Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Левин Александр: " Превратности Жизни " - читать онлайн

Сохранить .
Превратности жизни Александр Анатольевич Левин


        # Боевое фэнтези с очередным попаданцем магом. Если вас не пугает, что это одно из ранних, а следовательно и неудачных, произведений автора, то вперед, читайте на здоровье. Сугубо мое мнение - книга неплохая, точно понравиться всяким любителям экшена, РПГ и темного ГГ, здесь он вроде как боевой некромант.


        Левин Александр
        Превратности жизни

        Аннотация: Восстанавливаю одно из своих самых старых произведений. Написано оно ещё в 2007/08 года. Первое крупное произведение. Имели место попытки его переделать во что-то более пристойное, но закончились прахом.
        Книга силы.
        Часть 1
        Превратности жизни

        Глава 1

        Вернувшись из института, Максим пообедал и принялся готовиться к последнему этапу своих "подпольных" занятий.
        Вообще-то, по образованию он был археологом, но жизнь рассудила несколько иначе. Закончив в девяносто первом году институт, по специальности "история и археология", Максим Владимирович Лазунин обнаружил, что в голодной стране, так ни кстати перешедшей на рыночные отношения, археологи не слишком нужны. Тогда он остался в своём институте и занялся полулегальным бизнесом.
        Всё сводилось к простой схеме. Максим, используя своё положение, выяснял места древних баталий и отправлялся туда, собрав не большую - не более трёх человек, включая него - группу. Там, найдя ценные реликвии, их делили на две части. Первая
        - маленькая, отправлялась в институт, а вторая - большая, реставрировалась и продавалась. Деньги, вырученные с продажи, делились честно. Часть оставалась в "общаке", предназначенном для взяток на следующие "важные для страны" экспедиции, а остальные распределялись между членами нерушимой археологической бригады.
        Во время одной из таких поездок Максим нашёл древнюю книгу. Она была сделана из кожи, покрытой янтарной смолой. Со временем смола затвердела, превратившись в идеальный консервант, а сама рукопись стала практически вечной.
        Именно в ней Максим и прочитал несколько, переведя с глаголицы - древней славянской азбуки - полезных рецептов и заклинаний. На перевод у него ушло около года, но, тогда ещё молодой, археолог не торопился. Он надеялся найти в таинственной книге рецепт вечной или, как минимум, долгой жизни. И оказался почти прав.
        В древней книге было более сотни различных рецептов, позволяющих увеличить устойчивость организма к различным заболеваниям. Но выяснилась ещё одна интересная вещь. Если верить реликвии, то древние знали о том, что такое старость. И что такое мозг. В подробностях! Они полагали, что старение организма происходит из-за постепенной смерти мозга, который изнашивается быстрее всех остальных органов. Из-за этого, тело человека постепенно выходит из под контроля центральной нервной системы. И органы начинают изнашиваться гораздо быстрее, чем им положено. И древние разработали рецепт, который позволяет восстанавливать или заменять клетки мозга.
        В книге, конечно же, всё было написано другим языком, но в медицинском институте, куда Максим отправил образцы полученного варева, сказали, что это вещество: "Восстанавливает выгоревшие клетки коры головного мозга".
        После этого археолог начал использовать полученный эликсир. Тут-то и стало ясно, что заклинания и методики обучения магии, написанные в древней рукописной книге верны.
        С того дня, как стал ясен результат применения эликсира, Максим стал заниматься магией.
        Подготовка к последнему безопасному магическому действию заняла более трёх часов. Закончив чертить пентаграмму, Лазунин принялся расставлять свечи и распихивать по карманам защитные амулеты, коих набралось более десятка. Все они выполняли различные функции. Один защищал от духов огня, другой от духов воды и так далее. Был, правда, ещё один. Его Максим делал долго. Он представлял из себя аккумулятор энергии. Магической энергии. Вся беда заключалась в том, что девать её Максу было некуда. Но, будучи запасливым, Лазунин сделал и его, решив, что от этой вещи вреда не будет.
        Что касается безопасности, то тут следует отметить, что в книге имелось около десятка способов получения знаний и силы, но все они сводились к обращению к Тьме или богине смерти Гекате. А этим силам Макс не доверял.
        В итоге, подготовившись по высшему разряду, он собрался уже читать заклинание, но замер, держа в руке лист с переводом.
        "А, вдруг, из пентаграммы вылезет… что-то?"  - подумал он.
        Таких случаев у него ещё не было, но, учитывая свой опыт в области магии, а также некоторые книги из области мистики и ужасов, всё могло произойти. Поэтому Максим отправился к тайнику, где хранился пистолет ТТ с пятью заполненными обоймами. В одной из них были патроны с серебряными пулями. После прочтения одной из глав книги, где чётко говорилось о некоторых видах нечисти и нежити, а в том районе, где была обнаружена книга, пропажи людей редкостью не являлись, Максим озаботился о своей безопасности.

        - Ну, начнём,  - пробормотал археолог, становясь в центр пентаграммы.
        По условиям ритуала магическая сила должна была влиться в человека стоящего именно там. Странный ритуал. Но отступать Максим не привык. Это ему привил его тренер по фехтованию, к которому его отправили родители Лазунина, бывшие в советское время более чем состоятельными людьми.
        Вдумчиво прочитав заклинание, Максим начал произносить его вслух, медленно выговаривая каждую букву:
        Истерн ар бели
        Рой ден кер ти
        Лай бель нер са
        Мил эрт дели…
        Внезапно, свет свечей изменился. Как, впрочем, и вся комната. Вместо резного дубового книжного шкафа, занимавшего всю стену, стоял простой сосновый. Он оказался в два раза короче. Изменились и стены. Теперь, вместо обоев, были камни. Настоящие камни. Благодаря мигающему свету свечей и факела, Макс мог видеть все неровности стены. Переведя взгляд на факел, закреплённый в настенном держателе, Лазунин замер. Только теперь до него стало доходить, что он оказался либо в другом времени, либо в другом мире.
        Внимательно осмотревшись, археолог понял - надо уходить. Он стоял в центре другой пентаграммы, очень похожей на те, что описывались в дешёвых рыночных книжках и предназначались для "удержания духов". Разница заключалась в том, что эта - оказалась настоящей. Максим чувствовал потоки энергии, блокирующие его в маленьком пространстве внутри пентаграммы. Никаких свечей или капель крови маг-самоучка не заметил.

        - Интересно, это для меня её соорудили, или я случайно тут оказался?  - пробормотал он себе под нос.
        Правда, всё указывало на второй вариант. И прежде всего то, что символы, использованные при начертании пентаграммы, оказались буквами из глаголицы.

        - Нет, отсюда определённо нужно уходить,  - проворчал Максим,  - Осталось узнать как.
        С уходом действительно возникли проблемы. Энергетические потоки либо не попускали даже руку, либо причиняли сильную боль, когда Максим слишком упорно пытался пробиться за пределы круга.
        Решив отдохнуть, археолог сел и задумался. Внезапно, на ум пришла одна интересная идея. В книге описывался метод энергетического зрения. В родном мире оно было ни к чему, но тут вполне может помочь. Так и оказалось. Задействовав способность видеть энергии, Максим сразу увидел главный узел, через который и шли все потоки энергии.
        Будь у него ещё несколько минут, археолог бы освободился, но в комнату вошёл маг.

        - Ты кто?!  - удивился колдун.
        Его принадлежность к мифической для большинства землян профессии Максим определил по большому количеству энергетических потоков, формирующих мощный щит. Его назначения маг-самоучка так и не понял, но применять пистолет не стал, решив вступить в диалог. В конце-то концов, может оказаться, что он попал сюда по ошибке. Вряд ли местные маги такие уж кровожадные.

        - Вообще-то, хозяева представляются первыми,  - проворчал Макс,  - Особенно, если гость не планировал попадать в гости.

        - Нет! Ты кто?  - повторил маг.
        "Может, его заклинило? Или он, как говорит один знакомый компьютерщик, завис?"  - удивился Максим.

        - Вообще-то, археолог,  - ответил Лазунин,  - Правда, я не очень-то понимаю, как тут оказался.

        - Нет,  - сказал маг,  - Я имею в виду другое. Я заказывал духа огня! А ты человек.

        - Может, тогда выпустишь меня? Мне уже надоело тут сидеть.

        - Хорошо,  - ответил маг,  - Только без глупостей.

        - Я похож на психа?

        - Скорее, на юродивого,  - ответил хозяин,  - Только они так странно одеваются,  - добавил он, указывая на спортивные трико и тапочки.

        - Меня, вообще-то, твоя пентаграмма из дома выдернула. И ещё - там, где я живу, так ходить по собственному дому - норма.

        - Ясно,  - ответил маг, удивлённый неожиданной отповедью,  - А как ты оказался в моей пентаграмме?

        - Я построил пентаграмму, концентрирующую магическую силу и стал в её центре. Прочитал заклинание и оказался тут.

        - А что за заклинание?  - спросил маг,  - И почему ты не сказал, что ты мой коллега?

        - Ты не спрашивал,  - резонно ответил Максим.

        - Верно.
        Выглядел маг довольно странно. По виду ему было далеко за сорок, но не менее далеко до пятидесяти. Он оказался одет в просторную, но не мешающую ходить одежду серого цвета. На ногах были мягкие кожаные сапоги, застёгивающиеся ремнями. Волосы у мага были тёмно каштановыми.

        - Ладно,  - задумчиво сказал он, глядя на Макса,  - А книга, в которой было заклинание у тебя при себе?

        - А зачем она тебе?

        - Просто это очень важно. Если я правильно понимаю, то она содержит заклинание переноса. А такие вещи так просто нельзя оставлять.

        - Потом,  - пробормотал Максим,  - Может, представимся друг другу? А то не удобно как-то.

        - Да,  - спохватился маг,  - Моё имя Бьерн. Я - некромант.
        Наступила пауза.

        - Ты тёмный маг?  - спросил Макс, пятясь к двери и нащупывая пистолет.

        - Да. А что в этом плохого?

        - У нас считают, что ваша братия очень любит изгаляться над всем живым…

        - В общем,  - перебил его маг,  - В твоём мире кто-то создал более чем негативный имидж у моей профессии. Я прав?

        - Да.

        - Ясно. Скажи, а ты знаешь, к какой силе относится твоя магия?

        - И к какой?

        - Ты мой коллега,  - улыбаясь, ответил Бьерн,  - Причём не только по ремеслу, но и по цвету. Ты тёмный маг. Правда, недоученный, так что, ты, скорее всего, соврал, назвавшись магом. Больше похоже на то, что ты подмастерье или ученик. Второй вариант даже более вероятен. Я угадал?

        - Не совсем,  - вздохнув, Максим начал рассказывать.
        Он рассказал про Землю, Россию и всё остальное. В том числе и про книгу. Скрывать что-либо смысла уже не было. Маг, к которому попал бывший археолог, мог размазать его по стене в любую секунду. Какая разница кем он будет при этом считать Максима?

        - Вот оно что,  - пробормотал Бьерн, выслушав рассказ,  - Значит, ты прибыл из мира, в котором кто-то осознанно уничтожил все магические знания. Об этом говорят и все те находки, которые ваши историки считают странными, а учёные детищем пришельцев из других миров. Запомни - без магии попасть в другой мир не возможно. Какой бы развитой не была наука. И дело не в каких-то барьерах. Причина в том, что пространство и время за пределами солнечных систем существует по абсолютно другим законам, чем это кажется вашим учёным. Если говорить точнее, то этих законов либо нет вообще, либо их ещё не вычислили. В первом случае вселенная - один сплошной хаос, а во втором - нужно лишь подождать дальнейшего развития науки и техники. Правда, это может занять насколько десятков тысячелетий.

        - Да уж,  - вздохнул Макс,  - И как мне быть?

        - Скажи, а что тебе нужно там? В твоём родном мире?

        - В каком смысле?  - удивился Максим.

        - Что тебя там держит? Родители? Ты сам сказал, что один из них мёртв, а второй уже несколько лет не интересовался твоей судьбой. Работа? Ты и здесь не плохо пристроишься.

        - А риск?  - спросил Макс.

        - Риск? Да ты, выйдя из подъезда, можешь получить по голове упавшим кирпичом или сосулькой. И учти - из жизни ещё никто живым не выбрался. Относись к этому философски. Ты, ведь знаешь, что люди, которые не боятся умереть, живут гораздо дольше?

        - Это почему?

        - Просто их враги строят свои планы исходя из стремления человека выжить любой ценой. Потому и ошибаются.

        - Ладно.

        - Так вот, семьи, как я понял, у тебя нет. В смысле жены и детей. Так зачем тебе возвращаться туда?

        - А какая разница, где умереть?

        - Тоже верно. Но учти - если ты останешься, то я возьму тебя в ученики. А благодаря магии, ты сможешь прожить несколько дольше.

        - Сколько?

        - Примерно пару тысячелетий.

        - А сколько в вашем году дней?

        - Дней? Семьсот тридцать.

        - То есть, по нашей системе это около четырёх тысяч лет. Не плохо.

        - Интересный у вас мир,  - пробормотал Бьерн,  - Какая у вас гравитационная постоянная?

        - Девять целых восемь десятых.

        - Это что?

        - Ускорение свободного падения.

        - А гравитационная постоянная?

        - Я не помню. Я, в конце-то концов, историк и археолог, а не физик!

        - А ещё собрался магом становиться,  - покачал головой Бьерн,  - Тебе за такую безалаберность нужно голову оторвать.

        - Такое у нас образование,  - попытался отмазаться Макс.

        - А то я не вижу,  - усмехнулся маг,  - Ну что? Будешь моим учеников?
        После паузы, во время которой Максим пытался принять решение, последовал ответ:

        - Буду. Я, ведь, для этого и читал то заклинание.

        - Хорошо,  - улыбнулся маг,  - Для начала, ответь на несколько вопросов по твоим возможностям.

        - Да?

        - Ты умеешь видеть и чувствовать магическую энергию?

        - Да.

        - Ясно. Второе. Ты знаешь какие-либо заклинания?

        - Да.

        - Ты владеешь боевыми искусствами?

        - Фехтование. Но я очень сомневаюсь, что оно мне тут пригодится.
        Нахмурившись, Бьерн сказал:

        - Сейчас очень печальное и тяжёлое время. И владение оружием тебе может очень сильно пригодиться. Я найду хорошего тренера. Он поможет тебе овладеть многими приёмами фехтования и сможет поставить их на рефлекс.

        - А это нужно?  - удивлённо спросил Макс.

        - Более чем,  - грустно вздохнув, ответил маг,  - Сейчас даже мы не можем быть уверенными в своей безопасности. Как, впрочем, и светлые маги. Новые правительства всерьёз задумались о нашем влиянии на их политику. Мы, знаешь ли, не даём им навоеваться в сласть. Постоянно останавливаем и указываем на место. Вот они и озлобились.

        - А мнение народа?

        - А ты хотя бы раз слышал о том, что бы кто-то спрашивал у простых людей их мнение о грядущей войне?

        - Честно говоря, нет.

        - Вот видишь? И дело не в конкретных личностях. Любая государственная машина заботится только о своём благополучии. Это её основная функция и цель. Учти - государство - аппарат узаконенного насилия. Это аксиома, действующая во всех мирах. А благополучие государства и какой-то отдельной личности ни как не связаны.

        - Да уж. А революции тут ещё не случались?  - вздохнув, спросил Максим, вспомнив учебник по истории России.

        - Они пытались случаться,  - улыбнулся маг,  - Но их давили. А те, что всё-таки случились - делались на деньги соседних держав и несли в себе только одну цель - захватить политически и физически слабого соседа.

        - Понятно.

        - Ладно. Как я уже увидел, ты имеешь несколько слабых, но добротно сделанных защитных амулетов. Плюс накопитель энергии.

        - Да. Но как…

        - Я, всё же, маг. Прости, что я с самого начала тебя не проверил. Иначе бы не возникло такой сумятицы. Так вот, я покажу тебе, как можно их усилить. Да и новые, более мощные и удобные научу делать.

        - Спасибо,  - благодарно ответил Максим.

        - Не за что,  - улыбнувшись, сказал Бьерн,  - Ты, как-никак, мой ученик. А учить тебя - моя работа.
        Утром приехал тренер, вызванный Бьерном. Маг сдержал своё слово и нанял действительно лучшего специалиста.
        Как выяснилось через два часа после начала занятия, Максим не мог претендовать на звание лучшего фехтовальщика королевства. Во время спарринга его спасали лишь те приёмы, что не были знакомы Лойду. Сам Ренет Лойд являлся отставным сержантов королевской гвардии. Вот уже восемь лет он зарабатывал себе на жизнь тем, что обучал отпрысков богатых купцов и дворян. Работа эта была неблагодарная, поскольку ученики всеми фибрами души ненавидели своего тренера, наставляющего синяки и требующего выполнять непонятные упражнения, а их родители воспринимали бывшего гвардейца, попавшего в королевскую охрану только благодаря собственному опыту и мастерству, человеком второго, если не третьего, сорта.
        Всё это не могло не сказаться на характере, прошедшего более десятка войн, отставного военного.
        После двух часов мата, синяков и ссадин, которыми наградил Макса наставник, был вынесен вердикт - пара лет нормального обучения обычным приёмам и закрепление уже известных ему - Лазунину - методов фехтования и получиться сносный боец. Правда, дотянуть бывшего археолога до уровня гвардии уже не получится - слишком стар, медлителен и быстро устаёт.
        Потом был долгий разговор, Бьерна и Ренета. Они о чём-то совещались и спорили около часа, закрывшись в кабинете мага.
        Выйдя оттуда, Бьерн сказал:

        - Мы сможем тебя выучить, но тут нужно твоё согласие на применение нестандартных методов обучения.

        - В каком смысле?  - опешил Макс.

        - У меня есть средство, после употребления которого твоя память станет открыта для лёгкого и быстрого освоения информации. В том числе и той, что становится условным рефлексом. Это значительно ускорит твоё обучение фехтованию и позволит быстро вдолбить в твою голову хотя бы минимальный набор заклинаний. О методах их разработки я уже молчу. Этому учат многие годы. А вот боевого мага-универсала из тебя можно будет сделать меньше чем за год. Согласен?
        Подумав, Макс согласился.
        "Зачем, спрашивается, многие годы набивать себе шишки, если можно выпить их эликсир и быстро выучить и поставить на рефлекс нужные знания?"  - решил он тогда.
        Как выяснилось, эликсир пить не надо было. Его нужно было вколоть в позвоночник. И не просто так, а повторять эту процедуру раз в неделю. После длительного колебания, Максим всё же лёг на операционный стол, решив, что если бы Бьерн хотел его смерти, то уже убил бы. Правда, маг обманул своего ученика. Кроме нужного препарата он ввёл в организм Максима ещё несколько интересных веществ. Вместе они образовывали постоянный фермент, вырабатываемый селезёнкой. Он существенно увеличивал выносливость, физическую силу и скорость реакции. С ловкостью было сложнее. Её можно было увеличить лишь при помощи долгих и тяжёлых тренировок, которые теперь стали для нового ученика нормой.
        Каждое утро Максим поднимался на рассвете, завтракал и отправлялся в зал для фехтования. Там Ренет уже готовил своему ученику новые испытания и подлости. Среди них были и различные учебные механизмы, развивающие чувство равновесия, просто тренажёры, предназначенные для развития нужных групп мышц… Да много чего. Это издевательство длилось до часа дня. Потом Бьерн забирал будущего мага в лабораторию, где начинал показывать способы изготовления защитных амулетов, накопителей энергии и прочего, что могло существенно помочь Максиму в жизни. Потом, ближе к вечеру, маг заставлял сделать всё то, что показывал на теоретических занятиях. К счастью, он действительно сделал своему ученику уколы, позволяющие быстро запоминать информацию и быстро ставить различные действия на уровень рефлекса. Иначе бы тот уже давно выпил все свои запасы успокоительно, ведь, измотанный Ренетом ученик мало что соображал. Так продолжалось около двух месяцев.

        - Значит, у Бьерна появился ученик?  - спросил Лару, внимательно следя за поведением своего осведомителя.

        - Да. Правда, странный какой-то. Он гораздо выше среднего роста. И очень мускулистый. Слабо похож на мага,  - ответил Ким,  - Но ходит с амулетами. И, если судить по энергиям, собственного изготовления.
        Лару задумался. Тот факт, что старый маг, чей возраст превышает две тысячи лет, взял себе ученика не являлся чем-то странным или удивительным. Напротив. В прежние времена отсутствие наследника знаний вызвало бы подозрения у его коллег по цеху. Но теперь… Когда до официального объявления магов вне закона оставались считанные месяцы, это могло означать всё что угодно. От простого непонимания ситуации, до замаскированной диверсии. Или же, новый ученик стал средством отвода глаз от чего-то более важного. Но чего?

        - А что ты вообще можешь сказать об этом ученике. Кто он? Откуда? Как попал в башню?

        - В том-то и дело, что он туда не входил. Мои люди там круглосуточно. Никто, даже отдалённо похожий на него туда не входил. Этот ученик просто появился там - внутри. А откуда - никто так и не узнал. Единственное, что я могу сказать, так это то, что он говорит со странным акцентом. Кажется и чисто, но чувствуется - там откуда он родом и ударения ставят иначе, и интонации другие. Он не с нашего континента.

        - А откуда?

        - Я не знаю. И ещё. Его внешность для нашего мира не характерна. Он очень высокий. И его волосы - тёмные.

        - Тёмные волосы?!  - изумился Лару,  - Ты уверен?

        - Да.
        "Вот он, в чём дело!  - удивлённо подумал разведчик,  - Этот ученик из другого мира. На нашей планете нет людей с тёмными волосами. Правда, есть орки, но тогда примесь их крови было бы видно сразу. НО что в нём такого особенного? И неужели маги уже приготовились к отходу, раз так спокойны? Или это Бьерн подготовился?"
        Все эти вопросы не давали покоя разведчику. Однако, он смог заставить себя думать более конструктивно. Улыбнувшись, выдал наёмнику увесистый мешок золотых монет. Его работа того стоила. Что касается шаманов, работающих с наёмниками, то они всегда не мешались правителям и приносили только пользу, следя за погодой и обеспечивая хорошие урожаи.

        - Надеюсь, что ты и впредь будешь наблюдать за ними,  - продолжая улыбаться, заметил Лару,  - Мне нужно знать об этом ученике всё.

        - Я найду всё, что смогу,  - ответил наёмник.
        Правда, долго и тщательно искать он не собирался. Вместо слежки и попыток войти в контакт с объектом, он просто пойдёт к Бьерну, а тот даст ту информацию, что должна попасть разведке королевства. Ведь, маг платит в пять раз больше. Так почему не подоить две коровы сразу?
        Чертыхаясь, Макс начал свой путь заново, уже в третий раз упав с узкого бревна. Он никак не мог научиться удерживать состояния ночного видения на подсознательном уровне. Вместо этого любой посторонний шум или движение тут же лишали его возможности видеть в темноте. И что с этим делать?

        - Так дело не пойдёт,  - проворчал Бьерн,  - Давай так - ты садишься и наблюдаешь за тем, как это делаю я. Всё просто.
        На самом деле в теории всё просто. А на практике, для подобных умений требуются годы постоянных тренировок. А этих годов, как чувствовал Максим, у него не будет. Что-то творилось в королевстве Фагот. Что именно ученик не знал, но чувствовал. Такие же поганые ощущения у него были перед распадом СССР. Тогда, запах отчаяния и мятежа буквально витал в воздухе, заражая собой всё всех и вся.
        Сейчас Максим чувствовал его даже заходя в трактир, где он с Ренетом часто выпивал пиво. Разговоры в заведении велись тихо. При этом беседующие люди очень часто так пригибали головы, что будущий маг, будь он стражником, обязательно арестовал бы всех посетителей. Но стража вела себя точно также. Причин такого поведения Максим не знал, но чувствовал надвигающуюся беду. Решив не рисковать, а подготовиться к самому плохому развитию событий, он честно рассказал наставнику о своих подозрениях и попросил его выдать денег на покупку амуниции и провианта. После полутора часового спора Максим получил требуемое и отправился на рынок, где приобрёл, посоветовавшись с Ренетом, лёгкую кольчугу, укреплённую металлическими наручнями и пластинами на груди и спине. Кроме того, тренер помог подобрать не богатый, но качественный меч, позволяющий беглецу выдать себя за наёмника, кинжал и пару метательных ножей. Вообще-то, такой набор оружия был обычным для любого наёмника. А мч мог назвать средним только ребёнок, ведь, его стоимость зашкаливала за сотню золотых. Но он того стоил, поскольку на эфесе были выгравированы
специальные руны, позволяющие эффективно бороться с нежитью, а против нечисти имелось серебряное напыление, нанесённое на центральную часть клинка. Затем настала очередь одежды. Макс и Ренет не стали долго думать и изобретать велосипед и купили всё то, что носят наёмники.
        Вечером Бьерн наблюдал за бурной деятельностью Максима, с которым ещё утром отправил Ренета. Вообще-то, маг сам хотел чтобы ученик приготовился к возможным проблемам, просто не хотел, чтобы тот получал всё на блюдечке. Наставник желал чтобы его подопечный проявил характер и силу воли. И добился своего, сделав вид, что с согласился с требованием Максима о выдаче денег для покупки оружия и амуниции. А активность ученика была вызвана простым фактом - всё, что было куплено действительно носили наёмники, но ни у одного из них не было всех этих вещей новыми одновременно. Эту проблему решили достаточно быстро. До самого вечера он, вместе с тренером, не вылезал из тренажёрного зала. Там он основательно запачкал и слегка подпортил амуницию и одежду. А потом отправился приводить всё это в порядок. Таким образом, всё, что было куплено на рынке и в мастерских, уже утром будет иметь отнюдь не новый вид.
        А возраст, который сохранил Максим - перенёсся он тридцатилетним - и наличие шрамов и ссадин очень качественно подтверждали легенду о наёмнике.
        На ворчание Бьерна Лазунин внимания не обращал, отвечая, что раз сам захотел взять в ученики такого подозрительного и недоверчивого человека, то теперь нужно терпеть. Если бы он знал, что все его приготовления были спланированы и организованы магом, то Максим очень долго бы матерился и возмущался.
        Через неделю, после похода на рынок, Ренет принёс Максиму лук. И не простой, а длинный, предназначенный для стрельбы на большие расстояния или пробивание доспехов на малых дистанциях. Более-менее прилично Максим смог стрелять только через два месяца. И то лишь по целям расположенным не далее тридцати шагов. А вот дальше дело пошло плохо. На то, что бы научиться учитывать поправку на ветер у будущего мага ушло около трёх месяцев. За это время он научился драться, будучи одетым в лёгкие и средние доспехи, наносить магические удары, ведя при этом и обычный бой… В общем, обучение, подстёгиваемое страхом неминуемой беды, шло очень хорошо.
        В итоге, спустя год, после прибытия в этот мир, который назывался Криид, Максим уже был более чем серьёзным противником, как для обычного бойца, так и для мага. Правда, его произношение всё ещё выдавало в нём чужака. Да и знание местной истории и географии оставалось на нуле. Как, впрочем, и неофициальных данных и простых слухов. Поэтому, Бьерн нанял ещё одного человека - лингвиста, который собирался за месяц выдрессировать Максима до нужного состояния. Как это ни удивительно, но очередной учитель справился со своей задачей, так как и обещал - за месяц.

        - Теперь,  - горделиво улыбаясь, сказал Бьерн,  - Ты спокойно сойдёшь за наёмника. А если кто и будет допытываться о том, откуда ты, то ври о какой-нибудь захолустной деревеньке, откуда ты якобы родом.

        - А поверят?

        - Нет, конечно,  - улыбаясь, ответил маг,  - Но с расспросами перестанут приставать. Такой ответ чётко даёт понять - я никому ничего не сделаю, но отстаньте от меня. Да и официальные власти ничего не смогут проверить. Знаешь сколько таких деревень? И в каждой местные жители придумали своё название. И чиновники это знают. Поэтому они даже на карте указанное место искать не будут. Особенно, если учесть, что большая часть этих деревень не обозначена на этой самой карте.

        - Понятно. А каков второй слой моей легенды?

        - Второй? А понял. Второй слой прост - ты действительно из деревни, но сбежал оттуда не от голода, а из-за того, что в пьяной драке завалил, допустим, соседа. Или ещё кого. Главное - взрослого матёрого мужика. Убийство более молодого человека или старика не поймут, а за смерть женщины сами убьют и даже стражникам сдавать не будут.

        - Ясно,  - улыбнувшись, ответил Максим.
        Он уже слышал о "понятиях", о которых так много говорят гопники и прочая мразь, когда сидят в баре или попадают на разборки, но быстро забывают, отправляясь грабить и убивать простых нормальных людей. Именно нормальных.
        Спустя два дня на башню напали.
        Это произошло перед рассветом. Нападавших оказалось более двух десятков. По какой-то странной иронии судьбы Бьерн вечером поставил на входе несколько странных статуй, закованных в доспехи. Оказалось, что это были големы, существенно задержавшие нападавших. Потом настала пора уже магических ловушек, из-за которых гвардейцы потеряли более половины своего отряда. Но всё это было бессмысленным. Бьерн, Ренет и Максим уже были за пределами башни. Они покину здание ещё вечером, забрав с собой личные вещи, деньги и книги. Остальное имущество мага превратилось в пепел, когда гвардейцы вошли в спальню мага, активизировав заклинание, уничтожившее и башню, и гвардейцев и ещё несколько ближайших к ней зданий.
        Как это ни печально, но отъехать на безопасное расстояние они не успели. Тут следует сделать не большое, но очень важное пояснение. Любой маг, обладающий своей башней силы, получает не только магическую энергию, но и физическую связь со своим обиталищем. Поэтому, при гибели башни Бьерн почувствовал боль. Очень и очень сильную боль. Если бы небольшой отряд успел отъехать ещё на несколько километров, то всё бы обошлось несколькими часами спазмов, но так легко магу отделаться не удалось. Болевой шок, который он испытал на своей шкуре, мгновенно парализовал все мышцы, скрутив их в твёрдые жгуты, а потом и убил несчастного беглеца. Так и без того маленький отряд уменьшился ещё больше.
        После того, как тело умершего закопали, Максим спросил у своего тренера:

        - И куда нам двигаться?

        - В королевство Ирей. Это в трёх днях пути отсюда. На западе.

        - Это попрямой?  - уточнил Лазунин.

        - Нет. Нам придётся объехать болотистую местность. Там без проводника не пройти. А времени и денег для его поисков у нас нет.

        - Понятно. Тогда какие есть ещё варианты?

        - Можно двинуть на юг. В том направлении находится граница с королевством Галей.

        - Тут все страны такие маленькие?  - удивился Максим.

        - Нет. Всё дело в том, что наш город расположен в пограничье. А тут рядом сразу три границы с соседними государствами.

        - Понятно. А третья граница?

        - Через давно заброшенные места. Там уже несколько тысячелетий никто не живёт.

        - Это почему?

        - Там было государство Митрам. Но потом появились фанатики, считающие, что магия это грех. Они принялись убивать всех, кто имел отношение к магии. Так уж вышло, что среди пойманных ими оказалась очень сильная и древняя ведьма. Умирая, она произнесла своё проклятье. А проклятье, произнесённое умирающим, имеет такую силу, что даже боги не рискуют убивать магов. В общем, ведьма прокляла всю страну и самого бога, которому покланялись те уроды. В итоге страна превратилась в одно сплошное кладбище. Из сорока миллионов человек, живших там, до границы никто так и не добрался.

        - А что там происходит теперь?

        - Никто не знает. Ни маги, ни ведьмы, ни волшебники и волшебницы туда не лезут. Что уж говорить о простых людях?

        - Это на севере?

        - Да. Ты собрался туда?

        - А почему нет? Если верить тем слухам, что я слышал в таверне, то магов теперь режут везде и всюду. В стране мёртвых нам будет куда безопаснее.

        - Ты хоть понимаешь, о чём говоришь? Там вампиры и оборотни, личи и простые зомби… Да много чего ещё! Одни болезни чего стоят? Даже если мы там отсидимся сейчас, то это не значит, что местные болезни не убьют нас потом!

        - Ладно. Значит, говоришь, на запад? А что там?

        - Там единственная на планете магическая академия. И никто не сможет с нею справиться так же, как с башней Бьерна. Там, знаешь ли, несколько тысяч магов и их охранников.

        - Это хорошо. Тогда двинули.
        До королевства Ирей Максим и Ренет добрались за пять дней. Такая задержка произошла из-за необходимости избегать патрули, разосланные королём на все дороги. В принципе, те пятеро бойцов, что входили в состав любой оперативной группы, не были такой уж большой проблемой. Другое дело, что их пропажа наведёт погоню на след. А это уже серьёзно, ведь, Максим мог справиться самое большее с десятком противников, но потом его магическая сила кончится, а противник возьмёт элементарным численным перевесом. Поэтому, большую часть пути приходилось передвигаться на максимальном расстоянии от дорог и населённых пунктов. А это приносило дополнительные сложности в виде охоты за зверем, пригодным в пищу, и его последующей разделкой. В эти дни Максим научился передвигаться по лесу максимально тихо - благо, что препараты, вколотые Бьерном, ещё действовали.
        Однако, у самой границы, когда уже были видны пограничные башни, беглецы попали в засаду.
        Дорогу им перекрыли наёмники. Двое лучников стояли по обоим сторонам дороги, а сзади и спереди наступали мечники. Растерявшись, Максим подпустил их к себе, но, сообразив, что это не пограничники Ирея, наложил на себя и Ренета "щит теней" сбивший прицел у лучников. Сразу после этого маг-недоучка ударил по двум ближайшим противникам и стрелкам "копьём плоти". Лучники погибли сразу, а вот с мечниками случилось что-то странное. Один из них, вместо того, что бы получить дыру в области сердца, почернел и начал съёживаться. Второй же отлетел на несколько шагов и упал. Спустя мгновение он уже начал шевелиться.
        В итоге, Максим взял на себя двоих противников - одного оглушённого, а второго целого. Ренету достался один наёмник.
        Пока тренер отступал под натиском более молодого и полного сил противника, Макс убил оглушённого, но пропустил удар по левой руке от второго врага. К счастью для него, под курткой была одета лёгкая кольчуга, усиленная пластинами, которые и приняли большую часть удара и не позволили парню лишиться руки. Правда, теперь, он остался лишь с одной работоспособной конечностью. Из-за этого, Максим изменил тактику и стал принимать удары на меч по скользящей траектории, стремясь вымотать противника, что, в конечном итоге, принесло свои плоды. Спустя несколько секунд, рука наёмника устала от быстрых и сильных ударов. Этим Макс и воспользовался. Он приял очередной удар, отведя меч в лево от корпуса, а затем провёл им в обратном направлении, наискось срубив противнику голову.
        В этот момент Ренет, который уже отошёл к канаве, наконец-то смог нанести удар по лошади наёмника. Из-за этого неудачливый боец вылетел из седла, попав под копыта лошади, ведомой тренером.
        Однако, схватка не закончилась. Из кустов вылетел ещё один наёмник. Он был гораздо старше предыдущих и, судя по богатству одежды и её качеству, являлся командиром отряда. Он, мгновенно оценив состояние старика, едва держащегося на ногах, кинулся к Максиму. Правда, долго эта схватка не продлилась - метательный нож, кинутый Ренетом, по самую рукоять вошёл в затылок наёмника.
        Быстро оглядев поле боя, Максим принялся рыться в сумке, висевшей на лошади, оставшейся от Бьерна. Там он нашёл небольшую ёмкость, содержащую препарат для нормализации работы сердца. Достав его, маг-недоучка бросился к Ренету. Тот, держась за сердце, уже оседал на землю. Только после того, как препарат начал действовать, постепенно приводя в порядок старого тренера, Максим занялся теми порезами, что получил во время схватки, но в пылу боя не заметил. Теперь они болели и кровоточили.
        Перевязав раны, Лазунин принялся обыскивать тела убитых. В их карманах и седельных сумках он нашёл около двух сотен золотых и почти полтысячи серебряных монет. Кроме того, в сумки отправились мечи, луки и стрелы, которые беглецы забрали у убитых.
        Оказавшись за пределами враждебного Фагота, беглецы наконец-то смогли остановиться в ближайшем трактире. Там они сняли комнаты, но долго наслаждаться уютом им не дали.
        Когда Максим и Ренет уже закончили ужинать, к ним подошёл средних лет человек, обладавший крайне неброской внешностью. Тихим вкрадчивым голосом он посоветовал не оказывать сопротивление службе безопасности королевства и показал значок, на котором красовалась эмблема контрразведки королевства Ирей. Спустя час оба беглеца уже сидели в одном из кабинетов этой страшной организации, легенды о жестокости которой ходили по всей планете.

        - И так,  - начал чиновник, сидевший за столом,  - Вы утверждаете, что являетесь учеником некроманта Бьерна.

        - Уже нет,  - мрачно ответил Максим.

        - Это почему?  - вцепился в эти слова чиновник.

        - Он уже шестой день как мёртв,  - пояснил Лазунин,  - Погиб при уничтожении его башни. Мы, знаете ли, не успели отойти на достаточное расстояние.

        - Скажите, а вы при этом присутствовали?

        - Да.

        - А каким образом он погиб? Может, вы перерезали ему горло?
        Максим, не выдержав, вскочил с кресла и уже собрался бить наглеца, как раздался спокойный голос:

        - Не нервируйте молодого человека. Он и так на пределе.
        Обернувшись, Лазунин увидел пожилого мужчину, одетого в просторный костюм серого цвета. Посмотрев на его ауру, Максим безошибочно определил в нём светлого мага. А тот в это время продолжил:

        - Потеря наставника для любого тёмного очень болезненна. Они, в отличие от нас, предпочитают индивидуальную подготовку. Да и магическую пуповину не следует сбрасывать со счетов.
        Чиновник, услышавший о том, что Максим ученик тёмного мага, съёжился. Видимо, он считал, что перед ним всего лишь вражеский разведчик, работающий под хитрой легендой. Посмотрев в его глаза, Максим понял - этот человек уже собрался отправлять задержанных к дознавателям. А за такое, решил маг-недоучка, его надо наказать.

        - Не стоит, молодой человек,  - вернул его к реальности голос мага,  - Я понимаю ваше состояние. И оно очень скоро только ухудшится. Пока, у вас простая депрессия. Потом… Потом вы очень долго не сможете нормально соображать. Всё дело в "пуповине". Благодаря ней, тёмные маги могут готовить своих учеников более качественно, чем это делаем мы. Правда, плата за это солидна - маг в обязательном порядке теряет часть своей магической энергии. Но и результат того стоит. А что касается этого чернильного червя, который едва не нарвался на проблемы, то не стоит пачкать об него руки.

        - Кто вы?
        Глава 2

        Так Максим попал в десяток Марка Родерика.
        По виду ему было уже за сорок, но на самом деле - около сотни. Этот крепкий человек, прошедший три войны и несколько десятков мелких конфликтов, работал на Союз Вольных Магов уже три года. Благодаря этому, его регулярно снабжали препаратами, продлевающими молодость. И не только его. Весь отряд, находящийся под его командованием состоял из таких же ветеранов, обладающих бесценным опытом. Узнав всё это, Максим понял, как ему повезло. Оказаться в отряде, работающим на его союзников. Да ещё и не простом отряде.
        Утром группа покинула город. Их целью, как узнал Максим, был теперь уже заброшенный лагерь Бруно. Там остались какие-то артефакты и документы, которые хотел заполучить СВМ.
        По прибытии на место стало ясно - в лагере кто-то есть. Решив не скрывать своего знания местности, Максим указал самые удобные для наблюдения места. Там, расположившись с Марком, он начал наблюдать за лагерем. Правда, спустя несколько минут он сказал Родерику, что кое-кого из тех, кто там копается он знает. Тот удивился, но промолчал. В лагере были Тера и Ливия.
        Связавшись с ними, Максим узнал от Ливии, что их группа ждёт прибытия отряда Марка Родерика, предназначенного для охраны найденных документов. Максим, попросил её передать наставнице, что отряд уже здесь, но его нужно представить ведьмаком. После этого, он замаскировал свою ауру под ведьмаческую и сказал, что маги ждут их отряд. Услышанное сильно удивило Марка, но он не стал задавать вопросов, на которые вряд ли бы получил ответ.
        Подумав, Макс заметил, что лучше быть наготове.
        Когда отряд вошёл в лагерь, там царило оживление. Несколько знакомых лиц, помимо Теры и Ливии, таскали ящики с артефактами, как определил Максим, осмотрев их магическим зрением. Кроме того, присутствовали несколько непонятных личностей, от которых несло смертью. Как потом узнал Лазунин, это были личи. Не мертвые, но и не живые существа. Они что-то обсуждали с Терой, которая косилась то на Марка, то на Макса. Закончив разговор со столь странными личностями, ведьма направилась к наёмникам.

        - Марк Родерик?  - спросила она командира.

        - Да. Хорошо. Ваш отряд будет помогать при перевозке найденных вещдоков.

        - Ясно. Каковы будут наши функции?

        - Охрана. С вами отправится моя ученица,  - тут она сделала паузу, покосившись на Макса, но продолжила,  - Вы так же должны будете обеспечить её безопасность. И ещё, я могу на время изъять у вас ведьмака?

        - Конечно,  - ответил Марк, подозрительно взглянув на Лазунина,  - Только не надолго. Он, всё-таки, в отряде.

        - Это не займёт много времени,  - улыбнувшись, ответила ведьма.
        Когда они отошли, наёмник отправил одного из бойцов следить за подозрительным ведьмаком, сюрпризы, преподносимые которым, уже достали Марка.

        - Что ты делаешь среди них?  - спросила Тера.

        - Мне же нужно чем-то заниматься,  - ответил Максим,  - Да и опыт не помешает.

        - Ты, хотя бы, закончил обучение?

        - Да. Просто мне пришлось поставить на ауру маскировку.

        - А тебя хорошо научили,  - улыбнувшись, заметила ведьма,  - Даже я не могу разглядеть кто ты. Молодец.

        - Спасибо. Что тут происходит?

        - Один из бывших рабов рассказал кое-что интересное. И нас направили сюда для выяснения подробностей. Пока, вся информация подтверждается. Если так пойдёт и дальше, то нам удастся взять за причинный орган СМ.

        - Понятно,  - ответил Максим,  - А почему ты оставила Ливию?

        - Она должна набраться опыта,  - ответила Тера, но, после паузы, добавила,  - Да и безопасней ей будет с тобой и наёмниками. Гораздо безопаснее, чем мне. И учти - вот тут,  - добавила она, достав запечатанный конверт,  - указано место, в которое вы должны доставить груз.

        - Надо было отдать его Марку. Он, знаешь ли, и так уже косится на меня. Как бы ещё слежку не послал. Ты сканировала местность? За нами не следят?

        - Тут это бесполезно,  - отмахнулась ведьма,  - Сейчас здесь столько народа, что ничего не разглядишь. Лучше слушай дальше. В столице и больших городах тебе и отряду нельзя появляться - вас перехватят отряды СМ.

        - Весёлая картина!  - заметил Максим,  - Что ещё?

        - Больше ничего. Отправляйтесь,  - однако, вместо того, чтобы развернуться и уйти, ведьма постояла ещё секунду и добавила,  - Береги Ливию. В любом случае.

        - Обещаю,  - ответил обескураженный Максим,  - Ты знаешь моё отношение к ней.

        - Спасибо,  - улыбнулась ведьма и ушла к своим коллегам, уже начавшим собирать палатки.
        Постояв ещё пару минут, Максим отправился к Марку.
        Глава 3

        Двигаясь по дороге, Лазунин автоматически подмечал некоторые детали. Окружающий мир, кусты и возможность наличия в них засады, овраг, который легко превратить в ловушку… Всё. Он ехал уже четыре дня. Сутки понадобились ему для того, что бы похоронить наёмников, ставших его друзьями. Потом, Максим начал свой путь. Куда он двигался, некромант даже не представлял. Ему нужно было отдохнуть. Слишком многое свалилось на него в последние годы. Слишком многое.
        Увидев впереди небольшую рощицу, Максим притормозил лошадь, проверяя местность на предмет магов и людей. Чисто. А это уже хорошо.
        Въехав в заросли, некромант спешился, не желая оцарапать лицо ветками. В роще было уютно. Что-то приятное и родное. Земное. Оглядевшись, он понял - берёзы. Это место было единственным, где Максим видел их. Но почему?

        - Потому, что тут тоже когда-то приземлялся колониальный корабль. Как и на твою родину Землю,  - послышался голос Бьерна.

        - Учитель?  - хрипло спросил Максим.

        - И да, и нет. Обучая тебя, я связал наши души. И часть меня осталась в тебе. Она медленно умирает. А когда умрёт окончательно - весь тот опыт, что я не успел передать тебе, станет твоим.

        - А что за корабль?

        - Когда-то, была могущественная страна,  - ответил мертвый некромант,  - Она покоряла целые галактики. Но потом, её внутренние конфликты привели к распаду и гражданской войне. И все колонии оказались отрезаны друг от друга. Со временем, лишённые постоянного притока нужных машин и запчастей, остановились производства. Потом и энергетические станции. Учти, вся информация хранилась на специальных носителях. И оказалась недоступна. В последствии, бывшие колонии скатывались до уровня первобытного племени. Иногда, этот процесс сопровождался войнами, уничтожающими все живое. А иногда, это оружие вызывало мутации, превращающие одни виды животных в другие. Как, впрочем, и людей. Так появились и гномы, и эльфы, и орки… Все расы, населяющие былые колонии.

        - А это не могут быть потомки аборигенов?

        - Нет. Та империя уничтожала всех, кто попадался у неё на пути.

        - А ты знаешь, что происходит?

        - Да. Королевства решили избавиться от магов.

        - А почему на меня объявили охоту маги СМ?

        - Ты их позор. И они очень хотят смыть его. Да и новый раб им не помешает. Особенно такой как ты.

        - А что такого во мне особенного?  - удивился Максим.

        - Знания о другом мире. Да и то обучение, что ты прошёл. Это тоже важно. Ты учился у двух некромантов и в учебном центре СМ. Это даёт тебе преимущество перед другими магами. Поэтому тебя и хотят взять. Живым.
        После долгой паузы Максим спросил:

        - А как долго я смогу с тобой общаться? Бьерн? Наставник?
        Но ответа так и не последовало. Позднее, Лазунин думал, что у него началась шизофрения. Если бы он знал правду, то очень сильно задумался над произошедшим. Как, впрочем, и над будущим.
        В роще Максим пробыл ещё неделю. За это время, он успел подумать над своими действиями. Выходило, что нужно было отправляться в столицу. Там, под надзором стражи, бойцы СМ не рискнут напасть. Но так ли это? Да и с представителями СВМ нужно было связаться. Их контора должна была узнать о произошедшем.
        Спустя два дня, после выхода из рощи, Максим уже был Роллере. Этот город не был таким уж развитым, но форма наёмника там не являлась чем-то удивительным. Это было вызвано тем фактом, что солдаты удачи очень любили доживать свои последние дни в уютном домике на берегу местной реки. Из-за этого, очень многие люди, видя наёмника, уже не удивлялись, воспринимая его местным. Кроме того, Максим рассчитывал собрать в городе новый отряд. Для этого, он ещё в роще изготовил омолаживающий эликсир. Он должен был стать действенным аргументом при переговорах с предполагаемыми членами отряда.
        Сняв комнату в трактире "Три ладьи", Максим остался сидеть в общем зале. Для того, чтобы показать своё намерение нанять людей он, как и положено, положил три золотых монеты на стол слева от себя. Спустя час, к нему подсел не молодой человек, лет сорока.

        - Набираешь группу?  - улыбнувшись, спросил он.

        - Да. Мне нужно десять человек - четыре лучника и мечники.

        - А ведьмак нужен?  - уточнил наёмник.

        - В принципе, нет, но он лишним не будет,  - подумав, ответил Максим.

        - Хорошо. Я - Ранье. Луис Ранье. Командир отряда.

        - Если пойдёшь со мной - командиром быть перестанешь,  - заметил Максим,  - Я набираю отряд не для заказа.

        - А для чего?  - улыбнулся Луис,  - Обычно, все так говорят.

        - В этот раз - для войны. Большой и опасной.

        - Все войны опасны,  - философски заметил наёмник,  - Что за дело? С кем будем воевать?

        - Маги. СМ. Правда, основная цель - добраться в столицу, но из-за политики, все, кто пойдут со мной, окажутся в их чёрном списке.

        - Понятно,  - помрачнел наёмник,  - Ладно. Политика - не наше дело. Извини.

        - Ничего. Лучше подскажи - кто согласится.

        - Из готовых отрядов - никто. Это надо по одному набирать.

        - Назови имена. Если хочешь заработать, не напрягаясь, приведи их. Я за это тебе заплачу.

        - Так прижало?  - хмыкнул Луис.

        - Тороплюсь. Важная информация.

        - А передать с кем-то левым?

        - Нет. Я над этим уже думал.

        - Ладно. Уточни, кто тебе нужен и в каком количестве. Заодно и назови плату для каждого.

        - Десяток. Четверо лучников и мечники. Плата - пять золотых в день. Если будут ведьмаки - двое. Плата. Десять золотых в день. И предупреди их - есть существенная вероятность, что придётся драться с магами из СМ.

        - И какова это вероятность?

        - Девяносто девять процентов из ста.
        Наёмник присвистнул.

        - У меня уже был отряд. Марк Родерик. Я там был вместо ведьмака.

        - И? Я знал Марка. Мы с ним участвовали в нескольких операциях. Он…

        - Труп.

        - Ясно. Ладно. Найду я тебе надёжных бойцов.

        - Учти - я некромант. Если что - и с ними справлюсь.

        - Да я уже понял, что ты не из простых,  - хмыкнул Луис.
        Спустя два часа за столом уже сидели девять человек, не считая Максима. Ещё двое стояли за их спинами. Вид у наёмников был потрёпанным и ненадёжным. На лицах имелись шрамы и татуировки, а двое вообще хромали. Их Максим вычеркнул первыми. Следом отправились те, кого были татуировки. Это было вызвано тем фактом, что рисунки являлись тюремными. Однако, и оставшиеся доверия не вызывали. Оглядевшись, Максим заметил интерес на лицах окружающих. И интерес был скорее спортивным. Такие лица обычно у спорщиков. Кроме того, напрягало исчезновение Луиса.

        - А где так называемый Луис?  - спросил некромант.

        - Он уже выполнил свою работу,  - пробурчал один из сидящих.
        Глава 4

        С солдатами этой страны у Максима были долгие и очень кровавые отношения. Несколько лет назад, они убили Ремдера и Фридриха. Первый был некромантом и вторым учителем Лазунина, а второй боевым магом. Позднее, вовремя войны, между империей и королевством, вовремя неожиданного прорыва линии фронта, отряд Максима участвовал в обороне старой, давно законсервированной, крепости, ставшей более чем серьёзным препятствием на пути передовых войска Ирея. Всё это происходило не один год и не могло закончиться добром. На него, собственно говоря, молодой некромант и не рассчитывал.
        Пройдя границу, группа диверсантов направилась к городу Мист. Он располагался на побережье Карского моря, из которого можно было попасть в большую часть крупных водоёмов планеты. Именни в этом славном городе и построил четыре века назад король Себастьян пятый первые и последние верфи королевства. Они выпускают и ремонтируют все суда и корабли страны. Их потеря станет настоящим ударом по военной и экономической мощи самой сильной морской державы. Для справки следует отметить, что королевство жило не только за счёт транзита и торговли, но и минимальных корабельных налогов, которые обеспечивали Ирею постоянный приток судов. Именно этим и хотели воспользоваться в руководстве СВМ.
        В первую очередь, конечно же, следовало нанести удар по заводу. Но тут были свои нюансы. Например, персонал. Если разрушить одни здания, то люди позднее смогут восстановить их, завести новое оборудование и запустить заново. Да и чертежи и схемы кораблей хранились в другом месте.
        Поэтому, Максим начал операцию с разведки. Для этого, пришлось более месяца напаивать одного из местных "больших начальников", один из которых и сообщил координаты архива с чертежами. Другой, продержавшийся несколько меньше, рассказал о самих верфях, рабочем расписании и охране.
        Выслушав его, Лазунин решил, что диверсию придётся производить в самый разгар смены рабочих. В этом случае большинство объектов охоты сразу оказывались в нужном месте в нужное время. Сам архив должен был сгореть в тоже самое время. Для этого следовало разделить отряд, но верфи охраняло более семи тысяч человек. Об архиве вообще следовало молчать, поскольку его площадь была не намного меньше, чем в библиотеке какого-нибудь крупного земного города.
        В итоге, после нескольких часов споров и обсуждений, был принят очень интересный план. И очень удобный.
        Утром следующего дня, во время смены часовых, члены отряда, используя наложенные Максимом иллюзии, проникли на территории архива и верфи. В первом случае трое магов прошли мимо охраны, закрывшись заклинанием невидимости. Во втором - надев личины убитых ещё вечером сотрудников.
        Маги, зайдя на территорию архива, начали накладывать на длинные и высокие стеллажи с документами и чертежами заклятье огня, позволяющее поджечь всех их мгновенно. Тут главное обеспечить наибольшую начальную площадь возгорания, что существенно осложнит жизнь как сотрудникам, так и командам тушения пожара. И позволит уничтожить максимально возможное количество документов.
        В это время, Максим, с остальной частью отряда, продвигался к нижним уровням верфи. По пути, он отправил двоих магов в конструкторское бюро и отдел разработки технологических процессов. Там так же имелись документы о текущих кораблях и методах их постройки. А на нижнем уровне верфи хранились запасы смолы, предназначенной для покрытия внутренних поверхностей корпусов кораблей. Их Максим намеревался использовать для поджога. Если точнее, то некромант надеялся разлить смолу по нижним этажам и поджечь. Потушить такой пожар будет очень сложно. Особенно без огнетушителей, а магов в городе не было. За исключением членов отряда.
        Найдя бочки со смолой, Максим приказал разлить её по складу. Пару ёмкостей он решил оставить для деревянных конструкций платформ и кранов.
        Пока некромант наводил "порядок" на верфи, трое магов, отправленных в архив, успели наложить заклятье на стеллажи да первом и втором этажах. Подумав, они решили, что дальше нет смысла продолжать, поскольку огонь очень быстро дойдёт и до них, особенно, если учесть деревянные перекрытия. Выйдя из здания, маги прочитали активирующее заклинание. Спустя несколько секунд, послышался крик:

        - Архив горит! Немедленно пожарных!
        Крики и звон пожарного колокола Максим услышал, когда отряд уже заканчивал поливать смолой верхнюю платформу строительных лесов. По плану, разработанному некромантом, она должна была рухнуть вниз. Да и тяжелее таскать вверх вёдра с водой и песком.
        Услышав звуки пожарной тревоги, Максим подождал ещё несколько минут, давая своим бойцам закончить работу, а пожарным командам приступить к своей, и убедившись в безопасности наёмников, запалил смолу. Едкий чёрный дым сразу заволок всё пространство под потолком. Однако, по мере нарастания пожара, он начал спускаться вниз.
        К этому моменту отряд уже пробирался к выходу. Поведение бойцов не вызывало ни у кого подозрений, поскольку весь персонал был занят тем же самым делом - спасением собственной шкуры от пожара.
        Вообще, пожар на производстве - страшная вещь. И дело не в его площади, а в том, что в любой момент могут загореться все химические препараты, которые в любом случае есть во всех цехах. Но это не Земля. Тут ситуация гораздо сложнее. Всё дело в том, что в этом мире просто ещё не дошли до металлических краном, паровых, дизельных и электрических двигателей. Из-за этого из камня полностью делают либо крепости, либо дворцы королей и особняки самых богатых вельмож и купцов. А всё остальное строится по принципу - первые два этажа из камня, а остальное из дерева. Поэтому, верфь, доживала свои последние часы. В складах, различных подсобках и прочих хозяйственных помещения хранилась масса вещей из дерева и ткани. Да и само здание не из металла, как-то, сделано было. А, ведь, есть ещё и опасность обрушения.
        В этой ситуации главной опасностью могло стать банальное закрытие ворот - производство-то стратегически важное. Можно сказать, закрытое. А как это делали в Советском Союзе, Максим прекрасно знал - закрывали в такой ситуации заводи всё. Либо внутренние службы его тушили, либо все сгорали. Вместе с заводом.
        К счастью, в этом мире до такого ещё не дошли. Ворота оказались открытыми, и рабочие хлынули через них на улицу.
        Собравшись в гостинице, отряд начал собирать вещи. Собственного говоря, сборы заняли всего несколько минут, поскольку всё уже было сложено в сумки и стояло у дверей.
        На выезде из города группу попытались остановить, но удар магов снёс не только стражников, но и ворота. Этого зрелища для оставшейся охраны хватило, и никто больше не препятствовал выезду. Благодаря панике и неразберихе, возникших в результате пожаров, в течение нескольких часов никто не мог организовать погоню. А этот факт играл на руку Максиму и его отряду. Фора в несколько часов дала группе возможность уйти в дикие районы страны и двигаться к имперской границе без каких-то проблем. Да и следов отряд практически не оставлял - сказались опыт и подготовка бойцов.
        Идиллия тихого путешествия была нарушена уже на границе. Война, которую вели Ирей и империя, не прекращалась уже несколько лет. Из-за этого, переход мог стать смертельным предприятием. И если для проникновения группа использовала путь через нейтральную страну, то теперь, приходилось прорываться с боем, поскольку фронт представлял собой череду укреплённых постов и массу окопов, траншей и рвов, заполненных многочисленными ловушками. Тихо пробраться мимо охраны не выходило в любом случае. А использовать магию казалось рискованным. В итоге, решили прорываться на рассвете. Послав при помощи "связника" сообщение в штаб, содержащее координаты прорыва и массу других сведений, Максим начал подвешивать заклинания. Этим же занимались и остальные маги. Простые бойцы проверяли снаряжение, оружие, а лучники и удобность расположения колчанов со стрелами. Кроме того, все члены отряда вооружились арбалетами. Всё-таки, залп из двадцати пяти арбалетов мог сделать серьёзную брешь во вражеском построении. А это уже шанс выжить. Кроме того, Максим повесил на пояс несколько ёмкостей с зажигательными смесями. Они вполне
могли пригодиться.
        Дождавшись нужного времени, отряд начал движение. Вначале тихо, стараясь не поднимать шум. Периодически, то один, то другой маг отправлялся вперёд - усыплять или убивать часовых. Большая часть ирейских военных в это время спала, что серьёзно упростило задачу отряда. Правда, и часовых хватало, но с ними справиться было гораздо проще.
        Уже пройдя половину укреплений и палаток, отряд поднял шум - в одном из шатров солдаты не спали. То ли они готовились идти на пост, то ли ещё вообще не ложились, но, в любом случае, группа не успела убить их всех. Один из солдат успел закричать. Всего за несколько секунд отряд оказался в кольце вооружённых людей. Большая часть из них не успела одеть доспехи, а некоторые и одежду. Оценив обстановку, Максим прочитал самое сложное, но и самое убойное своё заклинание. Должно быть, это было первое в этом мире заклинание массового поражения. Всё в радиусе нескольких десятков метров вспыхнуло чёрным огнём. Он пожирал жизнь и душу ирейцев очень быстро, не нанося вреда вещам и отряду Максима.
        Как только большая часть ирейских солдат оказалась на земле, группа рванула к границе. При этом, маги, объединив свои силы, накрыли отряд "сферой отрицания". Этот щит отводил все метательные снаряды, которые могли полететь в бойцов. Однако, потерь избежать не удалось.
        В начале, один из лучников не заметил спрятавшегося за палаткой солдата и получил копьё в грудь. Скорость коня и сила ирейца пробили лёгкую кольчугу, и боец выпал из седла. Максим на мгновение бросил взгляд назад, собираясь развернуть коня, но увидел, что лучник не шевелится. Копьё вошло в грудь именно в районе сердца.
        В следующую секунду началась линия глубоких рвов. Лошади, не останавливаясь, перепрыгивали их, но конь одного их наёмников не смог этого сделать и упал в глубокую яму, дно которой оказалось утыкано кольями. Следом настала очередь одного из магов. Уже преодолев линию рвов, его конь угодил в замаскированную яму, в которой так же оказались копья. Однако, и эта смерть не была последней. Вдогонку отряду кто-то выстрелил из катапульты сосудом с зажигательной смесью. Конечно, в отряд сосуд не попал, но, упав на землю, разбился. Брызги кипящей смолы попали на лицо одного из магов и руки и лошадь ещё одного лучника. Первый умер почти сразу, не выдержав болевого шока, а второй сломал себе шею, вместе с лошадью упав на землю. В следующую секунду энергия, заложенная в щит, иссякла и на группу обрушился град стрел и арбалетных болтов. Почти сразу один из ведьмаков, бывший в отряде с самого начала, получил стрелу в затылок, а двое мечников в тело и плечо. Сам Максим, почувствовав боль в бедре, опустил глаза и увидел стрелу, точащую из ноги.
        До линии окопов имперских сил отряд доехал под прикрытием лучников и арбалетчиков. К тому же, начали стрельбу баллисты и катапульты. Благодаря ним стрелки ирейских войск прекратили огонь и попрятались в окопах, а отряд смог более-менее спокойно добраться до своих.
        Оказавшись в лагере имперской пехоты, бойцы начали от усталости валиться с лошадей. Слишком большим оказалось нервное напряжение. И слишком близко прошла Смерть, вечно недовольная своим урожаем.
        Сам Максим смог добраться до палатки лекаря и сеть на кушетку. После этого он уже ничего не помнил.
        Очнувшись, Лазунин увидел потолок большого шатра. За стенами были слышны крики сержантов и офицеров, стоны раненых и ржание и стук копыт лошадей. Где-то вдалеке, казалось, шёл бой.
        Повернув голову, некромант увидел пожилого человека. Его возраст Максим не смог определись. Увидев, что некромант пришёл в себя, человек улыбнулся и сказал:

        - Поздравляю с возвращением из рейда, лейтенант.

        - Спасибо,  - ответил Лазунин,  - Сколько мы тут?

        - Уже четыре часа.

        - А что там происходит?

        - Там? Бой. Ваш прорыв сделал брешь в обороне ирейцев. Да и огневые точки они засветили. Этим наши офицеры и воспользовались. Они нанесли удары по баллистам и катапультам ирейцев и пустили конницу по вашему следу. Потери, конечно, были, но гораздо меньшие, чем без вас.

        - И как идут дела?

        - Не так хорошо, как хотелось бы, но гораздо лучше, чем могло быть. Прорыв организовали в спешке, без подготовки и… В общем, всех кавалеристов не убили по чистой случайности. Они закрепились внутри ирейского лагеря и дождались подкрепления. Да и наши орудия их прикрыли. С кавалеристами, знаете ли, отправился маг. Он обеспечивал наведение стрельбы. Благодаря этому тех ненормальных и не перебили в первые же минуты боя. Вот, собственно, и всё.
        Выслушав мага, это некромант определил быстро, проверив ауру, Максим спросил:

        - Как дела у бойцов? Раненых много? И как скоро встанут на ноги?
        Усмехнувшись, маг ответил:

        - Нет. Раненых, кроме вас, всего двое. Один в плечё, второй в спину, но стрела была на излёте и застряла между рёбер. Повезло. Так что, отряд ждёт вас. Вашим бойцов я уже подлечил. Но с вами проблем больше. Нога это нога. Вам на ней ходить. С остальными проще - наложил заклинание ускорения регенерации тканей и всё. А тут нужно залечить полностью - иначе будут проблемы.

        - И как долго мне тут лежать?

        - До вечера. К этому времени освободится мой коллега и поможет в вашем лечении. Отдыхайте.
        Откинувшись на подушку, Максим начал прислушиваться к командам офицеров и крикам сержантов. Из них он сделал вывод, что бой идет в пользу имперцев. "Что ж, по крайней мере, не придётся бегать с не долеченной ногой,  - подумал Максим,  - Уже плюс".
        Примерно через час, звуки битвы стали отдаляться ещё больше. Потом прекратили стрельбу баллисты и катапульты и, вместо них, открыли огонь требучеты. Эти орудия могли стрелять на большее расстояние и большими снарядами. Правда, для работы по близким целям они не годились, но в этой ситуации, имперским офицерам было уже всё равно. Выходило, что ирейская армия отступает. Почему? Неужели прорыв отряда оказался на столько кровавым? Вдруг, в памяти некроманта всплыл тот момент, когда он читал заклинание "слёзы жён". Это было жуткое заклинание. Оно зажигало тёмный огонь, выпивающий из людей жизнь. Тогда, в лагере ирейцев, он убил несколько сотен человек. И это только тех, кого видел Максим! А что было в палатках, откуда ещё не успели выйти люди… Да и за ними было отнюдь не пусто. Получалось, что применив это жуткое и смертоносное заклинание, Максим создал брешь в линии фронта. Да и часовых, убитых в первые минуты прохода через лагерь, тоже нужно было добавить. А их, если внимательно посчитать, набиралось около двух десятков. В итоге, суматоха, неразбериха… И удачный прорыв конницы и точный обстрел,
координируемый магами. Да и на месте, колдун, отправившийся с пехотой, наверняка не сидел сложа руки. Череда случайностей и неожиданностей, замешанных на удаче. И, как результат, подарок выжившим - успешная атака.
        Уже на закате в палатку вошёл молодой маг. Сильный маг. Он мельком взглянул на Максима и направился к своему пожилому коллеге.

        - Много раненых?  - спросил тот.

        - Нет. В основном, убитые. Там применяли снаряды с зажигательной смесью. Большая часть раненых умерла ещё там. От боли. Да и эти проклятые ловушки и ямы с кольями существенно проредили наших.

        - Понятно. Займёмся некромантом?

        - Да. Мне на "связник" пришёл приказ вылечит его в первую очередь. Уж не знаю, чем он так важен, но в послании чётко сказано - к утру этот Лазунин должен быть на ногах. В любом случае и при любом раскладе.

        - Понятно.
        Через несколько минут маги приступили к лечению Максима. Они наложили магические швы и стяжки, восстанавливая правильную форму мышц и сухожилий, и начали процесс заживления. Он занял около часа. Потом Максим поблагодарил обоих магов и начал собираться. За этот день он хорошо отдохнул.
        "Неужели, надо получить ранение, чтобы получить выходной?  - ехидно думал он,  - Ведь, во время отпуска я всё равно был занят делами отряда. Набор новых бойцов и магов, покупка особняка, для постоянной базы группы…"
        Одевшись, Лазунин отправился в шатёр, где располагалась его группа. Как выяснилось, наёмники уже хорошо напились, за одно, напоив и магов. Как им удалось найти в полевом лагере, расположенном на линии фронта, выпивку некромант так и не понял. Особенно, если учесть тот факт, что большая часть солдат оправилась штурмовать вражеские укрепления. В любом случае, Максим тихо лёг на кровать, не желая мешать бойцам отдыхать. Они заслужили небольшую пьянку.
        Утром, когда все встали и сборы были закончены, отряд отправился в столицу. От лагеря, в котором оказалась группа, до неё было около полутора месяцев пути. За это время пришла очередная зима. Она застала отряд уже на подъезде к городу. До столицы оставалось всего два дня, но Максим решил не искушать судьбу и группа остановилась в небольшом городке Лимтер. Тут был не плохой, но маленький трактир и очень небольшое количество красивых девушек. Ещё меньшее количество из них могло согласиться лечь в постель не к мужу. Перегибать палку усталые наёмники не стали. Да и Максим не позволил бы. Он не хотел нарываться на проблемы с населением, способным вломиться в их номера среди ночи. Маги, может быть, и отобьются (всё-таки, со сна и посреди ночи, неожиданно, мало кто сможет оказать сопротивление), а вот наёмники нет. Из-за этого, полтора десятка злых, уставших и голодных до женщин мужиков почти четыре дня просидели в трактире, пережидая бурю, из-за которой Максим и остановил движение отряда.
        Когда снег перестал засыпать дороги, а ветер убавил свою ярость, Максим поднял группу. Из-за незапланированной остановки, существенно увеличившей срок прибытия отряда, пришлось двигаться без привалов и спать в седле. Правда, этот способ передвижения не был чем-то непривычным для наёмников, а маги спокойно использовали энергию для пополнения своих физических сил.
        Прибыв в столицу, отряд, как и обычно, разделился. Наёмники отправились в особняк, ставший их постоянным местом дислокации, маги в свои особняки, а Максим в штаб.
        Так же обыденно, он прождал ровно семь минут в приёмной (это время нужно секретарю для того, что бы уведомить старика о прибытии посетителя) и точно так же сел в неизменное кресло с высокой, чуть изогнутой, спинкой и удобными подлокотниками, обтянутыми чёрной кожей.

        - Приветствую вас, молодой человек,  - улыбнулся своей улыбкой старик,  - Рад, что вам удалось не только выполнить задание, но и способствовать прорыву фронта.

        - У меня не было выбора,  - ответил Лазунин.

        - Отнюдь. Вы могли пройти тем же маршрутом, что и при путешествии к верфям.

        - Ясно,  - мрачно хмыкнул некромант, осознав, что виновен в бессмысленной гибели пятерых хороших людей.

        - Не стоит огорчаться,  - мягко сказал старик,  - Ваши люди умерли быстро. Бывают смерти и похуже. Гораздо хуже. Поверьте мне. Я за свои годы видел гораздо больше, чем мне хотелось бы.

        - Я это понимаю… Но, всё равно, не могу…

        - Вы некромант, молодой человек,  - напомнил старик,  - Вы уже испробовали вкус Смерти и её последствия. Вы поднимали мёртвых. И проживёте пару-тройку тысячелетий… В отличие от ваших бойцов.

        - Я не на столько силён,  - хмыкнул Максим.

        - Я не об этом. Да, сила мага влияет на срок его жизни. Но не забывайте, что так же на него влияет и стиль жизни. Вы живёте в постоянных походах. На свежем воздухе. Не страдаете гиподинамией и прочими нашими заболеваниями. Спиртное употребляете от случая к случаю… Вы живёте так, как должен жить человек. Любой наёмник, обладающий удачей и умом, сможет в прожить около трёх сотен лет, но раны и пьянки, венерические заболевания и прочие прелести убьют его раньше. А вы, будучи некромантом, не простудитесь на морозе, и не заразитесь от уличной проститутки. Да и раны ваши заживут несколько… хм… раньше, чем у простого человека. А их последствия вас вообще не затронут. А я, и большинство моих коллег, проводи большую часть своей жизни сидя в лаборатории, проворенной запахами дыма и реактивов. Мы постоянно портим зрение, ведя сложные расчёты энергетических балансов заклинаний и… По сути говоря, наша профессия превращает нас в ходячий справочник болезней. А иначе мы не можем. Вся наша сила в наших башнях. А вы, молодой человек, как не нуждаетесь в башне. Любой некромант в ней не нуждается. Она, всего лишь,
место жительства, пропитанное защитной магией и обладающее складом амулетов и прочих артефактов. Вот и всё.

        - Спасибо за лекцию.

        - Не за что, молодой человек,  - хмыкнул старик,  - Поскольку, вы умудрились решить сразу несколько наших проблем, то вам, кроме жалования, которое вы опять долго не забирали, причитается и премия. Заберите её в бухгалтерии. И ещё. Одна просьба. Когда у вас нет заданий, забирайте вшу зарплату вовремя. Мы, всё-таки, не банк, что бы хранить ваши деньги.

        - Спасибо.

        - Эх,  - махнул рукой старик,  - Ладно. Идите. И зайдите в отдел кадров. Там получите личные дела наших сотрудников. Вам, как я вижу, опять нужно набрать людей.
        В очередной раз получив деньги, Максим отправился на базу, где по списку выдал их членам отряда. Остаток, положенный на погибших, отправили их семьям. Такого было правило, которое никто и никогда не нарушал.
        Потом были долгие часы просмотра личных дел и их сравнивания. Характеристики и изображения боевых магов, некромантов и магов-лекарей беспрерывной чередой шли в сознании Максима, вытесняя все остальные мысли. Это было к лучшему. Слова старика серьёзно расстроили некроманта. В конце-то концов, погибшие люди были не чужими. Бок о бок с ними, Максим побывал не в одной переделке. И если в пути, было не до воспоминаний, то в особняке, ставшем похожим на военную базу, воспоминания и горечь потери друзей уже серьёзно подступили к некроманту.
        Лазунин всячески пытался отгородить своё сознание от этого, но смерть ведьмака, магов и наёмников напомнила и тех, кого он уже никогда не увидит - Бьерн, Рамдер, Марк… А потом пошли те люди, что умерли во времена, когда Максим жил ещё на Земле. Слишком много. Слишком много для одного человека. Почему большая часть населения вселенной видит Смерть лишь изредка, а он постоянно? С самого рождения? Потому, что он некромант. Этот ответ пришёл из глубин сознания. И Максим сразу вспомнил все те книги и компьютерные игры, что были на Земле. Там чётко говорилось, что любой некромант, по сути своей, является самым близким другом Смерти. И дело не в характере или состоянии психики. Нет. Просто быть некромантом значит осознавать эту даму такой, какая она есть. И видеть её во всех проявлениях. Замечать в тёмном углу спальни умирающего, чувствовать её дыхание во время боя… Везде и всюду. Каждую секунду. Она будет преследовать его до самого конца. Пока не придёт уже к самому некроманту.
        От грустных мыслей в стиле готов его оторвал голос одного из магов, прибывших в особняк.

        - Вызывали, господин лейтенант?

        - Да,  - ответил Максим,  - Я полагаю, что вы же поняли, что предлагаю вам работу моём отряде?

        - Да.

        - Прежде чем дать ответ, вы должны обдумать многие вещи. Во-первых, наш отряд выполняет достаточно сложные задания, сопряженные с некоторым риском. Во-вторых, Мы часто уходим в многомесячные рейды. В том числе и на территорию противника.

        - На счёт риска могли бы и не говорить,  - хмыкнул маг,  - Уже весь город знает, что вы сожгли ирейские верфи и обеспечили прорыв имперскими войсками линии фронта. Это, собственно говоря, по поводу и рейдов.

        - Хорошо, что вы понимаете степень риска,  - улыбнулся Максим,  - И како ваш ответ?

        - Да. Я хочу быть в вашем отряде.
        Оказалось, что мага звали Луисом. Луис Брендом. Это земное имя насторожило Максима, но он не подал вида, решив, что пока не стоит заводить разговор на столь щекотливую тему.
        Позднее, когда вместо пятерых погибших были подобраны новые люди, одним из которых оказался молодой маг-лекарь, некромант занялся защитными заклинаниями. Стандартные вариации его не устраивали, а заниматься длительными расчётами он не мог. Тогда, вспомнив компьютеры Земли, Лазунин отправился в штаб, желая узнать адреса и имена специалистов по местному программированию. Получив нужную информацию, Максим нашёл интересующих его людей и озадачил их вопросом о программах математических и магических расчётов. Те, услышав такое, сначала ужаснулись, а потом обрадовались. Спустя три недели местная коллегия магов-программистов принесла Максиму перепрограммированный "связник", который тот отдал на доработку. В его память были внесены изменения, содержащие требуемые программы. Кроме того, появилось и устройство записи информации на кристаллы, которое предложил некромант. Оказалось, что о таких вещах никто просто не задумывался, хотя местные аналоги компьютеров существуют уже несколько десятилетий. Кроме того, Лазунин рассказал и о прибылях, которые можно получить, продавая упрощённые варианты "связника" и за
услуги местного аналога интернета. Да и про игры он упомянул. Так что, в ближайшие несколько лет в здешнем обществе будет серьёзное изменение. В том числе и техногенное.
        Однако, получив перепрограммированный "связник", некромант начал разработку новых заклинаний. В первую очередь, защитных. Одним из них, стал магический щит "зеркало", отзеркаливающий в противника его же заклинание. Вторым стало заклинание "чёрная дыра". Этот щит впитывал всю энергию атаки, полностью нейтрализуя любое заклинание. Правда, через несколько часов, некромант его серьёзно доработал и получил заклятье "Дракула", как он его назвал. Оно полностью выпивало магическую энергию из противника, лишая его возможности применить магию и усиливая Максима.
        Затем, начался период отдыха. Он длился пол года, за которые новые члены отряда успели познакомиться, найти общий язык и научиться понимать друг друга с полуслова. В прямом смысле. Иначе на войне нельзя. Или ты понимаешь своего товарища без длительных объяснений с его стороны, или ты труп. Вместе с товарищем.
        За это время Максим, пользуясь свободным временем, купил большое количество драгоценных камней, необходимых для создания постоянных независимых заклинаний. На них некромант начал подвешивать щиты и атакующие чары, желая обеспечить себя большим количеством готовых боевых заклятий.
        Кроме того, Лазунин смог собрать и систематизировать все свои заклинания, которые успел создать в этом мире. Оказалось, что их более сотни. Это были поисковые заклятья, позволяющие находить нужного человека или предмет как в небольшом помещении, так и на громадной территории, боевые заклинания, в том числе и очень специфические, и даже сугубо бытовые. Их плетения и аудиальные составляющие (сами слова), вместе с пояснениями и методиками применения, заняли два толстых тома. Посмотрев на своё творение, некромант хмыкнул и отправился в библиотеку. Это помещение до сих пор пустовало. Конечно, там уже было несколько десятков книг по магии и алхимии, но они не могли заполнить пустоту стеллажей и книжных полок.
        Разобравшись с книгами, Максим принялся проверять свой гардероб. Получалось, что для обыденных дней и боевых походов у него одежда ещё была, а вот для выходов в более культурные слои общества нет.
        Тогда некромант отправился в торговый квартал. Помимо магазинов и мастерских, там располагались и ателье. В одном из них Лазунин рассчитывал заказать несколько приличных костюмов. Мало ли, как сложится жизнь. Не быть же простым наёмником до смерти.
        Найдя подходящее, Максим более двух часов стоически терпел все обмерки, примерки и прочие составляющие подобного похода. После ателье, некромант отправился к парикмахеру, желая привести причёску в нормальное состояние. За прошедшее время, его волосы достигли середины спины, а с подобной длинной они уже начали мешать. У парикмахера некромант пробыл ещё три часа, которые ушли на подстрижку, укладку и прочие необходимые культурному человеку вещи.
        Закончив с этим Лазунин вернулся в торговый квартал, где купил несколько костюмов. К этому моменту наступил вечер, и некромант направился домой.
        Утром его разбудил писк "связника". Проверив входящие сообщения, Максим увидел письмо из штаба. В нём говорилось, что некромант должен прибыть на инструктаж в течение двух дней. Такая постановка вопроса несколько удивила Лазунина. Обычно, в подобных сообщения пишут точное время, а тут…
        Ещё раз прочитав письмо, Максим решил вначале сходить в ателье, а уже потом идти в штаб.
        В ателье его не обрадовали, сказав, что заказ будет готов в течении двух недель. Огорчённый, некромант пошёл в штаб СВМ.
        В этот раз, к удивлению Максима, старик встретил его уже в приёмной.

        - А! Наш некромант,  - улыбнулся он,  - Рад, что вы зашли к нам. Для вас есть задание. Как раз по вашему профилю.

        - И какое?  - спросил Лазунин.

        - Нужно проникнуть в склеп. Если быть точным, то он находится в подвальных помещениях замка. Это фамильный склеп. Семья, члены которой там лежат, уже давно прекратила своё существование. Замок, достаточно быстро пришёл в упадок и сейчас представляет печальное зрелище. Несколько дней назад к нам поступило сообщение об исчезновении нескольких человек. Там, знаете ли, ведутся восстановительные работы. Один из рабочих пропал. Его начали искать. И поисковая группа так же исчезла.

        - Кто восстанавливает замок?

        - Армия. В генеральном штабе решили обезопасить столицу от возможных прорывов. Вот и делают кольцо из крепостей. Большая часть из них, это старые, давно заброшенные замки. Восстановить их дешевле, чем построить что-то новое.

        - Понятно. Какие имеются предположения?

        - Военные считают, что там ошиваются зомби или личи. Моё мнение, что личей там быть не должно. Это очень специфические существа. Просто так они не появляются.

        - Это всё?

        - Нет. Имеется существенная вероятность, что в подвалах замка поселились вампиры или ещё какие-то твари.

        - А почему на это задания отправляют мою группу?

        - Вот тут вы, молодой человек, ошибаетесь. Мы отправляем не ваш отряд, а только вас. От всех остальных там не будет толка. Одна суматоха и нервоз.

        - Сколько у меня есть времени?

        - Три-четыре дня. Не больше. Потом военные продолжат работу и вы ничего не сможете сделать. А нам нужно знать, что там поселилось и откуда оно там взялось. Мало ли, кто ещё может воспользоваться тем ходом.
        На следующий день Максим отправился в ремонтирующуюся крепость. Прибыв на место, он увидел строительные леса, краны, ровные пирамиды досок и камней. Под навесом лежали мешки со строительными растворами.

        - И никого,  - пробормотал некромант,  - Хоть бы, сторожа оставили. Ладно, местные боятся подходить, но мне-то нужно найти вход в эти долбанные "Подземелья Кремля".
        Вспомнив старую компьютерную игру, Максим улыбнулся. Воспоминание о ней согрело душу, относясь к одному из самых приятных в жизни Лазунина.
        Ещё раз осмотревшись, и не увидев ни сторожа, ни смотрителя, некромант отправился искать вход к подземную часть замка. По его мнению, он должна находиться в главном здании крепости - донжоне. Там его Максим и нашёл.
        Простой металлический люк, покрытый ржавчиной и мхом, был открыт. Из темного провала пахло сыростью, плесенью и кладбищем. Каменная лестница, ведущая вниз, оказалась разрушенной. Из-за этого Максиму пришлось привязать верёвку к одной из опорных балок, торчащих из разрушенной кладки.
        Медленно спускаясь вниз, некромант задействовал все свои магические способности, стараясь обнаружить опасность. Но ничего, способного нанести ему вред, не было.
        Спустившись, Максим стал на скользкий, покрытый слизью, каменный пол. Откуда тут могла взяться слизь, Лазунин даже не представлял, но её наличие его очень насторожило. На ум тут же пришли картины из фильма "Чужие". Некромант, поёжившись, отогнал от себя мысли об инопланетянах, но, по мере обследования заброшенных помещений, беспокойство всё нарастало.
        Все комнаты оказались одинаковыми - заброшенными, покрытыми пылью, слизью и кусками и камней и дерева, обвалившимися со стен и потолка.
        Дойдя до камер, которые всегда есть в любом замке, Максим увидел решётки, валяющиеся на полу, вываленные дверные косяки и ржавые цепи, свисающие со стен. Всё это в мягком свете магического огня, зажженного Лазуниным, блестело слизью, заполнившей все поверхности.
        Осматривая помещения, некромант наткнулся на первые следы людей, побывавших тут совсем недавно. Это был сапог. Простой кожаный сапог. Он спокойно стоял в одной из комнат. Ровно в центре.
        Распустив щупальца сигнализационного заклинания, Максим принялся осматривать находку. Оказалось, что сапог не коричневый, а белый, просто его покрывала корка полу засохшей крови. Окончив осмотр, Лазунин поднялся с колен и замер. Ему послышался тихий всплеск жидкости. Будто упала капля. Потом он повторился. И ещё раз. С каждым разом звук приближался.
        Проверив свои заклинания, некромант активировал все защитные и приготовил боевые. Ему не улыбалось встречать неизвестного врага безоружным. Кроме того, Максим достал меч, магическую составляющую которого создавал и модернизировал сам.
        Спустя несколько минут, из коридора раздался шелест. Тихий, как полёт листа на мягком осеннем ветру, в середине сентября. Услышав его, Максим зажёг огонь уже в коридоре…
        Оказалось, что там была пиявка. Просто пиявка. Но… Очень большая. На глаз Лазунин определил, что она весит около пары центнеров.
        Решив ударить первым, Максим использовал несколько заклинаний Тьмы, но результата не заметил. То ли это существо являлось порождением этой стихии, то ли само по себе имело иммунитет. В любом случае тёмный огонь не убил пиявку. Тогда некромант использовал "копьё плоти" и "шторм силы". Когда они не принесли должного результата, Максим испугался по настоящему. Он ещё не встречал существ обладающих иммунитетом к магии. Все те создания, что обладали такими свойствами, впоследствии уничтожались. Маги не желали иметь подобного врага или рычаг давления и платили толпам тупых недоумков, ищущим подвига, славы и денег.
        Так или иначе, но бежать из комнаты было некуда. Единственный вход оказался перекрыт пиявкой. Больше дверей не было. Тогда Максим придумал более чем интересный, но крайне рискованный ход - он метнул свой меч, придав полёту большую скорость при помощи магии. Клинок со скрипом и скрежетом проломил то, что должно было быть голой, и, разорвав внутренности, вышел с другой стороны и застрял в стене, на четверть войдя в камень, треснувший от дара.
        Разослав сигнальные заклинания и причитав заклятье усиления звука, Лазунин отправился забирать меч и осматривать тварь. Оказалось, что это была не пиявка, а что похожее на неё. Это существо наверняка могло двигаться быстро. Особенно прыгать. Об этом говорили мускулистые бока твари. Любой человек, если бы существо было медлительным, смог убежать. А рабочие не смогли.
        Решив не усложнять себе жизнь, Максим отправился к выходу. Там, взобравшись по верёвке, он уселся на один из каменных блоков, в изобилии валявшихся около входа в подземелье, и активировал "связник".
        Когда на экране появилось усталое лицо старика, Лазунин жадно пил воду.

        - Что случилось?

        - В подземелье даже не пахнет ничем, что связано с мёртвыми. Там ошивалась какая-то тварь, обладающая иммунитетом ко всем моим заклинаниям. Внешне она похожа на пиявку. На деле не знаю. Весит примерно два-три центнера. Вся в слизи. Там всё в слизи.

        - Ты…

        - Тварь я убил. Но нет гарантий, что она там одна. Присылайте сюда команду. Один я не справлюсь.

        - Понятно,  - пробормотал старик,  - Ладно. Я предупрежу военных. Возвращайся.

        - Спасибо.
        Разорвав связь, Максим осмотрел люк и начал искать камень способный его завалить. Таки не нашлось. Всё, что видел Лазунин, не могло закрыть отверстие в полу. Плюнув на это, некромант отправился искать ручей, желая смыть с себя слизь, в которую вымазался, находясь под землёй. Спустя час, чистый и поевший, он отправился в столицу.
        Написав очередной отчёт, Максим откинулся на спинку кресла. Последнее задание было очень странным. С одной стороны, некромант даже не напрягался, а с другой едва не погиб. Оказалось, что существо, которое встретил Лазунин, считается вымершим. Точнее, вид, к которому оно относится, уничтожили. Откуда оно могло взяться в подземелье разрушенного замка, так и не смогли узнать ни специалисты СВМ, ни военные. Хотя и те, и другие очень старательно искали туннель, по которому, как думали следователи, оно и приползло.
        Ещё одна деталь не давала покоя. Слизь. Она была по всему подземелью. Везде. Тварь не могла за короткий период покрыть ею такое большое пространство. Но чем она тогда питалась? Или её кормили? Но кто и зачем? И сколько времени?
        Прокручивая в мыслях различные варианты, Максим не заметил, как наступил вечер. Оглядевшись, он сохранил в памяти "связника" свой отчёт и, сделав копию, отправил в штаб. Затем некромант отправился на тренировочную площадку. Там он около часа разминался и отрабатывал некоторые, новые для него, упражнения. Сборник с ними ему дал Луис.
        Самое смешное, что этот маг оказался очень хорош. Остальные члены отряда отзывались о нём, как об отличном фехтовальщике и очень даже неплохом разведчике. Оказывается, за то время, что Максим лазил по подземельям, бойцы успели сделать небольшую тренировку за городом, вырабатывая слаженность группы и определяя слабые стороны каждого нового члена отряда.
        Услышав отчёт о проделанной работе, который сделал командир наёмников, Максим с большим удивлением понял - медленно, но верно он превращается в офицера. Теперь некромант не только бегает в штаб за заданием и пишет доклады, но и сам их принимает. Да ещё и приказы раздаёт. Такая метаморфоза очень удивила Лазунина. Однако, осмыслив происходящее, он понял - так и должно быть. Максим поднимался на следующую ступень. И пускай она была всего лишь третьей с конца, но некромант уже стал на неё. Раньше, несколько лет назад, Лазунин был всего лишь членом отряда. Потом - командиром десятка. А теперь, в его подчинении находится группа из двадцати человек. В такой ситуации абсолютно естественным образом появляются заместители, выполняющие за командира некоторую часть работы. Ведь у него самого есть и другие обязанности. Например, общаться со своим начальником.
        Осознав это, некромант успокоился, принял информацию к сведению и продолжил работать. Ни гордости, ни само возвышения он не испытывал. У Максима была не та работа, где можно позволить себе подобные вещи. Да и коллектив бы не понял.
        Утром, когда все члены отряда уже успели позавтракать и отправились на тренировочную площадку, в бывший особняк прибыл курьер. Он привёз письмо из штаба СВМ. Там говорилось, что Максима повышают до бета-капитана, и он должен назначить двух бета-лейтенантов. Кроме того, отряд должен быть увеличен до тридцати человек. Так же указывалась необходимость наличия сержантов.
        Изучив послание, Максим посмотрел на курьера. Тот молча отдал ему печать, несколько бланков и свёрток с погонами. Максим хотел было дать курьеру денег, но вовремя посмотрел на ауру. А это оказался некромант. Его коллега. Молодой, мускулистый… Таких магов сейчас становится всё больше и больше.

        - Скажите, коллега,  - начал Максим,  - А чем вы занимаетесь, кроме доставки сообщений?

        - Ничем,  - коротко ответил курьер,  - Но я надеюсь, что у вас есть какие-то предложения.

        - Да,  - улыбнулся Лазунин,  - Я предлагаю вам место в моей группе.

        - Я уже наслышан о ней. Одно из самых известных подразделений СВМ. На вашем счету несколько очень важных и успешных операций.

        - И очень опасных. Как вы знаете, не так давно наш отряд потерял пятерых, прорываясь к своим.

        - Да. Но кто не рискует, тот не пьёт шампанского,  - улыбнулся молодой некромант.

        - Хорошо. Вы знаете, кому нужно написать заявление о переводе?

        - Да. Оно уже у меня. Готовое. Тут требуется подпись вашего руководителя, мастера Ледая.

        - Понятно,  - протянул Максим, только теперь узнавший имя своего непосредственного руководителя. Выходило, что отряд подчинялся непосредственно главе СВМ.

        - Хорошо. Давайте его. Я сам отнесу ваше заявление мастеру. Кто-нибудь ещё желает попасть в нашу группу?

        - Да,  - улыбнулся некромант,  - Почти все, кто о ней знает.

        - А стоящих среди них много?

        - Нет. Большая часть - слабаки или дураки. Двое вообще считают, что вы обладаете каким-то оружием или владеете непонятной остальным магией, выполняющей за вас всю работу.

        - Действительно дураки. Ладно. Вы знаете хороших специалистов? Просто наш отряд увеличиваю, вот и приходится искать людей.

        - Не советую,  - улыбнулся молодой некромант,  - Лучше обратитесь в центр подготовки штурмовиков. Они смогут помочь. Через две недели у них очередной выпуск. Так что, ещё можете получить качественных бойцов.

        - Спасибо за совет. Когда вы прибудете сюда? У нас тут нечто вроде постоянной базы. Вот и сидим тут.

        - Понятно,  - протянул удивлённый некромант,  - Я думал, что вы постоянно меняете своё место положения. Консперируетесь.

        - Нет. Просто, к этому месту мы не привлекаем внимание. И вам не советую. Или мне лично придётся оторвать вам ваше мужское достоинство… после глаз, рук, ног и языка,  - закончил Лазунин, напустив на себя строгий вид.
        Вообще-то, парень ему нравился. Спокойный, но не отмороженный. Не рвёт на себе рубашку, доказывая свою силу и знания, но и не строит из себя тупого солдафона. И не лебезит. Такие люди Максиму очень нужны.
        Отпустив некроманта, Лазунин внимательно прочитал его заявление. Генлад Таль. Двадцать пять лет. Проходил обучение у некроманта Роя Арвенла. Сев за стол Максим включил "связник" и дал запрос на имя своего будущего сотрудника.
        Оказалось, что Таль был не так прост, как казался. Два года служил штурмовиком, закончив годичный курс подготовки. Потом был отправлен в госпиталь СВМ на лечение, когда получил ожог магической энергией. Это произошло во время тогдашних разборок с СМ, которое к нынешнему моменту перестало существовать. В медицинском центре парень провёл семь месяцев, восстанавливая свои магические способности, утраченные при ранении. В завершении, он уже четыре месяца работает курьером в штабе. Как он там оказался Максим так и не понял, но осознал одно - с таким бойцом будет несколько легче, чем с каким-то другим.
        Закончив с Генладом, Лазунин связался с центром подготовки штурмовиков. Там ему ответила ведьма. Она записала заявку. На вопрос об адресе, по которому можно найти отряд, Максим ответил, чтоб людей направляли через канцелярию мастера Ледая. На это он уже имел право, которое его руководитель дал лично.
        Услышав эти слова, ведьма уточнила название группы и её номер, но, не получив их, заметила, что в таком случае будет посылать документы через отдел кадров, но Лазунин уже знал как обламывать подобных дамочек, считающих себя умнее всех остальных. Он спокойно сообщил ей, что все те штурмовики, что будут направлены в его отряд, должны получать направление и адрес в канцелярии руководителя СВМ. Там их будет встречать либо сам Максим, либо кто-то из лейтенантов. Отключившись, Лазунин подумал и связался с секретарём Ледая и предупредил его о предстоящих хлопотах. Тот улыбнулся и пообещал связаться с центром подготовки штурмовиков и вправить мозги персоналу.
        Как и сказал Таль, через две недели из центра прислали десяток бойцов. Все они были несколько удивлены и шокированы своим попаданием в штаб-квартиру СВМ. Ещё большее удивление у них вызвали Лазунин, Таль, которого некромант взял с собой, и командир наёмников. Они взяли у секретаря документы и, вместе с прибывшими выпускниками, отправились в переделанный особняк.
        Оказавшись на постоянной базе отряда, штурмовики стали озираться. Видимо, они считали, что делают это незаметно, но Максим видел все их взгляды, брошенные по сторонам. Просматривая личные дела, Лазунин сделал вывод, что Георг, секретарь Ледая, действительно качественно вправил мозги персоналу учебного центра, поскольку все переданные в отряд люди оказались лучшими. Они уже могли незаметно передвигаться по дикой местности, вести рукопашный и магический бои… Да много чего! Но у всех новеньких был один существенный недостаток - апломб. Он, вместе с самоуважением, граничащим с самовлюблённостью, чётко отпечатался на их лицах. Да, эти люди действительно были лучшими выпускниками центра, но ни один из них не имел опыта войны. Не знал всех тех маленьких хитростей, что способны не только облегчить жизнь, но и спасти её.
        Почувствовав, что напряжение в рядах штурмовиков достигло максимума, Максим оторвался от созерцания личных дел и уставился на бойцов. Взгляд был оценивающим. Максим специально сделал именно так.

        - Ну и ну,  - пробормотал он,  - Генлад, кого мы заказывали?

        - Лучших их лучших,  - спокойно ответил он,  - И опытных.

        - Вот,  - поднял палец Максим,  - Опытных. А к нам прислали обученных, но зелёных сопляков, не пробовавших крови. И что теперь делать? Учить их всему необходимому?

        - Может, их легче пришибить?  - спросил наёмник,  - И с бумагами меньше возиться, и других пришлют.

        - Жалко мне их,  - ответил Максим,  - Столько денег на этих товарищей убили. И всё в пустую. Хотя твоя идея мне нравится. С самыми тупыми используем её. А то, если много народа будет знать наше место положения, то и секретность исчезнет. А потом будут судачить не только о пожарах на верфях Ирея, но и о том, что выплыть не должно в принципе.
        Штурмовики, слушая его монолог, начали догадываться, куда попали. На лицах одних из них появились улыбки, а у других гримасы отчаяния. По поводу секретности Лазунин, конечно, несколько сгущал краски, но если серьёзно, то отряд в любой момент действительно могут засекретить. И тогда придётся не только опять переезжать, но и устранять лишних свидетелей.
        Те штурмовики, что оказались расстроены, видимо, очень быстро поняли, что слово "секретность" очень часто является синонимом другого слова - "труп". Это касается как свидетелей, так и сотрудников, знающих или болтающих слишком много.

        - Ладно,  - продолжил Максим,  - Лейтенант, устройте наших новичков и сообщите им наш распорядок - расписание приёмов еды, тренировок и так далее. И сделайте запрос в хозчасть по поводу их амуниции. Для наших задач она явно не подходит.

        - Понял,  - ответил наёмник, записывая приказы в блокнот,  - Это всё?

        - Нет. Кто у нас занимается обучением новеньких?

        - По магии, или по боевым искусствам?  - уточнил наёмник.

        - И то, и то.

        - По магии - Ворон. По фехтованию - Бертран. По рукопашному бою - Гай.

        - Пускай сделают качественное расписание. Так, что бы ни один из них не имел даже свободной минуты до того момента, как сможет выполнить все наши нормативы.

        - Понял.

        - Теперь всё.
        Когда дверь за шокированными штурмовиками закрылась, Генлад спросил:

        - Зачем был нужен этот спектакль?

        - Они слишком самоуверенные. А значит - покойники.

        - Решил сбить с них спесь? Разумно. По крайней мере, не будут задирать остальных. Первое время, руку даю на отсечение, они будут считать наших ветеранов кем-то вроде машин для убийства.

        - Пуска считают. Меньше проблем. Да и натаскать их действительно нужно.

        - Ты в этом уверен?

        - А ты представь себе лучника, несколько лет тренировавшегося на неподвижной мишени. Когда он попадёт на настоящую войну, где люди не стоят на месте, а двигаются, ни один его выстрел не достигнет цели. И дело не в мастерстве, а в том, что он не знает очень многих вещей. И не умеет учитывать многие факторы.

        - Понятно. Я был в такой ситуации. Потом сам дошёл до нужного уровня.

        - Вот,  - поднял палец Максим,  - Ты дошёл сам. Потом дошёл. А мне нужны уже готовые бойцы.

        - Ясно. Я пойду. Ещё не все вещи перевёз.

        - Подожди. Ты знаешь где в городе есть алхимики?

        - Знаю.

        - Если будешь проходить рядом с ними, то зайди и узнай по поводу контракта. Мне нужны двое-трое спецов. Нам, знаешь ли, часто приходится залечивать раны на ходу. А энергию нужно экономить. Я хочу предложить им постоянный контракт на работу с нашим отрядом. Нам нужны лечебные зелья и прочее. Если кто-то согласится, сообщи мне. Я к ним сам схожу со списком.

        - Хорошо. Всё?

        - Да.

        - Тогда, до завтра.

        - До завтра.
        На следующий день наёмники и маги отряда изгалялись над штурмовиками. Они показывали самые разнообразные приёмы и виды комплектации амуниции, а потом заставляли, используя полученные знания, выполнять различные задания. Штурмовики выглядели пришибленными и очень удивлялись многим не логичным, по их мнению, вещам, оказывающимся гораздо эффективнее обычных методов и правил. Однако, уже к вечеру все они уже не кривились, выслушивая многочисленные наставления и объяснения. Особенно их удивила магия. С лёгкой руки Максима, маги отряда уже давно перестали использовать стандартные методы. На смену им пришли абсолютно другие способы магической войны. По началу, штурмовики пытались спорить, но когда самый слабый маг отряда выиграл дуэль у самого сильного новенького, те всерьёз заинтересовались новыми для них знаниями.
        Так прошло около двух месяцев. За это время ветераны успели познакомиться со всеми новенькими, выяснить отношения и помириться. Сами штурмовики смогли поднять свой уровень до всего отряда и наладить взаимопонимание не только в экстремальных или боевых условиях, но и в обычной жизни.
        Потом последовал очередной вызов к Ледаю. В этот раз старик не стал долго тянуть, а выдал новости сразу.

        - Молодой человек,  - начал он,  - Ваша группа должна быть передислоцирована в другое место. Вами всерьёз заинтересовались разведки других стран, а у СВМ нет возможности опекать отряд. Конечно, вы многое сделали, но простой нож в сердце или ночной пожар в том особняке, где вы сейчас базируетесь, может убить всех членов отряда. А мы очень заинтересованы в сохранении группы.

        - Понятно. Сколько у нас времени?

        - Около недели.

        - Хорошо. У вас уже есть намётки?

        - Да. Недалеко от столицы имеется старая крепость. Военные забросили её ещё два года назад. Сейчас там никого нет.

        - Другие варианты есть? Что-нибудь в городе? Нам нужны алхимики. И сильно.

        - Я распоряжусь выделить вам троих. Вас это устроит?

        - А материалы? Провиант?

        - Всё это вам будут доставлять из нашего засекреченного центра. Он расположен недалеко от крепости.
        Глава 5

        Спустя несколько дней, ночью из столицы вышел караван из двух с половиной десятков всадников, пяти телег, доверху заполненных амуницией, одеждой и книгами, и двух карет. Эта странная группа направилась в сторону на юг. Однако, через пять часов, когда солнце уже окрасило вершины деревьев светлыми цветами, караван повернул на запад, сойдя с большого торгового тракта. Это произошло всего в от небольшого, но зажиточного посёлка Ольди, живущего за счёт постоянного транзита. Там было всего четыре трактира, пара складов для продуктов и инструментальной мелочёвки и один игорный дом… Помимо них в посёлке располагались представительство Банка Империи и СВМ. Причём, последних было аж два. Одно из них было официальным, а второе засекреченным.
        Секретное представительство находилось в подземной части одного из складов. Оно управляло трактиром, используя который получало колоссальное количество информации. Она попадала в руки простых людей, работающих в этом заведении. Им, за её запись, маги платили достаточно солидные суммы. Правда, ровно такие, что бы никто ничего не заметил.
        Помимо своей основной функции, секретное представительство выполняло и вторую задачу - получение денег. Склад и трактир давали СВМ более двадцати тысяч золотых в год. А игорный дом, который так же принадлежал магам, приносил просто баснословные суммы.
        Так или иначе, но группа Максима оказалась почти полностью зависимой от этого представительства.
        Замок, в который прибыла группа, оказался не большим и очень удобным. Строили его мастера. Правда, назначение этого строения никто не понял. Ведь, крепость находилась не на важном перекрёстке, и не между несколькими естественными препятствиями, а в глубине леса. Какие цели преследовали военные, строя этот удобный и практичный образец инженерной мысли, никто не знал и не рвался узнать.
        До конца дня группа была занята обследованием замка и его обустройством. Все помещения и строения крепости оказались в очень хорошем состоянии. Даже механизм подъёмного моста, который то ли не сняли, то ли установили перед самым приездом группы, оказался работающим.
        Кроме того, обрадовали тренировочная площадка и башня мага. В первой, оказалось большое количество спортивных снарядов, а во второй - очень удобные стеллажи для книг и неплохое лабораторное помещение, в которое требовалось только оборудование.
        Разложив вещи и подняв мост, отряд начал приводить территорию в нормальный вид. Для этого пришлось составить график дежурств и уборок. Кроме того, нужно было создать нормальную систему обороны, но Максим решил использовать не технику, которая в этом мире была в зачаточном состоянии, а магию. Для этого, он начал разрабатывать устройство, позволяющее вырабатывать магическую энергию. Оказалось, что башня мага стоит на пересечении нескольких силовых линий энергетического контура планеты. Благодаря этому, можно было не беспокоиться об экономии магии. Другое дело, что постоянно обновлять щит, да ещё и такого размера, у Максима не было не сил, не времени. Тогда, он запустил в "связнике" программу расчета, которая должна была дать точную информацию о потреблении полем энергии и способах её добычи и накопления. Вот тут-то землянин и столкнулся с одним очень простым, но не менее сложным фактором. Оказывается, на этой планете до него ещё никто не задумывался о подобных вещах. То есть, все маги предпочитали вести бои с противником самостоятельно, а не за счёт техники.
        Тогда он подошёл к проблеме с другой стороны. Лазунин решил создать механизм, не генерирующий энергию, а изымающий её из узла силовых линий. В этом случае требовалось минимум затрат сил и средств. Внимательно изучив расчёты магического аналога компьютера, Максим принялся собирать аппарат. Для этого, он заказал в штабе несколько нужных ему вещей, которые должны были доставить в секретное представительство посёлка. Оттуда их привезли бы местные маги, но Ледай категорически запретил подобные заказы, заявив, что секретность может быть нарушена. Тогда, Лазунин пошёл по другому пути - вытрусил алхимиков. Оказалось, что они имели нужные части. Изъяв их, некромант занялся сборкой своего аппарата уже вплотную. Получившаяся конструкция, действительно перерабатывала энергию узла силовых линий. Но ещё требовалось направить её на поддержание защиты. Тут-то и пригодились так и неиспользованные драгоценные камни. На них Максим нанёс нужные заклинания-программы и, интегрировав в аппарат, активировал полученную конструкцию. Через несколько секунд после запуска, магический щит, защищающий замок от всех известных в
этом мире способов нападения полностью накрыл замок. Ещё через час он уже не был дырявым, как в начале, а ещё позже превратился в мощную неподвижную структуру. Она куполом накрыла крепость и не впускала никого чужого.
        Закончив с защитой, Максим начал устанавливать всевозможные магические ловушки, способные нанести существенный урон любому врагу, рискнувшему атаковать крепость.
        Потом, когда всё было сделано, некромант продолжил разрабатывать свои боевые заклинания. В этом деле он старался использовать нестандартные методы, поскольку его магическая сила оказалась не такой уж и большой. Если говорить откровенно, то очень даже средней. Причиной тому было происхождение Лазунина. Он был выходцем из мира, где магия умерла. Гены, несущие в себе секрет магических способностей, на Земле не были распространены повсеместно, как это оказалось тут. То что Максим имел склонности к магии означало одно - когда-то в его роду были колдуны. Но, со временем, способности в семье бывшего археолога угасли, сдавленные религией и церковью. Из-за этого, Максим оказался в заведомо проигрышном положении, относительно местных магов. Поэтому, ему приходилось искать другие способы воевать с ними на равных. Одним из них, было создание очень специфических, по местным меркам, заклинаний и заклятий. За счёт своей профессии (некромант есть некромант) Лазунин мог оперировать энергиями Смерти и Тьмы. А они давали большое преимущество.
        Одним из новых заклинаний, стала "Снежная Королева". Оно позволяет опустить температуру внутри любого живого существа до абсолютно нуля. Это происходит за счёт способности тёмных предметов впитывать энергию. А внутри организма всегда темно.
        Так или иначе, но через полтора месяца после переезда, когда на "связник" Лазунина прибыло сообщение Ледая, он уже был во всеоружии.
        В самом сообщении говорилось о том, что группа должна выдвинуться к указанной точке и ждать посыльного.
        Курьером оказался секретарь главы СВМ. Он передал Максиму запечатанный конверт и принял список всего необходимого. Кроме того, Георг сообщил, что в скором времени группу направят на линию фронта. Это было вызвано необходимостью переломить ход затянувшейся войны. Так уж случилось, что армия империи смогла продвинуться вглубь Ирея только на несколько километров. Дальше шли качественно укреплённые полосы обороны. Из этого военные сделали вывод, что королевство готовилось к боевым действиям уже давно, в то время как империя ничего не делала и не знала. Всё это очень раздражало офицеров. Поэтому, генеральный штаб армии в очередной раз сделал запрос в СВМ. Союз Вольных Магов откликнулся сразу. Это было вызвано желанием удавить хамов, посмевших поднять руку на магов. Кроме этого, была и вторая сторона медали. Если сейчас получится убить королевскую семью, одной из первых начавшую убивать магов, то остальные страны тут же подожмут хвосты и перестанут вести политику подавления магии.
        В любом случае, отряд должен был опять принять участие в этой войне, больше преследующей политические цели.
        Услышав эти новости, Максим добавил в свой заказ ещё несколько пунктов. Только после этого группу можно было считать полностью вооружённой и укомплектованной.
        Ещё через две недели в крепость привезли груз, включающий в себя не только заказ Лазунина, но и прочие полезные и важные вещи. Потом настала пора выдвигаться на фронт.
        Грязь и слякоть, появившиеся из-за весеннего таяния льда и снега, превратили все короткие пути в некую грязевую ванну. Пригодными для движения в это время года остались только большие торговые тракты, выложенные каменными плитами. Но и они представляли печальное зрелище. Мусор и грязь, толстым слоем покрывшие камень, мешали двигаться. Лошади постоянно спотыкались и скользили. Дорога, в летнее время безопасная, в любой момент могла стать общей могилой отряда, поскольку кусты, перекрывавшие обзор лесным разбойникам, теперь были голыми скелетами.

        - И как можно воевать в таких условиях?  - спросил Таль.

        - Видимо, в штабах считают иначе,  - проворчал командир наёмников,  - Их бы сюда. Сразу бы передумали.

        - Не отвлекаться,  - проворчал Максим,  - И смотрите по сторонам! Сейчас мы как на ладони. Любой недомерок подстрелит, как куропатку.

        - Ладно тебе,  - ответил Генлад,  - Если она нас увидят, то и мы их увидим.

        - А про не магическую маскировку ты слышал?

        - Нет.

        - Вот и молчи. И по сторонам почаще поглядывай. За одно и шею разработаешь.

        - Он и так её разрабатывал,  - усмехнулся наёмник,  - Когда мы через деревню проезжали, Таль не одной юбки не пропустил. Всех взглядом провожал.

        - Там народ со страха за вилы не по хватался?  - усмехнулся Лазунин.

        - Нет. Но престарелые отцы невинных дев горько вздыхали.

        - И кого ты называешь невинными? Да это же была транзитная деревня! Там все девушки уже давно не то что не невинные, а тебя паре поз научат!
        Хохот бойцов, к которому сразу присоединились штурмовики, вспугнул с деревьев птиц, нарушив гулкую тишину леса.
        Вообще, отряд двигался к фронту уже два дня. Летом этот путь занял бы полтора месяца, но сейчас, группа могла задержаться аж на три. И дело было не в лени бойцов, а в плохих дорогах, которые тут считались хорошими. Правда, Россия, из которой Максим попал в этот мир, оказалась гораздо более развитой, в подобном отношении, страной. Уж там-то транспортные артерии дела из асфальта. А тут - камень. Где-то утонул в грязи, где-то наоборот - вылез вверх… Да ещё и мусор… Ветки, зимой обломившиеся под грузом снега, попадавшие деревья… И, что самое печальное, в империи не было ни одной дорожной службы. Из-за этого, дороги расчищали купцы, первыми начинающие движение. В таких условиях отряд двигался на войну.
        К счастью, через две недели после выхода, группа встретила большой караван. Он расчистил путь аж до одного большого промышленного города, расположенного в приграничной местности. Оттуда и держали свой путь купцы, идущие в столицу. Благодаря ним, отряд заметно ускорил своё движение, избавившись от необходимости расчищать дорогу.
        Из-за этого, группа прибыла в полевой лагерь армии империи всего за два месяца после того, как вышла из крепости.
        В штабе армии их уже ждали. Как оказалось, сильно умные офицеры решили использовать отряд в качестве тарана, для прорыва через линию укреплений. Видимо, военным понравился прошлогодний бросок войск в самый центр ирейского лагеря.
        Услышав эти новости, Максим долго ругался и очень старательно посылал всех офицеров, пытающихся убедить его участвовать в этой безумной затее. Как ни странно, но в документах, которые Лазунин получил перед отъездом, чётко говорилось, что он в праве послать всех и каждого, кто попытается использовать группу в качестве пушечного мяса. Некромант и посылал. Очень качественно, далеко и на долго, благо, что русский мат оказался очень действенным средством. Здесь его дословно не понимали, но в суть вникали сразу.
        В результате, Максиму задали вполне логичный вопрос: "Если наш план неправильный, то какой правильный?" После этого Лазунину пришлось изворачиваться, но, в конечном итоге, предложить свой вариант.
        Согласно нему, военные должны были провести обстрел всех прилегающих к укреплениям территорий, предварительно выявив и подавив огневые позиции ирейцев. И только после этого, отряд начал бы атаку. Военные покочевряжились, но согласились, не имея возможности давить на прыткого мага.
        Вечером начался обстрел. Он длился около двух часов. В результате, на казавшейся ровной земле появилось более трёх сотен ям, в дно которых были вбиты заострённые колья. Кроме того, обсыпалось несколько десятков метров рва и земляного вала, образовав пригодные для прохода дорожки. Помимо ударов по близким целям, стрелки баллист, катапульт и требучетов обстреляли и все близлежащие позиции ирейской армии, вызвав там суматоху и смену позиций. Именно этим и хотел воспользоваться Максим. Он рассчитывал, используя темноту, пробраться в лагерь ирейцев и закрепиться там, обеспечивая основным силам плацдарм для наступления. Так и произошло.
        Когда обстрел прекратился, отряд выдвинулся в линии обороны, обходя вскрывшиеся ловушки. Дойдя до первого укрепления, представлявшего собой простую насыпь с мешками с песком и вбитыми в землю копьями, группа тихо убила дежурившую там смену солдат. Затем бойцы начали движение к малому полевому лагерю, обеспечивавшему войска. Остановившись передним, Лазунин и Таль, объединив энергии, прочитали заклинания "Плеть Шока" и "Слёзы Жён". Первое обездвижило солдат, парализовав все крупные мышцы, а второе начало выпивать из них жизнь. Когда группа вошла в лагерь, живых там уже не было. Тогда, быстро перетащив мешки с песком в нужные точки, Максим, используя "связник", вызвал имперских военных и дал команду "ключ на старт". Те, надо отдать им должное, очень оперативно начали наступление, всего за несколько минут преодолев участок с ловушками, рвами и земляными валами.
        Параллельно с этим начался второй обстрел ирейских войск, который должен был существенно осложнить им жизнь и затруднить переброску подразделений к месту прорыва, которое вскрылось как только имперцы вошли в захваченный лагерь. Правда, на этом помощь отряда не закончилась. Группа прошла в глубину территории королевства и нанесла ещё один удар, атаковав движущееся подразделение иреской пехоты. От него не осталось никого, кто мог бы оказать сопротивление. Благодаря этому, имперские войска без проблем сделали большой коридор для своих сил и смогли зайти в тыл королевских армиям. Утром, началось отступление побеждённых ирейцев. Они даже не отступали, а бежали, бросая караваны с оружием, амуницией и провиантом, желая спасти жизнь.
        Воспользовавшись этим, имперцы прошли аж на семь километров в глубину страны и остановились, ожидая караваны снабжения. А группа Максима отправилась домой.

        - Блестяще, молодой человек,  - улыбаясь, в который раз сказал Ледай,  - Вы не только выполнили своё задание, но и оказали существенную помощь в политическом плане. Благодаря вам, мы существенно усилили свои позиции.

        - Это, конечно, понятно, но что дальше? Сидеть в лесу? Да мы там на стенки скоро лезть начнём!

        - Я вас понимаю, но потерпите ещё пару месяцев,  - махнул рукой Ледай,  - У нас сейчас проблемы с иностранными разведками. И мы их решаем.

        - Медленно решаете,  - пробурчал Максим,  - И кого наша группа заинтересовала?

        - Почти всех. Исключения составили имперцы, личи и Страна Мёртвых.

        - Ясно. По сути говоря, вы решили засунуть нас в чёрное тело и держать там до нашей смерти. Пока не испустим дух, выполняя ваши задания. Я, знаете ли, тоже умею определять слежку. И ни разу её не замечал, пока группа находилась в столице.

        - Это не значит, что её не было,  - парировал Ледай,  - Её могли вести люди с гораздо большей квалификацией, чем у вас.

        - Все может быть. Но дальше так нельзя. Либо возвращайте нас в город, либо отряд прекращает своё существование.

        - Даже так?

        - Даже так.
        Наступила пауза. Старик обдумывал услышанное, а Максим активировал всю свою защиту и подвесил все боевые заклинания, чего раньше, находясь в штабе, не делал. Правда, сейчас другой случай. Группа была слишком важной для политической структуры СВМ. Да и знали и умели бойцы отряда слишком много, превосходя подавляющее большинство магов и наёмников планеты.
        Так, в звонком как гитарная струна, напряжении и прошло около трёх минут. То ли Ледай ждал, что Максим даст задний ход, то ли обдумывал ситуацию. В любом случае, Лазунин не собирался сдаваться без боя. Как морального, в случае продолжения спора, так и физического, если его решат убить.

        - Вы меня поражаете,  - пробормотал наконец-то Ледай,  - От вас я не ожидал такого… поведения. И как вы себе это представляете?

        - Что именно?  - напряжённо спросил Максим.

        - Расформирование отряда. Вы действительно думаете, что вам всем спокойно дадут уйти?

        - Мы хорошо подготовлены.
        Говоря "мы", Максим не лукавил. Все члены отряда уже несколько месяцев были всерьёз озабочены своим положением. Поэтому, не желая оказаться в полном рабстве у СВМ, они были готовы пойти даже на открытую конфронтацию.

        - Это я и имею в виду. Вы…

        - В империи серьёзно удивятся, если узнают, что лучшие сотрудники СВМ, не желающие жить в старой крепости в диком лесу, были убиты. Своими же. Думаю, что император задумается и о своей безопасности.

        - Это уже шантаж. Да и не узнает никто. Крепость-то в лесу.

        - Да. Только, вы там были? Или ещё кто-то?

        - Вы не сможете долго прятаться там.
        Максим ухмыльнулся, но промолчал. Его ухмылку можно было трактовать двояко. С одной стороны, она могла означать и большие запасы продовольствия, которые он тайно закупал. А с другой - возможность прорыва. Правда, на самом деле, всё было совсем иначе. Группа, используя элементалей земли и огня, прорыла туннель, выход которого находился всего-то в пяти километрах от крепости.

        - Что ж,  - пробормотал старик,  - Вы не оставляете нам выбора.
        Ещё договаривая последнее слово, Ледай ударил по некроманту очень мощным огненным заклинанием "Поцелуй Саламандры". К его удивлению, Максим остался жив. Более того, в ответ он ударил не сильным, но очень странным заклинанием, которое сам некромант назвал "Ведьмина Тёща". Оно не пробило защиту старика, а прошло сквозь неё, будто её и не было, и убило главу СВМ. На шум боя в помещение влетел Георг. Увидев своего начальника мёртвым, он мгновенно ударил по Лазунину целым веером заклинаний, которые у него постоянно были готовы. К счастью, щит некроманта впитал и их, усилившись ещё больше. Ответил Максим очень качественно - тёмный огонь в сочетании с "Поцелуем Смерти". Они проломили защиту Георга и сразу выпили всю его жизнь, превратив секретаря в сухую мумию.
        Затем начался ад. Некромант прорывался к выходу, убивая всех попадающихся на пути магов. Однако, у самых дверей замер. Перед ним стояла Ливия.

        - Или отойди,  - сказал Максим,  - Или я тебя убью.

        - Зачем? Я покажу, как выйти в другом месте,  - ответила она, опустив глаза.

        - Тебя за это убьют.

        - Тогда возьми меня в отряд. Здесь я на положении простой секретарши. Никто и ничто.

        - Пойдёшь впереди.
        Ливия не соврала. Она действительно вывела Максима в тихий переулок, расположенный в стороне от штаб-квартиры СВМ. Ведьма сделала это, использовав подземный ход, который имелся у магов.

        - Почему ты помогла мне?

        - Я не люблю долгов.

        - Что?

        - Ты ничего мне не должен. Это я обязана тебе. Ты меня не бросил. Обучил, оставил деньги. А я обошлась с тобой очень плохо. Оскорбила…

        - Я к этому привык.
        Опустив глаза, ведьма спросила:

        - Ты возьмёшь меня в отряд?

        - Да. Но что произошло с твоим замком?

        - Ледай помог. Но поставил такие условия, что через несколько месяцев большая часть людей разбежалась. А я осталась одна. Без денег. Друзей и связей. Пришлось идти в СВМ. Туда меня взяли секретарём. Простым секретарём.

        - Когда это произошло?

        - Через два месяца, после драки в том трактире.
        Наступила пауза. Вызвана она была быстрым переходом через одну из центральных улиц. Когда беглецы оказались в очередном переулке, ведьма продолжила:

        - На той должности я пробыла до сегодняшнего дня.

        - Да уж,  - пробормотал Максим,  - И опять мы с тобой стали беглецами.

        - Во всём нужно винить политику.

        - Её делают люди. Конкретные люди. Их и надо винить. Ты знаешь какие есть тайные выходы из города?

        - Да. Нужно добраться до одного дома. Он расположен около рыночной площади.
        Оглянувшись на ведьму, Максим хмыкнул. Магическая сила мага увеличивается при её постоянном использовании. Это как тренировка. У Ливии она осталась на прежнем уровне. Видимо, ведьму действительно использовали в качестве секретарши. Может быть, не только в прямом смысле, поскольку красота девушки не куда не делась, а стала зрелой. Обворожительной. Хищной. Пожалуй, если бы не та история, то Лазунин опять бы влез в её постель, но… Ливия уже не входила в список лиц, которым Максим доверял. А, значит, её постель так и останется её постелью. Без его участия в различных лежачих развлечениях. А жаль.
        Правда, долго придаваться грустным мыслям у некроманта не получилось. Всего в двух кварталах, если верить ведьме, от нужного дома, на них напали. Это были штурмовики. Опытные и очень сильные. Если бы не щит Максима, то побег из столицы в том переулке и закончился бы. Удар шестерых опытных бойцов едва не снёс защиту Лазунина, но та выдержала, а Максим ударил в ответ, используя только неизвестные никому заклинания. Штурмовики не смогли оказать сопротивления, не зная что противопоставить столь странной магии. Когда последний из них упал на землю, ещё держась мёртвой рукой за горло, в глубине переулка, с той стороны, откуда они бежали, послышался шум. Услышав его, Лазунин не рассуждая схватил Ливию и рванул к нужному дому, крыша которого, как сказала ведьма, уже виднелась между зданий. Как оказалось, некромант поступил правильно. Спустя несколько секунд после того, как Максим закрыл люк и задвинул на нём засов, в него застучали. Кто это был, некромант разбираться не стал, желая уйти от погони.
        Путешествие по тоннелю он так и не запомнил. Ливия, которая вела его к входу, легко ориентируясь в многочисленных поворотах, постоянно что-то говорила, пытаясь улучшить настроение Лазунина. Правда, когда девушка уже охрипла, её речь прервалась, и она больше не сказала ни слова, пока беглецы не выбрались на поверхность.
        Оказалось, что этот выход находился всего в пяти часах пешего хода от другого - из крепости, в которой располагался отряд.
        За время этого небольшого марш-броска, Максим успел вспомнить не только Ренета, который научил его правильно распределять силы, но и Теру, очень качественно вбившую в голову Ливии такое понятие, как диета и необходимость её соблюдения. Благодаря ним Лазунин не только смог добраться до входа в подземный туннель всего за четыре часа, но и нести Ливию, выдохшуюся ещё на середине дистанции.
        Оказавшись в крепости, он приказал всем собираться и подготовить лошадь для ведьмы. Телеги с необходимыми вещами уже были готовы и стояли в начале туннеля. Лошадей спускали на самодельном лифте, работающем на магической энергии.
        Через час после прибытия некроманта, отряд уже покинул крепость и находился достаточно далеко. Правда, активации магических ловушек, установленных Максимом, всё равно было слышно. Как, впрочем, и стоны умирающих штурмовиков. Лазунин умел маскировать свои ловушки. В том числе и магические. Этому его научили в ЦПБУ.
        К концу дня, когда отряд был более чем далеко, горизонт осветился заревом взрыва. Это взорвался замок. Уходя, Максим установил последнюю магическую программу на свой преобразователь энергии. Она превратила крепость и её окрестности в плазменный ад, уничтоживший всех тех, кто пришёл штурмовать убежище непокорных сотрудников СВМ.
        Как теперь стало ясно, Союз Вольных Магов мог называться таким лишь номинально, создавая вывеску, привлекающую дураков и идеалистов.
        Теперь, группа Максима направлялась в королевство Кисе. Оно было нейтральным, по отношению к империи, и не устраивало геноцида магов. Правда, и СВМ, и СМ не имели там своих представительств, поскольку в Кисе не было таких больших денег. Вообще, это было аграрное королевство. Оно поставляло в империю сорок процентов всего провианта, употребляемого прожорливыми гражданами этой страны. Там у некроманта и его людей был серьёзный шанс затеряться среди потока эмигрантов, транзитом идущих через Кисе в империю. А от туда, была дорога в два других королевства и несколько городов-государств. Последние относились уже не к человеческим странам, поскольку там жили представители других рас. Ни орков, ни эльфов в тех местах не имелось. Зато были глорны и рудины. Эти существа не слишком хорошо относились к людям, но и убивать без причины не стали бы. Да и вообще связываться. Особенно с отрядом, половина которого состояла из магов.
        Добравшись до границы, Максим решил изучить обстановку на пограничных постах контроля. Для этого некромант надел на себя личину другого человека и замаскировал ауру.
        Подойдя к одному из рядовых, он начал разводить его на разговор. Учитывая, что солдату не было и двадцати, а Лазунин вплотную подошёл к сорока годам, разговор состоялся быстро. Всё-таки, опыт играет большую роль.
        Глава 6

        Уже на выезде из города отряд остановили. Это была обычная проверка. Была бы… Если бы стражники не решили, пользуясь случаем, пощупать прелести Ливии. Если бы они знали кто она, то ни за что не подошли бы к ней даже на полёт стрелы.
        Один из стражников, вначале спокойный и корректный, вдруг удивлённо покосился на ведьму и, подмигнув напарнику, заявил:

        - Вы как-то подозрительно выглядите, девушка. Нужно провести личный досмотр.
        Ливия согласилась. И стражник действительно очень качественно её обыскал, но затем он нагло положил руки на грудь ведьмы, делая вид, что продолжает обыск. Этого ему делать не следовало. Ливия, по сравнению с Лазуниным, была не такой уж и сильной в магическом плане, но она же, всё-таки, ведьма!
        Руки стражника очень быстро почернели и ссохлись. Излишне хитрый служака заорал, а его напарник наставил на Ливию арбалет и попытался убить её, но Максим, изначально чувствовавший неладное, мгновенно закрыл её щитом. Арбалетный болт, выпущенный вторым стражником, повис, захваченный защитой, а сам стрелок замер с отвисшей челюстью. На шум и крики выбежал офицер, командовавший сменой.

        - Что тут происходит?  - спросил он.

        - Ваш служащий,  - сказал Максим, не дав встрять Ливии,  - Превысил свои полномочия и домогался до ведьмы, служащей в моём отряде. За что и был наказан. А его напарник атаковал выше указанную особу. За что я его сейчас накажу сам, если он не принесёт извинения.
        Наступила пауза. Офицер, на рукаве которого была лейтенантская вышивка, не мог сказать ни слова. Он, как понял Максим, знал о проделках своего подчинённого. Очень может быть, что если бы Ливия была одна и не ведьма, то её просто загребли бы под выдуманным предлогом и… Дальше её труп нашли бы в канаве и списали на разбойников. Но тут целый отряд. К тому же, стражник задел ведьму. А тёмный огонь, являющийся простейшим заклинанием, который производит на простых людей неизгладимое впечатление, чётко дал понять - в группе магией занимается не только девушка. Оглядев отряд, который, поняв план Лазунина, запустил несколько очень эффектных заклинаний, офицер сглотнул и, попятившись, посмотрел на своих подчинённых, так круто его подставивших. С одной стороны, стражник должен был задержать наглецов, но выйдет ли это? Или маги просто сотрут в порошок любого, кто попытается их задержать? Да и в случае ареста нужно будет доставить в королевский суд. А там наверняка вылезут все шалости зарвавшихся стражников. Глядя на умственные упражнения офицера, Максим даже вспомнил анекдот про "и так не удобно, и так
неудобно".
        Однако, офицер, вспомнив о своём знакомом в суде, решил всё же задержать отряд.

        - Вы должны сдать оружие и проследовать со мной.

        - Проследуем,  - хмыкнул Максим,  - Только с оружием. Мы, знаешь ли, и без него тебя убьём. Так что не волнуйся. А что касается твоего служаки…
        Недоговорив, Лазунин метнул во второго стражника маленький магический импульс.
        Увидев это, стражник зажмурился, но ничего не произошло.

        - Что вы с ним сделали?  - истерично спросил он.

        - Пока ничего, но если он попытается лечь в постель с женщиной, то его мужское достояние последует за руками первого неудачника. Что касается вас, то следует провести полное сканирование мозга. Может, что интересное узнаем.
        Офицер, идущий впереди колонны, споткнувшись, обернулся. Встретившись с холодным взглядом взбешённого Максима, он, передёрнувшись, поёжился и продолжил путь. Теперь стражник не был так уверен в правильности своего решения. Очень уж странным выглядел маг. То, что вожак отряда оказался колдуном, было ясно и так. Другое дело, каким именно. Если это светлый маг, то вопрос ещё можно уладить миром. Но если это кто-то из тёмной братии… Внезапно, офицер сообразил, что ведьма станет подчиняться только более сильному тёмному. Да и тёмный огонь… Получалось, что позади него движется отряд из наёмников и тёмных магов. Злых магов. Очень злых. И жаждущих мести. Что они могут сделать? Да всё, что захотят! В столице только пятеро боевых магов! Светлых! А они изначально слабее своих тёмных коллег.

        - Есть вещи похуже смерти,  - сказал вдруг Максим, читавший мысли офицера по движениям и походке.

        - Что?  - опешил стражник.

        - Я сказал, что есть вещи похуже смерти. Да и она не всегда приносит конец и избавление.
        Тут офицер понял - передним некромант. Такого варианта он боялся больше всего. Любой некромант, даже самый слабый, способен справиться со всеми столичными магами. У них, ведь, нет такого опыта и знаний, как у него. Оглядевшись на Лазунина, едущего первым, стражник поморщился. И надо ж было так влипнуть?
        "Он вытрусит из меня всё, что я знаю,  - вдруг подумал офицер,  - А помощи не будет, просто потому, что всем хочется жить. А, вдруг, этот поганый Памир умудрился оскорбить тёмного мага? Вдруг, ведьма его наложница или любовница? Да хоть ученица! Если это так, то теперь этот некромант в своём праве".
        Выходило, что, решив перевести дело на официальную сторону, стражник подписал себе не просто смертный приговор, но и посмертные мучения, поскольку некроманты злопамятны. А это ещё и зол. Скорее даже взбешён.
        Прибыв в суд, Максим нагло взял стражника за шкирку, что смог сделать не только за счёт своей не малой физической силы, появившейся из-за постоянным тренировкам, но и благодаря магии. Таким образом он внёс наглого офицера в здание. Оказавшись в указанном им помещении, Лазунин швырнул свою ношу в дальний конец зала. За полётом неудачливого стражника проследили все присутствующие. Особенно маги. Их оказалось двое. Оба они заметно уступали Максиму в магической силе. Про физические критерии следовало вообще молчать.

        - И как это понимать?  - привстав, спросил человек сидящий в кресле с самой высокой спинкой.
        Он был толстым и очень неопрятным. Хороший костюм, одетый на него, больше походил на половую тряпку.

        - Очень просто,  - ответил Лазунин,  - Я принёс вам нарушителя. Он превысил свои полномочия, покрывая солдата домогавшегося до моей ученицы… В общем, сами его спросите.
        Тут подал голос один из магов:

        - Этот солдат был ненормальным? Приставать к ведьме…

        - Не знаю. Но рекомендую провести сканирование памяти этого офицера.

        - С этим мы ещё успеем разобраться,  - вступил в разговор главный судья, как определил его для себя Лазунин,  - По какому праву вы посмели так обращаться с офицером вооружённых сил королевства Кисе?!  - заорал он.

        - А по какому праву, ты, жалкий смертный, смеешь повышать на меня голос?  - спросил Максим, решивший создать у местных магов образ очень злого и властолюбивого колдуна.
        Судья побагровел, но один из магов положил ладонь ему на плечё, и что-то зашептал на ухо. Выслушав колдуна, толстяк побелел. То ли он только теперь понял на кого наорал, то ли… Гадать Максим не стал.

        - Я не слышал ответа на свой вопрос,  - сказал некромант.

        - Прошу прощения,  - промямлил толстяк,  - Я не знал…

        - Значит, на других вам можно повышать голос?

        - Нет.

        - Тогда почему вы сделали это в отношении меня?
        И так несколько минут. Все собравшиеся в зале люди, начали волноваться. Особенно сильно беспокоились маги, которые видели, как некромант постепенно активирует защитные структуры и боевые заклинания. Причём, все они оказались незнакомыми местным магам, что напугало их ещё больше. Главный судья вообще готовился к смерти, а офицер, попытался покинуть зал, но Максим, на секунду бросив взгляд на него, запечатал двери самым мощным своим заклинанием. Увидев структуры этого плетения, местные маги заволновались ещё больше. Дело в том, что заклинание блокировало не только простых людей, но и не давало колдунам открыть дверь при помощи магии.

        - Так, что нам с вами делать?  - спросил Максим, устав ломать комедию.

        - Вы в своём праве,  - сказал один из местных магов, перебив главного судью.

        - Хорошо,  - ответил Лазунин и бросил несколько заклинаний в толстяка и офицера.
        Маги, увидевшие странные структуры, не поняли, что сделал Максим, но он снизошёл до объяснений:

        - Офицер теперь останется без общения с прекрасным полом до конца жизни. А вы, главный судья, не сможете поесть досыта. Как только ваш желудок будет полностью заполнен едой, поднимется температура, и вы начнёте блевать. А ваши мышцы сведёт судорогой.
        Услышав это, маги облегчённо вздохнули. Никого не убили, но наказание оказалось более чем извращённым и поганым. Всё в стиле некромантов.
        Покинув суд, Максим показал Ливии кулак и двинулся к лошадям.

        - И что там произошло?  - спросила любопытная ведьма.

        - Один стал евнухом, но сохранил детородный орган, а второй уже никогда не сможет нормально поесть.
        Ведьма ухмыльнулась. Похоже, что такое наказание её очень обрадовало, ведь, нет ничего более страшного для грешника, чем отсутствие возможности совершить грех. Это будет похуже любых пыток.
        Проезжая через те самые ворота, на которых был остановлен отряд, Максим бросил в лежащего на земле безрукого ещё одно заклинание. Стражник ещё больше скорчился и застонал. Спустя несколько секунд, его стоны перешил в крики.

        - Что ты с ним сделал?  - спросил Таль.

        - Кастрировал,  - коротко ответил Лазунин.
        Дальше отряд двигался без приключений. Целью группы было королевство Грот. Оно располагалось на горном плато и жило за счёт добычи и обработки драгоценных камней. Там Максим планировал остановиться и купить большое количество драгоценностей. И не только для Ливии или магии, а ещё и для торговли. Некромант считал, что у производителя изделие будет дешевле, чем у перекупщика. Разницу, доставив столь ценный груз в столицу, можно было оставить себе. Правда, оставался открытым один вопрос - которую столицу? Их всегда много.
        Кроме того, Лазунин очень хотел узнать, что бы произошло, если бы он, все-таки, убил стражников. Ливия, ехавшая рядом с некромантом, подробно объяснила всю суть ситуации.
        Оказалось, что ничего бы не произошло. И дело не в магической силе Максима как таковой. Отнюдь. Причина была в другом.
        Любого другого мага стёрли бы в порошок, но вся беда столичных властей состояла в том, что Лазунин был некромантом. А эта братия могла сотворить гораздо больше неприятностей, чем все колдуны столицы вместе взятые. Дело в том, что для поднятия мёртвых некроманту не нужно проводить длительных ритуалов, читать заклинания… Нет. Требовалось лишь найти любой труп и вложить в него немного энергии. Самую малость. На это были способны только представители столь странной и жуткой профессии. Поэтому, любой некромант мог, зайдя на ближайшее кладбище, обеспечить себя очень дешёвой и смертоносной армией. Из-за этого, с таким противником государственная машина связалась бы только по причине убийства какого-нибудь принца или короля. Да и то предварительно подумав. К счастью для простых обывателей, некроманты являлись редкостью. Иначе, учитывая их злопамятность, всё население планеты уже давно превратилось бы в зомби.
        Выслушав рассказ ведьмы, Максим пришёл к выводу, что в этом плане он заметно отстаёт от своих коллег. Правда, Бьерн и Рамдер не отличались какими-то особыми чертами, но они были старыми людьми, чья смерть уже дышала им в затылок. А после пары тысячелетий жизни, ко многим вопросам начинаешь относиться философски.
        В любом случае, столицу Кисе отряд покидал без проблем с законом, трупов за спиной и в полном составе.
        Через четыре дня после выхода из города, на группу напали разбойники. Это произошло во время перехода через мост. Банда грязных, одетых в рваньё, людей перекрыла мост с обоих сторон. Численность нападающих Максим не смог определить, но, прикинув на глаз, сообразил - более сотни человек.
        Эпилог

        Спустя месяц после инцидента, Максим сидел в своём кабинете и читал один из документов, найденных на раскопках в древнем научном центре. Подобные вещи стали доступны ему после того, как был обнаружен вход в полуразрушенный имперский НИИ магии и алхимии, предназначенный для последующей колонизации вселенной. Книги, отчёты и рабочие записи, найденные на раскопках, очень качественно помогали Лазунину в его разработках, позволяя избежать массу опытов, расчётов и неудач.
        Отложив очередную книгу, Максим подошёл к окну. На улице уже заканчивалось лето. Первые листья уже начали падать на землю, медленно покрывая её цветным ковром.
        Во внутреннем дворе замка отрабатывали различные виды заклинаний двенадцать учеников, среди которых был и Лим. Этот молодой юноша проходил обучение у Максима, познавая все тонкости тёмной магии и овладевая секретами более развитой магии, чем имелась в распоряжении СВМ. Те, кстати говоря, в первый месяц активно пытались убить всех членов отряда, находящихся в крепости, но толк от этого не было, поскольку справиться с той системой контроли и наблюдения, что сотворил Максим, у них не получалось. Потом, новое руководство Союза Вольных Магов перестало отправлять своих штурмовиков. Видимо, в штаб-квартире решили на время прекратить бессмысленную трату бойцов. Но это лишь на время. Лазунин прекрасно понимал, новое руководство не прекратит охоты до тех пор, пока жив хоть один член отряда.
        Внезапно, кто-то начал ломиться в дверь. Очень странно, особенно если учесть, что она не заперта, а гость не мог её открыть.
        Произнеся короткое заклинание, Лазунин открыл дверь. На пороге стояла бледная Ливии. Из её рта текла кровь. Максим, увидев это, бросился к ведьме, но она уже упала на пол. В её спине был кинжал с гравировкой СМ.
        Союз Магов возродился из небытия…


 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к