коллектор сточных вод уже не кажется столь отвратительным. Все познается в сравнении.
        Тем временем в пещере начали происходить изменения. Свечение портала стало чуть ярче, в центре появился сиреневый сгусток энергий, оплетенный черными молниями. Миг и от миндалевидного ока отделилась его проекция, легла на стену, и каменная поверхность в том месте исчезла!
        Из мрака открывшегося тоннеля появились фигуры воинов. Они намного выше обычного человека, облачены в доспехи, лиц не видно, забрала шлемов опущены. Отряд держится уверенно, внимания на изуродованные комья плоти не обращает, да и исконные обитатели пещеры не пытаются проявить агрессию. Наоборот, они жмутся к руинам домов, явно опасаясь попадаться на глаза пришельцам.
        Раздался глухой звук, и вслед за передовым отрядом появились вьючные животные. Это огромные ящерицы. На их спинах громоздятся тюки и ящики. Погонщики,  - высокие, гуманоидные существа, облачены в балахоны, скрывающие детали их внешности. Караван движется медленно, несуетливо.
        Я насчитал тридцать ящериц, с десяток погонщиков и двадцать воинов. Их фреймы для меня не читаемы, окрашены в красный, различимы лишь пиктограммы черепов, что свидетельствует о высоких уровнях и враждебном отношении к людям.
        …
        Вы обнаружили неизвестную ранее НПС-фракцию.
        Доступно новое задание "ТРОПОЮ БЕЗДНЫ". Разузнайте как можно больше о сети таинственных порталов и существах, путешествующих через них.
        Награда: вариативна, зависит от сделанных открытий. Время на выполнение не ограничено.
        …
        Сгусток энергий в центре портала перефокусировался. Один тоннель закрылся, зато в противоположной стене открылся другой. Караван ушел во тьму, за ним последовала охрана.
        Миг и сияние проекции угасло. Скалы теперь вновь выглядят монолитными.
        Что-то тягучее сорвалось от свода, испятнало камень у моих ног, проедая углубление, шипя и истекая токсичным дымком.
        Медленно поднимаю взгляд.
        Проклятье!
        Над головой затаились гигантские многоножки, тоже измененные воздействием Бездны. В их фреймах читаю те самые"???", что я уже видел в логах. Вот кто отправил меня на перерождение!
        …
        Вы обнаружили новый вид измененных Бездной существ. Дайте им название и описание.
        Награда +1 к известности.
        …
        Отложить!
        …
        Вы получили сильное отравление.
        Урон 10 hp/s.
        Длительность - неизвестно.
        …
        Не дожидаясь следующего ядовитого плевка, я кинулся назад. Существа, бесцельно бродившие по улицам разрушенного поселка гномов, заметили движение, и вслед мне устремились три шара: один соткан из зеленоватых некротических энергий, второй гудит пламенем, третий дымчатый, оставляющий туманный след.
        Я ускользнул через расселину, пробежал через пещеру с залежами янтарной смолы, выскочил в спасительную тьму коллектора, бросился к кругу возрождения, но не добежал, рухнул без сил,  - сильнейший яд быстро подточил мое здоровье.
        Перед глазами все плывет.
        Меня лихорадит. Мысли путаются.
        …
        Вы страдаете от сильного отравления. Ваша "физическая мощь", "выносливость" и "ловкость" временно понижены на 3 единицы. Найдите противоядие.
        …
        Где? Как оно хоть выглядит?!  - я быстро теряю силы, эффекты от отравления просто жуткие.
        В сумраке слышна невнятная возня.
        Ко мне приближается звук крадущихся шагов. Ну, конечно. "Джебер_Ариум" своего не упустит. Сейчас сольет меня, тварь…
        Силуэт "зомбака" появился в поле зрения. Подбирается осторожно, сбоку. В одной руке он сжимает ржавый кинжал в другой какую-то пакость, явно найденную в груде отбросов.
        Я попытался отползти подальше, но с ужасом понял, что беспомощен, как младенец. Дебафы, вызванные жаждой, истощением и отравлением, превратили меня в легкую добычу.
        Он склонился надо мной.
        - Слабый…  - от его шепота ледяные мурашки по коже.
        Ржавый зазубренный клинок коснулся моих губ. Страх нахлынул, стирая недомогание, но рассудок прояснился лишь на миг. Сил мне это не добавило, лишь позволило ощутить, как Джебер разжал мои зубы и быстрым движением засунул мне в рот какую-то дрянь!
        Скулы свело. Во рту разлилась горечь.
        …
        Вы использовали комок целебного мха. Отравление нейтрализовано.
        …
        Такого я конечно же не ожидал! Готовился в очередной раз мучительно погибнуть…
        Перед глазами все по-прежнему плывет, а Джебер_Ариум, пользуясь моментом, снова разжал мне зубы, затолкнул в рот что-то осклизлое.
        Меня сейчас стошнит!
        Выплюнуть эту дрянь не удалось. Она растворилась во рту, а перед затуманенным взглядом появилось еще одно системное сообщение:
        Вы съели гриб-дождевик.
        Вы больше не страдаете от голода.
        Вы больше не страдаете от жажды.
        Скорость восстановления hp увеличена на 1 %.
        …
        Через пару минут мне удалось кое-как привстать, отползти к стене, и сесть, опираясь спиной о шероховатую кладку.
        Прямо скажем - неожиданный поворот событий!
        Джебер_Ариум сгорбился на берегу ручья, в мою сторону даже не смотрит.
        Проявленное сострадание - это случайный отголосок его прошлой натуры, или он действительно изменил отношение ко мне?
        Важный вопрос. Если мы подружимся, то я смогу выходить в реал, не опасаясь за своего персонажа. Да и прокачиваться вместе будет проще. Как и искать выход отсюда.
        Почувствовав себя лучше, я доковылял до круга возрождения.
        - Джеб, иди сюда поговорим!
        Он даже не обернулся. Снова замкнулся в себе, не реагирует.
        Ладно, настаивать не буду. С ним нужно поосторожнее.
        Какие у меня шансы выбраться отсюда? Осталось только два неисследованных тоннеля. Обстоятельства толкают на определенный путь развития. Публикация сделанных открытий в игровой энциклопедии поможет прокачаться до минимально необходимого уровня. Интересует "цена известности"?
        До респауна крыс еще пара часов, и я занялся поиском.

* * *

        Нужная информация оказалась доступной и понятной.
        "Известность" - одна из второстепенных характеристик персонажа, явно недооцененная современным комьюнити "Края Бездны".
        Прокачать "известность" можно разными способами. Примеры: "Известный первопроходец", "Известный натуралист", "Известный воин" и, как антагонисты,  - "Известный завоеватель" "Известный вор", "Известный ассасин", и т. д.
        От второй составляющей (она определяется исключительно действиями, вследствие которых заработана "известность") напрямую зависят получаемые эффекты и бонусы.
        Любое сделанное открытие можно использовать по-разному.
        Вариант 1: Вы находите незнакомые растения или существ, открываете новые локации, активируете круги возрождения, но при этом не делитесь полученной информацией. "Известности" вы не получите, но сможете продать данные со своей карты или сведения из походного дневника (туда автоматически заносятся все важные игровые моменты).
        Вариант 2: Вы совершаете открытия и публикуете их в игровой энциклопедии. Известность и опыт (25 % от необходимого для получения следующего уровня) начисляются сразу же. При достижении 25 пунктов известности вы получаете возможность прямой видеотрансляции своих похождений (что может стать источником доходов). При достижении 50 пунктов вы получаете "ауру известности". Представители любых НПС-фракций под влиянием "ауры известности" воздержатся от немедленного нападения, а попытаются присмотреться к вам (не относится к диким существам).
        500 пунктов известности дают способность "аура неприкосновенности" длительность 2 минуты, откат 24 часа. При ее использовании на вас никто не нападает, но и любая агрессия с вашей стороны приведет к мгновенному исчезновению ауры.
        1000 пунктов известности меняют отношение любой, встреченной на пути НПС-фракции на нейтральное, обеспечивая вам один час безопасного путешествия по их землям. По истечении этого времени нейтральное отношение сохранится только у ключевых НПС локации, остальные (включая преступников) будут действовать по отношению к вам обычным образом.
        "Аура известности" может иметь разнообразные оттенки. Она окрашивается в зависимости от баланса "хороших" и "плохих" действий за которые вы получали прирост характеристики, а также от вашего килрейтинга.
        Важно: если в результате ваших открытий произошло крупное игровое событие, вы получите дополнительный прирост характеристики и (опционально) уникальную способность (зависит от масштаба события и его направленности).
        Мнения с форумов прямо противоположны статье из "Вики". Вот один из постов на интересующую меня тему:
        "Советую не качать "известность". Во-первых, все эти ауры - полный отстой. Во-вторых, постоянно находиться в центре внимания - не лучший вариант. Например "скрытность" и родственные ей навыки уже не используешь. Если сумели добраться до границ Темного Рубежа (все вкусные открытия там) лучше продать инфу, чем делать публикации".
        Я глубоко задумался.
        Для начинающего игрока - действительно, спорная характеристика. Тот опыт (в моем случае это 375 Ехр), что дадут за 1 пункт "известности", проще набить на крысах. Но чем выше уровень персонажа, тем сложнее и дольше идет процесс прокачки. Я мысленно прикинул, начиная где-то с 50-го lvl заявленные 25 % приобретают практический смысл. Согласитесь, когда до следующего уровня требуется сто тысяч Ехр, приятно получить четверть от них, написав в "Вики" о каком-нибудь встреченном на пути диковинном растении или мобе.
        Расчет админов прост. Высокоуровневых игроков, способных дойти до границ "Темного Рубежа", нужно мотивировать к публикации сделанных открытий. Учитывая, что мутации контента, вызванные вторжением Бездны, невозможно устранить, требуется их скорейшая классификация, а это (в сложившихся условиях) проще и быстрее сделать силами игроков.
        У меня сейчас уникальное положение, но маленький уровень. Поэтому сделанные открытия лучше приберечь и обнародовать позже, когда каждый пункт "известности" станет весомым вкладом в развитие моего персонажа.
        Пока я размышлял, полоска здоровья полностью восстановилась.
        Впереди шесть часов темного времени суток. У меня еще не исследованы два тоннеля, но соваться туда в одиночку не хочу. Есть вероятность, что Джебер_Ариум составит мне компанию,  - вместе мы явно справимся быстрее и лучше.
        Я огляделся, но его нигде не видно.
        Ладно, подожду до утра. А пока у меня осталось одно незавершенное дело,  - с такими мыслями я направился в сторону холодного зеленоватого свечения, пробивающегося сквозь облако токсинов.
        Тупичок, озаренный сиянием мха, по-прежнему вызывает невольную, холодящую дрожь, но я хочу проверить, что скрыто в коконах под сводом? Возможно, от жертв хищного растения уцелели какие-то предметы?
        Собравшись с духом, длинной, заранее припасенной палкой пытаюсь сбить первый из наростов. Он разорвался, вниз посыпалась зеленоватая труха, звякнули фрагменты металла, едва не стукнув меня по голове, вывалился и раскололся о камни трухлявый деревянный щит.
        Ничего полезного. Ладно. Пробуем следующий.
        После долгих усилий все коконы были сбиты, либо разорваны. Голова болит, доспехи припорошены пылью. Трофеев немного. Мои надежды на богатый лут не оправдались. Наконечник нагинаты, сломанный посох, лук без тетивы, несколько стрел, множество костей, серебряный амулет на тонкой цепочке, да парочка кожаных вещиц: фрагмент наплечника и довольно любопытная перчатка,  - вот и все находки.
        Пора уходить. Довлеющая тут аура, начинает причинять мне серьезные неудобства.

* * *

        Подле круга респауна холодно и сыро.
        Так, посмотрим,  - я присел на камень возрождения (он похож на старинный жернов, сплошь покрытый рунами). Внимания достойны амулет и перчатка.
        Изящное украшение на тонкой цепочке таинственно поблескивает.
        Сосредотачиваюсь на нем, пытаясь прочитать свойства.
        …
        Амулет "Нить времен". Предмет для призыва. Наденьте на шею и коснитесь его в минуту опасности. Возможно, кто-то из древних существ, живших тут до нас, откликнется?
        Требования: Интеллект 20.
        Внимание, при недостаточном значении характеристики и отсутствии навыка "Концентрация", действие амулета не блокируется, но протекает случайным образом. Будте осторожны! Прочтите древние книги, посвященные искусству призыва. Зная и представляя конкретный образ, вы добьетесь лучшего результата.
        …
        Немного подумав, я не стал экипировать амулет. А вдруг он действительно сработает? Помощь мне, конечно, не повредит, но надежда на чье-либо чудесное вмешательство пренебрежительно мала, а вот неприятностей нажить можно. Лучше я узнаю об искусстве призыва поподробнее и уж тогда решу, стоит ли рисковать, нося эту вещицу на шее?
        Рассматриваю перчатку.
        …
        "Воплощение пламени". Изделие мастера, созданное из шкурки саламандры.
        Требования: Интеллект 10, навыки "Концентрация 5" и "Контроль стихий 5".
        Особенность предмета: "Благосклонность".
        Наденьте перчатку и проверьте, есть ли у вас задатки для получения нужных способностей?
        …
        Конечно же я решил попробовать!
        Кожа мифической ящерки сморщилась и усохла от долгого, небрежного хранения. Пальцы левой руки сжало, как в тисках, потом вдруг пришло ощущение тепла и неожиданно появилось новое сообщение:
        Вы получили способность: "Разжечь огонь".
        Стихия огня издревле знакома людям. Вы не можете использовать мощнейший магический потенциал предмета, но способны разжечь огонь, чтобы отогнать мрак и согреться.
        Вы успешно использовали особенность предмета. Получено 150 Ехр.
        …
        Я тут же принялся озираться в поисках дров. Как же мне надоела промозглая сырость подземелья! Не знаю, смогу ли когда-нибудь использовать настоящую мощь перчатки, но возможность развести костер - это бесценный подарок судьбы!

* * *

        Набрав сухих веточек, я попытался добыть огонь.
        На другом берегу ручейка появился Джеб. Наблюдает за мной издали. Он явно заинтересован, но страх и недоверие пока что сильнее любопытства.
        Я сложил веточки "домиком" протянул над ними руку, сосредоточился на образе пламени,  - так подсказала интуиция.
        Ничего.
        Пальцы подрагивают. Может необходимо произнести какое-то слово? Или я тороплю события и для начала неплохо было бы почитать гайды?
        Руку внезапно пронзила боль. На перчатке появились тлеющие прожилки. Мое сознание слегка помутилось. Индикаторы "жизни", "выносливости" и "ментальной энергии" дрогнули, слегка просели, и вдруг…
        Робкий язычок пламени облизнул собранные мной веточки, погас, затем появился вновь, окреп, взметнулся искрами, и вот огонь уже вспыхнул в полную силу, гудя, источая жар…
        По стенам подземелья метнулись удлиняющиеся тени.
        Я присел подле костерка, ощущая благодатное тепло.
        Скидываю описание предметов Сашке, задаю закономерный вопрос: "Это нормально, что я могу ими пользоваться?"
        Ответ пришел быстро:
        "Норм! Находки редкие! Юзай их почаще, может еще какие аффиксы откроются!"
        "Но я же не маг!"
        "Неважно. Это предметы, улавливаешь? Они как раз создаются для классов персонажей, магией не обладающих. Пример: разные свитки. Их может использовать кто угодно! Так что амулет и перчатка тебе вполне подойдут. Качнешь "Интеллект" вообще будет супер! Сможешь в бою стихию огня использовать!"
        "Ладно. А амулет?"
        "Сожми его и попытайся сконцентрироваться. Потом расскажешь, что получилось. Кстати, как у тебя с прокачкой?".
        "Сегодня планирую получить тринадцатый уровень".
        "Хорошо. Сразу свяжись со мной, как апнешься".

        Глава 7

        В свете костра дело пошло веселее.
        Не дожидаясь рассвета, я слил двух многоножек, затем издали разозлил крыс, привычно протащил их через токсин и добил выживших грызунов в тупичке.
        …
        Вы получили новый уровень.
        …
        Ну, наконец-то!
        После распределения свободных очков характеристик, в интерфейсе появились долгожданные бары адаптивной прокачки. В чем оказалась хитрость: за гибель (в виде штрафов) мне срезали самую высокую характеристику, а это "физическая мощь". То есть, вожделенную "адаптивность" игровая механика не трогала, и в итоге я быстро поднял ее до нужного значения.
        Настала пора проверить, что же даст мне это приобретение?
        Ближайшее к кругу респауна гнездо зачищено, костерок рдеет угольями, подле него видна сгорбленная фигура. Джеб, осмелившийся подойти к источнику тепла и света, мгновенно насторожился, заслышав мои шаги.
        Я издали помахал ему рукой.
        К сожалению, Сашка был прав. "Джебер_Ариум" на дружеский жест отреагировал совершенно неадекватно. Вскинул копье и ринулся на меня.
        Если сольюсь, будет очень плохо. Пойдет насмарку монотонный труд нескольких дней.
        Мне по-человечески жаль "утонувшего" игрока.
        - Джеб, давай поговорим!
        Ответом послужил яростный выпад.
        Я откатился, предугадав последовавший за этим круговой удар. Ну, да, арсенал приемов небогатый. Несколько обманных движений я научился распознавать довольно быстро.
        - Джеб, расскажи о себе? Как ты сюда попал?
        Вопросы сбивают его с толку. Сопит, чуть замедлился, но все равно смотрит недобро, выжидая возможность ужалить меня ржавым острием.
        - Где твоя вирткапсула?
        Он почему-то снова разозлился, бросился в атаку. Я получил пару царапин, умудрился стукнуть его рукояткой меча, обозначая удар, и, поняв, что дело принимает скверный оборот, быстро отступил в токсичное облако.
        Джебер_Ариум за мной не погнался. Он опасается токсинов, иначе все могло бы окончиться плачевно,  - в узком тупике, среди сияния мха особо не развернешься. Джеб просто исколол бы меня копьем, не дав возможности увернуться.
        Ладно. Я буду продолжать попытки, может однажды он со мной заговорит?
        Ну а пока открываю панель персонажа, бегло просматриваю результат короткой схватки.
        Адаптивная прокачка заработала! Шкала напротив параметра "ловкость" заполнилась на пару процентов! Отличный результат! Мне бы еще книжку какую-нибудь найти, чтобы скоротать время между респаунами крыс, и поднять "интеллект"!
        Снова проскочив через токсин, я ожидал нападения, но Джеб куда-то исчез. По пути к кругу возрождения мне удалось найти и вытащить из-под мусора ветку какого-то дерева, принесенную дождевыми водами.
        Сижу у огня. Устал. Неодолимо клонит в сон, но оставлять персонажа без присмотра опасно.
        Попробовать вздремнуть тут, не покидая вирткапсулу?
        Костер освещает небольшое пространство. Вот в сумраке наметилось какое-то движение, и я мгновенно напрягся.
        Нет не почудилось. Это вернулся Джеб. Подходит очень медленно, осторожно. Присматриваюсь к нему. Никакой он не "зомбак". Просто сильно исхудал, да и одет в лохмотья.
        - Иди к огню.
        Он меня понимает, но боится. Робко присел у костра. Прошла минута, другая, и черты его лица постепенно разгладились. Джеб отложил копье в сторону, протянул руки к огню. Язычки пламени отражаются в его зрачках.
        Неожиданно вокруг точки респауна появилось слабое, едва приметное изумрудное мерцание.
        Я присмотрелся внимательнее. Мгновенно появилась подсказка:
        Безопасная зона.
        …
        Джеб больше не испытывает ко мне враждебности! Он сидит, зачарованно глядя в огонь, ближайшее крысиное гнездо зачищено, многоножки слиты, и локация, как выразился бы Сашка, "засейвилась".
        Пользуясь случаем, я теперь могу выйти в реальный мир! Мой персонаж просто исчезнет через пару минут.
        Я так и поступил.

* * *

        В "реале" меня поджидал не очень приятный сюрприз.
        Створки вирткапсулы открылись, жесткое ложе подалось вверх.
        Чувствую себя грязным и измотанным. Хочется поскорее принять душ, смыть остатки сенсорного геля и завалиться спать, но видно не судьба. В кресле с хмурым видом сидит незнакомый мне тип.
        - Блин, что за бесцеремонность-то такая?  - я обернул полотенце вокруг пояса.
        - Извини, не агрись. Надо срочно решить один вопрос.
        - А где Макс?
        - В капсуле. Наш замок сейчас в осаде.
        - Ладно. В чем проблема?
        - Меня зовут Игорь,  - запоздало представился негаданный визитер.  - В Клане отвечаю за поиск и изучение артефактов. У нас есть к тебе деловое предложение.
        - Излагай,  - я накинул халат, тоже сел в кресло.
        - Подземелье ты не тянешь,  - начал Игорь.
        - Стоп, это почему?
        - Мы проанализировали последние логи. Куда бы ты ни пошел, нарвешься на измененных Бездной созданий, с которыми точно не справишься. Запорешь персонаж, а нам очень важно получить предметы из твоего инвентаря. Особенно "Кристалл души" и медальон "Нить Времен". О последнем удалось найти несколько упоминаний. Очень мощный артефакт призыва…
        - Вы бы лучше взяли за горло эту троицу молодых отморозков и открыли портал,  - прервал его я.  - Помощь мне действительно не помешает.
        - Уже сделали,  - невозмутимо ответил Игорь.  - Нашли в реале и потолковали по душам, но ничего не добились. Тайна порталов Бездны еще никем не разгадана.
        - Врут.
        - Нет, не врут. Поверь, нам очень нужна эта информация. Пришлось на них надавить.
        - Но Вэнг при мне открыл портал!
        - Вэнг сам ничего не понимает. Формально ритуал известен. Но на практике ничего не выходит. Вэнг просто не захотел спорить с Лютым, он его тупо боится.
        - Ага, случайно вышло, да?
        - Мы проверили. В том же месте. Портал не открылся. Нашли другой след вторжения Бездны,  - результат нулевой. Вэнг передал нам видеозапись события, все делали четко.
        - И какой же вывод?
        - Существует только одно логичное объяснение. У тебя в инвентаре есть вещь, которая служит недостающим компонентом, своего рода ключом к открытию любых порталов.
        - Кристалл души?  - догадался я.
        - Не могу сказать наверняка. Либо он, либо "Амулет Хранителя".
        - Ну так найдите аналогичные!
        - "Таких предметов не существует",  - процитировал Игорь, прозрачно намекая на ответ поисковых систем.
        - Чушь!
        - Мы тоже так думаем. Возможно, в границах "Темного Рубежа" подобных вещиц полно. Но в руки игрока они попали впервые. Либо обладатели аналогичных артефактов тщательно скрывают информацию о них.
        - Логично. Задание у меня персональное. Да и предмет тоже.
        - Андрей, пойми, ты в цифровом пространстве - человек случайный. У тебя нет ни мотивации, ни игрового опыта, да и здоровье не железное. А портальный ключ и связанный с ним квест,  - это уникальная находка.
        - Есть варианты?
        - Да. Один.
        - Ну, выкладывай.
        - Тебе нельзя больше логиниться на "Край Бездны" через этот аккаунт. Мы создадим тебе новый персонаж. Ты станешь богатым человеком. Сможешь жить в свое удовольствие, на наших землях под защитой Клана.
        - Погоди,  - опешил я.  - А как же мой "Дэн"?!
        - Ты оставишь его в подземелье. Идеальный вариант - тупик тоннеля с хищным мхом.
        - И что же произойдет?
        - Место "опасное", поэтому персонаж не исчезнет. Он погибнет, и, учитывая обстоятельства, его останки навсегда превратятся в декорацию уровня, потому что ты больше никогда не залогинишься "Дэном". А мы рано или поздно доберемся до подземелья, вычислим его по клочку карты и заберем артефакты.
        - С моего трупа?
        - Да. Это решит все проблемы. Персональное задание, по факту получения квестовых предметов, перейдет к подготовленному для этой миссии игроку.
        - А мне за это - безбедная жизнь в безопасном регионе? Смогу бродить по лесу, собирать грибы, рыбу ловить?
        - Все верно,  - приободрился он.
        - Игорь, а что станет с Джебом?
        Тот лишь пожал плечами.
        - Не стану кривить душой,  - вряд ли он выкарабкается. С реализмом шутки плохи. Он потерял рассудок. Не покидает вирткапсулу. Скорее всего был преуспевающим игроком, но Темный Рубеж не потянул. Даже если у него "навороченная" модель вирткапсулы, он протянет еще с месяц, не больше.
        - А потом умрет?
        - Если в реальном мире никто не вмешается, не вытащит его, то да,  - он погибнет.
        - И это тоже цена моих артефактов?
        - Не перегибай.
        - Я не перегибаю. С каких пор виртуальные предметы, которые даже потрогать нельзя, стали ценнее человеческой жизни?!
        Игорь смотрит на меня холодным, ничего не выражающим взглядом.
        - Решение за вами, Андрей Дмитриевич,  - он перешел на подчеркнуто вежливый тон.  - Не торопитесь, подумайте. Полная безопасность, возможность жить в идеальном цифровом мире, ни в чем себе не отказывая. Это наши условия сделки.
        - Почему я не могу выбраться сам?
        - Мы не хотим уповать на удачу. Да и вряд ли она сыграет на вашей стороне. Места совершенно гиблые. Попытка выбраться самостоятельно наверняка приведет "Дэна" в такие дебри, откуда артефакты уже не сможет добыть даже подготовленный рейд. Мы трезво смотрим на вещи. Пока есть возможность оставить персонаж в низкоуровневой локации - соглашайтесь. Лучшего предложения все равно никто не сделает.
        Не нравится мне его взгляд.
        - Вот мое встречное условие. Я передохну, затем исследую два оставшихся тоннеля. После этого поговорим еще раз.
        Он согласился с неожиданной легкостью.
        - Успехов.

* * *

        Толком отдохнуть мне не дали. Едва успел уснуть, как раздался тоновый сигнал.
        - Открыть,  - недовольно пробурчал я.
        В комнату вошли двое техников.
        - Извини, надо срочно вирткапсулу посмотреть.
        Я жестом разрешил,  - валяйте, а сам, взяв стакан сока, сел за стол.
        Один из техников вскрыл облицовку капсулы, второй коснулся панели доступа, что-то проверяя, затем, искоса взглянув на закрепленную под потолком видеокамеру, бесцеремонно поставил на стол кейс с инструментами, достал из него какое-то электронное устройство, незаметно обронив при этом сложенный клочок бумаги, многозначительно стрельнул взглядом.
        Минут через пять они ушли.
        Я спокойно допил срок, выкинул разовый стаканчик в утилизатор, пошел в гигиенический модуль. В бумажке оказался завернут чип доступа к моему аккаунту. На клочке мелким почерком Максима несколько торопливых строк:
        К вирткапсуле не подходи. Отсюда не логинься. Сейчас иди в зону отдыха, там все поймешь. Затем езжай по адресу: Щебнева 10, квартира 502. Код доступа - номер нашей части. Не тормози. Макс.
        Я понял: дела плохи. Видимо оказавшиеся в моих руках артефакты для клана действительно важнее, чем человеческая жизнь, иначе как объяснить визит техников, записку и чип? Верхнюю одежду надевать не стал, налегке пошел в бар, заказал себе выпить, некоторое время сидел за стойкой, пока не начал подтягиваться народ,  - по репликам понял, что закончилась боевая смена. Замок действительно в осаде, но дела у "Мангустов" идут неплохо.
        Ко мне подсел Сашка, незаметно толкнул локтем, взглядом указал на неприметную дверь пожарного выхода.
        - Видеокамеры и охранная система по пути отключены. У тебя всего пара минут,  - шепнул он.
        На улице накрапывает дождь. Хмурые осенние облака висят низко. Два пролета пожарной лестницы, и я оказался на заднем дворе развлекательного центра, подле эстакад, где разгружаются машины с расходниками для вирткапсул. Быстро пересек его, свернул на проспект, жестом остановил проезжавшее мимо такси, назвал первый вспомнившийся адрес.
        Примерно минут через двадцать я расплатился, вышел, спустился в метро, проехал пару станций, снова поднялся на поверхность и там опять поймал такси.
        - Щебнева 10.

* * *

        Код доступа сработал.
        Я оказался в стандартной квартире, с опцией "трансформируемого пространства" и установленной в ней вирткапсулой. На панели управления лежит коммуникатор. Я хмыкнул, коснулся сенсора активации.
        "У вас одно непрочитанное сообщение".
        Касаюсь пиктограммы "конвертика". Как и ожидал, сообщение от Макса:
        Андрей, извини, не думал, что все так обернется. Началась война между кланами и за артефакты готовы убивать, в прямом смысле. Пока у тебя пробный аккаунт, можно подделать "социальную связь" и подменить тебя, как ты подменил Дениса. Об этом месте никто не знает. Коммуникатор чистый. Квартира информационно защищена. Это мой "запасной аэродром", на всякий случай. Как быть дальше - решай сам. Я пока вырваться не могу,  - вызову подозрения и Сашку подставлю.
        Я сел в кресло и глубоко задумался.
        Нет. Джеба не брошу. Попытаюсь прокачаться. Упрямства и терпения мне не занимать.
        Сон давно отшибло. Усталость перегорела.
        Мне снова предстоит процедура настройки вирткапсулы и метаболическая коррекция. Так что нечего тянуть.
        "Край Бездны" встретил полумраком подземелья. Костерок почти потух. Джеба нигде не видно. Сквозь расселину в своде проникает немного дневного света.
        Быстро зачистив обитающих поблизости многоножек, я вернулся к кругу возрождения, открыл панель персонажа, перешел на вкладку тарифного плана, нажал на ссылку "изменение статуса аккаунта".
        Кое-какие сбережения у меня есть, не обеднею. Оплата производится только со статкарточки, для привязки аккаунта к биометрическим данным. Это означает, что "Дэн_23214" теперь мой персонаж.
        …
        Поздравляем.
        Вы оформили постоянный аккаунт. Подключить автоплатеж?
        …
        Ишь какие резвые. Я еще подумаю. Целый месяц впереди.

* * *

        Последующие сутки я с маниакальным упорством фармился на крысах, прокачав персонажа до двадцать первого уровня. Все свободные очки характеристик по-прежнему вкладываю в "адаптивность",  - это дает заметный прирост сопротивляемости разного рода негативным воздействиям, что крайне важно, если я хочу выбраться из подземелий.
        "Край Бездны" затягивает все сильнее,  - сознание как будто растворяется в цифровом пространстве, становясь его частью. Невольно начинаешь верить, что все вокруг - настоящее.
        Тревожные звоночки, но прежнюю жизнь уже не вернуть. Это осознаю четко.
        В промежутках между фармом, дожидаясь респауна мобов, я заново исследовал центральный зал коллектора. Ничего нового или стоящего внимания не нашел. Подземелье населено грызунами и насекомыми.
        Пытаюсь наладить отношения с "Джебер_Ариумом". Психика у парня повреждена основательно. Меня он по-прежнему дичится, приходится быть осторожным. Единственное, что вызывает его неподдельный интерес - это огонь. Я регулярно развожу костерок, но он почему-то больше не подходит, смотрит издали. Наконец я догадался отойти, сделав вид, будто ищу дрова в грудах мусора.
        Гляжу, он подобрался ближе, затем и вовсе осмелел, подсел к огню, греет озябшие руки, завороженно смотрит на языки пламени.
        Я действительно нашел в наслоениях мусора еще один принесенный водой сук дерева, но никак не могу его вытащить,  - сил не хватает. Джебер_Ариум слышит шум, косится в мою сторону.
        Упрямая ветка никак не поддается.
        - Джеб, помоги, а? Видишь, мне не справиться!
        Даже не шелохнулся, а тут, как назло, в интерфейсе звякнул таймер.
        Мобы возродились!
        Ближайшее гнездо огласил злобный писк. Крупная крыса выбралась наружу, заметила меня, мгновенно сагрилась и прыгнула, норовя вцепиться в горло.
        Я инстинктивно закрылся рукой, зубы твари впились в запястье. Обычная тактика теперь не поможет. Крыс много, я по неосторожности оказался между двух гнезд.
        Выхватил обломанный меч, отбиваюсь, но врагов слишком много. Они берут числом, кусают за ноги, прыгают на меня по несколько штук сразу.
        Появился дебаф "кровотечение". Шкала здоровья окрасилась в желтый цвет, сократилась наполовину.
        Вот обидно-то будет если сольюсь!
        Сбоку промелькнула сгорбленная тень, одна из крыс испустила визг и сдохла,  - меткий бросок камня раскроил ей череп!
        Я уже едва жив. Груды мусора вокруг шевелятся, грызуны прибывают со всех сторон. Они возьмут числом. До спасительного облака токсинов точно не добегу. Слишком далеко, выносливости не хватит преодолеть весь зал.
        Джеб швырнул еще несколько камней, рванулся ко мне, на ходу выхватив какой-то предмет из груды отбросов.
        Грубый, сколоченный из досок, подгнивший по краям обломок двери с неудобной ручкой!
        Джеб прикрылся им, как щитом, и принялся размахивать тлеющей головешкой.
        Искры летят во все стороны, запах дыма отпугивает мобов,  - крысы бросились врассыпную, но Джеб этим не ограничился,  - пока я отступал к кругу возрождения (там регенерация идет быстрее), он успел сгонять к костру, обломком глиняной миски зачерпнуть угольев и высыпать их в разворошенное крысиное гнездо!
        Заполошный визг отдался эхом. Мусор разметало по сторонам, будто взрывом. Что происходит?!
        Минибосс! Огромная крыса, размером с теленка! Шкура в нескольких местах тлеет, обожженная углями. Ну, Джеб! Случайно сагрил, или знал куда сыпет головешки?
        "Протокрыс. Уровень 30".
        Нас обдало смрадом.
        …
        "Аура зловония". Понижает скорость восстановления вашей выносливости.
        "Аура отвращения". Замедляет вашу скорость передвижения при попытке приблизиться к протокрысу.
        Токсичное дыхание. Наносит урон 2 hp/s.
        …
        - Джеб, назад!  - заорал я.
        Он меня понял, отступил к костру.
        Протокрыс снова заверещал, бросился на нас. Индикатор его "здоровья" слегка просел,  - ожоги на шкуре еще дымятся, наносят небольшой периодический урон огнем. Вот, пожалуй, единственная уязвимость крысиного минибосса.
        Понятия не имею, как его сливать?! Моя перчатка - слабое подспорье. Я же не пиромант! Чтобы разжечь обычный костерок, и то приходится прикладывать немало усилий.
        Мысли проносятся вихрем. Шкала моего здоровья еще не восстановилась даже наполовину, пульсирует желтым. Джеб пока цел, но можно ли на него рассчитывать?
        Протокрыс ринулся на нас.
        - Щит!  - заорал я.
        В бою Джебер соображает быстро. Успел отдать мне деревянную створку, а сам быстро откатился в сторону.
        Увы, все закончилось быстро и болезненно. Первый удар когтистой лапы разнес импровизированный щит, а следующий "сваншотил" меня.
        …
        ВЫ ПОГИБЛИ!..
        Потеряно 1234 Ехр.

        Глава 8

        Макс был прав. Мне катастрофически не хватает игрового опыта. Ну зачем я тупо стоял, прикрываясь створкой двери? Надеялся, что удар не пробьет защиту?
        Чувствую,  - нервы понемногу начинают сдавать. Не рановато ли? Неужели у меня такая слабая психика?
        Ничего. Сейчас попробуем снова.
        А дрожь-то не проходит. Дает знать о себе 50-ти процентный уровень реализма.
        На войне мы все ходили под Богом. Только дурак не боится смерти. А что же предложили новые технологии?
        Умирать многократно. Полноты ощущений за глаза хватит, чтобы свихнуться. У меня до сих пор рука ноет, а в горле стоит ком от смрадного дыхания слившей меня твари.
        Зачем нам вирткапсулы?
        Зачем нужна полнота погружения?
        Мысли нарушило шипение. В глаза ударил яркий свет.
        Принудительный выход по медицинским показаниям,  - надпись промелькнула и исчезла.
        Со здоровьем у меня порядок. Просто вирткапсула тут попроще, одна из устаревших моделей. Метаболическая коррекция пожестче, да и 50 % реализма дают о себе знать. Взглянул на системное сообщение. Вход в виртуалку заблокирован на 4 часа.
        Досадно. Тревожно за Джеба. Как он там? Ушел на перерождение или выжил, нашел укрытие, где минибосс его достанет?
        Я выбрался из вирткапсулы, долго стоял под душем, затем заказал себе ужин и погрузился в сеть.
        Со стороны, наверное, выглядит стремно. Сидит взрослый мужик и смотрит "в никуда" пустым взглядом. Только иногда зрачки шевелятся.
        Ну, а как иначе? Вся информация выводится на контактные линзы. Читать с голографического монитора уже кажется неудобным. К хорошему привыкаешь быстро.
        Так. Что пишут об уровнях реализма бывалые игроки? Вопрос важный. И вообще мне нужно больше информации о любых аспектах виртуальной жизни, лишь бы сведения были достоверными, ибо в сети полно флуда[7 - Флуд (от неверно произносимого англ. flood "поток")  - нетематические сообщения в интернет-форумах и чатах, зачастую занимающие большие объемы.] и троллинга. Отделять зерна от плевел крайне сложно.
        "Если ты не побывал на "Краю Бездны", значит и не жил…"
        "Нам предложили сбросить оковы морали и показать свою истинную суть…"
        "Пусть выживет сильнейший. Бездна - forever! Налет цивилизации гарантированно слетает, как шелуха, меньше, чем за сутки. Ты начнешь вытворять такие вещи, о которых даже не подозревал. Серьезно. Это не реклама. Мы - звери".
        "Ограничение 18+. Смешно. А как быть детям, чьи родители арендуют вирткапсулы в "развлекательных центрах" и сутками не бывают дома?"
        Это наиболее адекватные высказывания, выхваченные из потока брани, недоумения. экзальтированного[8 - Экзальтация - крайне возбужденное или восторженное состояние.] восторга, страха и сумасшедшего бреда.
        Похоже, ситуация сорвалась в штопор. "Край Бездны" невозможно закрыть,  - сервера разбросаны по всему миру, и многие страны, такие как Индия, к примеру, наотрез отказываются это сделать. Они не собираются отключать миллионы вирткапсул, а наоборот, строят небоскребы, наполненные устройствами для полного погружения.
        После очередного экскурса во всемирную сеть у меня осталось стойкое ощущение, будто на голову вылили ведро ледяной воды, смешанной с помоями.
        Ладно. Мне-то терять нечего. Буду копать дальше.
        Так, а что можно узнать о геймплее?
        Ввожу запрос: "уровень реализма и прокачка персонажа".
        К моему удивлению толковый ответ удалось найти достаточно быстро. Оказывается, адекватных игроков много, и они публикуют действительно полезную информацию. Вот, что я отыскал:
        "Рекомендованные разработчиками 10 % реализма,  - это тупик. Качать персонаж нужно на 50 % минимум. Объясню почему.
        Во-первых, слабые болевые ощущения (когда рана воспринимается, как царапина), ведут к наплевательскому отношению. Не вырабатывается искусство боя. Вы действуете небрежно, а ваш противник (у кого выставлено хотя бы 50 % реализма), знает цену боли, оттачивает каждое движение, много тренируется, у него есть мотивация.
        Во-вторых, страх перед болью преодолим. Вы будете вознаграждены полнотой других ощущений, да и боль можно свести к минимуму. Не подставляйтесь под удары. Не ввязывайтесь в заранее обреченные схватки. Не пренебрегайте возможностями мультикласса, если прокачиваетесь "соло", или набирайте в пати опытных хилеров. Лечение в бою снимает все болевые эффекты,  - проверено на практике. Некоторые бафы существенно срезают негативные ощущения, да и со временем (по мере прокачки) ваша защита и сопротивляемость повышаются.
        Главное, действуйте спокойно. Выбирайте регионы и локации по своим уровням. Больше внимания уделяйте ежедневным тренировкам, и тогда "Край Бездны" покажет свои лучшие стороны.
        Соизмеряйте свои силы, встречайте врагов хладнокровно…"

* * *

        Возвращение на "Край Бездны" прошло обыденно.
        Промелькнула заставка, и я ощутил себя стоящим в круге возрождения.
        Здесь ничего не изменилось. Все так же сквозь расселину в своде льется тусклый свет, вниз свисают корни, сгорбленная фигура "Джебер_Ариума" едва видна среди дымки испарений.
        - Привет,  - я издали помахал ему рукой.
        Он вздрогнул от неожиданности, стремительно выпрямился, обернулся, вскидывая копье, но узнал меня,  - наконечник оружия опустился, а дальше произошло нечто удивительное: спотыкаясь он бросился ко мне и вдруг протянул руку, ухватил меня за локоть, цепко сжал, при этом неотрывно глядя в глаза.
        - Думал, не вернешься,  - сипло, прерывисто выдохнул он.
        Долгое одиночество надломило его психику. Один, среди мобов, в полной безысходности, он постепенно утратил веру, продолжал жить лишь благодаря инстинктам. Все его чаяния и надежды угасли, а желания стали простыми, ограничиваясь глотком воды, куском еды и поисками безопасного закутка подземелий, где можно забыться чутким, тревожным сном, но сейчас я вижу в его глазах слабый проблеск очнувшегося самосознания.
        Ради этого стоило вернуться. Сейчас главное не дать ему замкнуться в себе, впасть в апатию, и я перехватил инициативу:
        - Что с минибоссом?
        - Я убежал, а он снова зарылся в мусор.
        - Как будем выбираться? Ты ведь думал об этом?
        - Мы слабые,  - он безнадежно махнул рукой.
        - Верно. Но ведь раньше ты был намного сильнее?
        Даже не представляю, что именно пришлось пережить парнишке. На исхудалом, осунувшемся лице сейчас отражается нелегкая внутренняя борьба. Бледность серыми пятнами проступила на щеках.
        - Да…  - хрипло выдохнул он.
        - Сможешь вспомнить и научить меня?
        - Я сам едва помню ту силу…  - признал Джеб.  - Я потерял ее…
        - Какой у тебя был уровень?
        Джеб наморщил лоб. Из-за крайней худобы он похож на старика.
        - Семьдесят третий, кажется.
        - Ты крут… а на чем специализировался?
        - Боевая магия,  - не очень уверенно ответил он.
        - Научить сможешь?
        Джеб замер в нерешительности. Прочитанные мною гайды утверждают: при прокачке мультикласса игроки могут тренировать друг друга.
        - Я все забыл…
        - Ничего ты не забыл. Просто в качестве "штрафов" тебе резали самую высокую характеристику. А это интеллект, верно?
        Он пожал плечами, сгорбился.
        - Так, ну-ка не опускай руки! Как пользоваться интерфейсом помнишь?
        Он кивнул.
        - Открой характеристики. Сколько у тебя "адаптивности"?
        - Десять,  - немного помедлив, ответил Джеб.
        - Отлично. Сейчас поднимем тебе два уровня. А дальше начнем учить друг друга премудростям. Боевым и магическим. Понял? Хорошо. Набери камней. Агрим крыс и тащим их в токсины.
        До вечера мы носились по подземелью, вороша гнезда, зля грызунов, и сливая их в тупичке за токсичным облаком.
        Устали, вымотались, но подняли Джебу три уровня. Во время монотонного фарма почти не разговаривали, да и сейчас, сидя у разведенного мной костерка, все еще тяжело дышим. Обоих неодолимо клонит в сон, но сначала надо поесть. Мне уже выдали два тревожных предупреждения о грядущих дебафах.
        Я нашел старый мятый железный шлем, приделал к нему неказистую ручку, превратив в импровизированный котелок, набрал воды и подвесил над огнем. Наша способность выживать в ужасных условиях - это генерация разума, а не грубой физической силы.
        Вскипятив воду, я достал из инвентаря "крысиное мясо", часто выпадающее из мобов в качестве лута, и бросил два куска в котелок. Спасибо хоть потрошить не надо.

* * *

        Ночь прошла спокойно.
        Сменяя друг друга, поддерживая огонь, мы хорошо отдохнули, получив баф "бодрость".
        Джеб все еще дичится, иногда поглядывая на меня с опаской, либо впадает в меланхолию, погружаясь в свои мысли, но это преодолимо.
        Мобы давно возродились, шныряют среди отбросов, но близко к костру и кругу возрождения не подходят.
        Я подвесил котелок над огнем, подогрел вчерашнее варево, заставил себя съесть немного. Джеб в этом смысле не привередничает, уплетает за обе щеки.
        Пока он завтракал, я отыскал обломок злополучной двери. Ручка еще держится. Для начала сойдет. В моем распоряжении нет нужных инструментов, только кинжал. С его помощью я грубо обстругал две палки. Одну (длинную) отдал Джебу, вторую (короткую) отставил себе.
        - Пошли,  - я указал на небольшую площадку по ту сторону ручья.
        - Там фармить некого,  - заметил мой спутник.
        - Сегодня тренировка.  - ответил я.  - Защищайся и нападай!
        Джеб не сразу понял, в чем смысл моей затеи. Смотрит исподлобья. Пришлось ткнуть его палкой, имитирующей длину обломанного меча. Урон у деревяшки 1 -2. Она долго пролежала в воде, разбухла, напиталась сыростью, и весит приблизительно столько же, как и меч.
        Джеб разозлился, размашисто ударил "копьем", но я успел вскинуть импровизированный щит, блокировал атаку, и тут же попытался сделать кульбит в направлении "противника".
        Удивительно, но у меня получилось! Честно говоря, опасался, что сломаю себе шею. Однако цифровое пространство, несмотря на высокий уровень реализма, вносит щадящие коррективы, благодаря которым "боевая акробатика" возможна в принципе. Перекат по камням (большинство из них угловатые) не причинил травм. Я немного потерял ориентацию в пространстве и в итоге не сумел сделать завершающий выпад, но для первого раза - приемлемо.
        Джеб отскочил назад, резко кольнул копьем, достал меня! Его губы исказила жутковатая усмешка. Процесс пошел! Я получил три единицы урона и пустяковую царапину.
        Вскакиваю на ноги, прикрываюсь "щитом".
        Джеб решил проверить меня на прочность. Серией быстрых выпадов заставил отступить, почти прижал к стене, и в этот момент я использовал немудреный, но эффективный прием: взмахом щита отбил в сторону его "копье" и тут же провел встречный удар в грудь.
        Получилось неплохо! Он не смог устоять на ногах. Будь у меня в руках настоящий меч, схватка бы на этом закончилась.
        Я протянул руку, помог ему подняться.
        Злится или нет? Не могу понять. Улыбка на худом лице паренька больше напоминает оскал.
        - Зачем драться, если опыт не дают?  - сипло спросил он.
        - Скоро поймешь. Нападай,  - подзадорил я.
        К полудню мы оба едва стояли на ногах от усталости.
        - Все. Довольно.
        Джеб опустил копье, дышит тяжело.
        - Пошли к костру.
        У круга возрождения я открыл вкладку персонажа. Неплохо! Прогресс в шкалах "ловкости", "выносливости" и "физической мощи" составил 12 -13 процентов. Но главное, я натренировался делать перекаты, мой вестибулярный аппарат уже не отвечает на них резким головокружением.
        - Джеб, ты помнишь какие-нибудь простенькие заклинания из своего прошлого арсенала?
        Он надолго задумался, затем медленно поднял руку, неуверенно совершил пасс. В воздухе, между нами, вспыхнуло и угасло несколько рун.
        - Что это?
        - Призрачный щит… Не вышло…
        - Попробуй еще раз!
        Джеб понурился.
        - Не получится…  - прошептал он.
        - А ты пробуй!
        - Ладно…  - он снова попытался прочертить в воздухе довольно сложный (на мой взгляд) символ. При этом его губы беззвучно шевелились. Снова вспыхнули пронзительно-золотистые руны, но на этот раз они приняли вид концентрических окружностей, продержавшихся пару секунд.
        Для боя слишком медленно. Но сейчас главное заставить Джеба вновь поверить в свои силы. Если мне не изменяет память, скорость каста заклинаний зависит от показателей "интеллекта" и "ловкости". Я просмотрел накануне несколько видеогайдов и понимаю, о чем идет речь.
        - Будем тренироваться. Совершенствовать навыки и обучать друг друга.
        Джеб, несмотря на успех, настроен пессимистично.
        - Зачем?  - спросил он.
        - Чтобы выбраться отсюда.
        - Зачем?
        - Не понимаю вопроса.
        - Здесь не так уж и плохо,  - тихо произнес Джебер_Ариум.
        - Э, брат, так не пойдет. Прозябать на помойке, не вариант, уж поверь!
        Он съежился, втянул голову в плечи.
        - Я боюсь! Меня убивали… Часто… Не хочу больше!

* * *

        Немного отдохнув, восстановив жизнь и выносливость, мы снова перебрались на другую сторону ручейка. Я решил усложнить задачу, ибо нефиг Джебу раскисать. Когда человек занят делом, времени на рефлексию не остается. Проверено.
        - Так. Взгляни, что у меня есть,  - я продемонстрировал ему "перчатку из кожи саламандры".  - Сможешь с ее помощью создать "огненный шар"?
        - А ты отдашь ее мне?
        - Временно. Потом вернешь. Договорились?
        Обмен предметами между игроками - дело обыденное. Смотрю, взгляд у моего спутника просветлел. Ему явно не терпится примерить перчатку. Ведь она является катализатором, ускоряет каст, уменьшает затраты ментальной энергии. Да и пиромантия ему не в новинку.
        Самые примитивные "огненные шары" летят по прямой и наносят небольшой урон. Джебу потребовалось минут десять, чтобы вспомнить заклинание и немного восстановить навык. Вскоре он уже уверенно швырялся в меня сгустками пламени, а я уклонялся от попаданий, тренируясь в исполнении перекатов, прячась за укрытиями, и даже пытаясь атаковать "вражеского мага".
        Уф…
        А выносливости у меня на поверку не так уж и много… Джеб вымотал меня до полного изнеможения. Кожаный доспех теперь покрыт подпалинами. Скоро совсем развалится, но заменить его нечем. Для тренировок теперь придется использовать лохмотья, оставшиеся от одежды.
        Я очень хочу выбраться отсюда, но пока не представляю как это сделать? Путь к порталу слишком опасен. Нам не потянуть обитающих в пещере мобов. Выход в расположенный наверху город теперь замурован. Осталось два неисследованных тоннеля, но соваться в них на мой взгляд - преждевременно. Еще хотя бы пару дней придется потренироваться, затем попробуем снова фармить крыс,  - нужно поднять Джебу уровни.
        Сегодня получил системные сообщения:
        Задание "СЕЛЬСКИЕ БУДНИ. ЛОГОВО МОНСТРОВ" провалено. Вы пропустили полнолуние.
        Задание: "СРЕДА ВЫЖИВАНИЯ" провалено.
        Задание: "TERRA INCOGNITA" провалено.
        Обидно, но ничего не поделаешь. Жаль, что не смог быстро прокачаться (сейчас у меня 24 уровень, а по условиям заданий я должен был развиться до 30-го) и открыть карту локации. Но зато я многому научился.
        Вечером, сидя у костра, я спросил:
        - Джеб, а сколько нужно "интеллекта" для использования "Призрачного щита"?
        - Семь,  - ответил он.
        У меня пять, но после дневного фарма есть два нераспределенных очка характеристик, полученных вместе с уровнями.
        Вкладываю их в интеллект.
        - Джеб, я хочу научится простейшей магии.
        - Это сложно. Ты знаешь язык древних?
        - Нет. Но разве я не могу вызубрить правильное произношение нескольких фраз!
        Он задумался.
        - Зачем тебе?
        - Мы в скверном положении. Ты не можешь использовать сильные заклинания, а у меня нет нормального оружия. Взять, к примеру, щиты. Они дают бонус к защите при их использовании. Но, посмотри,  - делаю скриншот, демонстрирую его Джебу.  - Видишь, как система определяет мой "щит"? "Обломок двери". С оружием не лучше. Урон минимальный.
        Мой спутник после тренировок с огненными шарами заметно приободрился.
        - Ладно. Давай попробуем. Я буду читать заклинание вслух, а ты - учить его наизусть. Бумаги, чтобы записать, у нас нет.
        Так и сделали. Остаток дня и весь вечер посвятили заучиванию нескольких фраз. Их можно произносить мысленно. Когда маг глубоко познает суть явлений, то ему достаточно подумать "огненный шар", и взглядом указать направление. Занимает доли секунд. С посохами, и другими катализаторами еще проще. Многие из них заранее "заряжены" на определенное заклинание. Например, есть "посох ледяных стрел". Или "перчатка огненных шаров". Такие предметы доступны к использованию любыми классами персонажа, но требуют высокого уровня интеллекта. Если верить гайдам, то проблему решают при помощи разного рода колец, амулетов и других частей экипировки (обычно зачарованных), дающих плюс к нужной характеристике.
        Все вышеперечисленное - дорогое удовольствие. У нас нет ни денег, ни возможности сходить в лавку и купить зачарованные предметы.
        Надежда только на адаптивность, упорные тренировки и те знания, что сохранила память моего спутника.
        Пламя костра освещает наши осунувшиеся лица.
        - Попробуем?  - Джеб нервничает.
        - Давай.
        - Хорошо. Встань. Вытяни руку, словно держишь щит. Готов? Теперь читай заклинание вслух!
        Я без запинок произнес короткий каст, но… ничего не случилось.
        Полный провал.
        - Сколько нужно интеллекта?  - вновь уточнил я.
        - Семь единиц. Это древняя боевая магия,  - ответил Джеб.  - Ей пользуются дикие племена кочевников, обитающие далеко на юге.
        - Хочешь сказать, я тупее диких неписей?
        Он лишь пожал плечами.
        - Попробуй еще раз.
        И снова ничего не вышло.
        - Так не должно быть. Мы все делаем правильно!
        - Тогда в чем дело? Может нужно что-то держать в руке? Что-то, хотя бы отдаленно похожее на щит?
        - Нет. Магический щит нематериален. Он состоит из энергий и окутывает руку…  - Джеб вдруг замолчал, затем хлопнул себя ладонью по лбу.  - Точно! Вспомнил! У них же татуировки! Я еще удивился, когда увидел - бессмысленные линии. Но… Сожми-ка кулак!
        Схватив остывший уголек, он начертил на костяшках пальцев моей левой руки какой-то замысловатый символ.
        - Пробуй теперь! Только кулак не разжимай!
        Произношу слова заклинания.
        Сжатые пальцы внезапно окутало сияние, вспыхнули бледно-желтые руны, воздух как будто уплотнился, принимая форму щита!
        - Бей!
        Джеб вскочил, схватил подвернувшийся под руку камень, со всей силы запустил им в меня.
        Я отразил атаку. Раздался глухой звук, словно булыжник ударился о дерево! Еще миг, и сияние угасло.
        - Двадцать одна секунда!
        - По три секунды за один уровень интеллекта?
        - Ага. А что в адаптивной прокачке?
        Я открыл интерфейс, взглянул. Шкала напротив характеристики "интеллект" заполнилась на треть! Если выучить еще парочку простых заклинаний, и часто применять их, апну новый уровень!
        - Джеб, а как у тебя с развитием?
        - За сегодня наполовину заполнились шкалы "ловкости", "выносливости" и "физической мощи". Да и новая характеристика появилась.
        - Какая?
        - "Вера". Но, что она значит, пока не понимаю.
        - Да у меня тоже есть!  - удивился я.  - Сразу перед "Влиянием Бездны", да?
        - Угу. Но вместо подсказки выскакивают знаки вопроса.
        После трудного, насыщенного дня интерес Джеба быстро угас. Что-то пробормотав, он улегся у огня и почти моментально уснул.
        Пусть отдыхает. Я своего добился,  - парня удалось выдернуть из состояния безразличия.

* * *

        Вот уже сутки я не выхожу в реальный мир.
        Ночь прошла беспокойно. Я часто просыпался, но потом опять впадал в тревожное забытье.
        С утра, пока Джеб ловил в мутной воде сомнительного вида рыбу, и готовил завтрак, я читал гайды.
        Пора окончательно определиться с развитием персонажа. Вчерашние эксперименты наглядно показали,  - простейшая магия станет неплохим подспорьем в бою, тем более что запас "ментальной энергии" мною вообще никак не используется. Даже несколько единиц нанесенного, либо наоборот - поглощенного урона могут сыграть решающую роль в критической ситуации.
        Это плюс. А каковы минусы прокачки мультикласса?
        Следуя мнению опытных игроков, распыляться не стоит. Они советуют придерживаться своего класса как минимум до 50-го уровня, а в дальнейшем использовать кольца с плюсами на интеллект,  - это позволит практиковать несколько не очень сильных заклинаний, таких как "лечение" и различные бафы на сопротивляемость урону.
        Не мой путь. Выжить надо здесь и сейчас.
        Среди прочего я нашел весьма любопытную информацию на одном из внутриигровых форумов:
        Орус_непобедимый:
        Сегодня на границе Диких Земель столкнулся с воином бездны 93-го уровня. С виду ничего необычного. Их доспехи я уже видел, характеристики так себе, средненькие. Вооружен двуручным мечом.
        У меня 95-й уровень. Экипировка с бонусами на "физическую мощь", "ловкость" и "выносливость". Схватки один на один я обычно не проигрываю.
        Этот урод бафнулся каким-то заклинанием и, пока мы сближались, успел наложить тьму на клинок. Я атаковал первым, урон по нему прошел мизерный. Заметил: в момент удара на его броне вспыхнули непонятные, как будто тлеющие символы. Затем он тупо сваншотил меня, даже глазом не моргнув.
        После респа я посмотрел логи. Мою атаку поглотила "стальная плоть" - впервые слышу о таком бафе. Зато от его меча мне прилетело 270 единиц физического урона, и 470!  - тьмой. При этом клинок игнорировал броню!
        Читер?
        Кто сталкивался с чем-то подобным,  - отпишитесь в теме.
        …
        Жека_Мудрый:
        Это не читер. Ты встретил классический пример прокачанного мультикласса. Начало развития очень тяжелое, сущий мазохизм, зато потом таких лучше обходить стороной. "Стальная плоть" кастуется с сорокового уровня интеллекта. "Темный клинок" требует 35 "интеллекта" и 30 "адаптивности". Он действительно игнорирует обычную броню, но пасует перед светлыми благословениями. Совет: меняй ювелирку. Возьми кольца на "интеллект" и "веру", юзай "благословенный щит", он срежет 50 % входящего урона, не важно физический тот или стихийный.
        …
        Мне есть над чем подумать. Вполне понимаю недоумение воина. Сильный маг, облаченный в доспехи и вооруженный двуручным мечом,  - это убийственное сочетание "интеллекта", "ловкости", "адаптивности" и "физической мощи".
        Но за впечатляющим результатом стоит упорный труд, постоянные физические нагрузки, интеллектуальные упражнения, тщательный подбор каждого элемента экипировки.
        Смогу ли я пройти подобный путь развития? Вот, к примеру сейчас, что мне делать с одним свободным очком характеристик? Вложить в выносливость? Повысить количество "hp" или поднять "интеллект", чтобы получить еще три дополнительные секунды работы "призрачного щита"?
        Если честно, магия для меня пока что выглядит сомнительным подспорьем. "Призрачный щит" недолговечен. Скастовать я его могу пару раз, затем надо ждать регенерации "ментальной энергии", либо иметь запас зелий, мгновенно восполняющих ее. А вот защита, полученная от повышения "физической мощи", останется со мной навсегда. Как тут сделать правильный выбор?

* * *

        Мои сомнения разрешил неожиданный случай.
        Джеб позвал завтракать. Давясь безвкусной похлебкой, я не стал спрашивать, из чего она приготовлена, просто стоически ел, понимая: впереди трудный день. Прежде чем мы пойдем в неисследованные тоннели, надо поднять еще хотя бы парочку уровней…
        Амулет на моей груди неожиданно завибрировал.
        Честно говоря, я так и не смог разобраться, кто такие "Хранители"? В свободное время поискал информацию, но получил лишь размытую формулировку:
        "Древняя легенда о Хранителях гласит: те, кто отчаянно нуждается в помощи, обязательно ее получат…"
        Я невольно вздрогнул, прикоснулся к груди. Стоило дотронуться до амулета, как реальность внезапно померкла: навалилась тьма, появилось чувство резкого головокружения и вдруг…
        …Солнечный свет ослепил. После сумрака подземелий я не сразу смог рассмотреть окружающее.
        Что происходит?! Где я?!
        Лязг оружия. Тяжелые шаги. Ощущение теплой, шероховатой каменной поверхности под ладонью.
        Круг возрождения?!
        Неужели я вырвался из опостылевших подземелий?! Но как?! И что теперь будет с Джебом?!
        …
        Открыта новая местность: "Заброшенный форт".
        …
        Я вскочил, озираясь. От площадки старого укрепления, возвышающегося на берегу реки, вниз сбегает выветренная каменная лестница, сложенная из известняка.
        У ее подножия молодой парень в неказистых, заляпанных кровью доспехах, из последних сил пытается привстать после сбившего его с ног удара. Его противник,  - высокий, мускулистый, матерый варвар, вооруженный устрашающего вида двуручным мечом, глумливо усмехнулся, присев на корточки. Меч он положил в траву, выхватил кинжал.
        Читаю фреймы:
        "Sir_Lans, рыцарь, уровень 12".
        "Your_Death, темный варвар, уровень 31"
        Честным поединком тут и не пахло. Разница в уровнях очевидна. Разрубленный щит, глубокие вмятины на доспехах Ланса, дымящийся костерок и валяющийся неподалеку шлем с разорванными ремешками,  - все говорит о внезапном нападении.
        - Я вырежу твое сердце,  - хрипло хохотнул варвар.  - Оно еще будет кровоточить. За такой трофей мне наверняка дадут "продвинутую ауру"…
        Начинающий рыцарь обречен. У меня осталось всего несколько секунд. Почему я должен за него вступиться? Понятия не имею. Так подсказывает совесть. Даже если уйду на перерождение, просто затаиться и смотреть, как темный вырезает у парнишки сердце, выше моих сил.
        Взмах кинжала уже разрезал ремешки нагрудника.
        Я метнулся выше, на площадку укрепления, встал на самый край выщербленной кладки.
        Это было наитие. За последние дни я прочел достаточно гайдов по механике баланса цифрового мира, закономерностях и вариантах развития персонажей, и сейчас отчетливо понимал: чтобы использовать тяжеленный двуручный меч, варвар по максимуму вложился в "физическую мощь" и "выносливость". У него явный перекос в развитии. "Жизненная сила" не прокачана, а значит запаса "hp" немного.
        Я прыгнул вниз, сжимая обломок меча обратным двуручным хватом.
        …
        Вы изучили "удар в падении". Критический урон 200 %.
        …
        Варвару снесло почти всю полоску "жизни", сбило с ног, опрокинув навзничь, но не убив.
        Бессвязно ругаясь, он все же умудрился вскочить, схватить устрашающего вида меч, замахнуться,  - откуда только силы взялись?!
        В обычной ситуации я бы растерялся, но только не сейчас. Тренировки с Джебом не пропали даром. Перекатом ушел от рубящего удара, вскочил на ноги, успев подметить, что "удар в падении" имеет свою цену: индикатор моей "жизни" тоже просел на треть.
        Дело плохо. Варвар просто не подпустит меня на короткую дистанцию.
        Огрызок ржавого меча против двуручника - невеселый расклад. Вряд ли мне хватит выносливости, чтобы измотать противника и подгадать момент для повторной атаки.
        Я перехватил обломанный меч в правую руку, пальцы левой машинально сжались в кулак, в голове вихрем пронеслись фразы древнего языка, которые упорно заучивал накануне.
        Сработало!
        Левую руку объяло сияние "Призрачного щита". Не понимаю?! Как же удалось совершить каст, ведь руна, начерченная углем, наверняка стерлась!
        Да ничего подобного! Джеб нажимал слишком сильно. Остались царапины, которые и сложились в древний символ, стоило мне сжать пальцы!
        Двадцать секунд!
        Я рванулся вперед, принял удар на сотканный из энергий призрачный щит,  - он поглотил урон, отработал свое, разлетаясь золотистыми сполохами.
        Обломок меча с хрустом раздробил кадык варвара, снеся остаток его "жизни".
        Ноги "темного" подкосились. Он булькнул кровью, силясь что-то сказать, но не смог, мешковато повалился набок, дернулся и затих.
        Меня трясет от переизбытка адреналина.
        …
        Вы повергли врага.
        Вы спасли "Sir_Lans" от гибели.
        Задание "Тайна лесного холма" обновлено. Узнайте кто такие "Хранители"? Время на выполнение не ограничено. Награда вариативна.
        Вы получили новый уровень.
        …
        Мир вокруг меня снова подернулся дымкой. Последнее, что успел заметить перед исчезновением,  - это потрясенный взгляд юного рыцаря.
        - Я думал, Хранители - это легенда…  - долетели до слуха его слова, а затем всколыхнулся мрак, вернулось зловоние груды отбросов.
        Джеб пятится, глядя на меня, как на призрака.
        - Что?!
        - Ты исчез! Тебя не было несколько минут!  - он совершенно растерялся, не зная, как относиться к происходящему.
        - Да я сам не понимаю, что происходит! Успокойся, сейчас все расскажу!..

        Глава 9

        Фарм пришлось отложить. Джеб крайне озадачен и заинтересован, я тоже сбит с толку. На глобальной карте мира место, где я только что побывал, вообще не отмечено. Зато в "дневнике путешественника" появилась зарисовка: руины старого укрепления, берег реки, Ланс и варвар. Все это стилизовано под карандашный набросок, сделанный твердой рукой опытного художника.
        Рассматриваем его.
        - Наша тайм-зона,  - заметил Джеб, указав на положение солнца.
        После вчерашних экспериментов с магическими способностями он окончательно пришел в себя, говорит связно и по существу.
        - Но там в окрестностях я не заметил портала!
        - Это был призыв,  - уверенно ответил Джеб.  - Магия высшего порядка. Для ее использования нужен интеллект уровня "50", не меньше.
        - Значит, "Sir_Lans" не мог меня вызвать?
        - На двенадцатом уровне?! Нет, конечно!  - рассмеялся он, и добавил, уже серьезнее: - Здесь явно не обошлось без "третьей силы", достаточно могущественной, чтобы манипулировать цифровым пространством. Вряд ли мы узнаем, кто и как тебя призвал, если только не откроется какое-нибудь задание на эту тему.
        - Открылось, еще давно,  - ответил я, коротко поведав ему о "Тайне лесного холма".  - Но для его выполнения надо, как минимум, выбраться отсюда.
        - Верно,  - вздохнул он.
        Пользуясь его заинтересованностью и хорошим расположением духа, я решил поднять один волнующий меня вопрос:
        - Джеб, есть серьезный разговор.
        - Ну?  - он присел на корточки, копье держит наготове, на меня не смотрит, контролирует окрестности.
        - Ты очень долго не покидал вирткапсулу. Джеб, тебе нужно выйти в реальный мир.
        - Нет,  - отрезал он.
        - Почему?
        - Я почти ничего не помню.
        - Не уходи от ответа!
        Джеб долго молчал, затем вздохнул, и тихо признался:
        - У меня "логаут" не работает. Заблокирован "по медицинским показаниям",  - предупреждая закономерный вопрос, добавил он.  - Я "утонул" в цифре, и с этим уже ничего поделаешь.
        - Не понимаю, чем тебе грозит выход? Ты хоть помнишь что-нибудь о себе? К примеру, где живешь? Я могу найти твоих близких, организовать помощь. Капсулу ведь можно вскрыть, даже если автоматика заблокировала выход, считая, что тебе лучше оставаться под опекой принудительного жизнеобеспечения!
        - Не вариант,  - хмурясь ответил Джеб.  - Боюсь у меня никого нет. Да и прошлое, как в тумане. Давай оставим эту тему, ладно? Я не могу назвать тебе адрес или свое настоящее имя. Просто не помню.
        - Но ресурс вирткапсулы не бесконечен!
        - Знаю. Вот только не хочу об этом думать! Мне становится страшно, понимаешь?  - его пальцы сжали древко копья, побелели.
        - Ладно. Успокойся.
        Некоторое время мы просто сидели у костра,  - я рассказал ему свою историю, а Джеб слушал, неотрывно глядя в огонь.
        - Я слышал о портальных ключах,  - произнес он.  - А вот о "кристаллах души" - нет. Но, думаю, Игорь из "Мангустов" прав. Артефакт как-то связан с мгновенными перемещениями, так же как твой "Амулет Хранителя". Хочешь, попробуем выбраться отсюда с их помощью?
        - Интересно, каким образом?
        - Пойдем покажу,  - он встал, подобрал оружие и, ничего не объясняя, побрел к одному из двух неисследованных мною тоннелей.

* * *

        Путь оказался недолгим. Шагов через тридцать мы увидели старую, частично разрушенную кладку. Боковое ответвление коллектора кто-то замуровал, но позже тут побывали старатели: в свете факела хорошо заметны отметины от ударов кирки.
        Джеб полез в пролом.
        - Дэн, давай сюда!
        Лаз довольно узкий и длинный. Кряхтя, я последовал за Джебом. Запах затхлый, неприятное прикосновение паутины к лицу заставило меня поморщиться.
        Впереди показался знакомый переливчатый отсвет.
        Не иначе портал?!
        Еще усилие и я выбрался в более или менее просторное помещение. В стенах - обрушенные, засыпанные щебневыми оползнями арочные проемы. В центре, очерченный едва тлеющими рунами, трепещет черно-фиолетовый сгусток магических энергий.
        - Здесь прорвалась Бездна?
        - Угу,  - коротко ответил Джеб и добавил: - Вообще-то раньше тут был нормальный портал. Но потом с ним что-то случилось и комнату замуровали.
        - Откуда тебе знать?
        - Я умею читать на древнем,  - Джеб присел на корточки, провел ладонью над тускло светящимися символами, и некоторые из них вспыхнули чуть ярче.  - Видишь?
        - Ты сейчас пытался активировать портал?
        - Да. Но мешает другая последовательность, запрещающая мгновенный переход. Ее наложил сильный маг. Тут есть пояснение. Знак, означающий "опасность".
        - Говоря проще, кто-то блокировал портал и написал: "Не влезай, убьет"?
        Джеб рассмеялся.
        - Мне такая трактовка в голову не приходила, но, да, по смыслу подходит!
        - И как же мы обойдем запрет? Может, надо удалить лишние руны? Ну, к примеру разбить камни, на которых они высечены?
        - Руны наверняка защищены. Но, если один из твоих артефактов действительно - портальный ключ, то переход откроется. Попробуй сам.
        - Ладно,  - я осторожно и медленно начал вести рукой над портальным камнем, и один из символов внезапно вспыхнул в полную мощь! Как будто яркие золотистые лучики прорезали каменную поверхность!
        - Стой!  - Джеб схватил меня за руку.  - Хватит!
        - Но получается же!
        - Неизвестно, что там? Надо подготовиться…  - похоже, его внезапно охватил неконтролируемый приступ паники.
        Я нехотя убрал руку, и свечение тут же угасло.
        Джеб озирается. Зрачки расширены, в них стынет выражение безотчетного ужаса. Понимаю его внезапное состояние. Хлебанул он реализма через край. Сейчас лучше не напирать, заставляя идти против всколыхнувшегося страха. Можно запросто снова загнать парня в панцирь отчужденности.
        - Пошли к костру.
        Мы вернулись в центральный зал. Джеб молчит, но по лицу видно,  - внутри у него идет ожесточенная борьба.
        - У меня навык "кулинария" открыт. Я нам мяса в дорогу заготовлю…  - растерянно пообещал он.
        Я кивнул, уселся подле костра и принялся искать информацию о порталах.
        Сами понимаете, на "Край Бездны" меня занесло случайно, многих аспектов виртуального мира я просто не знаю, вот и приходится наверстывать упущенное по мере возникновения вопросов.
        Итак, порталы. Как выяснилось, каждая локация оснащена своим "камнем телепорта",  - обычно он находится неподалеку от точки респауна. Воспользоваться мгновенным перемещением может любой, для этого не нужно обладать какими-то способностями. Кроме стационарной транспортной сети еще существуют свитки, они могут отправить игрока в заранее известную точку. Кроме того, создать временный портал может сильный маг, чародей или друид.
        С появлением Бездны система мгновенных перемещений дала сбой. Большая часть цифровых пространств видоизменилась. Портальные камни в Диких Землях поменяли местоположение, потеряли привязку к известным координатам, но не утратили свойств. Путешественники могут их найти и нанести на карту,  - тогда обнаруженный портал вновь становится общедоступным. С Темным Рубежом сложнее. Немногие, кто побывал тут, отмечали, что найденные камни оснащены защитой - дополнительными рунами. Чтобы активировать переход нужно знать правильную последовательность прикосновений. В сети есть упоминание: если действовать наобум, методом "научного тыка", можно запросто улететь на перерождение.
        Насколько я понял, злополучные "Порталы Бездны" (через которые происходило вторжение), в большинстве были закрыты, либо разрушены, а те, что остались, распространяют вокруг себя негативные воздействия (в просторечье - мутации Бездны).
        Значит, камни телепорта, расположенные в коллекторе и в бывшем поселении гномов, могут доставить нас в безопасные регионы, с которыми когда-то были связаны?!
        Не факт… ведь из-за произошедших катастроф мы не можем в точности предположить, куда нас перекинет? Возможно, ответные устройства лежат теперь на дне океана, или находятся на заснеженных вершинах гор? Не зря ведь кто-то заблокировал портал коллектора и начертил символ, означающий "опасность"?
        Так, а что с моей неожиданно открывшейся (но никак не задокументированной) способностью?
        Безусловно ее генерирует один из предметов, находящихся в инвентаре. Скорее всего Игорь из "Мангустов" был прав,  - загадочный "Кристалл души" является мастер-ключом для системы телепортов. Он позволяет игнорировать запреты и даже использовать "разрушенные" порталы (как это случилось в разоренной усадьбе).
        В общих чертах понятно, но в тонкостях еще предстоит разобраться…
        Открываю панель персонажа. Сегодня (благодаря неожиданному призыву) я получил двадцать пятый уровень, а вместе с ним произошло значимое, долгожданное событие:
        Выберите свою первую способность из трех предложенных:
        Ярость: вы полностью погружаетесь в стихию схватки. Эффект: входящий урон уменьшается на 5 %, а наносимый вами урон увеличивается на 5 %, длительность 30 секунд, откат/перезарядка 5 минут. С каждым новым уровнем способности поглощение урона возрастает на 5 %, а наносимый вами урон увеличивается на 5 %. Время отката/перезарядки сокращается на 30 секунд. Максимальный уровень способности "5".
        …
        Стойкость: вы хладнокровны и расчетливы в бою. Постоянный эффект: потребление выносливости при блокировании и атаках сокращается на 5 %. С каждым новым уровнем способности затраты выносливости будут уменьшаться на 5 %. Максимальный уровень способности "5".
        …
        Пурист[9 - Пури?зм (лат. purus, "чистый")  - повышенная требовательность к сохранению изначальной чистоты, строгости стиля, приверженности канонам.]: вы привыкли полагаться на свои физические данные, не отвлекаясь в бою на различные магические "фокусы". Эффект: запас ментальной энергии в критические моменты боя (hp <5 %) расходуется вместо очков здоровья.
        …
        "Пурист" мне явно не подходит, если собираюсь развивать мультикласс. Остается выбор между "Яростью" и "Стойкостью".
        Я быстро прикинул: развив "Ярость" до максимального уровня смогу получить временную прибавку +25 % к защите, +25 % к урону, а время "отката" способности сократить до двух с половиной минут. Учитывая, что бонусы выражены в процентах, то их значения будут расти, или, как принято говорить, "масштабироваться" по мере моего развития.
        Решено. Беру "Ярость".
        Теперь осталось распределить несколько свободных единиц характеристик. Вот что у меня получилось в итоге:

        Пока я размышлял Джеб немного успокоился, подавил приступ паники. Занимается мясом, изредка виновато поглядывая в мою сторону.
        Надо его подбодрить. Да, самому страшновато идти в полную неизвестность. Но и оставаться вечным узником затхлых подземелий тоже не вариант.
        - Джеб?
        - Чего?  - он обернулся.
        - Предлагаю пати.
        - Да я-то не против,  - в моем интерфейсе мигнула иконка сообщения.
        Открываю:
        Джебер_Ариум приглашает вас в группу.

* * *

        Многие из наших дилемм снова решил случай.
        Такое ощущение, словно события образуют медленно раскручивающийся вихрь, в эпицентре которого находимся мы с Джебер_Ариумом.
        В проломе стены внезапно промелькнул далекий отсвет факела, приглушенное эхо донесло звук невнятных из-за расстояния голосов.
        Джеб моментально насторожился:
        - Кто-то идет!
        - Слышу. Спрячься!
        - А ты?
        - Тоже пока высовываться не буду. Понаблюдаем!
        Темный Рубеж - опасное место. Наивно полагать, что его обитатели, кем бы они ни были, настроены дружелюбно.
        Я быстро метнулся к ручейку, зачерпнул воды, загасил костерок и затаился за грудой камней, скопившихся под расселиной в своде.
        - Смотри-ка, янтарная смола! Много!
        - Место на карте отметь. Потом сюда вернемся,  - ответил второй голос.
        - Крабом[10 - Краб (сленг)  - игрок, занимающийся добычей ресурсов.] решил заделаться?  - хохотнул третий.
        - Тебе-то что?
        Неровный свет факела озарил иззубренный пролом.
        - Кажется пришли. Он должен быть где-то поблизости. Видишь респ?
        - Ага. За кучами мусора. Активирован.
        - Значит этот "Дэн" точно тут! Эй, выходи, все равно найдем!  - гаркнул рослый воин тьмы.
        Интересно зачем я им понадобился, и как они вообще меня нашли?!
        - Слышь, мелкий, от нас не спрячешься! С тобой тени потолковать хотят!
        Поговорить я вообще-то не прочь. Тем более, что вопросов накопилось множество. Смущают дымчатые ауры игроков. За мной прислали троицу "темных". Воин, чародей и лучник, все как на подбор 35-го уровня. Загадочные "тени" хорошо осведомлены о моем развитии, и действуют в рамках PvP-диапазона, без риска подвергнуть своих приспешников штрафам, даже если они вздумают отправить меня на череду перерождений.
        Ну, а какие у меня шансы на честную схватку? В изношенной экипировке, с обломком меча в руках, я и минуты не выстою против любого из них.
        - Слушай, Дэн, не нуби и не создавай себе проблем. Нас трое. Деваться тебе некуда, выходи! Иначе мы очень расстроимся и в отместку немного продержим тебя на рескилле, а это больно и обидно, сам должен понимать!
        Явно издевается, осознавая превосходство.
        Я скинул Джебу короткое сообщение:
        Не высовывайся. Это моя проблема.
        Не хочу, чтобы его сливали.
        В подземелье царит относительная тишина. Слышно, как журчит зловонный ручеек, да попискивают крысы.
        - Ну-ну,  - по своему расценил мое молчание воин тьмы.  - Сам напросился, не обижайся потом.
        Вижу Джеб не внял моему предупреждению, что-то задумал, бесшумно и ловко крадется по распадкам между холмиками спрессованного мусора к центру зала. На руке - перчатка из шкуры саламандры!
        - На что я вам сдался?  - спросив, я шустро обогнул груду камней, меняя позицию.
        - Ага! Прорезался!  - глумливо усмехнулся воин тьмы, но все же ответил: - Задание на твою поимку выдали. Нефиг было "хранителем" светиться. Тени в ярости. Они ненавидят таких, как ты, вот и выдали задание.
        - И что же теперь со мной будет?  - тяну время. Кажется я понял рискованный замысел Джеба.
        - Не нам решать. Сам у теней спросишь,  - воин тьмы решительно направился в мою сторону, определив направление по голосу. Чародей и лучник тоже вышли из пролома в стене, морщась от запаха нечистот и токсичных испарений.
        Джеб жутковато улыбнулся, запуская огненный шар в логово Протокрыса.
        Мусор разметало по сторонам. Недобитый нами минибосс мгновенно впал в ярость. Зона его агрессии покрывает всю площадь центрального зала коллектора. Темные оказались отрезаны от спасительной бреши, но нужно отдать должное: они не растерялись. Воин закрылся щитом, чародей моментально скастовал на него какой-то баф, лучник вскинул оружие, натянул тетиву и выпустил одну за другой пять горящих стрел, вонзившихся в морду Протокрыса.
        Тот дико заверещал.
        "Оглушение" 5 секунд.
        "Ужас" 20 секунд. Эффект -5 выносливость,  - 5 ловкость.
        "Аура зловония". Понижает скорость восстановления вашей выносливости.
        "Аура отвращения". Замедляет вашу скорость передвижения при попытке приблизиться к Протокрысу.
        Токсичное дыхание. Наносит урон 2 hp/s.
        …
        Джеб откатился в сторону, трясет головой. У меня ноги подкосились, едва могу двигаться, но Протокрыс пока не обращает на нас внимания, нацелился на группу темных. Они совершили ошибку, нанеся ему урон и тем самым сорвав на себя "агро".
        Впрочем, наше с Джебом положение не лучше. Визг минибосса призвал всех грызунов в округе. С таким количеством мелких тварей мне еще не приходилось сталкиваться. Они стекаются отовсюду, словно серые ручейки!
        Джеб ловко увернулся от нескольких атак, взмахом копья указал мне в сторону тоннеля, где накануне мы обнаружили портал.
        Он прав. Теперь это единственный выход!
        Перекатываюсь по грудам мусора, краем глаза успеваю заметить, как слажено и уверенно действует группа темных. Воин стойко принимает урон, блокируя атаки щитом, чародей постоянно бафает и отлечивает его, а лучник наносит урон,  - шкала "hp" Протокрыса уже сократилась на треть!

* * *

        Тяжело дышим.
        Ускользнуть из центрального зала коллектора удалось едва ли на последних хитах жизни,  - мелких грызунов на пути оказалось слишком много.
        - Быстрее! Активируй портал!  - Джебер_Ариум сменил копье на кривой самодельный посох, и нас окутала блеклая золотистая аура, медленно, по крохам восполняющая жизнь.
        Гайды не лгут! Боль от укусов сразу стала терпимой, многочисленные ранки перестали кровоточить!
        - Следи за тоннелем!  - я вытянул руку. Издалека доносится рев. Похоже дела у Протокрыса плохи и минибосс перешел в следующую фазу боя, демонстрируя темным новый набор абилок.
        Пальцы дрожат. Рука, простертая над рунами, быстро начинает неметь, но ничего не происходит!
        - Сконцентрируйся!  - кричит Джеб. Его слова перекрывает визг Протокрыса.
        - Я стараюсь!
        Вслед за нами в тоннель просочилась всякая мелочь,  - мобы тоже избегают впавшего в энрейдж минибосса. По стенам пластаются многоножки, откуда-то вылезли ядовитые пауки,  - подобной пакости мне еще не приходилось встречать в этом подземелье!
        Первый из символов наконец-то ярко вспыхнул! Меня обдало потливым жаром. Количество ментальной энергии уменьшилось,  - синяя полоска сползает вниз, быстро укорачиваясь.
        Вторую из рун прорезали ослепительные лучики!
        Джеб отбивается от пауков и многоножек, постепенно отступая ко мне.
        Четвертая… Пятая!..
        Портал превратился в гудящее миндалевидное око.
        - Скорее!  - я первым шагнул в неизвестность, отчаянно надеясь, что Джебер_Ариум следует за мной.
        Нестерпимым жаром дохнуло в лицо.
        Волосы потрескивают, скатываются смердящими шариками. За спиной переливается портал, над головой расплескалось бездонное звездное небо. В зените царит зеленая, укрытая разводами облачности луна, а впереди простирается растрескавшаяся, пылающая равнина, по которой среди руин зданий гуляют огненные смерчи!
        …
        Вы разблокировали портал!
        +10 известности при условии нанесения его координат на общедоступные карты.
        …
        Вы открыли новый регион - Выжженные земли.
        +10 известности при условии публикации сведений в игровой энциклопедии.
        …
        Маг, запечатавший камень телепорта и оставивший предупреждение об опасности, был прозорлив, мы же - глупы и самонадеянны!
        Пламя прорывается повсюду!
        Джеб верещит, выпучив глаза, но появление очередного огненного столба предугадать невозможно. Они возникают хаотично, длятся мгновенья, успевая обжечь, но не убить…
        - Назад!  - прохрипел я, но движения скованы болью, кожа вздувается волдырями и лопается, причиняя мучения, однако полоска жизни отбавляется понемногу, до респауна еще далеко, а вот до сумасшествия - рукой подать!
        Подсвеченная багрянцем пепельная туча надвигается на нас, из нее бьют косматые дымчатые выбросы,  - они обтекают препятствия, на миг принимая фантастические формы невиданных тварей, или у меня крыша поехала?
        Джеб словно в замедленной съемке взмахнул корявым подобием посоха, и вокруг нас образовался пузырь прохладного воздуха!
        Озираюсь. Любопытство оказалось сильнее инстинктов. Под ногами - россыпи рубиновых кристаллов, тлеющих, будто уголья. Идентифицировать некогда, действие бафа не вечно, медлить нельзя и я просто сгреб их в инвентарь,  - не уходить же с пустыми руками!
        Пепельная туча все ближе, Джеб что-то орет, пытается меня тащить, а я попросту оцепенел от зловещей красоты этого места. Такое не нарисует воображение, этого не увидишь во снах, но ощущения настолько реалистичны, что от них - ознобом по коже.
        - Уходим, скорее уходим!  - Джебер_Ариум что есть сил тянет меня назад в радужную пленку портала, пока не закончилось действие "воздушного пузыря",  - только он спасает нас от мучительной гибели.
        От тучи отделился огненный смерч, ринулся на нас.
        …
        "Ифрит уровень 50",  - отчитался интерфейс.
        …
        По-моему, я заорал. Почти ничего не помню в деталях, все слилось в одно шоковое впечатление.
        Джеб все-же втащил меня назад.
        Исчезла пылающая равнина, пепельная туча и бархатисто-зеленая луна. Нас снова облепил смрадный, сырой полумрак подземелья.
        - Дэн, отключи телепорт!
        Я машинально подчинился, вскинул руку, намереваясь погасить руны, и в этот миг сквозь радужное око прорвался ифрит. Нас окатило жаром, раскидало по сторонам, будто взрывом.
        Портал угас. Огненная тварь рванулась дальше, в тоннель, сжигая все на своем пути.
        Мы с Джебом едва выжили. Судорожно кашляем. Рева Протокрыса уже не слышно, подземелье стремительно наполняется удушливым дымом. Что с группой "темных", пока неясно, но сейчас не до них!..
        - Джеб нужен еще один воздушный пузырь!
        - Не могу! Мана на нуле…
        - Что же делать?!
        - Другой тоннель!  - прохрипел он.  - Есть еще один портал!
        - Тоже запечатанный?!  - ужаснулся я.
        - Да!.. Сюда, скорее!.. Тут короткий путь!..

        Глава 10

        Мы с Джебом пробираемся во мраке, по какой-то расселине. Двигаемся почти на ощупь, но он знает дорогу, ведет уверенно. Ифрит беснуется в центральном зале, подле точки респауна. В лаз проникает едкий дым.
        Джеб остановился.
        - В чем дело?  - забеспокоился я.
        - Немного маны накопил… Сейчас…
        Над нашими головами вспыхнул блеклый источник света, похожий на крохотный сгусток молочно-белого сияния. Теперь я вижу стены и неровный свод узкого лаза. Похоже его проложили гномы.
        - Сюда,  - Джеб с усилием отворотил увесистый камень.
        Вслед за ним я пролез в образовавшуюся дыру.
        Темный квадратный зал. Вход в него завален. Посредине на полу выступающий каменный круг, бороздками разделенный на сегменты. В каждом тускло светится магический символ. Некоторые мне уже знакомы.
        - Сможешь активировать? Хватит сил?
        - Сейчас попробую…
        Стены подрагивают. От потолка изредка срываются мелкие камушки. Огненная тварь все никак не угомонится.
        Дым проникает и сюда. Сознание "плывет", глаза щиплет.
        …
        Вы отравлены угарным газом.
        Вам трудно дышать.
        Вы испытываете недостаток кислорода.
        Ваш "интеллект" понижен на один пункт.
        …
        Это плохо. Запас ментальной энергии и так мизерный!
        - Дэн соберись! Быстрее! Активируй его!
        Вся надежда на мой загадочный артефакт. Провожу рукой над символами. Некоторые из них вспыхивают ярче остальных, но я уже плохо воспринимаю действительность. Головокружение усиливается, еще немного и потеряю сознание!
        Око портала взметнулось в фиолетовой вспышке!
        Джеб мешковато осел на пол. Пришлось из последних сил приподнять его и толкнуть в зловещее сияние.
        Я шагнул следом.

* * *

        Здесь холодно.
        Воздух разрежен, но чист. Похоже на высокогорье?
        Мысленный вопрос окончательно привел меня в чувство, вырвал из небытия. Нам с Джебом крупно повезло. Едва успели. Еще немного и остались бы в подземелье, на потеху ифриту, который раз за разом отправлял бы нас на перерождение.
        …
        Вы обнаружили "Гиблый Утес".
        …
        Я со стоном привстал, подобрал обломанный меч, осмотрелся. Странное место.
        А где же портал? И куда подевался Джебер_Ариум?!
        Вокруг нет растительности, лишь голые, потрескавшиеся, выветренные скалы. Небольшой каменный уступ нависает над пропастью. На краю площадки неровно мерцает круг возрождения, а дальше… ну и фантазия у гейм-дизайнеров! Я поначалу глазам своим не поверил. Ниже кромки обрыва все затоплено густым зеленоватым туманом, он бурлит, свивается эфемерными жгутами, образует течения, но не это самое примечательное. Во мгле просматривается шар безжизненного, покрытой кратерами планетоида!
        Но как такое вообще возможно?!
        Блин, постоянно забываю, что нахожусь в цифровом пространстве. Ладно. Примем за данность. Ну, подумаешь, небольшая луна висит сразу под обрывом? У кого-то явно был сюрреалистический настрой при создании набросков локации, только и всего.
        Думаю, странности дизайна меня вскоре вообще перестанут удивлять. Сейчас нужно думать о насущном.
        Куда подевался Джебер_Ариум?
        Ага, вот и он, опасливо выглядывает из-за угловатого обломка скалы.
        - Джеб, где портал?
        - Понятия не имею! Может он выше? Мы с тобой похоже скатились по осыпи, но она очень крутая, назад не взберешься. Дэн, лучше иди сюда, я что-то нашел!
        - Сейчас. Ты видел, что под обрывом творится?
        - Туман и какая-то планета.
        - Это, по-твоему, нормально?
        - Не знаю. Мне все равно. Если кому-то так захотелось, вполне могли создать по заказу.
        - Имеешь в виду локацию?
        - Конечно.
        Я пожал плечами, невольно поглядывая в сторону кипящей призрачной мглы, затем подошел к Джебу.
        - Смотри!  - он указал на множество перемешанных костей. Уже не скажешь кому они принадлежали, но среди них видны знакомые предметы экипировки!
        Я подобрал гербовый щит с едва различимым рисунком на исцарапанной поверхности. Он оказался неожиданно легким и, видимо, очень прочным. Ни одной вмятины, хотя его прежний владелец наверняка побывал в сотнях ожесточенных схваток,  - а что же еще могло почти начисто стереть замысловатый герб?
        - Круто, да? Тебе как раз по руке придется!
        Да, хват удобный.
        - А вот еще!  - Джеб вытащил из под останков одноручный меч с острым, но потускневшим от времени клинком.
        Вглядываюсь, читаю свойства.
        …
        Длинный меч. Обычное оружие рыцаря, удобное, надежное, но не обладающее какими-то выдающимися качествами. Урон 8-10 со скалированием от "физической мощи". При высоком показателе адаптивности (15 и выше) урон можно увеличить различными временными воздействиями (магическими или алхимическими).
        …
        Я обрадовался, как ребенок. Вот это находка! У меня "физическая мощь" сейчас прокачана на "12", значит базовый урон меча составит 96-120! А если бафнуть клинок магией, ну или хотя бы найденной в пещере "янтарной смолой"?!
        Надо будет проверить, что из этого получится, а пока рассматриваю второй предмет:
        …
        Старинный гербовый щит. Изделие неизвестного мастера.
        Материал - не определен.
        Защита от физического урона 70 %. Аффикс: уменьшение расхода выносливости при блокировании атак на 10 %.
        …
        Свой обломок ржавого меча я убрал в инвентарь. Выкинуть не могу. Он дорог мне, как память о первых днях, проведенных в цифровом пространстве.
        Взял щит в левую руку. Подходит отлично.
        Парадокс. Неделю назад я коротал время у сферовизора, считая, что пришла старость, а теперь…
        - Дэн, что делать будем?  - Джеб смотрит вопросительно.
        - Ты нашел портал?
        - Нет даже намека на камень телепорта.
        - Тогда поищи след вторжения Бездны. Какую-то выемку, подпалину! А я пока взгляну на круг возрождения. Мне даже не предложили сменить точку привязки!
        - Странно. Мне тоже! И не пришло сообщения, что "открыта новая местность". Здесь явно бывали игроки, задолго до нас. Дэн, ты только осторожнее, ладно? Видишь сколько костей? Это ведь неспроста….

* * *

        Место очень странное. Почему-то я не удивился, обнаружив, что круг возрождения (он грубо вытесан на краю выступа скалы), потрескался и местами выкрошился, осыпавшись в пропасть. Это проблема. Некоторые из магических символов отсутствуют. Регенерация hp идет с обычной скоростью, хотя в точке респауна естественное восстановление жизни должно удваиваться.
        Зеленоватая мгла выглядит зловеще. Она закручивается ленивыми течениями, над ней плывут космы тумана, изредка призрачная субстанция вспухает медленными выбросами, вздымающимися на десятки метров.
        Небольшой безжизненный планетоид тонет в дымке. На его поверхности различимы лишь крупные формы рельефа.
        Тем временем один из выбросов устремился в мою сторону. Я инстинктивно вскинул щит, прикрываясь от возможного удара.
        - Джеб, нашел что-нибудь?  - не оборачиваясь крикнул я.
        - Нет пока…  - его голос долетел издалека.  - Тут осыпавшаяся каменная лестница. Мне по ней не взобраться.
        - Возвращайся.
        Выброс вдруг разделился на множество туманных полос. Мне показалось или я вижу призрачные фигуры, за которыми тянутся шлейфы мглы?
        Мою догадку моментально подтвердило системное сообщение:
        Дикая (обезумевшая) тень, уровень 43.
        Несомненно, когда-то в прошлом это было живое, разумное существо, но теперь от него остался лишь сгусток ментальной энергии в оболочке из эктоплазмы.
        Тени существ, поглощенных Бездной, крайне агрессивны и опасны. От их ментальных атак не защитят обычные доспехи.
        …
        - Джеб бегом назад!
        Эфемерные фигуры стремительно приближаются. Они безумно искажены. Движутся зигзагами, иногда начинают хаотично метаться из стороны в сторону или чертить восходящие спирали.
        - Это тени?!  - Джебер_Ариум занял позицию позади меня, с опаской выглядывает из-за обломка скалы.
        - Да!
        - Вот почему тут столько костей!
        - Респ глючный. Нескольких рун не хватает!
        - Но это к лучшему,  - пробормотал мой спутник.  - Не хотел бы застрять тут.
        - Следов портала нет?
        - Ничего не нашел. Должно быть он выше! Давай попытаемся вскарабкаться?
        Хорошая идея. Жаль на ее реализацию не осталось времени.
        Сгусток эктоплазмы врезался мне в щит. От удара не прошло никаких физических повреждений, вот только рассудок окатило потусторонним холодом, да искаженный образ эфемерного существа пронзил леденящим ознобом.
        Я отступил на шаг. Тень по спирали взмыла ввысь. Отовсюду слышен вкрадчивый шепот.
        Еще один призрак попытался атаковать. Я уклонился, рубанул его мечом, но сталь прошла сквозь бесплотную фигуру, не встретив никакого сопротивления!
        - Дэн, это бесполезно! Уходим! Давай за мной!  - закричал Джеб.
        Зеленоватая мгла всколыхнулась. Ввысь ударили сотни выбросов. Наверное, я поступил опрометчиво, попытавшись разрубить призрака.
        - Бежим!
        Мы припустили что есть сил. Площадка становится все уже, уходит за отроги скал коварным растрескавшимся карнизом.
        За нами гонятся тени. Обезумевшие сгустки ментальной энергии чертят замысловатые траектории, оставляя за собой медленно тающие шлейфы.
        Вот и обрушенная каменная лестница! Мы прижимаемся к скалам, потому что тропа очень узкая. Фактически приходится балансировать над пропастью.
        Каменные ступени раскрошены. Нам не вскарабкаться наверх, но что же делать?! Еще немного и нас настигнут, скинут в эту жуткую мглу…
        - Дэн!  - Джеб вскинул копье.  - Я не хочу превратиться в безумную тень!
        - Но что делать? Нам не подняться выше! Это тупик!
        - Убей меня! Умоляю!
        Времени на раздумья не осталось. Мне тоже совершенно не улыбается стать частицей этой жуткой зеленоватой мглы.
        - Вместе! Критом! Вот сюда,  - я опустил щит, открывая горло.
        Он судорожно кивнул.
        Мы с Джебом ударили одновременно, сваншотив друг друга.
        …
        Вы погибли.
        Потеряно 2634 Ехр.
        Возрождение через 19:59…

* * *

        Я очнулся в кругу респауна, среди сумрака и смрада пожарища.
        Подземелье изменилось до неузнаваемости. Грубую кладку стен покрывает слой копоти. Расселина в своде стала шире, свисавшие из нее корни деревьев сгорели, груда камней стала выше,  - часть потолка явно обвалилась.
        Рядом со мной появился Джеб.
        - Ты как?
        - Нормально,  - он тоже озирается по сторонам.  - Ифрит здесь все спалил!
        Интересно куда он делся? И где "темные"?
        Ответом на мой вопрос послужили отдаленные крики. Кажется они доносятся через расселину в своде. Раньше наверху располагался крупный город. Вероятно, после вторжения Бездны там сохранилось небольшое поселение и вот оно тоже подверглось уничтожению, об этом мне сообщили через интерфейс:
        Вы получили достижение "Виновник катастрофы".
        Благодаря вашим поступкам местность наверху превратилась в пепелище и стала пристанищем ифрита. Эффект достижения: известность +10 (штраф достижения -10 к отношению со стороны жителей небольших городков "Темного Рубежа").
        …
        Вы получили 13750 Ехр 1375х10 (известность).
        …
        Вы получили новый уровень.
        …
        Вы получили новый уровень.
        …
        Получено новое задание "Исправление ошибок". Найдите способ изгнать огненное чудовище. Время на выполнение не ограничено.
        Награда: опыт, случайный предмет, улучшение отношений с жителями небольших (до 1000 НПС) поселений "Темного Рубежа".
        …
        - Ифрит нам пока не по силам,  - Джеб сник, когда я рассказал ему о полученном "достижении" и связанном с ним задании.  - Дэн, надо выбираться отсюда, ведь темные обязательно вернутся!
        - Есть одна мысль,  - стараюсь его подбодрить.  - Последи пока за обстановкой, мне надо форумы посмотреть.
        Джеб кивнул. Я "расфокусировался" и цифровая реальность отошла на второй план восприятия.
        Ввожу поисковый запрос:
        "Порталы, портальные проекции, тайные пути, портальные ключи".
        Информация, как я и ожидал, крайне скудная. Большинство игроков отмечают, что на многих камнях телепорта после вторжения Бездны появились дополнительные магические символы, но в каком порядке их следует активировать и к чему это приведет пока разобраться не удалось. Те, кто разгадал тайны последовательностей либо молчат, либо погибли. На личном опыте я убедился: последнее нельзя исключать. Нам с Джебом крупно повезло. С "Выжженных земель" удалось удрать, а на "Гиблом Утесе" точка возрождения оказалась повреждена, и нам не сменило привязку.
        О "портальных ключах" пишут в предположительной форме, попутно обещая немалые суммы за достоверную информацию об артефактах такого рода. Существует мнение, что теперь порталами можно пользоваться как в "обычном режиме", так и в режиме "Троп Бездны". Для их открытия и нужны дополнительные символы.
        Что ж, пусть косвенно, но я нашел подтверждение своим догадкам.
        - Джеб!  - позвал я, возвращаясь в цифровое пространство подземелья.
        Так, а куда подевался мой компаньон?!
        - Эй, Джеб, где ты?!
        - Тут!  - его голос гулким эхом отразился от каменных стен и сводов.  - Смотри, что я нашел!  - чумазый, весь в саже и пепле он вынырнул из сумрака, с гордостью показав мне несколько серебряных и медных монет.  - Ифрит спалил весь мусор! Знаешь сколько там разного добра осталось?! Я даже кольцо нашел!
        - Покажи!  - мой интерес к невзрачному, покрытому окислами металлическому колечку неподделен.
        - Плюс 2 к "харизме". Бесполезно в нашем положении. Ты зачем звал?  - он алчно поглядывает на груды золы.
        - Мне нужна исходная последовательность рун на обычном камне телепорта.
        - Откуда же мне знать?
        - У тебя был 73-й уровень. Вспомни, ты ведь наверняка начинал еще на "Земле Избранных", верно?
        Он задумался, морщит лоб.
        - Да, кажется.
        - С той поры не осталось записей или снимков?
        - Сейчас посмотрю, может что-то и сохранилось.
        Вскоре Джеб скинул мне изображение камня телепорта, еще не подвергшегося изменениям.
        Любопытно. Я тут же принялся сравнивать его со снимками, полученными при недавней активации порталов.
        Вот они - руны Бездны! Магические символы, открывающие путь в неизведанные регионы!
        Значит, если их исключить из последовательности, велика вероятность, что сработает исходный скрипт мгновенного перемещения?
        - Джеб, как погасить лишние руны?
        - Понятия не имею!  - он при помощи копья усердно ворошит груды золы.
        Я призадумался. Придется экспериментировать. Вот ведь головоломка… Думаю, мой артефакт просто открывает доступ к последнему активному маршруту. По крайней мере система еще ни разу не предложила выбора…
        - Джеб, идем!
        - Куда и зачем?
        - К камню телепорта.
        - Хочешь еще одного ифрита выпустить?
        - Нет. Нужно активировать исходную последовательность. Тогда мы сможем вырваться отсюда!
        - Сходи сам, ладно?
        - А ты?
        - Тут много интересного и ценного! Предметы не сгорели! Они же не мусор, а контент! Смотри!  - он продемонстрировал вполне годную, хоть и разорванную в нескольких местах кольчугу.
        - А если темные вернутся?
        - Спрячусь. Только ты без меня не телепортируйся, ладно?
        Вижу, уговаривать его бесполезно. Джебом овладела "золотая лихорадка". Вполне понятно, учитывая сколько ему пришлось выдержать. Он-то знает истинную цену каждой пустяковине, пусть невзрачной с вида, но способной спасти жизнь. Так что к порталу я пошел один.
        Пробравшись через узкий лаз, я вновь оказался в замурованной комнате, воткнул факел в ржавый держатель, достал из инвентаря Кристалл души, сжал его в ладони.
        Портальный камень оплавлен. Символы на нем погасли.
        Я провел рукой над рунами, но безрезультатно.
        Может, ключ - это "Амулет Хранителя"? Ведь медальона "Нить Времен" у меня еще не было, когда Вэнг открыл мгновенный переход.
        Ладно, а если вот так?  - я сжал оба артефакта во вспотевшей ладони.
        Ничего.
        Медленно веду рукой над символами. Есть! Внезапно сквозь каменную поверхность острыми багряными лучиками прорезалось сияние!
        Я записываю происходящее на видео. После "активации" руны едва тлеют. Всего их восемь.
        Сравниваю с полученным от Джеба изображением.
        Вот эти три - лишние. Их надо "отключить", и тогда телепорт начнет работать в обычном режиме. По крайней мере я очень на это надеюсь!
        Концентрируюсь на рунах. Мысленно представляю, что они гаснут.
        Кристалл души и Амулет Хранителя ощутимо вибрируют во вспотевшей ладони. Что-то явно происходит!
        Наконец мои усилия увенчались успехом. Три "лишних" символа погасли, остальные едва тлеют.
        Перед мысленным взором внезапно появились сообщения:
        Местная сеть мгновенных перемещений недоступна. Для активации межрегионального режима введите недостающие символы.
        …
        Портальный обелиск поврежден. У вас недостаточно собственной ментальной энергии, чтобы открыть переход.
        …
        К точке респауна я вернулся совершенно обессиленный.
        Завидев меня, Джеб обрадовался:
        - Смотри сколько всего я нашел!  - он включил опцию "обмена", позволив заглянуть в его инвентарь.
        Две золотых монеты, пятнадцать серебряных и с полсотни медных. Наконечники стрел, несколько кинжалов, полуторный меч, различные элементы доспехов,  - последние подсвечены алым, ни у меня, ни у Джеба недостаточно "физической мощи", чтобы их экипировать.
        - С темных ничего не дропнулось?
        - Вот,  - он указал на один из кинжалов.  - У него аура дымчатая, но для использования нужно получить какое-то достижение.
        - А точнее?
        - Не пишут. Только знаки вопроса отображаются.
        - Из ювелирки есть что-нибудь путевое?
        - Кольца. На +1 к интеллекту и +2 к ловкости. А как у тебя?
        - Ифрит умудрился повредить портальный камень.
        - И?  - Джеб вопросительно приподнял бровь.
        - У меня не хватает ментальной энергии. Смог активировать восемь рун и даже погасил лишние, но на этом выдохся. Есть еще одна загвоздка,  - я рассказал ему о "местной" и "межрегиональной" системах перемещения.
        Джеб ссутулился:
        - Короткий телепорт - не вариант. Нам бы подошел портал в пещере гномов, но он уже использовался после твоего появления тут. Нужно точно знать последовательность, при помощи которой тебя закинули на Темный Рубеж. Жаль, что ты ее не запомнил…
        - Зато знаю у кого спросить. Джеб, мне придется выйти в реальный мир. Справишься тут без меня?
        - Спрячусь. Не впервой.
        - Ладно. Тогда жди. Скоро вернусь,  - пообещал я.

        Глава 11

        На "Краю Бездны" стирается ощущение времени.
        Вы играли 20 часов 32 минуты.
        Ничего себе! Почти сутки в вирткапсуле! Личный рекорд, если можно так выразиться…
        Усталость свинцовая. Чувство голода резкое, неприятное. Я подошел к встроенному в стену экрану, и тот автоматически включился, транслируя панораму ночного города. Повинуясь отданной через нейроинтерфейс команде, прошипела пневматика, в открывшийся лоток выкатилась запотевшая пластиковая бутылка с холодной минеральной водой.
        Пью долго, утоляя жажду и притупляя чувство голода. За электронным окном текут реки огней. С высоты сто десятого этажа мегаполис похож на пылающего спрута.
        Неожиданно включился новостной информационный модуль. Я тут со вчерашнего дня и понятия не имею, какие настройки выставлены Максимом для домашней кибернетической системы. Ясно, что квартира защищена в плане информационной безопасности, значит происходит что-то действительно важное…
        Я увеличил громкость, разрешил поток видео:
        - Крупный пожар произошел сегодня ночью в южном мегаквартале. Полностью сгорел развлекательный клуб "Мейнстрим". По неофициальным данным, сотни погибших и еще больше пострадавших. Вирткапсулы клуба оказались не защищены от воздействия высоких температур. Не сработала противопожарная система…
        У меня резко пересохло во рту.
        Забыв о конспирации, набираю номер Макса.
        Извините, аппарат абонента выключен…
        Проклятье… Сашка упоминал, что замок "Мангустов" осаждают силы одного из теневых кланов. Неужели это противостояние выплеснулось в реальный мир?!
        Версия случайного возгорания выглядит вздорной. Система безопасности в "Мейнстриме" на высоте. Если б не помощь Сашки и Макса, я бы ни за что не выбрался из клуба. Значит, поджог. При таком количестве погибших,  - акция спланированная, действовали наверняка…
        Я быстро оделся вызвал такси.
        На улице моросит дождь. Машина подъехала быстро.
        - Клуб "Мейнстрим"!
        - Извините, район временно заблокирован,  - ответил ровный голос автопилота.
        - Любая ближайшая точка.
        - Неверный критерий поиска. Уточните адрес, пожалуйста.
        Вот ведь электронный болван!
        Я с досадой вылез из автоматизированного такси, встал на краю тротуара, поднял руку.
        Через пару минут на мой жест отреагировал водитель серебристого кроссовера.
        - Куда?  - притормозив и опустив боковое стекло спросил он.
        - Клуб "Мейнстрим"! Ну, где пожар сегодня случился, слышал?
        - Садись.

* * *

        Стылый утренний воздух вспорот воем сирен.
        Отсветы мигалок мечутся по стенам зданий. Несмотря на моросящий дождь в расселинах улиц витает стойкий запах гари.
        Повсюду машины: пожарные, реанимация, МЧС. Оцепление патрульно-постовой службы тщетно пытается сдержать толпу. На лицах людей страх, растерянность, недоумение, боль.
        Оцепление рвется, смыкается вновь. Кто-то истошно кричит.
        Весть разлетелась быстро и здесь в основном родственники пострадавших. Я с трудом протолкался вперед. Пламя уже потушили, но пятиэтажный комплекс зданий выгорел фактически дотла. Даже крыша клуба провалилась, остались лишь закопченные коробки стен.
        Палаточные пункты медицины катастроф разворачивают прямо на улице. Гроздьями вспыхивают прожектора. Отовсюду слышны крики, еще царит хаос, холодный ветер прибивает к земле едкие шлейфы дыма.
        - Капсулы загорались изнутри… Сервера взрывались…
        - Илья! Господи!.. Илья!..  - какая-то женщина прорвалась сквозь оцепление, побежала к каретам скорой помощи, споткнулась, упала.
        - Да помогите же! Северный выход, нужны медики!
        Меня оттолкнули, едва не сбив с ног.
        Навстречу, кашляя, пошатываясь бредут люди,  - очередная партия спасенных. Они полностью дезориентированы. Одежда испачкана, обожжена и порвана, на лицах ужас. Помогаю нескольким из них добраться до палаток, там встречают медики.
        Окрестные небоскребы темны, как ночь. Не светится ни единого окна и так в радиусе нескольких кварталов. Сеть легла. Коммуникаторы не работают. Экстренные службы пользуются рациями.
        Для меня картина не новая. Удар по "Мейнстриму" нанесен при помощи генератора электромагнитного импульса. Использовали армейский образец, выставленный на максимальную мощность. Вирткапсулы напичканы электроникой и защищены намного хуже боевых машин. Кибернетические компоненты не просто выходят из строя под воздействием ЭМИ,  - многие детали нагреваются до критических температур, вспыхивают, взрываются. Вот откуда множественные очаги возгораний сразу на всех этажах клуба!
        Это теракт. Действовали наверняка, зная, что вирткапсулы не выдержат.
        Озираюсь, не представляя, что делать, чем помочь? Внезапно в расступающейся толпе, пропускающей машину скорой помощи, я заметил знакомое лицо.
        - Авиценна?! Постой!
        Он обернулся, несколько секунд пристально смотрел на меня, пытаясь узнать, затем все же вспомнил:
        - Ты друг Макса?
        - Да! Скажи это из-за виртуалки?!
        - Темные!  - кивнул Авиценна, присев на мокрый поребрик.  - На сто процентов - они. Мы сегодня отбили штурм замка, погнали их из наших земель. Теневым кланам ничего не светило… Твари…  - он сплюнул и спросил: - Ты сам-то как выбрался?
        - Меня здесь не было.
        - Вот и я сменился час назад. Даже до дома добраться не успел…
        - Макс и Сашка. Что-нибудь о них слышал?
        - О Максе ничего не знаю. А Сашку с сильными ожогами в третью клиническую увезли.
        - Как фамилия у него?
        - Не знаю. Никнейм "Аналитик". А фамилии не знаю…
        Он встал и пошел прочь. Смешался с толпой, оставив меня одного.

* * *

        Утро я провел в третьей клинической больнице. Макс как в воду канул, а вот Сашку отыскать удалось.
        В отделение реанимации меня не пустили. Я оставил врачам свой номер коммуникатора, попросил позвонить, когда состояние Сашки изменится,  - пока что его держат в искусственной коме. Родственники не объявились, хотя по центральным каналам сферовидения постоянно идут репортажи о трагедии в клубе "Мейнстрим" и бегущей строкой прокручивают списки пострадавших.
        С тяжелым сердцем я вернулся на квартиру к Максу. Многое не укладывается в голове. Зачем нам нужна виртуальная реальность, где распоясавшиеся ублюдки творят, что им вздумается, а если вдруг начинают проигрывать в цифровом пространстве, то устраняют противников в реальном мире?
        Да, знаю, на "Краю Бездны" крутятся бешеные деньги, но все равно не могу принять этой данности.
        Тем не менее, нужно возвращаться. Меня ждет Джеб. Еще одна изломанная виртуалкой судьба… Не понимаю, как мы докатились до такого: знаем друг друга только по никнеймам, прячемся за личиной аватаров, любим и ненавидим в цифре, а на самом деле живем и умираем в одиночестве?..
        Створки вирткапсулы скользнули вдоль бортов, жесткое ложе услужливо поднялось вверх.
        Пока шла настройка нейроинтерфейса, я бегло просмотрел новости виртуального мира.
        …
        Сенсационный поворот в битве за цитадель "Мангустов".
        Впервые в новейшей истории "Края Бездны" альянс теневых кланов сумел закрепиться вдали от Темного Рубежа. Сымитировав паническое отступление после неудачной попытки штурма, силы теневых кланов перешли в неожиданную контратаку, нашли брешь в обороне и прорвались к кланхоллу, удержав его на протяжении часа.
        "Мангусты" потеряли контроль над цитаделью. По неподтвержденным данным сильнейший боевой клан ru-кластера сейчас находится на грани распада.
        …
        Новости скверные. Теперь целый регион попадет под власть темных. С карты исчезнет еще одна безопасная территория, где уже прочно обосновались многие игроки мирных профессий. Их конечно не уничтожат, но серьезно притеснят.
        Загрузка завершилась.
        …
        Добро пожаловать на "Край Бездны".
        …
        В подземелье смердит гарью. Сквозь расселину в своде проникает достаточно дневного света, в воздухе кружат частички пепла.
        Из-за груды камней выглянул Джеб.
        - Ты чего так долго?
        - Пришлось задержаться. Непредвиденные проблемы. Темные не появлялись?
        - Пока все тихо. Узнал последовательность?
        - Нет. Придется самим выкручиваться.
        - Да и ладно…  - махнул рукой Джеб.  - Все равно нам через пещеру гномов не пробраться.
        - Ну ты же маг! Неужели в арсенале нет каких-нибудь заклинаний "невидимости"?
        - Есть, но использовать не могу. Интеллект-то порезан. А прокачиваться нам больше не на ком. Какой-то сбой случился. Респауна крыс не было. Многоножки и пауки тоже разбежались кто куда. Да и опыта за них дают - крохи.
        Он прав. Положение складывается отчаянное.
        - А что с минибосса упало? Ты нашел?
        - Щит, обтянутый шкурой Протокрыса.
        - И больше ничего?  - я начинаю цепляться за утлые надежды, но счастливый случай нам точно не поможет. Здесь, как я понял, чудеса вообще происходят крайне редко. По крайней мере меня и Джеба фортуна старательно обходит стороной.  - Ладно. Я могу прокачать "Известность" до "50-ти". Тогда у меня появится аура. Вот ссылка, взгляни.
        Джеб ненадолго углубился в изучение "Ауры Известности", затем покачал головой:
        - Гномы-то разумные существа, согласен, а вот нынешние обитатели пещеры?  - спросил он.  - Да и долго ли они к тебе будут "присматриваться"? Нет, Дэн, не вариант. Лучше уж попытаем счастья через портал "Гиблого Утеса",  - предложил он.  - Если погасить лишние руны, телепорт перейдет в локальный режим и нас перебросит на небольшое расстояние. Держи,  - он протянул мне кольцо на плюс к "интеллекту".  - Себе я на "ловкость" взял.
        Я надел кольцо и решительно сказал:
        - Пошли!
        Джеб придержал меня за руку.
        - Дэн, погоди, ты сегодня сам не свой, весь на нервах.
        Молчу.
        - Расскажи, что случилось?
        - Люди этой ночью погибли.
        - В реальном мире?
        - Угу,  - я присел на край круга респауна, в двух словах обрисовал ситуацию и спросил: - Вот скажи, Джеб, виртуалка стоит того? Здесь ведь все ненастоящее! И из-за этого убивать?!
        - Тут все настоящее,  - вполне серьезно ответил он.  - Боль, радость, сумасшествие, ненависть, дружба… Или ты не согласен?
        - Не знаю… Не могу понять…
        - Почему же не сливал меня, когда немного прокачался? Зачем спас ту девчонку, ведь она непись? Тебе ведь даже опыт тогда был не нужен…
        - Джеб, хватит меня "лечить"!..
        - А ты не агрись. Просто подумай над этим.
        Вот как он заговорил?! В унисон с Максом? Сейчас вспомнились его слова: "Мир получился жестоким, но он - генерация наших поступков, как ни крути…"
        Многое остается непонятным. "Край Бездны" все меньше и меньше напоминает "игру"…
        - Ладно. Пошли к порталу,  - подвел я черту под неожиданным, больно зацепившим за живое разговором.

* * *

        Мы пробираемся узким прогорклым лазом. На стенах осела копоть. В свете факела видны длинные горизонтальные подпалины,  - видимо ифрит в поисках выхода из подземелья побывал и тут.
        Валун, накануне отвороченный Джебом, раскололся на несколько угловатых фрагментов, пришлось задержаться, убирая их с дороги.
        Зал с телепортом, к счастью, не пострадал. Во мраке тускло рдеют руны.
        - Погоди, дай перевести дух…
        Я больше суток на ногах, без сна. Система вирткапсулы уже несколько раз предупреждала о вероятности "аварийного выхода по медицинским показаниям",  - раздраженно смахиваю такие сообщения движением зрачков.
        Так, нечего рассиживаться. Сделал глоток воды из фляги, подошел к каменному кругу.
        В отличие от портала "Выжженных земель" этот исправен. Мне не нужно тратить свой запас ментальной энергии на активацию. Задача - погасить лишние руны. Я так и не выяснил, какой из артефактов является ключом, поэтому использую оба.
        Предчувствия стылые. За все время, проведенное на "Краю Бездны", мне лишь в самом начале удалось поймать мгновенья очарования, а дальше цифровой мир оскалился, бросив в череду перерождений.
        Отгоняя ненужные мысли, я сконцентрировал внимание на рунах.
        - Джеб, приготовься!
        Первый из символов Бездны погас.
        Кристалл и амулет вибрируют в ладони. Не удивлюсь, если они работают только в паре…
        Вторая руна померкла.
        Теперь от каменного круга исходит вязкая враждебность, словно меня пронзают некие темные энергии, не подающиеся обычному человеческому пониманию. Нервы готовы лопнуть. Меня бросает то в жар, то в холод. Третий из магических символов начал мерцать, словно почувствовал слабину, смятение, нерешительность…
        Беру себя в руки. Голова кружится, сознание становится нечетким. Удерживать концентрацию очень трудно.
        Третья руна исказилась и все же угасла. Очерчивая круг, вспыхнуло золотистое сияние!
        - Дэн, получилось! У тебя получилось! Это нормальный портал! Такой, какими пользовались раньше!
        Почему я не жду ничего хорошего? Паранойя?
        - Пошли! Вместе!
        Мы с Джебер_Ариумом одновременно шагнули в ауру света, и реальность подземелья померкла, дробясь осколками образов…
        - Дэн!..
        Я кубарем качусь по какому-то склону.
        …
        Обнаружена новая местность: "Зловещие дебри".
        Получены координаты утерянного камня телепорта.
        Награда: +5 к Известности (в случае нанесения координат на общедоступные карты).
        …
        Я больно врезался плечом в поваленный ствол дерева, вскочил, озираясь.
        Вокруг - дремучий вековой лес, растущий на склоне горы. Где-то поблизости журчит ручей. Повсюду мох, очень странный: зеленый в основании и выцветший, будто седой по краям тонких ворсинок.
        Поблизости раздался угрожающий вой.
        - Джеб, ты где?!
        - Тут!  - голос доносится откуда-то снизу.
        Видимости никакой. Повсюду густой подлесок.
        Чистый воздух, напоенный лесными ароматами, пьянит.
        Снова взвыл зверь. На этот раз ближе.
        - Джеб, держись! Иду к тебе!
        Всколыхнулись заросли папоротника. Дрожь листвы четко обозначает движение моба. Похоже он меня игнорирует?
        Я закричал, пытаясь привлечь его внимание.
        Как и в случае с бурым медведем сразу же промелькнуло сообщение:
        …
        Вы использовали "боевой клич". Ваша физическая мощь и выносливость временно увеличены на 1. Агро-радиус НПС-противников увеличен на 10 метров.
        Вы привлекли внимание "крупного горного волка".
        …
        Серая тень распласталась в прыжке, но я успел принять удар на щит.
        Индикатор выносливости немного просел. Жизни у меня почти не убавилось, волк отскочил, явно обескураженный таким оборотом событий. Припал к земле скалится, утробно рычит. Сейчас снова прыгнет!
        Точно. Молниеносный бросок, удар лапы,  - я снова блокировал, пошатнулся, но устоял и даже успел полоснуть мечом в ответ.
        Брызнула кровь, волк кубарем откатился в сторону и вдруг издал переливчатый вой.
        Заросли дрогнули.
        Стая!
        Стремительные серые силуэты приближаются с разных сторон. Они несутся огромными прыжками. Среди обычных волков выделяется крупный матерый самец с дымчатым окрасом шерсти.
        …
        "??? Порождение бездны. Уровень 32".
        …
        Немудрено. Поблизости от портала наверняка полно мутировавших НПС!
        Отбиваюсь изо всех сил. Окровавленные лохмотья кожаной куртки больше не защищают…
        Двое волков мешковато покатились под уклон,  - я достал обоих размашистым рубящим ударом, но дела плохи. Расход выносливости больше, чем скорость ее регенерации. Пока держусь,  - выручает аффикс щита, найденного на Гиблом Утесе. Да и меч не подвел. Достаточно длинный, хорошо сбалансированный, он позволяет держать врагов на расстоянии.
        А вот и "дымчатый"! Вожак стаи прыгнул издалека, обрушился, как таран, моментально сбив меня с ног.
        Я тут же вскочил, но жизнь утекает вместе с открывшимся "кровотечением", а от "оглушения" все плывет перед глазами…
        Обидно если отправят на респ… Точка привязки прежняя… Снова скитаться по подземельям, но теперь уже в одиночестве?
        - Дэн, оторвись от них!
        Рискуя сломать себе шею, перекатом ухожу вниз по склону.
        Джеба пока не вижу, понятия не имею, где он?!
        Меня внезапно окутала аура "малого исцеления", облегчила боль, остановила кровотечение, а в следующий миг откуда-то сверху ударил "огненный шар", припечатав "дымчатому" в загривок!
        Вожак стаи взвыл, отстал от меня, резко развернулся, в поисках нового источника угрозы.
        Я не упустил момент, добил одного из подранков. А Джеб молодец! Он догадался взобраться на дерево и теперь снайперски бьет фаерболами, используя перчатку из кожи саламандры!
        Надо ему помочь!
        Реалистичность снова дала о себе знать. Бежать вверх по склону тяжело, расход выносливости удвоен! Потеряв меня из вида, стая (дымчатый и еще четверо волков с изрядно подпаленными шкурами) окружила кряжистую сосну. Мобы рвут дерн когтями, прыгают, клацают зубами, но Джеба им не достать! Тот взобрался достаточно высоко, вот только запас ментальной энергии уже успел обнулить.
        Присматриваюсь к фреймам. Жизнь противников теплится в красной зоне. Многих я успел основательно поранить, пока отбивался, да и огонь им пришелся не по нраву. У вожака несколькими попаданиями снесло половину "hp"!
        Заметив меня, Джеб спустился на ветку ниже и принялся усердно агрить волков при помощи копья, приковывая их внимание.
        Я что есть сил бегу к вожаку. Щит закинул за спину, меч в двуручном хвате, целю острием в загривок…
        - Дэн берегись!
        "Дымчатый" каким-то образом почувствовал опасность, резко развернулся, демонстрируя более сложное поведение, чем присуще обычным НПС.
        Мы с ним ударили одновременно. Острие меча с хрустом вошло в грудь вожака стаи, а он в предсмертном усилии успел разорвать мне плечо.
        Боли в первый миг я не почувствовал. Левая рука повисла плетью. Голова резко закружилась, меч упал в забрызганную кровью траву.
        …
        "Сильное кровотечение". Урон 5 hp/s.
        "Болевой шок". Негативный эффект - ваша "Физическая мощь", "Выносливость" и "Ловкость" понижены на 2 пункта.
        …
        Я пошатнулся, но вовремя наложенное Джебом "Малое исцеление" помогло удержать искру сознания: все плывет перед глазами, слепо, на ощупь ищу оружие, а в рассудке бьется лишь одна мысль "сейчас обступят со всех сторон, загрызут…"
        Вопреки стылому предчувствию четверо подранков вдруг повалились замертво.
        Что, блин, происходит?!
        Из ран мобов истекает багряная хмарь, тянется к вожаку. По телу "дымчатого" внезапно пробежала конвульсия. Его глаза открылись.
        Моя ладонь наткнулась на липкую от крови рукоять меча.
        Вожак снова содрогнулся и привстал на нетвердых лапах. Из его взгляда постепенно исчезает поволока смерти…
        …
        Вы наблюдаете мутацию Бездны.
        Дайте ей название и разместите информацию в энциклопедии. (+5 известности)
        Вы открыли новый вид измененных Бездной существ…
        …
        Строки плывут и искажаются. Джеб истратив накопленные крохи ментальной энергии, снова скастовал на меня "Малое исцеление".
        Я привстал, опираясь на меч, прохрипел:
        - Удар в падении…
        Он понял меня с полуслова. Схватив копье обеими руками, Джеб не раздумывая прыгнул вниз, пригвоздив "дымчатого" к земле.
        Жуткий вой огласил окрестности.
        …
        Вы получили новый уровень!

* * *

        - Дэн, надо идти!
        Моя полоска "hp" колеблется в красной зоне. С получением уровня на "Краю Бездны" шкала здоровья не восполняется.
        - Подожди, мне предлагают публикацию сведений.
        - Потом сделаешь!
        - Нет. Сейчас. Если у меня не будет свободного опыта, то при гибели потеряю уровень!
        - А какой тебе дали?
        - Двадцать девятый.
        - А я сразу два апнул! Дэн, а публикация мне зачтется?
        - Думаю, да. Сейчас проверим. Мы же в пати, не забыл?
        - Ладно,  - нехотя согласился он с моими доводами. Неизвестно что ждет дальше, а терять уровни не хочется.  - Я пока тебя немного подлечу. У стаи тут наверняка конкурентов не было,  - тем не менее Джеб постоянно озирается по сторонам.
        Я открыл вкладку походного дневника. По прошлым публикациям знаю, что система сформирует краткое описание и снабдит его иллюстрацией.
        Так и есть. В дневнике появилась новая страничка. Скупыми, реалистичными штрихами сделан набросок волка: он пытается встать после гибели, со всех сторон к нему тянутся дымчато-красные шлейфы.
        Почему я вдруг решился на публикацию?
        Информация о волке не так уж ценна. Думаю, в этих лесах подобные твари встречаются часто и вскоре похожее открытие будет сделано кем-то еще. Оставлять эту инфу "про запас" бессмысленно. Еще я хочу обезопаситься от потери уровня, а заодно сбить темных со следа. Мы с Джебом тут точно не задержимся. О портале я умолчу,  - пусть поломают голову, где именно мы оказались? На иллюстрации показана чащоба, а они все одинаковы.
        Я быстро составил описание, подкорректировав предложенный вариант, чтобы не давать намека на наше истинное местоположение.
        …
        Сумеречный волк. Обитает в лесистых предгорьях Темного Рубежа. Свои мутации получил из-за пагубного влияния расположенного поблизости портала, так и не закрытого после вторжения Бездны.
        Отличается повышенной выносливостью.
        Уязвим к огню.
        Уникальная способность: "Второй шанс". Может возродиться после гибели, отняв остаток жизней у других особей стаи.
        Рекомендация: сначала перебить обычных волков, чтобы их вожак не смог использовать "Второй шанс".
        …
        Отлично! Публикую. Теперь темные нас не скоро найдут. Прочтя статью, они прежде всего начнут рыскать подле действующих порталов Бездны, не подозревая, что этот,  - я невольно взглянул в сторону золотистого сияния,  - этот теперь функционирует в обычном режиме.
        …
        Ваша статья опубликована.
        Вы получили новый уровень!
        …
        - Дэн, а у меня тоже заметка в дневнике путешественника появилась!
        - О волке?
        - Нет. Когда я на дерево взобрался, видел какую-то крышу. Думал померещилось.
        - Покажи, что пишут?
        - Ну это не открытие. Тут линк на статью в вики.
        - Так, о чем речь?
        - Любое, даже обветшалое строение может послужить безопасным укрытием для путешественника, обеспечив возможность отдыха,  - процитировал он.
        - Направление запомнил?
        - Да вниз по склону. Не ошибемся.
        - Сейчас поищем. Все. Опубликовал. Ты в курсе, что мы в предгорьях Темного Рубежа?
        - В предгорьях? Значит выбрались?!  - обрадовался Джеб.
        - Погоди. Сначала надо респ найти и точку привязки сменить. Ну, дали тебе опыт?
        - Ага! Две с половиной тысячи!
        - Отлично! Тогда пошли искать хижину.
        Полоска моей "жизни" к этому моменту восполнилась примерно наполовину. Плечо побаливает, но рана уже затянулась, не кровоточит, благодаря частым "малым исцелениям", что не забывает накладывать мой спутник.

        Глава 12

        Вот уже пару минут мы с Джебом осторожно пробираемся по пологому оврагу. Его дно засыпано толстым слоем прелой листвы, из-под нее выпирают замшелые коряги.
        Над головой невнятно шумит лес, вокруг щебечут птицы.
        Идти пришлось недалеко. Вскоре взгляду открылось живописное место: выход скал образует невысокий обрыв, из трещин горной породы сочится вода. Чуть ниже по склону расположена группа потемневших от времени, давно заброшенных построек.
        …
        Вы обнаружили местность "старый рудник".
        …
        Вровень с обрывом граничит еще одно сооружение: это примитивный подъемник для клети. Подгнившие настилы, во?рот с покосившемся колесом,  - все говорит о давнем запустении.
        - Джеб, я пойду первым. Если что прикроешь магией.
        Он молча кивнул, изготовился. На левой руке тлеет огненными прожилками перчатка из кожи саламандры, в правой мой напарник сжимает самодельный посох.
        Перепрыгиваю на верхнюю площадку. Доски угрожающе заскрипели, но мой вес выдержали, а вот грубо сколоченная из жердей лестница подвела, несколько поперечин рассыпались в труху,  - едва успел ухватиться за вертикальную слегу, соскользнул по ней.
        Вокруг никого. По-прежнему щебечут птицы. Звонкая капель родничков, бьющих из трещин в скалах, разбивается брызгами.
        - Давай, теперь ты!
        Уже вечереет. Склоны гор кажутся бархатистыми от зелени, а выше, на фоне предзакатного неба царят суровые, обветренные утесы Темного Рубежа.
        Джеб проворно спустился, озирается.
        - Дэн, гляди!  - воскликнул он, указывая на несколько едва виднеющихся из земли грубо обтесанных плит.  - Респ!
        Мы бегом бросились к просевшему каменному кругу. Увы, нас ждало жестокое разочарование,  - одного сегмента не хватает.
        - Подожди,  - мой спутник растерянно озирается в поисках недостающего фрагмента, но без толку.
        - Пошли в дом!
        - Но…
        - Джеб ты же не думаешь, что сможешь восстановить круг возрождения?
        - Так что же делать?!  - он окончательно приуныл.
        - Идем!  - я решительно подтолкнул его к крыльцу "хижины рудокопов",  - так на моей мини-карте обозначено покосившееся строение.
        Внутри пусто. Лучики света проникают сквозь щели в досках. Грубый стол, низкие лавки, охапки прелой соломы,  - вот и весь интерьер.
        - Здесь переночуем, а утром решим, что делать.
        Я уже успел пробежать глазами статью, ссылку на которую скинул Джеб. В Диких Землях любое строение, пусть даже такое,  - обветшалое и заброшенное, по правилам может стать временной "безопасной зоной" для усталого путника. Не знаю, сработает ли это в предгорьях Темного Рубежа? Сейчас проверим…
        Я плотно прикрыл дверь, и в тот же миг по периметру стен появилась едва приметная зеленоватая аура.
        …
        Вы активировали безопасную зону отдыха.
        Время действия защитной ауры 6 часов. Повторное использование возможно через 24 часа (отсутствие поблизости врагов является обязательным условием активации).
        …
        - Устраивайся. Утро вечера мудренее…
        Джеб не совсем понял мое высказывание, смотрит вопросительно.
        - Ложимся спать.
        Он кивнул. Я едва стою на ногах,  - непомерная усталость навалилась сразу, как только мы оказались в относительной безопасности. Надо отдохнуть. Неизвестно, что ждет завтра.
        Джебер_Ариум подошел к делу серьезно. Видя, как я обессиленно присел на лавку, он быстро переворошил всю солому, сопревшую отволок в дальний угол, остатки уложил на пол, но на этом не угомонился. Пока я устраивался на жесткой и колкой подстилке, он извлек из инвентаря странную штуковину. На поверку это оказался комок нитевидного мха из подземелий. Джеб встряхнул его, и тот развернулся, словно тщательно сложенная ловчая сеть.
        Он накинул ее на дверной проем, и та прильнула к рассохшимся доскам, нервно запульсировала.
        Ладно. Надеюсь, он знает, что делает, да и лишняя защита нам не повредит.
        Глаза слипаются, но я не могу позволить себе поддаться оглушающей слабости. Сейчас перегорит. Еще остались незавершенные дела. Выходить в реальный мир не стану, эта процедура отнимает слишком много драгоценного времени, попробую действовать иначе.
        В век высоких технологий перемещение между информационными средами происходит мгновенно. Я не забыл о чипе, который дал мне Макс, но опасался его использовать, ведь устройство принадлежало "Мангустам", а с руководством Клана у меня сложились далеко не теплые отношения. Но теперь я ничем не рискую в плане безопасности.
        Личное виртуальное пространство встретило серой хмарью. На фоне унылой, безликой мглы светятся несколько строк интерфейса.
        Быстро разбираюсь в настройках, активирую опцию "стандартная обстановка". Некогда заниматься дизайнерскими изысками, мне нужна функциональность.
        Мгла трансформировалась. Теперь я нахожусь среди интерьера обычной квартиры. Не удивлюсь, если той самой, где установлена вирткапсула. Точно. Вот и мой коммуникатор лежит на краю стола…
        Соединиться с устройством.
        …
        У вас два пропущенных вызова.
        Я нахмурился. Оба из больницы. Собственно, я для того и вышел в личное виртуальное пространство, чтобы узнать, как дела у Сашки и не объявился ли Макс?
        От Максима никаких известий. Перезваниваю в больницу.
        - Андрей Дмитриевич, полагаю?
        - Да, он самый. Извините, док. Раньше связаться не мог. Как дела? Меня интересует Александр, помните?
        - Конечно. По его поводу и звонил. Состояние прежнее,  - опережая вопрос, сказал доктор.  - Но мы столкнулись с серьезными проблемами.
        - Какого плана?
        - Социального. Вы в курсе, что Александр официально числится безработным?
        - Нет.
        - У него минимальный пакет медицинского страхования. Родственников мы не нашли. Потому и позвонили вам, больше просто некому.
        - Что ему требуется?
        - Регенеративное лечение. Причем немедленно.
        - Страховка таких процедур не покрывает?
        - Нет.
        - Я что-нибудь придумаю. О каких цифрах идет речь?
        - Для полного восстановления потребуется минимум тридцать суток в камере биореконструкции. Это включает регенерацию дыхательной системы, кожных покровов, и некоторых сильно поврежденных мышц. У нас есть необходимое оборудование, но…
        - Док, давайте по существу.
        - Эта процедура платная и стоит она тысяча сто кредитов в сутки.
        Я невольно вздрогнул. Цифра для меня нереальная. В голове пронеслось несколько вариантов. Что я могу? Продать дом. Строительные кампании оформят сделку быстро и без вопросов. Тысяч семнадцать-восемнадцать смогу из них выбить. Личные сбережения? Ну еще пара тысяч. Дальше все. Тупик. Денис ничем помочь не сможет.
        - Не потянете?
        - Сейчас перекину копии документов,  - я ответил машинально.  - Примите, как гарантийное обеспечение. На две недели точно хватит.
        - Жду. Передавайте. Ага получил… Вы уверены, что сможете совершить сделку?
        - Да.
        - Хорошо. Мы начнем лечение. Но первый платеж вы должны сделать в течение суток. Договор я подготовлю, скину вам.

* * *

        Для сделки с авториэлтером мне понадобилась только цифровая подпись на документах. Мегаполис уже вплотную подступил к поселку и предложения о срочном выкупе моего домика и земельного участка (они достались от родителей) поступали регулярно.
        Где взять недостающую сумму?
        Вот уж не думал, что понятная и размеренная жизнь за несколько дней перевернется с ног на голову.
        Так, вирткапсулу Дениса трогать нельзя. Она нужна для подстраховки. Теперь будущее совершенно не определено.
        Деньги я смогу выручить за координаты телепортов. Жаль посоветоваться не с кем.
        Хотя почему? А племянник? Пора ему позвонить.
        Денис ответил сразу.
        - Привет! Как дела? Освоился?
        Ну да. Меньше недели прошло. Я по его представлениям, выполняю несложную работу "мула", да любуюсь реалистичными красотами безопасного региона.
        - Освоился. И персонажа тебе запорол.
        - Уровень апнул?  - неподдельно ужаснулся он.
        - В двух словах не расскажешь. Есть время? Мне твой совет нужен.
        Пришлось вкратце выложить все.
        Денис некоторое время потрясенно молчал, затем спросил:
        - Слушай, ты совсем рехнулся?! Как я теперь кредит за капсулу выплачивать буду?! А сам?! Хоть понимаешь, что остался бездомным?!
        - Вот это как раз не твоего ума дело. Я жизнь парню пытаюсь спасти. Мне сейчас нужен совет, к кому обратиться, чтобы продать координаты порталов? Так, чтобы не кинули и цену нормальную дали?
        - Не мой уровень связей,  - буркнул Денис.  - Доберешься до Анкора, иди в Гильдию Картографов. Цена будет не самой высокой, но сделка безопасная. Они заинтересованы в такой информации.
        - Посредники? Перепродадут координаты?
        - Тебе не все равно? И вообще, извини, мне некогда.
        - Чего вдруг скис? Ну, запорол тебе персонажа, знаю. Как вернешься заведешь нового.
        - Извини,  - холодно и напряженно ответил он.  - Меня ждут.  - Денис отключился, даже не попрощавшись, и я догадываюсь почему. Чтобы не нагрубить и не наговорить лишнего.
        Вернувшись в реальность "Края Бездны", я некоторое время лежал, прислушиваясь к ровному дыханию Джеба, а потом усталость последних суток все же взяла свое,  - даже не заметил, как провалился в сон, больше похожий на глубокое забытье…

* * *

        Утро началось на удивление спокойно.
        Защитная аура, окружающая хижину рудокопов, еще не исчезла, но таймер в моем интерфейсе отсчитывает последние минуты ее работы.
        Сети на дверях нет.
        Джеб встал первым, уже успел исследовать подвал (люк в полу открыт), и нашел там годную для использования глиняную посуду.
        - Осталось мясо?  - спросил он, заметив, что я проснулся.
        - Да, немного,  - я отдал ему припасы, а сам вышел на улицу.
        После стылого мрака подземелий обычный рассвет кажется чем-то особенным. Дышу полной грудью. Несмотря ни на что, мне нравится этот мир. Утонул в нем и не жалею.
        В лучах восходящего солнца поблескивают капельки росы на паутине. Мимо прошмыгнул дымчатый кролик. На ветке сосны сидит бельчонок, косится на меня, в лапках пойманная летучая мышь. Завтракать собирается. Подмигнул ему. Зверек зашипел в ответ, стремглав поднялся на пару веток, настороженно смотрит, не зарюсь ли я на его добычу? Да ладно тебе, я маленьких не обижаю…
        Не хочу разрушать этот миг. Присел на шаткое крыльцо, задумался. Интересно почему мобы сплошь - хищники? Даже те, что должны быть всеядными, либо вообще вегетарианцами? Эта нотка недостоверности не дает полностью расслабиться.
        Невдалеке раздался странный звук, похожий на приглушенный хлопок. Уж не локальный ли телепорт, например со свитка? Я, конечно же, насторожился, но защита хижины еще действует: вскакивать, хвататься за оружие нет смысла. Лучше понаблюдать.
        Бельчонок перебрался еще выше. Нервно принюхивается, но не убегает.
        Дуновение теплого ветра дохнуло в лицо, принесло запахи леса.
        Ничего необычного… Но я уже не верю в обманчивое спокойствие солнечного утра.
        На миг поблекли росинки. Их заслонила тень!
        Кто-то крадется в невидимости! Тихий и смертоносный. Обходит полянку по наибольшему радиусу, наверное, пытается найти брешь в защите…
        Явно непись. Игрок бы сразу сообразил, что к чему. Кстати, время работы ауры вот-вот закончится. Остались считанные секунды…
        Бельчонок положил добычу на развилку веток. Крылья пойманной им летучей мыши свесились вниз, как черные изодранные тряпки.
        Зверек чего-то испугался, сиганул к хижине, одним прыжком перемахнул на крышу, затаился среди коры, мха и веток.
        В следующий миг лучистое утро померкло, будто наступило внезапное солнечное затмение.
        На крыльцо выскочил озадаченный Джеб.
        Бельчонок шустро спустился вниз, явно чего-то страшась, отчаянно ища защиты. Он спрятался за ногу Джеба, но любопытство все же пересилило,  - зверек привстал на задние лапки, передними уцепится за штанину моего спутника, выглянул. Шерстка по всему телу - дыбом. Я проследил в направлении его взгляда и сам сомлел. Оставленная на ветке дохлая летучая мышь вдруг слабо пошевелила крыльями, не то оживая, не то трансформируясь в нежить.
        Тьма сгустилась, приобрела дымчатый оттенок, клубясь в виде потусторонней фигуры.
        Глаза, источающие фиолетовое сияние, взглянули на меня из-под глубокого капюшона.
        Как описать его облик? В нескольких шагах от нас материализовалось существо, в общих чертах напоминающее человека. Незнакомец облачен в доспехи из неизвестного мне тусклого сплава. Сверху накинут изодранный плащ, местами прохудившийся до состояния ниспадающих лоскутьев.
        Лицо скрыто дымкой, лишь взгляд прожигает.
        В руках меч и посох. Явно мультикласс.
        Бельчонок нервно пискнул, спрятался за ногу оторопевшего Джеба. Летучая мышь не просто "ожила", но стала заметно крупнее,  - носится кругами, взрезая тьму, словно напитываясь ею.
        Медленно проявился фрейм незнакомца:
        "Талг_серый. Воин Бездны. Уровень 92".
        Судя по никнейму,  - игрок!
        - Все условия выполнены,  - глухо констатировал он, разглядывая меня, как букашку. На Джеба он вообще внимания не обращает.
        Какие еще условия?!
        Лихорадочно соображаю, чем мог привлечь его внимание? Активацией порталов?..
        - Пришел получить задание?  - ровным, не выражающим эмоций голосом переспросил он.
        Так вот оказывается, в чем дело?! Накануне я заработал тридцатый уровень. Использую пятьдесят процентов реализма… Большинство "темных" именно так и начинают. Достигнув нужного порога развития, они всеми силами пробиваются сюда, в гиблые дебри предгорий, чтобы получить вожделенный квест…
        Ничего не понимаю! Разве игроки могут выдавать задания? Да и разговаривает он странно, будто НПС. Фразы какие-то штампованные… Ситуация непонятная…
        - Первое испытание,  - по-своему расценив мое замешательство, Талг_серый вскинул руку с посохом, указав на Джеба: - Убей его!
        Ага, разбежался…. Досадно, что мы так и не сменили точку привязки. Придется начинать все заново в подземельях Темного Рубежа…
        - Мне не нужны "темные ауры". Мы с другом путешествуем и просто остановились здесь переночевать…
        - Подумай, от чего отказываешься! Смотри!  - гневно прервал меня Талг. Плотная дымка, скрывающая его черты, исказилась. Он резко вскинул руку с мечом, и черное пламя внезапно удлинило клинок, прорубило заросли: ветки деревьев, кустарник, мох,  - все осыпалось прахом, образуя вытянутую проплешину.
        Удар был направлен в сторону, но полоска моей "жизни" внезапно просела на четверть, без каких-либо видимых причин!
        …
        Вы попали под влияние "Ауры Бездны". Рандомный урон всему живому. Радиус воздействия зависит от уровня обладателя ауры.
        …
        Земля неожиданно взбугрилась. Желтоватый костяк давно погибшего животного стряхнул налипшую супесь, покосился на меня (в пустых глазницах чувствуется холодящий душу взгляд) и, пошатнувшись, выпрямился в полный рост.
        …
        Скелет волка. Поднят из небытия "Аурой Бездны".
        …
        - Все равно, не интересует…  - с трудом ворочаю языком. Во рту пересохло. Тьма кажется липкой, сковывающей движения. Дальнейшее предугадать нетрудно….
        - Почему ты отказываешься служить теням?
        - Я был на Гиблом Утесе. Видел этих обезумевших тварей…
        - Накипь прошлых войн!  - пренебрежительно обронил Талг, ничуть не удивившись моим словам.  - Доверие настоящих теней надо заслужить.
        - Убивая по их прихоти?
        Его аура снова исказилась, словно воин бездны едва сдержал порыв ярости.
        - Жаль, что я связан заданием. Но еще встретимся,  - он обжег меня презрительным взглядом, развернулся и пошел прочь.
        Тьма потянулась за ним, скользя вслед клубящимися шлейфами.

* * *

        - Уф…  - Джеб в полном изнеможении присел на крыльцо хижины.  - Он нас не тронул!..
        Вокруг быстро светлеет, воздух обретает былую прозрачность, но и след, оставленный жутковатым визитером, очевиден: кое-где пожухла листва, умолкли птицы, воцарилась мертвенная тишина, трава по непонятной причине приняла фиолетовый оттенок, утренняя свежесть теперь пробирает промозглым холодом.
        Скелет волка рассыпался, как только его коснулись солнечные лучи. Не ново, но надо запомнить.
        Я тоже присел на крыльцо и крепко задумался.
        Загадочные "Тени" явно нуждаются в сторонниках из числа игроков. На первый взгляд может показаться, что на "Краю Бездны" идет каноническое противостояние "добра" и "зла", "света" и "тьмы", но мне кажется, все намного сложнее. Высокий уровень реализма меняет суть восприятия, оставляет неизгладимый след в душе и рассудке. Тьма по большей части гнездится внутри нас. И это не метафора, учитывая полное погружение в игровую реальность. Тут невозможно чисто по приколу, поиграть за "темного", а завтра снова стать "воином света". Как и в жизни, каждый поступок незаметно меняет человека изнутри. Да, можно запороть и заново создать персонаж, но это уже не изменит твоей сути.
        Могу поспорить на что угодно: Талг_серый - это необратимо изменившийся фактически - перерожденный виртуалкой игрок, прошедший множество темных квестов.
        До этого я не мог взять в толк, почему игровые события с такой легкостью выплескиваются в "реал"? Теперь, похоже, кое-что прояснилось. Достоверность ощущений уравнивает миры. Многие пользователи "Края Бездны" уже не в силах разграничить реальности,  - они ведут себя одинаково и тут, и там. С легкостью соглашаются на крайние меры, не сомневаясь в способах достижения цели, лишь бы устранить препятствие, вырвать победу…
        В таком случае кто такие "Тени"? Чего они добиваются, манипулируя игроками?..
        Пока я размышлял, бельчонок, благополучно переживший напугавшие его события, отбежал к середине поляны, принюхиваясь припал к земле, затем обернулся и недоуменно посмотрел на нас с Джебом.
        Увядшая фиолетовая трава ему явно не понравилась. От нее исходит неприятный запах, похожий на тлен.
        В пару прыжков зверек вернулся к хижине.
        - Э, брат, да ты трусишка?
        Бельчонок вскарабкался на колени к Джебу. Мордочка у него прикольная. Смотрит глазами бусинками, словно просит: "не прогоняйте, а?"
        - Ну какой с тебя толк?  - ворчу, медленно приходя в себя после неожиданных событий. Держался вроде бы нормально, но на самом деле думалось, все,  - отправит нас воин бездны на перерождение… И снова здравствуй опостылевшее подземелье, где уже наверняка рыщут "темные".
        - Дэн, давай его с собой возьмем!
        - Это же обыкновенный НПС. Даже не питомец.
        - Ну и что?  - заупрямился Джеб.  - Захочет, сам в лес убежит.
        - Да, поступай как знаешь. Дело твое. Сейчас нужно решить, куда дальше пойдем? Пешком исправный респ искать или назад к порталу?
        - К порталу? Но там наверняка уже волчья стая возродилась! В прошлый раз едва справились.
        - Значит пешком?
        - Я видел вниз по склону заросший проселок уходит. Куда-нибудь да выведет.
        Склонен с ним согласиться. Портал,  - это быстрый, но очень рискованный способ перемещения. Неизвестно куда нас выкинет. А так, есть шанс прокачаться, ведь игроки тридцатого уровня сюда как-то добираются? Не все конечно…
        - Ладно. Пошли.
        - Погоди. А рудник осмотреть? И, кстати, в подвале много разного хлама. Может что путное попадется?
        - Не хочу я тут задерживаться. Рудник наверняка - инстанс. А хлам нам больше не нужен. Бросай свои замашки.
        Джеб не обиделся, но и не согласился со мной.
        - Я все же взгляну,  - он вернулся в дом. Бельчонок увязался за ним.
        - Ладно, погоди. Хотя бы посвечу факелом.

        Глава 13

        В подвале темно, сыро и затхло.
        Неровный свет факела выхватил из мрака покосившиеся деревянные стеллажи. Здесь когда-то хранился горняцкий инструмент. Перевязанные бечевкой отсыревшие связки деревянных рукояток, покрытые ржавчиной кирки, сломанная тачка, колеса от вагонеток, битая глиняная посуда… треш, короче. Только время теряем.
        Бельчонок повел себя странно. Почему-то мне кажется, что он понимает каждое сказанное нами слово, и сейчас вознамерился доказать свою неоспоримую полезность, застыл посреди захламленного помещения, напряженно принюхивается.
        Пока Джебер_Ариум гремел разного рода железками, он перепрыгнул на полку, лапой разорвал паутину, поскреб коготками по стене и юркнул в узкую расселину, образовавшуюся в кладке просевшего фундамента.
        - Вот ведь проныра!
        - Кто?  - Джеб обернулся.
        - Да бельчонок. Какую-то нору расковырял!
        - Проныра?  - Джеб весело сверкнул глазами.  - Мне нравится! Хорошее имя!  - он подобрал с пола ржавое кайло и принялся простукивать стену, в том месте, на которое указал зверек.  - Да тут тайник!  - азартно воскликнул он, сбивая слой глины, которой кто-то тщательно замазал углубление в стене.  - Эй, эй посторонись, а то задену!
        Проныра перепрыгнул на трухлявую полку, чихнул. Вид у него довольный. Типа, ну что я вам говорил? Пригодился ведь?
        Я невольно улыбнулся. Хитрюга. Задерживаю взгляд на его фрейме, представляю, будто собираюсь написать статью, но оказывается такая заметка уже есть в вики:
        Скальная белка. Исчезающий вид, встречающийся только в предгорьях Темного Рубежа. Эти существа отличаются отличным чутьем, они сообразительны и обладают редкой магической способностью "увидеть сокрытое", которое помогает им выжить, безошибочно отыскать тайники с припасами, заготовленными на зиму (общеизвестно, что обычные белки часто забывают, где закопали орех, что способствует сохранению лесов).
        …
        Вот даже как?
        - Дэн, взгляни!
        Джеб уже сбил глину, и вытащил из кладки несколько камней. Первая ниша оказалась фальшивкой, а вот за ней обнаружилось нечто действительно интересное!
        Потемневший от времени деревянный ящичек мы открыли сразу. В свете факела я увидел рукописную книгу в кожаном переплете и набор штихелей[11 - Штихель (нем. Stichel - резец)  - режущий инструмент, стальной резец. Используется при работе с металлом, деревом, костью, камнем, кожей.].
        С интересом перелистываем страницы. На пожелтевшем пергаменте - изображения магических символов и их сочетаний.
        - Ценная находка?  - спросил я.
        - О, да!  - энергично кивнул Джеб.  - Это наверняка принадлежало гному, рунному мастеру! Здесь в основном защитная и усиливающая символика, но можно отыскать и другие книги.
        - Погоди, а как это работает?
        - Разве не понимаешь? Если вырезать руны, к примеру на деревянной крепи, подпирающей свод шахты, то она станет прочнее! Кирка, на которой выгравированы магические символы, будет легче раскалывать камень.
        - Значит, при помощи этих инструментов можно изготовить вещи, дающие увеличение статов[12 - Стат (от англ. stats - «характеристика»)  - основные параметры персонажа игрока.] или добавить обычным предметам магические аффиксы[13 - Аффикс (от лат. affixus, прикрепленный)  - дополнительное свойство предмета.]?
        - Да, но нужен особый навык. Не помню, как он называется.
        Я забрал книгу и набор инструментов в свой инвентарь.
        - Проныра!  - позвал Джеб.
        Зверек тут же пискнул в ответ. Звук исходит из глубины сырого помещения.
        - Ну, где ты?  - я поднял факел выше.
        - Нашел что-нибудь?  - Джеб разговаривает с бельчонком, как с человеком.  - Дэн, да тут похоже еще один тайник!  - воскликнул он.
        На этот раз Проныра пытается раскопать ямку в дальнем углу подвала.
        - Ну-ка, посторонись!  - я взял старую кирку, несколькими ударами взрыхлил земляной пол. Что-то звякнуло. Да это же небольшой глиняный горшок, доверху набитый медными монетами!
        - Молодец!  - Джеб погладил зверька по шерстке.
        Я взглянул на его фрейм и с удивлением прочел:
        "Проныра. Уровень 5".
        - Джеб, ты видел?!
        - Ага. Он теперь отображается у меня в интерфейсе, как "НПС-спутник". Отдельная вкладка появилась! У него все характеристики на базовом значении. И способность "Увидеть сокрытое" первого уровня!

* * *

        Основательно обследовав подвал, мы больше ничего не нашли.
        Джеб, поощрив Проныру куском вареного крысиного мяса, категорично заявил, что никуда не пойдет пока не обыщет все строения заброшенного рудника. Похоже, им снова овладел приступ кладоискательства.
        После визита "воина бездны" хочется поскорее убраться отсюда, место отнюдь не безопасное, но спорить я не стал, лишь предупредил, чтобы не совались в шахту, а сам, подобрав "расколотый гномий щит", уселся в тени покосившегося навеса, изучаю найденную книгу, не забывая поглядывать по сторонам.
        День наступил жаркий, солнечный. Поют птицы. Над луговыми травами (ими заросла окружающая рудник вырубка) вьется мошкара.
        Мысли беспокойно перескакивают с одного на другое. Где найти деньги, недостающие для оплаты лечения Сашки?
        Надо поскорее добраться до столицы региона. Пешее путешествие уже не выглядит разумным. Хотя использовать портал, предварительно не сменив точку привязки, тоже крайне рискованно.
        В задумчивости перелистываю пергаментные страницы. На каждой изображен магический символ. Ниже есть рукописные пояснения. Автопереводчик в этом случае не работает. Если игроки разных национальностей свободно понимают друг друга, минуя языковые барьеры, то древнемагический изволь изучить сам.
        Ага. Вот знакомая руна! Та самая, дающая "призрачную защиту".
        Взяв из набора подходящий резец, я решил провести эксперимент. Помнится, приладив нож к древку мне удалось изготовить "самодельное копье". Да и посох, получившийся из мха и палки, забуду нескоро.
        Что если вырезать магический символ на старом гномьем щите?
        А что? VR адаптивна. Первичный навык тут получить несложно. Как и в реальной жизни, было бы желание. А вот развить его, заработать определенный уровень мастерства, уже потребует немалых усилий.
        Около получаса я старательно корпел, снимая тонкую металлическую стружку, но по большому счету лишь нанес глубокие царапины на помятую металлическую поверхность,  - в итоге руна вышла кривоватая.
        Уф…  - я вытер капельки пота со лба, внимательно присмотрелся к своему творению в надежде, что у щита появилась какая-то новая характеристика, но увы, вердикт системы неумолим:
        "Бесполезный кусок металла. Прочность "0".
        …
        А в чем дело-то?
        Процарапанное мной изображение внезапно объял едва заметный призрачный свет и металл начало разъедать, словно на него плеснули кислотой. Едва успел отшвырнуть щит в сторону, как последовала вспышка, и он исчез, оставив среди травы круглую проплешину.
        Тут же вскочило сообщение:
        Вы уничтожили предмет.
        Вы разозлили элементалей воздуха (негативный эффект: в течение 24 часов невозможно использование способностей или заклинаний, относящихся к стихии воздуха).
        Будте осторожны: неумелые эксперименты с магическими силами могут привести к фатальному исходу.
        …
        А дебаф серьезный! Будь я магом или лучником, то такой запрет сильно осложнил бы жизнь на ближайшие сутки!
        Жизнь?
        Я невольно поймал себя на промелькнувшей мысли.
        Быстро, однако… Не прошло и недели, а достоверность окружающего мира уже взяла свое, исподволь подменяя понятия. Грань реальности быстро стирается, рассудок начинает воспринимать VR, как полноценный мир.
        Жарко. Лесистые склоны и царящие над ними утесы Темного Рубежа плавятся в знойной дымке. Начинаю понимать: "Земля Избранных" действительно была благодатным местом. Жаль, что ее сломали, перекроили, отдали на откуп человеческим страстям и порокам. Хотя, прекрасный, но статичный мир по большому счету никому не нужен. Именно мы своими помыслами и поступками вдыхаем в него настоящую жизнь…
        Многое нахлынуло в эти минуты. Слова племянника, оказывается, задели за живое, просто я по привычке не давал воли эмоциям.
        Да, он прав. Я остался бездомным. Но удивительно,  - беспокойство по этому поводу лишь проскользнуло в фоне и ушло, как вода в песок.
        Спросите, почему? Отвечу честно.
        Мне не о чем жалеть. Какие перспективы ждут в "реале"? Крохотная автоматизированная квартирка в мегаполисе? Серые дни. Досаждающие последствия ранений, постоянно напоминающие о себе. Вы даже представить не можете, как страшно ощущать себя немощным, понимать, что это уже не пройдет со временем.
        Здесь я вновь почувствовал себя молодым, полным сил… Хочу остаться. Испытать всю глубину погружения, пройти неведомыми тропами нейротехнологий…
        - Дэн, где ты там застрял?  - Джеб вызвал меня через голосовой чат.  - Я пещеру нашел! В обрыве. Проныра показал, задняя стена в одном из сараев фальшивая!
        - Эй, ну-ка без меня никуда не суйся!
        - Да я уже доски оторвал, только одним глазком взгляну!
        - Не лезь без меня!
        - А ты скоро? Чем вообще занят?
        - Делами. Подожди немного. Сейчас подойду.

* * *

        У меня действительно остались незавершенные дела. От проблем реального мира никуда не уйти.
        Осмотревшись и не заметив признаков какой-либо угрозы, я переместился в личное цифровое пространство, откуда открыт доступ в общепланетную сеть.
        У вас три непрочитанных сообщения.
        Открываю первое. Уведомление от авториэлтора. Строительная компания готова выкупить мой дом и участок за 20 000 кредитов. Это даже больше, чем я рассчитывал!
        Соглашаюсь, потому что ко второму письму прикреплен договор об оказании платных медицинских услуг.
        Визирую его электронной подписью, создаю ежедневный автоплатеж по указанным реквизитам. Теперь, даже если я не смогу выйти в реал, банковская система будет автоматически производить выплаты на "продвинутое" лечение Сашки.
        Дело за малым. Добыть недостающую сумму.
        Третье письмо короткое, от Дениса:
        Извини, вчера погорячился.
        Ладно. Налаживать отношения будем позже. Сейчас у меня просто нет времени на семейные мелодрамы.
        Быстро написал ему короткий ответ, предложил обсудить все чуть позже. А теперь назад, на "Край Бездны". Мы с Джебом еще не нашли исправный круг возрождения, чтобы сменить точку привязки. Это меня сейчас беспокоит больше всего, другие проблемы выглядят решаемыми.
        За несколько минут моего отсутствия в округе ничего не изменилось. Проходя мимо затопленного провала, обозначающего вход в старую шахту, я присмотрелся к бликам на темной воде. Они складываются в искажающуюся надпись на непонятном древнем языке.
        Делаю снимки. Это наверняка инстанс, причем еще никем не пройденный. Ценность находки трудно переоценить. Самим такое подземелье не пройти. Нужно много зелий "подводного дыхания", да и специфику боя с монстрами в узком, затопленном лабиринте мы точно не потянем. Значит, информация пойдет на продажу.
        Джеба я отыскал, следуя за указующим маркером. Кстати, Проныра теперь тоже обозначается у меня на мини-карте веселой изумрудной искоркой. Оба сигнала спроецированы на фон примыкающего к обрыву сарая.
        Створка внушительных по размеру ворот приоткрыта. Внутри громоздятся какие-то ящики. Наверное, раньше они были аккуратно складированы, но со временем дерево подгнило и штабеля обрушились. Сквозь прорехи в крыше проникают острые лучики света, режут сумрак, высвечивая неторопливый танец пылинок, кружащих в затхлом воздухе.
        Я присмотрелся к содержимому, вывалившемуся из сломанных ящиков и прохудившихся мешков. Какая-то руда. Не поймешь ценная или нет. Пытаюсь получить подсказку, но интерфейс не выдает подробностей, характеризует находку как "камни". Наверное, нужен специальный навык, чтобы определить точнее.
        В дальней стене пролом. Это Джеб выдрал несколько досок. Вижу неяркий отсвет от факела.
        Это место лишь подчеркивает реализм цифрового мира. Посудите сами, дизайн запустения возник в силу естественных процессов. На меня не набросились мобы, которые (будь локация заранее запланирована) обязательно гнездились бы в заброшенных зданиях, охраняя какие-нибудь ценные предметы.
        Ничего подобного. Рудник просто бросили. На вырубке уже появилась поросль кустарника и молодых деревьев. Строения обветшали. Шахту со временем затопили дождевые и грунтовые воды. VR живет своей жизнью… Думаю, если вдруг исчезнут все пользователи, виртуальная реальность и обитающие в ней НПС продолжат заниматься повседневными делами, а может и сами начнут развиваться…
        - Ну, нашли что-нибудь?  - я пролез в пролом, осмотрелся.
        - Не-а,  - разочарованно протянул Джеб, и добавил, подняв факел повыше: - Похоже гномы раскопали тут что-то ценное,  - он указал на отметины от горняцкого инструмента. Свод низкий и угловатый. Известняк пронизан трещинами, но не видно крепей. Вообще, пещера небольшая, будто рудокопы действительно наткнулись на небольшую залежь ценной руды, выработали ее и бросили, даже не стали использовать получившуюся пещерку в качестве складского помещения,  - чем укреплять ненадежный свод проще было построить сарай…
        - Проныра тоже ничего не отыскал,  - вздохнул Джеб и тут же вскинул голову, пристально посмотрел на меня: - Дэн, а что с тобой происходит?!
        Голова резко закружилась. Дыхание перехватило, рассудок помутился.
        Я сам ничего не понимаю! Лицо Джебер_Ариума расплылось, свет факела превратился в далекую искорку и вдруг…
        …
        Открыта новая местность: Тропа обреченных.
        …
        Меня обдало ледяным потом. Едва удержал равновесие. Инстинктивно прижимаюсь к отвесной скале. Под ногами осыпающийся, ненадежный карниз, явно созданный не силами природы!
        Космы тумана (или облачности?!) медленно проплывают мимо, касаясь меня, ненадолго затмевая обзор, погружая все в седую пелену.
        Дышать трудно.
        Ноги дрожат от напряжения. Руки пришлось раскинуть, пластаясь по каменной поверхности.
        Неужели это случилось снова?!
        Неожиданный порыв ветра едва не сбросил меня в пропасть. Белесую мглу разорвало, унесло клочьями. Взгляд по сторонам вызвал резкий приступ головокружения.
        Далеко внизу видны предгорья Темного Рубежа.
        Преодолевая подкатившую к горлу тошноту, пытаюсь оценить ситуацию. Машинально делаю снимки. Я нахожусь на огромной высоте между двух угрюмых обветренных укреплений. Когда-то здесь пролегала дорога. Кое-где в скалах видны чудом сохранившиеся опоры, в прошлом поддерживавшие настил. Сейчас большинство из них обломаны. На некоторых сидят стервятники. Тропа, о которой известила система, создана при помощи магии стихий.
        Камень как будто расплавлен. Я уже сталкивался с таким явлением, когда меня по ошибке приняли за "некроса". Узкое углубление похоже на очень длинную нишу, прорезанную в толще скалы. Только она соединяет две старинные башни.
        Пока я осматривался, слева возникла вспышка. Явно портал! Замеченный спецэффект несет знакомый фиолетовый оттенок.
        Подтверждая мою догадку, на каменной лестнице появился игрок. Воин тьмы, судя по ауре и наличию доспехов. Он уверенно спустился к тропе. Вслед за ним показалась вереница понуро бредущих фигур, скованных между собой одной длинной цепью. Пленники! Я насчитал пятнадцать несчастных. Замыкает процессию темный маг.
        Охранников всего двое! Фреймы пока прочитать не могу, слишком далеко, да и дымчатая аура мешает.
        Торчать посередине тропы,  - безумие. Никого не спасу, а вот сам наверняка погибну. Если и принимать бой, пытаясь освободить пленников (а зачем еще меня телепортировала сюда неведомая сила?) то делать это надо на соседней башне.
        Неизвестно, что там?
        Преодолевая вполне естественный страх высоты, я стал пробираться к правому укреплению. Идти неудобно. Оружие пришлось убрать, рукой постоянно осязаю стену, иначе запаникую, сорвусь.
        Снова появились клочья облаков. Они проплывают мимо и, надеюсь, маскируют меня.
        Еще немного. Каких-то двадцать шагов и доберусь до небольшой площадки, от которой вверх ведет каменная лестница.
        Стервятники внезапно что-то почувствовали, всполошились. Вижу, как они расправляют огромные крылья, отталкиваются когтистыми лапами от обломков деревянных балок, взмывают, ловя потоки восходящего воздуха.
        Надеюсь, их напугал не я, а на башне никого нет…
        Отчетливо клацнул арбалет, тяжелый короткий болт, способный пробить металлическую броню, высек каменную крошку над моей головой.
        Забыв о боязни высоты, я что есть сил рванулся вперед, выскочил на лестницу, взбежал по ступеням, прикрылся щитом.
        Верхняя площадка укрепления открыта всем ветрам. Тут полно костей, а у бойниц застыли два арбалетчика: скелеты, облаченные в ржавые доспехи!..
        Болт с глухим стуком ударил в щит, не причинив мне урона, но срезав немного выносливости. Под второй выстрел я машинально подкатился,  - тренировки с Джебом не прошли зря! На выходе из переката рубящим ударом снес нежити голову,  - череп со стуком покатился по камням.
        Второй арбалетчик отбежал в сторону, торопливо перезаряжает. С ним я разделался без труда, противники попались слабые, всего пятнадцатого уровня.
        С одного дропнулся "солдатский арбалет", с другого пять "обычных болтов".
        Быстро просматриваю характеристики оружия. Дальность выстрела 30 метров. Урон 4 -5 со скалированием от "физической мощи". Для меня - идеально, за одним "но" - нет практики обращения с подобного рода оружием.
        Я притаился у бойницы, выглянул. Узники идут медленно. Впереди шагает воин тьмы 35 уровня. Доспехи кожаные, легкие, не стесняющие движений. Вооружен секирой. Ведет себя уверенно. Опасный противник. А вот темный маг нервничает, отстает, жмется к скалам, ему путешествие по узкой тропе явно в новинку.
        Меня они точно не заметили! Вскидываю арбалет. Целюсь в мага. Надеюсь, первый же выстрел исключит его из схватки, в идеале - скинет в пропасть. Лишь бы пленники сообразили, что к чему, если задергаются, то тоже рискуют сорваться. Одно неосторожное движение станет приговором, ведь они скованы между собой…
        Все действующие лица (за исключением двух скелетов-арбалетчиков)  - игроки.
        Я прицелился, выстрелил, но тяжелый болт словно увяз во внезапно сгустившемся воздухе,  - пролетел несколько метров и канул в пропасть.
        Проклятье! Совсем забыл: из-за неудачного эксперимента с руной, элементали стихии воздуха все еще злы, а на мне висит дебаф!
        Спину внезапно обдало холодом.
        Раздался зубовный скрежет сдвигаемых каменных плит. Древнее укрепление пронзила дрожь вибрации.
        Я резко обернулся.
        Облик существа, выбравшегося из сумеречных глубин башни, лежит за рамками привычного воображения. Оно вдвое выше человеческого роста. Тощее, сутулое, двуногое и длиннорукое. Одежды нет. Бледная кожа пронизана синеватым узором вен, кое-где испятнана лиловыми шелушащимися вкраплениями, словно далекие предки этой твари были покрыты чешуей,  - теперь от нее остались лишь рудиментальные участки.
        Череп голый, вытянутый к затылку, глаза маленькие, водянистые, нос вдавлен, рот обрамляют мелкие, постоянно шевелящиеся отростки, оканчивающиеся присосками.
        Понятно, что игроки не в первый раз встречаются с подобными тварями, но в красном фрейме я смог прочесть лишь знаки вопроса и,  - спину окатило ознобом,  - "браконьер, существо из Бездны". Значит информацию о подобных созданиях никто не публиковал…
        - Кто это к нам пожаловал?..  - в сиплом голосе отчетливо слышится брезгливое удивление.  - Хранитель, да?.. Но мелковат… Мелковат…  - он жутковато усмехнулся, вполне довольный собой.  - Дела после поражения идут не очень, раз твои хозяева уже никем не брезгуют?..
        Я прикрылся щитом, готовясь к схватке.
        Он хрипло расхохотался:
        - Серьезно?! Хочешь попробовать?
        В следующий миг сокрушительный удар длинной тощей руки смел меня в пропасть вместе с участком древней кладки.
        Падаю.
        Дыхание перехватило. Внутри все замерло. Сознание меркнет.

* * *

        - Дэн, что с тобой?!
        Я лежу на полу пещеры. Дышать трудно. Говорить - тем более.
        - Это опять был портальный вызов?!  - не унимается Джеб.
        - Да…  - кряхтя, встаю. Во рту железистый привкус крови, да и общее самочувствие такое, будто из меня дух вышибло.  - Пошли отсюда.
        Мы выбрались из пещеры. Теплый свет солнца немного притупил скверные ощущения.
        Проныра тут же убежал в ближайшие заросли, наверняка проголодался. Я вдоволь напился холодной родниковой воды. Затем мы с Джебом присели в тени навеса, и я коротко рассказал о случившемся.
        - Ничего не понимаю. Почему я не отправился на перерождение?
        Джеб задумался.
        - Наверное тебя просто вернули в исходную точку?  - предположил он.  - Не дали упасть и разбиться.
        - Не нравятся мне эти внезапные "призывы". Ты что-нибудь знаешь о "хранителях"?
        - Понятия не имею,  - развел руками Джебер_Ариум.  - Дэн, тебе обязательно нужно пройти то задание "Тайна лесного холма", помнишь?
        - Да, помню, конечно. Но как нам добраться до Анкора?
        - Идти надо на запад. Я утром специально смотрел. Солнце встает над Темным Рубежом. Если держать горы позади, как ориентир, то не заблудимся.
        - Может рискнем вернутся к порталу?
        - Куда он нас закинет?  - Джеб сразу сник, ссутулился. Понимаю его. Он вновь почувствовал себя нормальным, вырвался не только из мрака подземелий, но из цепкой пелены подступившего безумия, и дорожит этим, страшится повторения пройденного.
        - Давай хотя бы попробуем,  - настаиваю я.  - Посуди сам: у портала сейчас включена обычная последовательность рун. Может у него и нормальный интерфейс появился? Ну типа "выбрать пункт назначения"?
        Джеб с усилием кивнул. Мы ведь не успели проверить точку прибытия,  - сразу скатились ниже по склону, а потом на нас напала волчья стая.
        - Тогда не будем тянуть. Зови Проныру.
        - Сейчас, погоди немного…  - он замолчал, сосредоточился на вкладках интерфейса, видимо заново конфигурировал его, выводя в быстрый доступ команды НПС-спутнику.
        Не стал ему мешать. Меня одолевают вопросы и сомнения. Внезапная манипуляция оставила крайне неприятный осадок в душе. Кто же использует меня в своих целях, "дергая за ниточки", когда ему вздумается?
        Да, не скрою, промелькнула мысль: надо бы найти способ избавиться от камня и амулета. Ну или заблокировать их воздействие. Своих проблем хватает…
        Через вырубку к нам несется Проныра. Бельчонок тащит за собой что-то длинное. Да это же ветка орешника, усеянная плодами!
        Джеб погладил зверька по шерстке, собрал горсть лесных орехов. Проныра тут же выхватил один из них, отбежал в сторонку и ловко разгрыз.
        Надо же, добытчик! Сам наелся, да еще и нам угощение принес. Его бесхитростная забота задела струнки души, заставила устыдиться промелькнувших мыслей. Да, проблем хватает. Но разве я сам не попытался бы освободить пленников, представься случай?
        Нечего пенять на "неведомую силу", коли не справился. В прошлый раз, когда удалось помочь начинающему игроку, почему-то досады я не испытывал.
        Джеб прав. "Тайна лесного холма" теперь в приоритете. Вот только выберемся отсюда, сразу продам картографам координаты обнаруженных порталов. Если вырученных денег не хватит на лечение Сашки,  - возьму кредит. Прорвемся…

        Глава 14

        Солнце уже перевалило за полдень, когда мы закончили сборы и покинули заброшенный рудник, направляясь кружным путем, вверх по склону, к порталу.
        Меня по-прежнему одолевают вопросы, но теперь мысли текут в ином направлении.
        Остро вспоминается неожиданный призыв. Я ведь успел рассмотреть фреймы пленников. Все они - игроки. Зачем "темные" вели узников к башне? Обилие останков, неприятный вид обитающего там "существа из Бездны", а особенно щупальца с присосками, обрамляющие его рот, наводят на жутковатые предположения. Что если оно питается жертвами?
        Даже в мыслях звучит дико. Как такое вообще могли допустить? Должны же админы следить за происходящим в виртуальной реальности?! Представить страшно, что испытает человек, если тварь начнет пожирать его заживо?
        Ну, а какие варианты? Зачем их туда вели?
        На срезе мини-карты внезапно вспыхнул и исчез алый маркер.
        - Дэн, волки!  - нервно предупредил Джеб.
        - Да, вижу. Живо взбирайся на дерево!
        Появление мобов я воспринял более или менее спокойно. После утреннего визита воина бездны и последовавшего за этим "призыва", появление волчьей стаи уже не вызывает столь острых эмоций, как накануне.
        По отдельности каждый из противников нам по силам. Даже вожак. Мы с Джебом заранее обсудили тактику, теперь главное придерживаться ее…
        Но НПС тоже кое-чему научились! Поражает их небывалая сообразительность! Стая не спешит атаковать. Заметив меня, волки начали кружить в отдалении: красные маркеры расходятся все шире, образуя кольцо,  - лишь дрожь кустарника изредка выдает движение хищников.
        - Дэн, не могу прицелится! Они слишком быстрые!
        - Попытайся сагрить их!
        Огненный шар пронзил лесной сумрак, вырвал всплеск пламени, на миг высветив два стремительных силуэта. Джеб не попал! В лучшем случае волкам слегка опалило шкуры!..
        Дело плохо! Сейчас мобы ринутся на меня со всех сторон, собьют с ног и загрызут. Вчера они нападали поодиночке и парами!
        "Дымчатого" пока не вижу. Он держится в стороне, оглашая окрестности переливчатым воем.
        - Отхожу к руднику!  - планы приходится менять.  - Джеб постарайся добраться туда, не спускаясь на землю!
        - Попробую!  - пришел его ответ.
        Я ринулся назад к обрыву. Не следует забывать: большинство НПС реализованы на базе нейросетевых технологий, значит они могут обучаться, гибко менять тактику, в зависимости от обстоятельств,  - в цифровом пространстве разработчикам удалось воссоздать настоящую дикую природу… Пора бы это усвоить…
        Ветки кустарника хлещут по лицу. Сзади полыхнуло,  - это Джеб еще раз попытался перетянуть на себя "агро", но безуспешно,  - скорее всего он снова промахнулся.
        Построение маркеров сломалось. Мой неожиданный рывок заставил двоих хищников застыть на месте (они рассчитывают перехватить меня у обрыва), а остальных броситься в погоню. Зеленая отметка единственного союзника быстро уходит к срезу мини-карты.
        Переливчатый вой стелется по лесистому склону аурой "страха",  - вожак использовал одну из своих способностей,  - это слегка замедлило меня, но не смогло серьезно навредить из-за дальности расстояния.
        Мы с Джебом все же еще очень слабы для этих опасных мест. Невольно вспоминается слаженная работа группы "темных", сливших Протокрыса…
        Овраг вскоре вывел к обрыву. Серая тень метнулась наперерез, сильный толчок едва не сбил меня с ног, зубы лязгнули о щит,  - я успел прикрыться им, вовремя заметив моба. Тот отскочил, избежав ответного удара, а где второй?!
        Алый маркер стремительно приближается со спины. Развернуться и достойно встретить противника не успеваю. У меня остался только один рискованный вариант. Я снова бросился вперед, стремглав добежал до края скалистой гряды, что есть сил оттолкнулся и прыгнул…
        Старый дощатый настил едва выдержал мой вес. Вниз посыпалась труха. Один из мобов умудрился перепрыгнуть вслед. Я быстро выпрямился, обернулся, а вот зверь оказался в непривычной для него ситуации на большой высоте,  - он припал к ветхим доскам, призывно взвыл, но в ответ раздалось лишь жалобное поскуливание: один волк разбился, упав вниз, остальные в нерешительности остановились на краю обрыва, нервно перебирают лапами, примеряясь для прыжка.
        Нельзя им этого позволить! Прикрываясь щитом, я начал теснить моба, блокируя удары его лап. Он отскочил назад и тут же прыгнул, пытаясь испытанным приемом сбить меня с ног, но подгнивший настил дрогнул, один из рассохшихся вертикальных брусьев вдруг с треском подломился, не выдержав нагрузки, и старая гномья конструкция начала опасно крениться. Еще немного и рухнет,  - тогда нам обоим несдобровать!
        Волк впился клыками в край щита, повис неподъемным грузом, заставив меня раскрыться,  - его когти полоснули по кожаному нагруднику, мы балансируем на краю…
        Схватка длилась недолго. Волк разорвал мне плечо, поранил голову, но и сам обмяк, дважды пронзенный мечом. Я пошатнулся. Боль нестерпимая. Кровь из рваной раны заливает глаза. Чтобы не потерять равновесие на опасно накренившейся площадке, пришлось цепко ухватиться за потемневший от времени деревянный ворот подъемника…
        Борьба с болью помутила сознание… Где же Джеб?..
        Волки все еще мечутся вдоль кромки скал, не решаясь перепрыгнуть на накренившийся настил.
        А вот и мой напарник! Зеленый маркер быстро приближается. Неужели не послушался, спустился с дерева?! Нет! Огненный шар ударил сверху вниз, наискось, разорвался на краю обрыва, смел троих мобов в пропасть,  - они падают, шерсть истекает смердящим дымком. Еще миг, и удар об угловатые камни оправил их на перерождение. Остался только один, ну еще и дымчатый вожак - где он, пока не вижу.
        - Джеб?!
        - Все отлично, Дэн!  - азартно откликнулся он, выпуская серию пылающих болидов. Последний волк стаи разделил судьбу сородичей.
        - Быстро же ты добрался!  - вытираю кровь, дышу тяжело и часто. Голова отчаянно кружится.
        Ничего, сейчас… Надо потерпеть… Естественная регенерация медленно, но неуклонно восстанавливает уровень жизни, постепенно стирая боль, возвращая способность двигаться и ясно мыслить…
        - Я по кронам деревьев! Мне Проныра путь показывал! Без него пришлось бы слезть, откуда же мне знать какая ветка выдержит, а какая нет!  - в голосе Джеба все еще звенит напряжение короткой схватки.  - Дэн, не поверишь, дымчатый сбежал!
        - Действительно, не верю,  - почувствовав себя немного лучше я стал осторожно спускаться по покосившейся конструкции. Индикатор жизни вздрагивает на четверти шкалы.  - Сиди на дереве! Сейчас обходной дорогой поднимусь!

* * *

        Пока я карабкался по едва приметной, петляющей и обрывистой тропке, проложенной гномами - бывшими хозяевами заброшенного рудника, Джеб наблюдал за окрестностями, но дымчатый вожак стаи как сквозь землю провалился.
        Полоска моей жизни за это время успела регенерировать до середины.
        - Как обстановка?  - я пытаюсь разглядеть позицию друга, но он хорошо замаскировался среди густой листвы.
        На землю соскользнул Проныра, вслед за ним с кряжистого дерева спустился Джеб.
        - Пока тихо. Пойдем к порталу, пока волки не возродились?
        - Отправь Проныру на разведку. Кстати, как вы с ним общаетесь?
        - У меня есть набор команд. Я тут почитал, нужно овладеть способностью "друг животных", чтобы между нами установилась ментальная связь.
        - Будешь качать мультикласс?
        - Да, в итоге все упирается в него. Способность изначально присуща только эльфам. Но при высокой "адаптивности" и наличии НПС-спутника, я точно смогу ее получить!
        - Возьмем на заметку,  - согласился я.  - Наверняка есть еще одна возможность: книги способностей и навыков. Нам главное до города добраться. И пешее путешествие через Дикие Земли - не вариант. Мы с тобой еще слабы для таких авантюр. Так что в запасе только четыре часа. За это время надо разобраться с порталом…
        - И с "дымчатым"…  - добавил Джеб.
        Действительно, на мини-карте появился крупный алый маркер.
        Вожак стаи затаился подле портала. На шустрого зверька, передвигающегося в кронах деревьев, он внимания не обратил.
        Проныра оказался отличным разведчиком! Скорость его перемещения и способность "увидеть сокрытое" дали нам шанс избежать засады.
        Что поразительно: осторожно приближаясь к порталу, расположенному на вершине небольшого лесного холма, мы с Джебом так и не смогли ничего разглядеть.
        Я предостерегающе поднял руку. Джеб послушно остановился.
        - Видишь его?
        - Нет,  - сиплым шепотом ответил он.
        - Не двигайся. Сколько у тебя ментальной энергии?
        - Семьдесят пять. Полный запас. На семь огненных шаров хватит, и еще одно "малое исцеление" смогу скастовать.
        Я лишь покачал головой. Сумма наших возможностей по-прежнему очень мала. У меня в арсенале только два типа ударов: выпад и рубящий. Никаких комбинаций выучить не удалось. Нормально парировать щитом я так и не научился.
        - Отходим.
        - Почему?  - шепотом спросил Джеб.
        - Проныра видит Дымчатого, а мы нет. Здесь что-то не так. Позови бельчонка.
        Мы отступили шагов на десять, скрылись в зарослях орешника. Я достал из инвентаря сгусток найденной в пещере смолы. Она концентрирует в себе стихийные энергии. Попробую бафнуть оружие.
        Проныра уже тут, крутится под ногами. Жаль, что мы не можем с ним нормально общаться. Как узнать, где спрятался вожак стаи?
        Джеб присел на корточки, начал расспрашивать своего спутника, в слабой надежде что тот поймет смысл нашей обеспокоенности.
        Я втираю смолу в клинок, но пока без особого эффекта.
        Проныра оказался на удивление сообразительным. На несколько секунд он исчез в зарослях, вернулся оттуда с небольшим плоским камушком, бросил его под ноги Джебу и принялся ворошить траву вокруг.
        - Что он хочет сказать?
        - Камень - это портал. Волк прячется в траве?  - предположил Джеб.
        - Да, ну?  - я саркастически усмехнулся.  - Вожак слишком крупный, чтобы так замаскироваться!
        - Надо проверить!
        - Ладно.
        Вокруг холма достаточно высоких деревьев. Взобравшись на одно из них, мы увидели портал. Каменный круг по-прежнему источает слабое золотистое мерцание, а вот с травой действительно что-то не так. Почему она не шелохнется, когда листву растущего на возвышенности кустарника шевелит ветерок?
        Присмотревшись, я заметил слабую дымку, льнущую к земле!
        Иллюзия? Или измененный Бездной волк способен к метаморфозам?!
        Правую руку пощипывает. Я взглянул на свой меч. Внешне ничего не изменилось, тогда почему ощущается слабое покалывание, будто от тока?
        Концентрирую взгляд, читаю свойства:
        Длинный меч. Урон 8-10 со скалированием от "физической мощи".
        Дополнительный урон молнией 1 со скалированием от "интеллекта".
        …
        Не понял? Почему урон молнией такой мизерный?
        Тут же выскочила подсказка:
        Элементали стихии воздуха все еще злы на вас после пренебрежительно отношения к их магическому символу.
        …
        Вот ведь досада! Впредь буду умнее.
        - Джеб, фаерболы достанут отсюда до холма?
        Он энергично кивнул.
        - Тогда остаешься тут. Видишь дымку в траве подле портала?
        - Угу.
        - Это и есть вожак. Он метаморфировал, либо использовал иллюзию,  - не поймем, пока не вскроем его засаду. Я пойду вперед. Ударишь по моей команде.
        - Ладно,  - Джебу мой рискованный план явно пришелся не по душе, но возражать он не стал, ведь других вариантов нет. Огненный урон наиболее мощный, и потому маг должен находиться вне досягаемости когтей и зубов противника.

* * *

        Взбираюсь по склону. Моя задача: разозлить вожака стаи, заставить материализоваться и атаковать, тем самым подставив его под удары Джеба.
        Вроде бы все просто. Вчера "дымчатый" довольно быстро ушел на перерождение,  - он крайне уязвим к огню. Просматривая запись, мы заметили, что фаерболы его "станлочат",  - сбивают атаку, заставляют замереть, пока пылает шерсть,  - это дает мне хорошую возможность быстро нанести физический урон и отскочить.
        Вот и вершина холма. Вижу слабое золотистое сияние телепорта и растекшуюся среды травы мглистую субстанцию.
        Почему же тварь не реагирует на мое приближение? Ждет, когда пересеку границу расставленной ловушки? Что означает эта дымка? Жаль, не все его абилки удалось обнаружить. Кое-что вожак стаи оставил про запас.
        Баф на мече еще держится. Я шагнул вперед, нанес широкий размашистый удар вдоль земли, понимая: сталь вряд ли причинит урон бесплотной форме, а вот молния хотя бы ужалит и разозлит!
        Точно!
        Мгла взметнулась клубящимися гейзерами, большинство из них мгновенно изогнулись, выбрасывая в мою сторону дымчатые щупальца!
        Я резко отпрянул, ощущая сильное головокружение.
        Индикатор моей "жизни" дрогнул и вдруг резко просел!
        …
        Обнаружена новая способность: "сфокусированный ментальный удар". Урон 75 hp (сопротивляемость зависит от значения характеристики "интеллект").
        …
        Мглистые выбросы переплелись между собой, формируя огромную, жутковатую потустороннюю фигуру волка.
        - Дэн, беги!  - заорал Джеб. Огненный шар пронзил призрачного моба, но урон прошел просто смешной, срезав всего 10 hp.
        Дымка всклубилась и вдруг снова растеклась вдоль земли, прокатившись, будто вал взрывной волны.
        …
        Обнаружена новая способность: "ментальный удар по площади". Урон 55 hp, радиус 7 метров, негативные эффекты: "оглушение" 3 секунды, "аура страха" 5 секунд.
        …
        Я потерял равновесие, упал, безвольно скатился по склону, с трудом нашел в себе силы вскочить на ноги.
        - Джеб лечи!
        Я сейчас недалеко от дерева, где затаились они с Пронырой. Мгла поползла назад, вновь конденсируясь в призрачном образе волка.
        "Малое исцеление" восстановило немного здоровья, но ума не приложу, как действовать дальше?!
        - Дэн, атакуй его и сразу назад. Он сейчас выдохнется!
        С чего бы?! Почему Джеб так решил?!
        Я вновь бросился вверх по склону. Не покидает ощущение, что у милишника[14 - Милишник - боец ближнего боя.] против призрачной твари мало шансов, если только нет специальной экипировки или бафов, дающих высокую сопротивляемость к ментальным атакам. И еще тут нужно специальное оружие…
        Фигура моба вновь окуталась сизыми клубами, в мою сторону ударили выбросы. Уклоняюсь стремительными перекатами. Задело, но вскользь. Жизнь угрожающе просела.
        - Отходи!  - орет Джеб.
        Опять кубарем качусь вниз по склону, вслед катится пульсация "ментального удара по площади".
        - Есть! Готово! Я же говорил, что он выдохнется!  - восторженно закричал Джеб.
        Не успев даже перевести дух, снова взбираюсь на холм. Опережая меня воздух прочертил огненный шар.
        Призрак исчез. Лишь кое-где еще видны клочья мглы, а у портала появился вожак стаи во плоти!
        Его шкура тлеет,  - Джебер_Ариум своего шанса не упустил, бьет прицельно, жизнь волка уменьшается рывками, на нем висит дебаф "замешательство"!
        Пользуясь этим, я обрушил на противника град ударов, усиленных "Яростью",  - выкладываюсь по полной, на весь запас выносливости.
        "Дымчатый" протяжно взвыл. Из его ран хлещет кровь, а обожженные участки шкуры вздуваются волдырями.
        Еще секунда и он повалился набок, несколько раз конвульсивно вздрогнул, затем затих.

* * *

        Тяжело дыша, я сижу в примятой во время схватки траве. Ко мне подбежал Проныра, принюхался и фыркнул. Запах крови ему явно не нравится.
        Следом на холм поднялся Джеб.
        Меня пожирает боль. Жизни осталось чуть-чуть.
        - Сейчас, потерпи!  - он быстро скастовал несколько "малых исцелений" подряд.
        - Как ты догадался, что волк примет обычный облик?  - хрипло спросил я, чувствуя, как боль понемногу отпускает, а по мышцам разливается ломота усталости.
        - Мана у него расходовалась с огромной скоростью и не восполнялась! Призрачный облик и ментальные удары сжирали ее! Он ведь "мутация бездны" и раньше черпал энергию из портала. А теперь, когда портал стал обычным, вожак оказался без подпитки!
        Логичное объяснение, еще раз доказывающее: уровни уровнями, а без нормального оружия, экипировки, зелий, и главное, без возможности получить и прокачать боевые навыки, мы здесь долго не продержимся. Дважды отработали на грани, едва не отправились на перерождение, назад в подземелья…
        - Лутаем его и уходим отсюда!
        С дымчатого волка нам досталось два фиала с кровью, обозначенной как "редкий алхимический ингредиент" и кольцо из неизвестного сплава. Меня сразу же насторожили его зыбкие очертания.
        …
        Кольцо метаморфа. Предмет из Бездны.
        Физическая мощь +5.
        Ловкость +5.
        Особенность: Обладатель кольца наделяется способностью "метаморф" первого уровня. Эффект: вы способны трансформироваться в бесплотную форму. Обычное оружие (наносящее только физический урон) проходит сквозь ваше тело, не причиняя вреда. Длительность 20 секунд. Откат/перезарядка 1 час.
        Ограничение: только воин Бездны.
        …
        Мне бы сейчас такое колечко ох как пригодилось!.. Возможно, на высоких уровнях "адаптивности" я смогу игнорировать классовые ограничения, но, когда это будет?
        Джеб особого интереса к находкам не проявил, лишь мельком взглянул на них и углубился в изучение портала.
        - Ну, как успехи?  - я убрал кольцо и фиалы в инвентарь.
        - Стандартный интерфейс теперь снова работает!  - радостно сообщил Джеб.  - Раньше отсюда открывался доступ к пяти точкам назначения, но сейчас активны только две. По сути, особого выбора у нас нет. Но зато теперь мы знаем название городка, который спалил ифрит!
        Заглянув в интерфейс портала, я понял о чем толкует Джеб. Перед мысленным взором развернулись строки меню:
        Телепорт "Затопленный рудник". Активен.
        Выберите точку назначения:
        -Приют в облаках-(нет отклика).
        -Гнездовье грифонов-(нет отклика).
        Подземелье Ноогарда (активно)
        -Перевал Ноогарда.-(нет отклика).
        Заячий перекресток (активно).
        …
        Ну, выбор действительно небогат. Информацию о Ноогарде надо будет поискать, а сейчас в путь!
        Джеб кивнул мне, подтверждая, что готов к путешествию. Проныра залез ему за пазуху, выглядывает оттуда.
        Движением зрачков я активировал "пункт назначения" и реальность на миг исказилась.
        …
        Вы обнаружили утерянный камень телепорта (Известность +1, при условии нанесения координат на общедоступные карты).
        Вы обнаружили затерянную местность "Урочище Дриад".
        …
        - Джеб, будь начеку!
        Я осматриваюсь с удивлением и настороженностью.
        Перекрестком дорог тут и не пахнет. Обычным лесом тоже. Душно и влажно, как в джунглях. Деревья вокруг могучие, кряжистые, похожи на столетние дубы, вот только засохшие… Небо хмурое,  - грозовые тучи висят низко, обещая скорый ливень.
        Густая трава пробивается сквозь следы давнего пожарища. Местность изрыта мелкими затопленными канавами, соединяющими небольшие пруды, подернутые болотной ряской. Над протоками плывут полосы густого тумана,  - в полном безветрии космы белесой мглы лениво растекаются вдоль земли, сильно затрудняя обзор.
        Камень телепорта явно переместило сюда в момент прорыва Бездны, косо вонзило в землю, припорошило увядшей листвой. Видимо он не только поменял свое местоположение, но и долгое время служил проводником губительных мутаций.
        Магические символы на нем едва тлеют. Сейчас работает обычная последовательность, и я вызвал интерфейс, в надежде что нам открылись новые точки назначения.
        …
        Телепорт "Заячий перекресток/Урочище Дриад" (измените или подтвердите название).
        Выберите точку назначения:
        -Северный фронтир-(нет отклика).
        -Таверна наемников-(нет отклика).
        Затопленный рудник.
        -Оазис змееловов-(нет отклика).
        -Лес единорогов-(нет отклика).
        …
        Тупик? Этот портал может вернуть нас к руднику, и не более…
        Интересно, а что такое "урочище"? Звучит зловеще, но надо бы выяснить точное значение.
        Поиск сразу же выдал результат. Оказывается, урочище,  - это естественная межа, например болото среди поля, выступ скал или овраг, разделяющий участки леса. Хотя, сдается мне, здесь подразумевается нечто иное…
        Проныра спрыгнул на землю, исчез в тумане, но тут же вернулся и, цепляясь за одежду Джеба, вскарабкался ему на плечо, словно испугался чего-то.
        - Идем, осмотримся и попробуем найти круг возрождения,  - я не склонен топтаться на месте.
        Душно. Протоки мелкие, воды по колено. Мы без труда форсировали несколько из них и вышли к берегу ближайшего "пруда".
        - Дэн, смотри…  - сдавленно прошептал Джеб, указывая на вывороченное с корнем дерево. От него остался лишь фрагмент неохватного ствола. Какая же сила нужна, чтобы вырвать исполина из земли?
        - Тише!  - я ощутил мерную вибрацию почвы. Кто-то огромный топчется поблизости.
        Послышались невнятные звуки: какое-то поскрипывание, вздохи, шелест.
        Мы затаились за останками поваленного дерева, наблюдаем, но загадочное существо так и не появилось в поле зрения,  - его скрывает туман.
        Вдалеке блеснул разряд молнии, в небе громыхнуло, клубящиеся тучи уронили первые капли, и вскоре дождь хлынул как из ведра!
        Вокруг значительно потемнело, поднявшийся ветер сминает хмарь непогоды, раскаты грома все ближе, отчетливее, оглушительнее…
        Укрыться негде и мы моментально вымокли до нитки. Делать нечего, надо идти дальше, неизвестно, когда закончится ливень.
        Ветвистая вспышка молнии осветила окрестности, выхватила из сумрака огромную, замшелую сгорбленную фигуру.
        …
        Древесный гигант. Страж Урочища. Уровень 105.
        …
        Он топчется на одном месте, утрамбовывая раскисшую почву, не замечая нас.
        - Сгиньте!.. Сгиньте!.. Сгиньте!..  - его скрипучий голос перекрывает даже раскаты грома.
        Под ногами гиганта что-то шевелится!
        Дождавшись очередной вспышки, я присмотрелся. Земля и поваленные стволы деревьев сплошь покрыты ковром из насекомых!
        Взглядом выхватываю фрейм одного из них:
        Черный жук-древоточец. Мутация Бездны. Уровень 35.
        …
        Да их тут сотни! Вот кто превратил в труху вырванные с корнем деревья! Ненасытное полчище, судя по всему, медленно мигрирует от портала.
        - Джеб, сможем помочь гиганту?
        - С ума сошел? Мы же точку привязки до сих пор не сменили!
        Он прав. Огромные жуки выглядят угрожающе. Их панцири отливают черным глянцем и наверняка прочны, как доспехи. Мощные жвала легко перекусывают ветки толщиной в руку.
        - Ладно. Пока обойдем стороной. Тут должен быть респ!  - я обернулся, взглянул на бельчонка, нашедшего укрытие за пазухой у моего спутника.  - Проныра, ну-ка на разведку, живо!
        Зверек меня не послушался, а вот команда Джеба возымела действие,  - он живо спрыгнул на землю и исчез среди непогоды.
        - Вижу его на карте.
        - Проныра открывает для тебя местность?
        - Да! Идем за ним! Не отставай, Дэн!

* * *

        Ливень все хлещет и хлещет. Земля под ногами раскисла. Из мглы проступают очертания погибших древесных гигантов,  - они держали рубеж обороны, но проиграли битву. Исполины в буквальном смысле обглоданы. Кора сожрана начисто, узловатые ветви-руки почернели под дождями.
        Здесь витает дух трагедии. Понятно, что раньше это место представляло собой дремучий лес. Но кого именно защищали гиганты?
        Реализм ощущений берет свое. Ознобом продирает по телу, но не от холода. Мне хочется развернуться и вопреки здравому смыслу броситься назад, на помощь последнему защитнику урочища.
        - Эй, Дэн, не останавливаемся! Думаю, уже недалеко, смотри!  - Джеб указал вперед.
        Он прав. Постепенно стали появляться живые деревья. Многие повреждены непонятным воздействием, частично засохли, но не погибли, а вскоре разведанный Пронырой путь привел нас к окраине замшелых дебрей. Дубы здесь растут так близко друг к другу, что сплелись кронами.
        Круг возрождения виден у основания самого старого из деревьев. Этот реликт пережил века, выстоял под атаками существ, пораженных мутацией Бездны, но дела плохи: его кора отслаивается, листва увяла.
        - Скорее!  - торопит Джеб. Его внимание приковано исключительно к кругу возрождения.
        Еще несколько шагов и стена дождя осталась позади. Под сенью леса лишь крупные капли, стекающие по листьям, достигают земли.
        Респ… наконец-то!..
        Еще шаг, и перед мысленным взором появилась долгожданная надпись:
        Вы обнаружили круг возрождения Урочища Дриад.
        Хотите сменить точку привязки?
        …
        Не медля ни секунды отвечаю "Да".
        Прощай подземелье! Мы наконец-то вырвались!
        Кроны ближайших деревьев внезапно заволновались, будто налетел ураганный порыв ветра. Раздался треск и шелест. Ветви склонились ниже, словно кто-то, скрывающийся среди листвы, решил получше нас рассмотреть.
        Я увидел, как от погибающего дуба отделилось существо неясных очертаний. Миг, и оно превратилось в изможденную женщину, укутанную в плотное одеяние из листьев.
        Дриада[15 - Дриады - в древнегреческой мифологии лесные нимфы, покровительницы деревьев. Они могли управлять растениями и подчинять себе всю флору.], уровень 152.
        Фрейм желтый, значит к нам она нейтральна.
        - Ты опоздал, хранитель. Уже ничего не исправишь,  - тихо, с укором сказала она, и добавила: - Если б ты закрыл портал Бездны чуть раньше…
        - Ты ошиблась,  - я не стал кривить душой.  - Мы обычные путники. Идем от Темного Рубежа, в поисках дороги к Мирному Лесу, что недалеко от Анкора.
        Дриада пристально посмотрела на меня.
        - Да, ты не хранитель,  - вздохнув, согласилась она.  - И неизвестно, станешь ли им… Но все равно спасибо за помощь, ведь кто-то из вас закрыл портал Бездны? Я чувствую это, не отрицайте!
        - В мои руки случайно попало два артефакта,  - уходить от ответа бессмысленно. Дриада видит нас насквозь.  - С их помощью мы восстановили один портал,  - ответил я. Но это было далеко отсюда…
        - Расстояние не играет роли. Произошла цепь событий. Боюсь, путник, тебя не оставят в покое. Ты видел Бездну? Видел ее порождения и их приспешников?
        - Да. Мы едва избежали гибели.
        - Ты еще слаб. Зачем же рвешься помочь последнему защитнику Урочища?
        Она, что мысли читает?! Я действительно прислушиваюсь к далеким отзвукам, тщетно пытаясь определить, справится ли древесный гигант с окружившим его полчищем?
        - Нет, он не справится. Наше время истекло. Портал слишком долго распространял губительные мутации. Существам из Бездны ничто не дорого и не свято в нашем мире. Колыбель Дриад уничтожена. Погибли особые деревья, с которыми мы неразрывно связаны. Наша природная магия искажена и ослаблена долгим влиянием Бездны.
        - Чем мы можем помочь?
        Я заметил, как Джеб одобрительно кивнул,  - ведь наш диалог с высокоуровневым НПС явно предполагал получение редкого задания, но признаюсь честно: в тот момент как-то совершенно забылось, что мы находимся в цифровом мире. Война оставила глубокий шрам в моей душе. Чувства и воспоминания, которые я старался держать взаперти, неожиданно всколыхнулись, под сокрушительным напором царящей вокруг атмосферы отчаяния и безысходности.
        - Откуда в тебе эта горькая сила?  - Дриада вздрогнула, словно ментально прикоснулась к чему-то обжигающему.
        - Прошлое…  - я лишь махнул рукой, ведь она не поймет пояснений.  - Так чем мы можем тебе помочь?
        - Ответь, откуда у тебя амулет хранителя?
        - Нашел в Мирном Лесу. Если честно - подобрал с останков.
        - Значит, все хранители погибли…  - Дриада пристально посмотрела мне в глаза.  - Да, ты можешь помочь. Узнай, кем был тот человек? И вот возьми - она протянула руку, раскрыла ладонь.
        Я увидел зернышко. Крошечное невзрачное зернышко.
        - Что это?
        - Семя древа Дриад. Пойми, мне больше не к кому обратиться!  - взмолилась она.  - Найди безопасное место, где сможет взойти его росток. Только тогда мы вновь возродимся в этом мире. А здесь все уже кончено. Эта битва проиграна…
        Словно подтверждая ее слова, земля ощутимо вздрогнула.
        - Последний гигант пал. Идите!  - Дриада указала на тропу, уводящую в чащу. Могу поклясться, что минуту назад там стеной высились деревья, без намека на просвет.  - Поспеши. Я задержу порождения Бездны.
        …
        Получено новое задание: "Колыбель Дриад".
        Найдите безопасное место, где семя древа Дриад сможет прорасти. Ухаживайте за ним, пока оно не начнет плодоносить.
        Награда: скрыто, вариативно.
        Штраф за отказ/провал: силы природы станут враждебны по отношению к вам.
        …
        Получено новое задание: "Последний хранитель".
        Вернитесь в Мирный Лес и узнайте, кому на самом деле принадлежат останки, среди которых был найден амулет.
        Награда: скрыто, вариативно (зависит от полученных результатов).
        Штраф за отказ/провал: нет.
        …
        - Теперь идите и не оборачивайтесь. Быстрее. Я не смогу их долго сдерживать!
        Мы с Джебом шагнули в узкое сумеречное пространство тропы. Дождь снова усилился, мы слышим его шум, но ни одна капля не проникает в замшелые дебри, через которые нам открыт путь.
        Знать бы еще куда он выведет?

        Глава 15

        День клонится к закату. В дремучем лесу темнеет быстро. Первое впечатление оказалось обманчивым: не сами деревья, а их нижние ветви да плотный кустарниковый подлесок расступаются перед нами, образуя узкую тропу.
        Идем быстро, на пределе выносливости. Темп задает движение растительности,  - чаща смыкается за спиной, словно подгоняя нас с Джебом, шепча: "Быстрее, быстрее, быстрее…"
        Раскаты грома глохнут вдали. Тропа несколько раз свернула, вывела к броду через речку, и снова углубилась в лес.
        - Джеб, давно хотел спросить, какой у тебя уровень реализма?..
        - Семьдесят… пять…  - он дышит тяжело, вот-вот начнет отставать.
        - То-то и смотрю, опыта тебе идет побольше…  - пытаюсь отвлечь его разговором от монотонной изматывающей ходьбы. Лучше всех себя чувствует Проныра,  - устроился на плече Джеба, поглядывает по сторонам, принюхивается.
        - Хотел скинуть до пятидесяти процентов, да не могу.
        - У тебя вирткапсула вообще исправна?
        - Без понятия. Не знаю как проверить.
        - А воспоминания возвращаются?
        - Не-а… Как будто всегда тут жил. Иногда промелькнут обрывки прошлого, но какие-то они тусклые, будто ненастоящие…
        Это проблема. И с ней придется разбираться. Вот только найдем действительно безопасное место, где можно спокойно передохнуть, и сразу займемся. Должны же в интерфейсе у Джеба отображаться какие-то данные? У меня, например, есть индикаторы состояния систем вирткапсулы,  - все они светятся зеленым, и еще в отдельном окошке показывает значение текущего ip-адреса, с которого вошел в сеть. По нему можно узнать реальное местоположение устройства…
        - Просвет впереди!  - сипло выдохнул Джеб.
        Мы остановились. Уже стемнело. Небо очистилось от туч, высыпали звезды, в прорехи между ветвями деревьев заглядывает луна,  - ее холодный неяркий свет заливает прогалину.
        - Выбрались?  - обрадовался я.
        - Похоже на то,  - Джеб нервно озирается.
        Я взглянул на карту местности. Закрывающий неисследованные регионы "туман войны" прорезан тонкой ниточкой нашего маршрута.
        - Отправь Проныру на разведку, а то он весь путь у тебя на плече просидел.
        Зверек охотно спрыгнул на землю и исчез в сумраке. Я переключился на локальную карту местности. Сразу за опушкой появился перекресток дорог и условный значок, обозначающий "таверну". Затем двумя изумрудными кружками обозначились респ и активный портал. Тут же проступила надпись "Таверна наемников".
        Секундой позже вокруг строения появилась густая россыпь алых точек.
        Судя по маркерам - мобы. Сигналы пользователей выглядят немного иначе. Точки неподвижны, но Проныра по какой-то причине мечется из стороны в сторону, словно уклоняется от атак, одновременно огибая здание таверны.
        Вот он замкнул круг и быстро припустил назад.
        Пятьдесят четыре алых отметки! Особенно плотно они окружают точку возрождения и камень телепорта.
        - Как поступим? Обойдем стороной или попытаемся прорваться?  - спросил Джеб.
        - Давай хотя бы взглянем, кто там притаился?  - предложил я.  - Заметил, что маркеры статичны?
        - Угу.
        Прошелестела трава, промелькнул силуэт Проныры.
        Джеб присел, погладил зверька по шерстке:
        - Ну, кто там затаился?
        Проныра в ответ широко отрыл рот, словно зевая, затем резко, отчетливо клацнул зубами.
        Кого бы он не изображал, у этих существ большие зубастые пасти!
        Отметки на карте по-прежнему неподвижны. Я мысленно проложил маршрут.
        - Пошли.
        Перчатка на руке Джеба подернулась багряными прожилками. Он готов к бою, хотя по всему видно, что смертельно устал и не хочет ввязываться в очередную схватку.
        Да, прожит трудный день. И тем нужнее нам место для безопасного отдыха. В конце концов мы уже где-то на границе между Дикими Землями и низкоуровневыми регионами. Надеюсь, справимся…
        Луна светит достаточно ярко. Вот впереди появились очертания таверны. Тишина царит необыкновенная. Слышен лишь слабый шелест листвы, потревоженной легким ветерком, да монотонное поскрипывание вывески у входа в заброшенное здание.
        Крыша таверны просела. Вокруг все заросло бурьяном. В двух местах виднеется слабое свечение,  - это респ и камень телепорта.
        Где же мобы?
        Проныра спрыгнул с плеча Джеба, забежал вперед, привстал на задние лапки, вытянулся и снова начал клацать зубами.
        Понятно. Дальше идти опасно. Но кто же нас тут поджидает?!
        В лунном свете я вижу только странные лианоподобные растения с крупными (размером с голову) вытянутыми плодами - они свисают на длинных травянистых плодоножках.
        Сколько ни присматривайся, фреймов не видно. Кто же затаился в этой чаще? Необычные растения карабкаются по любым поверхностям,  - их побегами плотно увиты стены обветшавшего здания, колодезный "журавль", столбы покосившихся ворот и отдельно растущие деревья.
        Камень телепорта источает золотистое мерцание, значит активен и работает в обычном режиме.
        Я жестом указал Джебу, чтобы тот отступил назад. Дистанция полета огненного шара составляет примерно двадцать метров. Незачем магу лезть на рожон.
        Я подобрал с земли увесистый камень, метнул его в заросли странных растений.
        Никакой реакции. Что ж. Придется рискнуть. Прикрываясь щитом, я медленно двинулся вперед по направлению к кругу возрождения, пересек обозначенную Пронырой черту, и тут же наступила ясность: кожура ближайших плодов вдруг начала раскрываться, разделяясь на лепестки, усеянные изнутри крупными острыми зубами!
        Я успел отбить щитом несколько стремительных выпадов, срубил плодоножку у наиболее близкой, брызжущей едким соком пасти и с криком: "Джеб, спали их!", откатился назад.
        Стена растительности угрожающе зашевелилась. Лианы оказались намного опаснее, чем могло показаться на первый взгляд. Травянистая, еще не одеревеневшая часть их стволов отцепилась от опор, потянулась к нам! Растения похожи на клубки змей, жадно устремившиеся к добыче!
        …
        "Экзорал. Уровень 25".
        …
        Проступившие фреймы подсказывают,  - растения нам по силам. Они представляю серьезную опасность лишь для одиноких путников. Представьте, что игрок проходит через портал и тут же оказывается в плотном окружении хищных представителей флоры Диких Земель?
        Странно, что их до сих пор никто не зачистил.
        Мы с Джебом уже неплохо сработались. Пока я злил Экзоралов, принимая на щит удары и плевки едкого сока, он успешно сжигал их огненными шарами.
        Одно плохо,  - запас ментальной энергии у моего спутника пока еще невелик. Только третья часть хищников была уничтожена, когда у него обнулилась мана.
        - Дэн, отходи.
        Я послушался, отступил на безопасное расстояние. Все же у лиан есть корни и вытянуться они могут только на определенную длину.
        - Что будем делать?  - тяжело дышу.
        - Отдай мне кольцо на интеллект,  - попросил Джеб.
        - Держи.
        - О, отлично!  - он приободрился.  - Сейчас, только немного маны накоплю. Будет им ужин! У меня тут одно подходящее заклинание открылось!
        Экзоралы все никак не успокоятся. Огненные шары оставили в их сплетении широкие просеки, но жадные растения все равно выбрасывают в нашу сторону темно-зеленые щупальца побегов.
        Наблюдаю за ними. Перед мысленным взором появилась подсказка со ссылкой на статью в энциклопедии:
        Экзоралы,  - хищные представители флоры Диких Земель. До вторжения Бездны не представляли особой опасности, но затем где-то в границах Темного Рубежа произошла их мутация. Новый вид Экзоралов стал намного крупнее и, что самое скверное: они стали получать новые уровни с каждой поглощенной жертвой. Отдельные Экзоралы могут достигать 50 -60 lvl и являются серьезной угрозой даже для групп исследователей.
        Особенности: используют плевки токсичным соком, чтобы ослабить противника.
        После гибели и возрождения теряют уровни. То есть, колонию этих растений можно извести.
        В период созревания плодов особенно агрессивны. Созревшие плоды (самостоятельно упавшие на землю) служат пищей для некоторых птиц и животных, которые способствуют распространению их семян.
        Автор статьи Михаил_Любознательный известный путешественник.
        …
        - Готово, Дэн. Гляди,  - Джеб, используя перчатку, запустил в гущу растений какой-то слабенький комочек огня, но, едва коснувшись земли, тот вдруг разлился небольшой лужицей лавы! Для подвижного моба такой вид пиромантии особой угрозы не представляет, а вот для хищной растительности исход оказался фатальным: у многих лиан прикорневая часть стволов рассыпалась в прах!
        - Вот так понемногу пробьемся к телепорту! Не хочется мне тут ночевать!
        Я кивнул, соглашаясь. Период респауна у мобов - четыре часа. Толком отдохнуть мы не успеем, а возродившиеся растения снова блокируют таверну. Вот и ответ, почему строение заброшено.

* * *

        Уже близится полночь. Мы с Джебом смертельно устали, пробиваясь к порталу. Раскаленные лужицы лавы требует намного больше ментальной энергии, чем обычный огненный шар, и моему спутнику приходится часто отдыхать, восстанавливая запас маны.
        - Зелья нужны…  - вздохнул он.
        - Доберемся до города - купим.
        - Дорогие они. Я лучше травничеством займусь и алхимией,  - мечтательно ответил Джеб.  - Буду бродить по Мирному Лесу, травы собирать, навыки восстанавливать.
        - Так они у тебя открыты?  - удивился я.
        - Угу. Только почти обнулились с потерей уровней. Алхимия сейчас на "единичке", а травничество на "двойке",  - Джеб встал, перчатка на его руке снова ярко тлеет огненными прожилками.
        Я тоже приготовился. За последний час пришлось немало попотеть, срубая зубастые плоды, расширяя, насколько возможно, ведущую к порталу просеку. Колония Экзоралов похожа на мифическую Гидру. Срубаешь одну пасть, а на свежих побегах появляется еще парочка. Жесть, полная! Алые сигналы только множатся,  - растения используют запасы жизненных сил, чтобы отрастить цепкие коричневатые щупальца. Ими они пытаются меня схватить и затащить в чащу.
        Михаил_Любознательный о такой способности не упоминал, надо будет пополнить его статью свежими фактами.
        Джеб метнул комок лавы. В ночи ярко полыхнуло, по земле, сжигая почву, подламывая узловатые древовидные стволы, растеклась вязкая багряная лужа.
        Я мечом отсекаю гибкую поросль. Еще немного и пробьемся…
        - Чем вы тут заняты, люди недобрые?
        Голос заставил нас обернуться.
        - Сам не видишь? Портал расчищаем!  - огрызнулся Джеб.
        В затухающем свете быстро остывающей лавы показались двое сельчан. Старик, опирающийся на корявый посох, и молодцеватый богатырь с кузнечным молотом в могучих руках.
        Явные НПС.
        - Деревня что ли недалеко?  - догадался я.
        Кузнец смотрит исподлобья. Видно, ждет знака, чтобы напасть. Фреймы у обоих красные, значит отношение к нам враждебное. С чего бы?!
        - Ты, отец не серчай,  - я решил не обострять ситуацию.  - Мы вроде хорошее дело делаем.
        - Ага, хорошее, как же,  - буркнул старик. Смотрит зло и цепко.  - Мы в дремучий лес ходили, семена собирали, сажали, а вы жечь?!
        - Погоди!  - я опешил.  - Вы специально здесь этих тварей выращиваете?
        - А то!
        - Зачем?
        - Да чтоб не шлялись всякие!  - пробасил кузнец, поигрывая молотом.
        Что-то тут нечисто. Портал вроде бы обыкновенный. Я отчетливо вижу его золотистое сияние. С Бездной он точно не связан.
        - Чем же вам люди не угодили?
        - Да какие люди? Разбойники одни!
        - Наемники, ты хотел сказать?  - переспросил Джеб.
        - Разбойники, наемники, охотники, рыцари - все одно!  - зло обронил старик.  - Никакого житья не давали! Пойдут в лес, зверье бить, и не справятся. И что ж, по-твоему, они делали?
        - Убегали наверное?  - предположил я.
        - Вот-вот! Конечно же убегали! По нашим полям, по посевам! И зверье за собой тащили, чтоб стражники деревенские без работы не сидели. А напьются в таверне у кривоглазого? Ни сна, ни покоя! Как тут жить, если к тебе за полночь в двери стучат, спрашивают, "а не нужна ли вам помощь, уважаемый староста?" Тьфу… Какая помощь, когда я сплю?!
        - И вы решили хищные растения у портала посадить?  - Джеб уже накопил немного маны, и перчатка на его руке вновь угрожающе тлеет.
        - Посадили,  - кивнул старик.  - И сжечь не дадим! Еще и изгородь такую же у деревни сладим!  - угрожающее пообещал он.
        - Послушай, нам в город надо,  - я решил предпринять еще одну попытку мирных переговоров. НПС тут явно начали развиваться и игрокам совсем не рады.
        - Дорогу видишь? Вот и ступайте. Шестьдесят верст, и будет вам город!
        - Да ты с ума сошел?!  - не выдержал Джеб.  - Это сколько же дней нам до города топать?!
        - Ну сами напросились,  - старик тоже вышел из себя, шустро скастовал какой-то баф на кузнеца и тот, вскинув молот, кинулся на меня.
        - Джеб не лезь!  - доведенным до автоматизма перекатом ухожу из-под удара. Кузнец силен, но неповоротлив. Молот лишь оставил глубокую вмятину в земле, а я уже оказался позади парня, приставил острие клинка ему чуть ниже затылка, и предупредил: - Не шевелись, а то хуже будет!
        Старик невнятно выругался.
        - Мы идем через портал,  - отрезал Джеб.  - Нравится это кому-то или нет!
        - Ладно, ладно!  - староста пошел на попятный.  - Меч-то опусти! Миром дело решим!
        - Давно бы так,  - я заметил, как фреймы обоих стали желтыми, то есть нейтральными.
        - Зубастиков не жгите,  - попросил староста.  - Есть другой способ.
        Ну, я особо не удивился. Сразу догадался, что они как-то порталом пользуются.
        Лавовые лужицы дано угасли. Луна едва выглядывает из-за набежавшего на нее облачка. Вокруг царят тишина и прохлада. Из темноты появились две сельчанки. У каждой в руках по холщовому мешку. Они подошли к хищным растениям и начали кидать им куски мяса, стараясь, чтобы еда заставляла лианы вытягиваться в сторону от портала, а затем произошло нечто удивительное,  - когда оба мешка опустели, объевшиеся Экзоралы поникли к земле.
        - Проверь,  - велел староста кузнецу.
        Тот безбоязненно вошел в заросли, но хищные растения не отреагировали,  - они сыты.
        - Идите уже!  - старик хочет поскорее от нас избавиться.  - Идите и не возвращайтесь. Ишь придумали, наших зубастиков спалить!
        Нас с Джебом уговаривать не пришлось. Мы целый день на ногах, и борьба с Экзоралами шла уже на пределе сил.
        Вслед за кузнецом мы добрались до портала. Интерфейс мгновенных перемещений включился сразу же.
        Телепорт "Таверна наемников".
        Выберите точку назначения:
        -Заячий перекресток-(нет отклика).
        -Усадьбы избранных-(нет отклика).
        Анкор, столица региона.
        -Заречье-(нет отклика).
        -Старый брод-(нет отклика).
        …
        Я активировал единственный доступный маршрут и реальность на миг подернулась дымкой.
        …
        С городской стены открывается потрясающий вид. Царит глубокая ночь, в небе сияют звезды, неровно мерцает круг возрождения…
        Узнаю Анкор!
        Мы вернулись! Вырвались с Темного Рубежа!
        Джеб удивленно осматривается.
        - Пошли,  - я дружески похлопал его по плечу.  - Тут недалеко постоялый двор. Поужинаем, и спать!

* * *

        На следующий день я проснулся с первыми лучами солнца, но далеко не в радужном настроении. Джеб посапывает, Проныра тоже дрыхнет. Не стал их будить, вышел в общий зал, заказал себе кашу, завтракаю, размышляю.
        "Мангусты" (я несколько раз пытался связаться кланом, у которого на поверку оказалось еще четыре замка) мне ничего не ответили. Макс как в воду канул. В списках погибших его нет, значит от кого-то скрывается?
        Только теперь я начал по-настоящему осознавать всю тяжесть сложившейся ситуации. В реальном мире я действительно стал бездомным. Остается только цифровое пространство, но тут я - никто. Заурядный персонаж.
        Ладно. Попробуем сначала. В реале я могу снимать квартиру и арендовать вирткапсулу. На это денег хватит. А вот где взять средства на лечение Сашки и выплаты по кредиту Дениса?
        Доев, я спросил у хозяина таверны, как найти Гильдию Картографов и вышел на улицу.
        Город просыпается. Мой путь лежит по кривым улочкам к центральной площади, где уже закипает жизнь. Торговцы раскладывают товар на прилавках, глашатай местной НПС-фракции зачитывает какой-то указ,  - подле него собралась небольшая группа горожан. Солнце поднимается над горизонтом, освещая крыши домов. Искрятся витражи в здании ратуши.
        - Дэн?!  - кто-то изумленно окликнул меня.
        Парень в простеньких рыцарских доспехах смутно знаком.
        Прочитав его фрейм я все понял, улыбнулся, протянул руку:
        - Сир Ланс? Рад тебя видеть!
        Он крепко пожал мою ладонь.
        - Ты был недоступен. Хотел добавить тебя во "френд", но система подвисла, представляешь?
        - Наверное, дело в расстоянии. Мы с другом путешествовали по другому региону.
        - Слушай…  - он почему-то оробел, замялся,  - а ты вправду Хранитель?
        - Пока не знаю,  - честно ответил я.  - Взял один квест, но куда он приведет?
        - Уникальное задание? Ух ты!
        Ланс мне симпатичен. В нем чувствуется простая незамутненная искренность.
        - Пока не могу рассказать. А ты, смотрю, уже прокачался?  - перевожу разговор на другую тему. Не хочется отвечать на вопросы, ответ на которые сам не знаю.
        Ланс гордо вскинул голову. У него сейчас двадцать седьмой уровень, а значит парень работает над своим персонажем, прерываясь лишь на краткий отдых. Завидное упорство, учитывая, что ему в затылок не дышит сила смертельных обстоятельств.
        - Дэн, мы тут неподалеку пещеру нашли, сегодня собираемся туда пойти. Хочешь с нами?
        - Пока не смогу. Дела. Но во френд тебя добавил.
        - Ага. Вижу. Принял! Ну… увидимся?
        - Конечно. Если что, скинь сообщение.
        - Супер!  - он действительно искренне рад нашей встрече.  - Ладно, разберешься со своими делами, заходи вечерком в таверну, мне обещали карту Диких Земель достать!
        - Приду.
        Настроение значительно улучшилось, словно Ланс зарядил меня позитивом. Ну чего спрашивается, рефлексирую? Наделал ошибок?
        Я покачал головой в ответ таким мыслям.
        Когда идешь под пули или бросаешься в горящий дом, не думаешь о последствиях. Ты просто делаешь это.
        Так что нечего унывать. Жизнь продолжается. Нет смысла тонуть в проблемах. Их нужно превращать в задачи и решать.
        Вот ведь правду говорят: "человек молод настолько, насколько ощущает себя в душе". К городской ратуше я подошел уже совершенно в другом настроении.
        Так, по правую руку местный филиал Всемирного Банка, а по левую Гильдия Картографов,  - по слухам в ней заправляют игроки,  - сюда мне и нужно!
        Дверь уже открыта, и я решительно шагнул в прохладу вестибюля.

* * *

        Народа тут немного. За отдельными столами сидят степенные НПС. Слышен скрип перьев и шелест пергамента.
        Ко мне направился немолодой клерк. Еще издали он окинул меня оценивающим взглядом. Видимо потрепанные кожаные доспехи сыграли не в мою пользу, но клиент остается клиентом, и гильдиец постарался изобразить крайнюю заинтересованность:
        - Что желает достопочтенный господин? Вернулись из опасного путешествия и обладаете новой информацией о мире? Или хотите приобрести карты регионов? У нас широкий ассортимент.
        - И то и другое,  - ответил я.
        - Прошу сюда - он указал на два кресла. Между ними - столик с напитками и писчим прибором, приютившимся на краю.
        - Итак?  - смотрит вопросительно.
        - Я побывал на Темном Рубеже и открыл несколько действующих порталов. Хочу продать их координаты.
        - Они нигде не публиковались?
        - Нет.
        - Расскажите подробнее. Вы смогли пройти через них? Это обычные телепорты или порталы Бездны?
        Я осекся.
        Действительно. Как же я сам не подумал? Не зная верных последовательностей и не обладая ключом-артефактом, кто сможет побывать на открытой нами с Джебом Пылающей Равнине, или на Гиблом Утесе? Темные пришли через портал в бывшем поселении гномов, значит его координаты уже кому-то известны. И еще наверняка существуют разовые ключи-артефакты, которые выдают своим приспешниками загадочные "Тени".
        Кроме того, караваны неизвестной НПС-фракции тоже как-то проходят через видоизмененные Бездной телепорты, значит у них есть доступ. А что могу предложить я? Себя в качестве ключа и проводника?
        Обидно, но ничего не поделаешь. Уникальные регионы пока остаются в запаснике. Сейчас я смогу продать картографам только координаты восстановленных порталов…
        - Так вы расскажете?
        - Да. Есть три телепорта, образующие цепочку. Один на границе Диких Земель, второй в предгорьях Темного Рубежа, третий в подземельях Ноогарда. Все работают в обычном режиме, через них можно пройти, но большинство направлений заблокированы. Действует только обозначенный мной маршрут. Большего я раскрыть не могу, пока не узнаю цену, которую готова заплатить гильдия.
        В глазах клерка на миг блеснула алчность. Я точно заметил этот торжествующий огонек.
        - Мы платим по пять тысяч золотых монет за каждый пункт назначения,  - ответил он.
        - Без вариантов?
        - Это большие деньги!
        - Знаю. Но я хотел бы особые условия.
        Он отвел взгляд. Злится.
        Пятнадцать тысяч золотых - это действительно большие деньги для игрового мира. Но мне-то нужны реальные "креды". А курс вывода игровой валюты - 1:10. Получается я смогу получить полторы тысячи кредитов, в лучшем случае.
        - Я должен посоветоваться с руководством,  - клерк взял себя в руки, снова заговорил любезным тоном.  - Вопрос деликатный, ведь дело касается Темного Рубежа. Вы могли бы зайти через пару часов?
        - Да, конечно. А у вас есть карты Ноогарда и расположенного рядом с городом перевала?
        - К сожалению только старые. Карта города, каким он был до вторжения Бездны. Ну и прилегающая местность, разумеется. Только там все наверняка сильно изменилось. Свитки стоят по 10 золотых. Будете брать?
        - Позже. Когда решим вопрос с продажей координат порталов.
        - Хорошо. Через два часа я снова буду к вашим услугам, но сразу предупреждаю, предложение вряд ли станет другим. Была озвучена максимальная цена для такого рода информации.

* * *

        Визит в Гильдию Картографов не внушил мне оптимизма. Клерк вел себя подозрительно. Обосновать не могу, но нутром чую…
        Я зашел в расположенную неподалеку таверну, сел за дальний столик, заказал себе кружку пива и призадумался. Путь исследователя мне бы подошел. Это приключения, известность, опасности и неплохие деньги по меркам цифрового пространства. Если много странствовать, то и для реального мира заработок, что надо, но сейчас сложилась кризисная ситуация, тринадцать тысяч кредитов нужны немедленно, а это сто тридцать тысяч золотых в игровой валюте! Мне явно столько не собрать, разве что продавать свои услуги,  - пользоваться артефактами, чтобы водить группы игроков в уникальные локации?
        Но это потребует времени. К тому же я понятия не имею, как привлечь серьезную клиентуру. И где гарантия, что меня не убьют ради обладания артефактами?
        Надо ненадолго выйти из игры. Думаю, опустевшая кружка крепкого пива объяснит мою расфокусированную неподвижность.
        Так и сделал. Не покидая вирткапсулы, я вышел в личное пространство.
        …
        У вас два непрочитанных сообщения.
        …
        Первое из больницы. Сашка пришел в сознание. Его дела стабильно идут на поправку.
        Радует, но у меня не так много времени, чтобы найти недостающую сумму!
        Ну, а второе сообщение?
        Ого?! Да он уже электронные письма отправлять может?!
        …
        Андрей Дмитриевич, я пытался с вами связаться, но система не доставляет сообщения. Думаю, вы еще в подземельях Темного Рубежа. Потому и сбои. Как выйдете, свяжитесь со мной. Надо многое обсудить. И, спасибо за все… Не уверен, что сам сделал бы такое для незнакомого человека.
        Саня.
        …
        Ну что я ему скажу?
        Потерпи, может мне удастся достать еще денег? Как это ободрит его, как поможет выздоравливать? Нет. Свяжусь когда достану недостающую сумму. Ему сейчас волноваться нельзя!
        От Макса по-прежнему ничего.
        Ладно. Возвращаюсь на "Край Бездны". Буду искать выход из сложившейся ситуации, хотя коммерсант из меня мягко говоря - никакой.

* * *

        Я отсутствовал всего несколько минут, а за столик уже успел кто-то подсесть.
        Напротив меня устроился некто, облаченный в хламиду с глубоким капюшоном. Лицо скрыто в тени.
        - Мы знакомы?  - спрашиваю не очень-то приветливо. Нервишки все же пошаливают. В голове множество вопросов, требующих немедленного решения. Хочется спокойно все обдумать.
        - Конечно,  - ответил он, скидывая вуаль "скрытности". Мгновенно проступил фрейм "Alexander Lourier".
        - Лурье?  - удивился я, мысленно перебирая довольно узкий круг знакомых (в цифровом пространстве).  - Не припомню, чтобы мы встречались.
        - Андрей Дмитриевич, это мой альт.
        Вот как? Этот парень знает меня по реальному миру?
        - Альтернативный персонаж?
        - Ага.
        - Макс, ты?
        - Нет. Это я,  - Сашка.
        - Сашка?!  - я удивился, обрадовался и рассердился.  - Ты-то тут как оказался?!
        - Ну, а что мне в этой камере регенерации со скуки сдохнуть? Я же в сознание пришел.
        - Погоди, но как?! Как ты тут оказался?!
        - Защита локальной сети в больнице слабенькая,  - он пренебрежительно махнул рукой.  - Я по делу пришел. По-человечески сказать спасибо, и помочь.
        - Саш, погоди,  - я вздохнул.  - Не все так радужно. Оплачена только часть требуемого курса лечения, и я прочно сел на мель в финансовом смысле.
        - Знаю. Потому и нарушил правила. Я ведь заинтересованное лицо, правда?
        Тут мне возразить нечего.
        - Следил за вами…
        - Давай на "ты".
        - Ладно. Следил за тобой в "скрытности". Молодец, что не повелся на предложение картографа. Там в гильдии многие игроки косят под НПС. Он тупо тебя на инфу разводил, за очень маленькие деньги.
        - То-то я заметил, как он жадно поглядывал. Но ума не приложу, куда податься, к кому обратиться? За координаты порталов могут больше предложить? Ты все слышал, так не томи!
        - Значит, могу сам рулить?
        - Приступай. Покажи где я ошибся, какой возможности не заметил? Только объясняй куда пойдем, что надо говорить?
        - А никуда не пойдем. У тебя доступ к аукциону отрыт?
        - Ну, да, есть такая вкладка. Но ни разу ее не использовал.
        - Открывай. И переходи в раздел "информационные лоты".
        - Есть.
        - Заплати взнос, чтобы получить статус "продавец".
        - Тысяча золотых? У меня сейчас столько нет.
        - Держи,  - он перекинул на счет моего аккаунта требуемую сумму в игровой валюте.
        Я не стал спорить. Ситуация не располагает. Пробежал взглядом по строкам. Вот лот с координатами портала в Диких Землях. Цена 10 000 золотых. Вдвое больше, чем предлагал картограф, но все равно слишком мало, чтобы набрать нужную для Сашки сумму. Ведь у меня есть координаты всего трех порталов, остальные открываются только в моем личном присутствии при наличии артефактов.
        - Тридцать тысяч золотых - это мало,  - заметил я.  - Нужно больше.
        Он лишь усмехнулся.
        - Расскажи мне подробности. В основном интересует обстановка подле каждого из порталов.
        Я заказал еще одну кружку пива. Сашка жестом отказался, слушает внимательно, иногда по ходу моего повествования его взгляд тускнеет,  - парень явно ищет информацию в сети.
        - Круто. По-настоящему - круто!  - через некоторое время подытожил он.  - Думаю, мы выручим необходимую сумму и даже немного сверху. Просто у тебя нет опыта в такого рода делах. Я бы все сам провернул, но не знаю, как долго смогу тут задержаться.
        - Лечению не повредит?
        - Не-а… Я же на десяти процентах реализма вошел. В общем так: сейчас я сформирую три лота. Твоя задача разместить их. Когда купят, деньги получишь на счет своего аккаунта, а в реальный мир выведешь их через филиал Всемирного Банка, вот тебе контакт. Парень проверенный. У него "продвинутый" аккаунт. А теперь дай мне немного времени, ладно?
        Я кивнул, хотя ума не приложу, что можно выжать из координат трех порталов?
        Сашка погрузился работу. Сидит неподвижно.
        Прошло около получаса, я уже начал беспокоится, когда он скинул мне сообщение.
        - Почитай.
        Открываю.
        …
        Лот № 1. Затопленное подземелье. Гарантия "первого прохождения". Уникальный лут. Минимальные требования: рейд уровни 50+. Стартовая цена 50 000 золотых.
        Затопленная шахта гномов + координаты портала. Респ неисправен, для восстановления потребуется маг поддержки с "интеллектом" на 40 и способностью "резчик магических рун". Подземелье никем не проходилось с момента вторжения Бездны. Скриншот охранной печати прилагается. Количество подземных уровней,  - неизвестно. Боссы уровней,  - неизвестно. Есть вероятность отыскать ход к легендарному затопленному городу гномов с его несметными сокровищами.
        …
        Лот № 2. Охота на ифрита. Координаты портала "Подземелье Ноогарда" (Темный Рубеж) + гарантия "первого убийства". Ифрит (уровень 50) вырвался из неизученного региона Бездны, и уничтожил городок Ноогард. Внимание, на момент нападения ифрита в Ноогарде были сильные маги стихий, но они погибли. Как и все население города. Опасно! Рекомендован рейд. Стартовая цена 30 000 золотых.
        …
        Лот № 3. Фарм существ из Бездны (уровни 35+). Гарантия выпадения уникальных алхимических ингредиентов + уникальный (дымчатый) хитин для изготовления доспехов. Эксклюзивно - координаты портала + действующий респ. Стартовая цена 25 000 золотых.
        …
        Сашка меня не просто удивил. Я в шоке. Сто тысяч вместо пятнадцати?! Все четко, понятно, привлекательно. Нет я не обладаю таким талантом, не заметил и не смог оценить потенциал открытых местностей…
        - Саш, но сто тысяч мало.
        - Это лишь стартовая цена. Пока мало кто продвинулся дальше предгорий Рубежа,  - значит наши предложения очень "вкусные". Кланы за них передерутся, цену взвинтят. Оставь это профи с аукциона. Они ведь не за просто так свои проценты отгрызают.
        - Ясно. Сейчас размещу. Один вопрос: у меня задание открыто, связанное с ифритом, я тебе говорил.
        - Да, помню. Но где написано, что ты лично должен его уничтожить? Сказано: "найдите способ избавиться от ифрита". А кто конкретно его сольет,  - неважно. Задание тебе засчитается.

* * *

        Я разместил лоты, и мы с Сашкой еще посидели,  - он не торопится уходить.
        - Почему "Мангусты" тебе не помогли и мне ничего не ответили?
        - Они сейчас в форс-мажоре. Идея концентрации сил в реальном мире оказалась не умной и опасной. Представляешь, что сейчас творится в других региональных центрах Клана? Срочно меняется дислокация, народ снова рассредоточивают, чтобы не повторилось трагедии "Мейнстрима".
        - Значит, тебя просто бросили? Что вообще происходит? Почему виртуальные войны выплескиваются в реальный мир?!
        - Я не могу этого объяснить. Просто не знаю, откуда вдруг такой всплеск жестокости и почему проблемы проецируются на "реал".
        - Ладно. Не забивай голову. Со временем разберемся. Кстати, о реальном мире. Помнишь Джебер_Ариума?
        - Конечно.
        - Мне удалось расшевелить парня, вывести его из тупика сознания. Сейчас мы в пати. Вместе выбрались с Темного Рубежа. Но есть проблема. Он почти ничего не помнит о прошлой жизни, даже не может сказать, где живет. Его вирткапсула по "медицинским причинам" блокирует логаут.
        - Джеба надо вытаскивать,  - встрепенулся Сашка.
        - Вот и я о том… Только как? Я даже в экстренные службы не могу позвонить. Тупо не знаю, где он? Может, на другом краю земли?
        Лурье задумался, затем порылся в своем инвентаре, дал мне крошечную булавку:
        - К его одежде приколи.
        - И?
        - Я смогу отследить канал связи.
        - До вирткапсулы?
        - Если Джеб не сильно шифруется, то да.
        - Его не забанят? Это ведь наверняка незаконно.
        - Админская штучка. Бана не будет, я все сделаю по-быстрому. Потом вернешь булавку. Мне все равно заняться нечем пока идет регенерация. Попробую узнать кто он, откуда и как мы можем помочь.
        - Хорошо. Спасибо. Парня действительно вытаскивать нужно.
        - Если у него вирткапсула последнего модельного ряда, то особо не беспокойся. Там есть система реабилитационного выхода. Я постараюсь все разузнать.
        - Лады. Буду время от времени выходить в личное пространство. А ты не рискуй.
        - В смысле на "Край Бездны" не логиниться? Так что ж мне со скуки теперь сдохнуть?
        - Почитай что-нибудь. Помогает. Виртуалка - это еще не весь мир.
        - Ладно,  - вздохнул Сашка.  - Но и ты не пропадай. Держи меня в курсе, как лоты продаются, хорошо?
        - Договорились.
        - И вот еще…  - он на миг замялся,  - Я не хочу к "Мангустам" возвращаться.
        - Понимаю.
        - К себе возьмешь?
        - В группу? Без проблем. Только рад буду.
        Он заметно повеселел.
        Мы крепко пожали друг другу руки, а через несколько секунд аватар "Alexanderа_Lourier" растаял в воздухе.

        Глава 16

        В таверну я вернулся ближе к полудню.
        Джеб все еще спит. Натерпелся, бедняга. Я читал на форумах и в гайдах: при полном погружении в виртуальную реальность сон человеку жизненно необходим. Наш мозг не может работать двадцать четыре часа в сутки, семь дней в неделю, в режиме постоянного бодрствования. Это ведет к необратимым и пагубным последствиям.
        Выживая в подземелье Джебер_Ариум, мог спать лишь урывками, поэтому я не стал его беспокоить.
        Проныра нашел себе занятие, сидит на подоконнике, наблюдает за прохожими. Зверек прикольный, шустрый и сообразительный. Яркий пример того, как искусственные нейросети, составляющие основу НПС-персонажей виртуального мира, начинают спорадически развиваться.
        Я приколол булавку к одежде Джеба и написал ему записку с просьбой не покидать таверну до моего возвращения. Монет, найденных в подземелье Ноогарда и в подвале Хижины Рудокопов, нам должно хватить на несколько дней безбедной жизни.
        "Тайна Лесного Холма" не дает покоя. Собираюсь пойти туда и хотя бы начать раскопки. Думаю, до вечера управлюсь.
        Я спустился в главный зал, накоротко переговорил с хозяином таверны, заплатил еще за сутки постоя, попросил досыта накормить моего спутника, когда тот проснется.
        Теперь в лес!
        Даже не подозревал насколько силен и жгуч мой интерес к первому полученному на "Краю Бездны" заданию.
        Выйдя за городские ворота, я, ориентируясь по карте местности, нашел свой давний маршрут, и решительно свернул под сень деревьев. Встречи с "матерым медведем" уже не боюсь,  - он теперь мне по уровням. И не таких мобов видали.
        Настроение просто отличное. Сашка молодец. Вот, что значит человек, хорошо знающий виртуальный мир. Сразу сориентировался в ситуации!
        Медведь мне так и не повстречался. Может его кто-то слил?
        Я срезал путь через заросли ежевики,  - среди колючих кустов петляет звериная тропа. Низкоуровневые мобы меня тщательно избегают. Это тоже часть геймплея. Пока ты слаб - попробуй добыть того же зайца,  - целая битва получится. А как только немного прокачался, кусок мяса и шкурка, годная для изготовления одежды, тоже просто так не достанется, придется попотеть, побегать за добычей. Ничего здесь легко не дается.
        А вот и знакомые места. Подле лесного холма ничего не изменилось. Сухое дерево сразу бросается в глаза. Интересно, где же я пересек границу инстанса, даже не заметив, что вхожу в персонально сгенерированный участок локации?
        Из земли выпирают камни со следами грубой обработки. Чуть поодаль в траве желтеют кости, едва прикрытые обрывками истлевшей одежды. Именно на них я нашел "амулет хранителя" и "кристалл души".
        Неужели с тех пор прошла всего неделя?
        Присев на корточки, рассматриваю останки. Легкий ветерок ерошит мои волосы. Судя по обрывкам одежды, здесь погиб маг. Ни доспехов, ни оружия я не заметил, зато нашел истлевшую сумку и обломок деревянного посоха.
        Так, посмотрим…  - лезвием кинжала аккуратно отгибаю лоскуты ветхой ткани. Содержимое холщовой сумки изрядно попортили дожди, насекомые и бурая плесень. Разбухшая книга, мешочек с пятью серебряными монетами, два фиала с красноватой жидкостью. Негусто. Фокусирую взгляд читаю:
        Малое зелье регенерации. Восстанавливает 3 hp/s, снимает негативные эффекты отравления, и кровотечения.
        …
        Пригодится. Фиалы перекочевали в мой инвентарь.
        Теперь книга. Аккуратно переворачиваю пропитанные влагой станицы, но ничего не могу разобрать. Большинство текстов и рисунков безнадежно испорчены, они расплылись,  - видимо чернила оказались некачественными, неустойчивыми к влаге.
        Примерно в середине фолианта мне удалось найти парочку хорошо сохранившихся страниц. На одной изображена батальная сцена, выполненная на уровне детского рисунка. Множество фигурок вооружены чем-то вроде коротких жезлов, с которых срываются разряды разноцветных энергий. Такой магии я еще не встречал.
        Между враждующими сторонами просматривается явное различие, которое смог подчеркнуть даже неумелый "художник". Одни носят "амулеты хранителя", другие же окутаны чем-то вроде серой ауры.
        Может быть текст на второй странице что-то пояснит?
        Всматриваюсь в расплывчатые строки. Почерк далеко не каллиграфический. Скорее всего книга является аналогом моего походного дневника?
        Постепенно, разбирая сохранившиеся фразы, я понял: найденные останки принадлежат НПС, который пережил вторжение Бездны.
        Он никогда не был загадочным "хранителем". Кристалл и амулет наверняка снял с мертвого тела.
        Ниже любопытная заметка. Некоторые слова расплылись, но смысл понять можно:
        "…погибает от ран… поил отварами… пришел в себя… поведал про лесной холм… дал ключ и амулет, просил пойти туда…
        Умер…
        Наверняка скрыты сокровища… богат и перееду в город… Моих способностей должно хватить… Ограблю сокровищницу и тогда выкину амулет и ключ…"
        Картина в моем понимании складывается следующая: во время вторжения Бездны произошла битва между таинственными "хранителями" и не менее загадочными (для меня) "тенями". Хранители, судя по всему, проиграли. Местный житель, скорее всего начинающий маг, подобрал одного из раненных, пытался лечить, но безуспешно. Тот рассказал ему о неких сокровищах, спрятанных в недрах лесного холма.
        Итак, "камень души",  - это ключ. Вход где-то поблизости. Что именно спрятано в недрах,  - ума не приложу.
        …
        Задание "Тайна Лесного Холма" обновлено. Вы узнали, кем был неизвестный старатель.
        Отыщите вход в "сокровищницу" и попытайтесь использовать "кристалл души" в качестве ключа.
        …
        Ладно. Начнем с вросших в землю, грубо обработанных камней. Их нужно убрать. Одно настораживает: почему отправившийся на поиски сокровищ маг не справился с такой простой задачей?
        И кто его убил?
        Явно не человек, иначе забрал бы монеты, амулет и кристалл.
        Пока я размышлял, останки незадачливого старателя вдруг подернулись сизой дымкой и истаяли!
        Вокруг никого. Солнце припекает. В окрестностях царит неестественная для леса тишина.
        Не заметив явных признаков опасности, я вернулся к камням и принялся снимать слой дерна, с удивлением обнаружив под ним необычный грунт. Его составляют черные крупинки с обильным вкраплением твердых остекленевших катышков и небольших фрагментов металла,  - согласитесь, очень странная почва для лесного холма!
        Грунт сыпучий, податливый. Рыхлю его кинжалом и отгребаю руками. Часто попадаются комья ржавчины, среди которых неожиданно блеснуло что-то серебристое.
        …
        Крохотный бесформенный мифриловый слиток. Когда-то наверняка был частью оружия, теперь же годится только на продажу из-за ценности "истинного серебра".
        …
        Похоже здесь произошла грандиозная битва, и магия в ней применялась весьма неслабая?!
        Пользуясь податливостью грунта, я рассчитывал управиться быстро. Думал, подкопаю камни, и они сами скатятся вниз по склону, но вскоре обсидиановая супесь[16 - Супесь - рыхлая горная порода или грунт, состоящая, главным образом, из песчаных частиц] закончилась,  - глубже залегает плотно спрессованный шлак. Кинжалом его не возьмешь, тут требуется инструмент посерьезнее.
        Немного передохнув и попив воды, я вернулся к приметному засохшему дереву, отыскал подходящий сук, поднатужился и сломал его, благо высокий показатель "физической мощи" позволил обойтись без топора.
        Присев в тени, я при помощи ножа выстругал грубую рукоятку и насадил на нее ржавую кирку, найденную на месте гибели мага.
        Интересный вопрос: почему он не использовал силы стихий, а копал вручную?

* * *

        Примерно через час мне удалось выворотить и откатить в сторону все выпирающие из склона камни. В результате образовался продолговатый несимметричный раскоп. Я попытался углубить его, но кирка лишь высекла искры, со звоном отскочив от твердой поверхности.
        Я присел на отвал вырытой почвы, вытер капельки пота со лба.
        Новое препятствие похоже на мостовую. Плотно пригнанные блоки образуют плоскость, уходящую вглубь холма, не совпадающую с геометрией его склона.
        Наверное, теперь мне стоит поработать головой, а не руками? Копать и долбить камень можно до бесконечности. Что же скрыто в недрах? Как вообще образовалась эта возвышенность?
        Простое с первого взгляда задание становится все интереснее и сложнее.
        Кстати, индикатор моей "жизни" немного просел. Совсем чуть-чуть, всего на пару процентов, но за последние дни я научился обращать внимание на такого рода "мелочи".
        Разворачиваю окошко системных сообщений.
        …
        Целый час вы работаете на пределе выносливости.
        Вами выкопано два кубометра грунта.
        Доступен новый навык "рудокоп". Эффект +1 к "физической мощи", + 5 % к "выносливости" (при использовании навыка). На первом уровне навыка вы можете идентифицировать наиболее часто встречающиеся минералы и руды.
        …
        Вы измождены. Негативный эффект,  - "физическая мощь" понижена на 1 пункт. Скорость регенерации замедлена на 5 %. Вы теряете 1 hp, каждые 10 секунд, пока не отдохнете и не восстановите силы.
        …
        Ишь, неженка…
        Мои пальцы кровоточат от царапин, на ладонях вздулись водянистые мозоли. Особо рассиживаться некогда, незаметно подкрадывается вечер. Дебафы можно снять другим способом. Выпив одно из найденных зелий регенерации, я дождался пока затянутся ранки, а затем начал взбираться к вершине лесного холма.
        Пока не стемнело хочу взглянуть на панораму окрестностей,  - надеюсь, картина в целом поможет понять, что же скрыто под таинственной возвышенностью?
        Склон оказался коварен. Он изрезан неглубокими оврагами,  - их промыли дождевые воды. Не заметно ни зверья, ни птиц,  - вокруг по-прежнему царит давящая тишина. Нередко на пути попадается поросль молодых деревьев,  - они находят приют на террасах, которыми тоже изобилует микрорельеф склона. Все это невольно наводит на мысль о некоем архитектурном сооружении, засыпанном пеплом и шлаком, превратившимся в холм…
        Солнце уже начало клониться к горизонту, когда я наконец добрался до плоской вершины.
        Здесь повсюду разбросаны внушительные по размерам обломки гранита. Присмотревшись к замшелым поверхностям, я понял,  - это фрагменты исполинских статуй. Когда-то они образовывали квадрат, но теперь разбиты, лишены смысла… кроме одной фигуры.
        На массивном постаменте застыло странное, закованное в латы существо. Скорее всего передо мной ящер, отдаленно похожий на тираннозавра,  - у него огромная вытянутая голова, туловище наклонено вперед, верхние лапы короткие, похожие на человеческие руки, а задние очень мощные. Хвост к моему удивлению длинный, но тонкий, усеянный шипами, он больше похож на природное оружие, чем на дополнительную точку опоры.
        В одной руке существо держит посох, в другой огромный меч, перед которыми присущие людям "двуручники" выглядят более чем скромно.
        Наличие меча и посоха,  - это, насколько я понимаю, символический признак мультикласса.
        Настоящая машина смерти! Не хотел бы я столкнуться с такой тварью. По крайней мере не на моем текущем уровне развития.
        На постаменте каким-то острым инструментом криво процарапана надпись:
        "Следи за солнцем. Думай".
        Щурясь, смотрю на запад. Огненная капля уходящего за горизонт светила выглядит сгустком первобытного хаоса, окрашивает окрестности в тона багрянца, заставляя все предметы отбрасывать длинные тени.
        Смысл процарапанной на постаменте фразы я так и не понял, но зато убедился, что под склонами холма скрыто внушительное сооружение. Для небольшого городка слишком компактное и высокое, для замка маленькое. Скорее всего это единичное здание с уступчатой архитектурой, образующей пять ярусов. В прошлом оно было окружено площадями, к нему вели дороги, но теперь подножие холма густо заросло травой и кустарником, с редкими вкраплениями деревьев.
        Теперь очевидно, что пробиваться надо не вниз, а вперед, таким образом я буду продвигаться в глубины холма, пока не наткнусь на сохранившееся помещение. Велика вероятность, что заветная цель близка. Пожалуй, сегодня я смогу прокопать еще пару метров.
        Искоса взглянув на изваяние закованного в латы ящера, я пожал плечами и направился вниз по склону.

* * *

        Солнце еще не зашло, когда я вновь взялся за кирку, осторожно простукивая спрессованную стену шлака в дальней части получившегося раскопа.
        Начал от левой стены. Пара звонких ударов, а следом глухой. Так, а если взять еще правее? Снова глухой, а за ним звонкий! Выше? Кирка снова царапнула о камень.
        Я мысленно представил расположенный передо мной, заполненный оползнем из шлака и пепла арочный проем. Сейчас проверим!
        Зная куда бить, с силой вгоняю кирку в спрессованный шлак и налегаю на рукоять, действуя как рычагом. Вскоре пласт грунта растрескался, а потом обвалился! По краям и сверху теперь действительно виден контур арки. Ну значит буду углубляться в нее!
        Еще несколько ударов и инструмент опять клацнул по камню.
        Какой-то обломок, попавший в оползень?
        Увы, вскоре стало ясно, что арку перекрывает монолитная каменная плита, с небольшим углублением в центре. Присмотревшись к выемке, я невольно вздрогнул. Похоже, кристалл души идеально подойдет к ней по форме граней?!
        Сработало! Стоило мне поместить кристалл в углубление, как последовала неяркая вспышка. Подсознательно жду скрежета сдвигаемой плиты, вибрации от работы противовесов, но ничего не происходит.
        Почему?
        Кристалл души стал абсолютно прозрачным. Внутри него трепещет пламя. Может просто заклинило древние механизмы?
        Надо попробовать еще раз! Вынуть "ключ" и вставить его вновь! Или попытаться его провернуть?!
        Холм внезапно содрогнулся. От мощного толчка по стенам раскопа побежали трещины, вниз посыпались струйки черного песка. Преграда не сдвинулась ни на миллиметр, зато я ощутил мерную тяжелую поступь,  - дрожь земли отчетливо передает ритмику шагов.
        Отбросив кирку и схватив меч, я обернулся.
        Сзади никого, но шаги, похожие на толчки землетрясения, явно приближаются!
        Я выбрался из раскопа и увидел на фоне пламенеющего заката исполинскую, закованную в латы фигуру ящероподобного создания.
        Тварь целенаправленно прет на меня!
        …
        "Хавл. Воин-тень. Существо из Бездны. Про?клятый страж. Уровень???"
        …
        От его рыка дрожит листва на деревьях. Тяжелая, уверенная поступь сотрясает землю. Заметив меня, он остановился. Слегка наклонил голову,  - разглядывает, как букашку.
        Отступать некуда, и я безрассудно бросился на него, но успел сделать лишь пару шагов.
        Последовал жуткий гортанный рык.
        Вокруг резко стемнело.
        Не могу пошевелиться! В окошке системных сообщений пестрит от сменяющих друг друга строк:
        Вы попали под воздействие "Ауры оцепенения". Эффект - паралич 30 секунд.
        Вы попали под воздействие "Ауры страха". Эффект - в течение 30 секунд вы не можете атаковать созданий, превосходящих вас по уровням.
        Вы попали под воздействие "Ауры Бездны". Эффект - случайный урон всему живому.
        Вы попали под удар "Дробящего рыка". Эффект - прочность любого вида брони снижается на 50 единиц.
        …
        Земля зашевелилась. Вокруг меня, отряхивая черный песок, поднимаются останки давно погибших существ.
        Глаза ящера налились потусторонним пламенем.
        - Хранители уничтожены!  - прорычал он.  - Так есть и так будет!
        В следующий миг небрежный взмах гигантского меча сваншотил меня.
        Секунда невыносимой боли, и сознание провалилось в черноту.
        …
        ВЫ ПОГИБЛИ.
        Потеряно 2753 Ехр.
        Потеряны предметы:
        Ржавая кирка.
        Рваная кожаная куртка.
        Прочность экипировки "0".

* * *

        Я пришел в себя скорчившимся внутри круга возрождения.
        Последние пятнадцать минут мое сознание пребывало в пугающей пустоте, лишенное мыслей, воли, эмоций.
        С первым выдохом из горла вырвался болезненный хрип.
        Оказавшийся поблизости городской стражник покосился в мою сторону, но ничего не сказал. Наверное, они привыкли к такому появлению игроков?
        Мне все еще больно. Мысли путаются. Тело содрогается в конвульсиях, но теплый свет круга возрождения постепенно снимает остаточные дебафы.
        Я привстал, опираясь на меч, пошатываясь, сделал несколько неуверенных шагов и тяжело привалился к зубцу крепостной стены.
        Дрожь никак не отпускает.
        Первым делом открываю инвентарь. "Кристалл души" и "Амулет Хранителя" на месте. Они из разряда предметов, которые невозможно потерять.
        …
        У вас одно новое событие.
        …
        Открываю вкладку.
        …
        Ваш информационный лот "Фарм существ из Бездны" продан за 37 000 золотых монет.
        …
        Неслабо!.. Почти в два раза больше стартовой цены. Порадовался, конечно, но эмоции тусклые, мысли ворочаются в голове, как булыжники. Добраться бы до таверны…

* * *

        Этим вечером я не стал выходить в реальный мир. Отлежался в нашей комнате, сбивчиво рассказал встревоженному Джебу о случившемся, поел и уснул.
        На следующий день мы держали военный совет.
        - Такого не должно было произойти!  - убежденно настаивает Джеб.  - Пойми, если система выдала тебе задание, значит оно проходимо!
        - Видео посмотрел?
        - Да.
        - И какие у меня шансы? Ящеру и мечом-то махать было незачем. Ты видел сколько урона прилетело от "Ауры Бездны"?
        - Ты явно упустил что-то важное!  - упрямо ответил он.
        - Джеб, я все делал правильно! Все шло нормально, пока я не попытался открыть "дверь" при помощи кристалла. Может какой-нибудь сбой? Или задание предназначено для хай-левелов?
        - Тогда тебя не пропустило бы в инстанс! Ты бы его просто не заметил, или получил бы предупреждение, что локация предназначена для игроков уровня 100+, к примеру.
        - Ладно. Схожу туда еще раз. Осмотрюсь внимательнее. Может надо разбить эту статую, чтобы ящер не смог "ожить"?
        - Как вариант,  - кивнув, согласился Джеб.  - Эх, жаль, что меня вместе с тобой не пропустит!  - расстроился он.  - Уже надоело сидеть взаперти.
        - Ну тогда погуляй по городу, приценись к экипировке и к книгам навыков, если найдешь.
        Он заметно повеселел.
        - А ты, Дэн?
        - Сейчас дела, потом прикуплю какую-нибудь кувалду или молот, схожу к холму, попробую разбить эту статую.
        - Ладно. Тогда я зайду в библиотеку. Наверняка существуют подходящие заклинания, разрушающие камень. Как вариант, можно купить свиток и использовать его.
        - Хорошо, поищи.
        - Дэн, а ты экипировку менять разве не будешь?
        - Пока - нет. Что толку деньги тратить? Если ящер снова на меня сагрится, то обнулит прочность брони своим рыком. Нет уж, пока похожу в чем есть.
        - Ты все же к ремесленнику зайди, пусть хотя бы десять процентов прочности восстановит,  - посоветовал Джеб.  - мало ли кто в лесу по дороге встретится? Те же темные, к примеру.
        - Да, пожалуй, так и сделаю.
        Мы с Джебом спустились в общий зал, позавтракали и разошлись каждый по своим делам.
        От таверны до главной площади, где расположено местное отделение Всемирного Банка (даже названия не меняют) пять минут прогулочным шагом. Народа на улицах много, на меня никто не обращает внимания, ни игроки, ни НПС. Я ничем не выделяюсь из толпы, разве что плохой одежонкой.
        Вид действительно непрезентабельный, могут и в банк не пустить, поэтому я внял совету Джеба, зашел в мастерскую и, честно говоря, обалдел от разнообразия выставленного на продажу товара.
        Деревянные манекены облачены в комплекты экипировки, полностью сделанные из кожи. Ко мне никто не вышел, через открытую дверь виден двор мастерской, где под навесами кипит работа.
        Осматриваюсь, удивленно изучаю детали. Оказывается дизайн изделий из кожи ограничен только фантазией мастера. Я ожидал найти простенькие однотипные изделия, а увидел едва ли не произведения искусства.
        Наверное, стоят они очень дорого, а защищают плохо?
        Мне сразу приглянулся один из комплектов, хотел потрогать его, но рука внезапно встретила вязкое сопротивление.
        - Доброго дня. Сейчас сниму защиту,  - раздался голос за моей спиной.  - Приходится ставить, чтобы воришки не зарились.
        Я обернулся.
        - Андрэ, к вашим услугам,  - сухопарый пожилой мастер пожал мне руку. Сразу же проявился его фрейм.
        "Андрэ_Ильгард, известный мастер-кожевенник, уровень 135. Уровень профессии 30".
        - Правильный выбор, Дэн. Кожаный доспех легок, удобен, не стесняет движений, и в то же время хорошо защищает от стрел, рубящих и колющих ударов, правда пасует перед дробящим уроном, но это можно исправить.
        - Кожа против меча?  - я жестом обратил внимание мастера на свой жалкий, потрепанный вид.
        - Крестьянские поделки и настоящая броня разнятся во всем. Я использую несколько слоев кожи, выделанной из шкур редких тварей. Уж поверьте, кожа,  - моя страсть. Я знаю в ней толк. Стрелы в моей броне вязнут. Удары меча портят внешний вид, но это легко исправить, имея с собой специальный зачарованный ремонтный комплект. До сотого уровня, пока не раскачана "физическая мощь", мои доспехи - лучший выбор. Я мог бы долго рассказывать об их преимуществах, но не стану. Реализм решает все. Многие думают, что металл сделает их неуязвимыми. Но, судя по всему, вы уже побывали в переделках и понимаете, какое значение имеет подвижность?
        Я кивнул, соглашаясь.
        - Несколько слоев правильно чередующейся кожи, взятой от разных существ, защитят не хуже стали.
        - А дорого ли стоит вот этот комплект?  - я указал на приглянувшийся мне доспех.
        - Сотня золотых. Но сноса ему не будет. Ремонтный набор отдам за десять золотых. Он основан на магических техниках, имеет вид порошка, щепотка которого полностью восстанавливает внешний вид и прочность брони.
        Я крепко задумался.
        Цена кусается. Еще вчера я бы только вздохнул и пошел прочь, в надежде когда-нибудь нафармить достаточно для такой покупки, но сейчас, благодаря проданной на аукционе информации, у меня есть деньги. Разбрасываться ими я не готов, но слова мастера внушают доверие. Он бы не прокачался до таких уровней профессии без должного качества своих изделий.
        - А как с защитой от урона магией, ядами, кислотами, токсинами?  - спросил я.
        - Плюс двадцать к вашей сопротивляемости,  - гордо ответил Андрэ.  - К слову, доспехи можно дополнительно зачаровать. При покупке я дам рекомендации, к кому обратиться.
        - А мою броню можно отремонтировать?
        Удивительно, но он отреагировал нормально. Не скривился в презрительной, понимающей усмешке, а наоборот хитро улыбнулся:
        - Второй комплект?
        Я кивнул.
        - Легкую, неброскую, непритязательную броню, изготовленную моими подмастерьями, отдам за пятнадцать золотых. Защита у нее не такая внушительная, но на подмену пойдет.
        - Могу примерить?  - мой взгляд вернулся к приглянувшемуся комплекту экипировки.
        - Нет смысла. Это выставочные образцы. Ваша броня будет изготовлена на заказ по индивидуальной мерке. Есть пожелания по отделке?
        - Меня устраивает вот эта модель.
        - Отлично. С вас сто десять золотых. Готовый комплект и ремонтный набор сможете забрать завтра. Сутки задержки стоят тех удобств, что дает индивидуальная мерка. Я ее уже снял.
        Я отсчитал требуемую сумму, передал мастеру увесистый мешочек. Удивительно, в инвентаре золото ничего не весит, а в руке сразу приобретает все присущие характеристики.
        - А на мага есть что-нибудь подходящее?
        - Безусловно. Приведите своего друга, и мы поговорим. А сейчас, небольшой бонус от меня лично,  - он достал из кармана маленькую шкатулку и осыпал меня щепоткой искрящегося порошка.
        …
        Мастер Андрэ_Ильгард восстановил прочность вашей кожаной брони.
        …
        - Спасибо, мастер,  - искренне поблагодарил я, по достоинству оценив качество и удобство "зачарованного порошка". Таких "ремонтных наборов" надо иметь несколько, про запас.
        - Зачарованный порошок не сможет восстановить броню, изготовленную не мной,  - словно прочитав мои мысли, сказал Андрэ.
        - Но вы только что…
        - Я могу. Кто-то другой - нет. Действие ремонтного набора распространяется только на мои изделия.
        Что ж… Понятно. Бизнес и ничего личного.
        - До завтра. Я приду с другом.
        - Всегда рад новым клиентам,  - радушно улыбнулся мастер.

* * *

        На главной площади кипит торговля. Повсюду палатки, лотки, прилавки. Лишь в центре площади, там, где расположен фонтан и огромные солнечные часы, прохаживается патруль стражи, да на скамейках отдыхают уставшие от шопинга игроки.
        Я взглянул на время. Уже близится полдень. Короткая тень от гномона[17 - Гномон (др. греч.  - указатель)  - древнейший астрономический инструмент, вертикальный предмет (обелиск, колонна, шест), позволяющий по наименьшей длине его тени (в полдень) определить угловую высоту Солнца. Кратчайшая тень указывает и направление истинного меридиана. Гномоном также называют часть солнечных часов, по тени от которой определяется время в солнечных часах.] лежит между отметками 11 и 12.
        Не задерживаясь, я направился к банку. Сегодня еще надо успеть к "лесному холму".
        В вестибюле я назвал клерку никнейм нужного мне сотрудника, и меня сразу же провели в отдельную комнату, куда вскоре вошел гном.
        "Тибул_Бережливый, торговец, уровень 73".
        Впервые вижу игрока, выбравшего расу, отличную от людей или эльфов.
        Он сразу перешел к делу:
        - Донат или вывод?
        - Нужно вывести в реал 30 000 золотых,  - ответил я.
        - Без проблем. Диктуй номер статкарточки и приготовь три тысячи золотых. Это мои десять процентов за вывод.
        Неслабо он берет! Но деваться мне некуда. Думаю, что другие "банкиры" работают под еще больший процент, иначе Сашка не рекомендовал бы мне "Тибула_Бережливого".
        Сделка состоялась в считанные минуты. Мой баланс пополнился на 3000 кредитов (вывод игрового золота идет по курсу 1:10).
        - Спасибо,  - я отдал гному его процент.
        У меня осталось чуть меньше четырех тысяч золотых. Новых сообщений с аукциона пока не поступало, но надеюсь, "Охота на ифрита" и "Первое прохождение" набитого сокровищами данжа вскоре кого-то заинтересуют.
        Так, теперь мне осталось купить кувалду или молот, заскочить в таверну, перекусить и бегом к лесному холму! Надо разобраться с этой статуей, а то никогда не попаду внутрь загадочного строения!
        За всеми событиями и делами я даже не вспомнил, что больше двух суток нахожусь в вирткапсуле. Наверное, так и происходит подмена реальностей?
        Надо будет уйти в логаут, нормально поесть и выспаться. А то стану как Джеб…
        Проходя мимо оружейного развала, я заметил внушительного размера кувалду. Читаю:
        Боевой молот. Дробящее оружие. Урон 15 -20 со скалированием от "физической мощи".
        При экипировке в слот дает владельцу навык "дробитель щитов".
        Минимальные требования: "физическая мощь" 15, "выносливость" 15.
        …
        У меня сейчас "физическая мощь" 13, "выносливость" 12.
        Ладно. Придется прицениться к ювелирке. В любом случае я собирался купить кольца со статами на основные характеристики, чтобы менять их ситуативно, по мере необходимости.
        Со стороны может показаться, что благодаря помощи Сашки, и удачному стечению обстоятельств, мне в руки попали "шальные деньги", которые я теперь вознамерился быстро истратить.
        Нет. Меня здорово разозлили слова племянника, но он прав по большому счету. В реальном мире мне даже некуда пойти. Либо я научусь эффективно выживать на "Краю Бездны", либо вскоре мой интерес и возможности иссякнут,  - вот тогда я действительно останусь ни с чем.
        Дорогие покупки, которые сейчас могу себе позволить,  - это задел на будущее. Андрэ прав. Надежная экипировка, оружие, дополнительные бонусы от колец,  - все идет в пересчет на реализм ощущений.

        Глава 17

        До лесного холма я добрался лишь в пять часов вечера. Темнеет, как правило, в девять,  - успею взобраться на вершину и опробовать статую ящера на прочность.
        Мой арсенал пополнился боевым молотом, длинным мечом, зачарованным на хаотический урон и двумя одинаковыми наборами колец, дающих +3 к основным характеристикам. За них пришлось выложить круглую сумму, но не жалею. Окажись у нас с Джебом такие кольца, то выживать в подземелье Ноогарда было бы намного легче. Кроме того, я купил удобный широкий ремень с кармашками, где поместилось три фиала с "зельем исцеления".
        К раскопу я подошел с опаской, некоторое время наблюдал издалека, но вокруг по-прежнему ни души. Поднятая "Аурой Бездны" нежить сгинула еще до моего появления,  - эти твари не выдерживают лучей полуденного солнца.
        Арочный проем закрыт. Тоннель, ведущий в недра холма, мне пока что недоступен, ведь стоит поместить кристалл в предназначенное для него углубление, как тут же явится ящер.
        А не успею ли я проскочить внутрь?  - мелькнула шальная мысль.  - Зверюге ведь надо спуститься с вершины холма, а это займет пару минут!
        Нет, пока рисковать не буду. Сначала попробую разбить статую!
        Вооружившись боевым молотом, надев кольца на "выносливость", "физическую мощь" и "ускоренную регенерацию", я начал взбираться по склону. К сожалению, одновременно можно использовать только три кольца, по количеству слотов во вкладке экипировки персонажа.
        До площадки со статуей я добрался минут через двадцать, по пути внимательно осмотрев несколько промытых дождевыми водами оврагов. Надеялся найти какой-нибудь лаз, но безуспешно.
        Ладно. Буду придерживаться изначального плана.
        Обошел по кругу огромное изваяние. Снова в глаза бросилась надпись на постаменте:
        "Следи за солнцем. Думай".
        Взглянул на запад. Светило еще не коснулось макушек деревьев. Понимаю, что надпись тут не просто так, но какой в ней скрыт смысл? Да, солнечные лучи наносят урон нежити, прожигая "Ауру Бездны", это уже понятно.
        Может Джеб что-то найдет в библиотеке? Не зря же он целый день провел среди древних манускриптов? Жаль, что незримая граница инстанса блокирует все виды связи, оставляя меня один на один с "Тайной Лесного Холма".
        Ну что зверюга?  - я подошел к его голове, примерился, и что есть сил врезал молотом между глаз.
        Металл со звоном отскочил от гранита. Ну никто и не обещал, что будет легко. Обливаясь потом, наношу удар за ударом, целя в одно и то же место, пока по каменной поверхности не пробежала первая трещинка.
        Есть! Я точно смогу это сделать, даже если придется приходить сюда каждый день, по кусочку раскалывая изваяние!
        Кажется я на верном пути и нашел разгадку!
        Еще удар!
        И еще!
        По поверхности огромной статуи внезапно пробежала рябь искажений.
        Раздался гул, грохот и треск. Взметнулось облако пыли, словно исполин ожил, отряхивая крошку каменной скорлупы.
        Так и есть!
        Я отскочил, меняя оружие. Молот отправился в инвентарь, в руках теперь щит и зачарованный на хаос меч.
        Пыль медленно оседает. Ящер трясет головой. В том месте, куда я лупил молотом, видна кровоточащая вмятина,  - видимо тварь оглушена.
        Проступил фрейм:
        …
        "Хавл. Воин-тень. Существо из Бездны. Про?клятый страж. Уровень 62"
        …
        Удивление - это слабо сказано. Вчера вместо уровней в его фрейме читались лишь знаки вопроса. Это значит, что он превосходил меня в три-четыре раза, а сегодня лишь вдвое? Отмасштабировался, по какому-то критерию?
        Ящер с ревом бросился на меня, не утруждаясь применением аур и магии. Он в ярости, движения все еще неуверенные, словно на нем висит дебаф. Кровь по-прежнему сочится из рассеченного лба, заливая глаза.
        Я успел откатиться, вскочить, провести серию ударов, целя по ногам. Читал в гайдах, что это испытанный прием против крупных монстров. Не попадаться под размах его оружия, кататься под ногами, наносить урон, находясь сбоку и сзади.
        Хавл взревел от боли. Ярость застила ему рассудок, движения стали резче. Ничего. Держусь неплохо. Огромный клинок со свистом рассек воздух над головой, удар посоха я блокировал щитом, потеряв при этом почти весь запас выносливости, но кольцо на ускоренную регенерацию быстро восстанавливает "стамину" - успеваю зайти твари за спину, накопить немного сил, применяю способность "Ярость", получая +5 % к поглощению урона и столько же плюсом к силе атаки. Теперь бы найти ахиллесову пяту закованного в латы исполина,  - тогда у меня появится шанс!
        Ящер с рыком крутанулся на одном месте. Я не ожидал от такой туши ловких, стремительных движений и едва не улетел на респ, лишь в последний миг успев закрыться щитом, блокируя удар огромного меча.
        Стамину выбило "в ноль". Меня сшибло с ног, отбросило на несколько метров. Полоска жизни просела наполовину. Вскакиваю, вновь бросаюсь под ноги ящеру, рублю, расходуя жалкие крохи медленно восстанавливающийся выносливости.
        Мой меч наносит не только физический, но и случайный стихийный урон: то озарится огнем, то заиндевеет, то ужалит молнией, но латы и шкура у Хавла толстенные, а резисты высокие, так что мои атаки его только злят.
        Во время очередного рискованного переката я заметил дряблые складки кожи на шее ящера. Вот оно,  - уязвимое место! Один из стыков брони плохо пригнан!
        Разорвав дистанцию, я успел выпить зелье исцеления, сделал обманное движение, словно собираюсь атаковать слева, а сам резко подкатился, надеясь вогнать меч в узкий зазор.
        …
        Вы попали под удар "Дробящего рыка". Эффект - понижение прочности любого вида брони на 50 единиц.
        …
        Меня снова отшвырнуло назад. Атака сорвалась. Зверюга окончательно очухался, начал использовать свои способности!
        Нельзя пропускать удары! Снова пью зелье исцеления, захожу сбоку, прикрываясь щитом. Его прочность снесена лишь наполовину. Выносливость успела восстановиться, ее хватит на перекат и резкий выпад.
        Сейчас я тебя достану, тварь!
        В горячке схватки боль почти не чувствуется. Ногу почему-то приволакиваю, по бедру струится что-то горячее, липкое.
        Ящер вскинул посох, собираясь огрызнуться убийственной аурой. Удобнее момента не найдешь. Строение его тела таково, что массивная, вытянутая голова всегда расположена параллельно земле. Подкатиться и провести крит! Это его конечно не убьет, но каст сорвется наверняка, плюс болевой шок от раны…
        Он дико захохотал.
        Посох так и не озарился пульсацией ауры, вместо каста последовал неожиданный удар длинным тонким, усеянным шипами хвостом.
        Реальность крутанулась перед глазами теряя четкость деталей.
        - Хранители уничтожены! Так есть и так будет!
        …
        Вы погибли.
        Вы потеряли один уровень.
        Потерян предмет: боевой молот.
        Потерян предмет: рваный кожаный нагрудник.
        Доступ к виртуальной реальности временно заблокирован,  - инициализация аварийного выхода по медицинским показаниям.
        …
        Остаток вечера и следующую ночь я провел в реальном мире. Нормально поел, скинул Джебу сообщение, чтобы тот не беспокоился, и завалился спать.
        Мне снились кошмары. Огромный ящер постоянно преследовал меня по пятам, раз за разом отправляя на перерождение. Просыпаясь в холодном поту, я с облегчением думал: "это всего лишь сон" и снова проваливался в забытье.

* * *

        РЕАЛЬНЫЙ МИР…

        Раннее утро.
        Я уже не сплю, просто лежу и прислушиваюсь к ощущениям. После кошмарной ночи не чувствую себя разбитым и подавленным, что удивительно.
        Ага, вот и ответ. Как я уже упоминал, нейроинтерфейс теперь всегда при мне, в нем лишь меняются активные иконки, в зависимости от того, в каком из двух пространств нахожусь.
        …
        Третья метаболическая коррекция успешно завершена. Теперь вы можете находиться в вирткапсуле до семи суток, без риска для здоровья.
        …
        Зловещая, но притягательная технология.
        Мышцы тела побаливают. Ну да, в последние дни я много путешествовал, занимался тяжелым физическим трудом, копал, ворочал камни, бился с ящером, а "умный" сенсорный гель менял свою плотность, подавал микроэлектрические токи на группы моих мышц, заставляя их сокращаться. Это называется "electric mio stimulation". В общем, вирткапсула,  - это не только транслятор реалистичных ощущений, а сложное медицинское устройство, поддерживающее организм в тонусе.
        На сегодняшний день рекорд непрерывного "погружения" в виртуальную реальность составляет сто пятьдесят семь дней. Надо же. Раньше мы говорили о рекордах пребывания человека в космосе, а теперь покоряем глубины вымышленных цифровых пространств…
        Постоянно думаю о ящере. Почему его уровень стал ниже? В чем причина?
        "Следи за солнцем. Думай".
        Фраза, процарапанная на постаменте, никак не выходит из головы. В ней наверняка кроется разгадка "Тайны лесного холма".
        Ясно, что лупить статую кувалдой - совершенно не вариант.
        Постель смята. Я скинул белье в утилизатор, заказал завтрак, а сам пошел в душ. Долго стоял под горячими струями воды, пока не услышал сигнал службы доставки.
        Вирткапсула к этому времени уже разблокировалась. Особого голода не испытываю. Взял сок, мысленной командой активировал огромный настенный экран,  - он тут же просветлел, транслируя панораму мегаполиса.
        Город тонет в дымке испарений. Облачность мигрирует прослойками, на разных высотах. Лучи утреннего солнца с трудом прорываются сквозь каменные джунгли высоток.
        И каким же станет наше будущее? Еще пара метаболических коррекций, и я смогу полностью доверить свое бренное тело автоматике поддержания жизни, навсегда погрузиться в цифровой мир?
        Недавно такая перспектива вызвала бы отрицание, но теперь, глядя на мегаполис, я спрашиваю себя: куда бы ты сейчас пошел, чем занялся?
        Что со мной случилось? Словно жизнь грубо скомкали, подменили реальности, и жизнь полетела под откос…
        К какому миру я теперь принадлежу?
        "Здесь больше нет простора. Нет новизны эмоций. Нет живой природы…" - нашептывает воображение.
        "Но ведь там, в мире грез, все ненастоящее!"  - попытался протестовать здравый смысл.
        Солнце величественно всходит над городом, высекая длинные тени от зданий.
        Тень!!!
        Меня словно током прошибло!
        Ящер ведь "воин-тень"! Но разве бывает тень без света?!
        "Следи за солнцем. Думай".
        Я тут же вспомнил городскую площадь Анкора и солнечные часы, показывающие полдень.
        Вот она - разгадка!!! Не знаю, что происходит в сумерках или ночью, но в ясную погоду, утром и вечером тени длинные, а вот в районе полудня они укорачиваются, ведь солнце проходит через зенит!
        Мысли лихорадочно понеслись дальше:
        В первый раз я повстречался с ящером около девяти вечера, когда тени лежали длинные, глубокие! Вчера я схлестнулся с ним около шести - солнце было выше, тени короче, и сила моего противника, выраженная в уровнях, оказалась в разы меньше?!
        Чем выше солнце и короче тень,  - тем меньше сила ящера?!
        Неужели все так просто?! Нужно использовать "кристалл души" ближе к полудню? Кто тогда явится ко мне? Небольшая ящерица?
        Не думаю… "Тайна лесного холма" - задание не из легких. Готов поспорить, что даже в полдень ящер окажется достойным противником, вероятно - равным мне по уровням.
        Надо основательно подготовиться и попробовать слить его! Я ведь уже знаю примерный спектр магических и физических атак противника, и это обстоятельство дает серьезное преимущество! Хотя догадку о взаимосвязи положения солнца, длины тени и текущего уровня ящера еще предстоит проверить. Я могу ошибаться, как ошибался, полагая, что статую можно разбить!
        Решено. Нечего медлить! Загружаюсь на "Край Бездны"!
        Наскоро съев завтрак, я перевел три тысячи кредитов в счет лечения Сашки, получил подтверждение платежа и с чистой совестью улегся в вирткапсулу.

* * *

        Из-за гибели персонажа меня залогинило в кругу возрождения на одной из площадок крепостной стены.
        - Джеб, где ты сейчас?
        - В таверне, завтракаю,  - тут же откликнулся мой спутник через голосовой чат группы.
        - Я скоро буду. Нашел что-нибудь полезное в библиотеке?
        - Да, есть пара заклинаний стихийного урона, которые можно перенести на свиток. Гранит они разобьют точно!
        - Забудь. Уже не актуально. Поищи любую информацию, связанную со способностью "дробящий рык", ладно?
        - Хорошо.
        Переговорив с Джебом, я первым делом открыл вкладку аукциона. Лоты пока не проданы. "Охота на Ифрита" никого не интересует, а вот "Первое прохождение" немного подросло в цене, значит за информацию о подземелье началась борьба, но пока вялая.
        Ладно. Время еще терпит.
        Надо заглянуть к мастеру Андрэ, и я, спустившись по лестнице, свернул в боковую улочку.
        По пути на глаза попалась вывеска, расположенная у входа в обширное домовладение, почему-то окруженное высоченной стеной.
        …
        "Арена Кайла_Длиннорукого".
        "Готовим бойцов. Дорого".
        "Первая консультация - бесплатно. Узнай, на что ты годен, прямо сейчас".
        …
        Я не удержался, постучал в ворота.
        Мне открыл игрок.
        …
        Болг_Добродушный. Воин. Уровень 35.
        …
        - На тренировку или консультацию?
        - Консультацию.
        Он смерил меня взглядом, пропустил внутрь и указал на площадки, окружающие скромный дом:
        - Тренер там.
        Я не стал задавать лишних вопросов, направился по вымощенной камнем дорожке. Знакомая картина. Дом был основательно разрушен, и лишь недавно восстановлен. На брусчатке тоже видны следы ремонта, а круглые засыпанные песком площадки, где проходят тренировки, созданы на месте руин,  - кое-где на глаза попадаются поросшие травой фундаменты. Здесь явно находился один из очагов вторжения Бездны. Усадьба подверглась разрушению, место сочли "нехорошим", и сегодняшний владелец наверняка выкупил руины по бросовой цене, как только городским магам удалось уничтожить порталы.
        А вот и Кайл_Длиннорукий,  - высокий мускулистый воин 75-го уровня.
        Заметив меня, он призывно взмахнул рукой,  - подходи.
        - На консультацию?
        - Да.
        - Отлично. С перерождения?  - спросил Кайл, заметив плачевное состояние неполного комплекта надетой на мне кожаной брони.
        - Да.
        - Щит у тебя неплохой,  - в проницательном взгляде проскользнуло удивление.  - Аффикс я бы сказал - уникальный. Бывал на Рубеже?
        - Пришлось.
        - Сам выбрался?
        - На пару с другом.
        - Респект. Оружие покажи.
        Я продемонстрировал ему меч.
        - Красивая игрушка,  - беззлобно усмехнулся тренер, взглянув на мой "хаотический" клинок.
        - Что значит "игрушка"?!  - я опешил.
        - Сейчас поймешь. Иван, подойди!
        К нам подбежал игрок. Доспехов на нем нет, лишь набедренная повязка. В руках деревянный щит и меч, примерно такой же длины и качества, как у меня.
        - Входите в круг. Я ставлю десять процентов реализма.
        - Эй, я не собираюсь перезагружаться!
        - И не нужно,  - ответил тренер.  - Опции арены позволяют менять уровень реализма без перезагрузки. ГО!
        Мой соперник сразу же атаковал. Я уклонился, провел ответный выпад, достал его, но без особого результата. Урон прошел очень маленький. Зато Иван внезапно закинул щит за спину, перехватил меч двумя руками и провел комбо: сначала обнулил мне выносливость, а затем финальным ударом снес половину жизни.
        - Разошлись! Спасибо, Ванек, тренируйся дальше,  - Кайл повернулся ко мне, жестом указал на магическое око, отображающее логи боя.
        - Смотри на цифры и накрепко запоминай. Первый урок - бесплатно. Это азы. У любого персонажа, будь то игрок или НПС, есть несколько типов защиты. Во-первых, от физического урона, во-вторых, от магических атак, ну и, конечно, сопротивляемость разного рода воздействиям, таким, как отравление, к примеру.
        - Да, знаю.
        - Теперь смотри. При зачаровании твоего меча добавилось 70 единиц урона от хаоса. Действуя по формулам, система компенсировала приобретение, снизив физический урон твоего оружия на 35 единиц, чтобы не допустить появления "имбового"[18 - Имба - от английского imba, imbalanced - несбалансированный. Некий сильный элемент, вносящий дисбаланс в игру.] меча. Что в итоге? Суммарно урон повысился. А теперь внимание - защита от магии у Ивана 50. Физическая защита, благодаря высокому показателю "физической мощи" 65. Получается, что "физикой" он получил от твоего выпада 40 единиц, а магией 20. Всего 60 урона, вместо заявленных 175-и твоего меча, понимаешь? Разделив урон на "физический" и "хаотический" ты позволил противнику использовать поглощение от двух защит одновременно. И, заметь, на Иване не было доспехов!
        - Да, теперь понимаю,  - сокрушенно ответил я, вспомнив схватку с ящером.
        - Не расстраивайся,  - ободрил меня тренер.  - Учти на будущее, если у оружия нет высокого скалирования от интеллекта, или он (интеллект) у тебя не прокачан, то зачаровывать меч на разные виды магии не имеет смысла. Выглядит красиво, но это "понты". Не слушай торговцев. В твоих руках честная сталь. Выжми из меча максимум физического урона, раз ты воин.
        - А как быть с существами, уязвимыми, например, к огню?  - спросил я.
        - Для этого существуют масла и смолы. Ими ты всегда сможешь бафнуть меч в нужную минуту, исходя из ситуации. Держится такой баф недолго, зато не режет основной физический урон, а идет в дополнение к нему. Понял?
        Я кивнул.
        Тренер протянул мне "учебный" меч:
        - В круг. Я атакую. Посмотрим, как ты двигаешься. Готов?
        - Да!  - пристально наблюдаю за Кайлом. Он усмехнулся, явно собираясь провести сокрушительную комбинацию ударов. Это видно по стойке. Меч в двуручном хвате, примерно на уровне плеча, острием ко мне…

        Я не стал медлить, подкатился под предугаданное комбо, но…
        Тренер легко перехватил оружие в одну руку и дважды плашмя огрел меня по спине, будто палкой.
        - Ты торопыга! Подкатываться надо под удар, а не под его имитацию! Моя стойка еще ничего не значит! Усвоил?!
        - Да.
        - Готов тренироваться?
        Я мысленно оценил события последних минут и сумрачно кивнул.
        - Хорошо. Я сделаю из тебя крепкого мечника, но возьму дорого, и золотом, и кровью. Тренировки по шесть часов в день. Курс - две недели. Согласен?
        Я снова кивнул. За несколько минут Кайл_Длиннорукий успел доказать мою, мягко говоря, "посредственность"…
        - Тогда не будем терять время,  - он сразу перешел к делу.  - Сегодня изучаем азы. Запомни: уровни и способности - это хорошо. Но реальный боевой опыт, который ты получишь здесь, уникален. Он останется с тобой навсегда. Его невозможно наработать фармом мобов. Только схватки с другими игроками дают понять, чего ты стоишь на самом деле. Я сам тобой займусь. Предупреди друзей, что вернешься к вечеру, злой, избитый и голодный,  - весело хохотнул он.
        Я скинул Джебу сообщение и вошел в круг.
        "Тайна лесного холма" пока подождет. В третий раз отправляться на перерождение на потеху ящеру я не намерен.

* * *

        Следующие две недели я, отложив все текущие дела, прожил по правилам арены.
        Жесткий тренинг не повысил мне ни одного уровня. Там даже "адаптивная прокачка" не работает, зато я каждый день постигал что-то новое, учился терпеть боль, бился до полного изнеможения. Спать уходил в реальный мир - такое условие поставил тренер.
        Джеб прочно обосновался в библиотеке. Я оплатил комнату на весь период тренировок и не беспокоюсь за него.
        Лот "Затопленное подземелье" ушел за 110 000 золотых. "Охота на Ифрита" пока подвисла. Я отпросился у тренера, сходил в банк, вывел в реал 10 000 кредитов, сразу перекинув их в счет оплаты договора,  - теперь курс регенерации для Сашки оплачен полностью.
        Макс пока не объявлялся. Надежда, что он выжил, тает.
        Уладив неотложные дела, я снова вернулся на арену Кайла_Длиннорукого.
        Едва выдерживаю темп тренировок. Проигрываю большинство боев. Вечером, вылезая из вирткапсулы, долго не могу уснуть,  - все тело ноет.
        На пятый или шестой день изматывающих схваток я внезапно вновь почувствовал себя молодым, словно открылось второе дыхание.
        Кайл долго присматривался ко мне, часто и сокрушенно качал головой, указывая на ошибки, а теперь лишь одобрительно кивает, наблюдая за схватками. Мой уровень боевой акробатики быстро дошел до стадии рефлексов. Советы и наставления слушаю внимательно, учусь предугадывать атаки противника по типу оружия, направлению взгляда, движениям, напряжению мышц.
        Разницу, о которой упомянул тренер, я почувствовал сразу. НПС легко предсказуемы. Их атаки можно изучить. Но бойцы из числа игроков - совершенно другое дело.
        Множество "мелочей", которым раньше не придавал значения, позволяют выстоять в напряженных схватках.
        Тренинг идет жесткий. Кайл запретил использовать обычные зелья исцеления, вместо них нам выдают "малые",  - они снимают дебафы от полученных ран и слегка поднимают уровень здоровья. Это мотивирует быть внимательным, не пропускать удары, а уж если получил урон,  - быстро разорвать дистанцию и вылечиться, пока болевые ощущения не порезали стамину и скорость реакции.
        Я научился экономить и рационально использовать силы. Моя "выносливость" больше не расходуется "в ноль" в яростных, напористых, но неразумных атаках. Постоянно слежу за индикаторами, не позволяя им "проседать" до критических значений.
        Аффикс щита, найденного на Гиблом Утесе, я оценил по достоинству. Благодаря пониженному расходу очков выносливости могу блокировать несколько ударов противника, сохраняя запас сил для внезапной контратаки.
        К концу курса обучения я уже выигрывал пять из десяти схваток.
        - Это все,  - Кайл выглядит довольным.  - Ты усвоил основы, а настоящее индивидуальное искусство боя придет лишь с длительной практикой.
        - Спасибо,  - я крепко пожал ему руку.
        - Здесь тебе всегда будут рады. Потребуется работа - заходи. Мы частенько выполняем контракты.
        - Учту. Хотя в наемники пока подаваться не хочу.
        - Пойдешь "соло"?
        - У меня есть напарник,  - маг. Собираемся путешествовать.
        - Хорошее дело. И прибыльное. Географические открытия сейчас в цене. Я добавил тебя во "френд". Если вдруг понадобится помощь, отправь сообщение с координатами. Свитки телепорта всегда под рукой, смогу перебросить несколько бойцов в считанные минуты. Расценки ты знаешь.
        - Договорились. А есть ли следующая ступень обучения?
        - Только с сотого уровня, когда заполнишь все слоты способностей и навыков. Там все индивидуально, исходя из того, как будет прокачан персонаж.

* * *

        Покинув арену Кайла_Длиннорукого, я пошел в таверну. С Джебом в последние дни мы виделись лишь мельком. Надо сводить его к мастеру Андрэ, заказать подходящую для мага экипировку, а заодно забрать свой заказ.
        Арендованная комната к моему удивлению оказалась пуста. Уже близится вечер, а Джеба нет.
        Взглянув на карту, я сразу увидел зеленый маркер. Так, а что он делает за городом, один в Мирном Лесу, да еще и поблизости от зарослей ежевики, где устроил логово "матерый бурый медведь"?!
        Меня охватило беспокойство.
        Попробовал вызвать его через голосовой чат - не отвечает. Может, "темные"?!  - проскользнула тревожная мысль. Они ведь постоянно промышляют поблизости!
        - Джеб?!
        Он снова не ответил, и моя тревога лишь усилилась.
        В Мирном Лесу нет телепортов. Даже в окружающих деревнях их до сих пор почему-то не восстановили после вторжения Бездны.
        Почему-то… Ясное дело,  - мгновенные перемещения вредят разбойному промыслу. Наверняка в магистрате и гильдии магов есть неписи, подкупленные темными…  - с такими мыслями я выскочил из таверны и со всех ног припустил к ближайшим воротам, пугая своей поспешностью достопочтенных граждан Анкора и вызывая интерес у игроков.
        За городскими стенами я ненадолго перешел на шаг, восстанавливая просевшую стамину. Щит из звездного металла (его скрытые характеристики смог определить Кайл), как выяснилось, работает не только при блокировании ударов. Аффикс "неутомимость" активируется любыми длительными усилиями. Сейчас щит закинут за спину, чтобы не мешал, но все равно уменьшает расход выносливости на 10 %.
        Снова перехожу на бег. Маркер Джеба уже близко. Он почти не движется. Ничего хорошего в голову, естественно, не приходит. Небольшая прогалина,  - обычное место для лагеря разбойников. Знать бы сколько их там? Если двое или трое - справлюсь…
        Тихо шумит лес. Голосов не слышно, зато запах дыма от костерка стелется под кронами, тревожит обоняние.
        Алых маркеров нет. Заметили меня? Ушли в "стелс"?
        Меч в двуручный хват, "Ярость" - активировать. Не все темные прокачивают "скрытность". первого, кого замечу, надо быстро отправить на респ, а там уже буду разбираться по ситуации…
        Внезапность - хороший козырь в любой схватке, и я не стал медлить, выскочил на прогалину.
        Дерн посередине снят. В кругу взрыхленной земли потрескивает костерок. Рядом кособокий шалаш, и такой же непритязательный навес: стойки из жердей, кровля из еловых лап. Подле костра пень, на котором сидит Джеб. На земле перед ним разостлана тряпица, повсюду какие-то склянки, над огнем шипит и истекает запахом трав котелок.
        В ветвях ближайшего дерева промелькнул рыжий силуэт, а в моем интерфейсе отобразились подробные данные о дружественном существе:
        Проныра уровень 10.
        Активная способность "увидеть сокрытое" уровень 3.
        Текущее задание: поиск.
        …
        Я опустил меч, облегченно выдохнул.
        Джеб меня не заметил, увлеченно листает страницы старинной книги, изредка помешивает пряное варево.
        Я шагнул к костру и строго спросил:
        - Ты почему на вызовы не отвечаешь?
        Он даже не вздрогнул, просто обернулся:
        - О, Дэн привет! Извини, я звук отключил, а окошко сообщений свернул, чтоб не мешало.
        - Твоя работа?  - я указал на шалаш и навес.
        - Ага,  - гордо признался он.  - Целый день потратил. Открыл навыки "Натуралист" и "Естествоиспытатель", прокачиваю их вместе с "Травничеством" и "Алхимией".
        - Так ты тут зелья варишь?
        - Растения собираю, зелья варю, а заодно у Проныры развиваю способность "увидеть сокрытое".
        - Как, если не секрет?  - я подсел к костру.
        - Он на дерево взбирается и сверху нужные мне ингредиенты высматривает. Они ведь по большинству скрыты, либо в густой траве, либо вообще под землей, если это корешки.
        - А о разбойниках ты подумал?
        Джеб удивленно приподнял бровь.
        - Что они мне сделают? Ну, да, вчера подбирались двое. Их Проныра за версту заметил. Я после походов в библиотеку интеллект полностью восстановил, конечно, в ущерб другим характеристикам, но я ведь маг, а не "воин поневоле", как раньше,  - усмехнулся он.
        - Так что с темными?
        - Я их ядовитыми лианами опутал.
        - На респ отправил?!
        - Угу. Они даже не поняли, кто их слил. На ежевику ругались, один другому кричал: "мутировала она"!
        Только сейчас я с удивлением взглянул на фрейм друга.
        Джебер_Ариум. Боевой маг. Уровень 40.
        …
        - А еще тут медведь постоянно шатается поблизости,  - как ни в чем ни бывало продолжил он.  - Вообще в лесу прикольно. И дышится легко, и спится хорошо.
        - Медведь,  - напомнил я.
        - А он туповат,  - махнул рукой Джеб.  - Никак не поймет, что лезть сюда - себе дороже. Я несколько мощных заклинаний в библиотеке отыскал. Смотри,  - он отложил книгу, встал, провел быстрый каст, и высоко над прогалиной появилась пылающая сфера. Висит себе неподвижно, потрескивает, переливается оттенками пламени.
        На краю поляны внезапно шевельнулась трава. От огненного шара тут же отделилось пять или шесть небольших пламенных сгустков,  - каждый из них ударил в свою цель.
        - Вот, как раз нам на ужин,  - довольно рассмеялся Джеб, сходив к одной из подпалин. Вернулся он с кроликом.
        Да, после стылых подземелий Темного Рубежа, Джеб времени зря не терял. Восстановил интеллект, прокачал десять уровней, открыл новые навыки, поднатаскал Проныру. А я по старой памяти все порывался опекать его…
        - Ночью-то как?
        - Тихо. Только лес шумит, да звезды в небе…  - мечтательно ответил он.  - Я шалаш соорудил, ради безопасной зоны для отдыха. Бывает поблизости оборотень воет, но ко мне не суется.
        - Так ты и в таверне не ночуешь?
        - Не-а. Там шумно. Здесь намного лучше.
        Язык не поворачивается отчитать его за беспечность. Тридцать пять единиц интеллекта и мощные заклинания, вкупе с "системой раннего наведения" в лице Проныры,  - это круто для Мирного Леса, но заявись сюда банда темных, человек из десяти, Джеб уже гнил бы в подземельях Темного Рубежа, закованный в цепи.
        Нет, я не стал его ругать. Парень только пришел в себя, снова поверил в собственные силы.
        - Давай договоримся,  - ночевать в городе, ладно? Если уходим из-под защиты стен, то вместе.
        - Ладно. Но сегодня-то можем остаться?  - он кивнул в сторону самодельных построек, вокруг которых уже очертился круг "ауры неприкосновенности".
        Мы поужинали, посидели у костра. Джеб разлил по фиалам готовый эликсир, и сославшись на усталость уснул на охапке сена под навесом.
        Я долго сидел, глядя на звезды.
        Завтра произойдет два очень важных события. Во-первых, у Сашки заканчивается период активной регенерации. Во-вторых, в полдень я собираюсь сходить к лесному холму, проверить свою теорию, относительно положения солнца и уровня воина-тени.
        Но что будет дальше?
        Макс пропал. Не хочется думать, что он погиб.
        Луна проглядывает сквозь ветви деревьев. Ее холодный свет заливает прогалину. Посапывает Джеб. Рядом с ним свернулся в клубок Проныра, тоже дрыхнет.
        Воздух чист, напоен ароматами трав.
        К какому миру я теперь принадлежу?
        Может быть мне пора остановиться, найти, где расположена вирткапсула Джеба и вынырнуть из мира цифровых грез?
        Ну, да. Если будет продан лот "Охота на ифрита", то смогу купить или снять скромное жилье, а что дальше?
        Той ночью я так и не нашел однозначного ответа.

* * *

        Утром мы с Джебом вернулись в город. Прогалину теперь будем считать своим временным лагерем. Это удобно, ведь она расположена недалеко от Лесного холма.
        Первым делом сходили к Андрэ. Я извинился перед мастером за вынужденную задержку, забрал свой заказ, оставил Джеба выбирать себе экипировку, а сам вышел в личное пространство.
        Сашка еще не покинул камеру регенерации, но уже полностью здоров. Ему предстоит несколько дней восстановительных процедур, так что мы общаемся по сети.
        - Андрей Дмитриевич, тебя не узнать!  - Лурье по достоинству оценил произошедшие со мной перемены.
        - Арена Кайла_Длиннорукого.
        - Какой процент реализма?
        - Семьдесят пять, в последние две недели. Все по-взрослому,  - отшутился я, хотя и сам заметил, лишний жирок ушел, вернулась подвижность,  - нагрузки, которым я подвергаюсь в вирткапсуле за счет уникальной технологии "сенсорного геля", явно пошли на пользу организму.
        - Саш, у тебя есть куда пойти, когда выпишешься?
        - Конечно. Своя квартира, правда кредитная.
        - Что планируешь делать?
        - Вернусь на "Край Бездны". Надо зарабатывать, да и интересно там. Кстати, у меня вполне хватит места для второй вирткапсулы, если что.
        - Спасибо, может и воспользуюсь предложением. Но пока меня из квартиры Макса никто не гонит. Он не появлялся?
        - Нет,  - Лурье тяжело вздохнул.
        - О Джебе удалось что-то узнать?  - я постарался свернуть с тревожной и печальной для нас обоих темы.
        - Вот за этим и звал.
        - Вычислил его местоположение?!
        - В том-то и дело, что не смог.
        - Почему? Админское устройство не сработало?
        - Я отследил канал обмена данными. Он привел меня к одному из серверов Всемирного Космического Агентства. Дальше тупик. Через их защиту не пробиться, да и чревато, сам понимаешь.
        - То есть, Джеб логинится на "Край Бездны" из локальной сети ВКА?!
        - Да. И по логике его вирткапсула должна быть под присмотром.
        - Тогда как же ему позволили дойти до состояния помутнения рассудка?
        - Один из вариантов,  - эксперимент по выявлению предела человеческих возможностей,  - ответил Лурье.  - Я слышал о таких. Рекорды непрерывного пребывания в вирткапсулах и тому подобное. Джеб скорее всего доброволец и пошел на осознанный риск.
        - Но он ничего не помнит из своей настоящей жизни! В его рассудке явно произошла подмена понятий!
        - Андрей Дмитриевич, мы не можем выдернуть его оттуда. Не наш уровень влияния и связей. Если только он сам что-то вспомнит.
        - Ладно, вздохнул я.  - Давить на него не буду, но постараюсь расшевелить воспоминания.
        - Как с "Лесным Холмом"?
        - Сегодня туда собираюсь. По-моему, я нашел разгадку.

        Глава 18

        Жаркий полдень расплескался зноем.
        Трава кое-где пожухла. За последние две недели в окрестностях Анкора не выпало ни капли дождя,  - слышал, как крестьяне жаловались на небывалую засуху.
        Чем больше времени я провожу на "Краю Бездны", тем тоньше грань, разделяющая две реальности.
        Мой раскоп таинственно темнеет на склоне.
        В юности я мечтал стать археологом, искать следы затерянных цивилизаций, но жизнь рассудила по-своему, и вот, похоже, мечта сбылась?
        Здесь таится что-то очень древнее, непознанное. Я спрыгнул в узкое пространство, подошел к оплавленной, потрескавшейся каменной плите, преграждающей путь.
        Солнце сияет в зените.
        Ну, поехали?
        Я достал из инвентаря "кристалл души", поместил его в углубление: пальцы кольнуло, словно разрядом тока,  - магический ключ, как и в прошлый раз идеально совпал с гнездом, стал прозрачным, демонстрируя трепещущее внутри пламя.
        Прислушиваюсь, но ничего не происходит.
        Не содрогнулась земля, не ощущается тяжелой поступи. Быстро выбираюсь из раскопа, осматриваюсь.
        Ну, где же ты, зверюга?
        Я готов к схватке. На мне надеты старые кожаные доспехи, которым восстановлена полная прочность. Ее должно хватить, чтобы выдержать один удар "Дробящего рыка". Щит из звездного металла пока за спиной. На широком поясе в быстром доступе закреплены три фиала с зельем исцеления и два свитка, приобретенные в гильдии магов. В руках полуторный меч, со скалированием от "физической мощи",  - он идеально подходит под текущие характеристики моего персонажа.
        Тишина. Лишь слабое дуновение ветерка несет пьянящие ароматы луговых трав.
        Неужели тварь вообще не явится?!
        Нет, не верю!
        Выше по склону вдруг шевельнулись ветки шиповника. В колючих зарослях на миг образовалась брешь, но я не вижу противника!
        Трава приминается цепочкой следов! Он движется в "скрытности",  - наверняка это еще одна из особенностей воинов-теней! При ярком полуденном солнце они незаметны?!
        Я не шелохнулся, делая вид, будто не заметил появления врага. Ящер крадется почти бесшумно, явно намереваясь зайти со спины и провести критический удар из "стелса".
        Не реагирую, лишь движением зрачков слежу,  - как и где всколыхнется травинка?
        Слишком легкая поступь для массивного, закованного в латы противника! Как назло, заглушая шелест шагов, громко стрекочут кузнечики.
        Чувствую - он уже за спиной. Холодок скользнул вдоль позвоночника.
        Секунда…
        Вторая…
        А вот и сиплый выдох!
        Я резко пригнулся, одновременно проводя отработанный до автоматизма "удар во вращении". Полуторный меч очертил замутненную блеском стали окружность, вырвал злобный рык боли!
        Перекатом разрываю дистанцию.
        Зыбкий силуэт возник в нескольких шагах от меня! Неожиданная атака и полученный урон сорвали с ящера вуаль "скрытности"!
        …
        "Хавл. Воин-тень. Существо из Бездны. Про?клятый страж. Уровень 32"
        …
        Догадка относительно положения солнца оказалась верна!
        Сейчас противник чуть выше меня ростом. Правый понож прорублен, нога кровоточит,  - отлично! На шлеме видна глубокая вмятина,  - след моей неудачной попытки разбить изваяние!
        Он сделал выпад, я легко уклонился. Кружим, присматриваясь, оценивая друг друга. Не икалось ли тебе, зверюга? Сотни раз я вспоминал тебя во время тренировок на арене, мысленно прорабатывая возможные сценарии боя.
        Хавл массивен и силен. Меч у него длиннее моего, урон больше, но главную опасность представляют способности воина-тени. Сначала нужно обнулить и пережить его абилки. Я медленно отступаю вверх по склону,  - это злит ящера. Он не смог решить исход поединка одним ударом, как наверняка рассчитывал, и теперь вынужден тратить силы, прихрамывая преследовать меня.
        Сейчас не выдержит…
        Точно! Последовал короткий каст, за ним утробный рык.
        Вдоль склона рванула сизая дымка. Земля зашевелилась. Моя жизнь просела на треть.
        …
        Вы попали под воздействие "Ауры оцепенения". Эффект - паралич 5 секунд.
        Вы попали под воздействие "Ауры страха". Эффект - в течение 5-ти секунд вы не можете атаковать созданий, превосходящих вас по уровням.
        Вы попали под воздействие "Ауры Бездны". Эффект - случайный урон всему живому.
        Вы попали под удар "Дробящего рыка". Эффект - понижение прочности любого вида брони на 50 единиц.
        …
        За мгновенье до этого, заметив движение посоха, я успел отскочить, увеличивая разрыв между нами.
        Пять секунд!
        Земля бугрится. Вокруг, отряхивая налипшую супесь, поднимаются останки давно погибших существ, призванных "Аурой Бездны"!
        Среди них не только звери. Не в силах пошевелится, я могу лишь оцепенело наблюдать, как тут и там встают скелеты воинов в ржавых доспехах, да личи в прогнивших тряпичных одеяниях…
        Хавл, припадая на правую ногу, с рычанием ринулся на меня, но толпа призванных созданий стала ему помехой. Слишком много смертей принял этот склон!
        Четыре… Пять!..
        Действие дебафа прекратилось. Я снова могу двигаться,  - размашистыми ударами сношу ветхую, медлительную нежить, прорубаю себе путь вверх, успеваю сорвать с пояса свиток и сломать магическую печать.
        …
        Вы применили заклинание "каменная кожа"
        Поглощение любых видов входящего урона повышено на 25 %. Время действия - 3 минуты.
        …
        Полуденное солнце на моей стороне. Его обжигающий свет заставляет дымиться пожелтевшие кости, а личей[19 - Лич - неупокоенный маг.] выть, поспешно кастуя на себя защитные заклятья.
        Под воздействием льнущей к земле сизой дымки трава рассыпается прахом. Вянет листва на редких деревьях. Кустарник скручивается и чернеет, превращаясь в подобие мотков колючей проволоки.
        Хавл с трудом одолевает склон, пытаясь настичь меня, безжалостно топчет путающуюся под ногами нежить.
        Сейчас этот содом схлынет.
        Солнечные лучи испепеляют давно погибших созданий,  - прах к праху!
        Я на ходу выпил зелье исцеления. Рана на ноге ящера тоже постепенно затягивается,  - регенерация у воина-тени очень быстрая и мощная!
        Фигура Хавла внезапно окуталась мглой. Он снова попытался уйти в "скрытность", но я не позволил, мгновенно атаковал, закрутив комбинацию ударов: враг ниже меня по склону, и основной урон пришелся ему в голову, заставив пошатнуться, отступить.
        - Ты не пройдешь внутрь!  - просипел он.
        Подкатываюсь под свистящий удар его меча. Задело вскользь, больно, но терпимо.
        - А что там, внутри?!  - достаю его колющим выпадом.
        Вокруг нас вихрится пепел.
        - Тебе не дано узнать!
        Нельзя медлить. Баф, компенсирующий потерю прочности брони, не вечен. Если у Хавла произойдет откат аур,  - мне несдобровать.
        Усиливаю натиск, выкладываюсь на весь запас выносливости, не давая ему ни мгновенья передышки, заставляя пятиться,  - чуть ниже из склона выпирает угловатый фрагмент древней кладки.
        Он споткнулся, не удержал равновесие, опрокинулся на спину. Вижу давно замеченную дряблую складку кожи под его подбородком, там, где неплотно пригнан нагрудник, рывком сокращаю дистанцию,  - нужно добить!
        Хавл среагировал в последнюю секунду. Нечто нематериальное встало на пути моего клинка, раздался звон, сталь меча разлетелась крошевом, будто стекло, но остановить начатое движение я уже не смог: лязгнули зубы ящера, смердящее дыхание окатило вонью, боль пронзила, едва не погасив сознание.
        Я все же вырвался, оставив в его пасти прокушенный левый наруч и кусок своей плоти…
        Он уже на ногах и несется на меня!
        С трудом уклоняюсь от вертикального рубящего, перекатом назад ухожу от свистящего кругового удара,  - Хавл вне себя от ярости, во что бы то ни стало хочет немедленно разделаться со мной: раздавить, порвать, загрызть…
        В итоге он выдохся, остановился, глаза налиты кровью. Я успел выпить зелье исцеления, и поменять оружие,  - выхватил из "быстрого доступа" два одноручных меча,  - мой старый, найденный еще на Гиблом Утесе, и "хаотический", купленный по наивности, но ничего другого под рукой сейчас нет.
        Ящер, перевел дух и вновь ринулся в атаку.
        Работаю двумя клинками. Этой технике меня научил Кайл_Длиннорукий. Хавл - противник крупный, сильный, но не очень подвижный. Ловлю его на потере выносливости, провожу серию коротких "спамящих" ударов, и снова откатываюсь назад.
        От экстремальной боевой акробатики накатывает резкое головокружение, но цели я определенно достиг: движения воина-тени замедлились. Его доспехи пробиты во многих местах. Из неглубоких, но крайне болезненных ран обильно сочится кровь.
        Хавл быстро теряет силы. Регенерация уже не справляется с полученным уроном.
        Я сорвал с пояса второй из свитков, купленных в гильдии магов. Пальцы сломали печать, и нас вдруг окутала осязаемая, ватная тишина, словно воздух над холмом внезапно загустел.
        Хавл вскинул посох, но безрезультатно.
        "Немота" воздействует на нас обоих. Ни он, ни я не можем применять магию.
        Ящер понял это и окончательно впал в бешенство. Его удары способны разрубить меня надвое, но кто ж ему позволит? Снова и снова уклоняюсь. Левая рука онемела, почти не слушается, кровь и пот заливают глаза.
        Долго такого темпа я не выдержу. Хавл почувствовал мою слабину, усилил натиск.
        Улучив момент пью последнее зелье исцеления. Раны затянулись, но вскоре завершится действие "Немоты", и тогда мне точно не выстоять.
        Он снова попер в атаку. Жизни у противника осталось всего треть, но длина его меча не дает подступиться.
        Ранясь о хаотический клинок, я метнул его в ящера. Хавл инстинктивно отшатнулся,  - это дало мне пару секунд, чтобы взять в левую руку щит и применить способность "Ярость".
        Теперь защита и наносимый мною урон увеличились на 5 %.
        Сейчас все решится. Действие "Немоты" еще продолжается…
        Ящер взревел, отшвырнул посох, перехватил меч в двуручный хват, закрутил убийственное комбо из трех круговых ударов.
        Я не отступил. Две первых атаки блокировал с минимальным уроном, а третью поймал парированием.
        Резкий взмах щита отбил его меч вверх и в сторону.
        Хавл пошатнулся, припал на одно колено,  - выносливости у него "ноль", все вложено в неудавшийся натиск…
        На миг ящер обездвижен, и я резким выпадом вогнал клинок ему в голову, целя во вмятину на лбу.
        Глухой удар, скрежет пробитого металла, утробный рев…
        Его фигура подернулась дымкой. В последнем усилии Хавл успел полоснуть меня когтями, оставив пять глубоких ран на груди, а затем мешковато повалился набок.
        Меня вырвало кровью. Внутренности отбиты, жизнь едва теплится в красной зоне.
        Сознание "плывет". Ноги стали ватными, перед глазами все двоится.
        Шкала "hp" вздрагивает, то прирастая, то рывком проседая от периодического урона "кровотечением".

* * *

        Не знаю, сколько времени я провалялся в беспамятстве, подле поверженного Хавла, но в конце концов естественная регенерация взяла свое: раны начали затягиваться.
        Немного придя в себя, я первым делом полез в инвентарь. Зелья исцеления из "быстрого доступа" израсходованы в бою, но в сумке есть еще…
        Проклятье… В фиалах пузырится какая-то коричневая жидкость! Не то торговец меня развел, не то у инстанса есть ограничения, о которых система не удосужилась оповестить.
        Вокруг никого. Лишь легкий ветерок смешивает запах тлена, оставленный Аурой Бездны, с ароматами луговых трав.
        Пожухлая, местами почерневшая трава истоптана и забрызгана кровью. Кое-где виднеются ржавые доспехи да обрывки истлевших одежд.
        Чуть в стороне валяется посох воина-тени. Меч он по-прежнему сжимает в руках.
        В горле пересохло. Я долго и жадно пил из фляги (вода тоже восстанавливает небольшое количество hp), затем сменил экипировку, надев комплект брони, изготовленный мастером Андрэ.
        Щит закинул за спину. В руке - длинный меч, найденный на Гиблом Утесе.
        Открываю окошко сообщений.
        Выполнено скрытое задание "Проклятый Страж".
        Вы победили Хавла, тем самым сняв с него древнее проклятие. Последнее из изваяний теперь разрушилось.
        Вы получили 20 000 Ехр.
        Вы восстановили утраченный уровень.
        …
        А как же "Тайна лесного холма"?
        Быстро пролистал системные сообщения, затем дневник путешественника. Ни строчки о прогрессе основного задания!
        Ладно. Я подобрал посох, взглянул на его характеристики:
        Посох Теней. Про?клятое изделие неизвестного мастера.
        Осталось зарядов 15 из 200.
        Доступные заклятья:
        Аура Бездны (первичный эффект - урон всему живому по формуле: десять умноженное на текущий уровень интеллекта владельца. Вторичный эффект - призыв ранее погибших созданий, чьи останки находятся в зоне действия ауры).
        Аура оцепенения (эффект - паралич противника; длительность одна секунда за один истраченный заряд посоха).
        Аура страха (эффект - противник не сможет вас атаковать, если он ниже по уровню; длительность одна секунда за один заряд посоха).
        Перезарядка: убейте любое существо, находящееся под воздействием аур, чтобы восстановить часть зарядов посоха.
        Постоянный эффект: Темная регенерация.
        Ограничение на использование - только про?клятые.
        …
        Н-да…
        Пальцы начало неприятно покалывать, и я поспешил убрать посох в инвентарь. Покупая свитки в гильдии магов, я видел там специальные тубусы и шкатулки, предназначенные для хранения опасных артефактов. Надо будет приобрести.
        Лутаю Хавла.
        Меч удалось забрать легко. Больше ничего не дропнулось, но на шее ящера я заметил тонкую, выбившуюся из-под доспехов цепочку, потянул и, честно говоря, вздрогнул от неожиданности.
        На ней закреплен "кристалл души"!
        В отличие от моего, этот драгоценный камень напитан мглой, а внутри него трепещет черное пламя Бездны!
        Кто же ты такой?!
        Боюсь, ответа уже не узнать. Очертания воина-тени вдруг начали таять. Я взглянул на время. Прошло чуть больше двадцати минут после нашей схватки.
        Но респаун для мобов - четыре часа!
        Выходит, он - не НПС?!
        У меня кожу стянуло мурашками от такой догадки. Да ну, не верю! Наверное, какой-то сбой. Инстанс вообще очень странный. Зелья испортились, Хавл исчез…
        Надо пойти посмотреть, откроется ли вход в недра холма?

* * *

        Прежде чем идти к своему раскопу, я внимательно осмотрел огромный (по меркам человека) клинок.
        …
        Меч воина-тени.
        Выкован из метеоритного железа одним из Хранителей.
        Урон 30 -35 со скалированием от "Физической мощи" и "Интеллекта".
        Постоянный эффект: наделяет владельца способностью "дробящий рык", уничтожающей прочность доспехов противника (50 единиц прочности за одно применение, откат/перезарядка 10 минут).
        …
        Очень необычное оружие! Первый раз вижу, чтобы не зачарованный клинок скалировался от "Интеллекта". Но больше всего меня удивило и насторожило упоминание о Хранителе, выковавшем меч.
        Разве загадочные "тени" не являются их антиподами?! Хотя ящер вполне мог найти клинок, купить его или же добыть в бою…
        Ага. Как и "кристалл души". А потом Хавл окаменел, превратившись в "стража холма"?
        Размышляя, я вернулся к узкому лазу. Каменная плита на месте, по-прежнему преграждает путь. Мой кристалл прозрачен, внутри него видны язычки обычного пламени, лишь слегка замутненные по краям черной окаемкой.
        Я коснулся драгоценного камня. Он плотно сидит в гнезде.
        Пытаюсь его провернуть, словно кодовый замок сейфа, но ничего не происходит!
        Что же делать? Почему мне не дают никаких подсказок?
        А если попробовать вот так?  - я сильно нажал на камень, и в недрах холма вдруг что-то заскрежетало!
        Я быстро вынул "кристалл души" из гнезда, заметив, что каменная плита начала медленно сдвигаться вверх, а по краям арки заструились оползни черного песка.
        Преграда сдвинулась примерно на метр и остановилась. Гул стих.
        Пригнувшись, я с трудом протиснулся в образовавший лаз. Воздух затхлый. Во мраке ничего не видно, лишь далеко впереди бледным пятном выделяется еще один арочный проем.
        В моем инвентаре есть веревка, факел, молоток, металлические клинья с проушинами,  - собираясь в инстанс, я основательно подготовился, хотя со спелеологией знаком лишь понаслышке.
        Впрочем, особых навыков на первых порах не потребовалось. Я зажег факел и понял, что нахожусь в тоннеле, сложенном из грубо обработанных каменных блоков.
        Стены и свод густо заплетает паутина, на полу лежит слой пыли. Боковых ответвлений не видно.
        Я медленно пошел вперед. Щит пока за спиной, в левой руке факел, в правой - меч.
        Каждый шаг поднимает облачка праха.
        По идее, меня должны подстерегать ловушки. Жаль, рядом нет Джеба с Пронырой…
        В неровном свете факела я увидел квадратный провал. Одной из плит пола не хватает. На дне каменного колодца видны ржавые пики, среди которых желтеют кости.
        Интересно, кто побывал тут до меня? Сразу вспомнились три разбитых изваяния на вершине, и криво процарапанная надпись, касающаяся положения солнца.
        Вероятно, попыток проникнуть внутрь холма предпринималось множество, но оканчивались они плачевно.

* * *

        Короткий отрезок пути вымотал все нервы.
        Дважды я по неосторожности наступал на скрытые под слоем праха активаторы ловушек. Сначала мне на голову едва не рухнула груда камней. Едва успел отскочить, услышав подозрительный скрежет. В следующий раз плита под ногой предательски просела, но ржавую падающую решетку заклинило в направляющих желобках,  - она соскользнула вниз лишь на треть хода.
        Чуть дальше за узкими разрезами амбразур установлены арбалеты,  - к счастью, их уже кто-то разрядил.
        Арку, из-за которой пробивается тусклый свет, плотно затягивает паутина. Думаю, промышлявшая тут тварь давно издохла,  - бахрома вездесущей пыли прочно осела на клейких нитях.
        Сорвав тяжелую завесь, я оказался на пороге внушительного по размерам куполообразного зала. Его свод потрескался и частично обвалился.
        Пол помещения припорошен пеплом, а в центре проломлен. Стены покрыты странным узором из линий, геометрических фигур и незнакомых символов. Древние фрески основательно испорчены следами ожесточенной схватки - многочисленные выщерблины и подпалины виднеются повсюду.
        Источником света оказался расположенный недалеко от входа круг возрождения. Дальняя часть зала тонет во тьме.
        Что-то здесь не так. Слишком уж просто, я бы даже сказал - обыденно, удалось попасть внутрь таинственного сооружения.
        Да, схватку с ящером не назовешь легкой. Но дальше мне как будто расчистили путь. Нельзя забывать в каком мире я нахожусь. Где же неисчислимые НПС-противники, где их боссы, почему вокруг царит полное запустение?
        Респ очень странный. Его образуют две пересекающиеся окружности. Искаженные руны едва тлеют…
        Внезапно, нарушая многолетнее забвение, из пройденного тоннеля повеяло порывом ветра, прах всклубился, и моему взгляду открылось нечто невероятное!
        Оказывается, пол огромного помещения создан из прозрачного стекловидного материала, в толще которого видны очертания рельефа,  - это потрясает, словно ты смотришь на мир с высоты птичьего полета!
        Под моими ногами протянулась горная цепь, чуть дальше видна равнина: озера, реки, леса, города, деревушки, дороги, множество порталов, круги возрождения, крохотные фигурки людей и животных…
        Я сделал несколько шагов, восхищаясь реалистичностью заключенной в толще стекла панорамы, пока не увидел сеть трещин, постепенно переходящих в разломы, и обрывающихся иззубренным Краем Бездны - провалом, где клубится вязкая, осязаемая тьма.
        Оттуда тянет стылым холодом враждебности.
        Подойдя ближе, я вытянул руку с факелом, надеясь разогнать мрак, увидеть, что же скрывает расположенный в центре зала пролом, но неровный свет не смог пробиться туда, зато я отчетливо разглядел, что омут тьмы источает сизую дымку,  - она медленно подтачивает края, разрушая стекловидный материал! Прямо на моих глазах кромка обрыва в одном месте обрушилась, а вместе с частью тверди в Бездну канули крошечные фигурки,  - людей, животных и растения поглотил мрак.
        Надеюсь, протекающие тут зловещие процессы не отражают действительности?
        Подойти еще ближе я не рискнул. Пронизанная трещинами поверхность не внушает никакого доверия.
        Что же остается? Исследовать периметр зала в надежде отыскать путь дальше, вглубь странного сооружения?
        Да, пожалуй, это самое разумное решение.

* * *

        Слегка разгоняя мрак, потрескивает факел. Под ногами проминается толстый слой пепла. Порыв ветра сдул лишь его часть, открыв крохотный фрагмент панорамы виртуального мира.
        В центре истекает сизой дымкой провал Бездны.
        В затхлом воздухе кружат пылинки.
        Я медленно иду вдоль стены, перешагивая через поваленные и расколотые колонны из зеленого мрамора. Надеюсь, что в дальней части огромного зала найдется дверь или коридор, который приведет в другие помещения загадочной, погребенной под холмом постройки.
        Мне по-прежнему никто не препятствует, и это настораживает. Наверняка тут скрыт какой-то подвох!
        Странный геометрический узор и надписи на незнакомом языке проглядывают из-под копоти, тревожат воображение. В них нет сходства с известными рунами или магическими символами, но я не думаю, что фрески - всего лишь элемент декора.
        Стена плавно закругляется. Впереди появились неясные очертания каких-то фигур.
        Я едва не споткнулся о выступающее из пепла ребро широкой ступени. Пологая лестница ведет к группе изваяний, установленных на отдельной площадке.
        Скульптур четыре. Они расположены попарно, а за ними виднеется огромный арочный проем, запечатанный мерцающей преградой.
        Поднимаюсь по ступеням. Факел держу в вытянутой руке, стараясь не упустить ни одной подробности.
        Судя по фигурам - это люди. Двое мужчин, облаченных в доспехи, и две женщины в свободно ниспадающих одеждах. Их лица уничтожены. Руки изрублены,  - явный акт вандализма, замешанный на страхе и ненависти.
        Как я уже убедился, некоторые изваяния могут и "ожить"!
        С опаской подхожу ближе.
        "Таинственный Холм" быстро научил осторожности. У меня сейчас 30-й уровень, надежная броня, но в запасе нет зелий исцеления, да и меч, прямо скажем, не из лучших. Здравый смысл подсказывает: надо бы вернуться в город, основательно подготовиться, и только тогда пытаться пройти через вставшую на пути магическую преграду, в которую пылающей вязью вплетены незнакомые символы.
        Размышляя, я сделал еще несколько шагов, оказавшись между статуй.
        У основания каждой лежит по книге! Клянусь, они только что были скрыты под пеплом, но внезапно и необъяснимо подались вверх, словно невидимая сила вытолкнула их из праха забвения!
        Не касаясь, читаю вытесненные на кожаных переплетах названия:
        "Резчик магических рун. Книга навыка".
        Ого!
        Перевожу взгляд.
        "Мастер клинков. Книга навыка"
        Медленно оборачиваюсь.
        "Магия высших сфер. Книга навыка".
        И наконец, четвертая:
        "Портальный странник. Книга навыка".
        И что же мне делать?! Возможно, они активируются прикосновением, и спешка до добра не доведет! Как же проверить? Мне не развить все четыре навыка, тем более два из них потребуют очень высокого уровня интеллекта,  - запорю персонажа, если пожадничаю. Логичнее забрать их и использовать по необходимости, но возможен ли такой расклад?
        Мне подойдет "Мастер клинков", да и "Резчик магических рун" не помешает. С такой профессией на "Краю Бездны" точно не пропадешь! Сложно даже представить сколько вокруг неисправных порталов, кругов возрождения и прочих сооружений, нуждающихся в реставрации!
        Что же выбрать?!
        Крути не крути, а придется рискнуть. Если простое прикосновение к книге не активирует навык, то я смогу забрать все четыре фолианта в инвентарь и использовать с умом, когда потребуется.
        Я подошел к изваянию воина, коснулся книги "Мастер клинков". Ничего не произошло. Древний манускрипт благополучно перекочевал в мой инвентарь, за ним последовали остальные.
        Тут же развернулось окошко системных сообщений:
        Задание "Тайна лесного холма" обновлено.
        Статус задания изменен с "персонального" на "групповое/клановое". Рекомендуемый уровень 50+.
        Вы остановились у магической преграды. Чтобы открыть ее, нужно воссоздать утраченное. Узнайте, кто эти четверо и главное: куда подевались артефакты, которые они держали в руках?
        Лишь отыскав четыре предмета и вернув их на место, вы сможете продвинуться дальше.
        …
        Если честно - чувства смешанные. Конечно, книги навыков,  - это круто, но после всего пережитого, загадочный зал почему-то навевает уныние. Или это сказывается накопившаяся усталость?
        Еще раз внимательно осматриваю статуи. Кого они изображали? Не вижу явных подсказок. Кто-то очень постарался обезличить изваяния. Надписи на постаментах тщательно уничтожены.
        В свете факела делаю подробные снимки,  - покажу их Джебу и Сашке. Будем вместе думать над загадкой.
        Попытка пройти через магическую преграду не удалась. Меня мягко оттолкнуло назад.
        Ну, стоило хотя бы попробовать…
        А может и не стоило!  - в сумрачных глубинах зала внезапно послышался отдаленный звук шагов!
        Я резко обернулся.
        Шаги все ближе. Какой-то крупный моб, не скрываясь, идет прямиком ко мне!
        "Хавл. Воин-тень. Существо из Бездны. Уровень 32".
        Да быть того не может! Я ведь его слил!
        Ящер безоружен, если не учитывать острые и твердые как сталь когти, которыми зверюга едва не отправил меня на респ.
        Я воткнул факел в спрессованный пепел, приготовился к схватке.
        Отступать или бежать не собираюсь! Посмотрим, кто кого. Без аур, которые генерировались мечом и посохом, он просто толстошкурый, сильный и смертельно опасный зверь.
        У меня больше нет зелий исцеления, но и "темная регенерация" Хавлу теперь недоступна.
        Его глаза налиты кровью, открытый шлем пробит в районе лба.
        Лязг доспехов, нервное постукивание усеянного шипами хвоста, тусклые отблески от факела на изгибах металлической брони,  - он прет на меня, как танк…
        Я закрылся щитом. Неотрывно слежу за противником.
        Хавл неожиданно остановился и выдохнул:
        - Отдай мой меч!
        - Еще чего! Может и посох потребуешь?
        - Посох мне больше не нужен. Ты снял проклятие. И я благодарен за это!..
        Он, что не собирается меня атаковать?! Пришел сказать "спасибо"?!
        - Прошу, верни мой меч.
        - Сначала ответь, что это за место?
        - Нет.
        - Почему?
        Он уселся на припорошенную пеплом ступень, обвил ноги шипастым хвостом, демонстрируя мирные намерения, и рыкнул:
        - Очень давно я принес присягу, дал клятвы, но однажды нарушил их, за что и был проклят. Повторять свои ошибки не намерен. Но если ты вернешь меч, то я добровольно останусь тут, буду по-прежнему охранять холм от грабителей и проходимцев.
        - Не верю. Ты же "тень"! Существо из Бездны!
        Ящер уставился на меня немигающим взглядом.
        - А ты - человек!
        Наш разговор складывается странно. Сплошные недомолвки.
        - Разве все люди одинаковы?  - хрипло спросил Хавл.
        - Нет, конечно,  - усмехнулся я.
        - Вот и не суди! "Тени" тоже бывают разными. Но дело твое. Умолять не стану. Если вдруг передумаешь,  - найдешь меня на вершине, у обломков статуй.
        Он встал и горбясь, пошел прочь.

* * *

        Лишь к вечеру, уставший и голодный, я добрался до постоялого двора, где мы с Джебом арендуем комнату.
        Пока топал до города, о многом успел подумать.
        Хавл, кем бы он ни был, по-моему, говорил вполне искренне. Ну на что мне этот тяжеленный меч? Вряд ли я смогу орудовать им, даже если буду прокачивать исключительно "физическую мощь". Продать - жалко. А так у "Таинственного Холма" хотя бы останется страж.
        Завтра схожу, еще раз поговорю с ним, а сегодня - поесть и спать. Очень устал.
        Открывшаяся сюжетная линия "Хранителей" потребует кропотливого сбора информации. Чьи изваяния установлены в огромном зале? Что именно они держали в руках, где искать эти, несомненно, могущественные артефакты? А главное,  - какими силами? Вдвоем с Джебом мы задание уже не потянем, но есть ли у меня еще друзья на "Краю Бездны"? Да, скоро к нам присоединится Сашка, но этого недостаточно. Нужна группа как минимум из пяти человек…
        А не "заигрался" ли я?
        Не могу отделаться от ощущения, что жизнь крутанула меня, как щепку, и несет в стремнине вымышленных кем-то сюжетных линий. Вот только куда выбросит этот бурлящий игровыми событиями поток? Не пора ли сделать паузу, устроить свои дела в реальном мире, осмотреться, все крепко обдумать?
        В комнате Джеба не оказалось, и я спустился в общий зал таверны. Ага, вот он, сидит за столом с каким-то странным, закутанным во все черное типом. Фрейм скрыт, но стоило мне подойти ближе, как он проявился: "Alexander Lourier".
        - Джеб, привет, Саш, ты что тут делаешь? У тебя ведь еще несколько дней восстановительных процедур, так?
        - Есть новости, Андрей Дмитриевич.
        - Говори,  - я сел за стол, подмигнул Проныре, и сразу же навалился на еду.
        - Сегодня сообщение получил.
        - От кого?
        - От Макса.
        Я чуть не подавился куском мяса. Прожевал, сглотнул, поднял взгляд:
        - Говори. Что пишет?
        - Да ничего не понятно. Поэтому и пришел,  - он передал мне клочок пергамента с процарапанными на нем буквами и цифрами.
        - Откуда взял?  - у меня все похолодело внутри, когда взглянул на криво процарапанную строку, состоящую из букв и цифр. Не удивительно, что Сашка ничего не понял, зато меня проняло мгновенно.
        - С утра зашел в игру, хотел с кое-какой текучкой разобраться. На рыночной площади какой-то нищий этот обрывок в руку сунул, шепнул: "от Макса" и исчез в толпе. Думаю, какая-то дурацкая шутка.
        - Нет,  - глухо ответил я.
        - Тогда что тут написано?
        - Первая группа цифр - личный номер лейтенанта Максима Пехова,  - я отчеркнул ее ногтем.  - Дальше идет цифробуквенный код, он предназначен для связи, означает "ранен, нахожусь в плену". А вот последние группы цифр, скорее всего, координаты.
        - Сейчас проверю,  - Лурье мгновенно проникся ситуацией.  - Нет с реальным миром не совпадают,  - через минуту сообщил он.
        - Проверь "Край Бездны",  - посоветовал Джеб.
        - Уже делаю. Да, есть!  - Сашка провел рукой над столом, и деревянная поверхность приняла вид карты.  - Вот тут,  - он указал на горную местность, испещренную знаками вопросов.
        - Где это, конкретно?
        - "Ущелье полукровок". Расположено в глубинах "Темного Рубежа". Туда еще никто из наших не добирался. Известных порталов нет. Инфу взял с общедоступных карт, выложенных в Гильдии. Они делали облет территорий на маунтах, но потом забросили это рискованное занятие.
        Множество мыслей пронеслось в голове за эти секунды.
        Макс в плену… все остальное теперь не имеет значения. Его надо выручать, но как?
        - Мы знаем, где находится его аватар,  - мой голос прозвучал глухо.  - Но где он в реальном мире? И как попал к теневым кланам?
        - Разве не помнишь, что творилось вокруг "Мейнстрима"?  - спросил Лурье.  - Раненных и обожженных увозили в ближайшие больницы, зачастую прямо в вирткапсулах. Мне врач "скорой" рассказывал. Захватить Макса в ту ночь не составляло проблемы,  - вздохнув, подытожил Сашка.  - Особенно, если это было запланировано, как и само нападение. Он ведь посвящен во многие клановые секреты.
        - И что мы теперь будем делать?  - растерянно спросил Джеб.
        - Ущелье в неделе пути от Ноогарда,  - резко ответил я.  - Саш, ты сможешь выяснить реальное местоположение вирткапсулы Максима, когда освободим его персонаж?
        - Да. Смогу,  - уверенно ответил Лурье.
        - Дэн, но ты же был там!  - воскликнул Джеб.  - И целой армии не хватит, чтобы прорваться!
        На миг наступила тяжелая тишина.
        - Саш, я снимаю с продажи лот "Охота на Ифрита".
        - Зачем?  - удивился Лурье.
        - Знаю кому предложить его в обмен на помощь.
        В глазах Джеба читается плохо подавленный страх. Он поднял взгляд, тихо спросил:
        - Ты серьезно хочешь вернуться на Темный Рубеж?!
        - Да. Но только не армией, а небольшой сильной группой. Участие добровольное. Каждый решает сам. А сейчас мне нужно сходить к Лесному Холму,  - я встал.  - Встречаемся здесь, через сутки.

        Конец первой книги.

        Январь - июль 2018 года, Краснодарский Край.

        Книга вторая "Темный Рубеж",  - в работе.

        Книга третья "Портал Бездны" - рабочее название, запланирована.

        Адрес автора в Интернет: https://livadny.ruhttps://livadny.ru(https://livadny.ru/)

        Группа в ВК https://vk.com/club84398682https://vk.com/club84398682(https://vk.com/club84398682)
        notes

        Примечания

        1

        Лоулевел - низкий уровень.

        2

        от англ. kill on sight - "убить на месте". Проще говоря - список личных врагов.

        3

        Скалирование урона (англ. Scaling Damage)  - бонусное увеличение урона за счет высоких показателей (выше минимальных требований оружия) одной или нескольких характеристик персонажа.

        4

        Рескилл - гибель игрока сразу после возрождения.

        5

        Аннексия,  - насильственное присоединение страны или части ее к другой стране.

        6

        Няшка (сленг) что-либо приятное; кто-либо милый.

        7

        Флуд (от неверно произносимого англ. flood "поток")  - нетематические сообщения в интернет-форумах и чатах, зачастую занимающие большие объемы.

        8

        Экзальтация - крайне возбужденное или восторженное состояние.

        9

        Пури?зм (лат. purus, "чистый")  - повышенная требовательность к сохранению изначальной чистоты, строгости стиля, приверженности канонам.

        10

        Краб (сленг)  - игрок, занимающийся добычей ресурсов.

        11

        Штихель (нем. Stichel - резец)  - режущий инструмент, стальной резец. Используется при работе с металлом, деревом, костью, камнем, кожей.

        12

        Стат (от англ. stats - «характеристика»)  - основные параметры персонажа игрока.

        13

        Аффикс (от лат. affixus, прикрепленный)  - дополнительное свойство предмета.

        14

        Милишник - боец ближнего боя.

        15

        Дриады - в древнегреческой мифологии лесные нимфы, покровительницы деревьев. Они могли управлять растениями и подчинять себе всю флору.

        16

        Супесь - рыхлая горная порода или грунт, состоящая, главным образом, из песчаных частиц

        17

        Гномон (др. греч.  - указатель)  - древнейший астрономический инструмент, вертикальный предмет (обелиск, колонна, шест), позволяющий по наименьшей длине его тени (в полдень) определить угловую высоту Солнца. Кратчайшая тень указывает и направление истинного меридиана. Гномоном также называют часть солнечных часов, по тени от которой определяется время в солнечных часах.

        18

        Имба - от английского imba, imbalanced - несбалансированный. Некий сильный элемент, вносящий дисбаланс в игру.

        19

        Лич - неупокоенный маг.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к