Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Перекресток II. Проклятый храм Андрей Андреевич Красников
        Перекресток (Красников) #2
        Разобравшийся с заданием мэра Фантом оказывается на перепутье.

        Впереди маячат новые приключения и квесты, но игровой мир не собирается прогибаться под желания упертого одиночки, подбрасывая ему все новые и новые испытания. Для преодоления возникающих трудностей герою приходится искать новые возможности и обзаводиться новыми друзьями.

        Но выйдет ли из этого хоть что-нибудь путное?

        Художник: Олег Гудков.
        Перекресток II. Проклятый храм

        Глава 1

        Обменивавшиеся могучими ударами великаны неожиданно растеряли всю свою агрессивность и скрылись в ближайших скалах. Наблюдавший за ними дракон что-то гневно буркнул, а затем поднялся в воздух, мгновенно растворившись среди облаков. Я остался один.
        Ну, почти один.
        - И что с тобой теперь делать, чудо розовое?
        Плававший в своей луже Говард замер, уставился на меня, после чего нерешительно хлюпнул.
        - Вот-вот...
        Отвернувшись от питомца, я снова принялся рассматривать затянутые туманом горы.
        На душе было неспокойно. Если сразу после убийства дракона мне хотелось как можно скорее вернуться в Эриниум, доложить мэру об успехе предприятия и забрать баснословную награду, то сейчас приоритеты изменились, а на первый план вышла необходимость как следует обдумать свои дальнейшие действия.
        Слишком уж много всего произошло, чтобы пороть горячку. Тем более, что импульсивные действия уже не раз доставляли мне лишний геморрой.
        - Сиди тут.
        Не обращая внимания на тихое испуганное хлюпанье, я прошелся по округе, нашел маленькое чистое озерцо и остановился на его берегу, рассматривая черную гальку, заросшие мхом валуны, а также робкую траву, кое-где вплотную подбирающуюся к чистейшей воде.
        Этакий кусочек Швейцарии. Прекрасное место для отдыха или размышлений.
        - В принципе, здесь можно и порыбачить...
        Спустя несколько минут питомец был успешно перенесен на новое место жительства, а у меня в руках появилась удочка. Я нацепил на крючок последний оставшийся в инвентаре кусочек рыбы, сделал заброс...
        - Стой, блин! Это не для тебя! Говард, твою мать!
        Бросившийся вслед за упавшим в озеро лакомством кальмарчик неохотно вернулся обратно и затаился на мелководье, таращась на меня обиженными глазами.
        - Это опасно, понял? Держись рядом.
        Поклевок не было, так что мои мысли незаметно вернулись к полученному от Демиурга навыку.
        
        [Питомец Говард [001].
        Базовый навык, позволяющий завести питомца.
        Уровень питомца равен уровню навыка и не может превышать [100] единиц. Характеристики питомца идентичны характеристикам аналогичного монстра соответствующего уровня.]
        
        Вопросов по-прежнему хватало. И не на все из них я мог найти вменяемые ответы.
        Достался ли Фантому именно внеочередной навык? А если нет, то что произойдет на сотом уровне? Может ли случиться так, что новая способность откроется лишь после взятия второй сотни? О чем еще имело смысл просить Демиурга? Не сделал ли я глобальную ошибку, потребовав себе питомца? И каким образом в таких условиях лучше всего прокачивать персонажа?
        - Дурдом, блин...
        Немного успокоившись, я сформировал для себя первоочередную цель - найти всю возможную информацию о подвигах, а также сопутствовавших им желаниях. Затем вспомнил про кривобокий билд своего героя и раздраженно покачал головой.
        Благодаря “драконьему” квесту Фантом достаточно сильно продвинулся по “морскому” пути. Но имело ли смысл продолжать развиваться в том же направлении? В конце концов, основные игровые события творились ближе к центру карты, а не за ее пределами.
        - Телепорты открылись, можно все побережье проверить, все волчьи пещеры зачистить...
        Поскольку у меня в рюкзаке до сих пор лежал “Убийца волков”, такой ход выглядел вполне логично - я действительно имел возможность без особых проблем завершить сразу несколько базовых квестов и тем самым неплохо апнуть свою репутацию среди неписей. Что, учитывая текущую конфронтацию с “крылышками”, могло заметно облегчить весь дальнейший игровой процесс.
        Воспоминание о недругах заставило меня поморщиться - то, что Фантом умудрился в одно рыло выполнить репутационный квест, должно было очень скоро стать достоянием общественности. Со всеми вытекающими из этого последствиями.
        Удастся ли в таких условиях выполнить следующий этап? И каков он вообще, этот этап?
        - Нафиг мэра, - в конце концов решил я. - Сначала навестим библиотеку, разберемся во всем, а дальше будет видно. Правда, розовый?
        Говард мгновенно оживился, подплыл чуть ближе и растопырил щупальца, уподобившись страшному розовому цветку.
        - Вот и мне так кажется... кстати, а ты что вообще делать-то умеешь?
        Вместо ответа питомец резво отплыл в сторону, спустился ко дну, а затем схватил там крошечный камешек и поднялся с ним на поверхность.
        - Молодец. Чернила пускать можешь?
        Кальмарчик утвердительно хлюпнул и окутался небольшим грязно-синим облачком.
        - Молодец, - повторил я, снова начиная думая о будущем. - Мы с тобой еще поплаваем, когда вернемся... если вернемся... блин!
        Возникшая в голове мысль оказалась не слишком радостной, но зато весьма актуальной для моего текущего положения.
        Перебраться через горы Фантому было явно не под силу. Спуститься с обрыва, выйти к морю и доплыть до Эриниума - тоже. Оставался лишь один вариант - смерть и воскрешение на кладбище.
        Вот только на каком именно кладбище?
        - Проклятье.
        То, что гребаный дракон утащил меня в свой сектор, не вызывало никаких сомнений. А поскольку каждая игровая провинция обладала своей собственной точкой возрождения...
        - Вот дерьмо!
        Я встал и прошелся по берегу, с тревогой думая о том, куда отправлюсь в случае преждевременной смерти, но довольно быстро осознал всю глупость своих терзаний и вернулся к удочке. Поскольку толковых альтернатив перерождению у меня все равно не имелось, рефлексировать раньше времени не было никакого смысла.
        - Вернусь - хорошо, не вернусь - придется осваивать этот сектор. А ты как думаешь?
        Вместо ответа Говард лишь неопределенно хлюпнул и вяло шевельнул конечностями, намекая на то, что подобные вещи его совершенно не интересуют. В отличие от вяленой мурены или других лакомств.
        - Какой-то ты бесполезный, бро, - грустно вздохнул я, сматывая леску и любуясь голым крючком. - Хотя...
        Рыбной нарезки в рюкзаке больше не осталось, но плававший у меня под ногами моллюск выглядел довольно-таки аппетитным. Настолько аппетитным, что впору было задуматься о смене наживки.
        - Хм.
        Распознав в моем голосе угрожающую неопределенность, питомец сразу же заволновался, тихо булькнул, а затем очень шустро отплыл от берега.
        Я перевел на него взгляд и разочарованно покачал головой:
        - Куда собрался? Тебе разве не хочется выйти из зоны комфорта? Испытать новые ощущения, реализовать свой потенциал? Это же главный тренд современности.
        До меня донеслось возмущенное и даже негодующее хлюпанье - похоже, отсталый моллюск плевать хотел на все тренды мира, вместе взятые. А собственную шкуру ценил гораздо больше, нежели признание окружающих или возможность карьерного роста.
        - Ладно-ладно, я пошутил. Тут еще колечко есть, можно его юзануть.
        Говоря откровенно, использовать полученное от духа украшение мне было жалко. Но сложившаяся ситуация выглядела чересчур уж подходящей - закрытый от игроков сектор, эксклюзивность, шанс поймать нечто уникальное и весьма дорогостоящее...
        Когда, спрашивается, если не сейчас?
        Маленький серебристый ободок неожиданно плотно устроился на крючке, буквально слившись с ним в одно целое. Я внимательно рассмотрел необычную конструкцию, подергал за леску, едва не проткнул себе палец, после чего закончил страдать фигней и сделал заброс.
        - Так. Веди себя тихо.
        Ожидание растянулось почти на пятнадцать минут. Все это время мне приходилось сохранять неподвижность, таращиться на поплавок, отслеживать каждую рябь...
        Яркая палочка неожиданно ушла под воду, оставив на поверхности лишь тонкие расходящиеся круги. Леска натянулась. Кончик удилища изогнулся, сигнализируя о вцепившейся в наживку добыче.
        Я растерянно чертыхнулся, но тут же оправился от неожиданности, после чего сделал резкую подсечку.
        На другом конце снасти что-то было. Что-то не очень большое, но весьма активное и жадное до ювелирных украшений. Какая-то рыба или другая особь женского пола.
        - Попалась, сволочь!
        Крючок оказался на поверхности, я сделал еще одно быстрое движение и к моим ногам шлепнулось нечто странное. Прозрачный сгусток, напоминавший собой то ли амебу, то ли медузу, то ли вырвавшийся на свободу грудной имплант.
        
        [Вы поймали [Водный элементаль]. Выберите дальнейшие действия:
        - убить.
        - забрать в качестве трофея.]
        
        - Э... трофей?
        Таинственная хрень резко скукожилась, превратившись в маленький прозрачный шарик. Я внимательно изучил добычу, осторожно ткнул ее пальцем, затем попробовал раздавить, но не сумел этого сделать и отправил в рюкзак. После чего уставился на лежавшее у ног колечко.
        О качестве попавшего ко мне лута судить было еще рано. Зато нестандартная наживка проявила себя очень хорошо, даже великолепно. И останавливаться на достигнутом мне не хотелось.
        - Значит, продолжим...
        Где-то через час в инвентаре валялись уже четыре шарика, “рыбалка” подросла аж на два пункта, а мое настроение окончательно свернуло на позитивные рельсы.
        - Как думаешь, бро, стоит нам здесь задержаться? Озерцо... не понял, куда это ты собрался?
        Ни с того ни с сего решивший вылезти на берег кальмар оставил вопрос без внимания и утроил усилия, стараясь как можно скорее вытащить свое упитанное тельце из воды.
        - Говард, тебе что, совсем делать нечего?
        В следующее мгновение неподалеку раздался странный булькающий звук, я обернулся...
        Ровная поверхность озера стремительно вспухла огромным прозрачным холмом. Затем масса поднявшейся воды сложилась в некое подобие громадной человеческой фигуры, одна из “рук” взметнулась к небу...
        
        [Водный элементаль. Ранг: обычный. Уровень: [250].]
        
        - Э...
        Массивный кулак обрушился, впечатав Фантома в скалы. Вокруг сомкнулась тьма, перед глазами мелькнули какие-то цифры - и рядом возникло очень хорошо мне знакомое кладбище.
        Рассевшийся неподалеку Ногебатор цинично усмехнулся:
        - С возвращеньицем, могучий герой.
        Проигнорировав сквозившую в его голосе издевку, я поспешно открыл рюкзак, но кольца-приманки там, конечно же, не оказалось.
        - Блин...
        - Что такое? Ты выглядишь человеком, внезапно потерявшим девственность. Причем совсем не ту, которую он хотел бы потерять.
        - Иди к черту.
        - Спрашивается, кто же посмел унизить...
        Ногебатор внезапно осекся и замолчал. Ехидно прищуренные глаза широко раскрылись, брови поднялись, а по лицу расползлось выражение искреннего удивления.
        - Ты где столько уровней набрал?!
        - В лесу, - со злостью выплюнул я. - Когда десять тысяч волков привалишь, тебе бонусный опыт идет.
        - Брехня!
        - Не веришь - твое дело. Продолжай могилы охранять, швейцар.
        - Сам швейцар...
        Кладбище вместе с обескураженным адептом “крылышек” осталось далеко за спиной, главная площадь приближалась с каждым шагом, но я по-прежнему не мог выбрать, чем именно следует заняться в первую очередь.
        Навестить библиотеку? Проверить доску объявлений и узнать, продаются ли там водные элементали? Сходить к мэру? Или к алхимику?
        - В принципе, этот старый хрен все равно рядом сидит. Значит, туда.
        Мастер Ронгар не очень-то обрадовался моему появлению - наверное, сказалось то, как я вел себя во время предыдущего визита. Впрочем, профессиональная этика и встроенные программные ограничения не позволили ему слишком уж сильно закусить удила.
        - Добрый день, уважаемый Фантом. Смотрю, вас можно поздравить? Дракон мертв?
        - Точно, - я согласно кивнул и подошел к прилавку. - Все благодаря вам. Яд оказался прямо-таки чудодейственным.
        - Разумеется, - взгляд старика немного потеплел. - Это была прекрасная работа. Вам нужно что-нибудь еще?
        - Да. Скажите, вы знаете, что это такое?
        Алхимик осторожно забрал у меня водяной шарик, тщательно рассмотрел его и о чем-то задумался. А потом спросил:
        - Элементаль? Где вы его нашли?
        - В соседнем секторе. На удочку поймал.
        - Интересно, интересно...
        Мой трофей снова подвергся изучению. Впрочем, на этот раз осмотр закончился довольно быстро.
        - Вы, уважаемый Фантом, достали весьма полезный ингредиент, - сообщил мне Ронгар, возвращая трофей. - Здесь абсолютно чистая вода. Квинтэссенция чистоты, если можно так выразиться.
        - И? Что с ней делать-то?
        - Использовать для приготовления различных зелий. Качество таких составов будет заметно лучше обычного.
        - Ясно. А еще?
        - Можете выпить, - пожал плечами старик. - Или отправить в суп.
        Предложенные варианты меня не очень-то вдохновили. Равно как и отсутствие у собеседника искреннего восторга по поводу отловленных элементалей.
        - Вам вообще такие вещи нужны? У меня четыре штуки есть.
        - Могу купить, если хотите. Дам один золотой.
        Я немного подумал, но затем все же отверг это щедрое предложение, выбрался на улицу и отправился в сторону магической академии.
        Эриниум продолжал жить обычной жизнью - рядовые неписи увлеченно занимались своими делами, стражники отчаянно страдали от безделья, вечно торопящиеся игроки шумными метеорами носились по улицам... но никто даже не подозревал о сдохшем пару часов назад крылатом вредителе.
        На какую-то секунду мне показалось, что дало происходит во сне, а убийство дракона - лишь плод моей разыгравшейся фантазии. Впрочем, долетевшая от телепорта ругань быстро развеяла это впечатление - вокруг явно был тот же самый мир, что и прежде. Виртуальный, но вполне себе настоящий.
        В конце концов, каким образом остальные игроки могли узнать про успешное завершение моего личного квеста?
        Миновав рассерженную толпу и поймав на себе несколько откровенно враждебных взглядов, я дошел до дверей академии, а затем проскользнул внутрь, уже через пару минут оказавшись на привычном месте.
        - Так...
        Для начала мне хотелось как следует разобраться во всем, что было хоть как-то связано с подвигами, милостью игровых богов и всевозможными желаниями. К счастью, с момента начала игры прошло уже довольно много времени - соответствующая информация успела просочиться на форум.
        
        [Что это такое?!]
        [Люди, я тут в одиночку завалил мантикору и мне сразу же выпала какая-то светящаяся фигня. А затем появился таймер - типа, реши за десять секунд, какое желание должен исполнить Демиург. Я сказал, что хочу нормальный реликтовый или божественный меч, но меч мне не дали. И вообще ничего не дали. Что это было?!]
        [Мантикору завалил, значит? Смотрю, настало время упоительных историй.]
        [А в чем проблема? Здесь, если наловчиться, кого угодно прибить можно. ТС достиг, респект.]
        [ТС - глупый школьник.]
        [Я мантикору в ловушку поймал, а потом в горючем масле сжег. Если у вас ни на что подобное соображалки не хватило, то это только потому, что вы свой панцирь наизнанку одеваете. Шипы на мозги давят.]
        [Не одеваете, а надеваете, тупой неуч.]
        [Молодец, ТС.]
        [ТС - безграмотный школьник. И Демиург - тоже.]
        [Можете по теме что-то сказать? Почему меч не дали?]
        [Потому что крабам достаточно клешней, бро.]
        [Мне за религиозный квест подвиг засчитали. Только не Демиург засчитал, а Талуриэн. Это эльфийский герой, мы его в бога качаем.]
        [Все эльфы - пассивы.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Демиург - лох!]
        [И что дали за подвиг? Тоже обломали?]
        [Не, там все честно было. Я попросил апнуть персу “интеллект” - и у меня получилось. Плюс пятнадцать баллов.]
        [Пятнадцать - это мало.]
        [Сплошные крабы в треде, я смотрю. Вот что значит играть соло, а не в клане. Запомните, нубы, основной принцип связанных с подвигами желаний: ты можешь либо улучшить своего персонажа, либо улучшить то, что у него уже есть. Понятно? Никаких реликтовых мечей вам никто не даст.]
        [Он прав. Тут один деятель запросил себе полный доспех - и тоже обломался.]
        [Лучшее, что могут дать - это навык.]
        [Халявный?]
        [Да, на ограничения не влияет.]
        
        Найдя ответ на свой главный вопрос, я заметно расслабился и прочитал следующие несколько страниц уже спокойно, без спешки.
        Подвиги в мире “Перекрестка” совершались редко, но все-таки совершались. Игроки без устали воевали с могучими тварями, проходили в соло эпические данжи, пытались решать головоломные квесты - и это давало определенный результат. Количество пришедших к успеху счастливчиков постепенно росло. Статистика выполненных желаний набиралась.
        Самым простым, действенным и безотказным вариантом являлся запрос о повышении характеристик своего героя - после такой просьбы рядовые боги выдавали десять-пятнадцать бонусных очков, а Демиург спокойно раскручивался на вдвое большую сумму.
        Равноценной альтернативой являлся апгрейд предметов, умений или навыков - небожители относились к подобным требованиям снисходительно и щедро отсыпали игрокам дополнительные уровни развития для их любимых игрушек.
        Самым же толковым из возможных улучшений считалось получение внеочередного навыка. Но здесь возникали определенные проблемы - если Демиург мог дать практически любую из запрошенных плюшек, то все прочие боги очень часто капризничали, посылали героев на несколько букв и оставляли их с земной осью вместо награды.
        Попытки выбить себе деньги, новые вещи либо умения заканчивались провалом в ста процентах случаев.
        - Мало того, что все правильно сделал, так еще и повезло зверски, - резюмировал я, закрывая тему. - Теперь хоть знать буду, где лохануться можно... так...
        Настало время заняться самым главным - узнать о возможной награде за выполненный квест, а также понять, к чему стремиться и о чем разговаривать с мэром. Жаль только, что никаких централизованных обсуждений на эту тему в сообществе попросту не нашлось.
        Следующие три часа я упорно строчил поисковые запросы, просматривал десятки всевозможных топиков, ругался на забрасывающих форум тоннами бесполезных сообщений игроков, перемывал косточки “крылышкам”, собирал по крупинкам нужную информацию...
        Затем рисунок все-таки сложился. Сложился вкривь, вкось и не до конца, но хоть как-то.
        Судя по всему, в качестве приза Фантом должен был получить либо разрешение на строительство кланового замка, либо собственное жилье, либо статус почетного гражданина. Я так и не понял, какие именно бонусы дает этот статус, но решил, что его получение влияет на общий уровень доверия к персонажу со стороны неписей. Весьма полезная вещь, хотя вариант с собственным жильем все равно представлялся мне гораздо более практичным и выгодным.
        - А дальше... хм.
        После сдачи репутационного квеста мэры городов в ста процентах случаев выдавали новое задание. Но вот суть этого задания так и осталась для меня тайной.
        Что-то, связанное с религией. Но что конкретно? И с какой именно религией?
        Ответов не было.
        Убив еще час на изучение форума, я разозлился, выключил монитор, после чего устроился на своем диванчике, мрачно рассматривая потолок.
        Должным образом подготовиться к разговору с мэром не получилось. Значит, требовалось как следует пораскинуть мозгами, предусмотреть все возможные варианты, а затем выбрать тот, который мог дать Фантому максимальную свободу и независимость от “крылышек”.
        - Вот только будет ли он, этот вариант...
        В тот момент, когда я окончательно разочаровался в своих способностях гениального стратега, на поясе требовательно вздрогнула бляшка.
        Со мной опять решил связаться Эллер.
        
        [Привет.
        До нас тут дошли слухи о твоем странном квесте и взлете по уровням. Не расскажешь, в чем дело?
        Говоря откровенно, мне слабо верится в эту сказку с уникальным заданием, но я помню, как долго ты убивал волков. Стало любопытно, во что это вылилось.
        Напиши, как освободишься, поболтаем. Могу в город зайти.]
        
        - Обязательно поболтаем, - недобро усмехнулся я, вставая с насиженного местечка и быстрым шагом двигаясь к выходу из читального зала. - Любопытно ему, видите ли, стало. Дипломат хренов...

        Глава 2

        - Мэр занят.
        Я с удивлением глянул на преградившего дорогу стражника, расправил плечи и веско произнес:
        - Мне удалось выполнить его задание. Важное задание, которое...
        - Возвращайтесь после полудня. Утром мэр занимается делами города.
        - До полудня четыре минуты, блин.
        - Значит, еще четыре минуты.
        Пришлось отойти от входа в здание, немного подождать, а затем совершить еще одну попытку проникновения.
        На этот раз все получилось.
        - Мэр уже очень давно вас ждет, - сообщил мне тот же самый охранник, недовольно хмуря кустистые брови. - Так что советую пошевеливаться. Быстрее, я сказал!
        - Ага, ждет он... прямо-таки ночами не спит... да иду я, иду...
        Господин Ареус обнаружился в своем кабинете. Лицо чиновника отражало искреннюю заботу о судьбах своих подданных, в глазах пылал огонь фанатичной преданности идеям государственного развития, но стоявший перед ним бокал из-под вина несколько портил общее впечатление.
        - Приветствую вас, Фантом, - мэр заметил мой взгляд и ловко спрятал посуду куда-то под стол. - Что стало причиной вашего визита?
        Вместо ответа я открыл инвентарь, вытащил наружу драконий клык, после чего молча протянул его собеседнику.
        - О... - Ареус привстал со стула, изумленно таращась на подношение. - О!
        - Вы правы. Мне удалось добиться успеха и уничтожить проклятого вредителя, опустошавшего городские стада.
        - Светлые боги. Это действительно так? Фантом, вы - герой!
        - Я знаю...
        - Нет, не знаете, - мэр покинул свое место, резвым колобком пробежался до стоявшего в углу шкафа и выхватил оттуда початую бутылку вина. - Не знаете! Еще никто не знает. Но все обязательно узнают, поверьте!
        Мне очень кстати вспомнились “крылышки”, лелеявшие свои собственные планы на этот квест.
        - Может быть, не нужно огласки? Может...
        - Какая восхитительная скромность, - чуть ли не прослезился от умиления Ареус. - Нет! Слава должна найти своего героя!
        - Блин. Но ведь...
        - Давайте выпьем, - чиновник протянул мне высокий бокал с темно-красной жидкостью. - Это обязательно нужно отпраздновать!
        Я тяжело вздохнул, затем вежливо улыбнулся и пригубил напиток.
        
        [Внимание!
        Вы получили благословение.
        Длительность благословения: [3] часа.
        Эффекты благословения:
        - получаемый вашим персонажем опыт увеличен на [10] процентов.]
        
        - Хорошее такое вино, однако...
        - Восхитительное, - с явным облегчением в голосе подтвердил мэр, прикладываясь к собственному бокалу. - Прекрасное. Божественное!
        В полной мере насладившись алкоголем, Ареус убрал бутылку, вернулся за стол, после чего уставился на меня добрыми глазами:
        - Давайте обсудим то, как именно наш город может отплатить вам за проявленный героизм.
        - А имеются варианты? - на всякий случай уточнил я. - Мне все еще не до конца ясны ваши порядки.
        - Конечно, дорогой Фантом, конечно. Если бы вы состояли в каком-нибудь воинском ордене, то вам могло бы пригодиться разрешение на строительство собственной цитадели. Но поскольку вы идете путем одиночки, Эриниум предлагает вам стать его жителем. Здесь совсем неподалеку есть замечательные апартаменты с видом на площадь. Если вы хотите, они могут стать вашими. Или же...
        - Согласен на апартаменты.
        - Прекрасно, - глаза мэра увлажнились от прилива эмоций. - В вас чувствуется дух настоящего горожанина. Уверен, именно вы станете отличным примером для...
        Чиновник говорил что-то еще, но у меня на поясе дернулась бляшка и я поспешил открыть дневник.
        
        [Внимание.
        Вы завершили важный этап игровой жизни и получили свое собственное владение.
        Ваша личная комната останется с вами навсегда - ее невозможно обменять, продать или утратить каким-либо еще способом. Но доступ к ней может быть заблокирован в рамках игровой механики, поэтому старайтесь поддерживать хорошие отношения с властями того города, где она находится.
        В том случае, если вы получите еще одно владение в другой части игрового мира, содержимое этого владения будет полностью идентично первому.
        Личная комната является наиболее удобным местом для хранения временно ненужных предметов. Ваши вещи никто никогда не украдет.
        Развивайте свою комнату, добавляйте в нее всевозможные улучшения и наслаждайтесь игровым процессом.
        Приятной игры!]
        
        Пока я обдумывал прочитанное, воодушевленный мэр красочно расписал все прелести жизни в Эриниуме, еще раз поведал о своем восхищении моей отвагой, а затем перешел к действительно важным вещам:
        - Скажите, Фантом, чем вы планируете заняться в дальнейшем?
        - Хотелось бы продолжить работу на благо города, господин Ареус.
        Толстячок важно кивнул и промокнул кружевным платком предательски поблескивающую лысину.
        - Не сомневаюсь, дорогой Фантом, не сомневаюсь. Но служить городу можно разными способами. Скажем, в нашем амбаре снова развелись крысы...
        - Никаких крыс, господин Ареус, - я решительно взмахнул рукой, желая придать своим словам необходимый вес. - Только то, что имеет глобальное значение для вас и королевства!
        - Такой молодой и такой отважный, - пробормотал мэр, с сожалением рассматривая пустой бокал. - Хорошо, у меня будет для вас задание. Настоящее задание. Достойное.
        - Слушаю очень внимательно.
        - Мы строим храм Эрмана Буревестника, - чиновник заметно посерьезнел, а его лицо приняло мечтательное выражение. - Заступничество такого отважного героя может очень сильно помочь городу в это нелегкое время. Понимаете, о чем я?
        - Наверное.
        - К сожалению, тут есть огромная проблема. Нам требуется то, что может стать Средоточием нового храма. Его сердцем.
        - А что такое “Средоточие”?
        - Это камень... кристалл... нет, не так... это явление, которое позволяет богу принимать молитвы своих верующих, а также посылать им свои благословения.
        - Ага, - я на секунду закрыл глаза, лихорадочно перебирая в уме возможные варианты нового квеста. - И вам нужен этот кристалл?
        - Нам нужно то, из чего можно сделать Средоточие, - мэр со значением поднял вверх толстенький палец. - Не обязательно сам кристалл.
        - Вы меня запутали.
        - О, простите. Дело в том, что добиться успеха можно несколькими способами...
        В течение следующих пяти минут мне пришлось впитать в себя настоящую лекцию.
        Как выяснилось практически сразу же, для изготовления Средоточия можно было пойти по довольно простому и многократно проверенному пути - купить огромный драгоценный камень, заплатить за работу верховному магу королевства и где-то спустя неделю получить готовый божественный артефакт.
        Увы, но тратить деньги прижимистый чиновник не хотел.
        Альтернативой являлись уже готовые артефакты со схожими магическими свойствами. Их требовалось найти, вырвать из грязных лап предыдущих хозяев, а затем отдать в местную магическую академию для переработки.
        Этот вариант явно нравился мэру гораздо больше предыдущего.
        - То есть, лучше всего украсть готовое Средоточие?
        - Зачем же так сразу, - Ареус раздосадованно поджал губы и на мгновение отвел взгляд. - Всегда можно договориться, обменяться, купить...
        - Или украсть?
        - Лишь в самом крайнем случае. Мы ведь цивилизованные люди.
        - Понял. И где начать поиски?
        - О, дорогой Фантом, вам будет предоставлен целый список таких мест. Например...
        Я очень вовремя вспомнил свои размышления относительно следующего этапа квеста и решительно прервал говоруна:
        - Стойте. Вы будете выдавать такие поручения кому-то еще?
        Мэр чуть-чуть смутился, но врать не стал:
        - Дорогой Фантом, сейчас слишком тяжелые времена для того, чтобы рассчитывать лишь на одного человека. Вы должны это понимать.
        - Ясно. Тогда следующий вопрос. Вы говорили, что расскажете мне про несколько мест. Можете рассказать о каком-нибудь одном, но оставить его втайне от всех остальных?
        - А зачем?
        - К сожалению, у меня есть враги и завистники. Боюсь, они захотят помешать мне выполнить ваше задание.
        - Мерзкие негодяи, - искренне возмутился собеседник. - Назовите мне их имена! Немедленно!
        - Это люди из гильдии “Крылья Тьмы”, господин мэр. Талион, Люцифер, Эллер, Кроветварц... больше никого не знаю.
        Чиновник тут же растерял весь свой пыл, опустил взгляд и медленно постучал пальцами по столешнице. Затем тяжело вздохнул:
        - Как жаль, что среди достойных воинов иногда возникают такие вот разногласия. Как жаль...
        Я предпочел сохранить молчание и выдержать паузу, следя за нервничающим Ареусом.
        - Хорошо, - в конце концов согласился тот. - Я не хочу, чтобы мои подданные приносили городу вред, поэтому расскажу вам об одном таком месте. Расскажу только вам. Его нужно искать...
        - Стоп, - мне пришлось еще раз оборвать толстячка. - Подождите секунду.
        - Что такое?
        - Скажите, есть ли среди этих ваших мест такое, которое находится в море? Какой-нибудь остров, мель...
        - Есть. Вы хотите узнать именно о нем?
        - Да.
        - Хорошо. Раньше Эриниум находился гораздо дальше от берега, чем сейчас. В те времена к югу от города был возведен храм, посвященный светлой богине Мелории. Но после катастрофы все изменилось. Земная твердь ушла под воду, храм скрылся на дне, затем проклятия исказили привычную нам реальность...
        Дневник опять вздрогнул, выдав мне соответствующее задание.
        
        [Найдите Средоточие.
        Отыщите затопленный храм богини Мелории, добудьте Средоточие и пожертвуйте его на создание храма, посвященного Эрману Буревестнику.]
        
        - Что же, дорогой Фантом, не смею вас больше задерживать.
        - Стойте, а где это место находится-то?
        Мэр довольно равнодушно пожал плечами:
        - Раньше храм стоял в восьми милях к югу от города. Но сейчас... кто его знает, что случилось после катастрофы? Проклятия некромантов сильны.
        - Но должны же там быть хоть какие-то ориентиры?
        - В море? Вряд ли. Но вы можете поискать что-нибудь необычное - вдруг вам улыбнется удача.
        - Ясно.
        - В таком случае не смею вас задерживать. И помните, Эриниум гордится вами!
        - Это радует, да...
        Выбравшись на улицу, я открыл карту, нашел отметку своего нового дома и удивленно хмыкнул - апартаменты оказались расположены по другую сторону площади, совсем рядом с магической академией.
        На первый взгляд - весьма престижное место. Но если в итоге там возникнет очередное многомерное пространство с сотнями и тысячами обитателей...
        - Представляете, кто-то уничтожил это свирепое чудовище, - неожиданно донесся до меня радостный женский голос. - Убил настоящего дракона!
        - Да-да, я тоже слышала об этом. А вы знаете имя этого храбреца?
        - Говорят, он...
        Я тут же закончил размышлять на отвлеченные темы, втянул голову в плечи и отошел от сплетничавших неписей, но это мало что изменило - мой подвиг начал обсуждать весь город.
        - ...это был ужасный монстр, но герой поразил его своим пылающим мечом прямо в сердце...
        - ...по слухам, битва продолжалась целые сутки...
        - ...дракон пытался сжечь его, пытался унести к облакам, но все было тщетно...
        - ...великая победа...
        - ...я слышала, что это совершил некий Фантом...
        - ...такой милый юноша, а уже герой. Надо будет с ним познакомиться...
        - ...лучше навести Шаркана, милая. Говорят, этот извращенец задумал сделать такое...
        - ...о, боги, Шаркана следует сжечь в огне! Предлагать подобные вещи приличным людям...
        - ...мэр дал Фантому отдельные комнаты совсем рядом с площадью...
        - ...лучше бы он отремонтировал дороги! Этого толстого пьяницу давно пора отправить на рудники...
        Все ускоряя и ускоряя шаг, я дошел до отмеченного здания, затем тщательно рассмотрел высокую металлическую дверь, но не обнаружил на ней никаких подсказок и нерешительно взялся за массивную ручку.
        
        [Вы хотите войти в личную комнату?]
        
        - Да, хочу.
        Улица исчезла. Вокруг появились довольно-таки непритязательные серые стены.
        Моя личная комната представляла собой нечто среднее между тюремной камерой и номером только что отстроенного отеля. Помещение четыре на четыре метра, выходящее на площадь окно, дверь... и, собственно, все.
        - Прекрасно, - фыркнул я, подходя к окну. - Зато обзор хороший.
        Апартаменты были расположены на третьем этаже, так что вид из них открывался действительно симпатичный. Жаль только, что каких-либо еще достоинств здесь не имелось.
        Вдоволь насмотревшись на бродивших внизу людей, я отошел к центру помещения, открыл рюкзак и с удивлением уставился на лежавший там драконий клык.
        - Не понял?
        Каким именно образом мэр успел вернуть трофей ко мне в инвентарь, оставалось загадкой. Впрочем, жаловаться на такое бесцеремонное вторжение в личное пространство было глупо - зуб выглядел очень впечатляюще и мог послужить отличным элементом декора.
        - Ладно, посмотрим...
        Я аккуратно разложил возле одной из стен собранные за время игры карты, шкатулки и свитки, после чего окинул свои сокровища придирчивым взглядом, вернулся к окну и начал думать, каким именно образом можно апгрейдить выданное Фантому жилище.
        По-хорошему, в комнате не хватало всего одной вещи - дивана. Болтаться днями и ночами по дикой природе мне уже осточертело, бомжевать в городе было неудобно, так что личная комната могла заметно скрасить мое существование.
        Вот только чертов диван наверняка стоил космических денег.
        - Не удивлюсь, если здесь все мифрилом измеряется... диваны, столы, аквариумы всякие... кстати!
        Высказанная мысль тут же потянула за собой воспоминание о питомце. Оставшийся где-то далеко Говард наверняка уже давно склеил щупальца, но его всегда можно было вызвать снова, а затем кинуть в тот самый аквариум - как золотую рыбку.
        Почему бы и нет, спрашивается?
        - Надо попробовать... к Шаркану сходить, что ли...
        Спустя еще пару минут до меня дошло, что я готов заниматься чем угодно, лишь бы не думать о полученном квесте. Задание мэра предполагало зверский геморрой, новую возню на морском дне, противостояние с уже доставшими меня “крылышками”, разговоры с амбициозно-подозрительными неписями...
        Окунаться во все это прямо сейчас?
        - К черту.
        Приняв решение дать себе небольшой отдых, я подошел к двери, взялся за ручку и тотчас же очутился на площади.
        - Глянем, что там устроил этот проныра...
        Сегодня магазинчик Шаркана выглядел чуть ли не центром светской жизни Эриниума. И виной тому стала огромная корявая вывеска, появившаяся над входом:
        
        [Уже завтра! Лизинг для женщин при покупке двух топоров по цене трех - в подарок! Работаем даже по ночам!]
        
        - Боже, какой...
        - Наконец-то, - увидев мою изумленную физиономию, Шаркан выскочил из-за прилавка, растолкал стоявших рядом людей и крепко обнял меня за плечи. - Смотрите все! Это его идея!
        Я захотел провалиться сквозь землю, но не сумел.
        К счастью, собравшиеся в зале неписи проявили небывалую для себя тактичность и воздержались от неудобных вопросов. Но здесь были не только они - одна из тусовавшихся неподалеку геймерш мгновенно развернулась, уставилась на меня оценивающим взглядом, а потом ехидно фыркнула:
        - Так вот кто этот бордель решил устроить. Все ясно.
        - Женский, заметь, - огрызнулся я, пытаясь сбросить с себя руку лавочника. - А ты тут посетительница. Извращенка.
        - Хамло.
        Шаркан кинул на рассерженную девушку неодобрительный взгляд, а затем потащил меня куда-то в сторону.
        - Не обращай внимания, мой друг... тебе что-то нужно?
        - Нужно, - я отвернулся от поджавшей губы особы и тихо спросил: - Вы же знаете, что “лизинг” - это что-то типа аренды?
        - Аренды?
        - Да.
        - Хм... а я... даже помощников нанял... открытие запланировал...
        - Нет-нет. Это точно аренда.
        Торговец немного подумал, но затем решительно махнул рукой:
        - Да и плевать. Зато теперь я точно знаю, что нужно этим людям. Не переживайте, мой друг, все будет хорошо.
        - Э...
        - Так что привело вас ко мне?
        - Диван, - я постарался не думать о новом бизнесе своего собеседника и вспомнил о насущных проблемах. - Для личной комнаты. Но он наверняка очень дорого стоит?
        - Я отдам его вам в подарок, - экспрессивно воскликнул явно обрадовавшийся моим словам Шаркан. - Ради друзей я готов на все. Считайте, что он уже стоит у вас дома!
        Мне оставалось только искренне удивиться и рассыпаться в благодарностях:
        - Огромное спасибо. Не ожидал. А у вас здесь найдется какой-нибудь аквариум?
        - Конечно, мой друг. Есть за двадцать золотых, за пятьдесят, за сто...
        - Ничего себе. А просто большая банка с морской водой?
        - Какой нестандартный запрос. Шесть золотых.
        Деньги у меня были. Жаль только, что после общения с непомерно жадными пастухами они практически закончились - не спасало даже выпавшее из дракона золото.
        - Шаркан, у вас совесть есть? Могу пять золотых дать. Если банка окажется достаточно вместительной.
        - Совесть у меня есть, - педантично заметил торговец. - Но большая банка - это уже предмет обстановки, а они стоят дорого. Хорошо, пусть будет пять монет.
        - А дешевле...
        - Пять золотых монет.
        Я крепко выругался, затем вспомнил о только что подаренном диване и обреченно махнул рукой:
        - Черт с ним, давайте.
        Получив заверение в том, что импровизированный аквариум уже находится в пути и прибудет ко мне домой в самом ближайшем времени, я как можно быстрее покинул заведение.
        После чего нос к носу столкнулся с Эллером.
        - Привет, Фантом, - серьезно кивнул американец. - Идем. Нам с тобой нужно кое-что обсудить.
        Общаться с представителем “крылышек” мне совершенно не хотелось, но бегать от неизбежного разговора либо притворяться ничего не понимающим идиотом было слишком уж глупо.
        - Пойдем, - я двинулся вслед за лучником, прикидывая ход дальнейшей беседы. - О чем именно говорить будем?
        Тот немного помолчал, рассматривая брусчатку у себя под ногами. Затем усмехнулся:
        - Ты удивительно везучий человек, Фантом. Тебе об этом говорили?
        - Тебе бы мое везение. Особенно в реальной жизни.
        - А что у тебя в реале? - Эллер уставился на меня заинтересованным взглядом. - Какие-то проблемы?
        - Не важно. О чем ты хотел поговорить?
        - Как скажешь, - на удивление равнодушно кивнул собеседник. - А поговорить... это ведь ты убил дракона?
        - Я.
        - Хм. Не думал, что признаешься. Но так гораздо проще. Скажем откровенно, это событие очень сильно взволновало наше руководство.
        - Пришлось менять прожженные в гневе кресла, одним словом.
        - Да, - согласился Эллер. - Так тоже можно сказать. Но здесь важно совсем другое. Если отбросить ненужные эмоции, то прямо сейчас “Крылья Тьмы” хотят с тобой сотрудничать.
        - Вот так просто? И ради чего?
        - Совсем не так просто, - американец тонко улыбнулся, провожая взглядом одетую в микроскопический бронекупальник девушку. - Очень даже не просто. А по поводу второго вопроса - мы хотим, чтобы полученный тобой квест оказался в распоряжении нашей гильдии.
        - Извини, не дошло. Для меня такие вещи все еще не совсем понятны.
        - Если ты присоединишься к нам, то итоговые бонусы распространятся не только на тебя, но и на клан, - терпеливо объяснил Эллер. - Ясно?
        - Более-менее. Но вот записываться к вам меня все равно не тянет.
        - Зря. Если учитывать логику игры, то следующее задание должно стать для тебя неподъемным. А вот с нашей помощью ты закончишь его так быстро, как только возможно.
        В словах собеседника звучали нотки здравого смысла, но воспоминания о многочисленных смертях от рук его товарищей весьма портили итоговую картину.
        Присоединяться к “крылышкам” я не хотел. Особенно учитывая тот факт, что разозленные недруги могли задумать какой-нибудь сложный обман, прикрыв его сладкими речами о сотрудничестве и мире.
        - Нет уж, друг. Я не стану общаться с теми, кто отдавал приказ на мое убийство. Не люблю козлов, знаешь ли.
        - Никогда не понимал, чем вам так не нравятся козлы, - задумчиво произнес американец. - Животные как животные. Те же скунсы или опоссумы гораздо противнее.
        - Не люблю скунсов, знаешь ли.
        - Понятно. Это твое окончательное решение? Поверь, мне абсолютно все равно. Но Талион с Люцифером очень сильно расстроятся.
        - Думаю, мне удастся это пережить.
        - Возможно, возможно... что же, тогда удачи тебе, Фантом.
        Я проводил Эллера долгим взглядом, затем сплюнул на мостовую и отправился к себе домой, размышляя о только что закончившемся разговоре.
        Наверное, отклонять предложение “крылышек”было не очень-то умно. Но работать вместе с ними?
        - Черт его знает...
        Присланный Шарканом диван оказался маленьким, но вполне себе удобным. А вот стоявшая рядом с ним емкость выглядела здоровенной - литров на десять или даже больше.
        - Ладно, проверим. Говард?
        К моему удивлению, кальмарчик возник сразу в банке - наверное потому, что именно туда я смотрел во время призыва.
        Новое место обитания моллюску совершенно точно не понравилось - осознав случившиеся перемены, он растерянно крутанулся на одном месте, а затем всплыл на воздух и гневно хлюпнул.
        - Извини, но аквариум пока только такой. Терпи, бро.
        Раздалось возмущенное бульканье. Вслед за этим Говард опять нырнул, развернулся ко мне задницей и завис в толще воды, делая вид, что любимого хозяина попросту не существует.
        - Смешной. Алине бы тебя показать... стоп.
        Питомец высокомерно проигнорировал эти слова, но мне было уже не до его детских обид - я изо всех сил пытался вспомнить о том, кто такая Алина.
        Новая коллега по работе? Одна из продавщиц в соседнем магазинчике? Администратор “Роботека”? Шапочная знакомая? С чего вдруг я помню ее имя, но не помню ее саму?
        И зачем ей видеть Говарда?
        - Блин... да кто же ты такая...
        Минут через пять мне удалось найти мало-мальски разумное объяснение происходящему - судя по всему, в реальной голове Алексея Щеглова начались восстановительные процессы и наверх стали пробиваться воспоминания из второй части объединенного сознания.
        Довольно странный, но вполне возможный, если верить полученным от врачей обрывкам информации, случай. А таинственная Алина - это не иначе как новая знакомая, о которой моя текущая версия попросту ничего не знает.
        - Похоже, реально пора с докторами связываться, - задумчиво пробормотал я. - Не понял, ты чего, вырос, что ли?
        Рассевшийся в банке Говард действительно выглядел заметно более упитанным, чем раньше. Свойства питомца тоже изменились - как оказалось, он попросту перешел на второй уровень.
        - Молодец, молодец. Научился чему-то новому?
        Кальмар недовольно пошевелил щупальцами, выпустил небольшой пузырек воздуха, а потом окутался уже знакомой мне чернильной дымкой.
        - Ясно...
        Краткое общение с моллюском совершенно удивительным образом вернуло мне спокойствие.
        Фантомные воспоминания в документах упоминались, но вскользь. И что самое главное, они не считались чем-то опасным. Скорее наоборот, свидетельствовали о прогрессе в восстановлении тканей головного мозга.
        - Придется действительно запрос делать, - в конце концов решил я. - Может, посоветуют чего.
        На душе стало еще легче. А в голове, будто по мановению волшебной палочки, возникло решение, способное избавить меня от большинства текущих игровых проблем.
        Если для выполнения следующего этапа квеста нужны помощники, то что мешает мне их завести?
        Не откладывая дело в долгий ящик, я открыл свой дневник, нашел переписку с Трутнем и отправил ему новое письмо.
        
        [Привет, бро. Есть деловое предложение. Если вкратце, то у меня появился новый репутационный квест, который мы можем выполнить сообща. Мэри Сью говорила, что вам такое интересно. Это правда?]
        
        Ответа пришлось ждать минут десять. Я успел потерять всяческое терпение и собрался было продублировать послание напрямую Алексу, но тут пряжка наконец-то вздрогнула.
        
        [Привет. Шеф говорит, что это нужно обсудить. Ты как?]
        [Само собой. Я в Эриниуме, могу подойти куда надо.]
        [В Эриниуме слишком много наших общих друзей. Да и мы сейчас фармим неподалеку от Воркании. Давай туда?]
        [Денег на телепорт нет. Не поверишь, только что последние истратил. Довольно глупо вышло.]
        
        Секунд через сорок после этого письма вторая бляшка подозрительно звякнула, а в инвентаре появился лишний золотой.
        
        [Поймал? На переход хватит.]
        [Спасибо! Где вас искать?]
        [Не знаю. Мы через час примерно в город вернемся. Тогда спишемся.]
        [Ок.]
        
        Снова увидев перед собой четкую цель, я вышел на улицу, воспользовался порталом...
        И только после этого задался вопросом - а чем, собственно говоря, мне заниматься в абсолютно незнакомом городе на протяжении целого часа?
        - Дятел, блин. Ладно, посмотрю хоть, что здесь есть...
        Ближе к намеченному сроку я закончил прогулку по центру Воркании, остановился возле небольшого симпатичного фонтанчика и принялся ждать своих будущих соратников там. Затем, устав сидеть в одиночестве, вызвал Говарда и отправил его резвиться среди бурлящей воды.
        Еще минут через сорок Трутень все-таки вышел на связь.
        
        [Извини, бро, пещера сложная попалась, долго возиться пришлось. Но мы уже в городе. Куда идти?]
        [Маленькая площадь между мэрией и кладбищем. Я тут у фонтана сижу.]
        [Знаю такую. Жди.]
        
        Скорее всего, мои знакомые были где-то совсем неподалеку - чтобы оказаться рядом со мной, им потребовалось чуть больше минуты.
        Трутень, Алекс Риц, Мэри Сью, Алконавт.
        - Привет, - дружелюбно поздоровался со мной Алекс. - Трутень передал...
        - Твою мать, - неожиданно выругалась блондинка. - А это что еще за хрень?
        Я проследил за ее удивленным взглядом и обнаружил с любопытством рассматривавшего нас кальмарчика.
        - Это мой питомец, Говард. Не бойся, он хороший.
        Мэри Сью наградила меня уничижительным взглядом, засунула в воду руку и ловко схватила не ожидавшего такой подлости моллюска. Вытащила его на воздух, внимательно рассмотрела, после чего брезгливо поинтересовалась:
        - Розовый, гадкий... скажи, Фантом, и зачем тебе в питомцах этот вялый пенис?
        Я растерялся и не нашелся что ей ответить, оскорбленный в лучших чувствах Говард заметно напрягся и растопырил щупальца, а вот Трутень, мгновенно оценив ситуацию, довольно хохотнул:
        - Если гадкий, то чего это ты так в него вцепилась? Глянь, он уже возбудился.
        Щеки блондинки порозовели от гнева, пальцы сжались... и несчастный питомец, окончательно потеряв терпение, воспользовался единственным доступным ему оружием.
        Лицо девушки раскрасилось во все оттенки синего цвета.

        Глава 3

        - Ты бы отпустила бедолагу, - посоветовал Трутень, глядя на утратившую дар речи спутницу. - Он уже все, не может больше. Хватит его душить.
        - Теперь подождать надо, - кивнул стоявший рядом с ними Алконавт. - Зуб даю.
        Пальцы девушки вздрогнули и снова начали сжиматься - медленно, неотвратимо, беспощадно. Зажатый в них Говард жалобно пискнул, выпучил глаза, еще больше растопырил щупальца, но не умер - вокруг нас по-прежнему находилась безопасная зона и причинить моему питомцу реальный вред блондинка не могла.
        - Хватит, Сью, - Алекс, до этого с некоторым удивлением следивший за происходящим, все-таки решил вмешаться. - Брось его.
        - Я брошу... я его так брошу...
        В следующий момент пущенный твердой рукой кальмар с размаху впечатался в основание центрального фонтана, издал предсмертное хлюпанье, но затем довольно ловко соскользнул вниз и отплыл на противоположный край бассейна.
        - Мерзкий, маленький, поганый...
        - Пенис?
        - Иди в задницу, Трутень. Как мне теперь это отчистить?
        - Наверное, оно само сойдет, - предположил я. - Или можно в фонтане умыться.
        - Правда? - девушка уставилась на меня полным ярости взглядом. - Ты так считаешь?
        - Друзья, давайте успокоимся, - сделал еще одну попытку Алекс. - Мы собрались не для этого.
        - Сью теперь на шотландца в боевой раскраске похожа, - флегматично заметил Алконавт. - Только у тех юбки были.
        - Ненавижу вас, козлы, - блондинка злобно пнула каменную ограду и наклонилась к воде, все-таки решив смыть с себя чернила. - Ваше счастье, что остальные еще хуже.
        - Ты смотри, и не боится ведь, - восхитился пропустивший ее слова мимо ушей Трутень. - Прогресс!
        - Хватит, - чуть строже повторил глава клана. - Пусть приведет себя в порядок и пойдем. Здесь рядом хорошая закусочная есть.
        Спустя несколько минут девушка закончила умываться, мы оставили Говарда в одиночестве, дошли до расположенного на соседней улочке трактира и заняли там один из пустующих столиков.
        Повисло напряженное молчание.
        - Респект за окончание квеста, - наконец сказал Алекс. - Я рад, что у тебя это получилось.
        - Спасибо. Мне...
        - Ты нам должен.
        - Уймись, Сью. Фантом, давай к делу. Что именно ты хотел предложить?
        Я кашлянул, побарабанил по столу пальцами, а затем начал рассказывать:
        - Суть в том, что мэр выдал мне очередное задание. Следующее в репутационной цепочке. И буквально сразу же меня нашел Эллер... вы знаете такого?
        - Знаем. Пытается стать кем-то вроде министра иностранных дел у “крылышек”.
        - Верно. Так вот. Он нашел меня, пригласил вступить в клан, а также сообщил, что они придерживаются рационального подхода к игровому процессу и готовы забыть обо всех разногласиях. Но взамен я должен разделить с его гильдией новый квест. Сделать так, чтобы финальные призы достались и им тоже.
        - Ты отказался?
        - Да. Мне не очень-то хочется общаться с людьми, которые еще совсем недавно всеми силами старались меня прикончить.
        - Логично, - хмыкнул Трутень. - Если бы...
        - Тихо. Продолжай, Фантом.
        - Так вот... - я почесал макушку, стараясь отловить ускользающую мысль. - Короче говоря, он начал убеждать меня в том, что следующий этап не может быть выполнен одиночкой и для его завершения обязательно...
        - Может, - Алекс тонко улыбнулся и откинулся на спинку стула. - Здесь, в “Перекрестке”, большинство заданий устроены таким образом, что закрыть их по силам даже сольнику.
        - Хм... ладно. В любом случае, после нашего с ним разговора я решил, что помощь в выполнении этого квеста мне совершенно точно не повредит. И хочу предложить вам сделать все вместе. Что скажешь?
        Основатель “Поступи Зла” некоторое время молчал, рассматривая меня с непонятным выражением на своей вечно усталой бородатой физиономии. Затем усмехнулся:
        - Я сейчас кое-что расскажу, а дальше ты уже сам решишь, хочешь ли с нами работать. Тебе вообще известно о местной системе распределения заданий?
        - Э... не уверен.
        - Дело в том, что взять сложное индивидуальное задание может далеко не каждый. Зато сдать его под силу кому угодно. Конечно, для этого придется самостоятельно что-то разыскать или кого-то убить, но результат того стоит - мэр без каких-либо проблем примет готовый квест даже от самого зеленого нуба. Или от совершенно незнакомого ему игрока.
        - То есть...
        - Это был банальный развод, - не выдержал Трутень. - Если бы ты рассказал им о своем задании, тебя бы выкинули к черту, да и все.
        Я замолчал, внимательно рассматривая столешницу и вспоминая беседу с американцем.
        Развод или не развод? Никаких намеков или предупреждений не было...
        - Давайте что-нибудь выпьем, - предложил Алконавт. - А то хозяин уже коситься начал.
        - Заказывай, - согласился Алекс. - Фантом, ты осознаешь возможные перспективы нашего сотрудничества?
        Я продолжал молчать и думать.
        Наверное, ситуация с переходящими от игрока к игроку квестами являлась вполне адекватной для претендующего на реалистичность мира. Вот только принять новые условия игры все равно оказалось довольно сложно.
        - Завис, похоже, - улыбнулся Трутень. - Фантом, расслабься, мы тебя точно кидать не собираемся. Здесь нормальные люди собрались.
        - Не мешай ему витать в астрале, - едко ответила Сью. - Видно же, что сложные решения - это не его конек.
        Около нашего стола возникла нагруженная подносом девушка. Я окинул рассеянным взглядом скопление бокалов и кружек, после чего вспомнил о совершенной в кабинете мэра дегустации.
        - Здесь от этого какие-то бонусы идут?
        - Незначительные, - кивнул Алекс, забирая свою порцию пива. - Несколько процентов к набору опыта, маленькие резисты и все в этом роде. Баловство.
        - Понятно...
        - Так что ты надумал? Мы, конечно, рады с тобой посидеть, но все-таки.
        - Да, извини, - я встряхнул головой и улыбнулся: - Конечно же, мое предложение остается в силе. У меня нет ни одной причины от него отказываться.
        - Хорошо, - глава гильдии нисколько не удивился. - Но для порядка предлагаю тебе вступить к нам в клан на контрактных условиях.
        - Это еще что такое?
        - Обязательство. Я в течение месяца не смогу тебя выгнать, а ты не сможешь уйти. Таким образом, кто бы из нас ни завершил твой квест, бонусы разойдутся на всех.
        - Хорошая мысль. А если захочет уйти кто-нибудь другой? Вот она, например?
        - Засунь свои гнусные инсинуации знаешь куда?
        - Тише, Сью. - Алекс хлопнул по столу ладонью и недовольно поморщился: - Фантом прав. Квест серьезный, а от нас уже уходили люди. Думаю, будет правильным, если вы тоже перейдете на такую форму.
        - Вместе с остальными, - на всякий случай добавил я. - Нет, я вам верю, но...
        - Больше никого нет, бро, - довольно грустно произнес Трутень. - Когда мы обломались с этим чертовым драконом, все пошло совсем не так, как было запланировано.
        - А...
        - Еще раз подумай, в общем. От нас сейчас не так уж много пользы.
        - Ну, впятером-то всяко лучше, - я постарался выдавить из себя еще одну непринужденную улыбку. - Тем более, что вы мне уже помогали.
        - Тогда начнем, - решил уйти от неприятной темы Алекс. - Лови приглашение.
        Спустя несколько минут мне удалось до конца разобраться со своим дневником, отметить нужные пункты в прилетевшем от собеседника запросе и стать полноправным членом клана “Поступь Зла”.
        Вслед за этим настало время делиться информацией. Я подробно рассказал о задании, объяснил, что такое Средоточие, сообщил, где нужно его искать, после чего умолк, ожидая реакции своих новых товарищей.
        - Снова гребаное море, - задумчиво протянул Трутень. - В печенках оно у меня уже сидит.
        - У вас же много ныряльщиков было?
        - Здесь у всех, кроме этого болтуна, “плавание” есть, - кивнул Алконавт. - Но мы его не развиваем. Перспективы слабые и удовольствие сомнительное.
        - Не поспоришь.
        - Давайте разобьем проблему на составляющие, - взял слово Алекс. - Нам требуется найти в море какую-то аномалию, затем доплыть до нее, спуститься вниз и забрать это Средоточие. Я прав?
        - И не спалиться перед другими кланами, - тут же добавил Трутень.
        - Нужно опросить всех живущих у моря неписей, - неожиданно рассудительно произнесла блондинка. - Если это будет делать Фантом, то “крылья” мгновенно определят район поисков, а затем выйдут на клан. Значит, его надо спрятать. Хотя бы на время.
        - Точняк.
        - В смысле - спрятать?
        - Она права, - Алекс яростно почесал бороду и взялся за пиво. - Лучше всего, если на первоначальном этапе ты никак не будешь участвовать в происходящем. Думаю, мы сможем найти этот храм самостоятельно. А вот дальше уже станем действовать вместе.
        Предложенный вариант мне откровенно не понравился, но я был вынужден признать его целесообразность. Засветить перед “крылышками” всех своих соратников...
        - А они могут как-то узнать о том, что некий Фантом вступил в ваш клан?
        Глава гильдии тут же понял о чем я говорю и уверенно покачал головой:
        - Я уже закрыл список участников, так что не узнают. Разве что увидят тебя в игре и прочитают статус.
        - Нужно отправить его в какую-нибудь глушь, - кровожадно заявила Мэри Сью. - В глухую дыру, где нет ничего, кроме боли и страданий.
        - Раз уж мы делаем одно дело, то было бы неплохо, чтобы он хоть как-то прокачался за это время, - не поддержал ее инициативу Алекс. - Скажи, Фантом, у тебя уже есть четкая стратегия развития?
        - У меня есть только заточенный на убийство волков меч, развитое до сорок шестого уровня “подводное плавание”и одно очень серьезное атакующее заклинание. Но я все еще не могу его выучить, поэтому коплю “интеллект”.
        - Ясно. Значит, ты у нас будущий дэдэшник и пловец. Совет хочешь?
        - Не откажусь.
        - Насколько я помню, у тебя донатный инвентарь с кучей вшитых привязок. Купи себе полный сет легкой брони и вытащи ее на двадцать шестой уровень. Тогда шанс блока апнется до пятнадцати процентов. Если добавишь щит - до двадцати одного процента. Затем нужно выучить заклинание “личная защита”и постоянно держать его наготове. Таким образом...
        - Стой, стой, - я протестующе вскинул вверх ладони. - Где я это все возьму? И как раскачаю? Там ведь души нужны.
        - Сейчас толпы людей фармят эти души на всяких низкоуровневых тварях, - поморщилась Мэри Сью. - Аукцион проверь, гений. И кастомки на базовый шмот у портного купи, они копейки стоят. Ходишь, как бомж.
        Я собрался было рассказать ей о полном отсутствии наличных средств, но тут же заткнулся - если пересчитать имевшиеся у меня запасы всякого барахла на золотые монеты, то итоговой суммы с легкостью хватило бы на экипировку небольшого отряда.
        А внешний вид Фантома действительно оставлял желать лучшего.
        - Понял.
        - Разберись с кольцами, - продолжил тем временем Алекс. - С их помощью можно оперативно менять характеристики...
        - Короче, - вмешался Трутень. - Точишь шмот на дифенс, бижу юзаешь в качестве модификаторов, а родные пойнты кидаешь в мейновый стат. Осознал, нуб?
        - Осознал, не переживай. Сам нуб.
        - Но это лишь в рамках общего развития персонажа, - основатель клана неодобрительно глянул на своего излишне болтливого солдата, но замечаний делать не стал. - Прямо сейчас нам больше пригодятся твои навыки ныряльщика.
        - Если он будет их качать, эти уроды могут о чем-то догадаться, - снова подала голос въедливая блондинка. - Его вообще нельзя к морю подпускать.
        - Не проблема, я могу волков мочить. К тому же, у меня в Воркании еще один квест есть...
        - Лучше уж волков, - перебил меня Алекс. - Сью в чем-то права, будет гораздо лучше, если ты на время скроешься в каких-нибудь лесах. Или вообще в реал уйдешь.
        - Нужно контактами обменяться, - очень некстати, на мой взгляд, предложил Алконавт. - Чтобы тебя сюда выдернуть, если что.
        - С контактами не получится, - тут же отказался я. - Сложная жизненная ситуация. Но я почти все время в игре, так что проблем не возникнет.
        - Задрот?
        - Красавица, ты знаешь, что такое земная ось?
        - Я тебе не...
        - Хватит, - командир нашей маленькой группы устало вздохнул и поднялся со своего места. - Нужно заняться делом. Мы с Мэри поговорим с местными рыбаками, вы вдвоем отправляйтесь в Эриниум, а ты, Фантом, разберись с гиром и постарайся не отсвечивать. Вперед.
        Оставшись в одиночестве, я сходил к фонтану, убедился, что брошенный на произвол судьбы питомец откинул копыта, после чего сел на каменный бортик и всерьез задумался.
        Только что завершившийся разговор дал слишком много пищи для размышлений. Броня, шанс блока, защита, упомянутое Алексом заклинание - обо всем этом я знал непозволительно мало. Собственно, раньше, на дне моря, мне такие вещи попросту не требовались. Но сейчас?
        - Значит, пойдем читать...
        К счастью, доступ к ворканской библиотеке я уже оплатил и никаких сложностей с поиском нужной информации не возникло. Но вот разобраться с ней оказалось далеко не так просто, как мне бы хотелось - защита персонажа состояла из нескольких компонентов, которые хаотично накладывались друг на друга, создавали непонятные комбинации, а в итоге образовывали многослойную скорлупу, призванную спасти игрока от всех невзгод этого мира.
        Сопротивления делали именно то, что им и полагалось - уменьшали входящий урон на заявленное количество процентов. Но для повышения резистов требовалось брать соответствующие навыки, тем самым убивая другие варианты развития своего героя.
        Броня позволяла блокировать удары любого типа. Но количество отраженного урона было напрямую связано с прочностью доспехов, а максимальный шанс блока составлял всего тридцать пять процентов. Конечно же, если принимать во внимание только одежду и щит.
        - Тридцать пять, плюс бонусы...
        Чисто теоретически, персонаж был способен превратиться в совершенно непробиваемого танка. Но даже при таком раскладе оставался неприятный момент, связанный с прочностью вещей - какой-нибудь обнаглевший дракон мог первым же плевком сжечь весь шмот, а затем спокойно прожарить его счастливого обладателя.
        Следующим компонентом “скорлупы” являлись защитные заклинания. Вот только ассортимент таких умений отнюдь не поражал воображение, а требования по “интеллекту” у них откровенно зашкаливали.
        Последний рубеж обороны представлял собой обычное восполнение здоровья. Впрочем, главным достоинством регенерации считалась возможность противостоять вражеским аурам, а полагаться на нее в обычном бою никто даже не собирался.
        Убив полтора часа на чтение всевозможных заметок и статей, я нашел довольно-таки оживленную тему, благодаря которой все же сформировал для себя ближайшие цели.
        
        [Ребята, я понимаю, что вы все убили кучу времени на ваши любимые резисты. Но это говорит лишь о том, что вы все слегка идиоты. Считать умеете? Один навык - десять процентов к одному из сопротивлений. Десять навыков - стопроцентный резист к какой-нибудь части спектра. Шикарный результат, я не спорю. Но где вы найдете столько навыков? Каким образом их раскачаете, если они уже после полтинника начинают идти со скрипом? А что делать с остальными видами урона?]
        [Он прав. Резисты нужны только для упоротых танков. Причем танков, за плечами которых стоит клан, готовый их всячески поддерживать в начале и середине пути.]
        [Что-то пессимистично все.]
        [Верно. Помните, как толпы крабов бросились купаться в море? И где они сейчас?]
        [Там же, мой друг, там же. Потому что крабы.]
        [Милишникам физрезист все равно апать нужно.]
        [Зачем? Это в прибрежном поясе монстры тупо когтями бьют. А дальше как начнут тебя молниями поджаривать - и что?]
        [Блок рулит.]
        [Блок будет рулить только тогда, когда появится возможность разогнать его до упора и обеспечить шмоткам мгновенную починку.]
        [Так что качать-то?! Я не хочу, чтобы меня убивали.]
        [Смирись, это неизбежно.]
        [Кладешь на резисты болт, одеваешься в нормальный шмот, бустишь реген и берешь себе какое-нибудь заклинание.]
        [Какое-нибудь лучше не надо. Бери “личную защиту”.]
        [Что ты ему советуешь, рак? Там кулдаун - минута!]
        [Зато полный блок любого удара дает. А если как следует раскачать, то пяти ударов подряд.]
        [Не полный блок. Там значение “духа” большую роль играет.]
        [Заведите себе танка и нормального мага, который на него агро вешать будет. Самая лучшая защита, отвечаю.]
        [Слышал, у орков какой-то уникум реальный контракт со своим кланом заключил. Нашли ему все пять начальных резистов, теперь качают усиленно. Топовым танком будет.]
        [Скорее, задолбается от такой игры и на реролл пойдет.]
        [Вот видите, я же говорил, что резисты - шикарная тема!]
        [Уймись. Нормальные танки с блоком работают.]
        [Как определить прочность вещей?! Почему они то и дело ломаются?!]
        [Это фишка от разработчиков. Определяй на глаз.]
        [Что за тупость?!]
        [Че ты буянишь, ракообразное? Тряпки рвутся быстро, кожа - после нескольких ударов, металл вообще крутая тема.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Расслабься. Прочность от уровня вещи зависит. Вдобавок, ее можно нехило апнуть.]
        [Лайфхак хотите? Если щит закрепить на спине, он продолжает давать блок, но не занимает место в руках!]
        [Баян. Это уже в первый день игры выяснили.]
        
        - Баян - не баян, а мне пригодится...
        Взять себе новое умение я пока что не мог, свободных навыков для прокачки резистов у Фантома тоже не было, так что все возможное развитие упиралось в броню. А для брони требовались дополнительные очки “силы” вместе с новыми камнями привязки.
        - Опять к барыгам этим идти, что ли? Дикость какая-то, блин.
        К счастью, подобными вопросами задавались все более-менее разумные игроки, так что альтернативный вариант защиты своего имущества я нашел практически сразу же. Правда, вариант этот оказался не совсем выгодным.
        
        [Идешь в любую академию, покупаешь там “свитки сохранности”, да и все. Действуют целые сутки, обеспечивают полною защиту шмота от потери. Отличная вещь.]
        [И стоят по золотому за штуку. А защищают всего один предмет. Полный отстой.]
        [Не нравится - покупай камни привязки.]
        [Разрабы тупо выжимают бабло!]
        [Убирают лишнее золото из игры, да и только. Это ты сейчас негодуешь, а через год тебе на эти траты будет плевать.]
        
        Последнее заявление я воспринял с определенным скепсисом - учитывая степень моей вовлеченности в процесс, было гораздо разумнее слегка напрячься и купить несколько вечных камней привязки, нежели постоянно сливать местным волшебникам игровую валюту.
        Впрочем, денег на покупку новых привязок у меня пока что все равно не хватало.
        - Значит, аукцион...
        Перед самым уходом из библиотеки я вспомнил о своем фантомном воспоминании, после чего отправил в больницу очередное письмо. Но практически сразу же выбросил таинственную Алину из головы и отправился покорять местный рынок.
        К моему несказанному облегчению, здесь можно было выставить на торги все что угодно - в списке доступного имущества фигурировали даже те предметы, которые находились в личной комнате.
        Оставалось решить, с чем конкретно придется расстаться.
        - Карты не трогаем... свитки не трогаем... оружие не трогаем... руны... блин.
        Единственным, что не имело в моих глазах никакой сиюминутной ценности, являлась мини-коллекция шкатулок хаоса. Торговать котами в мешках мне пока что не хотелось, использовать черные ящички в качестве предметов интерьера было непрактично, а вот реализовать их не составляло особого труда - цены стартовали с двух мифриловых монет, а затем традиционно уходили в бесконечность.
        Я немного поколебался, но все же одолел не к месту проснувшуюся жадность и выставил все три шкатулки на продажу, запросив за них самый минимум.
        - Шесть монет, два нормальных камня привязки... уже неплохо.
        Эта мысль заставила меня еще внимательнее рассмотреть свои сокровища.
        Зуб дракона? А кому он нужен, если это всего лишь украшение?
        Бриллиантовая руна? Слишком уж дорогой ценой она мне досталась. Да и негоже было расставаться с абсолютно топовой вещью.
        Золотая руна?
        - Хм... и почем же их толкают...
        К моей несказанной досаде, рун реликтового ранга в предложениях не нашлось, поэтому реальная стоимость артефакта так и осталась загадкой.
        - Может, нормальный аукцион устроить, - пробормотал я себе под нос, рассматривая трехмерное изображение золотого шарика. - Запросить что-нибудь хорошее, подождать недельку...
        Увы, но здесь тоже случился облом - функционал площадки накладывал довольно серьезные ограничения на нестандартные операции, так что целиком и полностью реализовать свои мечты у меня не получилось.
        Пришлось отправить золотую безделушку на обмен.
        
        [Меняю реликтовую руну [Z].
        Рассматриваю только адекватные предложения.
        Интересуют:
        - карты из коллекции “Драконы”;
        - мифрил;
        - карты из проклятой коллекции;
        - золото.
        Предпочтение будет отдаваться “драконьим” картам и мифрилу. Золото и “проклятые” карты нужны только в качестве довеска.
        Жду предложений три дня.]
        
        Составив этот текст, я провел еще какое-то время в тяжких раздумьях, а затем все-таки разместил на аукционе клык серого овцелюба. За пять мифриловых монет.
        - Чем черт не шутит. Вдруг попадется какой-нибудь идиот.
        После того как к зубу дракона присоединились четыре водяных шарика, все мои текущие дела наконец-то были успешно завершены.
        Пришло время заняться упоительным фармом.

        Глава 4

        К сожалению, волчьи пещеры в окрестностях города отсутствовали. Во всяком случае, местные стражники ничего о них не знали. Или попросту не желали говорить.
        - Крестьяне страдают от расплодившихся лис, - безапелляционно заявил мне сидевший на выдаче квестов лейтенант. - Если ты действительно хочешь помочь, то бери меч и как следует проучи этих рыжих тварей.
        - Мне бы волков...
        - Волков можешь искать самостоятельно. Нас они не беспокоят. Свободен!
        Снова оказавшись на улице, я немного постоял перед входом в казарму, а затем сокрушенно вздохнул и отправился к городским воротам.
        Воевать с лисами не имело никакого смысла - хотя Фантом успел нагулять жирок и мог без особых проблем завершить этот квест, получить за него какой-нибудь вменяемый профит мне не светило. Слишком большой уровень персонажа, слишком дохлые мобы...
        - Привет, - обратился я к торопящемуся куда-то игроку. - Ты случайно не знаешь, где можно волков найти?
        - В лесу, - отмахнулся тот. - Везде.
        - А как...
        Закончить фразу не удалось - собеседник банально свалил по своим делам, оставив меня в одиночестве.
        - Как всегда, блин. Такие важные, куда деваться.
        Возникла мысль написать Трутню, но делать этого я не стал - зависеть от компаньонов даже в мелочах было слегка неприятно.
        - В конце концов, есть ведь бомжи... а где они тусуются, интересно?
        Как выяснилось спустя несколько минут, здешние ремесленники выбрали для своего табора то же самое место, что и уроженцы Эриниума - сразу за стенами города находился шумный базар, состоявший из многочисленных шатров, переносных прилавков и гротескных сооружений, по странной прихоти разработчиков носивших звание “малых кузниц”.
        Оказавшись среди царившего там бардака, я слегка растерялся, а затем испытал приступ довольно сильной зависти -голозадые нищеброды переросли начальный этап своего развития и теперь на их кривобоких верстаках лежали настоящие россыпи всевозможных поделок. Страшненьких, но явно пользующихся неплохим спросом.
        - Продаю полные сеты колец на любую характеристику, - лениво произнес один из кузнецов, заметив мой любопытный взгляд. - Восемь штук всего за две монеты.
        Я с сомнением хмыкнул. Получить лишние баллы к той же “силе” было довольно заманчиво, но вот цена...
        - Чего так дешево? Ювелир кольца вообще за мифрил толкает.
        - Новенький, что ли? - собеседник прищурился, внимательно изучая мой ник. - Да нет, не похоже.
        - Как-то не обращал на крафт внимания, - я с сожалением развел руки в стороны. - А теперь удивлен.
        - Понятно, - снова расслабился кузнец. - Эти кольца нельзя с помощью душ прокачивать. А еще у них срок жизни ограничен. Поработают недельку, потом сдохнут.
        - И на кой черт они тогда нужны?
        - Дешевый буст, что непонятного-то. Брать будешь?
        Пришлось сознаться в полном отсутствии финансов:
        - Сейчас денег нет, вообще. На фарм иду.
        - Фарм - это дело хорошее, - кивнул собеседник. - Значит, приходи, как разбогатеешь.
        - Приду. А для выносливости что-нибудь есть?
        - Сейчас нет. Такую бижу разбирают быстро. Но завтра что-нибудь сделаю.
        - Понятно. А не подскажешь, где можно волков найти? Много волков. И уровнем повыше, желательно.
        - Там, - кузнец махнул рукой, указывая на северо-восток. - Пару километров отмотаешь, а дальше сплошные волки пополам с барсуками. Хоть обфармись.
        - Спасибо...
        Упоминание о барсуках заметно испортило нарисованную ремесленником картину, но выбора в данной ситуации у меня попросту не оставалось. Пришлось мысленно послать шерстяных засранцев в дальние края и все-таки зайти под своды местного леса.
        Рядом сразу же раздались чьи-то азартные голоса, издалека донеслось голодное завывание, а ближайшие кусты наполнились негодующим птичьим ором.
        - Лучше бы в море сидел, ей-богу...
        Впрочем, уже где-то через полчаса все незаметно вошло в привычную колею - я спокойно двигался между деревьями, изредка обменивался приветствиями с встречными игроками, старался избегать конфликтов с лисицами, одного за другим убивал волков... и скучал.
        Несмотря на внешнюю полезность своего занятия, по факту Фантом лишь чрезвычайно глупо тратил свое время. Жизненной необходимости в том, чтобы прокачивать меч, у меня не было, опыта волки не приносили, золотые монеты с них не падали, а другой лут...
        - Ну наконец-то, - я подобрал вывалившийся из очередного моба камень души и тут же использовал его, апнув колечко с “силой” до шестого уровня. - Хоть что-то. Ура, блин.
        В ответ на мои слова из соседних кустов раздалось негодующее сопение, а затем на свет божий вылез огромный упитанный барсук.
        
        [Барсук. Ранг: обычный. Уровень: [26].]
        
        - Ну и какого хрена тебе надо? - я медленно попятился к ближайшему дереву. - Иди нафиг.
        Моб что-то сердито вякнул и уверенно двинулся вперед.
        - Сволочь...
        Чисто теоретически, шанс одолеть такого противника у Фантома имелся, но здоровье моего персонажа по-прежнему находилось где-то в заднице и один-единственный укус полосатой твари мог с легкостью отправить его на перерождение. Единственным разумным действием в такой ситуации оставалось бегство.
        Увидев, насколько быстро враг очутился на дереве, барсук презрительно фыркнул, а затем не спеша подошел к стволу и взялся царапать кору, одновременно с этим наполняя окрестности недовольным ворчанием.
        - Чтоб ты сдох, волосатая скотина...
        Неуклюжая попытка затыкать зверя мечом с треском провалилась - наглый гад всего лишь отодвинулся немного в сторону, продолжив точить когти с пугающим воодушевлением.
        Неизвестно, сколько бы еще продлилось это действо, но рядом в очередной раз послышались чьи-то веселые голоса и к моему дереву вывалилась небольшая компания.
        - О, барсук, - удивленно произнесла шедшая впереди худенькая девушка. - Мочи его!
        В следующее мгновение вокруг головы моба сгустилось туманное облачко, над поляной разнеслось обозленное чиханье, полосатик смешно крутанулся на месте... а затем начал принимать удары от подбежавших мечников.
        Буквально через пять секунд все было закончено. Неугомонная девица подошла к месту схватки, ткнула носком ботинка оставшуюся от монстра кучку пепла, после чего увидела меня и с неподдельным интересом спросила:
        - А ты чего там расселся?
        - Сольнику с ними трудно, - вежливо объяснил я, спрыгивая на землю. - Так что вы меня, можно сказать, спасли.
        - Ты же не сольник, - удивился один из прикончивших барсука мечников. - Клан же есть.
        - Долгая история.
        - Оставь его, Старкиллер, он в печали, - нараспев произнесла девушка. - Будем знакомы, древолаз. Я - Элли, волшебница. А это вот Джокер...
        - Не поверишь, я тоже ники читать умею. Но познакомиться рад. Без вас я бы здесь еще неизвестно сколько просидел.
        - Фу, скучный. Тоже мне, Фантом.
        - В следующий раз просто выше забирайся, - посоветовал Старкиллер. - У этих тварей агрорадиус маленький, так что уйдут практически сразу же.
        - Понял. А вы, смотрю, специально на них охотитесь? Ловко получается.
        Уровни встретившихся мне игроков не превышали тридцать пятый, так что ответ казался очевидным. Но я не угадал.
        - Желтые лютики собираем, - оглядывавшийся по сторонам Джокер зачем-то полез в ближайшие кусты. - Ингредиент такой.
        - Не встречал.
        - Для этого навык нужен, - пояснила Элли. - Можешь, конечно, и просто так наткнуться, но вряд ли. У нас вот Джок вместе с Бальтом их видят, а вот я...
        - Хватит уже болтать, - появившийся рядом с нами игрок с ником “Бальтазар” окинул меня не очень добрым взглядом. - Ты еще квест ему передай, балаболка.
        - Да он все равно ничего не найдет, - беззаботно фыркнула девушка. - К тому же, алхимик...
        На моем поясе требовательно вздрогнула пряжка.
        
        [Желтые лютики.
        Вам стало известно, что местному алхимику нужны желтые лютики. Возможно, если принести ему несколько штук, то можно получить какую-нибудь награду.]
        
        - Ну вот, - сощурился Бальтазар. - И что, его теперь валить, что ли?
        - Эй, - я на всякий случай отступил назад. - У меня на волков задание, мне ваши лютики вместе с алхимиком нафиг не нужны.
        - А что за волки?
        - Обычные волки. Меч на их убийства затачиваю. Только опыт уже практически не идет, зараза.
        Рассматривавший красующуюся у меня над головой надпись Старкиллер неопределенно хмыкнул, опустил взгляд и начал быстро тыкать пальцами по воздуху.
        - В этих лесах волки максимум тридцатого уровня, здесь тебе все равно экспа не светит... держи, отправил координаты. Там этих тварей хотя бы много, под каждым кустом сидят. Искать не придется.
        - О, спасибо, - я вызвал собственный дневник и открыл карту. - Километр... миля на северо-восток? Мне уже о чем-то подобном говорили.
        - Об этом месте многие знают, - согласился чуть-чуть подобревший Бальтазар. - Возможно, если там денек-другой провести, рядом новое подземелье откроется. Но пока на это никто не сподобился.
        - В смысле - “новое подземелье”?
        - Ты что, совсем ничего об игре не знаешь? - с нехорошим подозрением прищурилась Элли. - А каким образом такой уровень отрастил?
        - В море за тридакнами охотился. Так что там с этими подземельями?
        - Старый, как фекалии мамонта, игровой принцип, - выбравшийся из кустов Джокер нетерпеливо махнул рукой. - Чем дольше ты изучаешь местность, тем больше шанс обнаружить там что-то новое. Все, народ, пошли. Хватит фигней страдать.
        - Чао, древолаз, - улыбнулась на прощание девушка. - Найдешь этот чертов лютик - пиши.
        - Само собой...
        Проводив группу долгим взглядом, я снова открыл карту, разобрался с направлением, а затем двинулся к отмеченной Старкиллером точке.
        На душе было неуютно. То, с какой легкостью более слабые игроки завалили страшного барсука, вызывало зависть и сомнения в собственной полноценности. А возня с волками на этом фоне казалась все более идиотской.
        По-хорошему, Фантому требовался лишь один хороший пинок для качественного скачка в развитии. Несколько уровней, “искра”, возможность использовать нормальную магию... но вот как этого добиться?
        - Ладно, вдруг там реально что-то серьезное возникнет. Тогда и глянем.
        Путь до нужного места оказался несложным - местность продолжала оставаться довольно-таки однообразной, а видовой состав монстров упорно навевал тоску. Волки, лисы, парочка оленей, вздорный кабан, лось... заяц.
        - Где, блин, фантастика? Где долбаные энты с гномами?
        В ответ на мой возмущенный вопль рядом объявился очередной волк, после убийства которого на земле оказался еще один светящийся камешек.
        - Не игра, а отстой, едрена вошь.
        В глубине души я понимал, что такая оценка не совсем справедлива - в конце концов, Фантому уже встречались интересные твари, а начальные локации всегда и везде были достаточно нудными.
        Но бродить между осточертевшими соснами в поисках осточертевших волков мне все равно надоело.
        - Лучше бы в море сидел, рыбу ловил...
        К счастью, еще через пять минут обстановка начала меняться - сосны уступили место величественным дубам, волки почернели, выросли в плечах и уровнях, а остальные звери куда-то попрятались.
        Играть стало заметно веселее. Особенно после того, как очередная тварь выжила после первого удара и едва не отправила меня к праотцам.
        Спастись удалось лишь каким-то чудом.
        - Мать твою... на!
        Беспощадная математика прямым текстом говорила о том, что для моего меча чересчур толстыми являлись противники уже двадцать четвертого уровня. А поскольку здесь и сейчас каждый второй хищник с легкостью переплевывал эту отметку, то игровой процесс мгновенно утратил всю казуальность, превратившись в самый что ни на есть хардкор.
        К счастью, я довольно быстро вспомнил об использованной при прохождения волчьей пещеры тактике и снова ощутил необходимую уверенность. Найти два практически сросшихся дерева, занять позицию между стволами, взять в руки щит...
        - Идите сюда, твари!
        Дело тут же пошло на лад - прибегавшие ко мне волки либо умирали сразу, либо втыкались в щит, давая Фантому необходимые мгновения для следующего удара.
        Счетчик побед опять закрутился. Начали выпадать камни душ и редкие монетки.
        А затем меня совершенно неожиданно побеспокоила висевшая на поясе бляшка - пришло сообщение с аукциона.
        
        [Привет! Куплю твою руну за реал. Напиши номер счета, я кину тебе проверочный платеж, затем ты отправишь мне руну, а я переведу остальные деньги. Такая вещь до двух тысяч баксов стоит, больше не дам. Но две - хоть сейчас. Жду ответа!]
        
        - Надо же, - проворчал я, отправляя сделавшего запрос игрока в черный список. - Сколько счастья на моей улице.
        Разводилы, старавшиеся всеми правдами и неправдами выманить у других игроков ценные вещи, были всегда. И поскольку как-то раз мне уже довелось лохануться, сейчас все предложения такого рода вызывали в моей душе лишь стойкое раздражение.
        - Выкинуть бы тебя к чертовой матери из игры... тьфу... только настроение испортил, козлина...
        Спустя какое-то время противники в окрестностях все же закончились. Я покинул свое убежище, отправился на поиски следующего, но в итоге вышел к краю тихого лесного озера и мгновенно растерял всякое желание продолжать фарм.
        - Говард? Иди, плавай.
        Возникший прямо в воде моллюск что-то булькнул, скрылся из виду, а затем вернулся на поверхность и принялся нарезать рядом с берегом неровные круги.
        - Плавай, плавай, - кивнул я, заглядывая в инвентарь. - Так, что у нас тут...
        За время охоты у меня накопилось семь золотых монет, почти полтора десятка обычных душ, а также одна редкая. Этого хватило для того, чтобы вывести колечко с “силой” на одиннадцатый уровень, тем самым открыв новый бонус.
        Ювелир не соврал - сразу после апгрейда основная характеристика увеличилась в два раза.
        
        [Большое кольцо силы. Ранг: редкий. Уровень: [011].
        Сила: [+6].]
        
        - Прекрасно.
        На мой взгляд, давняя покупка пока что сполна оправдывала вложенные средства. Вот только ее вряд ли имело смысл качать выше легендарного уровня - слишком уж трудно было достать соответствующие души.
        - С другой стороны, чем черт не шутит. Вдруг они скоро под ногами валяться начнут...
        Закончив любоваться невзрачным ободком, я вернул его на палец и снова уткнулся в инвентарь, рассматривая лежавший там свиток с благословением.
        Использовать “пламя дракона” ради получения следующих уровней? Почему бы и нет, собственно. С другой стороны, для нормального размена мне требовалось найти какую-нибудь по-настоящему толстую сволочь. А где? Возможно, если провести в этих краях еще сутки, рядом действительно возникнет рандомное подземелье? Но окажется ли там хоть кто-нибудь достойный?
        Прерывая мои раздумья, на поясе опять вздрогнула бляшка - с аукциона прилетело новое письмо.
        
        [Куплю руну за пять мифриловых монет. Кинул обмен, принимай!]
        
        - Уже мчусь...
        Закрыв дневник, я сел на берегу, набрал пригоршню воды и брызнул ею в кальмара. Тот мгновенно воодушевился, сделал несколько сложных виражей, а затем подплыл ко мне, игриво шевеля щупальцами.
        - А ведь права была эта курица, похож... друг, ты когда расти собираешься?
        Говард жалобно хлюпнул и сделал виноватые глаза - мол, стараюсь изо всех сил, хозяин.
        - Надо придумать, каким образом тебя все время рядом с собой держать...
        По коже ни с того ни с сего пронеслась волна холода. Вечерний лес на мгновение вспыхнул всеми оттенками зеленого цвета. Пояс задрожал. Испуганный моллюск выпустил струйку чернил и скрылся на глубине.
        
        [Внимание!
        Мир поразило проклятие.
        Длительность проклятия: [1] час.
        Эффекты проклятия:
        - исключительная агрессивность монстров;
        - повышенный урон монстров;
        - повышенный опыт за убийство монстров;
        - повышенный шанс на выпадение предметов;
        - ухудшение видимости;
        - кардинальное ухудшение погодных условий;
        - каждая смерть отнимает у игрока от [1] до [3] уровней;
        - каждая смерть накладывает недельный штраф на получение опыта.
        Тьма окутывает землю своим покрывалом. Спасайтесь!]
        
        Пока я вспоминал о том, каким было предыдущее проклятие и сравнивал его с новым, окружающий мир стал меняться. Деревья окутались неприятной зеленоватой дымкой, воздух заполнился промозглой сыростью, над головой послышался раскат грома...
        Вокруг начали падать первые капли дождя, с другого берега озера донеслось зловещее рычание - и бесстрашный Фантом очень шустро полез на ближайший дуб.
        - Давай, давай...
        Расположившись поверх свисавшей чуть ли не до самой земли ветки, я довольно быстро вернул себе утраченное спокойствие, а затем принялся думать о том, как лучше всего использовать ситуацию.
        Скрываться на дереве в течение всего часа мне не хотелось - гораздо интереснее было рискнуть и попытаться нафармить с местных обитателей хотя бы несколько проклятых карт. Но рисковать тоже требовалось с умом.
        Более-менее освоившись, я отполз от ствола, достал меч и сделал несколько пробных взмахов. Потом как следует прислушался к звукам леса, глубоко вздохнул и заорал:
        - Здесь! Сюда!
        Первый волк появился внизу буквально сразу же. Огромное черное тело выскользнуло из продолжавшего сгущаться тумана, оказалось прямо подо мной и метнулось вверх. Я успел выругаться, но как-то отреагировать и поразить монстра клинком не смог - хищник щелкнул зубами совсем рядом с моей рукой, а затем невредимым упал обратно.
        - Блин!
        Во время второй попытки мне повезло гораздо больше - меч с силой ударил по черной твари, практически обнулив ей здоровье. Увы, но развить этот успех не получилось - раненый волк мгновенно завязал с прыжками, уселся на пятую точку и начал громко выть, жалуясь мирозданию на тяжкую судьбу.
        - Хорош орать, - я призывно махнул оружием. - Прыгай!
        К сожалению, второй раз встречаться с убийственным лезвием моб так и не захотел. Но рядом очень скоро объявились другие желающие.
        В течение следующего получаса вокруг дерева собралось штук двадцать черных тварей. Время от времени звери прыгали вверх, иногда получали по башке, но не умирали, а присоединялись к другим пострадавшим, добавляя в их хор все новые и новые нотки.
        - Да сдохните уже хоть кто-нибудь! Сволочи!
        За десять минут до конца ивента я отчаялся, сместился еще дальше от ствола и почувствовал, как ветка начинает опускаться к земле.
        Волки оживились, самый отважный из них снова прыгнул вверх, напоролся на меч, после чего наконец-то умер. В мокрую от дождя траву свалился поблескивающий прямоугольник.
        - Давайте же, сволочи, давайте, - пробормотал я, глядя на карту жадными глазами. - Ну!
        Близость жертвы сыграла свою роль - хищники не устояли перед искушением, снова занявшись акробатикой. Мне оставалось лишь крепче вцепиться в кору и продолжить размахивать мечом.
        Один фраг, второй, третий... еще одна коллекционка...
        Рывок, едва не сбрасывающий меня с ветки.
        Треск.
        - Чертов пассив, - прошептал я, с бессильной злостью глядя на оброненный и лежащий среди волков меч. - Падла.
        Вцепившийся в мою ветку и повисший на ней монстр что-то довольно буркнул, но челюстей не разжал.
        - Скотина. Держи!
        Появившийся из рюкзака палаш свистнул в воздухе и проехался по вражеской шкуре. Потом еще раз, еще...
        Здоровье противника истощилась, вниз упала еще одна карта, а многострадальная ветка распрямилась, едва не скинув меня на землю.
        Еще через минуту действие проклятия закончилось. Туман довольно быстро рассеялся, в мир вернулись краски заката, а устроившиеся внизу гады стали выглядеть чуть приятнее, чем раньше. Правда, мне от этого было уже ни горячо ни холодно - продолжать сражение без “Убийцы волков” мой герой все равно не мог.
        В какой-то момент я снова вспомнил о “пламени дракона”, даже открыл инвентарь, но затем включил голову и отказался от этой идеи. Убивать скопившихся внизу мобов любой ценой уже не имело никакого смысла - Фантом все равно не получил бы с них ни опыта, ни проклятых карт.
        Пришлось импровизировать.
        - Говард! Говард, твою мать!
        Каким-то чудом уцелевший во время катаклизма моллюск всплыл рядом с берегом и вопросительно хлюпнул.
        - Убей их всех!
        Послышавшийся в ответ звук мог означать все что угодно, кроме выражения искренней любви к хозяину.
        - Чего булькаешь? Самого крупного хватай и топи!
        Волки явно заинтересовались происходящим, а наиболее храбрый из них подошел к воде, рассматривая притаившегося там кальмарчика.
        Говард не выдержал такого соседства и отплыл чуть дальше.
        - Щупальцами его! И чернилами плюй!
        На этот раз питомец послушался, но крохотная струйка черно-синей жидкости не долетела до цели.
        К первому волку присоединились еще несколько. Остальные развернули головы, стараясь не упустить ни мгновения из предстоящей битвы.
        Я открыл инвентарь, нашел взглядом валявшиеся под веткой карты и разжал пальцы.
        Секундный полет, удар, испуганное рычание не ожидавших такого финта тварей...
        Серебряные прямоугольники, один за другим отправляющиеся в рюкзак...
        Острая боль в левой ноге...
        Цифры обратного отсчета.
        Оказавшись среди могил, я первым делом проверил хранилище, после чего довольно улыбнулся - все три карты оказались на месте.
        
        [Коллекционная карта [Проклятый Черный волк]. Ранг: обычный.
        Часть коллекции [Проклятые души“Перекрестка”].
        Эта коллекция может быть завершена в любой момент.
        Прогресс: [2/1000].]
        
        - Привет, друг, - рядом возник совершенно незнакомый мне игрок. - Как насчет... а, ты уже в клане. Сорри.
        - Да ничего, - я поднялся с камня и направился к выходу. - Удачи с набором.
        - Спасибо!
        Теперь моей основной целью являлся аукцион - требовалось как можно скорее выставить на обмен лишние карты, рассмотреть поступившие предложения и забрать плату за купленные вещи. Если их кто-то купил, конечно же.
        - Итак...
        К моему искреннему разочарованию, список выполненных операций был до отвращения коротким - хотя водяные шарики все же ушли к новым владельцам, зуб и шкатулки по-прежнему оставались невостребованными. Что же касается руны, то желавших получить ее игроков хватало, но на обмен они выставляли исключительно всякую ересь вроде золотых монет, невзрачного оружия и точно таких же невзрачных коллекционных карт.
        - Жадные упыри, - пробормотал я, начиная формировать предложение по своим собственным коллекционкам. - Блин, зачем я фигней страдаю, там же наверняка и без меня предложений хватает...
        Мысль оказалась верной. Всего через минуту мне удалось выменять еще две карточки - в коллекцию добавились проклятый Шершень и проклятая Снежная ящерица.
        Довольно страшненькие твари, если судить по картинкам.
        - Ладно, - вдоволь налюбовавшись приобретениями, я еще раз проверил свои лоты, потом закрыл аукцион и решительно двинулся к городским воротам. - Надо все-таки взять эти гребаные уровни.
        Ощущать себя немощным дном мне уже осточертело. Значит, пришла пора использовать выпавший после смерти дракона свиток. Благо, что у меня наконец-то окончательно сформировался план по его эффективному применению.
        Так как Воркания располагалась совсем рядом с берегом моря, добраться до воды оказалось несложно. Я успешно преодолел зону прибоя, несколько раз нырнул, радуясь возвращению в ставшую почти родной стихию, а затем целеустремленно поплыл на восток.
        Час, другой, третий...
        Ближе к рассвету темп пришлось снизить - несмотря на то, что цель оказалась совсем рядом, приближаться к ней в темноте я не хотел.
        - Остановка, бро. Можно расслабиться.
        Сопровождавший меня питомец одобрительно булькнул, затем скрылся на глубине, но буквально сразу же вернулся, продемонстрировав зажатую в щупальцах полосатую рыбку.
        - Молодец. Настоящий охотник. Лови еще!
        К тому времени когда солнце все-таки выползло из-за горизонта, Говард достиг четвертого уровня и заметно подрос, вытянувшись в длину сантиметров на тридцать. Приобрел, так сказать, нормальные мужские размеры.
        - Хороший кальмар... все, хорош баловаться. Вперед.
        Небольшой скалистый островок встретил нас тишиной и запустением. Но мне было слишком хорошо известно о том, что скрывается за этой мирной картинкой.
        - Далия! Я здесь! Я решил вернуться! Слышишь?
        Некоторое время на берегу ничего не происходило. Затем из-за крупного валуна вышла уже знакомая мне девушка - сонная, зевающая и весьма эротично потягивающаяся.
        - Это снова ты?
        - Ага, - я постарался отвести взгляд от микроскопического купальника, но не сумел. - Решил принять ваше предложение. Хочу познакомиться с тобой и твоими родственницами поближе... много раз.
        - Правда?
        За спиной у Далии возникла одна из ее сестер - обладательница самого выдающегося и неправдоподобно привлекательного размера.
        - Точно... решил, что лучше поддаться искушению, чем всю жизнь об этом жалеть...
        - Это правильно, - третья сестричка прижалась к спине моей собеседницы, уже знакомым властным движением схватив ее за бедра. - Хочешь, мы подготовим ее для тебя? Она не против.
        Я осторожно кивнул, чувствуя, что план трещит по швам и грозит вот-вот рассыпаться.
        В конце концов, опыт ведь можно получить в другом месте, но сейчас...
        Оставшиеся гарпии присоединились к компании. Самая фигуристая из них тут же схватилась тонкими пальчиками за виднеющиеся на купальнике Далии завязки:
        - Нам раздеть ее для тебя? Она у нас такая скромная...
        - Блин, - я как следует встряхнулся, тщетно пытаясь вернуть себе ясность мысли. - Раздевайте, хрен с ним. Сейчас выйду.
        Тонкая полоска ткани с треском лопнула и отлетела куда-то в сторону. Оставшаяся без прикрытия девушка испуганно ойкнула, попыталась закрыть руками грудь... но сделать это оказалось непросто.
        - Здесь все еще слишком много одежды, - хищно произнесла одна из ее сестер, протягивая руку к остаткам купальника. - Снять? Или ты хочешь сделать это сам?
        Я помотал головой и решительно вышел на берег. Затем остановился, рассматривая продолжавших тискать друг друга красавиц.
        - Девочки, а вы знаете, что такое “курица-гриль”?

        Глава 5

        Свиток в моей ладони вспыхнул, распавшись невесомым пеплом.
        Гарпии мгновенно встревожились, а Далия так и вовсе опустила руки - то ли находясь в совершеннейшем изумлении от происходящего, то ли желая смутить опасного гостя. Я смущенно потупился, затем вспомнил, что имею дело с обычной компьютерной программой, снова поднял взгляд...
        Впрочем, уже через секунду мне стало не до открывшихся прелестей. По груди растеклось непривычное тепло, легкие заполнились быстро усиливающимся жаром - и я сделал осторожный выдох в сторону замерших среди камней красоток.
        Заклинание оказалось точной копией той реки пламени, которую демонстрировал убитый дракон. Изо рта выплеснулся стремительно расходящийся в стороны огненный поток, губы обожгло, в воздухе запахло жженым волосом, жжеными перьями, а сразу после этого - напрочь сгоревшим шашлыком. Впереди раздались, но тут же стихли истошные вопли. Под ногами вспыхнула редкая трава.
        Я покрутил головой, тщательно сжигая все вокруг... и благословение иссякло.
        Передо мной оказался совершенно пустой берег. Тлеющие остатки растений, дымящиеся камни, несколько выбеленных ракушек - но никаких распутных девок.
        - Вы где? - я на всякий случай приготовился к немедленному бегству. - Эй?
        Дневник путешественника вздрогнул. А мой взгляд наконец-то зацепился за очень важную деталь пейзажа - совсем неподалеку лежал выпавший из убитых противниц лут.
        - Все-таки сдохли, курицы...
        
        [Коллекционная карта [Гарпия]. Ранг: обычный.
        Часть коллекции [Воздух].
        Прогресс: [2/100].]
        
        [Серебряная диадема. Ранг: редкий [001].
        Требования: [уровень: 60], [сила: 2].
        Броня: [2].
        Эта диадема придает вам изысканное очарование.]
        
        - Думаю, эту штуку мы Сью отдадим, - пробормотал я, рассматривая изящный серебристый обруч. - Пусть лучше она такое носит. Заодно подобреет. Может быть.
        Кроме диадемы с картой, мне достались четыре золотые монеты и один маленький камень души. Не бог весть что, прямо скажем. Но главное, ради чего мы с Говардом посетили эту локацию, был все-таки опыт. А вот его Фантому отсыпали вполне достаточно для счастья.
        Я вызвал дневник, перешел на страницу характеристик, после чего довольно улыбнулся.
        Шесть уровней. И долгожданная возможность освоить “искру хаоса”.
        - Наконец-то, едрена вошь.
        Радость омрачал лишь тот факт, что свиток с заклинанием находился очень и очень далеко - мне хватило мозгов оставить его в личной комнате вместе с другими находками. С другой стороны, глобальной проблемой это не являлось - Фантом мог умереть, воскреснуть в Воркании, затем телепортироваться в Эриниум, да и все.
        Я уже открыл было рот, чтобы пожелать себе немедленной смерти, но вовремя спохватился - на острове вполне могли быть спрятаны какие-нибудь сокровища. Абсолютно бесхозные и ничем не защищенные от разграбления.
        - Осторожнее тут без меня, бро.
        Следующие полтора часа Фантом бродил по скалам, внимательно рассматривая каждый встречный камень и каждое деревце. Увы, но хоть какой-то результат пришел ко мне лишь однажды - рядом с проклятым алтарем обнаружился скелет, возле которого лежал низкокачественный ржавый щит в компании с таким же никчемным мечом.
        Кинув находки в рюкзак, я внимательно рассмотрел мраморное ложе, затем прогулялся по окрестностям, но больше ничего толкового не заметил и решил-таки вернуться в город.
        - Хочу умереть, сейчас...
        К тому моменту, когда кладбище осталось далеко за спиной, а впереди показалась центральная площадь Воркании, мои наполеоновские планы претерпели некоторые изменения. В частности, я вспомнил о наводнивших Эриниум “крылышках” и тех последствиях, которыми могло обернуться посещение личной комнаты.
        Светить перед недоброжелателями названием своего нового клана было чревато. Но освоить “искру” все же требовалось. Причем как можно раньше.
        - Отправить свиток на аукцион, снять... но тогда он обратно вернется. Блин.
        Я замедлил шаг, а спустя пару минут и вовсе остановился.
        Чисто теоретически, можно было выставить заклинание на торги, попросить Трутня купить его, а затем отдать мне. Вот только кто мог дать гарантию, что лот не перехватит какой-нибудь удачливый лут-снайпер?
        Ситуация приобретала все более раздражавшие меня оттенки. Так долго идти к гребаному умению и остановиться в шаге от него только из-за опасения испоганить квест?
        Конечно, можно еще чуть-чуть подождать...
        - Нафиг, - заметив неподалеку вывеску оружейной лавки, я решительно двинулся в ее сторону. - Должен быть нормальный выход.
        Сидевший за прилавком человек очень сильно напоминал моего “дорогого друга” из Эриниума. Да и вся обстановка магазина оказалась чрезвычайно похожа на ту, которую я видел всего день назад в заведении Шаркана. То же самое запустение, пыль...
        - Добрый день, уважаемый Фантом, - соизволил поприветствовать меня хозяин. - Меня зовут Калимон. Чем вам помочь?
        - Добрый день... - я обвел внимательным взглядом развешанные на стенах предметы, но не нашел там ничего интересного и повернулся к собеседнику: - Скажите, у вас есть что-то, с помощью чего сюда можно доставить вещь из Эриниума?
        Если торговец и удивился моему вопросу, то никак этого не показал:
        - Конечно. Лошадь.
        - Э... я не совсем то имел в виду. Можно как-нибудь получить заклинание, находящееся в личной комнате другого города?
        - Конечно можно, - охотно кивнул Калимон. - Купите у меня лошадь, доберитесь на ней до Эриниума и возьмите там все, что хотите.
        - Блин. А других вариантов нет? Чтобы свиток просто оказался здесь?
        - Это вам к волшебникам надо, - заметно поскучнел собеседник. - Они как раз такими делами занимаются.
        Я с размаху хлопнул себя по лбу и метнулся к выходу.
        - Спасибо!
        - Не за...
        Дверь захлопнулась, оставив торговца в одиночестве. А мои глаза устремились на расположившуюся с противоположной стороны площади академию.
        Судя по долетавшим до меня обрывкам информации, за последнее время маги организовали самую настоящую торговую экспансию, продавая игрокам множество самых разных ништяков - от кратковременных благословений до полноценных умений и свитков привязок.
        Возможно, среди текущего ассортимента найдется место для какого-нибудь телепортационного или хотя бы маскирующего заклинания?
        - Лишь бы цены вменяемыми были...
        Волшебный магазинчик оказался на удивление уютным и чистым - создавалось впечатление, что уж сюда-то клиенты заходят постоянно. И не просто заходят, а тратят при этом крупные суммы.
        - Здравствуйте, Фантом, - чопорно произнесла рассевшаяся в массивном кресле сухопарая женщина. - Взгляните на наши товары и скажите, что именно вас интересует.
        Перед моим носом тут же развернулось украшенное крохотными язычками пламени окошко с таблицей доступных предметов.
        Свитки благословений, свитки проклятий, свитки умений...
        - Хороший сервис. Скажите, а у вас есть что-нибудь для маскировки имени? Можно сделать так, чтобы его никто не увидел?
        - Разумеется, Фантом, - женщина неторопливо повела рукой и передо мной осталась всего одна строчка. - Вот то, что вам нужно.
        
        [Благословение [Инкогнито]. Ранг: редкий.
        Позволяет выбранной цели в течение следующих [10] минут скрывать свои данные от просмотра.
        Количество применений: [1].]
        
        - Прекрасно... что? Пять золотых?!
        - Конечно, Фантом, - равнодушно кивнула волшебница. - Это очень сложное благословение. И очень востребованное среди определенной категории наших покупателей. Будете покупать?
        - Буду.
        Окошко схлопнулось, выплюнув свиток мне под ноги. Инвентарь жалобно звякнул, сигнализируя о потере денег.
        - Вам нужно что-то еще, Фантом?
        - Нет, спасибо, - небольшая бумажная трубочка скрылась в кармане штанов. - Может, позднее.
        - Конечно. Приходите, когда будет удобно.
        Выйдя на улицу, я украдкой осмотрелся, достал благословение, после чего разорвал свиток.
        Вниз посыпалась невесомая труха, мир приобрел отчетливый бирюзовый оттенок, а на самом краю поля зрения возник таймер. Девять минут пятьдесят девять секунд, девять минут пятьдесят восемь секунд...
        - Ну, с богом.
        Круг телепорта, съедающая очередную золотую монету платежная тумба... Эриниум.
        Переход завершился на удивление мирно - я оказался в центре самой что ни на есть обычной городской суеты. Никто не призывал соседей немедленно открыть на Фантома охоту, никто не буравил меня долгими изучающими взглядами. Всем было плевать.
        - Долго еще стоять здесь собираешься? Не загораживай место!
        - Да-да, простите...
        Время от времени косясь на отсчитывавший секунды таймер, я добрался до своего здания и перешел в личную комнату.
        Новые карты устроились рядом с собранными прежде, свиток “искры” перекочевал в рюкзак, затем туда же отправилась бумажка с лечебной аурой.
        - Все? Кажется, все.
        Убедившись, что остальные вещи действительно можно оставить дома, я вернулся на площадь, пристроился в хвост небольшой очереди и начал ждать. Минута, вторая...
        - Да чтоб вас. Уснули, что ли?
        - Точно, - поддержал мое недовольство стоявший впереди игрок. - Какого черта там происходит?!
        - Да здесь какой-то тупой рак локацию выбрать не может, - донесся до нас обозленный голос. - Три минуты уже стоит.
        - Выкиньте его к чертовой матери!
        - Долбаный краб, тебе в реале очередей мало?
        - У нас в Эстонии принято не мешать людям делать осознанный выбор...
        - Засунь свою демократию в одно место!
        - Где стража? Пусть засунут его в тюрьму за вредительство!
        То ли неизвестный эстонский игрок наконец-то определился с выбором, то ли попросту устрашился народного гнева, но людская цепочка все же стронулась с места. Я подошел к портальному камню, скормил игре новую монету и вернулся в Ворканию. А вернувшись, мгновенно самоубился, переместившись на кладбище.
        Вряд ли за мной действительно увязался кто-то из недругов, но в данном случае маленькая предосторожность показалась мне вполне уместной и оправданной.
        - Ну что же...
        “Интеллект” получил три балла, достигнув значения в пятьдесят единиц. Я вытащил черный свиток, крутанул его в руках, оттягивая сладостный момент, а затем набрал в легкие воздуха и дернул за тоненький золотистый шнурок, тем самым активируя изучение нового умения.
        Все произошло чрезвычайно буднично. Шелковистая бумага послушно рассыпалась у меня в пальцах, параметры героя изменились, но ощущение всепоглощающего могущества так и не возникло. А жаль.
        - Ладно...
        Мне предстояло самое интересное - решить, куда вложить оставшиеся очки характеристик и что делать с персонажем в будущем. Собственно, первым делом требовалось еще раз усилить Фантому мозги - просто для того, чтобы заклинание вообще смогло включиться. Но в какую сторону двигаться дальше?
        Максимальная эффективность “искры” достигалась параллельным развитием “интеллекта” и “духа”. Вот только мало-мальски серьезное увеличение “интеллекта” неминуемо влекло за собой чудовищный по времени откат, а перекос в сторону “духа” значительно снижал атакующий потенциал каждого заряда.
        - Вопрос, да...
        Достаточно перспективной выглядела раскачка, в рамках которой основной буст шел только за счет “духа”. При таком раскладе значение “интеллекта” нужно было держать на минимально возможном уровне, оперативно изменяя с помощью бижутерии, а в результате у персонажа могло появиться сразу два заклинания - с разным уроном, разным откатом и разным сроком действия.
        Отличный вариант. Правда, никак не учитывающий совокупный ценник комплекта вспомогательных предметов.
        - Думаю, шкатулки все же продадутся... и зуб. Камешки купим... блин, все равно только два кольца. Отстой.
        С одной стороны, возможность добавить пару десятков пунктов к одной из характеристик выглядела достаточно приятной. С другой - стоимость этой затеи откровенно зашкаливала.
        - А если обойтись старыми привязками? Их тоже мало...
        Минут через десять я все-таки выбрал окончательную стратегию развития - раз уж вложенные в “дух” очки при любых раскладах приносили герою только пользу, то для начала следовало усиливать именно этот параметр, занимаясь другими лишь в случае жизненной необходимости. А все остальное, включая бижутерию, могло подождать.
        Свободные очки развития отправились по своим местам и у Фантома наконец-то появилось нормальное атакующее заклинание. Правда, наносящее всего три единицы урона в секунду. Точнее, в минуту - если учитывать тот самый откат.
        - Жестоко, - пробормотал я, скользя взглядом по строчкам с цифрами. - А вот это уже вообще полная задница.
        Самым первым результатом моих манипуляций стало то, что мана схлопнулась практически в ноль - теперь мне было доступно всего одно “лечение” или же один “огненный меч” за раз. С другой стороны, восполнение энергии апнулось вместе с “духом”...
        - Так.
        На горизонте совершенно неожиданно возник призрак будущего билда. Крошечный запас маны, мгновенное восстановление - может быть, именно в эту степь мне и следует повернуть?
        Чувствуя, что в голове крутится слишком много разнонаправленных мыслей, я решил поступить мудро и взять небольшую паузу. Вреда от такой задержки не было, а изученное умение все равно требовалось как следует проверить и обкатать. Хотя бы на кроликах.
        К тому же, теперь мне было отлично известно, где продаются вещи, способные поднять урон “искры” до необходимо-достаточного уровня.
        Выйдя за ворота города, я навестил ремесленный квартал, разыскал уже знакомого кузнеца и остановился рядом с его прилавком.
        - Хай. Как насчет сета на “дух”? Найдется?
        - Конечно, - передо мной возникла маленькая связка тоненьких колечек. - Два золотых.
        - Вот. Неделю проработают?
        - Скорее всего, - утвердительно кивнул игрок. - Но гарантию дать не могу. И никто не даст.
        - Ясно.
        - Это же ты у меня про волков спрашивал? Выгорело дело?
        - Более-менее, - я неопределенно поводил в воздухе руками. - Хуже, чем планировалось, лучше, чем могло бы быть.
        - Понял, - хмыкнул собеседник. - Если что, заходи. Скоро навык улучшу, бижу на плюс два начну штамповать.
        - Договорились.
        Просто так использовать все восемь колец у меня не получилось - два слота были уже заняты. Пришлось убрать в рюкзак перстень с “силой”, заодно отправив туда же щит и меч.
        Урон “искры” достиг десяти единиц. Как раз то, что нужно для убийства сурового первоуровневого зайца.
        - Ну держитесь, ушастые...
        Я связал заклинание с жестом раскрытия ладони, вышел на простиравшийся возле стен города луг и остановился, стараясь увидеть хоть одного подходящего противника.
        - И?
        Нужный зверь обнаружился только минут через пять.
        Увидев торчащие из травы уши, я протянул вперед сжатую в кулак руку, подбодрил себя крепким словцом, а затем растопырил пальцы. Сорвавшаяся с ладони багровая искорка практически мгновенно преодолела разделявшие нас с мобом двадцать метров, ткнулась в серую шкурку...
        Заяц истошно заверещал и подпрыгнул высоко в воздух. А я ощутил, что больше не могу двигаться. Вообще.
        Абсолютный, мертвый стан.
        - Вот черт...
        К счастью, уже через секунду все пришло в норму - дохлый ушастик рассыпался пеплом, а мой персонаж вернул себе полную свободу движений. Оставалось лишь как следует проанализировать эпическую схватку - хотя свойства нового заклинания были вполне ожидаемыми и напрямую вытекающими из описания, оценить их в должной мере я смог только сейчас.
        Главное, что сразу же пришлось мне по вкусу - это решение разработчиков, благодаря которому заклинания с вшитым кулдауном априори не требовали от игрока никаких затрат магической энергии. Фишка оказалась весьма удобной и мгновенно подняла билд с минимальным значением “интеллекта” на совершенно иной уровень привлекательности.
        Радиус действия и точность “искры” тоже были выше всяческих похвал. Но вот стан...
        Необходимость провести на одном месте пару-тройку секунд не вызывала в моей душе никакого возмущения. Но торчать без движения минуту или дольше?
        - Сто раз убьют ведь за это время...
        Одолеваемый противоречивыми мыслями, я прошелся вдоль дороги, разыскал еще одного зайца и прикончил его точно так же, как и первого. А вот следующий хозяин длинных ушей оказался толстым кроликом, завалить которого у меня уже не вышло - словив “искру”,моб разразился негодующими воплями, после чего удрал в дальние дали.
        Второй уровень, все дела.
        - Магию осваивать решил? - неожиданно донесся до меня приятный женский голос. - Я тоже с заклинаниями вожусь.
        Я обернулся и с легким удивлением посмотрел на стоявшую неподалеку девушку.
        Некто Аделаида. Тридцать первый уровень, стильная черная мантия, без клана, симпатичная, русоволосая...
        - Может, помочь чем? - предложила геймерша, слегка улыбнувшись в ответ на мой взгляд. - Я теорию плотно учила.
        - Не знаю даже. А почему ты предлагаешь?
        - Клан ищу, - пожала плечами собеседница. - Маленький и уютный. У тебя, кажется, именно такая гильдия?
        - Точно сказать не могу, сам недавно вступил. Но ребята хорошие.
        - Значит, напишу вашему основателю, - кивнула Аделаида. - Посмотрим, какой он.
        - Ну, если хочешь...
        - Разберусь, в общем, - девушка, прерывая мою фразу, беззаботно мазнула рукой. - Так чего там у тебя? Есть какие-нибудь вопросы?
        Я немного подумал, вспомнил свои мысли насчет билда и кивнул:
        - Да. Ты не знаешь, имеет ли смысл оставить “интеллект” на единице, а все развитие строить вокруг“духа”?
        Моя новая знакомая слегка недоуменно подняла брови, но быстро вспомнила о своей роли всезнающего терпеливого учителя и уверенно ответила:
        - Конечно, это довольно популярный выбор. Можно использовать ауры или умения с откатом, а этого во многих случаях вполне достаточно.
        - Чего я лишусь, если выберу такую раскачку?
        - Безоткатных заклинаний с повышенными требованиями к мане, очевидно же. Слышала, что у эльфов какой-то счастливчик получил очень хорошую атакующую плюшку, но там базовый расход энергии - то ли четыреста, то ли пятьсот единиц.
        - Получается, ему в первую очередь нужно “интеллект” качать...
        - Точно. А что делает твоя искорка? Которую ты в кролика пускал?
        - Там кулдаун есть, - уклонился я от прямого ответа. - А урон от “духа” зависит. Вот и думаю.
        - Не сомневайся, - снова улыбнулась Аделаида. - Если умение реально хорошее, то вокруг него можно все остальное накрутить. Дашь мне контакт вашего шефа?
        - Что? - внезапная смена темы заставила меня удивленно округлить глаза. - Какого еще шефа? А, ты об этом...
        - Да, хочу глянуть на перспективы. Вдруг действительно к вам добавлюсь.
        - Хорошо, сейчас.
        Заинтересованность собеседницы представлялась мне весьма странной, даже подозрительной, но серьезных причин отказывать ей в такой малости я не нашел. Тем более, что найти данные Алекса она могла и самостоятельно, без моего участия.
        - Спасибо, - заметив входящее сообщение, девушка явно утратила интерес к дальнейшей беседе. - Мне надо идти, увидимся еще как-нибудь.
        - Да, конечно...
        Проводив волшебницу недоумевающим взглядом, я хмыкнул и почесал затылок, думая о целесообразности дальнейшей охоты.
        Вряд ли общение с зайцами могло открыть передо мной хоть что-нибудь новое - гораздо разумнее было отправиться в Ворканию и подождать там вменяемых покупателей, способных без лишних проволочек забрать выставленные лоты. Или новое умение все-таки стоило обкатать?
        Еще чуть-чуть поколебавшись, я развернулся в сторону городских ворот, прошел несколько шагов...
        На поясе, словно по заказу, вздрогнула бляшка.
        
        [Добрый день. Отправил вам встречный запрос на аукционе, но ждать три дня нет ни времени, ни желания.
        На обмен - карта дракона, пять мифриловых монет и сотня золотых. Через час предложение сниму.]
        
        Мне сразу же захотелось отправить чрезмерно делового покупателя на несколько славных букв, но перечисленные в письме вещи выглядели слишком хорошо для того, чтобы просто так от них отмахиваться.
        В самом начале игры я истратил на покупку бриллиантовой руны сотню мифриловых монет. Сейчас, судя по всему, мне давали около десяти за золотую. Адекватная ли это цена?
        - Черт его знает...
        Взять кучу разномастных денег и прямо сейчас апнуть топовую коллекцию? Или дождаться более щедрого покупателя?
        Продолжая мучиться сомнениями, я вернулся в город, дошел до аукционной доски, после чего взялся рассматривать накопившиеся за последнее время ставки.
        Какая-то наивная душа пыталась соблазнить меня пятью сотнями золотых монет. Два человека выставили на обмен по одной “драконьей” карте. Еще один согласился расстаться с мифриловой монетой. А на фоне всего остального треша пришедший на почту запрос и вовсе смотрелся чуть ли не совершенным алмазом, скромно притаившимся в навозной куче.
        Упитанная лоснящаяся синица прямо сегодня или тощий облезлый журавль когда-нибудь потом? Не появись у меня “искра”, я бы однозначно выбрал журавля - даже вконец ощипанного и полудохлого. Но сейчас...
        - Предположим, что больше мне все равно никто не даст. И пофиг.
        Аукцион тихо звякнул, фиксируя сделку. Бляшка на поясе задрожала, сигнализируя о пополнении игрового счета и прибытии новых вещей.
        
        [Коллекционная карта [Бирюзовый дракон]. Ранг: легендарный.
        Часть коллекций: [Воздух], [Драконы].
        Прогресс: [3/100], [2/10].]
        
        Хотя изображенный на серебряном прямоугольнике ящер выглядел заметно симпатичнее встретившегося мне овцелюба, реального значения это все же не имело. А вот легендарный статус полученного предмета вызвал в моей душе чувство глубокого морального удовлетворения - слишком уж часто форумные спикеры говорили о прямой зависимости итогового бонуса от качества попавших в коллекцию карт.
        Собрал только обычные? Жалкий лошара. Собрал фулл сет реликтов? Герой, достойный чего-нибудь восхитительного и неповторимого.
        - Надеюсь, не врут, чертовы крабы...
        Пока я делил шкуры неубитых драконов, дневник путешественника снова вздрогнул - теперь моего внимания потребовал уже Алекс Риц.
        
        [Фантом, привет. Судя по всему, начальный этап мы прошли, но возникли кое-какие осложнения. Нужно все обсудить. Предлагаю встретиться на том же месте, что и раньше, где-то через час. Сможешь?]
        
        Я отправил свое согласие, а затем уставился на доску объявлений.
        Фантому по-прежнему требовался основательный апгрейд экипировки. А у меня внезапно образовалось достаточное количество наличных средств для вдумчивых закупок.
        - Приступим...

        Глава 6

        Первым делом я забрался в настройки аукционного фильтра и отсортировал предметы с бонусом к “духу”.
        Само собой, никакого чуда после этого не произошло - любые более-менее качественные вещи по-прежнему выставлялись на торги за совершенно невменяемые деньги. Но кое-что интересное мне все же встретилось.
        Амулеты. Выданный системой список разнообразных кулонов, ожерелий и цепочек вверг меня в легкий ступор, заставив кардинально изменить уже существующие планы - так как незамысловатые украшения выгодно отличались своими параметрами от колец, для начала Фантому требовалось купить себе именно амулет. Вот только искать его следовало в каком-нибудь другом месте. С нормальными, а не грабительскими ценами.
        Закрыв окошко торгов, я постарался вспомнить расположение местной ювелирной лавки, сверился с картой, а затем двинулся к центральной площади. Благо, что большинство улиц вели как раз туда.
        Обнаружить нужное заведение удалось без труда. Но вот проникнуть в него...
        - Проходите, молодой человек, не стесняйтесь, - дружелюбно помахал рукой толстенький улыбчивый ювелир, заметив мою неуверенность. - Расступитесь, дайте пройти клиенту!
        Загораживавшие мне дорогу охранники чуть-чуть сдвинулись. Я робко протиснулся мимо их броненосных тел, после чего снова остановился, рассматривая торговый зал.
        Какие-то странные картины, золотая посуда, подсвеченные огоньками свечей драгоценности...
        - Рад вас видеть, господин Фантом, - хозяин мастерской выбрался из-за прилавка и остановился рядом со мной. - Вам нужен достойный сервиз для приема гостей?
        - Э... нет. Я насчет амулетов.
        - О, конечно же, - радостно кивнул ювелир. - Такому достойному воину всегда требуется самое лучшее, верно?
        Я скосил глаза на его ник, а затем осторожно пожал плечами:
        - Еще не знаю, господин Крамаро. Все зависит от того, сколько вы просите.
        - У меня лучшие цены в городе, - гордо поведал мне собеседник, великодушно опуская тот факт, что других ювелиров в Воркании попросту нет. - Уверен, мы с вами легко найдем идеальный вариант. Какие характеристики вас интересуют?
        - “Дух”.
        - Идите за мной. Вот эта вещь стоит всего...
        Десять минут спустя я окончательно разобрался с ассортиментом, одолел бесновавшуюся где-то в глубинах души жабу и получил-таки на руки вожделенную побрякушку.
        
        [Большой амулет духа. Ранг: обычный. Уровень: [001].
        Дух: [+5].]
        
        Пять мифриловых монет исчезли из моей жизни с такой же легкостью, с какой и появились. Но на сей раз траты обязательно должны были окупиться. По крайней мере, я искренне в это верил. Или хотел верить.
        - На каждом изменении ранга будет прибавляться по пять единиц, все верно? Как с кольцами?
        - Именно так, господин Фантом, - солидно кивнул весьма довольный жизнью Крамаро. - Не сомневайтесь, качество гарантировано.
        - Хочется верить. А что здесь с прочностью?
        - Этот прекрасный амулет будет служить вечно!
        - Хорошо, хорошо...
        Подозревать администрацию игры в низкопробном обмане было довольно глупо, так что в конце концов я успокоился и вышел из лавки, сразу же направившись обратно к доске объявлений.
        Базовая версия амулета могла принести лишь теоретическую пользу. Для нормального эффекта украшение требовалось довести как минимум до легендарного ранга.
        Требовались души.
        - Так... ага.
        Сью сказала мне чистую правду - аукцион был заполнен светящимися камешками буквально до краев. Обычные души можно было купить практически даром, редкие шли по одному золотому за штуку, а дальше цены стремительно взлетали к небесам - за легендарный камень просили уже как минимум пять монет.
        Единственная нашедшаяся на торгах реликтовая душа стоила две сотни, но ее почему-то никто не покупал.
        - Зато теперь ясно, монстров какого ранга можно считать действительно редкими, - хмыкнул я, изучая все новые и новые предложения. - А еще понятно, с какого момента прокачка становится огромным геморроем...
        В конце концов меня заинтересовал простенький набор, состоявший из двадцати пяти камней - неизвестный торговец собрал вместе девять обычных душ, пятнадцать редких и одну легендарную, тем самым организовав комплект для мгновенного апа первоуровневой вещи до легендарного ранга.
        Как раз то, что нужно. И всего за двадцать две монеты.
        - Ну, поехали...
        Уже через минуту камни закончились, а украшение ощутимо изменилось - вырезанные на плоском металлическом кружке символы приобрели отчетливый рельеф и начали светиться, распространяя вокруг себя едва заметную оранжевую дымку.
        
        [Большой амулет духа. Ранг: легендарный. Уровень: [026].
        Дух: [+15].]
        
        Я обезопасил свое приобретение за счет снятой с удочки привязки, снова рассмотрел обновленный амулет, после чего довольно усмехнулся.
        Теперь Фантом мог прикончить даже могучего кролика второго уровня. С одного удара.
        - Прогресс.
        В голове снова возникла мысль о прокачке “интеллекта”. Билды билдами, но для того, чтобы урон “искры” возрос на порядок, мне достаточно было кинуть в эту характеристику каких-то десять очков. Очень заманчивая перспектива, надо сказать. И легко реализуемая с помощью одного-единственного перстня.
        - Блин. Ладно, это потом. Хотя...
        Не устояв перед искушением, я купил еще один комплект душ, а затем взялся рассматривать имевшуюся на рынке одежду.
        Скорее всего, спонтанные покупки продолжались бы до победного конца и полного истощения моих финансов, но уже через пару минут ко мне прилетело сообщение от Алекса.
        
        [Мы пришли. Ты скоро?]
        
        Увидев письмо, я ругнулся, спешно выключил аукцион и бросился на поиски знакомого фонтана. Кажется, он располагался чуть севернее площади... за мэрией, не доходя до кладбища...
        - Явился, - недовольно хмыкнула устроившаяся на бортике Мэри Сью при виде моей запыхавшейся персоны. - И где тебя носило?
        - С экипировкой возился. Нужно было кое-что купить.
        Сидевший рядом с девушкой Трутень заинтересованно прищурился:
        - Амулет, да? А как он работает?
        - “Дух” повышает. Так, я на месте. Мы прямо здесь говорить будем? В чем суть?
        О чем-то напряженно размышлявший Алекс рассеянно кивнул:
        - Можно и здесь. Я все объясню, только Алика подождем. Он уже обратно идет.
        - Ясно.
        Догадавшись, что ожидание может затянуться, я переместился вплотную к бассейну и вызвал Говарда.
        Кальмарчик тут же всплыл откуда-то со дна водоема, кровожадно хлюпнул, а затем растопырил щупальца, многозначительно посматривая на оказавшуюся рядом блондинку своими огромными буркалами.
        - Он подрос, - отметил Трутень. - Совпадение?
        - Дурак, - неизвестно из-за чего обиделась девушка. - Только одно на уме.
        - Кстати, - я вспомнил о найденной диадеме и полез в инвентарь. - У меня для тебя подарок. Держи.
        Мэри Сью осторожно взяла изящный головной убор, рассмотрела его со всех сторон, после чего недоверчиво спросила:
        - Откуда такая щедрость? Новую гадость задумал?
        - С чего вдруг? Нашел вещь, которая тебе подходит, вот и все. Мы же в одном клане.
        - Клинья подбивает, - со знанием дела кивнул Трутень. - Будь осторожна, подруга, а то оглянуться не успеешь, как вокруг нарисуются трое детишек, гора немытой посуды, пустой холодильник, голодный кошак...
        - Заткнись.
        - Это из лучших побуждений.
        Испепелив товарища злым взглядом, Сью осторожно водрузила диадему себе на голову, после чего замерла, косясь по сторонам:
        - Ну как?
        - Очень хорошо, - дипломатично улыбнулся я. - Тебе идет.
        - Симпатично смотрится, - кивнул Алекс. - Что там по характеристикам?
        - Обычная броня. И бонус к привлекательности. Написано, что она придает мне изысканное очарование.
        - Точно, - довольно хохотнул Трутень. - Очаровашка. Только вредная.
        Девушка собралась было ему ответить, но в этот момент из фонтана донеслось громкое хлюпанье и наше внимание обратилось на Говарда.
        Трепыхавшийся рядом с бортиком кальмар следил за блондинкой счастливыми глазами, тянулся к ней розовыми щупальцами и явно пытался что-то сказать. Возможно даже - признаться в любви.
        - Ой!
        - Надо же, действует. Ты ему нравишься.
        - Это уже ни в какие рамки не лезет, - девушка, спрыгнув на мостовую, отошла от фонтана с возбужденным моллюском. - Издевательство.
        - Подожди-ка, - в голосе Алекса прозвучал искренний интерес. - Там действительно баф? Какое-то ментальное воздействие, я прав?
        - Не знаю...
        Отвечавший за развитие питомца навык очень некстати перешел на следующую ступень. Говард сразу же увеличился в размерах и торжественно булькнул.
        - Работает диадемка-то, - восхищенно произнес заметивший это Трутень. - Вещь!
        - Забери, - Сью резким движением сняла головной убор. - Забери эту дрянь.
        Мне стало немного обидно за такое пренебрежительное отношение, но я постарался сдержаться:
        - Это же подарок...
        - Забери, быстро.
        - Успокойтесь, - почувствовав назревающий конфликт, Алекс шагнул к девушке и ловко выхватил у нее из рук обруч раздора. - Фантом, спасибо за подарок. Он ей обязательно пригодится.
        - Не пригодится!
        Вышедший из ближайшего переулка Алконавт остановился рядом с нами, смерил заинтересованным взглядом грустного кальмара, покосился на блондинку, но благоразумно воздержался от каких-либо вопросов.
        - Шеф, я все узнал. От пятидесяти до шестидесяти.
        - Хорошо, - глава клана явно обрадовался возможности переключить интерес общественности на текущие задачи. - Тогда начнем. Мы...
        - Может, в трактир? Запарился уже от этой беготни.
        - Однозначно. А эта тварь пусть сдохнет здесь от скуки. Так ей и надо.
        - Фантом?
        Я благоразумно решил не качать права из-за возможной смерти питомца и пожал плечами:
        - Как хотите.
        - Тогда идем...
        Заведение оказалось тем же самым, что и в прошлый раз.
        Алконавт убежал к стойке выбирать напитки, а все остальные расположились возле потертого стола, готовясь слушать речь командира. Тот дождался появления разносчицы, сделал большой глоток из доставшейся на его долю кружки пива и тяжело вздохнул:
        - Можно сказать, что самая первая часть квеста закончена. Но результаты... спорные.
        - Хрен мы к этому храму доберемся, - объяснил мне Трутень. - Далеко.
        Алекс недовольно покачал головой:
        - Добраться - доберемся. Но есть определенные сложности...
        Как выяснилось довольно скоро, глава клана ни капли не драматизировал сложившуюся ситуацию.
        Судя по рассказам рыбаков, в океане действительно имелась аномальная область, расположенная между Эриниумом и Ворканией. Погода внутри этой зоны отличалась крайним непостоянством, глубины время от времени освещались таинственным багровым сиянием, а в воде прятались страшные чудовища. Но главным было другое - удаленность от суши.
        - Если верить неписям, до этого места как минимум три или четыре километра. Значит, там будет совсем другая категория местности. Ты в курсе, что это значит?
        - Какие-то ауры включатся и монстры злее станут.
        - Примерно так, - Алекс хмыкнул, допил свое пиво, а затем с досадой покачал головой: - Проблема в том, что морские зоны чрезвычайно узкие. И если храм находится в паре километров от берега, вокруг него окажется уже третья категория. Условно говоря.
        - А подробнее?
        - Акул помнишь? - задал встречный вопрос Трутень. - Рядом с храмом они нападут сразу же.
        - И уровень там будет далеко не сотый, - с оттенком злорадства добавила Сью. - Не вариант.
        - Тоже мне, нашла повод для радости.
        - Шансы есть, - командир недовольно поморщился, рассматривая пустую кружку. - Но придется как следует все обдумать, выяснить точное место, затем каким-то образом до него доплыть... а потом даже не знаю. Положиться на удачу, наверное.
        - Он же у нас ныряльщик, - блондинка осуждающе ткнула в меня пальцем. - Значит, дальше уже его заботы.
        - Да, на этом этапе мы будем рассчитывать на Фантома, - согласился Алекс. - Но сначала все равно нужно туда попасть.
        - Может быть, лучше отправиться на разведку? - предложил я. - У вас есть лодка?
        - Лодки у нас нет, - болезненно поморщился собеседник. - Но ты прав, ее можно купить. Я об этом уже думал.
        - Она стоит полтинник минимум, - заметил молчавший до этого Алконавт. - По десять-пятнадцать монет на брата. У нас найдется столько?
        - Наскребем. Фантом, ты как, богатый?
        - Могу двадцать пять монет дать, - произнес я, чувствуя, что в душе все буквально переворачивается от жадности. - А то от меня пока никакой пользы.
        - Вот-вот.
        - Молоток.
        - Спасибо, это действительно очень кстати, - чуть-чуть повеселел глава гильдии. - Мы довольно сильно поиздержались за последнее время.
        - А почему так дешево лодки стоят, кстати? Помнится, за морских звезд рыбаки по сотне просили.
        - Потому что эти лодки ни у кого не задерживаются. - Трутень залпом проглотил остатки своего пива и горько вздохнул: - Их же постоянно жгут, топят или ломают. Деньги на ветер.
        - Думаю, нам лучше всего нанять хороший большой корабль, - Мэри Сью переключилась в серьезный режим и приняла крайне задумчивый вид. - Здесь есть порт. Можно договориться с каким-нибудь капитаном.
        - Вот ты и будешь договариваться, - кивнул Трутень. - Главное, диадему нацепи.
        - Свали в туман.
        - Что за диадема? - поинтересовался Алконавт. - Я чего-то не знаю?
        - Фантом решил...
        - Заткнись.
        - Хватит, - Алекс повысил голос, обводя нас суровым взглядом. - Предлагаю все же сходить на разведку и узнать, какие сложности нас ожидают. Кто за такой вариант?
        Возражать никто не стал, так что уже спустя четверть часа наш маленький отряд вышел из южных ворот Воркании, оказавшись совсем рядом с городским портом.
        Бывать здесь мне еще не доводилось - во время своих предыдущих похождений я неизменно оказывался чуть восточнее, на территории маленькой рыбацкой общины. Впрочем, открывшаяся перед нами картина выглядела достаточно унылой для того, чтобы не испытывать никаких сожалений по этому поводу.
        Замызганные суденышки, покосившиеся мачты, невзрачные плоты, залежи каких-то ящиков...
        - Сюда, - Алконавт махнул рукой в сторону длинного грязного причала, рядом с которым кучковались самые обычные лодки. - Я там договаривался.
        Покупка прошла без осложнений - суровый одноглазый непись молча принял от Алекса деньги, ткнул пальцем в ближайшую посудину, а затем ушел, оставив нас на произвол судьбы.
        - Ну что, загружаемся...
        Начало пути выдалось достаточно нервным - я никак не мог справиться с тяжелым веслом, сидевшая у штурвала Сью постоянно на что-то ругалась, рядом крутились другие лоханки, а однажды наше суденышко чуть не потопил проходящий мимо большой корабль. Но минут через двадцать мы все же приноровились, разобрались с управлением и вышли на открытую воду.
        - Лишь бы не захлестнуло, - обеспокоенно произнес сидевший рядом со мной Трутень. - Волны слишком высокие.
        - Нормальные тут волны, - с оттенком презрения фыркнул Алконавт. - Не рефлексируй, сухопутная крыса.
        - Посмотрю я на тебя, когда Сью всех утопит.
        - Гребите лучше, тогда никто никого не утопил, - мгновенно отреагировала девушка. - И не вздумайте акул веслами бить, как в прошлый раз!
        Время шло. Несмотря на опасения Трутня, море продолжало радовать нас своим спокойствием - хотя мягкие пологие волны катились к берегу нескончаемой чередой, ветер оставался довольно слабым и не доставлял никаких проблем.
        Лодка уходила все дальше и дальше от суши.
        - Внимание, - ни с того ни с сего повысил голос командир. - Скоро перейдем в следующую зону. Постарайтесь вести себя как можно тише. Молчим, веслами работаем аккуратно.
        - Может, лучше не напрямик туда плыть, а крюк вдоль берега сделать? - предложила Сью. - Безопаснее же.
        - Там несколько лишних километров получится, - мгновенно возмутился мой сосед. - Об этом не думала?
        - Зато доплывем.
        - Тебе хорошо, ты на руле сидишь. А я, например, грести задобался.
        - Думаю, она все же права, - с явной неохотой признал Алекс. - Если свернем на этот маршрут, опасный участок будет гораздо меньше.
        - Вот дерьмо...
        Спустя какое-то время впереди возник облюбованный гарпиями остров и продолжавший негодовать Трутень сразу же заявил, что мы прямо-таки обязаны его исследовать.
        - Может быть туда еще никто никогда не заходил. Может быть...
        - Я на этих скалах диадему для Сью нашел. Вряд ли там еще что-то осталось.
        Услышав мое признание, Трутень тяжко вздохнул, но не успокоился:
        - Вдруг там респаун прошел? Или просто новые мобы завелись? Кстати, кто там раньше жил?
        - Гарпии. Злые такие крылатые девки.
        - А если...
        - Трутень, хватит, - устало произнес Алекс. - Лучше мы потом отдохнем. Рыбаки говорят, что дальше в море хватает островов. Устроим где-нибудь привал, на чаек поохотимся, если хочешь.
        - Кстати, а как именно вы фармите? - спросил я. - Кто за что отвечает? Какая тактика?
        - Сью всех станит, - меланхолично ответил Алконавт. - А мы работаем мечами. Вот и все.
        - Так просто? Один бафер, три мечника...
        - Я не бафер, - гордо сообщила блондинка. - Я дебафер. У меня проклятия.
        - И что, такая схема работает?
        - Когда как, - поморщился Трутень. - Умение хорошее, но точечное. Если мобов много, кайтить приходится. Или сливаться. А хила у нас нет... слушай, может тебя целителем сделаем?
        - Лучше кого-нибудь еще, - хмыкнул я. - Ко мне сегодня какая-то волшебница подходила - вот ее можно хилом сделать. Если она, конечно, в клан запишется.
        - Не запишется, - слушавший нас Алекс недовольно сплюнул за борт. - Ты же про Аделаиду? Это обычный шпион.
        - В смысле?
        - В прямом. Сейчас таких до черта развелось. Ходят по городам, болтают с новичками, просят контакты основателей кланов, а затем начинают рассказывать нам сказки - мол, друг вступил в гильдию, но я сама все еще сомневаюсь, может быть, вы расскажете о том, чем сейчас занимаетесь, какие квесты выполняете...
        - Вот сволочь!
        Немного развеселившийся Трутень довольно хохотнул:
        - В точку, бро. Так что впредь веди себя осторожнее. Не будь крабом.
        - Постараюсь...
        Где-то через час наше суденышко все же пересекло невидимую границу, отделявшую условно-безопасную зону от условно-опасной.
        Не так давно призванный мной Говард благополучно сдох. Здоровье Фантома начало медленно убавляться.
        - Блин, - шепнул я себе под нос, активируя “лечение” и внимательно следя за полоской жизни. - Две единицы в секунду...
        - О боже, - лицо услышавшей мои слова Сью отразило непередаваемую гамму эмоций. - Ты что, реген до сих пор не выучил? А ради чего мы тогда вообще куда-то плывем?
        - У меня лечебное заклинание есть.
        - Все с тобой ясно. И зачем только я во все это ввязалась...
        Расположившийся на соседней скамье Алекс повернулся и с явным беспокойством в голосе спросил:
        - Маны для заклинания хватит?
        - Да, у меня же “духа” много. Разве что запарюсь его постоянно применять.
        - Есть лайфхак специально для таких случаев. Свяжи умение с каким-нибудь постоянным действием - вдохом, например. Тогда оно начнет работать автоматически.
        - О... действительно.
        Стоило мне только последовать этому совету, как проблема исчезла - теперь Фантом с легкостью восстанавливал утраченные хитпойнты и мог в полной мере радоваться жизни.
        Впрочем, блондинку такой результат совершенно не устроил.
        - Интересно, а как он собирается выживать на глубине? Или у нашего дорогого друга есть навык, позволяющий колдовать под водой?
        Повисло напряженное молчание.
        Я старался придумать вменяемый ответ за заданный вопрос, но безуспешно. Судя по всему, остальные думали о том же самом и с точно такими же результатами.
        - Ауру придется выучить, - в конце концов заявил Алекс. - Она десять или пятнадцать монет стоит.
        Пришлось сознаться в том, что нужный свиток у меня есть, но использовать его я не могу.
        - “Интеллекта” не хватает. К сожалению.
        - Это и так ясно.
        - Если аура на руках, то все заметно проще - ты можешь сходить к волшебникам, забыть свое “лечение”, а потом выучить реген. Советую так и поступить.
        Расставаться с одним из заклинаний мне не хотелось, но собеседник был кругом прав - для выполнения квеста требовалась именно аура и ничто иное.
        - Хорошо. Когда вернемся...
        - Еще один остров, - внезапно перебил меня Трутень. - Вон там, смотрите!
        Наверное, у болтливого мечника имелся какой-то особенный навык, отвечавший за поиск раскиданных по морю скал - лично я смог заметить крошечный участок суши лишь через несколько минут, когда нашу лодку подняла особенно высокая волна.
        - Точно, - в унисон моим мыслям кивнул Алконавт. - Вижу.
        - Требую привал!
        - Хорошо, хорошо...
        При ближайшем рассмотрении найденный нами кусочек суши оказался не таким уж маленьким. Здесь повсюду валялись огромные валуны, кое-где росли самые настоящие деревья, противоположный берег скрывался за небольшой возвышенностью...
        - Кя!
        - Сью, не пускай сюда эту тварь, - попросил Алекс, внимательно рассматривая приближающиеся скалы. - Если что, останавливай в воздухе.
        - Сделаю.
        Прибоя на нашей стороне острова почти не было, так что высадка прошла достаточно спокойно. Я забрался на камни, осмотрелся по сторонам, глянул в небо, но не заметил там никакой опасности - относительно низкоуровневый альбатрос решил воздержаться от нападения и свалил куда-то по своим петушиным делам.
        - Думаю, здесь надо все исследовать, - сообщил присоединившийся ко мне Трутень. - Новая локация все-таки. Вдруг что-нибудь интересное...
        - Смотрите, - в голосе блондинки послышалась откровенная тревога. - Там скелет!
        - Внимание!
        Скелет неторопливо пробирался между обломками поросших мхом скал, вальяжно размахивал длинным ржавым мечом и не обращал на нас никакого внимания. Поверх серо-белых костей болтались остатки давно истлевшего одеяния, сквозь высохшие ребра можно было рассмотреть окружающую природу, лысый череп загадочно поблескивал на солнце...
        Классическая нежить.
        - Сто пятый уровень, - с сомнением произнес Алекс. - Можно убить.
        - Само собой, - азартно кивнул Трутень. - Мы еще не валили скелетов.
        - А если он не один?
        Наступила тишина - похоже, общаться с толпой мертвецов не хотелось никому.
        - Надо его сагрить.
        - Чем?
        Догадавшись, что никто из товарищей не удосужился взять себе соответствующее умение, я легонько кашлянул:
        - Могу попробовать. Заодно проверю, как далеко заклинание улетает.
        - Давай, - согласился Алекс. - Ребята, готовимся встречать гостя. Если полезет кто-то еще, отступаем к лодке и уплываем.
        Сью сделала шаг назад. Остальные вытащили оружие.
        - Фантом, начинай.
        Красно-фиолетовая искорка послушно слетела с моей ладони, без каких-либо проблем одолела четыре десятка метров и ткнулась скелету в грудь. А я снова утратил способность к передвижению.
        - Хорошая дистанция, - с отчетливой ноткой зависти протянула блондинка. - Как из лука.
        Скелету заклинание не понравилось. Истлевший костяк остановился, покрутил башкой, а затем очень быстро двинулся в нашу сторону.
        - Сью!
        Услышав резкий окрик командира, девушка перестала витать в облаках, встрепенулась, после чего нервно щелкнула пальцами. Уже почти добравшийся до нас противник недоуменно замер и снова начал крутить головой, полностью игнорируя бросившихся ему навстречу воинов.
        Удар, второй, третий... хитпойнты монстра исчезали на глазах, но он по-прежнему не предпринимал никаких враждебных действий.
        - Аут, - неожиданно выдохнула волшебница. - Берегись!
        Освободившийся от дебафа скелет резво повернулся, взмахнул мечом, едва не отправил на тот свет замешкавшегося Алконавта, но сразу после этого распрощался со своей второй жизнью и осыпался на камни горсткой пепла.
        - Монета, - с досадой выплюнул Трутень, потрогав носком ботинка валявшиеся под ногами останки. - Чертова монета. Одна.
        - Не все коту масленица, - вполне резонно ответил Алекс. - Это было легко, так что грех жаловаться.
        Я начал проникаться к своим компаньонам уважением - несмотря на откровенно мизерную численность группы, они все же смогли найти работающую тактику сражений против весьма толстых мобов. Раз уж такие победы не являются чем-то из ряда вон выходящим...
        - Ловко у вас получается. Респект.
        - Это до поры до времени, - вздохнул Трутень. - Против группы уже не получается, танки нужны. А урона мы довольно мало вливаем.
        - Еще один! Внимание!
        Следующий неупокоенный сдох так же просто, как и первый. Уничтожив его, мы осторожно продвинулись чуть дальше вглубь острова, забрались на маленький холм, после чего остановились, изучая открывшуюся перед нами местность.
        Небольшая площадка, расчищенная от камней и травы. Странное зеленое пламя, трепещущее над голой скалой. Две высокие фигуры, греющие в своеобразном костре свои верхние конечности. А еще - скелеты. Десятки скелетов, медленно бродящих рядом.
        - Некроманты, - тихо шепнула Сью. - Приперлись, значит, сволочи.
        - Что будем делать?
        - Надо подумать, - медленно ответил Алекс. - Надо подумать...
        - Мы их сделаем, - с нездоровым воодушевлением заявил Трутень. - Фант этих гадов сюда по одному вытащит, мы их мочканем, а потом тех уродов прикончим. Давай, шеф!
        - У нас другая задача. И до цели не так уж далеко.
        - Судя по карте, нужная область начинается меньше, чем в километре отсюда, - сообщил Алконавт. - И там уже кто-то плавает. Видите?
        Мы дружно повернулись в указанную сторону.
        Неподалеку от острова действительно качалась на волнах маленькая парусная лодка. Суденышко уверенно держалось на волнах, без проблем справлялось с ленивой стихией и довольно быстро смещалось по направлению к далекому берегу.
        - Это как раз то, что нам нужно, - кивнул собственным мыслям Алекс. - Если получится...
        Вода рядом с лодкой неожиданно вскипела. К небу взметнулась длинная толстая плеть.
        - Какого...
        Огромное щупальце рухнуло вниз.
        По сторонам разлетелись обломки досок и клочья пены, тонкая мачта сломалась, а висевший на ней парус превратился в неопрятные лохмотья. Мелькнула фигурка упавшего за борт человека.
        Еще через мгновение попавшая под раздачу лодка бесследно исчезла в морской пучине.
        - Шикарно, - усмехнулась Мэри Сью. - Никто не знает, почему я больше не хочу туда плыть?

        Глава 7

        Некоторое время мы стояли, рассматривая место трагедии. Затем Алконавт почесал затылок и спросил, обращаясь к пространству:
        - Это вообще что сейчас было? Какой-нибудь кракен?
        - Не исключено, - задумчиво кивнул Алекс. - И его появление очень сильно осложняет нам задачу.
        - Его нужно отвлечь, - предложил неугомонный Трутень. - Посадим на берег Сью, дадим ей корону...
        - Прикрой хлебало.
        - Фу, как грубо. А еще девушка.
        - Хватит, - привычно оборвал завязавшуюся перепалку глава клана. - С кракеном, или кто он там, мы еще разберемся. Давайте лучше решим, что делать с некромантами.
        - Убить!
        - Можно выманить скелетов куда-нибудь в сторону, завалить их, а потом ушатать главарей. Шеф, ты их уровни видишь?
        Алекс прищурился, внимательно рассмотрел костер, но затем с сожалением качнул головой:
        - Нет, слишком далеко. Сью, а ты что думаешь?
        - Мне все равно.
        - Фантом?
        Я вспомнил о необходимости прокачивать своего героя и уверенно кивнул:
        - Поддерживаю Трутня.
        - Хорошо, - резюмировал командир. - В таком случае, идем выбирать место для боя.
        Более-менее нормальный плацдарм нашелся практически сразу - лежавшие рядом с вершиной обломки скал являлись достаточно надежным укрытием, за которым можно было творить свои дела абсолютно незаметно от чернокнижников.
        Оставалось лишь заманить туда противников. Желательно, поодиночке.
        - Действуй, бро, - ободряюще ткнул меня в спину Трутень. - Не тупи!
        - Сейчас, дай прицелиться...
        Крохотная искорка послушно сорвалась с пальцев и улетела вдаль. Тридцать метров, сорок, пятьдесят... контакт.
        Все сложилось просто идеально - ужаленный заклинанием скелет мгновенно определил источник своих проблем, достал из-за спины огромный топор, после чего бросился мстить обидчикам. А вот его собратья проявили максимальное равнодушие, так и оставшись на своих местах.
        Идеальный расклад.
        - Фантом, назад. Сью, внимание!
        Увидев засаду, выскочивший из-за камней монстр издал страшное утробное ворчание, грозно махнул оружием, но тут же попал под действие проклятия и остановился, превратившись в самый настоящий тренировочный манекен.
        Уже через несколько секунд неравный бой закончился.
        - Давай еще одного.
        Весь следующий час я исправно агрил бродившую по округе нежить, то и дело ловя на себе завистливые взгляды блондинки. Затем, когда “искра” в поисках очередной жертвы преодолела около сотни метров, Сью все-таки не выдержала:
        - Откуда у тебя такое дальнобойное умение? Да еще с самонаведением? И какой у него ранг?
        - Реликтовый.
        - Если реликтовый, то серьезная вещь должна получиться, - с видом прожженного игрового гуру сообщил нам Трутень. - Когда раскачаешь нормально, само собой.
        - А где ты его взял?
        - Отстань от него, Сью, - одернул соратницу Алекс. - У каждого свои секреты.
        Я как можно более равнодушно махнул рукой:
        - Да нет здесь никаких секретов. На старте купил пару шкатулок хаоса, из одной выпало это заклинание, вот и все.
        - Что такое “шкатулки хаоса”? - с любопытством спросил Алконавт. - Первый раз слышу.
        - Донатные лутбоксы, - быстро ответил всезнающий Трутень. - И почем ты их брал?
        - Дорого.
        - Предлагаю закончить с некромантами, - слегка повысил голос командир. - Чуть-чуть осталось.
        - Уже иду...
        Несмотря на то, что изничтожаемые нашей командой мобы имели очень даже внушительные уровни, система оценивала заслуги Фантома чрезвычайно низко и выдавала опыт в час по чайной ложке. Тем не менее, один раз мой персонаж все-таки апнулся.
        Помня о валяющемся в рюкзаке свитке с аурой регенерации, я отправил бонусное очко характеристик в “интеллект”.
        Урон “искры” мгновенно увеличился. Как и откат.
        - Вечная проблема, едрена вошь...
        - Эй, друг, не расслабляйся. Там всего один остался. Видишь?
        Во время охоты за последним из скелетов выяснилась достаточно неприятная вещь - мое умение все же имело ограничение по дальности использования. Светящаяся точка успешно преодолела стометровку, но сразу после этого замедлилась и растворилась в воздухе, категорически отказавшись выполнять поставленную перед ней задачу.
        Мне пришлось выйти из-за камней, сместиться чуть ближе к костру и повторить попытку. Это дало свои плоды - после того, как расстояние сократилось, заклинание совершенно спокойно достигло цели, а ветхий костяк без проблем сагрился, разделив участь своих товарищей.
        Алекс достал из пепла очередную монету, покачал головой и грустно вздохнул:
        - Делить почти нечего. Двадцать шесть золотых. На каждого выходит по пять штук, оставшийся пусть лежит в казне клана. Теперь коллекционки. Кто-нибудь собирает “нежить”?
        - Да, - быстро откликнулся я. - “Привидение”уже нашел.
        - И мне тоже карту, - подхватил Трутень. - Я все собираю!
        - И мне.
        - Я тоже хочу!
        - Их только три, - укоризненно произнес Алекс. - Фантом, Сью, вам сам бог велел что-то такое копить. А вот вы двое уж как-нибудь решите между собой, кому отдать последнюю.
        К моему удивлению, Трутень решил проявить широту души и отказался от добычи в пользу товарища - то ли не придавал особого значения коллекциям, то ли не видел смысла препираться ради такой мелочи.
        С другой стороны, спорить из-за оказавшейся у меня карточки действительно было глупо.
        
        [Коллекционная карта [Скелет]. Ранг: обычный.
        Часть коллекции [Нежить].
        Прогресс: [2/100].]
        
        - Тогда с этим все. - Алекс раздал монеты и повернул голову в сторону невидимого за валунами костра. - Теперь надо разобраться с колдунами.
        - Легко, - самонадеянно осклабился Трутень. - Они же тупые. Мы всю свиту вынесли, а им пофиг.
        - Фантом?
        Вместо ответа я снова покинул убежище, нашел взглядом ближайшего некроманта и выпустил “искру”.
        К сожалению, с самого начала все пошло вразрез с намеченным планом - угодивший под удар враг с досадой дернул плечом, недобро покосился на дерзкого агрессора, но не захотел ничего предпринимать, оставшись возле огня.
        За спиной раздался голос командира:
        - И где они?
        - На месте, - с легким недоумением ответил я. - Не реагируют.
        - Какого черта? - Алекс выбрался из-за валуна и остановился рядом со мной. - Что происходит?
        - Наверное, заняты слишком, - подошедший к нам Алконавт презрительно хмыкнул. - Можно рискнуть...
        Костер ярко вспыхнул, на мгновение окутал стоявших возле него людей зеленым пламенем, а затем погас, оставив после себя странный полупрозрачный кристалл.
        Некроманты дружно развернулись в сторону назойливых гостей.
        - Кажется, у нас... бежим!
        Увидев стремительно приближающийся сгусток темноты, я резко бросился в сторону, чуть не сбив с ног Алекса. Споткнулся. Упал, крепко обняв поросший мхом валун. Выругался.
        Где-то рядом послышался матерный крик Трутня и негодующий возглас Сью. В следующий момент на меня дохнуло холодом, все вокруг заполнило тихое шипение, а по ушам ударил оглушительный треск.
        Здоровье просело наполовину. Рядом что-то свистнуло.
        - Дерьмо!
        - К лодке! Быстро!
        Сплюнув каким-то образом оказавшийся во рту кусочек травы, я встал на четвереньки, глянул на противников... и бросился наутек.
        Пока один из колдунов вел обстрел, второй занимался призывом нежити. Около кристалла уже нарисовались два скелета, поодаль формировалось что-то вроде огромного костяного волка...
        Продолжать сражение мне больше не хотелось.
        - Сью, отвлеки их!
        Волшебница выдохнула непечатное словечко и с легкостью молодой серны перемахнула через встретившийся на пути камень, даже не подумав остановиться или каким-то еще образом выполнить приказ.
        Я успел удивиться тому, что нигде не вижу Трутня, но уже через секунду новый комок тьмы с легкостью догнал бегущего за блондинкой Алекса, мгновенно отправив его в лучший мир.
        Судьба главного кланового болтуна мгновенно отошла на второй план.
        - Быстрее!
        Над землей раскатился низкий мотивирующий вой. Скорость передвижения группы увеличилась как минимум вдвое.
        - Куда ты лезешь, курица!
        Сью, первой добежавшая до оставленного на берегу суденышка и тут же прыгнувшая внутрь, молча вывалилась обратно и уперлась руками в темные доски.
        - Навались, - прохрипел Алконавт. - Фантом, сильнее!
        - Стамина...
        - Резче, мать вашу!
        Благодаря чуткому руководству нашего нового лидера посудина все-таки соскользнула с камней и закачалась на волнах, сразу же направившись прочь от острова. Мы с руганью бросились за вероломным транспортным средством, кое-как доплыли до него, один за другим перевалились через борт, после чего схватились за весла.
        - Смотрите!
        Я обернулся.
        На берегу неподвижно замер костяк совершенно неизвестной науке твари. Приземистое длинное тело, короткие задние лапы, длинные и могучие передние, огромная зубастая башка, когти...
        - Гребите быстрее, - послышался нервный голос Мэри Сью. - Я не хочу, чтобы она до меня добралась.
        Монстр вскинул голову к небу и тоскливо завыл. На краю поля зрения вспыхнули какие-то строчки, по телу расползлась противная слабость, весло вывернулось из ставших вдруг непослушными пальцев...
        - Дебафает, падла, - ругнулся Алконавт, цепляясь за свою собственную деревяшку. - Скорее!
        На вершине покинутого нами пригорка возникла фигура одного из некромантов. Колдун какое-то время провел в неподвижности, но затем целеустремленно двинулся вперед.
        - Нам задница, - сообщила блондинка, нервно сжимая в руках румпель. - Сделайте что-нибудь!
        Мы попытались. Весла снова опустились в воду, лодка охотно сдвинулась с места...
        Новый вой. Застилающая взгляд мутная пелена.
        - Вот дерьмо, - теперь не выдержал уже я. - Куда грести?!
        - Куда-нибудь...
        К счастью, в эту схватку вмешалось море. Волны постепенно относили нашу посудину в сторону от острова, расстояние до врагов неизменно увеличивалось, так что, когда проклятия окончательно спали и ко мне вернулось зрение, на берегу уже никого не оказалось - колдун явно решил закончить бой и свалил в туман, забрав с собой призванного монстра.
        - Козлы, - эмоционально резюмировал все произошедшее Алконавт. - Но мы к ним еще наведаемся. Обязательно...
        - Алекс ругается, - перебила его Сью. - Говорит, что мы должны добраться до этой чертовой локи и найти там храм.
        - А про кракена он ничего не говорил? Забыл, да?
        Я встал со своего места, внимательно рассматривая окружавшее нас море.
        Впереди, там где погибла чья-то лодка, виднелись несколько маленьких, едва заметных среди волн и разбросанных на приличном удалении друг от друга скал. Судя по всему, глубина возле них была достаточно вменяемой. А вот живущие рядом монстры?
        - Что увидел?
        - Там острова есть, - я сел на скамейку и опять взялся за весло. - Небольшие.
        - Это просто камни, - с досадой поморщился Алконавт. - Базу не устроишь, даже не спрячешься.
        - Для ориентира сгодятся, - Сью уверенно передвинула свой рычаг. - А дальше видно будет.
        - А дальше нас тупо сожрут...
        Следующие сорок минут оказались посвящены упорной гребле и мрачным размышлениям о вчистую проигранном бое. Что ни говори, а натянули нас знатно, ультимативно и беспощадно. Можно сказать, с размаху ткнули носом в грязь и указали место, попутно недвусмысленно намекнув, что выходить из начальной зоны таким нубам еще рановато.
        Спрашивается, что же будет рядом с храмом?
        - Где-то здесь те чуваки утонули, - оборвал мои мысли Алконавт. - Смотрим в оба!
        Еще четверть часа не происходило ничего интересного, но потом у меня за спиной раздался странный плеск, а Мэри Сью отчаянно взвизгнула и вскочила на ноги, явно готовясь спрыгнуть в воду.
        Я испуганно оглянулся, успел заметить нависшее над лодкой черное бревно, рассмотрел ряды крупных присосок... и полетел за борт.
        Нырнул, открыл глаза, крутанул головой...
        Из темных глубин к поверхности моря тянулись огромные извивающиеся щупальца, напоминавшие собой стволы диковинных инопланетных растений. В созданном ими водовороте крутились обломки лодки, весло, забавно перебирающая руками блондинка...
        
        [Хранитель Бездны. Ранг: реликтовый. Уровень: [1000].]
        
        Увидев, как могучие тентакли ловят тщетно старающуюся избежать жуткой участи волшебницу, я вспомнил, что и сам нахожусь в очень даже непростой ситуации - хотя после удара меня отбросило на приличное расстояние от суденышка, здоровенная подводная тварь все равно была слишком близко.
        Требовалось сматываться. Хоть куда-то.
        Оставив боевую подругу наедине с родственником Говарда, я погрузился чуть глубже и начал изо всех сил загребать руками, стараясь доплыть до ближайшего из расположенных где-то впереди островов. Убраться как можно дальше от чертова кракена, глотнуть воздуха, проигнорировать трепещущую на поясе бляшку, снова нырнуть...
        Мир совершенно внезапно подернулся розовой пеленой.
        Я заполошно оглянулся, думая, что стал жертвой какой-то дистанционной атаки, но быстро сообразил, что теряю хитпойнты из-за банальной невозможности творить “лечение”.
        Пришлось вернуться на воздух.
        Дневник путешественника снова задрожал.
        - Чтоб вас всех... буль... буль!
        Красная полоска, уже задолбавшая меня своими постоянными скачками, начала дергаться в три раза активнее - судя по всему, Фантом перешел в новую категорию местности, на собственной шкуре ощутив все прелести ее ауры.
        Дно, прежде совершенно невидимое, вынырнуло из тьмы и начало приближаться.
        А затем вода отступила и подо мной оказались мокрые камни.
        - Добрался-таки, - пробормотал я, залезая на вершину крохотной скалы. - Добрался.
        Откровенно говоря, поводов для радости у меня было мало. Покоренный клочок суши напоминал своими размерами обыкновенный джип, где-то рядом тусовался кровожадный моб, а до цели оставалось... а хрен его знает, сколько до нее оставалось. Может быть, сотня метров. Или километр.
        Пояс снова напомнил о себе и я все же открыл сообщения.
        
        [Что у вас случилось? Ты еще жив?]
        [Алконавт говорит, что на вас напал кракен. Ты от него уплыл?]
        [Ты меня бросил, сволочь!]
        
        Вспомнив бьющуюся в жадных щупальцах девушку, я почувствовал легкие угрызения совести. К счастью, недолгие.
        
        [Уплыл, сижу на одном из островов, думаю, что делать дальше. Передай Сью, что ее пристрастие к моллюскам вызывает у меня серьезные опасения.]
        
        Не прошло и минуты, как в мой адрес поступили еще несколько писем, общий смысл которых сводился к тому, что я должен был немедленно закрыть рот, полностью отказаться от активных действий и не лезть на рожон, а также провести тщательную разведку местности, найти храм, после чего жестоко оторвать кракену его похотливые щупальца.
        - Само собой, само собой...
        Благо, что мне хватило ума практически сразу же закрыть дневник и воспользоваться собственными мозгами для оценки ситуации.
        Хранитель Бездны явно забыл про убежавшую от него добычу, а новая аура, хоть и оказалась заметно неприятнее предыдущей, но успешно блокировалась постоянным “лечением”. Короче говоря, немедленная смерть Фантому не грозила.
        К сожалению, на этом плюсы заканчивались. Любые водные процедуры были чреваты встречей с агрессивными мобами, нырять я вообще не мог, сидеть на скале и чего-то ждать... а чего ради?
        - Хрень.
        Бляшка снова вздрогнула. Я поморщился, но все-таки открыл письмо.
        
        [Ребята говорят, что там много небольших скал. Попробуй двигаться от одной к другой. Только осторожно.]
        
        - Спасибо, блин, за ценный совет... сам бы фиг догадался, ага...
        Ближайшая скала находилась от меня метрах в шестидесяти-семидесяти, так что перебраться на нее я мог. Вот только имелся ли в этом хоть какой-нибудь смысл?
        Некоторое время я просто сидел на камне, рассматривал прозрачные воды и думал о том, что делать дальше. А затем ко мне наконец-то пришло озарение. Если верить рассказам неписей, то вокруг храма расходилось отчетливое свечение, очень хорошо заметное в темноте. Следовательно, логичнее всего было дождаться вечера и только после этого возобновить активные действия.
        - Так и сделаем...
        Волны тревожно шелестели вокруг моего островка. полоска здоровья усердно занималась физкультурой, но чайки и другая опасная живность по-прежнему держались где-то в стороне. Вместо них ко мне начала подкрадываться скука.
        Добрых полчаса я наблюдал за морем, старался хоть как-то отследить кракена и читал подбадривающие сообщения товарищей, но в конце концов плюнул на все и достал удочку. Перебросил на нее привязку со щита, открыл ящик с наживкой...
        Внутри, само собой, ничего не оказалось.
        - Краба, что ли, поймать?
        Монстров рядом не наблюдалось, так что мне хватило смелости совершить короткую вылазку на дно. Оттуда мой герой вернулся едва живым, но с добычей - чересчур амбициозный и не желавший спасаться бегством краб был успешно отловлен, превращен в трофей, а затем и в наживку.
        Я насадил на крючок небольшую полоску мяса, после чего опять задумался.
        Комплекты душ для прокачки предметов стоили не так уж дорого. Деньги у меня все еще имелись. Возможно, имело смысл израсходовать уже купленный набор на апгрейд удочки?
        - Почему бы и нет...
        Сказано - сделано. Количество светящихся камешков в моем рюкзаке значительно сократилось, снасть получила двадцать шестой уровень... вот только никаких новых свойств у нее так и не открылось.
        Чувствуя стремительно усиливающийся баттхерт, я несколько раз перечитал описание предмета, но оно осталось тем же самым.
        Полное отсутствие изменений.
        - Козлы!
        Гребаная игровая механика продолжала радовать странными и непредсказуемыми вывертами. Если крафтовые кольца в принципе не позволяли себя раскачивать, а купленные за мифрил априори давали после апгрейда максимальный результат, то в целом...
        - Гадство!
        Я от души обматерил разработчиков, дал себе клятвенное обещание вернуться к этой теме во время ближайшего же визита в библиотеку, но затем немного остыл, переключившись на более актуальные дела - сделал заброс, воткнул удилище в маленькую расщелину, после чего сел рядом, начав размышлять обо всем подряд.
        Оранжевая палочка неспешно дрейфовала прочь от скалы. Меня это вполне устраивало - конечно, доставать наживку каждые несколько минут и закидывать ее в разные места было бы гораздо правильнее, но возиться с этим я пока не хотел.
        На ум очень кстати пришла схватка с некромантами. А точнее - давно известные мне ограничения, связанные с переходом из одной стихии в другую.
        Гигантский кальмар не смог выбраться на сушу. Медведь с привидением испугались соленой воды. Страшный костяк также отказался купаться. Что, если прокачать “искру”, затем найти еще один маленький островок и открыть охоту на китов? Какая разница, сколько времени придется стоять в неподвижности, если враг все равно не сможет до тебя добраться?
        - Мечты, мечты...
        Пояс в очередной раз вздрогнул, но читать однотипные подбадривающие комментарии я больше не хотел.
        - Запарили уже, блин.
        Болтавшийся где-то далеко поплавок неожиданно вздрогнул и исчез. Торчавшее рядом со мной удилище скрипнуло, выгнувшись дугой. Вовремя спохватившись, я цапнул удочку, дернул ее на себя, а затем принялся лихорадочно крутить катушку.
        С другой стороны однозначно кто-то был. Кто-то очень сильный. Или очень рассерженный.
        - Иди сюда, падла!
        Рядом с берегом мелькнула серебристая чешуя, потом натяжение лески резко ослабло, а на камень у моих ног выпрыгнула крупная шипастая рыба. Я ловко прижал ее ногой, потом схватил за жабры и выпрямился, рассматривая успокоившуюся добычу.
        Толстая, красивая... колючая.
        Сволочь.
        
        [Вы поймали [Серебряный броненосец]. Выберите дальнейшие действия:
        - убить.
        - забрать в качестве трофея.]
        
        - Тро... стоп. Убить!
        До меня очень вовремя дошло, что никакого смысла в очередном трофее попросту нет. Да, засушенную рыбу можно было использовать в качестве наживки, но для этой цели у меня уже имелся недавно пойманный краб. А вот забрать с долгожданного улова хоть какой-нибудь лут...
        Броненосец рассыпался прахом. Вниз упала крупная серебристая пластинка.
        В первый момент я решил, что вижу очередную карту, но тут же понял свою ошибку - передо мной лежала всего лишь крупная и толстая чешуйка.
        
        [Серебряная чешуя. Ранг: редкий.
        Усиление для доспеха.]
        
        Ни о каких усилениях я до этого момента не слышал, но особых эмоций по этому поводу у меня тоже не было - как-никак, “Перекресток” открылся совсем недавно и различных сюрпризов здесь все еще хватало.
        - Доспех - значит доспех, фиг с ним.
        Еще одна крабья ножка устроилась на крючке. Грузило плюхнулось в воду, поплавок закачался на волнах...
        Рыбалка продолжилась.

        Глава 8

        В течение нескольких следующих часов произошло только одно значимое событие - среди игроков все-таки нашелся богатый придурок, польстившийся на драконий зуб и отдавший за абсолютно бесполезное украшение целых пять мифриловых монет.
        Теперь для полного счастья мне оставалось лишь спихнуть шкатулки, избавиться от имевшегося на руках мусора, после чего вступить в новую эру - эру процветания, богатства...
        - Попалась, сволочь!
        Рыбалка в этих краях была диво как хороша - каждые десять-пятнадцать минут на мой крючок насаживался очередной серебряный броненосец. Конечно, для поддержания такого темпа Фантому приходилось время от времени рисковать своей задницей, спускаться на дно и ловить там крабов, но овчинка однозначно стоила выделки - навык рыбалки вырос уже до пятнадцатого уровня, а количество собранных броненосных чешуек перевалило за второй десяток.
        Вполне серьезные результаты для едва оформившегося хобби.
        - Так, что тут у нас...
        Увы, но этот броненосец не выдал никакого лута. Я брезгливо стряхнул оставшийся от него пепел в море, после чего сделал новый заброс.
        Когда над окрестностями сгустились вечерние сумерки, погода, еще совсем недавно бывшая чуть ли не воплощением курортной мечты, стала быстро портиться - медленные пологие волны буквально на глазах набрали силу и мощь, ветер резко усилился, а небо стремительно затянулось иссиня-черными тучами, убившими последние отблески солнечного света.
        В воздухе повис запах приближающейся грозы.
        Я ощутил некоторое беспокойство. Чисто теоретически, мой персонаж мог пережить и не такие катаклизмы, но в данном случае имелась одна глобальная проблема - путешествовать во время шторма от скалы к скале, попутно разыскивая скрывающийся где-то на глубине храм, было очень сложно, практически невозможно. Возвращаться же из разведки с пустыми руками мне откровенно не хотелось.
        Рискнуть?
        Ненастье продолжало усиливаться. Темнота сгущалась. А я понял, что совсем скоро утрачу любую возможность хоть как-то ориентироваться в окружающей среде и запланированную вылазку придется отложить на неопределенный срок.
        Единственной альтернативой этому позорному варианту являлся немедленный заплыв к соседнему островку.
        - Хрен с ним, попробуем. Надеюсь, эта сволочь меня не увидит...
        Удочка расположилась в рюкзаке. Кольца с бонусным “духом” - тоже. Я присмотрелся к волнам, улучил момент и рыбкой прыгнул вперед.
        Вокруг тут же вскипел водоворот, меня резко дернуло в сторону, но своевременное погружение исправило ситуацию. Впрочем, очень скоро Фантому все равно пришлось вернуться на поверхность - гребаная аура продолжала делать свое черное дело, стремительно выжимая из моего героя очки здоровья.
        - Гадствобуль... хренова игра... буль...
        Плыть без возможности скрыться на глубине оказалось чертовски неприятно. Вода была повсюду, вода лезла в рот, нос и уши, вода залетала в легкие вместе с порывами ветра, вода обрушивалась сверху, толкалась снизу, пыталась сбить с курса, оглушить, утопить...
        Находись я в реальном море, давно бы пошел ко дну. Но игровые условности все-таки позволяли мне кое-как держаться на волнах и даже смещаться в сторону практически невидимой цели. Правда, очень медленно.
        - Еще чуть-чуть...
        Передо мной совершенно внезапно оказалось небольшое каменное возвышение. Колено обо что-то ударилось, руки почувствовали скользкую твердую поверхность... а затем меня попросту выкинуло на мокрые булыжники. И потащило дальше.
        - Твою мать, - я вцепился в какой-то выступ, стараясь удержаться на месте. - Да блин!
        Островом это недоразумение можно было назвать только с огромной натяжкой. Просто небольшая скала, едва-едва поднимающаяся над уровнем океана, постоянно омываемая набегающими на нее волнами...
        - Бльбуль!
        К сожалению, экспрессия не дала ожидаемого эффекта - очередной вал с легкостью подхватил тщедушное тело Фантома и унес его в открытое море. Пришлось отправиться дальше, напрягая зрение в попытках рассмотреть среди окружающего мрака хоть что-то, похожее на сушу.
        На протяжение следующих двадцати минут моим единственным утешением было только то, что затаившийся внизу кракен никак не давал о себе знать. А вот нескончаемая битва со стихией начала откровенно утомлять - скорее в моральном плане, чем в физическом. Время от времени подрагивающая бляшка так же служила источником раздражения - товарищи явно хотели донести до меня очередную порцию своих ценных советов, но момент для этого выбрали не очень подходящий.
        - Сидят там, понимаешь...
        Вспыхнувшая над головой молния заставила меня прикусить язык от неожиданности, но дала возможность рассмотреть очередную скалу, торчавшую чуть правее выбранного курса. Я проморгался, кое-как избавился от пляшущих перед глазами пятен, а затем утроил усилия, стараясь как можно скорее добраться до нового укрытия.
        Добрался. Выполз полураздавленным слизняком на гладкие скалы, спрятался между двумя солидными выступами и растянулся там, глядя в клубящуюся над головой тьму.
        Затея с поисками храма стала казаться еще менее привлекательной, чем несколько часов назад.
        - Лучше бы на скелетов охотился. Или новую порцию яда собирал кому-нибудь в подарок...
        Пояс снова задрожал. Я устало выругался, но все же открыл дневник.
        
        [Уже темнеет. Ты скоро отправляешься?]
        [Когда найдешь храм, постарайся определить глубину и силу воздействия ауры, это нам очень пригодится.]
        [Фантом? Почему не отвечаешь?]
        [Бро, ты куда пропал? Алекс волнуется.]
        [Не забудь отметить точные координаты, если найдешь храм.]
        [Фантом, отзовись!]
        
        - Нетерпеливые дятлы, - пробормотал я, начиная писать ответ. - Сидят там, небось, пиво жрут...
        
        [Здесь шторм, ни черта не видно. Болтаюсь на волнах, пытаюсь найти это долбаное место. Успокойтесь уже.]
        
        После этой короткой переписки усталость куда-то испарилась. Наверное из-за воспоминания об уютном трактире, в который можно было вернуться сразу после завершения миссии.
        Вполголоса проклиная все вокруг, я осторожно залез на самую высокую точку острова и начал осматриваться.
        Темнота, бесконечные волны, редкие вспышки молний, зловещий посвист ветра, начинающийся дождь... едва различимое красноватое свечение, пробивающееся сквозь толщу воды в сотне метров к юго-востоку от меня.
        - Да неужели?
        На всякий случай отметив на карте свое местоположение и поставив еще одну метку там, где должен был находиться затопленный храм, я опять спрыгнул в воду.
        - Еще немножко, еще чуть-чуть...
        Пять минут спустя безжалостный шторм начал стихать, превращая беснующийся океан в спокойную лужу, наполненную жадными до человеческого мяса обитателями. Тучи у меня над головой рассеялись, показались звезды, рядом с горизонтом проступил обгрызенный диск луны. Воздух стал заметно теплее.
        Я продолжал путь, думая о том, что теперь являюсь на порядок более заметной целью, чем раньше.
        Повлияло ли на кракена резкое изменение погоды? Отслеживает ли он поверхность моря? И где вообще находится его логово? Может быть, прямо здесь, рядом?
        - Нафиг такое счастье..
        Неподалеку от источника свечения обнаружился еще один клочок суши. Я доплыл до него, сделал соответствующую пометку на карте, после чего опустил голову в воду, стараясь рассмотреть то, что находится на дне.
        Уходящий вниз каменный склон. Законсервированные морской водой остатки деревьев. Маленькая колоний кораллов, устроившихся на одном из уступов. Подсвеченный тревожным багрянцем неясный силуэт какого-то огромного здания.
        Длинные гибкие тени, поднимающиеся ко мне из тьмы.
        - Чертбль!
        Через секунду до меня дошло, что внизу колышутся самые обыкновенные водоросли. А потом среди этих водорослей возникло осмысленное движение, вверх протянулось черное извивающееся бревно, я ощутил прикосновение - и перед глазами загорелись цифры обратного отсчета.
        - Кто бы сомневался, едрена вошь.
        Воркания была окутана приятным ночным сумраком. Далеко в небе сияли крупные серебряные искры, на стенах домов горели тусклые желтые фонари, вокруг слышалось жужжание каких-то насекомых и ленивые разговоры неписей, воздух дышал теплом и умиротворением... идиллия.
        Выйдя с кладбища, я отправил Алексу сообщение о том, что нахожусь в городе, после чего не спеша двинулся к знакомому трактиру.
        
        [Мы на месте, ждем.]
        
        - На месте - так на месте...
        Ввиду позднего времени суток половина отряда успела оффнуться и за столом мы собрались втроем - кроме Алекса, на встречу пришел только Алконавт. Впрочем, меня такой расклад вполне устраивал.
        - Место я нашел. Оно достаточно удобное, рядом находится островок. Но есть одна проблема.
        - Аура?
        - Аура там более-менее нормальная. Пять-семь единиц в секунду, наверное. Дело...
        - Слишком глубоко?
        - Да подождите вы, - я наградил чересчур нетерпеливого Алконавта суровым взглядом. - Дело в кракене. Точнее, в Хранителе Бездны - так его зовут.
        - Он живет где-то рядом, - утвердительно произнес Алекс. - Правильно?
        - Совсем рядом. А еще у него тысячный уровень. И реликтовый ранг.
        Основатель клана задумался, после чего неопределенно кивнул:
        - Убить такую тварь мы не сможем. Придется отвлечь или обмануть.
        Над столом повисло тягостное молчание. Затем Алконавт шумно вздохнул и с досадой мотнул головой:
        - Это становится слишком уж дорогим удовольствием. Мы будем тратить деньги, нас будут убивать... а смысл? Квест чересчур сложный для нашего уровня.
        - В принципе, можно доплыть туда просто так, без лодки.
        - Вряд ли кому-то удастся это сделать. Даже тебя сто раз убьют по дороге.
        Я пожал плечами:
        - Хорошо. Тогда следует найти способ закрепиться на соседнем острове. В игре есть что-то, с помощью чего можно перенести точку возрождения? Хотя бы временно?
        - Это хорошая мысль, - слегка оживился Алекс. - Насколько я знаю, у магов есть такие свитки.
        - Одноразовые, - хмыкнул Алконавт. - И стоят они там до черта.
        - А еще? Может быть, за мифрил что-то взять можно?
        - Не слышал.
        - Мифрила у нас нет, - на всякий случай сообщил командир. - Такие покупки придется делать в порядке личной инициативы.
        - Да, я это и имел в виду.
        Алконавт обвел нас задумчивым взглядом, после чего уточнил:
        - Так мы все же продолжаем операцию? Если да, то я могу сходить в порт и узнать, сколько стоит аренда корабля.
        - Узнай, - лицо Алекса приобрело свое обычное усталое выражение. - Но решать такие вопросы в любом случае нужно на общем собрании. Завтра утром.
        - Завтра я не смогу, у меня встреча. И так с этой игрой все дела забросил.
        - Хорошо. В любом случае, мы еще спишемся и разберемся. Фантом?
        Чувствуя, что прямо сейчас главе клана больше всего на свете хочется выйти в реал, я понятливо кивнул:
        - Согласен. Узнаю насчет переноса точки, а завтра все обсудим. Или когда там остальные освободятся.
        - Тогда договорились, - Алекс с облегчением поднялся из-за стола. - Рассылка на мне.
        Проводив товарищей, я заказал себе кружку пива и кусок жареной свинины, после чего начал ужинать. Никакого практического смысла в этом не было, но мне хотелось хотя бы чуть-чуть отдохнуть от морских приключений. Отдохнуть, расслабиться, почувствовать себя человеком, а также без помех обдумать дальнейшие действия.
        На мой взгляд, сама по себе ситуация являлась вполне рабочей - поскольку храм все-таки нашелся, остальное уже не имело особого значения. Все упиралось в деньги и нашу готовность их тратить.
        Скрывающиеся в море опасности? Достаточно нанять корабль, чтобы избежать большинство из них. Смерть от щупалец кракена? Но в этом нет ничего особенно страшного, если в игре существует возможность перенести точку возрождения на один из соседних островов. Выносящая хитпойнты аура? Для ее нейтрализации можно изучить валяющийся в рюкзаке свиток.
        Проблемой оставался только завершающий этап квеста - вряд ли двух с половиной минут, отпущенных Фантому на погружение, хватило бы для исследования многоэтажного здания.
        - Тут как минимум водолазный колокол нужен. А где его взять?
        Чисто теоретически, я мог купить вместительный кожаный мешок, запихнуть его в рюкзак, после чего использовать в качестве доисторического акваланга. Или же выпустить задержавшийся внутри воздух в какой-нибудь комнате, организовав таким образом своеобразную опорную точку...
        - Хм.
        Идея с промежуточным убежищем мне понравилась - маленький воздушный карман, созданный в центре изучаемого здания, действительно в разы облегчил бы выполнение квеста. Учитывая же тот факт, что некоторые помещения могли остаться не полностью затопленными, передо мной открывались воистину безграничные возможности.
        - Главное, чтобы там никто не жил, - мудро заметил я, вставая из-за стола и двигаясь к выходу. - Иначе будет больно...
        Библиотека встретила меня тишиной и спокойствием - мои соотечественники массово отправились на боковую, европейцы последовали их примеру, большинство американских игроков располагались гораздо западнее Воркании, а китайцы вместе с индусами традиционно предпочитали жить в своих собственных мирах, не пытаясь осваивать те, которые изначально затачивались под нужды западного пользователя.
        Грызть гранит науки было попросту некому.
        - Ладно. Что тут у нас с укреплением доспехов...
        
        [Все плохо. Неписи совсем потеряли страх. Требуют конские деньги за каждый элемент.]
        [Конские деньги - это один золотой? Ахтунг, нищеброд в треде!]
        [Это на самом деле дорого. Представь, сколько стоит усилить самую обычную куртку.]
        [Представил. Сто-двести монет. И что? Две недели ленивого фарма - и у тебя есть деньги на прокачанную шмотку.]
        [Судя по этим гениальным расчетам, ты - обыкновенный недалекий краб.]
        [Лучше скажите, есть ли смысл в таких вещах. Скажем, я отодрал у дракона чешую. Что дальше?]
        [Отодрал чешую? Новый вид извращений?]
        [Бедный дракон.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [До некоторых никак не дойдет, что эта игра - длинная. Здесь ты не получишь все и сразу на десятом уровне. Значит, нужно усиливать то, что можно усилить. Прокачивать доспехи, вешать на них всякую дичь, развивать умения, хапать навыки. И делать это придется постоянно.]
        [Так а что даст такой обвес?]
        [Ты тупой? Дополнительную прочность.]
        [А на кой она нужна, если работает только с шансом блока? А шанс блока сейчас у всех откровенно унылый.]
        [Тебе уже сказали про всестороннюю прокачку, нуб. В какой-то момент эта защита спасет твою жалкую задницу от проблем.]
        [С трехпроцентным-то шансом? Сомневаюсь.]
        [Читаю тему и радуюсь тому, что у нас, магов, таких проблем нет и никогда не будет.]
        [Ну да, вас в любом бою ваншотают сразу.]
        [Зря ты тут злорадствуешь, рачок. Эльфы недавно обнаружили редкую птицу, перо которой дало бонус то ли к “духу”, то ли к “интеллекту”. Скоро, чувствую, вся ваша братия начнет гоняться за такими перышками.]
        [Всегда говорил, что маги чем-то напоминают птиц. Кто кур, а кто и петушков.]
        [И долго ты сочинял этот гениальный комментарий? Наверное, на неделю вперед ресурсы мозга исчерпал?]
        [Ему старший брат подсказал.]
        
        Я прикрыл тему и задумался, рассматривая ближайший стеллаж.
        Хотя каждый из спорщиков был по-своему прав, лично мне нравилась именно концепция глобального всестороннего развития - несмотря на то, что прямо сейчас любая защита персонажей казалась смешной и бесполезной, у этого направления действительно имелись очень серьезные перспективы.
        Фантому однозначно пригодились бы нормальные доспехи. Учитывая же механику, при которой шанс блока являлся комплексным, а повреждения вещей - адресными, в первую очередь требовалось усиливать те элементы, которые закрывали собой наибольшую площадь.
        - Куртка, штаны... хорошо.
        Решив при случае обязательно раздобыть для Фантома подходящую одежду, я вернулся к форуму и стал искать информацию о смене точки возрождения.
        Эта тема оказалась чрезвычайно болезненной для игроков. Но дико популярной.
        
        [У магов появились свитки воскрешения!]
        [Ликуйте, народ! Сегодня забежал в академию, мне предложили свиток, который меняет точку возрождения персонажа. Понимаете, что это значит?!]
        [Понимаем. Разработчики снова начали сосать из нас деньги.]
        [Разработчики - сосальщики. Звучит.]
        [Какие деньги? Там золото!]
        [Пять золотых монет - это достаточно серьезно для одноразового свитка. Двадцать раз подох - считай, мифриловую монету выкинул.]
        [Сейчас нормальные менялы уже по две сотни за одну мифрилку дают. Так что ты слегка ошибся.]
        [Да какая разница? Все равно пылесос жуткий.]
        [А других вариантов, что, нет?]
        [Смеешься? Чтобы у этих разрабов не нашлось альтернативы? Конечно же, все есть. Идешь к тем же магам, отдаешь пяток мифрилок и получаешь камешек. Типа, “камень воскрешения”. Профит.]
        [Что-то дешево.]
        [Дешево?! С дуба рухнул?!]
        [Дешево. Потому что здесь даже камни привязок и кольца по три монеты толкают. А этот камень - гораздо более полезная вещь.]
        [Да ну. Если ты не заметил, портальный квест набрал такой размах, что даже не верится. Скоро телепорты через каждый километр стоять будут.]
        [Вряд ли. Но во всех более-менее значимых локациях - однозначно.]
        [Все равно дешево.]
        [Расслабься, бро. Для этого ништяка тоже нужен камень привязки. То есть, у нас выманивают не пять, а сразу восемь монет. Я бы сказал, что это откровенно дохрена. Вам напомнить, почем “Роботек” мифрил толкает? Забыли о его реальной стоимости?]
        [У них там от жадности уже последний мозг через уши вытек.]
        [Я где-то видел комментарии разработчиков по этому поводу. Они сказали, что в игре можно найти абсолютно любой предмет из тех, что продаются в магазине. Камни привязки, рюкзаки, дневники, ремесленные инструменты, бижутерия, свитки - все это спокойно фармится.]
        [Где? В центре карты? Там, куда мы только через пару лет дойдем?]
        [Это, типа, мелочи.]
        [Чего вы тут разорались, нищие крабы? Вся игровая индустрия уже лет пятьдесят как заточена на схему “задротствуй или плати”. Вы что, в первый раз с этим столкнулись? Нет времени - закинь реал и радуйся жизни. Нет реала - играй чаще и в конце концов получишь то же самое, что и сосед-донатер.]
        [Ты не понимаешь всего ужаса ситуации, бро. Вот скажи, что делать среднестатистическому нагибатору, если папка не дает ему денег на виртуальный шмот, а мамка не позволяет задротить круглыми сутками? Осознаешь эту боль?]
        [Здесь не только школота играет.]
        [Замени мамку на жену, получится то же самое.]
        [А папку - на любимого начальника.]
        [Хватит ныть, ракообразные!]
        
        Инвентарь совершенно неожиданно звякнул. Я с удивлением глянул на пояс, затем открыл хранилище - и присвистнул от удивления.
        Одна из шкатулок хаоса все-таки продалась. А мой счет пополнился еще двумя мифриловыми монетами.
        - Надо же, как вовремя. Идеальный тайминг.
        К сожалению, для покупки портального камня вместе с еще одной привязкой денег у меня один фиг не хватало. Но жить все равно стало чуточку приятнее.
        - Ладно, посмотрим, что там у них есть...
        Магическая лавка располагалась совсем рядом с библиотекой, так что уже через пару минут я оказался в обществе сонной и недовольной продавщицы.
        - Здравствуйте, Фантом. Что привело вас ко мне в этот поздний час?
        - Э... доброй ночи, уважаемая Онури. Я бы хотел купить камень воскрешения.
        Левая бровь женщины слегка приподнялась. Впрочем, магичка довольно быстро справилась с удивлением.
        - Вы до конца уверены в своем выборе, Фантом?
        - Э... еще недавно был уверен. А что, есть какие-то проблемы?
        - Это очень могущественный и очень ценный артефакт, - объяснила собеседница. - Его следует в обязательном порядке обезопасить от утраты.
        Я согласно кивнул:
        - У меня найдется для него лишняя привязка. Еще что-нибудь?
        - Нет, - поджала губы смотрительница лавки. - С вас пять мифриловых монет.
        Не до конца понимая ее недовольство, я распрощался с запрошенной суммой и стал счастливым обладателем солидного гранитного диска, поверхность которого украшала затейливая вязь совершенно непонятных символов.
        - Для активации вам достаточно опустить камень на землю. Если после этого вы снова возьмете его в руки, заклинание на время угаснет. Если решите возродиться на городском кладбище, то камень вернется к вам в рюкзак. Но для этого нужна привязка.
        - А если привязки не будет? После следующей смерти я опять смогу сделать выбор?
        - Воскрешение на кладбище сбивает настройку заклинания, - разбила мои надежды волшебница. - В таком случае вам придется вернуться за камнем самостоятельно.
        - Ясно. Скажите, а он будет работать, если его разместить на морском дне?
        - Конечно.
        - Правда? - осознав, что совершенно неожиданно наткнулся на еще один легальный чит, я незаметно вытер о штаны вспотевшие от радости ладони. - И никаких ограничений?
        В ответ Онури улыбнулась с таким ехидством, что мне стало немного не по себе.
        - Разумеется, уважаемый Фантом. Но время безопасного погружения будет отсчитываться с момента вашего последнего вздоха, а не с момента вашей последней смерти.
        - Блин...
        - Я могу помочь чем-нибудь еще?
        - Не знаю. Здесь есть какие-нибудь серьезные заклинания или ауры? За мифрил.
        - Король запрещает торговлю такими вещами. Но вы можете ознакомиться с имеющимся у нас ассортиментом.
        К сожалению, предложенные товары совершенно не оправдали моих ожиданий. Слабенькие атакующие умения, кратковременные благословения и проклятия, свитки временной привязки, еще какая-то дребедень...
        - Спасибо, не надо.
        - Заходите, когда пожелаете, - изящно зевнула волшебница. - Мы всегда вам рады.
        - Само собой... о, совсем забыл! А как можно избавиться от уже известных мне умений?
        - От каких именно?
        Я заглянул в характеристики персонажа, вздохнул, но потом все же решился:
        - “Лечение”.
        - Это будет стоить три золотых монеты. Вы согласны?
        - А куда деваться. Согласен... ай!
        Мозг пронзила резкая боль, на глазах проступили слезы, стены комнаты вздрогнули и расплылись...
        - Блин! Вы что творите?!
        - Выполняю ваше пожелание, - невозмутимо ответила Онури, незаметным жестом облегчая мой кошелек на оговоренную сумму. - Все готово.
        - С-спасибо...
        Выйдя из академии, я остановился на краю площади и следующие несколько минут осторожно массировал продолжавшую ныть голову. Затем открыл инвентарь, достал оттуда свиток ауры, торжественно его разорвал...
        Новое умение прочно обосновалось в списке параметров моего героя.
        
        Фантом [66].
        
        Сила: 5+6 [11].
        Выносливость: 10.
        Ловкость: 2.
        Интеллект: 57 [1].
        Дух: 3+15 [18].
        
        Броня: 0.
        Жизнь: 100.
        Мана: 10.
        
        Сопротивление физическому урону: 1,1%.
        Сопротивление стихийному урону: 0.
        Сопротивление божественной магии: 0.
        Сопротивление магии смерти: 0.
        Сопротивление магии хаоса: 0.
        
        Репутация: скромный разорившийся богач.
        Известность: слабая.
        Пройденные подземелья: 1.
        Подвиги: 1.
        
        Умения
        Восстановление предметов [004].
        Огненный меч [014].
        Искра Вечного Хаоса [051].
        Восстановление здоровья [001].
        
        Навыки
        Сопротивление физическому урону[011].
        Торговля [020].
        Владение мечом [019].
        Рыбалка [015].
        Подводное плавание [046].
        Питомец Говард [005].
        
        Некоторое время я рассматривал эту таблицу, испытывая крайне противоречивые чувства. Потом с досадой плюнул на мостовую, вызвал инвентарь и в который уже раз сменил одну из привязок - теперь вместо “Убийцы волков” под защитой оказался камень воскрешения.
        - Разобраться бы еще со всеми этими уровнями и рангами...
        Библиотека находилась буквально за спиной, но возвращаться туда мне уже не хотелось.
        - Завтра.

        Глава 9

        - Один золотой в час.
        - То есть?
        - Что непонятного в моих словах? Если денег нет - свободен.
        Я обескураженно почесал репу, чувствуя себя оказавшимся в элитном борделе школьником. Затем глянул на охраняемые стражниками ворота, сокрушенно вздохнул и двинулся на поиски очередной жертвы.
        Во время прогулки по ночному городу и экспериментов с аурой мне в голову пришла замечательная схема, благодаря которой можно было с легкостью развить как “восстановление здоровья” так и “сопротивление физическому урону”. Собственно говоря, для реализации этой задумки требовался всего лишь обычный спарринг-партнер, готовый часами напролет лупить моего персонажа и поднимать таким образом его защитные навыки.
        Увы, но, заниматься этим бесплатно почему-то никто не хотел.
        - Привет, друг, - обратился я к вышедшему с тренировочного полигона игроку. - Как насчет совместных занятий? Мне нужен партнер.
        - Ты че, гей, что ли?
        - Э... нет. Имеется в виду, что ты будешь бить меня мечом, а затем...
        - Гей-мазохист?
        - Да пошел ты на хрен, тупой озабоченный краб!
        Нормального помощника удалось найти только через четверть часа, после несколько абсолютно провальных попыток. К счастью, игрок с ником “Фрэнки”, услышав мое предложение, не стал вставать в позу, требовать денег или заниматься пикировкой, а тщательно обдумал открывшиеся перед ним возможности и согласно кивнул:
        - Давай. Тренироваться за стеной надо?
        - Точно. У тебя какой урон на мече?
        - Пока маленький, шесть единиц. А что?
        - Значит, где-то с периодичностью в секунду меня бить будешь. Чтобы здоровье восстанавливаться успевало.
        - Ясно. Идем?
        Мы без помех выбрались за город, затем отошли немного в сторону от дороги и остановились на краю освещенного факелами пространства.
        - Начинать?
        - Давай... ай, твою мать!
        - Ты чего, ощущения себе оставил, что ли? - Фрэнки удивленно упустил меч. - Зачем?
        - Так быстрее сопротивление качается, - сквозь зубы процедил я, растирая ноющее после удара плечо. - Так что ты постарайся не слишком сильно лупить. Не ковер выбиваешь.
        - А зачем ковер выбивать? Квест какой-то?
        - Да, квест. Жены его часто дают. Ты не отвлекайся, едем дальше.
        - Куда едем?
        - Блин, чертовы иностранцы... бей давай.
        Ближе к рассвету Фрэнки сослался на какие-то неотложные дела и свалил из игры, оставив меня в одиночестве, но особого разочарования по этому поводу я не ощутил - за несколько последних часов мой персонаж испытал столько боли и страданий, что искренне переживать по поводу возвращения к нормальной жизни меня совершенно не тянуло.
        - Чтоб ты сдох, кровожадный упырь...
        Говоря откровенно, претензии к спарринг-партнеру были не совсем обоснованными - тот педантично выдерживал один и тот же темп, не усердствовал, не старался бить сильнее, чем требовалось для пользы дела... вот только совокупное количество полученных мной тычков все равно зашкаливало.
        Один удар за две секунды. Тридцать ударов в минуту. Почти две тысячи ударов в час.
        - В задницу такие лайфхаки, мать их за ногу, - пробормотал я, болезненно морщась и растирая ноющее плечо. - Давай, регенерируй, твою мать...
        К сожалению, игра, которая до сегодняшнего дня исправно купировала болезненные ощущения и сводила их на нет уже через несколько секунд после регистрации повреждений, начала артачиться. Или я превысил какие-то лимиты, или выскочил очередной баг, но тело больше не спешило возвращаться в норму. Страдания продолжались.
        - Проклятое дерьмо...
        Единственным, что хоть как-то примиряло меня с неприятной ситуацией, был достигнутый результат - непрерывно работавшая чуть ли не всю ночь аура получила восьмой уровень, а “сопротивление физическому урону” перешло на девятнадцатый.
        Отличный прогресс. Но добытый слишком уж дорогой ценой.
        - Что, боец, притомился? - весело окликнул меня один из кузнецов, когда я с горем пополам дошел до ремесленного бомжатника. - И как ощущения?
        - Непередаваемые.
        - Ты ведь уже не нуб. Чего тогда решил такими глупостями заниматься?
        - Почему “глупостями”?Два навыка сразу подкачал.
        - Зато теперь болеть будешь, - фыркнул собеседник. - Думаешь, разрабы полные дятлы, а ты единственный в игре такой вот умный?
        - И долго? Болеть?
        - Часа два-три, не меньше. Даже если сенсу отключишь или в реал свалишь, все равно не спасет. Это, типа, штраф.
        Я вспомнил о только что пережитом испытании, болезненно поморщился и махнул рукой:
        - Справлюсь как-нибудь. Дело того стоит.
        - Что качал-то? Физику или реген?
        - Все сразу.
        - Километрах в пяти отсюда небольшой водопад есть. Встанешь под него - будешь ловить постоянный урон. И без каких-либо неприятностей.
        - Вот даже как? На карте отметишь?
        - Да, без проблем, - кузнец дотронулся до пояса и начал тыкать по воздуху пальцами. - Держи. Там много кто сидит, удобное местечко.
        Я искренне поблагодарил словоохотливого ремесленника, а затем отправился к воротам города, размышляя о том, насколько актуальной является немедленная прокачка нового умения.
        Основная моя проблема заключалась в том, что рядом с найденным храмом получаемый героем урон чуть-чуть превышал восстанавливаемое регенерацией значение. Значит, под водой Фантом мог провести всего минуту или того меньше. А это, даже с учетом бесконечных перерождений, было слишком мало для вдумчивых поисков.
        Логика подсказывала, что спустя какое-то время аура обязательно разовьется сама собой. Но для ее перехода на следующий ранг все равно потребуется волшебник, ради общения с которым мне придется возвращаться в Ворканию...
        Или не придется?
        Чувствуя, что все еще плаваю во всех этих вещах, я не спеша дошел до академии, вернулся в читальный зал и начал читать обсуждения, стараясь разобраться в системе, по которой шли улучшения всевозможных предметов, навыков и умений.
        К сожалению, все оказалось не так уж просто.
        
        [Привет, народ!
        Если помните, в игре существует шкала развития от единицы до сотни. По этой шкале можно прогнать как свои умения, так и различного рода шмот. Первый значимый рубеж проходит между десятым и одиннадцатым уровнями, второй - между двадцать пятым и двадцать шестым, третий - между пятидесятым и пятьдесят первым, а последний - между девяносто девятым и сотым. Это довольно просто и легко.
        Проблемы начинаются тогда, когда ты хочешь просчитать результаты будущего апгрейда. Там сам черт ногу сломит. Одни вещи получают кратные усилений, другие ловят новые свойства, третьи усиливаются совсем чуть-чуть. Некоторые навыки эти переходы попросту не замечают. Некоторые, наоборот, резко изменяются. С умениями такая же задница.
        Внимание, вопрос. Есть какая-нибудь универсальная таблица для такого расчета? Очень нужно.]
        [Нет, конечно. Разработчики одобряют все, что доставляет игрокам попаболь. У них это называется “аутентичная реалистичность происходящего”.]
        [Мне пофиг, что для разработчиков реальность сводится к бесконечной попаболи. Нам-то это зачем?]
        [Привыкай.]
        [Крафтовые вещи не качаются!!!]
        [Не может быть.]
        [Отвечаю!!! Купил кольца на силу, а они не качаются!!! Совсем!!!]
        [Сочувствую, бро. Открою тебе секрет, они через какое-то время вообще развалятся.]
        [Краб.]
        [Приятно познакомиться!!!]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Демиург - пассивный лох!]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Расслабься, нуб.]
        [С навыками проще всего. Они либо стабильно увеличиваются, как в случае с сопротивлениями, либо точно так же стабильно увеличиваются, но еще и приобретают дополнительные свойства на каждом из рубежей. Например, у меня есть “охота”. Каждый уровень дает увеличенный урон по животным, а на рубежах добавляется шанс выпадения ингредиентов.]
        [Если ты думаешь, что после твоего комментария Извечная Тьма Невежества навсегда отступила перед Светом Истинного Знания, то ты глубоко заблуждаешься.]
        [Не знаю, как объяснить понятнее. Все навыки растут, но у некоторых возникают дополнительные плюшки.]
        [Лучше объясните мне, почему один мой меч после прокачки увеличил урон в два раза, а другой - всего на единицу.]
        [Рандом.]
        [Не рандом. Скорее всего, у первого меча другая степень редкости.]
        [Они одинаковые.]
        [Тогда произвол.]
        [Я с этим тоже сталкивался. Мне кажется, у каждого оружия есть какие-то внутренние модификаторы. Если они накладываются друг на друга, то происходит буст урона. Если нет, то счастливый владелец может сосать лапу.]
        [А где увидеть эти модификаторы?]
        [Нигде. Разработчики тупо зажали эту информацию.]
        [Плохо вы знаете разработчиков. Идешь к магам, отваливаешь им нехилую сумму за исследование, тогда предмет начинает показывать тебе расширенные свойства. Прочность, эти ваши модификаторы и другую бесполезную хрень.]
        [Деньги на ветер.]
        [Иногда такая штука реально нужна. Спасибо, друг.]
        [Я поднял редкий меч с первого на одиннадцатый уровень, но ничего не произошло. Что за фигня?]
        [Так он у тебя изначально редкого ранга был. Улучшение только на следующем переходе случится.]
        [Бред. Купил у торговца меч, тоже редкий. Он был одиннадцатого уровня, качать до этого не нужно было. Почему тогда этого краба заставили?]
        [Так с базовой прокачкой умений и предметов разброс идет. Может какое угодно стартовое значение попасться.]
        [Полная хрень. Предмет не может обладать уровнем, превышающим его текущий ранг. А умение вообще всегда соответствует своему рангу. Если абилка редкая, то ее уровень всегда будет с одиннадцатого до двадцать пятого включительно.]
        [Но редкие предметы при этом могут быть первого уровня? Бред!]
        [О, шашлычком подгоревшим запахло.]
        [Расслабьтесь и получайте удовольствие, крабы. Адаптируйтесь, так сказать, к ситуации.]
        
        Адаптироваться мне не очень-то хотелось. Да и окончательное понимание всех нюансов игровой механики по-прежнему никак не давалось в руки. Зато по итогам изучения этой прекрасной темы мое сознание сделало совершенно неожиданный выверт - я решил обновить “огненный меч”.
        В отличие от остальных умений, это заклинание требовалось мне только в качестве активатора, способного раз за разом “перезапускать” воткнутое в очередную устрицу оружие. Соответственно, я мог забыть его, потом еще раз выучить базовую версию и в результате этих нехитрых манипуляций освободить дополнительное очко “интеллекта”.
        Не бог весть что, но хоть какой-то бонус.
        - Опять вы? - тусовавшаяся в магической лавке волшебница смерила меня довольно-таки неприязненным взглядом. - Что вам понадобилось в такую рань?
        - Хочу забыть еще одно умение, - честно признался я. - “Огненный меч”. А потом... черт! Блин!
        На этот раз госпожа Онури не стала задавать никаких дополнительных вопросов, мгновенно исполнив едва озвученное мной желание. Голову пронзила острая боль, мир крутанулся вокруг своей оси, а я ощутил себя лежащим на полу.
        Инвентарь жалобно звякнул, прощаясь с деньгами.
        - Еще что-нибудь, уважаемый Фантом?
        - Ох... да... нужно точно такое же умение... вот дерьмо... простите. Точно такое же умение, но самого обычного ранга.
        - Конечно, уважаемый Фантом. Еще что-нибудь?
        - Одну минутку...
        Я нашел упавший рядом свиток, кинул его в рюкзак и постарался собрать разбегающиеся мысли в одну кучу.
        На кой черт я вообще сюда пришел? Для чего?
        - Здесь солидное заведение, а не приют для бездомных, - сообщила волшебница. - Если вам ничего не требуется...
        - Стойте, стойте. Вспомнил. Здесь найдется какое-нибудь заклинание, с помощью которого можно самостоятельно разблокировать улучшение ауры? У меня есть “восстановление здоровья”, совсем скоро...
        - Вижу, - Онури наградила мою скрючившуюся фигуру брезгливым взглядом и царственно кивнула: - Шесть золотых.
        - Офигеть тут цены. Хорошо, согласен.
        Получив еще один свиток, я кое-как выполз из академии на открытый воздух, проследил взглядом за медленно карабкающимся по небосклону светилом и ругнулся. Просто так, без определенной причины. Затем, не придумав ничего лучше, двинулся к местному стилисту - на данный момент в мире “Перекрестка” стартовый шмот продолжали носить только совершеннейшие нубы либо прожженные крабы, а причислять себя к одному из этих замечательных множеств мне больше не хотелось.
        Новый торговец оказался молодым и крикливо одетым мужчиной с лихорадочным блеском в глазах. Чувствовалось, что работа доставляет ему искреннее удовольствие - даже мой чрезмерно ранний визит не стал причиной какого-либо недовольства.
        - Прекрасное утро, господин Фантом! Меня зовут Агирре и я готов открыть вам все тайны высокой моды! Вместе с вами мы погрузимся в королевство высокого стиля, создадим неповторимый образ и навсегда изменим ваш лик, подарив ему изысканную уникальность!
        - Э... не надо лик менять. Мне бы...
        - Ни слова больше! Буквально вчера в наш магазин привезли благородный синий шелк и перья райских птиц! Мы сможем сделать кое-что поистине уникальное!
        - Да я просто хотел свою одежду в черный цвет покрасить...
        Агирре замолчал, глядя на меня с откровенным удивлением, быстро переходящим в искреннее разочарование. Потом сокрушенно вздохнул:
        - Только покрасить одежду?
        - Да.
        - С вас один золотой.
        От стилиста я вышел в новом облачении, но с окончательно растоптанной самооценкой. К сожалению, это было только начало - несмотря на то, что спустя два часа неспешных прогулок по городу мое настроение слегка улучшилось, очередная встреча с товарищами снова загнала его под плинтус.
        Рядом с трактиром, кроме Алконавта, собрались все члены клана. В том числе и вставшая с какой-то неправильной ноги Мэри Сью.
        - Вы только посмотрите. Ты на свадьбу или на похороны собрался?
        Я украдкой окинул взглядом собственную одежду, но не нашел в ней ничего странного или неподобающего.
        - Чего прицепилась? Сама же говорила, что кастомки нужны. Вот я и перекрасил все.
        - В черный?
        - Хватит собачиться, - Алекс недовольно махнул рукой, приглашая всех внутрь заведения. - Отстань от него, Сью. Так в любом случае лучше, чем было.
        - Не обращай внимания, - громко шепнул мне на ухо Трутень. - Она, когда про кастомки узнала, вообще в зеленый цвет перекрасилась. Как лепрекон.
        - Это был скин в поддержку защитников окружающей среды, - холодно парировала девушка. - И я носила его всего один день.
        - Единственная в Эриниуме, что характерно.
        - Идите за мной, - повысил голос Алекс. - Нужно обсудить квест.
        Поскольку облюбованный во время прошлых визитов стол оказался занят шумной компанией низкоуровневых раков, нам пришлось отправиться на другую сторону зала и расположиться там в небольшом темном закутке.
        Впрочем, нашего главнокомандующего это волновало меньше всего на свете.
        - Есть одна загвоздка, - сообщил он, вдумчиво рассматривая столешницу. - Нам не дадут корабль.
        Я ощутил дурное предчувствие. Мрачный тон, неприятная новость...
        - Что это значит? Почему?
        - Алик сказал, что капитаны кораблей не хотят брать на борт совершенно неизвестных им людей. Нужно объяснять, что это значит?
        - Не хватает репы.
        - Да. И перед нами встает вопрос - что делать дальше.
        - Камень возрождения есть, - на всякий случай объявил я. - Вчера купил. Теперь, если доберемся до острова, к меня получится там остаться.
        - Мажор, - с легким презрением выплюнула Сью. - А на нормальный костюм денег зажмотил.
        - Иди в пень, подруга. Я хоть как-то общее дело вперед толкаю.
        - С камнем будет проще, - кивнул Алекс. - Но проблема все равно остается. Хочу услышать, что вы думаете по этому поводу. Фантом?
        - Для меня поиск Средоточия все равно остается приоритетной задачей. Иначе я никак не поднимусь по уровням и вообще окажусь в заднице.
        - А я вот не хочу бегать и повышать репутацию, - скривился Трутень. - Это зашквар. Гоняться за крысами, потом камни для местного капища таскать, еще какой-то хренью страдать... ну его нафиг.
        - В этом и заключается основная проблема, - согласился командир. - Репутационные квесты чересчур нудные и длинные. Мы можем убить на них пару недель, но в результате все равно остаться с носом. А ты что думаешь, Сью?
        Блондинка неопределенно пожала плечами:
        - Мне все равно. Могу и за крысами побегать, если надо.
        - Какая-то у тебя пассивная гражданская позиция, - не удержался я от маленькой шпильки. - Аморфная даже.
        - Кое-кто здесь просто отдыхает, а не уровнями перед друзьями меряется.
        - Хватит вам, - с укором произнес Алекс. - Давайте решим, что делать дальше.
        - Можно еще одну лодку взять, - задумчиво ответил ему Трутень. - Ценник, само собой, неприятный, но если мы сможем еще раз довезти Фантома к храму, то все окупится.
        - Пусть сам плывет, без ничего. В знак своей активной гражданской позиции.
        - Вряд ли у меня это получится. Но даже если получится, есть еще один затык - мне очень желательно поднять свою ауру на следующий ранг, а для этого нужно получить еще как минимум два уровня. Иначе “интеллекта” не хватит. Если я все правильно понимаю.
        - Два уровня набрать не так уж сложно, - отмахнулся Трутень. - Достаточно отправиться на север. Там деревушка есть, рядом с которой толстые гоблины шастают.
        - Это действительно не проблема, - подтвердил Алекс. - Если надо, то мы тебя легко подтянем. Но давайте вернемся к основной задаче. Сейчас у нас есть несколько вариантов - можно рискнуть и купить новую лодку, можно заняться повышением репутации, а потом зафрахтовать корабль, можно отправить Фантома на остров своим ходом, можно вообще бросить эту затею. Кто что думает?
        - Я уже говорил, что ничего не брошу.
        - Сам он никуда не доплывет.
        - Мне кажется, разумнее всего сначала апнуть Фантому эти уровни, а затем воспользоваться лодкой, - неожиданно рассудительно произнес Трутень. - Вот только возиться с крысами я не хочу. Категорически.
        - Лодка стоит денег, - Мэри Сью тоже посерьезнела. - Они у нас есть?
        - Могу дать двадцать монет, - ответил я, проверив инвентарь. - Больше не получится.
        Алекс недовольно поморщился:
        - Как-нибудь наскребем. Другое дело, что для аренды корабля тоже потребуются деньги. Об этом вы подумали?
        - Риск - благородное дело, шеф.
        - Кто не рискует, того из казино в одних трусах не выгоняют.
        - Как тонко...
        Разговор незаметно приобрел какие-то странные очертания - у меня сложилось впечатление, что остальные члены отряда банально растеряли весь интерес к происходящему и с радостью отправили бы меня вместе с моим квестом в дальние края, но по каким-то причинам из последних сил сдерживались от подобного шага.
        В принципе, такое отношение к делу выглядело достаточно логичным - если несколько дней тому назад задача казалась относительно легкой, то сейчас на пути возникли многочисленные препятствия, сильно осложнившие процесс. Как тут не разочароваться в жизни, спрашивается.
        С другой стороны, награда по-прежнему была велика. И для ее получения требовалось всего-навсего доставить меня в окрестности храма.
        - Вы можете прийти хоть к какому-нибудь решению? - не выдержал я, когда обсуждение в третий раз свернуло на одни и те же рельсы. - Если не хочется заниматься этим квестом, то так и скажите. Если интерес есть, то давайте уже что-нибудь сделаем.
        - Интерес есть, - Алекс яростно дернул себя за бороду. - Но все складывается как-то неправильно.
        - Если вы поможете мне взять два уровня, дальше я смогу и сам. Рано или поздно доплыву до этого острова, никуда не денусь.
        - Это уже хрень какая-то получится, - решил встать на мою сторону Трутень. - Договаривались вместе все делать.
        - Надо подтянуть Фантома по уровням, - неохотно согласилась с его словами блондинка. - А затем отвезти к острову. Получится - хорошо. Не получится - и фиг с ним.
        - Хорошо, - Алекс резко встал со своего места. - Отправляемся к гоблинам. Вперед!
        За последние дни в меню городского телепорта возникли новые пункты - открылся переход к какому-то заброшенному карьеру, к уже знакомой мне деревушке рыбаков и к парочке других поселений. Запад, север...
        - Выбирай “Лесное озеро”, - посоветовал устроившийся у меня за спиной Трутень. - Зеленые недомерки там живут.
        - Хорошо...
        Новая локация оказалась неожиданно прохладной, туманной и сырой. А еще здесь чувствовалось присутствие недружелюбной ауры - полоска хитпойнтов тут же начала дрожать, регистрируя входящие повреждения и регенерацию.
        - Дыра, - нейтральным голосом сообщила оказавшаяся чуть впереди меня Сью. - Гнусная дыра.
        Я окинул взглядом горстку убогих серых домишек, рассмотрел страшненькое пугало с сидевшей на нем жирной вороной и понимающе хмыкнул - местечко действительно напоминало собой классическую таежную глухомань.
        Не хватало только одинокого медведя, степенно топающего куда-то по своим медвежьим делам.
        - Вечно здесь погода отстойная, - жалобно шмыгнул носом возникший рядом с нами Трутень. - И неписи тут странные. То ли тупые, то ли просто сволочи. Даже разговаривать не хотят.
        - Скорее всего, в этой локации какой-нибудь квест припрятан, - снизошла до ответа блондинка. - Может, они вместе с гоблинами против королевства козни строят.
        - А озеро где?
        - С другой стороны, - произнес в свою очередь вышедший из портала Алекс. - Оно небольшое.
        Мы еще немного постояли, изучая окрестности. Затем Трутень сплюнул себе под ноги и развернулся к командиру:
        - Раз уж нас сюда занесло, давайте разворошим какое-нибудь логово. Уровней поднимем, деньжат нафармим. Что скажешь, шеф?
        - Наверное, так будет лучше всего. За мной.

        Глава 10

        Огромная сочная капля сорвалась с ветки, пролетела несколько метров и угодила точно мне за шиворот. Чувствуя, как холодная вода растекается по спине, я дернул плечами, выругался, а потом со злостью глянул наверх.
        Вторая капля расплескалась на переносице, вынудив меня зажмуриться и повторить ругательство.
        - Да уймись ты, - вполголоса произнесла шедшая чуть в стороне от меня Сью. - Здесь нельзя шуметь.
        - Понял, понял...
        Гулять среди окутанных мокрым туманом зарослей было достаточно неприятно. Мои сапоги быстро отсырели, рубашка пропиталась влагой и начала терять недавно обретенный цвет, по физиономии несколько раз проехались не вовремя отпущенные блондинкой ветки...
        - Здесь вообще хоть кто-нибудь живет?
        - Гоблины и гремлины, - азартно шепнул Трутень. - А еще их питомцы. Страшненькие твари.
        - И где?
        - Так просто ты их не встретишь. Разве что логово...
        - Тихо!
        Некоторое время мы шли в полном молчании. Затем двигавшийся впереди Алекс остановился и вскинул сжатую в кулак руку.
        Отряд замер, внимая сгустившейся вокруг тишине.
        Редкий шелест падающих с листьев капель, тоскливое пиликанье какой-то птицы, доносящееся из-за деревьев тихое журчание...
        - Фантом, иди сюда.
        Я пробрался мимо Трутня, дошел до внимательно рассматривавшего заросли командира и остановился рядом с ним.
        - Видишь? Возле упавшего ствола.
        Мне пришлось как следует напрячь зрение - указанное Алексом место находилось в самой чаще, поэтому различить там хоть что-нибудь определенное было достаточно сложно.
        Короткая трава, корни, ветки, мох... скрюченный серо-зеленый человечек, замерший около пышного куста шиповника.
        - Вижу.
        - Это гоблин-сборщик, - объяснил командир. - Чаще всего здесь именно такие встречаются. Действуй.
        Искра сорвалась с моих пальцев, долетела до гоблина и ужалила его в бок. Несуразное создание гневно взвизгнуло, выхватило откуда-то громадный ржавый нож, а затем бросилось в нашу сторону.
        - Внимание... Сью!
        Битва оказалась такой же простой, как и раньше, во время зачистки острова от скелетов. Товарищи нанесли основной урон, я немного поучаствовал в процессе, а в результате на мокрый мох свалилась очередная кучка пепла.
        - Шестидесятый уровень, - разочарованно пробурчал Трутень. - Надо глубже зайти.
        - Так и сделаем.
        - А почему других игроков не видно?
        - Место неприятное, - ответила явно разочарованная всем происходящим девушка. - Мокро, холодно, видимость отвратная, убить могут в два счета. Неподалеку есть другой лес, там многоножки живут и пауки. Основной кач на них идет.
        - Зато здесь конкуренция ниже. А профит, если не обращать внимания на неудобства, выше. Вперед.
        По мере продвижения вглубь локации гоблины стали встречаться гораздо чаще. Сила наших противников также увеличилась - теперь мы сражались с тварями семидесятого-восьмидесятого уровня, а я был вынужден окончательно расчехлить палаш и участвовать в схватках наравне с остальными.
        - Тебе бы меч нормальный взять, - после очередного боя командир раздраженно покосился на мой клинок. - Сколько там урона? Десять-пятнадцать единиц?
        - Десять.
        - Вообще ни о чем, - фыркнул Трутень. - На этом уровне нужно в пять раз больше дамага выдавать. Жизненная необходимость.
        - Я все-таки маг.
        - Ты пока что очень хреновый маг, - тонко усмехнулась блондинка. - Так что лучше найди себе нормальный меч и не позорься.
        - Нормальный он поднять не сможет из-за требований по силе, - резонно заметил Алекс. - Но вот что-то легкое, единиц на тридцать, взять все же стоит.
        - Поищу при случае, - согласился я. - Идем?
        Минут через сорок Фантом получил шестьдесят седьмой уровень. Еще через полтора часа - шестьдесят восьмой.
        - Так можно и дальше фармить, - заметил апнувшийся практически одновременно со мной Трутень. - Вообще, нам пора задуматься о переходе за сотку. Я уже и навык себе нашел подходящий.
        - Какой?
        - “Собирательство”.Повышает шанс выпадения ценных ингредиентов при любых игровых действиях.
        - Ну надо же, - восхитилась Мэри Сью. - Будешь корешки выкапывать?
        - Нет, кровь драконов собирать. И слезы девственниц. Ты, совершенно случайно, поплакать не хочешь?
        - А я вот думаю для себя хобби открыть, - в голосе Алекса неожиданно проскользнули мечтательные нотки. - Мне с деревом работать нравится. Шкатулки, мебель, украшения всякие...
        - Хобби - это дело хорошее, - согласился я. - У меня тоже “рыбалка” есть. А ты, Сью, что брать планируешь?
        - То, что может усилить проклятия.
        - Да уж...
        Продолжая разговаривать о всевозможных игровых способностях, мы дошли до небольшой и на удивление светлой поляны. Я с облегчением выпрямился, радуясь отсутствию лезущих в физиономию веток, затем осмотрелся по сторонам...
        На опушке, буквально в двух шагах от нас, росли грибы. Огромные, чуть ни не в полметра высотой, черные грибы.
        - Ничего себе, - моя рука сама собой протянулась к ближайшему. - Такие бы в реале найти...
        - Стой, придурок!
        - Не трогай!
        Испуганные возгласы товарищей заставили меня вздрогнуть и замереть на месте, но было уже поздно - пальцы дотронулись-таки до бархатистой шляпки.
        Потревоженный гриб яростно пискнул, сморщился, а затем медленно пополз куда-то в сторону. Его собратья, ощутив угрозу, разразились негодующим шипением, окутались облачками желтоватого дыма, после чего точно так же снялись с места.
        - Э...
        - Дятел, - со злостью выдохнула Мэри Сью. - Найти логово и так все испоганить...
        - Бежим, - Алекс развернулся и бросился обратно в чащу леса. - Кайтим!
        Я проводил удиравших товарищей растерянным взглядом, затем глянул на грибное стадо, ругнулся - и полез на ближайший клен. Как оказалось, очень даже вовремя - через несколько секунд земля в центре поляны резко провалилась куда-то вниз, обнажив широкое темное отверстие. Из норы донеслись полные ярости вопли, я тут же перебрался на другую сторону дерева, затаился там, делая вид, что не имею никакого отношения к случившемуся...
        Неразборчивые крики приблизились. До меня долетел странный шорох и многоногий топот, а затем совсем рядом послышался тонкий, но сердитый голос:
        - Человеки. Они хотел украсть наши грибы!
        - Смерть человекам? - предложил кто-то еще. - Они убежали вон туда.
        - Смерть!
        Внизу раздался треск, затем пыхтение, болезненный вскрик...
        - Тупой Кащ! Поднимай свое копье!
        - Я уже иду, вождь!
        - Скоро, отрыжка хмура!
        Мне очень хотелось выглянуть из своего убежища и разобраться в том, что происходит внизу, но мудрость все-таки победила. Впрочем, крикливая толпа достаточно быстро убралась из-под дерева, переругивавшиеся между собой голоса стихли вдалеке и я получил возможность спуститься на землю.
        Испуганные грибы робко кучковались у противоположного края поляны. Слышались резкие вопли потревоженной сороки. Оставшаяся без маскировки пещера притягивала взгляд и манила несметными сокровищами, спрятанными где-то глубоко под землей.
        - Почему бы и нет?
        План-минимум был выполнен, необходимые для прокачки ауры уровни получены, так что очередная смерть меня уже не пугала. А при таком раскладе небольшой рейд в покинутое монстрами логово выглядел очень даже оправданным. Более того, необходимым.
        - Рискнем...
        При ближайшем рассмотрении неряшливый провал оказался вовсе даже не провалом, а очень удобным спуском - аккуратно сделанным и снабженным грубым подобием лестницы. Я еще раз покосился на сборище затихших грибов, оглянулся в ту сторону, куда убежала команда Алекса, после чего отважно двинулся вперед.
        Здесь было не так уж плохо - пропитавшая лес сырость куда-то исчезла, на стенах узкого невысокого тоннеля красовался толстый слой светящегося мха, пол оказался устлан сухими сосновыми иголками, а все подземелье в целом радовало некой камерностью и странным уютом. Пройдя пару десятков метров, я оказался на большом перекрестке и, чуть-чуть подумав, выбрал тот из коридоров, который уходил куда-то вниз. Спустился по нему, сделал небольшую петлю, миновал солидный темный провал и несколько маленьких отнорков, выбрался в едва освещенный зал...
        Где-то рядом плескался невидимый среди окружающего полумрака ручеек. В двух шагах от меня валялась перевернутая тележка, сколоченная из грубых подгнивших досок. Над головой тихо попискивали какие-то твари - скорее всего, чудом забравшиеся в эту нору летучие мыши. Впереди просматривались желтые отблески, время от времени мелькавшие на стенах и разбросанных по полу камнях.
        Я осторожно переступил через лежавшую под ногами кирку, а затем крадучись двинулся к источнику света, гадая о том, кто именно скрывается в центре подземелья.
        Гоблины? Гремлины? Какие-нибудь совершенно неизвестные местной науке твари?
        С другой стороны зала обнаружился узкий проход, залитый чистым теплым сиянием. Решив, что где-то рядом горит костер, я сделал несколько шагов, свернул за угол... и оказался на пороге довольно большой комнаты, плотно заваленной какими-то склянками, пузырьками, бочками и колбочками.
        Вдоль одной из стен висели многочисленные полки с непонятными и даже пугающими ингредиентами. Совсем рядом со мной пылился бездыханный черный гриб. Напротив располагался длинный стол, возле которого скрючился очередной серо-зеленый гоблин.
        
        [Мастер-гоблин Джахш. Ранг: легендарный. Уровень: [110].]
        
        Почувствовав чужой взгляд, моб резко обернулся, уставившись на меня внимательными черными глазами. Но не бросился в атаку, а заинтересованно спросил:
        - Ты кто такая, человек?
        - Э... - я постарался найти достойный ответ, но не справился с этой задачей. - Э...
        - Ты приходить от друга?
        - Э... наверное... да!
        Ощутив в моем голосе неуверенность, Джахш подозрительно сощурился и вытащил из-за спины длинный блестящий тесак.
        - Как ты попасть сюда? Отвечать быстро, пища!
        Чувствуя, что могу прямо сейчас отправиться на перерождение, я лихорадочно пораскинул мозгами, вспомнил оговорку про “друга” и как можно более уверенно заявил:
        - Я ученик!
        - Чей?
        - Ты сам это знаешь, Джахш.
        Гоблин на пару мгновений задумался, нервно царапая свою железку длинными серыми когтями. Затем ощерился в недоброй ухмылке:
        - Чем докажешь, человек?
        Каким именно образом можно убедить собеседника в своей искренности, я не знал. Более того, я не знал даже того, в чем конкретно собираюсь его убеждать. Но решил продолжить импровизацию.
        - Не веришь, гоблин? Тогда смотри!
        Горящая фиолетово-красным огнем искорка сорвалась с моей ладони, пролетела несколько метров и вонзилась в стенку небольшого пузатого бочонка.
        Секунда, другая, третья... хруст разваливающейся на части деревяшки, шумное булькание...
        Запах свежего пива.
        - Гюнтену придется за это заплатить, - мрачно сообщил зеленый недомерок, глядя на растекшуюся возле стены лужу. - Зачем ты так поступил, человек?
        - Сам сказал, что нужны доказательства. Вот.
        - Что - “вот”? Что тебе сделало мое пиво?
        - Я не знал, что там пиво. Прости.
        Гоблин ожег меня злым взглядом, с отвращением бросил на стол нож и подошел к искалеченному бочонку. Ткнул ногой залитую хмельным напитком подстилку, глянул внутрь емкости, а затем едва слышно пробурчал себе под нос:
        - Тупые ученики человеков... тупые маги, присылающие мне тупых учеников...
        Понимая, что кое-какой успех все же достигнут, я решил пойти ва-банк, легонько кашлянул и сделал шаг вперед:
        - Как насчет того, чтобы вернуться к делам?
        Мой расчет был предельно прост - скорее всего, неизвестный приятель Джахша должен был явиться к нему для обмена какой-нибудь информацией или вещами. Значит, у меня имелся очень серьезный шанс присвоить себе нечто ценное. Либо узнать что-то новое.
        - Ну?
        - Не сметь разговаривать со мной таким тоном, ничтожество, - прошипел собеседник. - Твоя хозяин принесет мне три серебряный слиток и вытяжка из болотной мокрицы, ясно?
        - Я все ему передам. А теперь о том, что должен сделать ты.
        - Джахш никому ничего не должен, дерзкий человек, - еще больше возбудился гоблин. - Это твоя хозяин пришел ко мне за помощь! Твоя!
        - Да плевать, - я ощутил, что нахожусь на правильном пути и заметно расслабился. - Все готово?
        - Только часть. Мне нужно время.
        - Выкладывай то, что готово. Иначе учитель рассердится.
        - Джахш не боится твоя хозяин, жалкий червь!
        - Само собой. Давай шустрее.
        Недомерок пробурчал какое-то витиеватое ругательство, пнул несчастный бочонок, после чего направился к стоявшему в самом дальнем углу комнаты гротескному комоду.
        - Скажи свой хозяин, что Джахш сделать второй камень через пять дней. Ты понял?
        - Понял, понял, - кивнул я, прислушиваясь к доносящимся из коридора звукам. - Долго еще?
        - Уже достать, - сообщил гоблин, копаясь в нижнем ящике. - Ты носить его бережно, ясно?
        Где-то неподалеку раздались приглушенные шаги. Осознав, что мой блеф с минуты на минуту может быть раскрыт, я решительно двинулся к собеседнику.
        - Мне все ясно. Давай быстрее.
        - Осторожнее, неуч, - Джахш выпрямился и протянул мне какую-то светящуюся хреновину. - Возьми!
        У меня в руках оказался длинный полупрозрачный кристалл, чем-то похожий на тот, который я видел на занятом некромантами острове.
        
        [Магический хрусталь.]
        
        - Не вздумай его разбить, - продолжил тем временем свои нотации гоблин. - И скажи Гюнтену, что в нашей лесу почти не осталась жизнь. Сделать третий кристалл будет нельзя.
        - Хорошо, - я спрятал непонятную штуковину в рюкзак и уставился на собеседника полными неподдельного уважения глазами: - Это очень сложная работа, мастер Джахш. Что еще я должен знать?
        - Ничего, - слегка подобрел недомерок. - Все остальное знает твой хозяин.
        Совсем рядом что-то отчетливо хрустнуло и мне пришлось спешно закругляться:
        - Был рад встрече. До свидания. Хочу умереть, сейчас!
        Вокруг послушно разлилась знакомая тьма. А затем я снова оказался на кладбище.
        В небе опять светило солнце - ласковое, теплое и уютное. Где-то в стороне проклинал свою несчастную судьбу рипнувшийся во время стартового квеста рак. На соседней могиле неизвестный мне рекрутер соблазнял доверчивого новичка присоединиться к своей гильдии. Чуть дальше сидели мои товарищи - судя по всему, принявшие смерть от рук гоблинов и решившие дождаться меня прямо здесь.
        Заметив мое появление, Трутень обернулся, дружески махнул рукой и встал со своего камня. Вслед за ним начали подниматься и остальные.
        - Что, герой, не удалось спрятаться? - в голосе Мэри Сью прозвучал едкий сарказм. - Про командную работу когда-нибудь слышал?
        - Это вы меня бросили...
        Алекс громко кашлянул, привлекая наше внимание, а затем веско произнес:
        - Хватит ругаться. Если мы по-прежнему хотим добраться до места, то нужно прямо сейчас купить лодку и выдвигаться. Фантом, у тебя есть свободные деньги?
        Я глянул на оставшиеся в кошельке гроши, мысленно простился с ними, а затем кивнул:
        - Могу дать пятнадцать монет.
        - Хорошо... тогда остается собрать еще восемнадцать. Кто готов участвовать?
        Нужная сумма с грехом пополам накопилась, но только после того, как я лишился еще трех золотых - чувствовалось, что всем остальным возня с поисками храма уже надоела и тратить на нее деньги больше никто не хочет.
        - Алконавт через полчаса в игру зайдет, - без какого-либо энтузиазма сообщил Алекс. - Как раз продавца найти успеем. Фантом, ты точно закончил с подготовкой? Больше ничего не требуется?
        - Нет, - я отрицательно качнул головой. - Камень воскрешения есть, аура изучена, дополнительный интеллект взят. Если доберусь до острова, то смогу начать погружения.
        - Тогда идем в порт, - нетерпеливо произнес Трутень. - Забросим его к храму, а сами двинем на фарм. До сотни совсем чуть-чуть осталось.
        - Согласна.
        - Хорошо, так и сделаем...
        Пока мы шли по городу, я думал про лежавший в инвентаре камень и решал, стоит ли о нем рассказывать.
        Внутренняя жаба упорно талдычила, что трофей по праву принадлежит мне - как-никак, это именно я проник в гоблинское логово и надурил там чрезмерно доверчивого моба, пока товарищи бездумно носились по окрестным лесам. Совесть не менее упорно рассказывала о том, что такой подвиг был бы невозможен без поддержки отряда - объективно говоря, шансы Фантома на самостоятельный визит к Джахшу равнялись нулю.
        А каким образом можно использовать свою добычу, я вообще не знал.
        - Ты чего такой смурной? - шагавший рядом Трутень дружески пихнул меня локтем в бок. - Расслабься, даже если сейчас до острова не доплывем, то потом обязательно туда вернемся. Хапнем навыки и вернемся.
        - Да я так...
        - Вряд ли этот храм кто-нибудь еще найдет, - нарочито бодрым голосом добавил Алекс. - Со временем поднимем репутацию у мэра, закажем корабль и разберемся с этим твоим Средоточием.
        Шедшая впереди всех блондинка скептически фыркнула, а мне стало ясно, что отныне рассчитывать нужно только на самого себя - чертов кракен являлся слишком уж серьезным препятствием для кучки игроков восьмидесятого уровня и если я мог потратить на возню с ним практически ничем не ограниченное количество времени, то для всех остальных такой вариант смотрелся откровенно бредовым. А в возможность добраться до цели на простой лодке мои товарищи попросту не верили.
        Хотя однажды им это уже удалось. Причем без особых проблем.
        - Не переживай, Фантом, - решил усугубить ситуацию чуткий командир. - Никуда он от нас не денется.
        - Само собой...
        Когда очередная посудина была успешно куплена и проверена, к нам присоединился Алконавт - непривычно бодрый и довольный жизнью. Впрочем, отвечать на расспросы о причинах своего приподнятого настроения мечник не стал, отделавшись намеком на то, что в ближайшем будущем сможет уделять игре гораздо больше времени, чем раньше.
        - Тоже мне, нашел повод для радости...
        Мой тихий шепот никто не расслышал. Мы аккуратно загрузились на борт, отошли от берега метров на пятьдесят, а затем я наконец-то вспомнил о своем питомце.
        - Блин. Говард?
        Кальмар послушно всплыл из глубины, укоризненно хлюпнул и вытаращился на меня своими глазищами, демонстрируя искреннюю готовность к новым свершениям.
        Позади тут же раздался недовольный голос блондинки:
        - Опять? Надоел уже со своей доморощенной каракатицей.
        Я не обратил на Сью внимания и ткнул пальцем в приближающуюся волну, рекомендуя моллюску заняться делом:
        - Начинай охотиться. Селедку лови, крабов всяких. Давай.
        Следующие двадцать минут Говард шустро плавал вокруг лодки, внося нотку разнообразия в скучный пейзаж и служа объектом для беззлобных шуточек со стороны Трутня. А потом, когда Воркания уже скрылась из виду, неожиданно вынырнул рядом с моим веслом, сжимая в щупальцах длинную тонкую рыбу.
        - Молодец!
        - Теперь понятно, для чего Фантому этот розовый пенис, - не удержалась от нового комментария волшебница. - Голодная смерть нам теперь явно не грозит.
        Я сокрушенно покачал головой:
        - Сью, чего ты такая вредная по жизни? И вообще, дался тебе мой пет. Нашла, блин, повод для наездов.
        - Не обращай внимания, - оживился заскучавший было Трутень. - Это у нее профессиональное. Деформация, типа.
        - Да ну? И кто же она по профессии? Дегустатор пе... кальмаров, что ли?
        - Хамло.
        - Хамло? Ну, в принципе...
        - Не угадал, - сосед энергично мотнул головой. - Бери выше. Литератор!
        - Э... - я с удивлением покосился на медленно краснеющую девушку. - Настоящий?
        - Самый настоящий, - подтвердил слова товарища Алконавт. - Хентай пишет.
        - Хентай - это машина такая, - с сомнением произнес Трутень. - “Хентай Симфония” или как-то так. При чем тут Сью и ее творения?
        - Козлы, - выплюнула волшебница, от избытка чувств яростно дернув за румпель. - Безграмотные козлы.
        - Подожди, - мне стало настолько интересно, что я даже перестал грести. - Не обращай на них внимания. Ты в самом деле что-то пишешь?
        - Да.
        - А что конкретно?
        - Извращенное порно, - громким шепотом ответил мне Трутень. - Но я тебе этого не говорил.
        - Это не порно, - сверкнула глазами Сью. - Это история о сильной девушке, которая волею судеб попала в чужой и враждебный мир. О девушке, которая должна пройти через множество испытаний для того, чтобы обрести настоящую любовь. Ясно?
        - На самом деле, это обычный женский роман, - тактично резюмировал ее страстную речь Алконавт. - Они такое любят. Чувства, переживания...
        - И порно, - тут же добавил безжалостный Трутень. - Меня не обманешь, я читал.
        - Хватит вам, - я решил проявить сочувствие и тепло улыбнулся писательнице. - А с настроением-то что? Издательства роман не принимают?
        - Не твое дело.
        - Ей читатели мозг клюют, - сообщил Алконавт. - Говорят, что в книге нет логики, героиня слишком тупая, а название отстойное.
        - Но все равно читают, заметь, - Трутень многозначительно поднял вверх палец. - Ибо порно!
        - Запарил ты со своим порно, - отмахнулся я. - А какое там название?
        - “Папирус любви”.
        - Ну, если не придираться...
        - Хватит обсуждать мою книгу, - повысила голос Мэри Сью. - Мне уже в реале этими идиотскими претензиями все уши прожужжали, ясно?
        - Действительно, народ, хватит, - решил вмешаться Алекс. - Что, других тем нет, что ли?
        Другие темы в конце концов нашлись и атмосфера незаметно вернулась в привычное русло. Мы переговаривались о каких-то пустяках, следили за носящимися по небу альбатросами, любовались время от время выскакивающими из воды летучими рыбами, подбадривали гонявшегося за ними Говарда...
        Спустя пару часов мой питомец апнулся еще на один уровень, став чуточку солиднее, толще и проворнее. А я задумался о том, какая способность может открыться у него вместе с переходом на следующий ранг.
        Идеальным вариантом стала бы регенерация - тогда кальмар смог бы плавать не только в прибрежных водах, но и дальше - там, где имелась враждебная аура. С другой стороны, какие-нибудь сопротивления или возможность транспортировки грузов тоже могли сослужить мне хорошую службу. А что еще? Боевые навыки?
        - Приближаемся к некромантам, - вывел меня из задумчивости Трутень. - Есть вариант немного поохотиться, а затем сделать финальный рывок к храму. Кто что думает?
        - Я не против.
        - Можно.
        - Только без фанатизма...
        Увы, но нашим желанием не суждено было сбыться. Когда занятый чернокнижниками клочок суши оказался в пределах видимости, мое внимание привлек неприятный бирюзовый туман, клубившийся между валунами и спускавшийся к морю. А когда мы подплыли еще ближе, стало ясно, что просто так высадиться на берег уже не получится - вдоль линии прибоя неспешно разгуливали отлично знакомые нам костяные твари.
        - Часовых сделали, сволочи...
        - Аура усиливается! Гребем назад!
        Ближайший из монстров остановился, наградил нашу лодку долгим равнодушным взглядом, а затем возобновил прерванную прогулку, скрывшись среди россыпей затянутых дымкой камней.
        - Поохотились, блин... теперь остается только на кракена нарваться.
        - Интересно, что они задумали?
        - Что-что. Лор читали? По замыслу этого гребаного Демиурга, здесь должен остаться только один сектор. Вот эти сволочи и готовят почву для вторжения.
        - Может, сообщить мэру?
        - Чтобы сюда со всей карты ломанулись искатели приключений? Тогда хрен нам, а не храм.
        - Тоже верно.
        Над океаном все быстрее сгущались краски заката. Небо постепенно расцвело багрянцем и охрой, короткие пологие волны начали искриться в лучах спускавшегося за горизонт солнца, легкий ветерок наполнился прохладой и свежестью..
        - Еще метров четыреста, - нервно произнес Алекс. - Фантом, готовься. Если эта тварь объявится, прыгай в воду, а затем уплывай. Доберешься вон до той скалы...
        Лодка вздрогнула и остановилась, прервав его на полуслове. Набежавшая волна с шумом ударила в борт, окатила нас прохладной соленой водой, вынудила зажмуриться...
        Раздался громкий треск. В наступившей темноте появились ехидно подмигивающие мне цифры обратного отсчета.

        Глава 11

        На мой взгляд, самым разумным в сложившейся ситуации было попробовать еще раз добраться до гадского храма. Но уже в одиночку, не рассчитывая больше ни на лодки, ни на товарищей. Именно поэтому я как можно скорее распрощался с недовольными соклановцами, проводил их в реальный мир, а затем снова плюхнулся в воду, решив вспомнить свои предыдущие достижения.
        Что такое несколько километров для опытного и бесстрашного пловца?
        Начало путешествия прошло именно так, как и задумывалось - я резвым дельфином скользил по волнам, опускался ко дну, пытался хоть что-нибудь рассмотреть в окружавшей меня темноте и разговаривал с носившимся вокруг питомцем, стараясь наставить его на путь истинный.
        - Делом займись. Слышишь? Хватит прокрастинировать. Рыбу лови!
        Говоря откровенно, изначально я всерьез рассчитывал, что благодаря подвигам моллюска у Фантома начнет сама собой прокачиваться“рыбалка”. Но это невинное желание не спешило реализовываться - хотя кальмарчик время от времени кого-то ловил, характеристики моего героя оставались прежними.
        - А как насчет буксировки? Ну-ка, иди сюда...
        Увы, но здесь меня тоже поджидал облом - чересчур маленький по сравнению с хозяином пет не имел никаких шансов оттащить Фантома хотя бы на метр в сторону.
        Говард пыхтел, хлюпал, булькал, даже выпустил в воздух тонкую струйку чернил, но так ничего и не достиг.
        - Блин. Качайся тогда, что ли.
        Мое пожелание в конце концов исполнилось - кальмар успешно перешел на седьмой уровень, а буквально сразу вслед за этим апнулось еще и “подводное плавание”.
        Хоть какая-то награда за бесконечное сражение со стихией.
        - Да, блин... в такие моменты понимаешь, что охотиться на гоблинов реально профитнее... тьфу...
        Уже после полуночи мы с Говардом сменили курс и направились в открытое море. Обстановка практически сразу же ухудшились - волны стали выше, температура снизилась, а минут через двадцать появилась вездесущая аура, пагубно сказавшаяся на жизнедеятельности питомца.
        Лишенный нормальной регенерации моллюск около минуты отважно боролся за свое существование, но затем обреченно хлюпнул, перевернулся кверху пузом и ушел на дно. Я, отфыркиваясь и отплевываясь, продолжил путь в одиночестве.
        Когда небо начало светлеть, а занятый некромантами остров оказался совсем рядом, мое настроение спустилось куда-то очень глубоко. Теоретических возможностей для преодоления финального участка пути хватало - если уж на то пошло, я мог установить камень воскрешения на мелководье рядом с обителью чернокнижников, а потом заняться бесконечными вылазками в гости к кракену. Но эффективность такого подхода являлась крайне сомнительной - все-таки, единственным вменяемым вариантом для создания опорной точки были именно торчавшие рядом с храмом скалы. До которых требовалось каким-то образом добраться.
        - Еще чуть-чуть... а тебе чего здесь нужно, сволочь хвостатая?
        Объявившаяся неподалеку акула высокомерно проигнорировала мое замечание, заложила небольшой вираж, после чего резко приблизилась и сделала кусь.
        Фантом улетел на перерождение.
        - Гребаное дерьмо!
        Сдохнуть из-за нападения совершенно рандомной твари было гораздо обиднее, чем от щупалец Хранителя, но по факту результат оказался тем же самым - игра снова больно щелкнула меня по носу, дав понять, что скоростной прорыв к завершению квеста никак не входит в ее планы.
        - Проклятье.
        Вокруг снова царили покой и умиротворение. Лунный свет таинственно поблескивал на могильных камнях, между надгробиями клубилась едва заметная дымка, где-то поблизости тоненько стрекотал сверчок...
        Происходи все это в реальности, я бы давным-давно открыл собственный кирпичный завод, но в игре многие вещи воспринимались совсем по-другому и окружавшая меня тишина настраивала скорее на размышления, чем на испуг.
        - Итак, что у нас есть...
        Разумеется, мой персонаж мог с легкостью повторить свой заплыв. Более того, ничто не мешало ему повторять такие вылазки бесконечное количество раз. Проблема заключалась только в том, что однозначного результата здесь никто не гарантировал, а тратить несколько дней или недель на совершенно бесполезное занятие я не хотел.
        Накопить денег, приобрести новую лодку и уговорить товарищей отправиться в новое путешествие? После чего огрести новых люлей от кракена и начать все заново?
        - Блин.
        Аренда большого корабля выглядела самым предпочтительным вариантом, но для его воплощения в жизнь Фантому требовалось накопить должный уровень репутации с местным мэром.
        Как проще всего это сделать?
        - Выполнять чертовы задания. Отстой.
        Ситуацию немного упрощало то, что у меня уже были взяты связанные с текущей провинцией квесты - я в любой момент времени мог заняться поиском уничтожившего прибрежную деревушку чернокнижника или же рассказать главе города про якшающегося с гоблинами предателя. А поскольку эти злодеи с высокой долей вероятности являлись одним и тем же человеком, перспективы скоротечного расследования выглядели достаточно интересно для того, чтобы им заняться.
        - Наверное, так и сделаем... да.
        Оставалось решить только одно - стоит ли возиться с некромантом самостоятельно или же выгоднее подбить на свершения товарищей.
        Я медленно прогулялся между рядами могил, спугнул какого-то слабонервного нуба, а затем вышел в город. Добрался до площади, внимательно рассмотрел темную и неприветливую мэрию, после чего задумчиво хмыкнул.
        Мне было неизвестно, согласится ли Алекс взяться за очередной квест, но сделать такое предложение требовала элементарная порядочность - как-никак, мы до сих пор находились в одном клане и Фантом уже успел получить от этого сотрудничества ощутимые бонусы. В отличие от остальных членов гильдии.
        - Значит, так и поступим...
        Решив дождаться возвращения соратников в библиотеке, я навестил скрытый в недрах академии читальный зал, оккупировал там симпатичный диванчик, развернул окно в реальный мир и снова задумался.
        Никаких вестей из больницы не поступало - судя по всему, врачей вполне устраивала сложившаяся ситуация. Пациент смирный, деньги исправно капают на счет... а что еще нужно для счастья, спрашивается.
        Администраторы “Роботека” также хранили молчание. Наверное, записали мой случай в графу неизбежных расходов и убрали с повестки дня.
        Таинственная Алина по-прежнему не объявлялась. Впрочем, это было вполне ожидаемо и не вызывало у меня в душе никаких эмоций. Для девушки, с которой мы успели встретиться всего два раза...
        - Стоп!
        Я закрыл глаза, после чего минут двадцать перебирал в голове самые разнообразные воспоминания, пытаясь отделить старое от нового.
        Какой-то мужик в деловом костюме... встречал я его до заключения договора или после? Скромный праздник на работе, несущиеся по городу мотоциклисты, мяукающая кошка, суровое лицо министра обороны... хм.
        Догадавшись, что просто так разобраться со своими мозгами у меня не выйдет, я немного успокоился и вернулся к более приземленным вещам. Снова открыл форум, изучил заголовки наиболее актуальных тем...
        Обитатели “Перекрестка” продолжали жить полной жизнью.
        Кто-то всеми силами лез в центр карты, испытывая чудовищную попаболь из-за суровых монстров и наносящей урон ауры. Кто-то яростно задротствовал, стараясь набрать сто пятидесятый уровень на монстрах-сотках. Кто-то выслуживался перед мэрами, владетелями и наместниками, строя храмы, гоняя крыс и расширяя телепортационную сеть. Кто-то копил деньги. Кто-то развивал вспомогательные навыки. Кто-то качал основные.
        Но никому из этих счастливчиков не требовалось плыть черт знает куда и сражаться там с кракеном. Никому.
        Хотя желавших разжиться бесхозным Средоточием авантюристов в игрехватало.
        
        [Наместник Кархара выдал квест на Средоточие, но место указал достаточно стремное - там охренеть какие глубокие катакомбы, наполненные лютыми призраками. Кто-нибудь знает, где можно раздобыть эту фигню без геморроя?]
        [Если бы знали, сами бы раздобыли.]
        [Откуда у твоего донного клана репа для такого квеста? Не позорься, жалкий понторез.]
        [Расслабься, рак. Эти квесты сейчас всем подряд выдают.]
        [ТС - красавчик. Когда ответите на его вопрос, подскажите мне, где купить спорткар по цене садовой тачки. Отблагодарю, мамой клянусь!]
        [Наш мэр тоже эти квесты раздает. Никаких призраков нет, но локации неприятные. Одно Средоточие в гиблом болоте находится, еще одно - в заброшенных развалинах на вершине здоровенной скалы. Хрен доберешься.]
        [Всегда можно залезть в действующий храм и кинуть жрецов на камешек. Профит очевиден.]
        [Ага. Но после этого тебя возненавидит какой-нибудь маленький, но очень гордый бог. Знаешь, как это работает?]
        [Нет.]
        [Три дня назад несколько умственно отсталых орков ломанули таким вот образом храм во втором ярусе. Оттащили Средоточие наместнику, получили бонусы... а когда вышли на фарм, то оказалось, что на всех встречных монстрах лежит благословение Свирепого Ронгора. Двойной урон и полный резист к физике. Их там даже плешивые шакалы валили.]
        [Круто. И что в итоге?]
        [Распустили клан, собрались заново и накуканили таким образом божественного терпилу. Типа, обнулились.]
        [Красавчики.]
        [Лохи. Из-за этого у них все клановые достижения слетели.]
        [Да какие там сейчас достижения?]
        [Тупой? Репутация у наместника. Которую они заработали, стащив Средоточие.]
        [Сам тупой.]
        [Выбора не было. Так хоть отскочили.]
        [Надо было сначала клан пересоздать, а потом за репой идти.]
        [Пацаны, а можно это самое Средоточие по-другому использовать? Что, если я не хочу отдавать его мэру? Можно его как-то впитать?]
        [Любишь впитывать? Попробуй обтечь для начала.]
        [Вопрос интересный. Но я о таких случаях пока что не слышал.]
        [Средоточие можно продать за реал. Или на что-то обменять.]
        [Ага. На квартиру в центре Лос-Анджелеса.]
        [У эльфов одно Средоточие тоже нашли. Но там все по классике было - сдали владетелю, получили бонусы, да и все.]
        [Эльфы - ссыкуны. Я бы за счет этой штуки сам себе храм построил!]
        [Вряд ли у тебя нашлись бы адепты. Мало кто согласится выбрать спонтанную мастурбацию своей основной религией.]
        [Окстись, бро. Именно этой конфессии здесь прямо-таки гарантирован оглушительный успех!]
        [Если нет цели прямо сейчас апнуть репу, то имеет смысл придержать Средоточие до удобного момента. Вдруг найдется более подходящий бог?]
        [Чего размениваться, можно сразу Демиургу его подарить.]
        
        Изучив тему, я вспомнил про лежавший в рюкзаке хрусталь, решил поискать соответствующую информацию, но совершенно неожиданно обломался - на форуме никто ничего не знал.
        Судя по всему, мне досталась откровенно редкая хрень - такая, которую можно было с легкостью обменять на полезные ништяки, продать за мифрил или использовать каким-нибудь еще способом. Например, разбить.
        - Хм.
        Эта мысль показалась мне достаточно интересной - не зря ведь гоблин настолько сильно беспокоился о сохранности камня. Вдобавок, из других его оговорок следовало, что в хрустале сосредоточена жизненная энергия хреновой тучи лесных обитателей. Но для чего конкретно ее там собрали? Какой получился результат?
        - Магическая граната. Наверное.
        Тонких мест в этой теории хватало. Вдобавок, я понятия не имел, с каким знаком окажется доставшаяся мне сила. Что случится, если бросить камешек в очередного дракона? Он сдохнет в мучениях или вырастет на пару сотен уровней?
        - Черт его знает...
        При наличии запасного кристалла можно было бы выяснить сопутствующий эффект, а потом воздействовать на притаившегося рядом с затопленным храмом кракена. Но сейчас?
        - Нафиг такой риск. Разве что вообще других вариантов не будет.
        Еще чуть-чуть посидев в библиотеке, я выбрался на свежий воздух, дошел до ближайшего торговца и спихнул ему залежавшийся в рюкзаке хлам, получив взамен целых четыре золотых монеты. Потом смотался на аукцион и убедился в том, что мои шкатулки все еще стоят на торгах. А вслед за этим, исчерпав доступные способы развлечения, устроился возле знакомого фонтана и призвал Говарда.
        К тому времени, когда Алекс зашел в игру, мой питомец успел апнуться до восьмого уровня, обретя после этого некий утонченный лоск и благородную упитанность. Впрочем, характеристики кальмара остались прежними - он не получил ни новых свойств, ни дополнительных щупалец. Разве что слегка подрос.
        Почувствовав слабую дрожь от пришедшего оповещения, я закончил следить за резвящимся под струями воды моллюском и открыл список диалогов.
        
        [Привет! У меня есть еще один текущий квест, с помощью которого можно серьезно улучшить репутацию с властями Воркании. Если вкратце, то здесь живет какой-то чернокнижник, которого требуется найти и разоблачить. Когда мы это сделаем, нам должны открыть доступ к кораблям. С чего начать выполнение, я тоже знаю. Что скажешь?]
        
        Ждать пришлось довольно-таки долго, минут десять. А полученный ответ оказался совсем не таким, каким мне хотелось бы его увидеть.
        
        [Привет, Фантом. Извини, мы с ребятами договорились, что ближайшие несколько дней будем фармить. А вот потом, когда возьмем сотые уровни, можем вернуться к этому вопросу. Кстати, если хочешь, присоединяйся. Сбор через двадцать минут около телепорта.]
        
        Соблазн бросить все и заняться нормальным развитием своего персонажа был велик, но желание как можно скорее вернуться к храму пересилило.
        Я вежливо отказался от предложения, закрыл дневник, после чего отправился в казармы городской стражи. И очень скоро об этом пожалел - если стоявший на входе часовой крайне скептически отнесся к сообщению о чернокнижнике, но все же пропустил меня внутрь, то дежуривший в приемной лейтенант попросту рассмеялся мне в лицо:
        - Да вы что? А демоны по ночам здесь не появляются? Или, может, некроманты на кладбище завелись?
        - Демоны не появляются, - я постарался придать своему голосу как можно больше убедительности. - Но некроманты не дремлют. Рядом с Лесным озером гоблины спелись с одним таким гадом, в море тоже...
        - Хватит, - стражник протестующе вскинул руку. - У меня нет времени все это слушать. Вы можете предоставить какие-нибудь доказательства своим словам?
        - Э... чернокнижника, который связался с гоблинами, зовут Гюнтен.
        - Гюнтен? Кажется, я слышал это имя. А второй?
        - Возможно, это один и тот же человек, - неловко произнес я, чувствуя, как в душе лейтенанта гаснет искра только что зародившегося доверия. - Или нет, но это не точно.
        - Понятно. Возвращайтесь, когда сможете дать мне больше, чем несколько детских сказок.
        - А где найти Гюнтена? Вы сказали...
        - Понятия не имею. Можете спросить в городе.
        Выйдя на улицу и отойдя от дверей казармы на достаточное расстояние, я как следует высказался по поводу умственных способностей местных неписей, а затем решительно направился к магической академии - в конце концов, следить за некромантами должны были именно волшебники, а не кто-либо еще.
        К сожалению, история повторилась.
        - В нашем городе не место чернокнижникам, - строго заявил мне убеленный сединами старец, когда я попытался донести до его крошечного мозга имевшиеся у меня сведения. - Это невозможно.
        - Но вы меня даже не дослушали. Один из пленных гоблинов сказал, что здесь...
        - Вот, - непонятно чему обрадовался маг. - Вы сами признали, что взяли это существо в плен. Уверен, оно было готово рассказать вам все что угодно, лишь бы спасти свою шкуру!
        Я проклял собственную идиотскую предусмотрительность и сделал неуклюжую попытку исправить ситуацию:
        - Ну, на самом деле все было не так. Мы с этим гоблином просто пообщались...
        - Хватит, - собеседник патетически вскинул к потолку худосочные конечности. - Только не говорите, что начали выдумывать сказочные истории в подтверждение своих слов!
        - Да блин, едрена вошь...
        Вернувшись на площадь, я окинул растерянным взглядом многочисленные дома, попытался сосчитать бродивших по округе неписей и слегка приуныл.
        Как ни странно, но лейтенант дал мне весьма дельный совет - начать поиски можно было с самых обычных расспросов. Вот только количество потенциальных респондентов откровенно зашкаливало, а чертов Гюнтен мог оказаться затворником, про которого никто из соседей попросту не слышал.
        - Ладно. Можно ведь зайти с другой стороны.
        Поймав за хвост пришедшую в голову мысль, я шагнул к телепорту, простился с очередным золотым и перенесся в расположенную рядом с гоблинским лесом деревушку.
        Здесь все оставалось по-прежнему - над землей стелился неопрятный серый туман, воздух пропитывала унылая сырость, а между ветхими домами бродили сумрачные и недовольные жизнью обитатели. Единственным же, что слегка выпадало из общей картины, была группа стоявших неподалеку от портального камня и переругивавшихся между собой игроков.
        - ...лысого мы здесь найдем!
        - Нормальный лес, тут многие фармят...
        - Где? Ткни пальцем. Покажи мне еще хоть одного придурка, решившего качаться в этом гребаном болоте!
        - Вот, смотри.
        Взгляды всего отряда скрестились на мне. Видя в глазах абсолютно незнакомых игроков искреннее осуждение и понимая, что надо срочно оправдаться перед обществом, я энергично мотнул головой:
        - Не, народ, у мне тут встреча, фармить не буду. Отвечаю!
        - Вот, - сразу же повеселел самый мрачный из тусовки. - Понял? Даже он сюда не на фарм пришел, а просто так!
        - Там еще кто-то есть...
        Я решил не ввязываться в чужие споры, дошел до главной и единственной улицы, а затем двинулся по ней, стараясь узнать у слонявшихся вокруг неписей хоть что-нибудь толковое.
        - Добрый день. Вы, случайно, Гюнтена не знаете?
        - Не знаю и знать не хочу. И день сегодня дерьмовый, понятно?
        - А кто может...
        - Не знаю.
        - А есть здесь какой-нибудь староста?
        - Нет.
        Несмотря на удручающий первый опыт, я не сдался и продолжил гулять между хибарами, высматривая все новых и новых жителей.
        - Вы Гюнтена не знаете? Мне ему кое-что отдать нужно.
        - Нет здесь такого.
        ...
        - А вы не подскажете, где можно найти Гюнтена?
        - У нас таких нет.
        ...
        - Я Гюнтена ищу. Мне сказали, он где-то здесь живет.
        - Тебе наврали. Иди куда-нибудь еще.
        ...
        - У меня посылка для Гюнтена. Как можно его найти?
        - А мне откуда знать?
        Примерно через полчаса я вдоль и поперек обошел деревушку, окончательно достал всех своими расспросами и убедился, что про чернокнижника здесь никто ничего не слышал. Конечно, жители вполне могли устроить какой-то жуткий глобальный заговор, но вероятность этого стремилась к нулю, а целенаправленно плодить сущности и заниматься откровенной фигней мне не хотелось.
        - Значит, в городе сидит, гад. Хочу умереть, сейчас...
        Сразу после возвращения методы поиска пришлось изменить. Опросить каждого жителя Воркании я не мог чисто физически, но этого сейчас и не требовалось - достаточно было всего лишь задать вопросы ключевым неписям. Торговцам, ремесленникам, скучающим на перекрестках стражникам...
        Увы, но полученный результат мало чем отличался от того пшика, которого я добился в деревне - гнусный маг явно не желал светиться перед городскими властями, так что на мою долю выпадали только крошечные и совершенно бесполезные лоскутки информации.
        - Не знаю такого.
        - Кажется, слышал, но не помню уже.
        - Мне такие не попадались.
        - Вроде бы, он раньше купцом был. Или золотарем.
        - Нашего плотника так звали. Только он давно уже в городе не показывался.
        - В порту спроси. Или у рыбаков.
        - Однозначно среди кузнецов искать надо!
        - Нет в этом городе таких. И отродясь не было.
        Я целенаправленно изучил прилегающие к кладбищу кварталы, дошел до площади, затем до ворот, прогулялся по окрестностям порта, вернулся к площади, сделал новую петлю...
        - Да, конечно, я его знаю. Это пекарь, он на соседней улице живет.
        - Ясно, спасибо... что вы сказали? Где живет?!
        - Здесь, за домом, - слегка удивленный моим поведением стражник ткнул пальцем в сторону ближайшего переулка. - На соседнюю улицу выйдешь, слева его лавка будет. Пирожки с капустой возьми, не пожалеешь.
        - Спасибо! Спасибо огромное!
        Пекарня оказалась на месте. Я зашел внутрь, прищурился, рассматривая стоявшего за прилавком человека...
        
        [Пекарь Гюнтен. Ранг: обычный. Уровень: [100].]
        
        Ничем не примечательная статусная надпись, обычный торговец, но вот имя...
        Тот или не тот?
        - Здравствуйте, дорогой Фантом, - вежливо поздоровался со мной непись. - Чем вам помочь? Сегодня лучше всего получились имбирные булочки, очень рекомендую.
        - И вам доброго дня, - кивнул я, размышляя о том, как лучше всего начать щекотливый разговор. - Вы знаете, мне тут недавно довелось побывать в окрестностях Лесного озера... вам о чем-нибудь говорит это название?
        - Первый раз слышу, - быстро ответил пекарь. - Так что насчет булочек?
        - Говорят, у вас здесь замечательные пирожки с капустой... но я отвлекся. Во время прогулки по лесу мне встретился очень интересный гоблин. Кажется, его звали Джахш...
        - Вам повезло, дорогой Фантом, пироги только-только вышли из печи. Я просто обязан предложить вам несколько штук бесплатно, на пробу. Уверен, вы оцените...
        - Короче, - перебил я разошедшегося собеседника. - Этот гоблин дал мне какой-то магический хрусталь и сказал передать его своему другу. Вы, совершенно случайно, не знаете никого подходящего?
        Услышав про хрусталь, Гюнтен мгновенно заткнулся и посерьезнел. Но признаваться во всех смертных грехах не захотел, решив выбрать окольный путь:
        - Увы, мне ничего не известно о таких вещах. Хотя я мог бы принять этот... м... хрусталь на хранение. Вдруг ко мне придет тот, кто вам нужен?
        - Это вряд ли. С чего бы вдруг ему к вам идти?
        - Ну, вы же пришли?
        - Да. Но только потому, что гоблин назвал имя, которое очень похоже на ваше. Вот только я вижу, что ослышался.
        - Возможно, я мог бы купить у вас этот камень, - вкрадчиво предложил пекарь. - Знаете ли, меня давно интересуют всякие редкие вещи. Особенно магические.
        - Да нет, этот хрусталь нельзя продавать, - вздохнул я. - Он должен достаться тому, кому надо.
        Мы некоторое время помолчали, рассматривая друг друга.
        Я понимал, что окопавшийся в Воркании чернокнижник действительно найден. Вот только пришить свои домыслы к делу было нельзя, а Гюнтен всячески осложнял мне задачу - скорее всего, боялся разоблачения перед властями города. И правильно боялся, между прочим.
        - Ладно. Думаю, мне пора идти.
        - Стойте. Я могу купить этот камень за две мифриловые монеты.
        - Даже так?
        Неожиданное предложение вышло достаточно заманчивым, но не настолько, чтобы я отказался от своих планов - в конце концов, совсем недавно бесполезный драконий клык принес мне гораздо больше денег. А здесь...
        - Это слишком маленькая сумма для такого камня.
        - У меня больше нет, - скрипнул зубами пекарь. - Возможно, мы могли бы договориться как-то еще?
        - Возможно... скажите, а вы не были знакомы с рыбаком по имени Горан?
        - Не был, - Гюнтен скрестил руки на груди, рассматривая меня лишенным даже малейших проблесков дружелюбия взглядом. - Никогда о таком не слышал.
        - Ну еще бы, - я понимающе кивнул. - Но возможно, вы недавно гуляли по окрестным лесам и видели там чьи-то неупокоенные останки? Меня попросили предать их земле и я был бы очень благодарен за любую помощь в этом деле.
        - Возможно, - мрачно кивнул собеседник. - И что взамен?
        - Если вы отметите на карте нужное место, то мы сможем обсудить продажу камня, - лучезарно улыбнулся я. - Потому что прямо сейчас я не вижу никакого смысла даже разговаривать на эту тему.
        Непись долго молчал, поигрывая желваками и таращась на меня с откровенной злостью. Но зачарованный гоблином хрусталь явно играл очень весомую роль в его планах, так что в итоге произошло неизбежное - Гюнтен отрывисто кивнул, соглашаясь на мои условия.
        - Пометка у вас на карте. Идите и возвращайтесь как можно скорее. Дело не терпит отлагательств.
        - Само собой, само собой...
        Выбравшись из пекарни, я заскочил в знакомый магазин, купил там небольшую лопату, после чего двинулся к воротам, прикидывая, как выгоднее всего распорядиться обретенным преимуществом.
        Квест с неупокоенной душой закрывался сам собой и это было прекрасно. А вот дальше начиналась сложная и интересная вилка - я мог как разоблачить чернокнижника перед стражей, так и вступить с ним в преступный сговор, открыв тем самым новые возможности для развития.
        Стать приспешником темного мага? Но ждет ли меня кто-нибудь на этом пути? Возможно, гораздо разумнее обобрать нового знакомого до нитки, а затем выдать его стражникам? Или сделать вид, что готов на сделку, после чего точно так же спихнуть расслабившегося негодяя в лапы служителей закона?
        - Интересно, а что еще он может мне предложить... заклинание... или шмот...
        Продолжая размышлять о дожидающихся меня ништяках, я покинул город, забрался в лес и двинулся по направлению к отмеченной Гюнтеном точке.
        Километр, полтора...
        Нужное место оказалось ничем не примечательным оврагом, расположенным вдали от натоптанных игроками троп. Протиснувшись сквозь жиденькие кусты, я спрыгнул вниз, огляделся - и практически сразу же увидел валяющийся рядом скелет.
        - Нашелся, значит. Замечательно.
        - Не то слово, - раздался где-то надо мной мрачный голос пекаря. - Просто идеально.
        Я с удивлением поднял голову, нашел взглядом фигуру чернокнижника...
        
        [Некромант Гюнтен. Ранг: легендарный. Уровень: [500].]
        
        - Э...
        - Прощай, жалкий выскочка, - оскалился в неприятной гримасе некромант. - Смерть, я взываю к тебе!
        Мир окрасился во все оттенки зеленого цвета, по нервам ударила острая боль, кожа ощутила прикосновение чего-то прохладного и влажного, в лицо подул ветер...
        Я рефлекторно зажмурился, а когда открыл глаза, то увидел, что вокруг изменилось буквально все.
        Под ногами расстилалась голая сухая земля, совсем рядом торчали почерневшие от времени стволы мертвых деревьев, в воздухе ощущался запах гнили...
        
        [Внимание!
        Вас поразило проклятие.
        Длительность проклятия: мгновенно.
        Эффекты проклятия:
        - перемещение в выбранную противником точку пространства.
        - поломка одного случайного предмета.]
        
        [Внимание!
        Вас поразило проклятие.
        Длительность проклятия: [3] дня.
        Эффекты проклятия:
        - невозможность воскрешения.]
        
        - Какого черта? Эй!
        В ответ на мой окрик с соседнего дерева донеслось презрительное воронье карканье. А затем снова наступила тишина.

        Глава 12

        Первой моей осмысленной эмоцией стала искренняя злость на применившего неконвенционное оружие козла. Второй и третьей - тоже. Но затем пришла пора успокоиться и взять себя в руки.
        Судя по карте, меня отправили очень далеко на запад, в сектор некромантов. А поскольку мой слабенький реген до сих пор неплохо справлялся с входящим уроном от местной ауры, вокруг явно был очередной “нубятник”. Хотя и не слишком-то дружелюбный к гостям.
        - Скотина, - пробормотал я, имея в виду попутавшего берега чернокнижника. - Еще и лопату зачем-то сломал, пассив чертов...
        Упавшие на Фантома проклятия выглядели откровенно дико - если телепортацию вместе с уничтожением рандомной шмотки еще можно было принять, то запрет на воскрешение показался мне нарушением всех законов игровой логики.
        Что должно произойти с незадачливым игроком, словившим такую вот плюху? Автоматический трехдневный бан плюс насильственное отключение от виртуальности? А если он чисто физически не может выйти в реальный мир?
        - Мне что, придется все это время на черный экран смотреть?
        К счастью, новая вспышка негодования улеглась еще быстрее, чем предыдущая - в конце концов, я был жив, здоров, находился в относительной безопасности и мог подождать окончания дебафа, спокойно рассматривая местные пейзажи.
        С другой стороны, действия некроманта все равно вызывали у меня жгучий и совершенно несовместимый с нормальным существованием баттхерт.
        - Читерство, блин, узаконенное.
        Умом я понимал, что способности такого рода легко оправдываются общим балансом игры - всевозможные игровые боссы и даже простые неписи должны были иметь хоть какую-нибудь возможность избавиться от назойливого внимания бесконечно перерождающихся и тут же несущихся в бой врагов. Но вот то, что это случилось именно с моим героем...
        - Ладно, - я ожесточенно помотал головой, стараясь прийти в норму. - Здесь не полигон, бомбежка делу не поможет. Надо во всем разобраться и найти профит. Если он тут вообще есть.
        После этого мужественного заявления мне наконец-то хватило сил для того, чтобы отвлечься от своих проблем и взглянуть на мир более-менее трезвым взглядом.
        Вокруг по-прежнему находилась сухая каменистая пустыня, кое-где украшенная безжизненными деревцами, редким кустарником и серой пожухлой травой. На ветвях деревьев сидели многочисленные толстые вороны. Среди плотных низких облаков кружились чем-то напоминавшие стервятников птицы. В нескольких сотнях метров к востоку начинался темный и приземистый лес. А совсем рядом со мной лежал высохший человеческий скелет.
        Я осторожно подошел к костяку, аккуратно ткнул его носком сапога, но ничего этим не добился. Старые кости не подавали никаких признаков жизни, следившие за мной вороны не выказывали возмущения по поводу моих действий, окрестности были такими же спокойными, как и раньше.
        - Прекрасное местечко...
        Одна из черных тварей неожиданно каркнула, сорвалась с места и улетела в сторону леса, громко хлопая крыльями. Я нервно осмотрелся, но не заметил поблизости ничего опасного.
        Пустота, тишина. Симпатичный холмик, очень похожий на древний могильный курган.
        - Интересно, а что тут ночью творится...
        Откуда-то из-под земли донесся тяжкий вздох, незаметно переросший в тоскливый стон. Протяжный жалобный звук быстро набрал мощь, вырвался на поверхность, раскатился по окрестностям, вспугнул расслабившихся ворон и заставил меня прижаться к стволу дерева, но потом затих, бесследно растворившись в вечернем воздухе.
        Пальцы валявшегося у меня под ногами скелета на мгновение дернулись, после чего снова застыли в прежней умиротворенной позе.
        - Вот дерьмо.
        Желая сохранить присутствие духа, я несколько раз глубоко вздохнул, затем внимательно рассмотрел небо, сверился с системным таймером и решил, что до полного заката солнца остается еще как минимум три часа.
        Вполне достаточное время для того, чтобы найти себе убежище.
        - Ладно, разберемся. Так...
        Идти в сторону подозрительного кургана мне не хотелось. Гулять по равнине, рискуя сложиться от первого встречного монстра - тоже. Оставался лес - неприятный, таинственный, но зато способный дать моему персонажу хоть какую-то защиту.
        В памяти очень кстати проступило воспоминание о гуляющих по ночам призраках и я решительно двинулся к темневшей неподалеку полосе деревьев.
        Раз уж для одного вида нежити высота стала откровенно непреодолимой преградой, то другие твари могли сфейлиться точно таким же образом. Во всяком случае, шанс на подобный исход хотя бы немного отличался от нуля.
        - Надежды, надежды...
        Растрескавшаяся земля постепенно становилась более влажной и плотной. Разлетающаяся из-под ног пыль окончательно исчезла. Местность заметно понизилась. В воздухе начали ощущаться нотки сырости и гнили.
        Я притормозил рядом с опушкой, покрутил головой, а затем едва слышно выругался, снова помянув Гюнтена.
        Мертвые кусты, почерневшие от времени стволы деревьев, разбросанные кое-где лужицы с темной водой - все говорило о том, что впереди очень скоро начнется самое настоящее болото. Или какие-то мангровые заросли, мать их за ногу.
        - Гребаная игра, - прошептал я, с нежностью вспоминая теплое море, наполненное резвящимися среди водорослей крабами. - Гребаные разработчики...
        Издалека донесся низкий вой, вынудивший меня заткнуться, отложить пару кирпичей и спрятаться за ближайшим деревом. Впрочем, этот хитрый маневр послужил лишь мимолетной отсрочкой - в текущих условиях Фантому однозначно требовалось нормальное укрытие.
        - Вот только где его взять...
        Над землей начали сгущаться сумерки. Кое-где возникли редкие потеки зарождающегося тумана. Ветер окончательно стих. Я попытался взбодрить себя очередным ругательством, но лишь еще больше испугался - опрометчиво сказанная фраза оказалась чересчур громкой и привлекающей к себе ненужное внимание.
        - Кар.
        На соседнюю ветку шлепнулась очередная ворона. Зыркнула в мою сторону черным глазом, переступила с ноги на ногу, а затем с явным ехидством в голосе повторила:
        - Каррр!
        
        [Сумрачная ворона. Ранг: обычный. Уровень: [48].]
        
        - Кыш.
        На всякий случай отодвинувшись от грозной птицы на безопасное расстояние, я зябко передернул плечами, еще раз осмотрелся и решительно направился вглубь леса.
        Под ногами буквально сразу же принялась хлюпать грязная жижа, а остальные звуки окончательно исчезли, словно их никогда и не было. Туман, как будто обрадовавшись моему появлению, начал расползаться втрое активнее. Стало заметно темнее.
        Чувствуя, что иду прямиком в какую-то ловушку, я остановился, немного подумал и залез на ближайшее дерево. Устроился там в одной из развилок, глянул по сторонам...
        Далеко на западе в небе плескались тусклые и неубедительные краски заката. По окрестностям все увереннее расползалась полупрозрачная дымка. На склоне одного из холмов читалось едва различимое движение. В небе, как и раньше, крутились стервятники.
        - Здесь, что ли, заночевать?
        К востоку от меня земля понижалась еще сильнее, уступая место своеобразному лабиринту, состоящему из многочисленных луж, растущих на их берегах деревьев и выглядывающих из темной волы кочек, поросших невысоким камышом.
        Этакий озерный край. А точнее - то самое болото, мысли о котором пришли ко мне в голову еще на краю леса.
        - Мечта рыболова... твою мать!
        Расположенный в самом центре большой красивой лужи островок внезапно шевельнулся, затем сдвинулся к одному из берегов и медленно скрылся на глубине. А несколько секунд спустя чуть поодаль возник еще один аккуратный холмик. Возник, качнулся из стороны в сторону и замер, тут же превратившись в очередную кочку.
        Что это было, я не знал, но выяснять не собирался - с наступлением вечера мой организм начисто утратил всяческую тягу к приключениям. Да, вокруг была только игра, да, реальностью здесь даже не пахло...
        - Ну его к черту. Лучше тут посижу.
        Соседняя ветка неожиданно скрипнула и пошевелилась. Снизу донесся какой-то нездоровый шорох.
        В следующее мгновение я буквально упал с дерева, отбежал от него на несколько метров, после чего замер, стараясь понять, что случилось несколько секунд назад. Но окружающая местность снова дышала умиротворением и тишиной.
        - Да ну вас на хрен, - так ничего и не дождавшись, я медленно отступил в ту сторону, откуда совсем недавно пришел. - Или вообще...
        Затея с поисками надежного укрытия окончательно мне разонравилась - теперь каменистая пустыня выглядела гораздо более симпатичным вариантом. Вот только у игры на этот счет имелись свои мысли, о которых она сообщила уже через несколько минут.
        Лес не кончался.
        Рядом появлялись все новые и новые деревья, внизу хлюпала совершенно одинаковая жижа, но опушка, которой давным-давно полагалось оказаться передо мной, все еще находилась где-то очень далеко.
        Более того, у меня сложилось впечатление, что я двигаюсь не к ней, а в совершенно противоположном направлении.
        - Твою м-мать...
        Рядом снова раздался жутковатый скрип. Потом из глубин леса донесся негромкий смешок, заставивший волосы у меня на голове встать дыбом.
        Возникло острое желание использовать кольцо и просидеть следующие три дня наедине с таймером, но я в очередной раз справился с эмоциями, тихо ругнулся и отправился вперед, не слишком-то понимая, куда именно иду.
        Смешок повторился. А затем у меня под ногами буквально из ничего возникла старая заброшенная дорога - мощеная неровными серыми камнями, наполовину скрывшаяся под слоем грязи, заваленная ветками и поросшая неопрятным бурым мхом.
        Настоящая дорога. Путь, способный вывести меня за пределы осточертевшего леса.
        Или куда-нибудь еще.
        Откровенно говоря, все вокруг очень сильно напоминало рекламные обещания чрезмерно жадных банков, старающихся впарить потенциальному клиенту “неимоверно выгодный” кредит. Вот только здесь, в отличие от реала, вариант с отказом не предусматривался.
        - Да и фиг с ним, - гордо хмыкнул я, трогая устроившееся на пальце колечко. - Если что, просто сдохну.
        Сумерки продолжали сгущаться, так что мне пришлось поторапливаться. Куда бы ни упиралась странная дорога, там обязательно должно было найтись что-то значимое - или спасение от ужасов окружавшей меня чащи, или смерть, ведущая к тому же самому спасению. Беспроигрышная лотерея, короче говоря.
        Неподалеку от тракта послышался треск, а затем одно из деревьев встряхнулось, мотнуло ветвями и вытащило из земли толстый грязный корень. Я мгновенно забыл о своих размышлениях, матюкнулся, после чего резко ускорился, с небывалым энтузиазмом прорываясь сквозь кусты и бодрым оленем перепрыгивая через наваленные на мостовую полусгнившие стволы.
        Быстрее, быстрее...
        Чаща словно очнулась от векового сна. До моих ушей донесся протяжный скрежет, чей-то вой, уже знакомый смешок, а сразу после этого впереди открылась небольшая поляна с развалинами какого-то древнего сооружения.
        Повинуясь моей воле, Фантом выскочил из леса, пробежал несколько шагов и остановился.
        Вокруг снова была тишина.
        - Да чтоб вас, козлов, диареей накрыло, - шепнул я, имея в виду неизвестных мне разработчиков локации. - Долбаные психопаты...
        В окружавших поляну кустах неожиданно вспыхнули яркие желтые точки. К счастью, ничего страшного за этим не последовало - пока мой чрезмерно восприимчивый разум отчаянно боролся с паникой, огоньки успели подняться в воздух и бесшумно разлететься в разные стороны. Один пронесся совсем рядом, после чего все тут же встало на свои места - мне довелось встретить обычных лесных светлячков.
        - Так. Соберись, тряпка.
        Передо мной находилось то, что некогда являлось крохотным замком или скромным фортом. Обвалившиеся стены, две маленькие башенки, полуразрушенное двухэтажное здание в центре заросшего травой внутреннего дворика...
        Повинуясь неожиданно вспыхнувшей жадности, я дошел до ближайшего провала, забрался внутрь периметра и остановился, рассматривая темную дыру, оставшуюся на месте главного входа в здание.
        Что скрывалось внутри? Босс локации, неизвестные сокровища или завязка очередного квеста?
        Из леса донесся хриплый вой и мои ноги сами собой сделали несколько шагов вперед. В ответ на эту дерзость из развалин донеслось тихое пощелкивание, которое мгновенно придало мне обратное ускорение.
        - Дерьмо...
        В небе гасли последние отблески солнечного света. Окружавший прогалину туман становился плотнее. Неизвестные обитатели леса вели себя все более шумно.
        Осознав, что выбора в такой ситуации попросту нет, я еще раз оглянулся на мрачную чащу, а потом начал карабкаться вверх по стене, цепляясь за острые края гротескных кирпичей. Кое-как выбрался на гребень, растянулся там среди коротенькой травы и замер, внимательно рассматривая окрестности.
        Вокруг неестественно быстро сгущался ночной мрак. Туман уже успел заполонить промежутки между деревьями и теперь плескался вокруг моего убежища тревожным белесым покрывалом. Рассевшиеся на ветвях светлячки окончательно завершили свои полеты и убавили яркость до минимальной, превратившись в россыпь тусклых точек, слабо мерцавших посреди непроглядной тьмы.
        - Здесь только хоррорчики дешевые снимать, - хмыкнул я. - Успех будет обеспечен...
        Внутри медленно переливавшейся с места на места пелены возникло уверенное движение. А затем рядом со стеной показалась крупная черная тень.
        
        [Мертвый волк. Ранг: редкий. Уровень: [126].]
        
        - Зашибись. Зашибись, твою мать!
        Хотя рассмотреть пришедшего по мою душу монстра в деталях было нельзя, мне этого и не требовалось - так как “Убийца волков” все еще лежал в инвентаре, Фантом априори имел неплохие шансы завалить этого противника, получив тем самым кучу практически халявной экспы.
        Я кровожадно усмехнулся, открыл рюкзак, глянул на характеристики своего оружия - и опять погрустнел.
        С учетом всех возможных бонусов меч выдавал почти двести пятьдесят единиц урона по волкам. Но тварь сто двадцать шестого уровня имела в пять раз больше хитпойнтов и для ее убийства мне требовалось сделать минимум пять ударов, тогда как самому Фантому для перемещения в иной мир достаточно было пропустить всего один укус.
        Откровенно хреновый расклад.
        На поясе ни с того ни с сего вздрогнула бляшка. Я по-привычке испугался, но затем осознал, что дневник всего лишь дал сигнал о новом сообщении.
        - Так и до инфаркта недалеко...
        Письмо оказалось от Трутня - жизнерадостный болтун явно получил задание узнать о делах внезапно исчезнувшего члена команды.
        
        [Привет, бро! Ты как? Мы сегодня весь день гоблинов ловили, уже к девяностым уровням приближаемся. На самом деле, еще два-три таких захода - и можно будет новый навык брать. Ты точно не хочешь присоединиться? Алекс пару раз говорил, что нам твоя искорка очень пригодилась бы. Чем вообще занят? Пета качаешь или снова к храму поплыл? Интересно.]
        
        - Ну-ну... стоило из поля зрения выйти, как сразу интерес возник, значит. Хорошо, будет вам интерес...
        
        [Привет. Я сейчас в секторе некромантов сижу. Квест на чернокнижника весьма интересным оказался, пришлось временно сюда перебраться. Думаю, дня три у меня это задание еще отнимет. Заодно попробую немного раскачаться, здесь монстры очень интересные. Да и локации весьма необычные. Даже жалко, что возвращаться нужно будет.]
        
        Пока Трутень сочинял достойный ответ, я следил за медленно прохаживавшимся у стены зверем и обдумывал возможные стратегии, годящиеся для скоротечной победы.
        Неудивительно, что первым делом мне на ум пришла давняя схватка в волчьей пещере - еще тогда стало ясно, что в подобной ситуации достаточно найти какую-нибудь узкую щель, а затем использовать ее для спасения от противника. Вот только где взять подходящий проем в этом гиблом месте?
        Решив изучить окрестности, я поднялся на ноги, сделал несколько шагов по неровным камням, но буквально сразу же остановился - света от редких звезд хватало лишь на то, чтобы не упасть вниз и перспективы задуманного сражения начали казаться откровенно призрачными.
        - Фонарик бы сюда нормальный...
        На поясе снова вздрогнула бляшка.
        
        [А как ты к некромантам попал? Какие там монстры? Алекс говорит, что мы могли бы присоединиться, помочь, если надо. Чернокнижника уже нашел?]
        
        - Помочь, значит...
        
        [Одноразовый портал сработал. Так просто сюда не попадешь, увы. Когда вернусь, обо всем расскажу. Сейчас пора на фарм, отключаюсь.]
        
        Испытав глубокое внутреннее удовлетворение от того, что заставил товарищей пожалеть о своем решении завязать с совместным выполнением квестов, я еще немного прошелся по стене, прислушался к долетавшим со всех сторон шорохам и уставился на небо.
        Судя по висящему рядом с горизонтом желтому пятнышку, ночь обещала быть лунной. Тем не менее, для хоть сколько-нибудь успешных действий мне следовало затаиться и подождать - над крепостью до сих пор плескалась тьма, а воевать при таких обстоятельствах Фантом не мог. Точнее, мог, но очень непродолжительное время.
        - Ладно, подождем...
        Минуты неспешно уходили куда-то вдаль. Луна медленно ползла по небосклону, изредка появляясь в разрывах облаков, но тотчас же прячась обратно. Сидевшая в центральном здании тварь время от времени пощелкивала, напоминая о своем существовании.
        Спустя какое-то время я обнаружил во всем происходящем несколько интересных закономерностей.
        Туманная завеса почему-то не спешила пробираться внутрь крепости, окружая ее тревожным подрагивающим кольцом. Щелчки раздавались именно тогда, когда гулявший под стеной волк подходил к краю этого кольца. Слыша их, грозный моб неизменно менял свой маршрут и отбегал в сторону.
        - Хм.
        Тот, кто сидел внутри сооружения, однозначно пользовался среди местных чудовищ непререкаемым авторитетом. С одной стороны, это не сулило моему персонажу ничего хорошего. С другой - открывало дополнительные возможности для маневра.
        Как отреагирует волк, если потенциальная добыча спустится внутрь крепости и пройдет по двору? Что сделает в ответ на такую наглость местный босс?
        - Вопросы, вопросы...
        Примерно через час льющегося с небес света хватило для того, чтобы кое-как рассмотреть окружающую действительность. Я снова поднялся со своего места и отправился гулять по стене, раздраженно косясь на следующего за мной по пятам зверя.
        Монстр выглядел достаточно стандартно - огромное мощное тело, изъеденная язвами лохматая шкура, заполненная острыми зубами слюнявая пасть, горящие недобрым желтым огнем глаза...
        - У, собака лесная.
        В ответ на оскорбление до меня донеслось тихое ворчание, а полоска здоровья начала дергаться в два раза активнее - противник явно включил какую-то вредоносную ауру.
        - Ничтожный пассив... вот я дятел!
        Спешная проверка подтвердила внезапную догадку - постоянно работавшая все последние часы регенерация незаметно вышла на десятый уровень и была готова к переходу на следующую ступень.
        На время забыв про гулявшего внизу волка, я достал купленный в академии свиток, торжественно порвал его, а затем насладился резко изменившимся умением.
        
        [Аура [Восстановление здоровья]. Ранг: редкий. Уровень: [011].
        Требования: [интеллект: 6].
        Повышает уровень вашего здоровья на [10] единиц в секунду.
        Расходует [6] единиц маны в секунду.]
        
        Игровая механика в который уже раз заставила меня испытать легкий баттхерт - несложные вычисления говорили о том, что на максимальном уровне аура будет восстанавливать двадцать пять хитпойнтов в секунду, но при этом заберет целых пятнадцать очков “интеллекта” и на такое же значение снизит регенерацию маны.
        Если учесть, что по этим параметрам Фантом до сих пор находился где-то в районе игрового дна...
        - Жизнь - боль.
        На ум очень вовремя пришла Мэри Сью, не так давно рассуждавшая о способах усиления своих проклятий. Я вспомнил ее обмолвки, задумчиво хмыкнул и дал себе зарок во что бы то ни стало узнать, имеются ли похожие навыки для апгрейда моего умения.
        С другой стороны, тратить ради подобной фигни целый навык...
        - Блин.
        Так и не решив ничего определенного, я покосился на устроившегося под стеной гада, бросил недобрый взгляд в сторону издававшего таинственные скрипы леса, а затем возобновил свое путешествие, стараясь найти удобное место для схватки.
        Небольшая полукруглая пробоина, бегущая по камням трещина, башенка с обвалившейся лесенкой, внушительный разлом...
        Кое-как перепрыгнув через миниатюрную пропасть, я дошел до второй башни, миновал ее и наконец-то обнаружил хоть что-то подходящее - впереди был еще один разлом, но уже узкий. Такой, сквозь который вряд ли мог протиснуться толстый лесной зверь.
        - Рискнем...
        Спуститься внутрь крепости удалось легко и просто. За стеной раздался тихий шорох, но больше ничего страшного не произошло - своего недовольства происходящим не стал выказывать даже сидевший в центральном здании монстр.
        Покрутив головой и убедившись, что окружающий сумрак не скрывает ничего действительно опасного, я достал клинок, заново распределил привязки, а потом выбрался наружу.
        - И где же ты... дерьмо!
        Волк был близко. Так близко, что мне удалось отпрыгнуть назад в расщелину лишь каким-то чудом.
        Оскаленная морда сунулась вслед за мной, огромная пасть распахнулась, но в следующий момент зверь все-таки застрял между камней, а я, оказавшись по другую сторону преграды, как следует лупанул ему по башке мечом. Раз, второй...
        Третьего удара не случилось. Моб резко попятился, вернулся на исходную позицию и завыл. У меня в глазах вспыхнули звездочки, мир начал шататься, а полоска здоровья снова забилась в конвульсиях.
        - Обломайся, лох, - я с воодушевлением показал противнику средний палец. - Выкуси!
        Из развалин донеслись знакомые звуки, но во дворе местный щелкунчик так и не появился, тем самым дав мне возможность продолжить эпическую битву.
        - Смотри, я уже здесь. Видишь, шпиц недоделанный?
        Волк злобно сузил глаза, дождался, пока Фантом доберется до середины расщелины, а затем стремительно бросился вперед.
        Я ловко отодвинулся, махнул клинком и снял ему еще двадцать процентов здоровья.
        - Неудачник. А ведь ты можешь убить меня одним укусом. Понимаешь? Давай, рискни!
        Увы, но рисковать и повторять неудачную попытку моб не захотел. Вместо этого он вальяжно отошел от стены, шлепнулся на задницу и начал регенерировать здоровье, посматривая в мою сторону с откровенным злорадством.
        - Козлина. Сюда иди!
        Вместо ответа волк оскалился и затрясся всем телом, имитируя искренний жизнерадостный смех. Почувствовав себя несправедливо униженным обычной компьютерной программой, я выпустил в него “искру”, но не добился никакого эффекта - толстый враг банально проигнорировал слабенькое заклинание.
        - Вот сволочь...
        Сложилась откровенно патовая ситуация. Выйти за периметр крепости Фантом не мог, ибо такое действие мгновенно стало бы для него последним. Лезть внутрь не хотел уже волк. А каким образом можно вынудить его совершить такую глупость, я не знал.
        Разозлить?
        - Иди сюда, унылый кусок дерьма! Рак! Презренный донный краб!
        За спиной снова раздалось недовольное потрескивание, но мне уже было море по колено.
        - Что, обгадился, трус? Понял, кто перед тобой? Зассал?!
        Волк глянул на меня с непонятным выражением на волосатой морде, затем ни с того ни с сего тоненько взвизгнул и бросился наутек.
        - Не понял?
        Сухие щелчки послышались снова. Я раздраженно обернулся к источнику назойливого звука...
        Из остатков центрального здания выползало нечто. Нечто странное, отвратительное, многоногое и целиком состоящее из причудливо изогнутых костяных пластин. Какая-то исполинская личинка, насекомое или...
        
        [Имаго костяного дракона. Ранг: реликтовый. Уровень: [499].]
        
        Поняв, что ее обнаружили, тварь замедлила движение. Приподнялась на шипастых многосуставчатых ногах, расставила в стороны непонятные белые отростки, изогнула напоминающий здоровенную сколопендру позвоночник...
        Я скользнул взглядам по тянущимся вперед когтистым лапам, оценил разошедшиеся жвалы, после чего нервно сглотнул. Шансов против этого врага у меня не было. Совсем. Разве что...
        Ухватившись за пришедшую в голову мысль, я лихорадочно открыл инвентарь, вытащил оттуда магический хрусталь...
        Тварь снова двинулась вперед, на каждом шагу издавая уже знакомые мне щелчки. Висевшая у меня перед глазами полоска маны резко сократилась, а потом бесследно исчезла. Лишившаяся подпитки аура выключилась. Здоровье начало уменьшаться. Кожа ощутила прикосновение могильного холода.
        Догадавшись, что прямо сейчас меня будут убивать, я отважно выругался, изо всех сил размахнулся и швырнул матово поблескивающий кристалл противнику в морду.

        Глава 13

        Полупрозрачный камень на одно ничтожное мгновение ярко вспыхнул в лучах лунного света, описал изящную дугу... и был ловко пойман стоявшей передо мной тварью.
        - Вот дерьмо, - пробормотал я, незаметно отступая в сторону расщелины. - Вот скотина.
        К счастью, схватившая хрусталь личинка мгновенно потеряла ко мне интерес, обратив все свое внимание на невзрачную драгоценность. Тусклый кристалл перекочевал из одной лапы в другую, затем поднялся к морде...
        Догадавшись, что моб хочет сожрать бесценную штуковину, я мгновенно возмутился, растерял весь свой страх и даже сделал шаг вперед:
        - Не смей! Не смей, сволочь!
        Само собой, никто меня не послушался. Костяная хрень пару раз звонко щелкнула суставами, неодобрительно покосилась в мою сторону залитой мраком глазницей, а потом с хрустом сомкнула челюсти, раскрошив несчастный камешек в пыль.
        - Гад!
        Мерзкая пасть окуталась полупрозрачной дымкой. Личинка ошеломленно замерла, но буквально сразу же очнулась от внезапного шока - как следует тряхнула уродливой башкой, с интересом принюхалась, затем шумно втянула воздух...
        Струйки тумана легко проскользнули между кривыми клыками, вырвались из отверстий на шее, окутали грудную клетку монстра светящимся облачком, после чего стремительно впитались в серые кости.
        Тварь вздрогнула, испустила странный звук... и начала меняться.
        Спинные отростки резко вытянулись, превращаясь в жутковатые, напрочь лишенные перепонок крылья. Голова сплюснулась и раздвинулась в стороны, приобретя новые очертания. Передние лапы стали более массивными и обзавелись хищными черными когтями. Дополнительные конечности отвалились, упав на землю сухим хворостом.
        В ушах ни с того ни с сего послышался стук сердца. Я обратил внимание на собственные хитпойнты, увидел, что здоровье Фантома скатилось до совершенно ничтожных значений, шепнул проклятие и отбежал в дальний конец двора, тем самым выйдя из зоны действия вражеской ауры.
        К счастью, ворочавшееся из стороны в сторону чудище не обратило на этот спринт никакого внимания, будучи целиком и полностью занятым своей собственной трансформацией.
        Между образовывавшими крылья костями появилось нечто вроде плотной паутины. Позвоночник обзавелся здоровенными острыми шипами. Просветы между ребрами начали светиться тусклым зеленоватым огнем...
        Я понял, что смотрю уже не на отвратительное насекомое, а на самого настоящего дракона. Правда, тоже отвратительного.
        
        [Костяной дракон. Ранг: реликтовый. Уровень: [600].]
        
        - Ни хрена себе ты разожрался... да еще и за чужой счет...
        Прозвучавшее в моем голосе сожаление заставило монстра отвлечься от изучения собственного тела и снова обратить внимание на шумного гостя.
        - Че вылупился? - спросил я, нервно оглядываясь и понимая, что бежать уже некуда. - Сволочь неблагодарная. Ворюга!
        Противник хрустнул костями, опустил голову, а затем сделал шаг вперед.
        Полоска маны снова исчезла.
        - Ну давай, давай, моральный отщепенец!
        По внутреннему пространству крепости раскатился глухой недовольный рык, дракон наградил меня еще одним долгим взглядом, но убивать не стал. Вместо этого адское создание развернулось, шагнуло к зданию и вцепилось когтями в ничем не примечательной участок стены. До моих ушей донесся протяжный скрежет, на землю посыпались обломки булыжников, куда-то вдаль отлетел внушительный кусок кладки...
        Не совсем понимая что происходит, я решил воспользоваться ситуацией и осторожно сдвинулся к уже знакомой трещине, но добраться до нее не успел - монстр торжествующе взревел, после чего выпрямился, держа в огромной лапе какую-то грязную тряпку.
        - Вот дерьмо!
        Тряпка пролетела несколько метров и шлепнулась мне под ноги. Раздался еще один рев - на сей раз требовательный.
        - Э...
        
        [Куртка чернокнижника. Ранг: легендарный [028].
        Требования: [сила: 5].
        Броня: [3].
        Повышенная прочность.
        Эта куртка всегда соответствует вашему уровню.
        Приспешники Смерти чувствуют в вас родственную душу.]
        
        - Так-так-так, - рассмотрев параметры шмотки, я мгновенно сориентировался, отправил ее в инвентарь и с неподдельным интересом уставился на дракона. - А больше ничего нет? Эй? Ты меня слышишь?
        Вместо ответа моб презрительно щелкнул, раскинул крылья и взмыл в воздух, обдав меня пахнущим могильной сыростью ветром.
        - Куда, мать твою! Вернись, я на тебя целый камень потратил... вернись, тварь!
        Зловещий скелет исчез в ночи. Вокруг сомкнулась напряженная тишина. А потом за стеной раздался тихий шорох, сразу же напомнивший мне о гулявшем по окрестностям волке.
        Пришлось встряхнуться, выбросить из головы неупокоенную ящерицу и переключиться на более важные дела.
        - Будем считать, что мы теперь друзья... так почему бы не зайти к другу в гости?
        Развалины, служившие зародышу дракона в качестве логова, все больше и больше притягивали мое внимание.
        Здравый смысл намекал, что никто из местных обитателей попросту не смог бы ужиться рядом с воинственной личинкой и прямо сейчас остатки здания являются самой безопасной частью локации. Но эти мудрые мысли вдребезги разбивались о темноту оконных провалов и мое собственное воображение, упорно населявшее безобидное нагромождение камней смертоносными чудовищами. Проще говоря, я очень не хотел соваться туда, откуда буквально несколько минут назад вылезла страшная многоногая дрянь.
        Но исследовать ее жилище все равно было нужно. Обязательно.
        - Соберись, блин!
        Сразу после этого мотивирующего призыва луна в очередной раз скрылась за облаком, погрузив окружающий мир во тьму и подарив мне восхитительные ощущения хозяина кирпичной фабрики, только что отгрузившей клиентам первые несколько тонн своей продукции.
        - М-мать...
        За стеной снова послышался шорох, незаметно переросший в тихое многообещающее ворчание. Я затравленно оглянулся по сторонам, сглотнул слюну и медленно отступил к зданию. Потом, спохватившись, вернулся к трещине - умирать прямо сейчас мне все-таки не хотелось, а наибольшую защиту в данной ситуации предоставлял именно этот разлом. Впрочем, Фантом всегда мог вернуться на стену...
        - Р-р-р!
        - Пошел в задницу...
        Мозг лихорадочно перебирал доступные варианты.
        Играть с волком в салочки было полностью бесперспективным занятием - тварь яснее ясного дала понять, что не собирается исполнять роль тупой мишени. Уйти от стены и забраться в развалины? Там вполне могло найтись что-то интересное, но притаившийся за периметром монстр был способен точно так же воспользоваться отсутствием дракона и последовать за мной...
        - А какая разница? Не сидеть же здесь до скончания века.
        - Р-р-р!
        - В задницу пошел, волосатый краб...
        Сомнения закончились только после того, как луна снова вылезла из-за туч - ее свет позволил мне собраться с духом, отлепиться от стены и сделать перебежку до окутанных сумраком развалин. Оказавшись у цели, я немного постоял рядом со входом, затем шагнул внутрь...
        Вокруг сомкнулся кромешный мрак. Наступила абсолютная тишина.
        - Яйца бы оторвать разработчикам... блин.
        Время шло.
        Тусовавшийся снаружи зверь никак не давал о себе знать. Новые ужасы не спешили появляться из таинственных глубин. А ко мне в голову наконец-то проникло осознание того, что инвентарь Фантома буквально забит душами, с помощью которых можно осветить чуть ли не всю крепость.
        Я тихо ругнулся на собственную недальновидность, вытащил из рюкзака один из камней и поднял его над головой, чувствуя себя Прометеем, доставившим честно украденный огонь людям.
        Не сказать, что вокруг сразу же наступил ясный день, но темнота все-таки отступила, позволив мне рассмотреть заваленный обломками кирпичей зал. Чего-то сногсшибательного здесь не нашлось - мебель и прочие элементы интерьера отсутствовали напрочь, под ногами валялся строительный мусор, а двери в соседние комнаты скрывались под завалами. Единственной открытой дорогой был узкий темный коридор, уходивший куда-то вглубь постройки.
        - Ладно...
        Отсутствие явных опасностей сыграло свою роль - пройдя несколько десятков шагов, я заметно осмелел, перестал изображать трепещущую от страха мышь и начал с интересом рассматривать все вокруг.
        Заделанное в незапамятные времена окно. Уходящий в темноту отнорок, перегороженный очередным завалом. Крохотная комнатушка с притаившимся в углу скелетом, новая партия свежайших кирпичей, огромное пятно расползшегося по стене мха... лестница.
        Тупик.
        Дороги на второй этаж больше не существовало - проход перекрывала здоровенная каменная плита. Зато вниз можно было спуститься без каких-либо проблем.
        - Значит, тут ты и жил, - хмыкнул я, осторожно двигаясь по ступенькам и всматриваясь во мрак. - Надеюсь, к тебе часто ходили благородные рыцари с дорогим шмотом...
        Подземелья крепости оказались весьма неприятными - под ногами буквально сразу же начала хлюпать жидкая грязь, в воздухе сгустились отвратительные запахи, а стены очень быстро раскрасились целыми гроздьями толстых склизких мокриц. Но мелкие твари не представляли для моего героя никакой реальной опасности, к сырости я привык уже очень давно, а по всем остальным параметрам локация была достаточно безобидной.
        Ничто не мешало Фантому продолжать начатые исследования.
        - Логово, логово... и где?
        Этот ярус занимал гораздо большую площадь, чем предыдущий. Вдобавок, здесь не имелось никаких завалов, перекрытых коридоров или ловушек. Но картину очень сильно портила пропитавшая все вокруг сырость.
        Первая же встретившаяся на моем пути комната оказалась засыпана насквозь проржавевшими и совершенно ни на что не годными доспехами. Чуть дальше я наткнулся на точно такие же залежи копий, следующий зал порадовал штабелями безнадежно испорченных мечей...
        - Ага!
        Тщательное изучение одной из куч ржавчины позволило-таки обнаружить первый трофей - длинный и очень простой на вид серый клинок.
        
        [Меч восставшего легионера. Ранг: редкий [001].
        Требования: [уровень: 100], [сила: 30].
        Урон: [75].
        Дополнительный урон ядом [25] в течение[5] секунд.]
        
        Меч мне понравился - чтобы приносить пользу во время группового фарма, Фантому требовалась как раз такая вот железяка. Но связанные с “силой” ограничениявызывали откровенную грусть - учитывая количество денег, требовавшихся для покупки, апгрейда и привязки топовых колец с соответствующей характеристикой, дальнейшее развитие “искры”выглядело гораздо более адекватным вариантом.
        - Разберемся, - пробормотал я, засовывая меч в рюкзак. - Трутню скину, если что... или продам...
        Минут через десять мне повезло еще раз - в дальнем углу одной из темных каморок блеснула золото.
        Я аккуратно собрал вывалившиеся из простенького тайника монетки, затем расковырял потрескавшуюся кладку, отодвинул неплотно сидящий кирпич - и стал счастливым обладателем целой россыпи тяжелых кругляшей. Мифрила среди них не нашлось, но жизнь все равно заиграла новыми красками, а сумрачный подвал начал казаться чуть ли не самым прекрасным местом во вселенной.
        Фальшиво насвистывая себе под нос популярную некогда мелодию, я обыскал еще несколько помещений, спустился по короткому наклонному коридору и оказался в большом темном зале.
        Остановился, рассматривая все вокруг.
        Рядом с дверным проемом виднелось некое подобие гнезда, состряпанного из перемешанных между собой кирпичей, валунов и полусгнивших древесных пней. В дальнем углу нашелся доверху заполненный водой бассейн. Или, что вероятнее, колодец.
        С вероятностью в сто один процент мой новый знакомый жил именно в этой комнате. Но мои тайные мечты так и остались мечтами - оставленное им гнездо было совершенно пустым. Никаких ценностей, никаких артефактов, никаких свитков или карт.
        - Ну да, кто бы сомневался...
        Скорее всего, для получения нормальных вещей пришедшему в крепость храбрецу требовалось жестоко покарать обитавшую здесь личинку. Такое условие выглядело достаточно логичным, но сама мысль о новом контакте с местным боссом вызывала в моей душе стойкое отвращение - все-таки бедная тварь не сделала ничего особенно плохого и убивать ее ради презренного лута казалось мне самым настоящим варварством.
        Поддавшись приступу необъяснимого пацифизма, я испустил тяжкий вздох и сокрушенно махнул рукой:
        - Черт с ним, пусть живет. Детеныш ведь...
        Со стороны бассейна внезапно донесся легкий плеск, заставивший меня подпрыгнуть от неожиданности.
        - Что?..
        Комната наполнилась тишиной, прерываемой лишь звуками моего собственного дыхания. Тьма тут же приблизилась, оказавшись совсем рядом. Воображение опять разыгралось.
        Впрочем, уже через минуту мне надоело изображать из себя труса и я рискнул-таки подойти к водоему.
        - Говард?
        Кальмар оперативно всплыл на поверхность, что-то гневно хлюпнул, махнул над головой щупальцем, а затем выплюнул в мою сторону струйку грязной воды.
        Впрочем, эта пантомима не впечатлила никого из присутствующих.
        - Да, да, знаю. Проверь эту яму. Шевелись, блин, пока не сдох!
        Моллюск злобно булькнул и скрылся, а я начал отсчитывать время. Местная аура снимала только два или три очка здоровья в секунду, но бесконечными хитпойнтами или регенерацией Говард похвастаться не мог, так что жить ему оставалось всего ничего. Минуту или даже меньше.
        - Давай, едрена вошь...
        Полудохлый, грязный и недовольный пет вынырнул из бассейна секунд тридцать спустя. Вынырнул, матерно хлюпнул, бросил на пол что-то маленькое и живое, после чего исчез, отправившись в лучший мир.
        Я с опаской шагнул вперед, остановился и поскреб затылок, с удивлением рассматривая отловленное кальмаром существо.
        
        [Королевский рак. Ранг: реликтовый. Уровень: [1].]
        
        - Серьезно? Реликт? Первого уровня?
        Закованный в шипастый панцирь моб ловко развернулся в мою сторону и вскинул острые клешни, приняв донельзя угрожающую позу.
        - Ну да, страшно, - фыркнул я, протягивая вперед руку. - Ай! Сволочь!
        Хотя цапнувший меня за палец рак не смог причинить серьезного урона, его хватка оказалась весьма и весьма болезненной. Пришлось освобождать пострадавшую конечность, а затем перехватывать членистоногое за толстый мясистый хвост.
        - Хочу его убить.
        Ничего не произошло.
        - Эй? Система? Превратить в трофей!
        Болтавшийся в воздухе монстр неожиданно извернулся и снова вцепился мне в руку, заставив нецензурно выругаться.
        - Сучара мелкая... ладно, не хочешь по-хорошему, будет по-плохому...
        Рак шлепнулся мне под ноги, я резко опустил на него сапог, но, к своему искреннему удивлению, ничего этим не добился - гнусная тварь ни во что не ставила мои старания и чувствовала себя живее всех живых.
        - Какого хрена... у тебя что, физрезист?
        Противник издевательски махнул конечностями, намекая на то, что готов к продолжению схватки.
        - Вот ведь...
        Могучий пинок отправил мелкого засранца прямиком в дальнюю стену. Панцирь многообещающе хрустнул, но на здоровье моба это никак не сказалось - свалившись на пол, членистоногий гад воинственно растопырил усы, щелкнул клешнями, а затем целеустремленно двинулся в мою сторону.
        - Ладно. Получай, сволочь!
        К сожалению, удары палаша не дали ожидаемого результата - чертов рак буквально смеялся мне в лицо, игнорируя бьющую его железку.
        - А если так?
        Сорвавшаяся с ладони “искра”впилась в хитин, здоровье моей жертвы просело аж на десять процентов... после чего наступил минутный откат, за время которого монстр полностью восстановил хитпойнты.
        - Твою мать.
        Я смотрел на растопырившую лапы скотину и не знал, что с ней делать - иммунитет к физическим повреждениям сводил на нет всю эффективность обычных средств поражения, а мое единственное заклинание наносило такой незначительный урон, что впору было удавиться от злости.
        Первоуровневый реликтовый моб, имеющий до упора взвинченные сопротивления. Гребаный микротерминатор в обличье слегка попутавшего берега рака.
        И как тут поступить?
        - Хм. А если...
        Черный клинок ярко вспыхнул, обрушился на противника, выбил ему единичку здоровья, но уже в следующую секунду все вернулось на круги своя - регенерации охамевшей твари можно было только позавидовать.
        - Сука... получай, получай! На, чертов ушлепок... на!
        Мне удалось снизить хитпойнты врага до половины. После этого Фантом вконец запыхался и растерял способность к активным действиям, а рак без проблем восстановил себе жизнь, добрался до моего сапога и нагло цапнул его клешней.
        Попытка засунуть гада в инвентарь также оказалась безрезультатной.
        - Нет, падла, тебе все равно не жить...
        Догадавшись, что нужно делать, я вытащил из гнезда личинки более-менее сухой пень, кое-как разрубил его на кусочки, а затем принес из соседней комнаты несколько кирпичей и организовал скромный очаг. Разложил в нем дрова, сунул внутрь меч, после чего цапнул рака и положил его в самый центр конструкции, придавив небольшим булыжником.
        - Нарекаю тебя Джордано Бруно. Слишком уж ты умный для своего уровня.
        Зажечь костер удалось только с десятой или одиннадцатой попытки - мокрое дерево упорно не хотело разгораться. Но в конце концов крохотные язычки пламени все же пробились сквозь сырость и дотронулись до нежного тела возмущенного таким поворотом событий еретика.
        Полоска хитпойнтов зарвавшегося моба начала уменьшаться.
        - Довыпендривался? Так тебе и надо, козлина...
        Когда маленькое чудовище наконец-то сдохло, в огне возникли сразу два предмета - коллекционная карта и горящий ярким призрачным светом камень души.
        Я раскидал поленья, выгреб трофеи на чистые камни, после чего сощурился, изучая их свойства.
        
        [Коллекционная карта [Королевский рак]. Ранг: реликтовый.
        Часть коллекции: [Земля].
        Прогресс: [1/100].]
        
        [Душа. Ранг: реликтовый.]
        
        - Хоть какая-то польза... - Я энергично чихнул от разошедшегося по подвалу дыма, убрал свой старый “фонарик” и взял в руки только что полученный камешек. - Совсем другое дело... апчхи... блин. Апчхи!
        Вокруг действительно стало заметно светлее. Впрочем, это мало что изменило - в комнате все равно не оказалось больше ничего интересного. Зато в бассейне...
        - Хм.
        Сначала я увидел расположенное на глубине нескольких метров дно. Затем моему взгляду предстало отверстие, темневшее в одной из стенок резервуара.
        Учитывая пойманного Говардом рака, можно было предположить, что передо мной находился тайный ход, резервный путь отступления для бесстрашных защитников цитадели. И вел этот ход прямиком в окрестные болота.
        - Рискнуть, что ли...
        Так как Фантом по-прежнему мог обходиться без воздуха в течение двух с лишним минут, мои колебания оказались недолгими - уже через пару мгновений я перебрался через невысокий бортик, нырнул и буквально ввинтился в скрывавшийся под водой тоннель.
        Свет от нового булыжникарассеивал мрак в радиусе четырех-пяти метров. Это заметно облегчало ориентирование, но вместе с тем вызывало определенную тревогу - как-никак, теперь Фантома мог увидеть любой, даже самый тупой и ленивый моб.
        - Лишь бы... буль... не прозевать выход... буль...
        К исходу первой минуты заплыва я обнаружил небольшой воздушный карман, после чего на какое-то время задержался в нем, дыша затхлым воздухом, следя за параметрами своего героя и думая о том, что коридоры затопленного в море храма просто обязаны дать мне хотя бы несколько подобных укрытий.
        - Герметичность - наше все. Ладно...
        Следующий участок пути оказался еще более коротким - примерно через тридцать секунд тоннель сделал резкий поворот и я оказался рядом с насквозь проржавевшей решеткой.
        С другой стороны на меня уставился небольшой зеленый рак.
        
        [Болотный рак. Ранг: обычный. Уровень: [1].]
        
        - Обычный, значит...
        Моя рука стремительно метнулась вперед, членистоногое запоздало дернулось, но не смогло удрать и оказалось в неволе.
        - Превратить в трофей! Буль!
        Несчастный рак мгновенно скукожился, а затем без каких-либо проблем отправился в инвентарь.
        Одержав эту маленькую победу, я с воодушевлением покрутил головой, не заметил рядом ничего интересного и надавил на решетку. Раздался неприятный скрежет, вода помутнела от поднятого ила, но железные прутья легко уступили моему натиску, плавно изогнувшись в стороны.
        Мне оставалось только убрать от греха подальше свой фонарь и выплыть на открытое пространство.
        Видимость тут же сократилась до нуля, но я больше не стал поддаваться тревоге, а медленно поднялся на поверхность и внимательно осмотрелся.
        С неба, как и раньше, светила тощая болезненная луна. Вдалеке орали свои унылые песни местные волки. На противоположном берегу занятой мною лужи медленно шевелило ветвями большое черное дерево. По соседству робко квакала одинокая лягушка. Слышались всплески резвящейся в воде рыбы.
        - Хм, - задумчиво пробормотал я, вспоминая о только что пойманном раке. - Итс гуд тайм фо рыбалка, типа...

        Глава 14

        Едва заметный в темноте поплавок вздрогнул, на мгновение ушел под воду, но тут же вернулся обратно и целеустремленно двинулся к растущим неподалеку кустам. Я отвлекся от неспешных размышлений, дернул удочкой, а затем принялся выбирать леску, гадая о том, что именно окажется на крючке.
        С того момента как Фантом выбрался на берег лужи, прошло уже несколько часов. За это время мое отношение к локации успело очень сильно измениться - хотя ночное болото по-прежнему выглядело откровенно неприветливым и мрачным, тревога, неотступно крутившаяся рядом со мной весь вечер, постепенно растворилась, уступив место ленивой скуке.
        Живые деревья, здорово напугавшие меня во время путешествия к крепости, оказались довольно медлительными созданиями. К тому же, численность их была не настолько велика, чтобы переживать по поводу облавы - около облюбованного мной водоема находились всего три таких монстра и удрать от них Фантом смог бы при любых, даже самых неблагоприятных, раскладах.
        Волки, иногда перекликавшиеся где-то по соседству, являлись гораздо более серьезной угрозой. Но подконтрольные им зоны никак не пересекались с моим текущим местом обитания, так что в конце концов я перестал обращать на их песни какое-либо внимание.
        Дракон не давал о себе знать. Скелеты, щедрой рукой разбросанные по болоту, наотрез отказывались возвращаться к жизни. Привидения, чей смех время от времени долетал до меня из глубин леса, до сих пор ни разу не показались на глаза.
        Мне оставалось только сидеть на берегу, любоваться прекрасным ночным пейзажем и ловить рыбу. Точнее - то, что водилось в этих краях вместо рыбы.
        - Давай, блин... опа... твою мать.
        На землю рядом с моими ногами шлепнулась длинная черная лента - влажная, извивающаяся и отвратительно поблескивающая.
        
        [Кольчатая пиявка. Ранг: обычный. Уровень: [38].]
        
        - Задолбали, твари, - со злостью пробормотал я, наступая на упругое пульсирующее тело. - Убить!
        К сожалению, особого разнообразия среди обитателей лужи не наблюдалось - помимо раков и категорически отказывавшихся идти на крючок рыб, здесь жили только пиявки. Большие, но совершенно бесполезные.
        Добыча рассыпалась пеплом. Я сменил наживку, сделал еще один заброс и устроился на прежнем месте, думая о том, как извлечь из всего происходящего хоть какую-нибудь пользу.
        Судя по тому, что случилось на закате солнца, болото представляло собой циклически изменяющуюся локацию - сонную и относительно безопасную в светлое время суток, но кардинально преображающуюся по ночам. И если эта догадка соответствовала действительности, то у меня появлялась шикарная возможность организовать для кого-нибудь жестокую попаболь.
        Вот только для кого конкретно?
        Главным претендентом на порцию страданий оставался встретившийся мне рядом с крепостью волк - как-никак, благодаря своему мечу я мог убить его секунд за десять, а то и меньше. Жаль только, что лохматый гад успел проявить себя достаточно умным противником и в прямом конфликте с ним вероятность моего успеха стремилась к нулю.
        Таскавшиеся по лесу деревья также могли стать добычей. Но для их умерщвления мне требовалось использовать фокус с горящим мечом, а подходить на расстояние вытянутой руки к размахивающим ветвями огромным тварям я не хотел.
        - Может, днем, когда заснут?
        Словно догадавшись о моих коварных планах, стоявший напротив меня дуб нервно дернулся и отступил от воды на пару метров. Впрочем тут же передумал, вернулся обратно, после чего замер, приняв максимально безобидный вид.
        - Вот тебя-то мы и накуканим, когда придет время.
        Окинув дерево многообещающим взглядом, я негромко вздохнул, пару раз дернул удочкой, после чего возобновил свои размышления.
        Волк на самом деле был чрезвычайно лакомым кусочком. К тому же, его смерть могла дать мне сразу несколько уровней. А если приманить и убить еще несколько таких...
        - Стоп, - я энергично мотнул головой, отгоняя назойливо-радужные мечты. - Сначала определим, что для этого потребуется.
        Первым делом мне вспомнилась та самая трещина, возле которой мы с хищником столкнулись в первый раз. Затем на ум пришли подземелья крепости, бассейн и затопленный проход. Но в каждом из этих мест обязательно находились свои недостатки, с легкостью перекрывавшие любые возможные достоинства.
        В принципе, для победы над выбранным монстром Фантому нужно было только одно - десять секунд безопасности в непосредственной близости от врага. А вот как обеспечить себе эти десять секунд?
        - Запереть гада. Или устроить ловушку...
        Ловушки мне нравились. Но изготовить их на пустом месте не смог бы даже профессиональный охотник.
        - Время есть... есть кирпичи. Хм.
        Кирпичей в крепости действительно хватало. Оставалось только придумать, как именно их использовать.
        Сделать несколько стен, сквозь которые будет проламываться жаждущий моей крови волк? Или организовать завал, который не позволит ему двигаться?
        - Вопрос, вопрос...
        Ближе к рассвету, поймав еще трех пиявок и отыскав для наживки очередного рака, я все же выработал более-менее четкий план дальнейших действий. А когда над лесом взошло солнце и прячущиеся в лесу твари затихли, отправился на противоположный берег лужи.
        Затаившийся там дуб никак не отреагировал на мое появление, оставшись неподвижным даже после нескольких пробных ударов мечом. И все бы ничего, но дерево, час назад уверенно идентифицировавшееся мной в качестве “болотного дендроида”, перестало считаться монстром, словно по мановению волшебной палочки превратившись в обычное растение. Только малость подгнившее.
        - Гадство.
        Первым делом мне захотелось вколотить в наглого притворщика свой клинок и воспользоваться “огненным мечом”, сотворив на болоте скромный локальный пожар. Затем я все-таки включил голову и отказался от этой мысли, решив отложить возню с толстым дендроидом на вечер - менять установленные приоритеты, игнорируя главную цель, было глупо.
        - Придет еще твое время...
        Крепость встретила меня сыростью, вонью и мокрицами, но костяной дракон там отсутствовал и я смог беспрепятственно изучить уже знакомые подземелья.
        В гнезде по-прежнему валялись булыжники, а пол верхнего этажа устилали россыпи кирпичей, так что материалов для задуманной ловушки у меня хватало. Но самое главное - здесь нашлись решетчатые двери, шикарно подходившие на роль основного элемента будущей конструкции.
        Час спустя я смог расколупать возле одной такой двери кладку, выбил из древнего раствора угнездившиеся там петли и стал счастливым обладателем проржавевшей чуть ли не насквозь решетки. Дотащил ее до выхода из здания, устроил возле стены, после чего снова погрузился в размышления.
        Моя изначальная задумка была чрезвычайно простой - я хотел чем-нибудь придавить волка к земле, лишить его мобильности, а затем убить. Точно так же, как и встреченного в море омара. Но для того, чтобы сделать все правильно, требовалось как следует постараться.
        - Ладно, что у нас тут...
        На следующем этапе мне были нужны крепкие длинные палки. К сожалению, в пределах локации ничего подходящего не обнаружилось, так что следующие минут сорок я бродил по окрестностям, рубил мечом небольшие деревца и таскал их внутрь крепости.
        Когда все эти хлопоты подошли к концу, настало время собрать основу для ловушки. Сначала мне пришлось тщательно установить обрубки стволов сразу за дверью главного здания, после этого водрузить на них решетку... заново собрать рассыпавшееся сооружение, повторить попытку... еще раз...
        В конце концов шаткое равновесие оказалось достигнуто. Я укрепил конструкцию дополнительными подпорками, убедился в ее надежности, а затем начал перекладывать кирпичи, формируя поверх решетки основной груз.
        После того как работа была завершена, одно из бревнышек не выдержало и сместилось чуть в сторону. Ловушка рухнула, едва не отправив меня на перерождение.
        - Твою мать...
        Новая попытка вышла гораздо более удачной - на этот раз у меня получилось грамотно распределить вес камней и готовая ловушка осталась целой даже после нескольких проверочных толчков.
        Теперь мне оставалось лишь приманить волка, убедить его пройти внутрь развалин, после чего жестоко покарать.
        - Эй! Шкура!
        Грозный вопль разнесся по лесу, но в ответ прилетело только дерзкое карканье устроившейся на крепостной стене вороны. Собственно, ничего удивительного - раз уж волков не смогли разбудить мои подвиги в качестве дровосека, то на обычные крики им должно было быть вообще до лампочки.
        - Ладно, подождем до вечера...
        Никаких серьезных дел у меня не осталось. Поняв это, я осторожно выполз во двор, прогулялся вокруг здания, обменялся взглядами с вороной, но бесславно проиграл эту дуэль и вернулся под защиту развалин. А затем, вспомнив о подаренной драконом шмотке, открыл инвентарь.
        При вдумчивом рассмотрении куртка выглядела еще лучше, чем показалось мне на первый взгляд. Мягкая черная кожа смотрелась стильно и аутентично, требования по “силе” в кои-то годы не выходили за границы разумного, а набор характеристик был достаточно перспективным для того, чтобы считать вещь пригодной к использованию в течение долгих-долгих месяцев.
        - Легкая броня, значит, - утвердительно пробормотал я, жонглируя привязками и выделяя одну из них на защиту куртки. - С возможностью усиления... хм. А еще меня теперь будут любить некроманты... лишь бы в хорошем смысле этого слова...
        Мне еще не доводилось слышать о вещах, умеющих снижать агрессию определенного типа монстров или неписей, но наличие подобных бонусов не вызывало особого удивления. А логика подсказывала, что нацепив на себя несколько подобных предметов, я легко смог бы затесаться в доверие к кому угодно из чернокнижников. Даже к Гюнтену. Наверное.
        - Интересная механика... по броне... хм.
        Наконец-то придумав более-менее серьезный повод для общения с товарищами, я открыл дневник и быстро написал Трутню письмо.
        
        [Привет. Не подскажешь, как правильно улучшать броню? Мы с Говардом пока что застряли у некромантов, до библиотеки не добраться, поговорить не с кем. Вы там вообще как, сотые уровни взяли?]
        
        Уже отправив текст, я понял, что сболтнул кое-что лишнее. И прилетевший пару минут спустя ответ лишь подтвердил эту догадку.
        
        [Привет. Так выйди в реал и прочитай. Тебя же не навечно сюда засунули. Или ты в игре постоянно тусуешься, типа продвинутого непися? А с броней все просто. На легкую можно навесить любой хлам, хоть ракушки морские или кожу с задницы молодого единорога. После этого она перейдет из легкого класса в средний. А вот на среднюю и тяжелую уже все подряд не прицепишь, там сложно. Но это тебе на форум к гикам надо. Или к кузнецу местному. А сотки мы еще не взяли, но уже скоро.]
        
        Чувствуя себя тормознутым дятлом, только что намекнувшим абсолютно постороннему человеку на свой истинный игровой статус, я постарался как-то исправить ситуацию:
        
        [Времени на все эти форумы нет. Квест жесткий. Вернусь - расскажу.]
        
        К счастью, Трутень то ли не придал никакого значения моей оговорке, то ли занимался более интересными делами - разговор почти сразу же закончился и вокруг меня сомкнулось одиночество.
        - Хорошо...
        Куртка нравилась мне все сильнее. Даже выжившему из ума ежу было ясно, что когда-нибудь Фантом обязательно найдет себе по-настоящему топовую броню, но на ближайшую пару месяцев эта одежка могла с легкостью перекрыть все возможные запросы моего персонажа. Особенно, если прокачать ее до легендарного ранга и как следует усилить с помощью серебряных чешуек.
        Вспомнив о рыбалке, я прикинул оставшееся до темноты время, тоскливо вздохнул, а затем отправился на берег лужи. Устроился там на прежнем месте, достал удочку, после чего тихо ругнулся и начал снимать свою замечательную обновку - имевшихся у героя привязок откровенно не хватало для комфортного использования всех найденных за время игры предметов.
        - Скорее бы уже эти долбаные шкатулки купили...
        К тому моменту когда над болотом сгустился вечер, мне удалось выловить штук десять пиявок и одного крохотного карася, а также поднять соответствующий навык до семнадцатого уровня. Довольно слабая награда за бесконечно-унылые часы, проведенные возле грязного водоема, надо сказать. Но хотя бы что-то.
        С облегчением услышав донесшееся из глубин леса потрескивание, я убрал удочку, вытащил палаш и отправился на противоположный берег озера. Подкрался к спящему дендроиду, тщательно выбрал подходящий участок ствола, а затем ткнул острием клинка в морщинистую кору, достал припасенный обломок кирпича и начал со всей дури лупить по рукояти, загоняя лезвие все глубже и глубже.
        Где-то наверху раздался протестующий шорох. Вслед за этим дуб возмущенно вздрогнул, скрипнул, сонно пошевелил ветвями...
        - Поздняк метаться, - я быстро отступил в воду, прикидывая, откуда лучше всего начать занятия магией. - Щас тебе...
        Со стороны крепости послышался тоскливый вой, мгновенно изменивший мои текущие планы.
        Медлительного дендроида я мог убить когда угодно, даже утром. Но с шустрым лесным зверем все было гораздо сложнее - ловушка в любой момент могла рассыпаться, костяной дракон мог вернуться на свое привычное место обитания, а сам волк мог удрать черт знает куда.
        Требовалось поторапливаться и ковать железо, пока никто не спер наковальню.
        Нырнув на дно и обнаружив подземный ход, я без проблем вернулся в разрушенное здание. Вылез из бассейна, поднялся на этаж выше, дошел до своего громоздкого творения, осмотрел его придирчивым взором...
        А затем вытащил меч и громко заорал:
        - Все волки - трусы!
        Доносившийся откуда-то из-за стены вой резко оборвался.
        - Плешивый шакал!
        Раздалось недовольное ворчание, но враг так и не объявился - скорее всего, не пожелал рисковать, заходя на территорию высшего хищника локации.
        - Ты не волк, ты - очкозавр! Иди сюда и сражайся, как мужчина!
        Нерешительный шорох. Звук сдвинутого с места камня.
        - Здесь только мы с тобой!
        Волк вышел из сгустившихся теней, словно посланец смерти из могильного сумрака. Остановился прямо напротив входа, шумно втянул носом воздух и оскалился, рассматривая меня недобрыми глазами.
        - Тебе хана, - как можно убедительнее заявил я, вытягивая вперед руку с мечом. - Помнишь его мощь?
        Зверь с отвращением покосился на лезвие, но не испугался, а шагнул вперед, издав негромкое рычание.
        - Давай, - мне удалось без особых сложностей вплести в свой голос испуганные нотки. - Сволочь!
        Противник наконец-то решился. Лязгнул зубами, бросился вперед...
        Я одним ударом выбил главную подпорку.
        Решетка обвалилась вниз, увлекая за собой целую лавину. Волк резко дернулся в сторону, но выскользнуть из ловушки не сумел - железные прутья вперемешку с кирпичами и обычными валунами безжалостно придавили его к земле, ошеломили, лишили свободы...
        - Получай, - я метнулся к противнику, тыча в оказавшийся передо мной завал мечом. - Получай, краб!
        Из-под решетки донесся громкий возмущенный рык, куча начала стремительно расползаться в стороны, но у меня было слишком уж серьезное преимущество. Уже спустя несколько секунд рычание затихло, а кирпичи резко просели - враг откинул копыта.
        Пряжка на поясе зашлась в экстазе, сигнализируя о притоке свежайшего экспириенса.
        - Есть, - я ощутил, что с души свалилась внушительная тяжесть. - Сдох, падла.
        Хотя спешно открытый дневник с готовностью отразил новые характеристики Фантома, профит оказался довольно слабым - несмотря на мои тайные надежды, герой получил только три уровня. Но это были честные уровни и честно заработанные баллы характеристик.
        - Так, глянем... блин, тут и выбора-то нет.
        Все полученные очки развития ушли в “дух”. Я оценил его итоговое значение, прикинул дальнейший путь Фантома и весело хмыкнул - к моменту набора героем сотого левела эффективное значение моего основного параметра вполне могло дойти до пятидесяти пунктов.
        С одной стороны, не так уж много. Но что случится, если прибавить к этому раскачанное до легендарного ранга колечко на “интеллект”?
        - Пятьсот единиц урона за десять секунд... шикарно.
        Такого рода арифметика нравилась мне все больше и больше. А служившая доселе источником неиссякаемого баттхерта “искра” наконец-то стала обретать черты реального боевого оружия.
        - Так, не отвлекаемся...
        Чтобы получить лут, мне пришлось как следует повозиться, раскапывая кучу обломков и время от времени изучая все вокруг с помощью камня души. Впрочем, результат того стоил - через несколько минут у меня в руках оказались пять золотых монет, небольшой серебристый кругляш и очередная карта.
        
        [Коллекционная карта [Мертвый волк]. Ранг: редкий.
        Часть коллекции [Нежить].
        Прогресс: [3/100].]
        
        [Руна [M]. Ранг: редкий.]
        
        По отдельности каждая из этих находок не слишком-то впечатляла, зато общее количество лута, доставшегося мне в результате спонтанного путешествия, начало радовать. Конечно, бездарно профуканный хрусталь до сих пор отдавался в сердце острой болью, но меч с руной можно было выгодно продать, куртка являлась отличным апгрейдом для персонажа, а найденное золото позволяло прицепить на обновку валявшуюся в рюкзаке чешую. Если же убить кого-нибудь еще...
        Вовремя вспомнив о дендроидах, я закончил мечтать и отправился к колодцу. Пробрался по затопленной кишке, вынырнут, а потом с интересом уставился на гулявший по берегу лужи дуб.
        - Не смог выдернуть, значит. Ну, глянем, сколько там у тебя жизней...
        Совершенно незаметный в темноте меч вспыхнул ярким огоньком - и я отвесил от изумления челюсть, едва не нахлебавшись грязной водички.
        Неповоротливое создание, ощутив запах жареного, мгновенно развернулось, со свистом взмахнуло вокруг себя ветвями и бросилось на соседнее деревце, всего за несколько секунд разломав его в щепки. По сторонам разлетелись обломки коры вместе с подгнившими сучьями, воздух заполнило агрессивное пыхтение...
        Новая вспышка заставила дендроида подпрыгнуть и метнуться к озеру в надежде остудить внезапно загоревшуюся пятую точку.
        Земля вздрогнула. Вода покрылась рябью. Заунывно квакавшая неподалеку лягушка испуганно притихла.
        - Охренеть ты резвый, - шепнул я, незаметно уплывая в сторону и прячась среди камышей. - Хорошо, что у меня хватило мозгов ночью к тебе не лезть...
        В течение следующего получаса оживший дуб нагонял страх на все живое в округе - прыгал по кочкам, старался охладить в болоте свою тлеющую задницу, а также громко ворчал, проклиная низменное коварство гнусных врагов. Потом случилось неизбежное - хитпойнты буйного великана закончились и он облачком пепла свалился вниз.
        Прямо в воду.
        - Гондон, - устало вздохнул я, думая о затонувшем вместе с палашом луте. - Вот что тебе стоило на сушу вылезти?
        Дневник опять вздрогнул, но как-то неуверенно. Впрочем, пока что мне было не до него - первым делом требовалось как можно скорее проверить останки местного Буратино и забрать причитавшуюся на долю Фантома добычу.
        К счастью, моя тревога оказалась беспочвенной - импровизированный фонарик осветил нужный участок дна, спугнул затаившегося рака, после чего обрисовал воткнувшийся в ил палаш. Я спокойно забрал клинок, как следует просеял между пальцами грязную жижу и стал счастливым обладателем еще двух золотых монет.
        На этот раз с лутом Фантому откровенно не повезло, а заработанная героем экспа компенсировала мое разочарование лишь частично.
        - Так... блин, всего один?
        Перед началом боя у меня теплилась робкая надежда на целых два или три левел апа, но уровень дендроида оказался всего девяносто пятым, система распределения игрового опыта зависела от не совсем понятных мне коэффициентов, так что получилось то, что получилось. Жаловаться или возмущаться не имело смысла.
        Еще раз повысив “дух”, я прислушался к доносящемуся из чащи вою, злобно ухмыльнулся и направился обратно в крепость - восстанавливать ловушку.
        - Как говорится, десять волков - уже рубль... да пусть с них только по единичке падает, все равно хлеб...
        Попытки заново собрать развалившуюся конструкцию обернулись серьезным геморроем. Не помогали даже разложенные рядом камни душ - света было катастрофически мало, а работа двигалась ужасающе медленно. Тем не менее, я продолжал ковыряться среди обломков, размышляя обо всем подряд.
        “Убийцу волков”однозначно требовалось усиливать. Апнуть с помощью душ базовый спектральный урон до двадцати единиц, добавить к нему новые бонусы за убийства лесного зверья, как следует повысить “фехтование”...
        При мысли о том, сколько различных модификаторов доступны для клинка, мои пальцы начинали подрагивать от жадности. Спрашивается, кто мешал мне заняться истреблением волков раньше? Что произошло бы в том случае, если бы я оказался здесь с оружием, выдающим пару тысяч реального урона?
        - Был бы мне и сотый уровень, и двухсотый...
        Развитие “искры” выглядело не менее перспективным.В конце концов, никто не запрещал мне потратиться, купить себе пару колец на “интеллект”...
        - А еще с навыками разобраться. Скоро сотня, а что там искать - черт его знает.
        Дел и в самом деле было много. Новая одежда, новые возможности, прокачка уже имевшихся предметов и умений, висящие на Фантоме квесты...
        - Интересно, сколько стоит нанять этот чертов корабль? Денег-то хватит? И будет ли участвовать Алекс...
        Часа через полтора мой новый пазл кое-как сложился - деревяшки встали в нужной последовательности, а решетка улеглась сверху, приняв на себя кирпичный груз. Я осторожно выбрался наружу, вслушался в звуки леса, после чего хмыкнул и начал громко ругаться, изощренно оскорбляя орущих неподалеку волков.
        Минут пять ничего не происходило. Потом один из певцов все же услышал критику и затих.
        Догадавшись, что оголтелый хейт местных артистов может выйти мне боком, я снова перебрался внутрь здания, достал меч и продолжил свои грозные речи, чувствуя себя непобедимым интернет-бойцом, спрятавшимся от гнева толпы за крепким стеклом монитора.
        Предосторожность оказалась своевременной - спустя какое-то время из-за стен крепости послышалось низкое многообещающее рычание.
        - Явился, значит. Хорошо...
        Воздух абсолютно неожиданно заполнился странным шелестом. Пришедший по мою душу волк что-то испуганно вякнул и умолк, а уже секунду спустя мне в лицо ударила волна пахнущего сырой могилой воздуха.
        Перед входом тяжело опустилась огромная светло-серая тень. Раздалось знакомое щелканье.

        Глава 15

        - Мы же друзья. Помнишь? Это я помог тебе стать таким большим. Израсходовал кристалл, ничего не получил взамен...
        Огромная страшная тварь, до этого момента внимательно слушавшая мою проникновенную речь, недобро прищурилась и открыла пасть, демонстрируя белоснежные клыки.
        - Не-не, никаких претензий, - я тут же выставил вперед руки, а затем энергично кивнул, стараясь убедить чертов скелет в своей полной бескорыстности. - Какие расчеты между друзьями, бро. Не стоит нервничать!
        Дракон с сомнением щелкнул зубами, дернул когтистой лапой, после чего решительно шагнул ко входу, обдав меня сжигающей ману аурой.
        - Может, лучше вместе на охоту сходим? - предложил я, незаметно отступая вглубь помещения. - Здесь волки есть всякие, деревья охамевшие...
        Произнесенные слова неожиданно показались мне квинтэссенцией игровой мудрости - дружба с высокоуровневым монстром могла принести столько пользы и открыть такие перспективы, что от одной мысли об этом попросту захватывало дух. Новые уровни, предметы, достижения... могущество...
        - Мы же горы свернем, если начнем работать вместе. Это уникальная возможность!
        Ящер громко щелкнул суставами, издал странный фыркающий звук, но затем всерьез о чем-то задумался. Наверное о том, каким конкретно образом дохлый Фантом сможет помочь ему во время охоты на болотных обитателей.
        - Ты давай, это, иди, - я уверенно ткнул пальцем куда-то в сторону леса. - А я сразу за тобой. Натянем их всех!
        Мой собеседник еще раз недоверчиво фыркнул, после чего сделал новый шаг и решительно просунул в дверь украшенный короткими толстыми шипами череп.
        Ближайшая подпорка, задетая этим неосторожным движением, отлетела в сторону. Перегруженная кирпичами решетка мгновенно рухнула вниз, порадовав монстра бодрящим каменным дождем и надевшись ему на рога причудливой короной.
        По моей спине пробежала стая огромных мурашек.
        - Это не я... я здесь вообще ни при чем!
        К сожалению, дракон мне не поверил. Абсолютно.
        Костяная ящерица встряхнула головой, одним движением сломав ржавое украшение и обрушив небольшой участок кирпичной кладки, а затем испустила низкое рычание, мгновенно лишившее меня остатков мужества. Не дожидаясь следующих действий монстра, я развернулся и метнулся вглубь развалин.
        Позади тут же раздался придавший мне дополнительную скорость грохот, в следующее мгновение все вокруг затопил оглушительный рев, а воздух наполнился морозной свежестью, обрушившей жизнь Фантома почти до нуля.
        Спасло меня только то, что вредоносная аура осталась далеко за спиной и ничто больше не мешало моему персонажу регенерировать здоровье. Я кубарем скатился по лестнице, добежал до покинутого монстром логова, остановился...
        Хитпойнты довольно быстро вернулось к своему максимальному значению.
        - Да пошел ты. Лох!
        Где-то вдалеке раздались грузные шаги - жаждущий общения дракон явно пробрался внутрь здания. Мне пришлось заткнуться и срочно плюхнуться в бассейн.
        - Скотинабль...
        Оказавшись рядом с воздушным карманом, я несколько минут провел там, напряженно прислушиваясь к долетавшим сквозь толщу воды звукам. Отследить таким образом перемещения врага было совсем не просто, но у меня сложилось впечатление, что тварь уже добралась до гнезда и теперь караулит своего обидчика где-то рядом.
        А вот полезет ли она в колодец? Тоннель слишком узкий для такой махины...
        К моему несказанному облегчению, через какое-то время стало ясно, что погони можно не опасаться - мои уши больше не улавливали никаких тревожных сигналов, полоска маны висела на своем месте, а вода была совершенно спокойной. В конце концов я махнул на противника рукой, преодолел остаток пути до озера и аккуратно всплыл на поверхность.
        Осмотрелся.
        Среди камышей заливисто квакала уже знакомая мне лягушка. На берегах чернели деревья - абсолютно неподвижные, но от этого лишь еще более пугающие. Слышался далекий волчий вой.
        - И где, спрашивается, эти чертовы буратины?
        Как будто услышав мой шепот, одно из деревьев тихо скрипнуло, опустило вниз сучковатую ветку и с наслаждением почесалось. Но уже через несколько мгновений снова замерло, уподобившись обычному растению.
        - Ну-ка, ну-ка...
        Я прищурился, тщательно изучая расположившиеся около воды силуэты.
        Дуб, нечто вроде березы, клен, еще один дуб...
        
        [Болотный дендроид. Ранг: обычный. Уровень: [97].]
        
        - Ага, нашелся... так...
        
        [Болотный дендроид. Ранг: редкий. Уровень: [106].]
        
        - Редкий, значит...
        
        [Болотный дендроид. Ранг: обычный. Уровень: [93].]
        [Болотный дендроид. Ранг: редкий. Уровень: [99].]
        [Болотный дендроид. Ранг: обычный. Уровень: [91].]
        [Болотный дендроид. Ранг: обычный. Уровень: [94].]
        
        - Не понял? А вы здесь откуда взялись?
        С каждой секундой в непосредственной близости от водоема обнаруживалось все больше затаившихся тварей - если прошлой ночью я рыбачил в компании всего троих оживших деревяшек, то здесь и сейчас их скопилось не меньше двадцати. Но вот на кой черт они сюда приперлись...
        - Обиделись, что ли? Типа, месть за товарища?
        Само собой, посвящать меня в свои планы монстры не собирались. А выходить из воды только ради того, чтобы понять их мотивы, мне почему-то не хотелось.
        Решив не пороть горячку и как следует разобраться в ситуации, я осторожно сместился к ближайшим зарослям камышей, после чего двинулся вдоль берега, продолжая внимательно рассматривать чащу.
        Затаившихся там врагов было много. Слишком много.
        - Козлы.
        Ситуация выглядела достаточно неприятно - с такими соседями любой неосторожный шаг мог обернуться преждевременной смертью, а отправляться на перерождение, учитывая висевшее над героем проклятие, я не хотел.
        - Гады...
        В итоге мне пришлось скрепя сердце отбросить все мысли о рыбалке и других развлечениях, заняться подводным плаванием и несколько следующих часов практически безвылазно сидеть на дне, каждую секунду ожидая, что какая-нибудь оголодавшая пиявка решит вкусить моей сладкой крови.
        Ничего подобного так и не случилось, но когда солнце наконец-то выползло из-за горизонта, а дендроиды стали превращаться в обычные деревья, терпение у меня практически закончилось.
        - Если еще и тот ушлепок никуда не делся, придется сваливать.
        На всякий случай одарив вероломного дракона еще несколькими обидными эпитетами, я спустился ко входу в тоннель и направился к крепости. Добрался до промежуточной точки, обнулил таймер погружения, а затем быстро преодолел остаток пути, остановившись только перед самым выходом.
        - Улетелбль... или...
        Полоска маны внезапно исчезла. До меня долетело сдавленное рычание, совсем рядом послышался громкий плеск, впереди что-то мелькнуло...
        - Блбуль! Буль!
        Забравшийся в колодец монстр гневно взревел и я, ощутив запах жареного, дал деру. Стремительно доплыл до воздушного кармана, миновал его, пробкой вылетел на поверхность озера...
        Разумеется, за мной никто не последовал - подземный ход был слишком узким для здоровенного костяка. Но поведение огромной ящерицы говорило о многом. Как минимум о том, что она ничего не забыла и продолжала мечтать о новой встрече.
        - Скотина.
        Я не спеша выбрался на берег, отряхнулся, мстительно пнул ближайшее дерево, а потом задумался о своем будущем.
        До завершения проклятия оставалось еще больше суток - довольно внушительный по игровым меркам срок. Но каким образом лучше всего провести это время? Остаться возле крепости, надеясь непонятно на что? Перейти к соседнему озеру и снова заняться ловлей пиявок? Исследовать чащу?
        Наверное, самым разумным являлся вариант с рыбалкой, но торчать на одном месте мне уже надоело. К тому же, днем болото представляло из себя относительно мирную локацию, а шанс найти в его недрах что-нибудь интересное перекрывал большинство возможных рисков. По крайней мере тех, о которых мне было известно.
        - Гляну, что тут вообще есть, - в конце концов пробормотал я себе под нос. - Потом вернусь. Или нет.
        Лужа с окружавшими ее дендроидами постепенно осталась далеко за спиной. Вокруг раскинулся уже привычный мне лес - иногда радовавший глаз проблесками робкой зелени, но в целом остававшийся все таким же мрачным.
        Под ногами время от времени мерзко хлюпала жижа. Сквозь заросли деревьев просматривались небольшие лужицы и самые настоящие озера. Где-то наверху лениво каркали толстые вороны. Изредка слышалось ленивое поскрипывание, каждый раз вынуждавшее меня испуганно замирать в ожидании скорой смерти.
        А затем я увидел гриб.
        Гриб устроился совсем рядом с лежащим на земле стволом дерева. Гриб выглядывал из толстого мохового ковра, и независимо тянулся к свету. Темно-красную шляпку гриба украшал толстый мохнатый паук, рассматривающий окружающий мир с чувством искреннего превосходства.
        
        [Водяной тарантул. Ранг: редкий. Уровень: [83].]
        
        - Чего вылупился? - я на всякий случай отступил назад, внимательно следя за опасной тварью. - Нафиг пошел.
        К счастью, паук никак не отреагировал на эти дерзкие слова и мне удалось без помех скрыться в ближайших кустах.
        Деревья незаметно увеличивались в размерах. Я время от времени смотрел на тянущиеся к небу стволы, прикидывал уровни живущих здесь дендроидов и все чаще думал о том, чтобы вернуться на прежнее место обитания. В конце концов, рядом с крепостью было достаточно безопасно, дракон сидел в своем подземелье...
        Прерывая эти размышления, где-то впереди послышалось ленивое хрюканью, а затем громкий треск. Я мгновенно оценил ситуацию, подскочил к ближайшему дубу и полез вверх, стараясь добраться до торчавшей метрах в трех от земли ветки.
        Хрюканье повторилось.
        - Только тебя тут не хватало...
        Выбравшийся из кустов кабан оказался большим, упитанным, но совершенно мертвым. От его левой задней ноги осталась только наполовину прикрытая мясом кость, по серой шкуре были разбросаны отвратительные проплешины, с длинных клыков капала странная зеленоватая жижа...
        Увидев белые глаза появившейся внизу твари, я невольно передернул плечами и крепче вцепился в свою опору.
        
        [Мертвый водяной кабан. Ранг: легендарный. Уровень: [225].]
        
        Мне хватило ума не издать ни единого звука и тварь прошла мимо, так и не заметив спрятавшегося буквально у нее под носом Фантома. Грозное хрюканье в последний раз донеслось до моих ушей, а затем окончательно стихло.
        - Такого бы вальнуть...
        Мои невинные мечты прервал новый звук - из-за соседних деревьев раздались сухие щелчки, очень живо напомнившие мне встреченную в развалинах костяную личинку. Шум практически сразу же стих, но я все равно успел почувствовать, что забрался туда, куда не следовало.
        Монстры двухсотых-четырехсотых уровней были откровенно непреодолимыми противниками для моего персонажа. Волшебного оружия, способного убивать всех подряд, у меня, к сожалению, не имелось.
        - Волков, разве что, могилить... да их теперь тоже фиг завалишь... хитрые твари...
        Чувствуя подкрадывающуюся к сердцу печаль, я выпрямился, встал на ветке во весь рост и осмотрелся.
        Деревья, деревья, вода, снова деревья, огромная мохнатая гусеница, неспешно ползущая по обломанному сучку, маленькое озерцо, неподвижный скелет, пятно жизнерадостной травки, вода... вода... вода.
        Искрящаяся в солнечных лучах поверхность занимала обширную площадь к юго-востоку от моего убежища и выглядела слишком внушительно для обычной лужи.
        - Внутреннее море? То есть, центр болота находится там? А дракон - никакой не босс?
        Искушение оказалось слишком велико. Я спрыгнул на землю, прислушался к лесным шорохам, после чего быстрым шагом двинулся к расположенному впереди водоему. Преодолел заросли воняющих тухлятиной кустов, форсировал крохотный ручеек, обогнул украшенный странными ядовито-желтыми цветами пенек, а затем как-то неожиданно вышел к цели.
        Найденное озеро поражало своими размерами - по самой скромной оценке, его диаметр составлял не меньше километра. Но главным в открывшейся моему взору картине было совсем другое. На расстоянии нескольких сотен метров от берега виднелся небольшой приземистый островок, послуживший основой для еще одной крепости - наполовину разрушенной, частично ушедшей под воду и заросшей какими-то подозрительными лианами.
        А еще к этой крепости шел длинный тонкий мост.
        Охраняемый мост.
        - И кто же тут обосновался, интересно, - хмыкнул я, предусмотрительно скрываясь в камышах. - Кого мы сегодня будем грабить?
        План решительного наступления сложился сам собой - мне требовалось всего лишь дождаться наступления темноты, пересечь смешную по меркам Фантома водную преграду, а затем проскользнуть внутрь замка, найти зарытые там сокровища...
        - Куртка. Точно!
        Переодевшись и сменив привязку, я почувствовал себя еще увереннее - теперь встречные неписи должны были принять меня за одного из своих.
        - Охрана... хм.
        Едва различимые с такого расстояния часовые расслабленно гуляли по мосту, даже не подозревая о затаившемся совсем рядом противнике.
        Восхитительная беспечность.
        - Наверное, можно и сейчас рискнуть... почему нет?
        Учитывая нездоровое оживление, царившее на болоте в темное время суток, мысль о дневной вылазке однозначно имела право на жизнь. Если уж в том захолустье, где стояла первая найденная мной крепость, по ночам было не протолкнуться от дендроидов и волков, то здесь...
        - А что - “здесь”? Лишние буратины появится? Да и хрен бы с ними...
        Водная гладь рядом с островом неожиданно всколыхнулась и подернулась крупной рябью. Спустя мгновение метрах в пятидесяти от меня произошло то же самое. Еще через несколько секунд среди хаотично бросающихся друг на друга волн мелькнуло нечто вроде огромного позвоночника, затем участки ряби возникли на всем пространстве от стен крепости до моих камышей...
        Озеро вздрогнуло. Мои ноги неожиданно залила вода. А впереди образовалось странное течение, принявшее форму постоянно ускоряющегося, но быстро распадающегося на отдельные струи водоворота. Снова мелькнул уродливый позвоночник, затем еще один...
        До меня дошло, что в толще воды передвигается какое-то существо. Очень большое существо.
        - Вот дерьмо.
        К моему несказанному облегчению, неизвестную тварь совершенно не интересовали затаившиеся рядом с ее домом враги. Огромное бурлящее пятно сместилось метров на триста, после чего остановилось и начало успокаиваться.
        - Тут, блин, переплывешь... хотя...
        Не успев додумать вспыхнувшую в голове мысль до конца, я шагнул вперед, опустился в воду и практически сразу же нырнул, уходя из поля зрения всевозможных недругов.
        Расчет был предельно прост - так как рядом с покинувшим свое место чудовищем вряд ли мог существовать кто-то еще, у меня возник абсолютно реальный шанс добраться до острова по совершенно свободному от врагов маршруту. Вдобавок, продолжавшие расходиться во все стороны волны служили дополнительным фактором, увеличивавшим безопасность этой затеи - благодаря им Фантома было гораздо труднее заметить с суши, а постоянное движение воды неплохо скрывало производимые во время заплыва колебания.
        Идеальная ситуация для стремительной и дерзкой вылазки.
        Увы, но мой гениальный план реализовался лишь частично - хотя первую сотню метров я преодолел с легкостью, затем рябь окончательно сошла на нет, оставив Фантома наедине с прячущимися в глубине монстрами.
        Мне пришлось собрать волю в кулак, отбросить пораженческие настроения и до минимума снизить скорость.
        - Я всего лишь бревнобуль... заткнись, придурок...
        Праздную болтовню действительно пора было прекращать - как прямо сейчас, так и в принципе. Жаль только, что постоянное одиночество немало способствовало таким разговорам, благодаря чему избавиться от спонтанно образовавшейся привычки никак не удавалось. С другой стороны, не зря же говорится, что если очень хочется пообщаться с умным человеком, то нужно всего лишь прикормить маленькую ручную шизофрению...
        Минуты шли. Берег незаметно приближался. Затаившееся в озере чудовище никак не давало о себе знать.
        Примерно через полчаса после начала заплыва я тихо воткнулся в прибрежную тину и замер, настороженно рассматривая возвышающиеся совсем рядом развалины.
        Время жестоко обошлось с древним сооружением. Внешние стены сохранились всего в нескольких местах, а скрывающиеся за ними строения кое-где настолько обветшали и растрескались, что кладка держалась лишь чудом, за счет воли неизвестных мне богов и упорства многочисленных растений, крепко цеплявшихся за старые кирпичи. В довершение всех бед остров частично опустился под воду и теперь во дворе крепости располагалось самое настоящее болото - заросшее кувшинками, травой и прочим непотребством.
        Но кое-кто здесь все-таки жил. Стоило мне только выбраться на сушу и подкрасться чуть ближе к периметру сооружения, как сверху послышались тихие людские голоса:
        - Рраш последние два дня ведет себя беспокойно. Нужно усилить бдительность.
        - Один из драконов проснулся раньше времени. Возможно, дело в этом.
        - Рисковать нельзя. Армия почти созрела.
        - Посты будут усилены. Враг не пройдет.
        Вслед за этим утверждением до меня донесся звук удаляющихся шагов - собеседники явно потеряли интерес к разговору и отправились куда-то вглубь комплекса.
        Сообразив, что рядом больше никого нет, я осторожно высунулся из-за поросших склизким мхом камней.
        Стоявшее в двадцати-тридцати шагах от меня центральное здание чем-то напоминало здоровенный покосившийся храм. Высокие окна, более-менее сохранившаяся лепнина, отдельные статуи - все это вызывало стойкие ассоциации с готической архитектурой, а черный цвет использовавшихся для постройки камней лишь усугублял это впечатление.
        К сожалению, от верхних ярусов постройки мало что осталось - моему взгляду предстали только невзрачные огрызки, лишь отдаленно напоминавшие собой стены и башни. Впрочем, ближе к земле разрушения постепенно сходили на нет, а первый этаж выглядел практически целым. Конечно, общую картину заметно портили рассекавшие кладку трещины, но в остальном все было не так уж плохо.
        Я наметил своей целью остатки скромного барака и перебежал к нему, прыгая по выступающим из воды камням, словно удирающий от голодных крокодилов туземец.
        Замер, ожидая услышать вопли потревоженных моим вторжением часовых.
        Откуда-то издалека донесся негромкий металлический лязг. Робко квакнула устроившаяся в соседней луже лягушка. Но больше так ничего и не произошло.
        - До темноты здесь потусить, что ли...
        Около четверти часа я мудро воздерживался от каких-либо действий, сидя в развалинах и прислушиваясь к доносящимся со всех сторон звукам. Затем неподалеку снова раздались голоса.
        - Деревья беспокоятся. А дракон слишком силен. Что-то здесь не так.
        - Враги?
        - Зачем врагам наделять нашего дракона мощью?
        - Тогда это благословение богини. Или случайность.
        - Мне не нравятся случайности. Нужно создать паутину. Тогда мы узнаем все.
        - Как скажете, повелитель...
        Чувствуя жгучее любопытство, я чуть приподнялся, кинув беглый взгляд в ту сторону, где шла беседа.
        От расположенного на втором этаже здания балкона к внешней стене крепости протянулась узкая туманная полоса. Прямо сейчас по этому своеобразному мостику шли двое людей - высоких, закутанных с ног до головы в бесформенные серые хламиды и окруженных едва заметным багровым свечением.
        
        [Магистр Каннахан Кровавый. Ранг: реликтовый. Уровень: [750].]
        
        [Приближенный Жорро. Ранг: легендарный. Уровень: [650].]
        
        Заселившие остров противники нравились мне все меньше. Но гипотетические сокровища, спрятанные в подвалах крепости, набирали ценность с точно такой же скоростью, а ради того, чтобы грамотно раскулачить местных обитателей, можно было и подождать.
        - Дятел, - оборвал я собственные фантазии. - Какое, к чертям, “подождать”. Если эти гады озаботятся поиском, настанет задница.
        Незримый таймер зловеще тикал, отсчитывая время до того момента, когда Фантом окажется локализован и уничтожен. Но прямо сейчас вокруг снова расползалась умиротворяющая тишина, прерываемая лишь кваканьем настырной лягушки.
        Именно совокупность этих факторов заставила меня выползти из своего укрытия и двинуться к ближайшему входу.
        Пятнадцать метров... десять... пять...
        Над головой возникли увитые плющом каменные своды. Я по инерции проскочил внутрь темного пыльного коридора, но тут же понял свою ошибку и затаился в первом попавшемся углу, ожидая немедленной расплаты за дерзость.
        Обитатели храма даже не почесались. В отличие от внешнего дворика, здесь хватало звуков, но все они были какими-то спокойными, обыденными. Скрежет передвигаемой мебели, гулкие удары кузнечного молота, тихое монотонное пение, отголоски разговоров...
        Мне хватило смелости отклеиться от стены и двинуться вперед, тщательно рассматривая все вокруг.
        Запертая на огромный висячий замок дверь. Разрушенная лестница на второй этаж. Новая дверь, еще одна. Просторный светлый коридор, уходящий к центру здания.
        Решив, что соваться в гнездо чернокнижников пока что рано, я медленно вернулся к лестнице и уставился на нее, с сомнением почесывая затылок.
        Лазить по торчавшим из кладки обломкам было чревато. Но имеющиеся альтернативы казались гораздо более рискованными.
        - Черт с ним...
        Я забрался на кучу камней, нашел в стене подходящую выемку, схватился за какой-то изгрызенный временем кирпич, подтянулся... еще раз...
        Таким образом мне пришлось одолеть метра четыре. Затем рядом возникли остатки мраморных ступенек, Фантом получил дополнительную опору и завершил восхождение, растянувшись на грязном полу.
        - Жалкие ничтожные личности, - неожиданно произнес кто-то совсем рядом со мной. - Черви, достойные лишь позорной смерти!
        В первый момент я распрощался с жизнью. Спустя секунду возникло желание немедленно спрыгнуть вниз и дать по тапкам. А потом до меня дошло, что голос идет из-за приоткрытой двери комнаты, находящейся в нескольких метрах дальше по коридору.
        Вряд ли сидевший внутри чернокнижник отследил мое появление. Значит, рефлексировать было рано.
        - Отвлечь бы тебя, - шепнул я, глядя на широкий оконный проем, за которым просматривался кусочек внутреннего двора крепости. - А если... хм. Говард?
        Моллюск объявился прямо на полу, недоуменно пошарил вокруг себя щупальцами, после чего недоуменно хлюпнул.
        - Тихо, - пробормотал я, изучая окно и прикидывая, смогу ли разбить кальмаром оставшееся там стекло. - Главное, будь на виду, понял?
        Пет явно собрался донести до меня какую-то мысль, но банально не успел - мои пальцы крепко стиснули упитанное розовое тельце, отправив его в короткий полет.
        Удар. Звон. Летящие во все стороны осколки. Яростно размахивающий щупальцами и стремительно исчезающий за подоконником Говард. Громкие шаги засевшего в своей комнате некроманта.
        Не дожидаясь появления врага, я дернулся назад, свесился с обломков лестницы, а затем и вовсе повис на руках, искренне надеясь, что чернокнижник не захочет рассматривать это направление.
        - Что такое? Враги?!
        Судя по всему, выскочивший в коридор гад включил какую-то ауру. Во всяком случае, у меня в глазах сразу же потемнело, а звуки отдалились, став практически неразличимыми.
        - ...вога! ...падение! Враг... воре! К бою...
        Зрение вернулось. До ушей донесся быстро удаляющийся топот.
        - Давай, бро, - пропыхтел я, выползая наверх. - Покажи им.
        За окном что-то звонко бахнуло. Спустя еще мгновение на меня посыпалось стеклянное крошево, а воздух заполнился странным вонючим жаром. Раздались чьи-то встревоженные крики.
        Настало время заняться тем, ради чего все затевалось.
        Я метнулся к приоткрытой двери комнаты, запрыгнул внутрь и окинул шальным взором на удивление скромную обстановку.
        Шкаф. Комод. Стол. Здоровенный фолиант, лежащий на столешнице.
        
        [Книга Смерти. Ранг: реликтовый.]
        
        - Зашибись, - мои руки сами собой вцепились в увесистый томик, отправляя его в инвентарь. - Зашибись, едрена вошь!
        Предназначение книги оставалось для меня совершеннейшей тайной, но прямо сейчас это ровным счетом ничего не значило - главным было то, что лут оказался-таки в моем рюкзаке.
        И останавливаться на достигнутым я не собирался.
        - Давай же... твою мать!
        Ящики стола категорически отказывались поддаваться моим усилиям. Шкаф оказался заперт.
        - Дерьмо!
        Черный палаш вонзился между тяжелыми створками, послышался треск, в сторону отлетела длинная щепка...
        - Давай, блин... давай...
        Клинок неожиданно скрипнул и сломался. Обломок лезвия со звоном упал на пол и скользнул куда-то в угол.
        - Черт... черт!
        Понимая, что растревоженный враг уже совсем скоро вернется в свой кабинет, я снова открыл инвентарь, бросил туда бесполезную рукоятку, после чего вытащил на свет божий “Убийцу волков”. Затем угробил несколько секунд на создание привязки. И продолжил начатое.
        Издалека долетел чей-то возмущенный крик. Стены замка вздрогнули. По ушам ударил неприятный дребезжащий звук.
        - Проклятье... ну!
        Одна из досок треснула и все-таки сломалась, открыв моему взгляду царящую внутри шкафа темноту.
        Меч изогнулся.
        Ощутив скользнувший по спине холодок, я сбросил с глаз пелену алчности, бережно уложил свое главное сокровище в рюкзак, после чего отважно засунул руку в только что проделанную дырку.
        Свиток, второй, третий... вместительный пузырек с какой-то жидкостью... все.
        Трофеи отправились вслед за книгой. Я тоскливо глянул по сторонам, но реальность продолжала оставаться ужасающе горькой - стащить еще хоть что-нибудь мне попросту не светило. Бесхозные вещи в кабинете отсутствовали, мебель щеголяла крепкими замками, а времени на взлом у меня уже не оставалось. Равно как и предметов, способных помочь в этом нелегком деле.
        - Кажется, пора сваливать...
        На улице по-прежнему царила суматоха, но коридор все еще был пустым. Чувствуя бесшабашное воодушевление, я одернул куртку, сделал серьезное выражение лица и быстрым шагом направился к центру храма, стараясь отыскать брошенные владельцами кабинеты.
        Перекресток. Маленький зал, украшенный четырьмя облупившимися статуями. Ведущая на первый этаж лестница. Еще один перекресток. Длинный тоннель, освещенный многочисленными факелами.
        Огромное темное помещение.
        - Та-ак...
        Передо мной совершенно точно находилось сердце всей локации.
        Стены зала уходили вверх и вниз, образуя своеобразный атриум под закрытым небом. Расположенные вдоль его периметра черные колонны радовали глаз искусной резьбой. Устроившиеся между ними статуи осуждающе таращились в середину открытого пространства.
        А там, прямо над массивным полупрозрачным алтарем, висела странная и непонятная хрень.
        Круглый шар, сотканный из лепестков призрачного зеленого огня.
        - Гадом буду, Средоточие, - произнес я, с неприязнью рассматривая облаченных в темные доспехи часовых, застывших по обе стороны от хрени. - Или нет. Но какая уже разница...
        План родился буквально сразу же.
        Творившаяся во дворе суматоха должна была настроить противников на совершенно определенный лад и этим требовалось воспользоваться. Немного наглости, чуточку везения, внушающая доверие куртка...
        - На нас напали, - бодро заорал я, огромными прыжками несясь к расположенной неподалеку лестнице. - Внимание! Магистр Каннахан ранен! Его кабинет грабят! Помогите, быстрее!
        Воины слаженно развернулись в мою сторону, выхватили мечи... и задумались.
        - Скорее... - я споткнулся, чуть не упал, но все же удержал равновесие и бросился вперед, умоляюще протягивая к охранникам руки. - Это люди из королевства! Убили дракона! Убили Рр... Рр... ту хрень, что плавает в озере! Магистра убивают! Помогите!
        До Средоточия оставалось совсем чуть-чуть. Два шага, один...
        - Они уже здесь! Надо... хррр... х...
        Ноги Фантома внезапно подкосились. Из груди выглянуло широкое окровавленное лезвие. А затем горевшие на стенах светильники дернулись куда-то в сторону и потускнели, уступая место непроглядной тьме.

        Глава 16

        Смотреть на тускло мерцающие в кромешной темноте цифры оказалось невыразимо нудным делом.
        Вначале я отсчитывал секунды, размышляя о том, сколько минут или часов отделяет мой разум от сумасшествия. Затем принялся вспоминать свою дерзкую вылазку и оказавшиеся в рюкзаке трофеи. Потом настало время задуматься о судьбе испорченных мечей.
        Поломка какого-либо предмета экипировки не являлась чем-то особо критичным - в игре хватало способов отремонтировать все, что угодно. Тем не менее, вид погнутого шкафом “Убийцы волков” служил для меня источником серьезного беспокойства. Как-никак, легендарная вещь, за которую были отданы совершенно невменяемые деньги.
        - Надеюсь, восстановится. Эй, здесь кто-нибудь есть? Вы там вообще офигели, игроков так долго мариновать? В курсе, что я отсюда выйти не могу? Эй!
        Еще минут пять не происходило ничего серьезного - таймер монотонно отщелкивал секунды, я столь же монотонно ругался, но царивший вокруг мрак оставался неизменным. Затем до кого-то из администраторов дошла вся щекотливость ситуации, счетчик времени закрутился с бешеной скоростью и перед моими глазами опять вспыхнул солнечный свет.
        Кладбище. Незнакомое, но уютное. Светло-желтые надгробия, аккуратный зеленый плющ, гневный нуб, страстно ругающийся на жестокую судьбу... все, как обычно.
        Мгновение спустя дневник путешественника резко вздрогнул, заставив меня отвлечься от наблюдения за воскресшим бедолагой и открыть входящие сообщения.
        - Ну, что тут еще...
        Как выяснилось практически сразу же, неизвестный админ не стал делать для моего персонажа никаких серьезных поблажек, а всего лишь промотал вперед его субъективное время. В итоге я выпал из игровой жизни на целые сутки, тем самым довольно сильно встревожив товарищей.
        Особенно Трутня.
        
        [Хай, бро. Нам тут еще пара дней потребуется, судя по всему. Но Алекс говорит, что мы можем сделать небольшой перерыв и помочь тебе с некромантом, если надо. Ты там как вообще? Чего делаешь?]
        [Привет. Ты, когда в игру вернешься, отпишись. Нам надо ближайшие дни спланировать. Кстати, присоединиться не хочешь? Гоблины осторожничают, так что нам твое заклинание очень пригодится. Народ уже в следующую категорию перебирается, лучше не отставать.]
        [Блин, ты куда пропал? Хотя бы реальные контакты оставил для таких вот случаев. Здесь твои старые друзья с чего-то вдруг возбудились, слежку устроили. Пока не мешают, но приятного мало.]
        [Чувак, у тебя все нормально?]
        [Короче, дай знать, как появишься. Надо разобраться с квестами, дойти до сотого уровня и валить ближе к центру.]
        [Бро? Ты здесь?]
        
        Осознав, что самое свежее письмо пришло буквально пару секунд тому назад, я неопределенно хмыкнул, проводил взглядом очередного нуба, а затем начал сочинять ответ.
        
        [Привет. Попал под один неприятный эффект, возрождаться не мог. Давай через часик в Воркании пересечемся, на прежнем месте? Квест с некромантом почти закончен, можно будет вместе сходить к мэру за бонусами.]
        
        Трутень буквально сразу же подтвердил готовность к встрече и я, убрав дневник, привалился спиной к ближайшей могиле.
        На душе было неспокойно - благодаря пережитым за последние два дня приключениям текущее задание частично выветрилось у меня из головы, но прямо сейчас сектор некромантов остался далеко за спиной, а чертов квест вернулся на первый план. Вместе с Гюнтеном, разозленными “крылышками” и заносчивыми неписями.
        - Лишь бы...
        Не закончив фразу, я с размаху треснул себя ладонью по лбу и поспешно открыл инвентарь.
        Какие, к чертям, неписи, когда в рюкзаке лежит совершенно неизученный лут?
        - Дятел, блин.
        Украденный из кабинета чернокнижника томик был черным. А еще тяжелым, шершавым на ощупь и вонючим.
        Я внимательно рассмотрел мрачный фолиант со всех сторон, затем провел пальцами по рельефному названию, снова принюхался к приторно-гнилостному запаху, но так и не обнаружил никаких секретных надписей или других подсказок.
        Книга как книга.
        - Ладно, рискнем...
        Проводив настороженным взглядом очередного игрока и убедившись, что больше никто не собирается мешать исследованиям, я уложил свою находку на колени, чуть помедлил, а затем отважно ее распахнул.
        
        [Вы стали владельцем книги Смерти.
        Каждый раз, когда вы открываете книгу, она предлагает вам для изучения один случайно выбранный навык, относящийся к школе Смерти.
        Вы можете изучить предложенной книгой навык либо отказаться.
        Если вы изучите навык, книга будет уничтожена.
        Если вы откажетесь, у вас будет еще [9] попыток для того, чтобы воспользоваться силой книги.
        Если вы откажетесь от предложенного навыка [10] раз, книга будет уничтожена.
        Доступный для изучения навык: [Сопротивление магии смерти]. Хотите изучить этот навык?]
        
        - Нет, не хочу, - я вернул томик в исходное состояние и задумался. - Не хочу...
        За время игры мне довелось сделать немало глупостей, но с этой порочной практикой нужно было завязывать раз и навсегда. Спрашивается, на кой черт Фантому очередное сопротивление, если он все равно не сможет его прокачать? На кой черт вообще нужен связанный с некромантами навык, если мое главное заклинание относится к совершенно другой “школе”?
        - На обмен. Однозначно.
        Приняв это решение и почувствовав глубокое моральное удовлетворение от осознания собственной мудрости, я вернул книгу в хранилище, а затем вытащил на свет божий остальные трофеи.
        
        [Проклятие [Пылающая земля]. Ранг: реликтовый.
        Поджигает вокруг вас землю.
        Радиус воздействия: [50] метров.
        Время воздействия: [5] минут.
        Стихийный урон: [50] единиц в секунду.
        Количество применений: [1].]
        
        [Проклятие [Уязвимость]. Ранг: легендарный.
        Выбранная цель лишается сопротивления к магии смерти и получает удвоенные повреждения от умений школы смерти, а также созданий, вызванных с помощью магии смерти.
        Выбранная цель приобретает иммунитет к иным видам повреждений.
        Время воздействия: [1] минута.
        Количество применений: [1].]
        
        [Проклятие [Прикосновение зла]. Ранг: легендарный.
        Вы призываете неупокоенную душу, которая в течение[10] минут преследует выбранную вами цель.
        Уровень неупокоенной души равен уровню призывателя.
        Количество применений: [1].]
        
        [Эссенция [Благодать Эйни]. Ранг: легендарный.
        Поднимает из мертвых убитое вами существо. Обращает его в приспешника.
        Воскресшее существо не может регенерировать здоровье.]
        
        - Прекрасно, прекрасно...
        Говоря откровенно, я рассчитывал увидеть что-то гораздо более эпичное. Но свитки с пузырьком достались мне практически на халяву и всерьез расстраиваться по этому поводу было глупо.
        - Настоящее комбо. Обрушить резисты, вызвать призрака, поднять какого-нибудь трупака - и хана всему живому. Главное, цель нормальную отыскать. Того же кракена, скажем... хм. А это мысль...
        В течение нескольких следующих минут я витал в облаках, прикидывая, как много прекрасных вещей можно получить, уничтожив Хранителя Бездны. Но затем все-таки вернулся на грешную землю.
        Проклясть осьминога-переростка было не так уж сложно. Вот только уничтожение резистов никак не влияло на боевые возможности огромной твари, а сражаться с монстром тысячного уровня, используя только имеющиеся в наличии средства...
        - Идиотизм, да.
        Рюкзак подозрительно звякнул. Я отвлекся от невеселых мыслей, глянул в свойства инвентаря, после чего удивленно вскинул брови - обе шкатулки хаоса наконец-то продались, пополнив мой бюджет четырьмя мифриловыми монетами и доведя общее их количество до шести.
        - Камни привязки... или нормальные кольца...
        У меня возникло шальное желание купить сразу два перстня, улучшить их до легендарного ранга и превратить свою “искру”в более-менее приемлемое оружие, но этот порыв тут же сошел на нет - любая бижутерия, даже максимально раскачанная, спустя двести-триста уровней должна была утратить львиную долю своей ценности. А вот дефицитные камешки оставались актуальными при любых обстоятельствах.
        - Но шмотки всегда можно продать... блин.
        В конце концов я решил выбрать компромиссный вариант.
        Прямо сейчас у Фантома имелось пять привязок. Три из них все время использовались для защиты амулета и колец, но две оставшиеся предоставляли мне определенную свободу маневра, позволяя носить различные комбинации оружия, доспехов или инструментов. Соответственно, покупка одного кольца и одного камня могла сохранить уже имеющийся баланс в целости и сохранности, вместе с тем дав герою лишние баллы “духа”.
        Маленький, но все равно очень хороший бонус.
        Окончательно разобравшись с этим вопросом, я вспомнил о назначенной встрече и открыл карту, желая понять, где именно нахожусь. Впрочем, здесь все обошлось без каких-либо неожиданностей - система возродила меня в Кройцене, ближайшем к сектору некромантов городе королевства. До Воркании отсюда было примерно так же далеко, как и до Луны, но прогресс телепортационной сети позволял надеяться, что это не станет особой проблемой.
        - Ладно, глянем...
        На поверку Кройцен оказался чуть ли не точной копией Эриниума и Воркании. Да, здесь немного по-иному располагались дома и улицы, архитектура слегка отличалась от виденной мной раньше, а взгляд постоянно отмечал чересчур светлую цветовую гамму, но все эти детали никак не влияли на общее впечатление.
        Проблем с ориентированием не возникло. Я добрался до центральной площади, с любопытством рассмотрел украшенное вычурными колоннами здание мэрии, затем отстоял короткую очередь к портальному камню и, отдав целых девять золотых монет, перенесся в Ворканию.
        За последние три дня ставший мне уже почти родным город ни капли не изменился. Игроки продолжали бегать по своим делам, тусовавшиеся рядом с телепортом стражники вели себя как обычно, а разговоры простых неписей крутились возле совершенно тривиальных тем. Все указывало на то, что черная сущность Гюнтена до сих пор оставалась для окружающих тайной и мой квест по-прежнему никто не присвоил.
        - Ну и отлично...
        Насвистывая себе под нос веселенький мотивчик, я вышел к знакомому фонтану, заметил сидевшую на бортике Мэри Сью и двинулся в ее сторону.
        - Привет!
        - Привет, - блондинка окинула меня чрезвычайно мрачным взглядом, после чего недовольно скривилась: - Смотрю, опять шмот сменил. И откуда же такая куртка?
        - Костяной дракон дал.
        - Счастлива за тебя. А куртка откуда?
        Поняв, что стал жертвой весьма распространенного в узких школьных кругах прикола, я лишь сокрушенно вздохнул, а затем устроился на прогретых солнцем камнях и осторожно спросил:
        - Не надоело еще собачиться? Или случилось чего?
        - Не твое дело.
        - Опять читатели буянят?
        Сью нервно сжала пальцами хрупкий гранит, но промолчала.
        - И что им опять не нравится?
        - Отстань.
        - Да ладно тебе, - я почувствовал, что в моей душе просыпается искренний интерес к творчеству собеседницы. - Расскажи, легче будет.
        - Хорошо, - девушка многообещающе сверкнула глазами. - Вот скажи, ты любишь читать эротику?
        - Э... да как-то нет... наверное. Не пробовал.
        - Само собой, - тонко усмехнулась блондинка. - Кто вообще ее читает? Нет в мире таких людей. И никогда не было.
        Я смущенно хмыкнул и постарался уйти от скользкой темы:
        - Так суть-то в чем?
        - Суть в том, что в мире хватает гнусных извращенцев, которые жаждут читать эротику. Но никто из них никогда в этом не признается. Понимаешь?
        - Да.
        - Ну еще бы ты не понимал, - улыбка собеседницы приобрела черты акульего оскала. - Так вот. Знаешь, каким образом они пытаются замаскировать свою темную страсть?
        - Пишут гадости?
        - Точно. Если всю ночь наслаждаться запретным плодом, а утром выйти к народу и рассказать, что этот плод отвратителен на вкус, то получается, что ты его как бы и не пробовал. Точнее, пробовал, но лишь для того, чтобы спасти остальных.
        Я наморщил лоб, стараясь до конца понять услышанный тезис. Затем осторожно уточнил:
        - То есть, все те, кто тебя ругают, на самом деле тебя хвалят? Так, что ли?
        - Да.
        - А те, кто хвалят - ругают?
        - Нет.
        - То есть, тебя только хвалят? Все?
        Сью ничего не ответила, но кончики ее ушей опасно покраснели, а терзавшие гранит пальчики сжались еще сильнее. К сожалению, на этот раз мой инстинкт самосохранения сплоховал и я все же задал следующий вопрос:
        - Если тебя все хвалят, то чего ты бесишься?
        - Пошел к черту.
        - Может быть...
        - Лучше не продолжай.
        - Но я...
        - Забей, приятель, - из-за спины очень вовремя донесся ленивый голос Алконавта. - У нашей Сью от этой темы реально подгорает.
        - И ты тоже иди к черту.
        Подошедший к нам мечник проигнорировал недовольство подруги, шлепнулся на край бассейна и доверительно сообщил:
        - Ей тяжело приходится. Сейчас каждый школьник считает себя непререкаемым авторитетом во всем подряд. А уж что касается порно...
        - Я не пишу порно!
        - Само собой, - охотно кивнул Алконавт. - Только читателям об этом не говори, удивятся.
        - Мерзкие шовинисты. Вы оба.
        Конец этой захватывающей беседе положил Алекс. Глава клана стремительно выскочил из небольшого переулка, пробежал несколько шагов, но тут же вспомнил о необходимости сохранять важный вид и резко затормозил, продолжив движение уже обычным шагом.
        Со стороны это выглядело достаточно смешно, но мы дружно сделали вид, что ничего не заметили.
        - Шеф идет, - Алконавт поднялся и тщательно отряхнул штаны. - Трутня сегодня уже не будет, так что мы в сборе.
        - А куда он делся? Час назад же общались.
        - Дела, дом. Не постоянно же здесь тусоваться.
        - Тоже верно...
        - Привет, Фантом, - кивнул мне остановившийся рядом с фонтаном предводитель. - Давайте начнем. Времени мало.
        Времени лично у меня было навалом, но прямо сейчас распространяться на этот счет вряд ли стоило. Я согласно кивнул, обстоятельно кашлянул, а потом начал рассказывать о своей попытке вывести на чистую воду затаившегося в Воркании некроманта.
        - То есть, он тебя тупо выкинул, - утвердительно произнес Алекс, дослушав меня до конца. - Убрал с доски.
        - Да.
        - Значит, забайтил его на магический кристалл, который нашел у гоблинов, - неодобрительно фыркнула Сью. - А нам ничего про это не сказал. Между прочим, мы там все вместе были.
        - Мы были вместе до того момента, пока вы не удрали, оставив меня наедине с толпой мобов.
        - Тем не менее...
        - Это неважно, - Алекс раздосадованно махнул рукой. - Плевать на кристалл. Фантом, какие у тебя мысли насчет некроманта?
        - Убить его не получится, там пятисотый уровень и легендарный ранг. Но мы можем рассказать обо всем страже. Я именно с ними по поводу этого квеста общался.
        - Хорошо. Идем к казармам. Вперед!
        Судя по всему, где-то в реале нашего командира поджидала готовая на все любовница - объяснить чем-либо иным ту спешку, с которой он сегодня принимал решения и двигался по городу, было сложно. Мы очень быстро дошли до мэрии, свернули к воротам, затем перешли на бег...
        - Куда несемся-то, шеф?
        - Времени мало. Мне через полчаса нужно уходить.
        - Любимая ждет? - чуть ли не слово в слово повторил мои мысли Алконавт. - Тогда мы и сами все сделать можем.
        - Нет, в гости пригласили. Успеем...
        К вящему огорчению Алекса, когда обнаруженный в караульном помещении лейтенант услышал про найденного в городе чернокнижника, то сразу же открестился от любой возможной ответственности, сообщив, что такими вопросами вправе заниматься лишь мэр.
        - Я передам ему сообщение. Он будет ждать. Идите!
        Нам пришлось смириться, покинуть казармы и снова отправиться на площадь.
        - Лишь бы этот гад на месте был...
        Мэр действительно оказался на месте. Более того, ему явно не терпелось увидеть разоблачивших некроманта храбрецов - стоило нам только подойти к мэрии, как один из стоявших возле входа часовых бросился навстречу:
        - Скорее! За мной!
        Из уст командира вырвался едва слышный вздох облегчения, но радость оказалась преждевременной - встретивший нас в своем кабинете чиновник не захотел довольствоваться кратким докладом и возжелал узнать все нюансы проведенного расследования.
        - Это нужно для того, чтобы я смог принять верное решение, - решил объяснить свою заинтересованность тощий старикашка. - Прошу вас, уважаемые господа, не торопитесь, мне важны любые детали.
        - Разумеется, господин Вруцен, - скрипнул зубами Алекс. - Что интересует вас в первую очередь? Будет проще, если вы зададите свои вопросы.
        - Как угодно. Вы обвинили достойного жителя нашего города в том, что он является вражеским шпионом. Как именно вы определили его темную сущность?
        Я почувствовал толчок локтем, спохватился и в общих чертах рассказал о своих приключениях, сделав упор на том, что магический хрусталь попал ко мне совершенно случайно, а информация о затаившемся в Воркании некроманте пришла не только от гоблина, но и от призрака убитого Гюнтеном рыбака.
        К сожалению, мэр ни разу не впечатлился моим ораторским талантом.
        - То есть, вы признаете, что разговаривали с привидениями и носили при себе запретные артефакты. Но утверждаете, что настоящий некромант - это наш пекарь?
        - Все не совсем так, как выглядит. Каждый может поговорить с духом, если этот дух начнет на него охотиться.
        - Возможно. Тем не менее, прямо сейчас на вас надета куртка, от которой прямо-таки несет темной магией.
        - Это обычный трофей, - вздохнул я, понимая, что разговор начал катиться под откос. - Я украл его в храме, посвященном какому-то темному богу. Или богине.
        - То есть, вы ходили в темный храм... понятно. А можно увидеть тот кристалл, который вы показывали Гюнтену?
        - У меня его больше нет.
        Мэр недовольно качнул головой, обвел нас долгим взглядом и вкрадчиво поинтересовался:
        - Уважаемые господа, вы же понимаете, что эта история напоминает глупую сказку? Или неумелую клевету?
        Нам хватило ума промолчать. Чиновник, не дождавшись ответа, грустно вздохнул, откинулся на спинку своего кресла, после чего устало прикрыл глаза.
        - Я распорядился, чтобы Гюнтена привели сюда. Хочу услышать его историю. Подождем.
        Лицо Алекса приобрело красноватый оттенок. Еще пару секунд командир доблестно боролся с накатившими эмоциями, затем обреченно махнул рукой и обернулся к Алконавту:
        - Ухожу. Ты за старшего. Выведите эту сволочь на чистую воду.
        Глава города никак не отреагировал на исчезновение одного из посетителей, зато мне стало довольно-таки неуютно - пока что ситуация выглядела так, словно в глубокой заднице находились мы, а не проклятый пекарь.
        Если ему хватит мозгов заявиться к мэру и сообщить о своей невиновности, то каким образом я собираюсь это опровергать?
        - Вот дерьмо...
        - Не то слово, - мгновенно поддакнула Сью. - Подставил ты нас знатно.
        - Хватит, - шепнул в ответ Алконавт. - Дождемся, потом начнем рефлексировать.
        Чиновник оставил наши слова без внимания и в кабинете снова воцарилось тягостное молчание. Впрочем, бессмысленное ожидание закончилось достаточно быстро - игра не стала придерживаться абсолютной достоверности, так что уже минут через десять в дверях появился запыхавшийся стражник, сообщивший о том, что Гюнтен сбежал из Воркании.
        У меня тут же отлегло от сердца, а вот мэр всерьез огорчился - бегство пекаря служило весомым подтверждением его виновности и означало необходимость принимать срочные меры для защиты города.
        Заниматься этим старикашке явно не хотелось.
        - Вы оказались правы, - через силу выдавил из себя господин Вруцен. - Поэтому я объявляю вам благодарность. Но вы слишком долго медлили и враг успел скрыться. Поэтому никакой награды не будет.
        - Но...
        - Молчите, - старикашка на удивление резко оборвал возмутившуюся было девушку. - Вам надлежит выяснить, где находится чернокнижник. Тогда...
        - Неподалеку от Лесного озера, - решил я вставить свои пять копеек. - Ему нужно забрать у гоблинов еще один артефакт. Если послать в лес отряд стражников, то они легко его найдут.
        - Гоблины... - лицо мэра уподобилось многократно выжатому лимону. - Я не отправлю своих людей в эту гиблую чащу. Вы несете ответственность за то, что некромант смог убежать из города, значит именно вам предстоит его уничтожить. Выполняйте. Принесите мне голову этого отщепенца!
        Все наконец-то встало на свои места - перед нами попросту открылся новый этап квеста. Квеста, завершением которого должна была стать схватка с чернокнижником пятисотого левела.
        - Хрен у нас получится его убить, - задумчиво пробормотал Алконавт, когда мы вышли из мэрии. - Разрыв в уровнях дикий.
        - Я недавно дракона прикончил. Если что.
        - Ты его отравил. Вряд ли этот Гюнтен согласится сожрать напичканную ядом овцу.
        - Здесь очень хорошо работают ловушки. Можно что-то придумать.
        - Так, мальчики, - демонстративно зевнула Сью. - Я тоже в реал. Расскажете о своих гениальных планах завтра, посмеемся вместе. Пока.
        - Давай, удачи...
        Оставшись вдвоем, мы некоторое время провели в молчании, обдумывая задание. А потом я вспомнил о своем главном на текущий момент квесте.
        - Слушай, можешь показать, с кем ты насчет аренды кораблей разговаривал? Вдруг там что-то изменилось.
        - Ну давай, сходим, - без проблем согласился Алконавт. - Но я бы на твоем месте особо на успех рассчитывал. Судя по тому, как жлобился этот хрен, репутация у нас только снизиться могла.
        - Вот и проверим.
        Мы не спеша дошли до порта, затем свернули к одному из причалов и практически сразу же остановились рядом с большим красивым кораблем, на носу которого красовалась серебристая надпись - “Королевский Вестник”.
        - Вот, - мотнул головой мой спутник. - Его точно можно зафрахтовать. Но шкипер выпендривается и требует рекомендации.
        - Спросим?
        - Как хочешь, - Алконавт развернулся к нависшему над нами борту и махнул рукой устроившемуся возле бушприта матросу: - Эй! Капитана позови. Дело есть.
        Непись что-то презрительно буркнул, но все-таки встал и скрылся из виду. А еще через пару минут перед нами возник уже сам капитан - презентабельный и расфуфыренный мужик с могучими бакенбардами на обветренном лице.
        - Капитан Руджер, мы по поводу аренды корабля, - без особого энтузиазма сообщил ему Алконавт. - Хотим нанять “Вестника” для небольшой вылазки.
        - Я не веду дел с бродягами, - в голосе франтоватого шкипера послышалась брезгливость. - Вы слишком ничтожны.
        - Видел? Тот еще козел.
        - Жаль...
        - Вот ты, - Руджер ни с того ни с сего ткнул в меня пальцем. - Поднимись на борт.
        Алконавт недоуменно округлил глаза, но промолчал. Не дождавшись от него никакой поддержки, я кивнул, забрался по узкой и ненадежной доске на корабль, после чего остановился, с интересом рассматривая капитана.
        Тот бросил суровый взгляд в сторону оставшегося на причале мечника, затем взял меня под руку и потащил к противоположному борту.
        - Э...
        - Есть сведения, что ты часто имеешь дело с купцами, - оборвал мою возмущенную речь моряк. - Это правда?
        - Да, - поспешил согласиться я. - В Эриниуме у меня хватает друзей среди торговцев. К тому же, я постепенно налаживаю связи и здесь.
        - Значит, слухи не врут, - довольно осклабился Руджер. - Говори, что тебе нужно и куда ты собираешься отправиться.
        Осознав, что все складывается до неприличия удачно, я без промедления вытащил дневник, открыл карту и ткнул пальцем в то место, где располагался затопленный храм.
        - Сюда. Мне нужно попасть сюда.
        Увидев намеченную цель, собеседник яростно дернул себя за бакенбарды и уставился куда-то в небо. А потом неприязненно вздохнул:
        - Очень плохая вода. И очень злые твари. Ты уверен, что хочешь отправиться в те края?
        - Уверен.
        - Хорошо. Мы доставим тебя туда. За три сотни золотых монет.
        Я сглотнул возникший в горле комок и робко спросил:
        - Можно вернуться чуть позднее? Прямо сейчас у меня нет столько денег. Нужно реализовать кое-какие товары...
        - Само собой, - величественно кивнул шкипер. - Возвращайся, когда пожелаешь.
        На причале меня встретил удивленный и слегка обиженный взгляд Алконавта - судя по всему, товарищ воспринял случившееся довольно близко к сердцу. Конечно, любому станет неприятно, если в подобной ситуации его отправят в темный лес, а соседу с чего-то вдруг разложат ковровую дорожку.
        - Договорились?
        - Договорились, - я покосился на корабль и двинулся к выходу из порта. - Он отвезет меня к храму, но хочет три сотни золотом.
        - Неплохо так, - хмыкнул мечник. - А почему...
        - “Торговля”. У меня есть этот навык и он, судя по всему, не такой уж бесполезный, как ожидалось.
        - Везет, - в голосе спутника проскользнула легкая зависть. - И где его взять? Если не секрет.
        - У торговцев. Но там ограничения есть. Донатить постоянно надо или очень много всего покупать. Не знаю точно.
        Алконавт медленно кивнул, а затем внезапно остановился.
        - Подожди. Алексу отпишусь, спрошу, как он на все это смотрит.
        Следующие пять минут я рассматривал плещущиеся возле деревянных свай волны, думая о том, что договориться с капитаном можно было еще черт знает когда. В конце концов, “торговлю” Фантом получил давным-давно и для фрахтования корабля достаточно было всего лишь отправить на переговоры меня, а не кого-то еще.
        С другой стороны, откуда мы могли знать про эти выверты игровой механики?
        - Лучше поздно, чем никогда...
        - Короче, - внезапно ожил стоявший рядом Алконавт. - Он сказал, что прямо сейчас клану такие расходы не по карману.
        - Блин.
        - И ему не понравилась история с некромантом.
        - А тут-то в чем дело?
        - Задача трудная.
        - Смотрю, он не очень-то жалует сложные квесты, - фыркнул я. - А с них лучше всего прокачка идет.
        - Это если все получится. А если обломаешься, то будут сплошные траты и геморрой.
        - Ну да. Зато...
        - Короче, мне тоже надо домой возвращаться, - перебил меня спутник. - Ты не парься, доберемся мы до твоего острова. Три сотни - это более-менее адекватные деньги. Накопим.
        - Спасибо.
        - В общем, давай. Завтра увидимся.
        Распрощавшись с Алконавтом, я наградил главу клана парой нелестных эпитетов, сплюнул себе под ноги, немного подумал, а затем решительно направился в сторону центральной площади.
        Прямо сейчас мне требовалось разжиться кое-какой информацией, встретиться с ювелиром и заглянуть на аукцион. То есть, всесторонне подготовиться к наметившейся вылазке.
        - А ты можешь возиться со своими гоблинами. Жадный краб.

        Глава 17

        Выйдя с территории порта, я вспомнил о покореженном клинке, достал его из хранилища и закрепил на ремне, после чего включил ответственную за ремонт предметов ауру.
        Если верить описанию умения, то максимум через двадцать часов “Убийца волков” должен был прийти в норму. Достаточно вменяемые сроки для починки оружия, как по мне. Особенно учитывая тот факт, что местные кузнецы наверняка взяли бы за это нехитрое действие астрономическую сумму.
        - Может, и тебя заодно?
        Оставшийся существовать только в виде рукоятки палаш удостоился пристального изучения.
        Целесообразность его восстановления выглядела достаточно спорной - черный меч обладал чересчур маленьким уроном и процесс его использования незаметно превратился в самый настоящий геморрой. С другой стороны, прямо сейчас свободных денег на покупку нормального оружия у меня все равно не было.
        - Черт с ним, пригодится.
        Куртка легла в инвентарь, неприглядный огрызок перекочевал на пояс, а я снова ускорил шаг, направляясь к доске объявлений.
        Запрошенная капитаном Руджером цена вкупе с отказом главы клана спонсировать фрахт означала только одно - мне срочно требовалось каким-то образом найти двести пятьдесят золотых монет. Эту проблему можно было бы решить, обменяв у ближайшего торговца парочку “мифрилок”, но терять эксклюзивную валюту в той ситуации, когда вполне хватало обычной, я категорически не хотел. Тем более, что у Фантома в рюкзаке валялось множество ценных предметов - коллекционные карты, несколько разномастных свитков, а также совершенно ненужный клинок.
        Добравшись до аукциона, я некоторое время думал о том, каким образом лучше всего распорядиться своим имуществом, затем выставил “меч восставшего легионера” на суточный аукцион, назначил ему стартовую цену в один золотой и снова погрузился в размышления.
        Когда-то очень давно мне мне пришлось отдать целую кучу денег за совершенно невзрачные по своей сути вещи. С тех пор местное золото довольно сильно обесценилось, а цены ощутимо выросли, но и количество дураков, готовых менять последние штаны на ржавые ковырялки, сократилось на порядок.
        Так что же в итоге? Сколько на самом деле может стоить моя добыча?
        Судя по ценам на камни душ, финансы у игроков водились. Более того, люди спокойно тратили эти финансы, не особо заморачиваясь насчет реальной стоимости игрового золота. Но одно дело - потратить двадцать пять монет, а совсем другое - двести пятьдесят.
        Или эта разница существует только у меня в голове?
        Так и не придя к каким-либо определенным выводам, я решил дождаться окончания аукциона и обратил взор на лежавшую в инвентаре книгу.
        Мне явно досталась очень ценная и полезная вещь. Оставалось всего лишь обменять ее на точно такую же, но гораздо более подходящую для моего персонажа.
        - Итак... книга Смерти... меняю на книгу Хаоса... хм... меняю на книгу Хаоса или любой схожий предмет... основное условие... возможность получения профильных навыков школы Хаоса... вот.
        Создав объявление, я несколько раз проверил текст, а потом отправил фолиант на торги.
        - Отлично...
        Настала пора как следует обдумать свои дальнейшие действия - хотя у меня в распоряжении имелись еще как минимум сутки, в течение которых Фантом мог спокойно заниматься прокачкой или второстепенными квестами, основные приоритеты требовалось расставить уже сейчас.
        Где-то через минуту я пришел к самому первому и самому очевидному на данный момент выводу - раз уж в моих ближайших планах стояло приобретение нового кольца, то для него обязательно нужно было купить соответствующий комплект душ.
        Пришлось раскошелиться, отдать девятнадцать золотых монет, после чего снова заняться расчетами.
        Лишние девять единиц “духа”. Плюс уже имеющиеся двадцать две. Плюс еще пять, которые можно получить, надев взятые у бомжа поделки. Итого - тридцать шесть единиц урона, выдаваемого “искрой”.
        И на кого же мне охотиться с таким могучим заклинанием?
        - Разве что на кроликов. Впрочем...
        Пришедшая в голову мысль заставила меня осечься и уставиться невидящим взором куда-то в пустоту.
        Как правило, в открытой схватке с высокоуровневыми тварями у одиночки вроде меня не имелось ни единого шанса на победу. Вдобавок, обитатели “Перекрестка” успели прославиться своим интеллектом, благодаря которому их было чрезвычайно сложно убить из какого-либо укрытия - осознав невыгодность ситуации, мобы попросту удирали за пределы досягаемости, оставляя врага в дураках. Из-за этого возникала чертовски сложная по своей сути задача, решать которую приходилось с помощью ловушек и прочих костылей.
        Но теперь, когда у Фантома появилось более-менее нормальное заклинание, что мешало мне выбрать другой путь?
        Медведь, бегающий по берегу моря. Гарпии, кружащиеся над волнами. Волк, очкующий зайти в гости к дракону. Каковы общие черты их поведения? Верно, искреннее желание добраться до противника. А еще - непоколебимая уверенность в том, что это действительно реально.
        Можно ли воспользоваться пробелами в игровой механике? Как поведут себя те же гарпии, если я буду плавать рядом с их островом, время от времени швыряясь “искрами”?
        - Кстати, они там вообще возродились или нет?
        Ощутив нездоровую жажду деятельности, я уверенно шагнул в сторону моря, но тут же одумался, свернув к центральной площади - прежде чем совершать какие-либо резкие телодвижения. мне в любом случае требовалось купить и апгрейдить кольцо, а также узнать о сроках респауна местных мобов. На всякий случай.
        Ювелир встретил меня откровенно неласково. Впрочем, его кислая рожа преобразилась в одно мгновение, стоило только прозвучать волшебным словам о покупке бижутерии за мифрил.
        - Конечно, дорогой Фантом! Прошу вас, заходите, смотрите, выбирайте. Какая характеристика вас интересует?
        - “Дух”. Самое лучшее кольцо из возможного.
        - Разумеется, вот! Прекрасный товар!
        Уже через пять минут я вернулся на улицу. В рюкзаке уютно лежал второй по счету камень привязки, на пальце поблескивало новое колечко, зато кошелек снова показал дно.
        - Идеальная жизнь, мать ее...
        Следующей точкой на моем маршруте стал читальный зал библиотеки. Я облюбовал там уютный тихий уголок, вызвал интерфейс, затем провел несколько длинных мгновений, рассматривая иконку почтовой программы... и открыл сайт “Перекрестка”.
        Вряд ли в реале за последнее время хоть что-то изменилось. А вот игровую информацию требовалось получить как можно скорее.
        
        [Какого черта они воскресают?!]
        [Народ, помогите! Меня заперли в квестовом данже. Гребаные барсуки спавнятся как по часам! Пока одного убьешь, следующий уже бежит! Сижу в какой-то дыре, вылезти вообще не вариант, а вылезти надо! Что делать?!]
        [Рипнись, да воскресни на кладбище.]
        [Ты тупой?! Данж квестовый, лут на руках! Я рипнусь, вещи пропадут, а пещера схлопнется, чего непонятного?!]
        [В рюкзак лут засунь.]
        [Ты думаешь, я бы сам не догадался?! Не лезет!]
        [Мне непонятна твоя агрессия. Расслабься, все образуется.]
        [Ничего тут не образуется!]
        [Тогда расслабься и постарайся испытать удовольствие.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Вообще, ситуация странная. Обычно простые мобы ресаются в течение пары часов, редким хватает шести-семи, а легендарные восстанавливаются за пару дней. Возможно, у тебя там испытание на живучесть? Попробуй любой ценой добраться до выхода.]
        [Ты не учел очень много нюансов. На разных локах тайминг разный, для разных мобов он тоже разный. Именные вообще около недели восстанавливаются.]
        [В принципе, да. Но здесь что-то не так - слишком уж быстро все происходит. Наверное, действительно испытание.]
        [Гори в аду! Гори в аду, тварь!!!]
        [Ого.]
        [Сволочь!!! Я из-за тебя сдох! Гад!]
        [Один я чувствую запах жареного лангуста?]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Какой там лангуст. Обычный речной рачила.]
        [Клешнерукий олень.]
        [Что сказать. Чел явно хапнул кусок, который не смог проглотить.]
        [Ну, сглотнул-то он много больше нормы, судя по этому верещанию.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        
        - Всегда одно и то же, - хмыкнул я, закрывая тему. - Ладно, значит, неделя... тогда можно и сплавать... блин, еще того черта прикопать ведь надо.
        Мысль о висящем над душой квесте заставила меня решительно встать с диванчика, но этот порыв угас в зародыше - мне очень кстати вспомнилась книга Смерти, информацию о которой тоже следовало бы получить.
        Пришлось вернуться обратно за экран.
        - Так... книга, книга...
        
        [Нашел книгу Стихий! Продаю!]
        [Выиграл в “шкатулочной лотерее” такую вот книжку. Дает рандомный навык какой-то там школы Стихий. Чекаем аукцион, смотрим, покупаем! Эксклюзив!]
        [Глянул. Книга хороша. Но тебе не кажется, что требовать за нее пятьдесят мифрилок - это невообразимый перебор?]
        [Не нравится - не покупай! Смотрим аукцион, забираем!]
        [Неадекватно жадный краб сегодня нам попался.]
        [В лес!]
        [Мне бы книгу Богов найти. Тогда бы купил, наверное. Но не за полтиннник. Такой книге красная цена около десятки.]
        [На американский форум закинь инфу. У нас только нищеброды.]
        [Неправда. Просто ценник реально неадекватный. Как и ТС.]
        [А другие такие же книги есть?]
        [Глаза разуй. Выше про книгу Богов говорили. На каждый цвет спектра - своя книга.]
        [Круть. ТС - молоток. Не продешеви.]
        [Внимание, цена снижена! Всего сорок мифриловых монет!]
        [Надо же. Всего за неделю наш краб осознал, что цена слегка завышена.]
        [Продаю за тридцать монет! Налетай, пока дешево!]
        [Куплю за двадцать. Это реальное предложение. Переставь лот - и я его заберу.]
        [Сделано!]
        [Ну вот и определилась нормальная цена этой книжки. Как я и говорил еще черт знает когда, ТС - просто феерически жадный краб.]
        [Двадцать - это дорого, я думаю. Но если чел купил, то она так и стоит. Наверное.]
        [Сволочь! Верни мои деньги! Немедленно!]
        [Опачки. Какой неожиданный и прекрасный поворот. Что случилось?]
        [Эта гребаная книга рассыпалась после того, как я отказался взять предложенный навык!]
        [И что? Я видел такую книгу, там висит предупреждение. Типа, десять попыток есть, а потом все.]
        [Одна попытка! Там была всего одна попытка!!! Где эта сволочь? Если не ответишь в течение пяти минут, я пойду писать жалобу!]
        [Пиши, мне-то что. В расширенном описании торчала строчка о том, что в книге остался всего один заход. Не увидел - твои проблемы. Не понравился навык - твои проблемы. Сделка честная, поэтому сядь в ведерко со льдом, остуди пылающую рану.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Ведерко со льдом - твой удел, друг.]
        [Комментарий удален Демиургом.]
        [Читаю и наслаждаюсь. А ведь этот лошара наверняка радовался, что ТСа убедил цену скинуть.]
        [Краб - не мамонт, не вымрет.]
        
        Дав себе зарок всегда читать описания выставленных на продажу вещей, я снова встал, покинул библиотеку и отправился в городской магазин - за инструментами для погребения убитого Гюнтеном рыбака. Все-таки игра успела приучить меня тому, что гораздо лучше разобраться с текущими делами и спокойно подписаться на новые, чем утонуть в множестве наполовину выполненных квестов, причем без какой-либо реальной пользы для развития персонажа.
        - Не так опасен страшный труп, когда с тобою верный... э... лопата.
        Отдав за предложенный неразговорчивым купцом аксессуар стандартную для таких случаев золотую монету, я кое-как расположил негабаритную покупку в рюкзаке, мимоходом подумал о слишком маленьком объеме инвентаря, а затем целеустремленно зашагал к воротам.
        Окутанный вечерним полумраком лес жил своей обычной жизнью. В кронах деревьев сонно переругивались чем-то вечно недовольные белки, издалека доносился тоскливый вой, по кустам бегали гоняющиеся за лисами нубы, на одной из полянок толпа игроков слушала бодро размахивающего факелом отца-командира, с противоположной стороны раздавались частые удары кузнечного молота...
        Я миновал сборище игроков, ваншотнул “искрой” чересчур самоуверенную лису, после чего окончательно погрузился в лесное царство.
        Идти к уже знакомой цели пришлось всего минут двадцать. За время моего отсутствия здесь мало что изменилось - овраг по-прежнему был никому не нужен, а неприкаянный скелет по-прежнему лежал на своем месте, щеголяя тусклой белизной костей и неотрывно пялясь в далекое небо пустыми глазницами.
        - Ну... э... хм.
        Так и не придумав толкового напутствия, я вытащил лопату, начал копать яму, но быстро понял, что стекающая в лощину вода может размыть будущую могилу, тем самым дав призраку повод навесить на Фантома какое-нибудь изощренное проклятие. Чертыхнулся, вылез наверх, оглянулся в поисках более подходящего местечка...
        Где-то через полчаса работа оказалась завершена, скелет с удобством расположился на новом месте обитания, а я засыпал могилу, притоптал рыхлую землю и встал рядом, стараясь понять, что делать дальше.
        - Спасибо.
        - Твою мать, - ноги сами собой подбросили меня в воздух, а незаметно подкравшуюся меланхолию словно ветром сдуло. - Твою мать!
        К счастью, на этот раз возникший у меня за спиной дух не стал проявлять агрессию.
        - Ты выполнил мою просьбу. Ты достоин награды.
        - Э... я согласен, ладно.
        В воздухе материализовалась крохотная косточка - то ли часть чего-то большого, то ли просто отломанная от пальца фаланга. Мгновение повисев у меня перед лицом, загадочная вещица свалилась на могилу.
        - Возьми это, - приказал дух. - Сейчас.
        Я послушался.
        
        [Талисман [Наследие Горана]. Ранг: легендарный.
        Призывает вам на помощь призрак Горана.
        Время действия призыва: [5] минут.
        Количество применений: [5].]
        
        - О, спасибо... целых пять раз? Нормально так...
        - Ты должен быть вознагражден, - пропустил мою радость мимо ушей Горан. - Иди за мной.
        Слегка недоумевая по поводу странного приказа, я проследовал за призраком до одного из ближайших деревьев и остановился, приготовившись слушать.
        - Здесь закопаны мои деньги, - сообщило привидение. - Мне они уже не нужны, а тебе помогут.
        Пока я собирался уточнить, где именно находится клад, собеседник растворился в воздухе, оставив меня в полном одиночестве.
        - Ладно, сам выкопаю...
        Найти сокровища действительно оказалось несложно - стоило мне только пару раз ткнуть лопатой в окружавший ствол дерн, как снизу донесся слабый скрежет от удара металла о металл. Впрочем, когда я вытащил из земли ветхий кожаный мешочек, там оказалось всего семнадцать золотых монет. - погибший рыбак уж точно не являлся тайным олигархом-дауншифтером.
        Так как никаких дополнительных записей после этого в дневнике не возникло, мне стало ясно, что похоронный квест наконец-то подошел к своему логическому завершению.
        - Ну и отлично. Значит, навестим сестричек.
        Решив не откладывать дело в долгий ящик, я воспользовался смертельным колечком, возродился на кладбище, после чего без помех дошел до порта и спрыгнул с ближайшего причала.
        - Говард?
        Моллюск послушно всплыл из темных глубин, уставился на меня своими огромными глазищами, а затем гневно хлюпнул. И смачно плюнул в любимого хозяина чернилами.
        Увернуться получилось только чудом.
        - Блин, Говард, не сердись. Там других вариантов не было... твою мать!
        На этот раз синяя струйка все же задела мое ухо и чертов кальмар победно булькнул, радуясь успеху.
        - Извини, говорю. Понял? Если будешь слишком сильно выпендриваться - пошлю акул ловить.
        К счастью, пет оказался не слишком злопамятным, так что очень быстро сменил гнев на милость, взявшись по своему обыкновению носиться вокруг меня и охотиться на мелких рыбешек.
        .Мы незаметно выбрались из акватории порта, свернули к востоку и двинулись вдоль берега, наслаждаясь теплой водой и мягкими спокойными волнами. В отличие от прошлых путешествий, сегодня я никуда не торопился - деньги с аукциона в любом случае должны были прийти только следующим вечером, а до того момента можно было расслабиться, полюбоваться сияющими в небе звездами, насладиться криками чаек...
        И хоть немного прокачать питомца.
        - Давай-ка не ленись, бро. У тебя там вообще как, регенерация скоро появится? Надеюсь, скоро...
        Остров возник на горизонте уже утром, когда Говард перебрался на девятый уровень, а мое “подводное плавание” - на сорок восьмой. Я медленно подплыл к суше, свернул к тому месту, где располагался проклятый алтарь, после чего обнаружил-таки искомое - одна из гарпий вальяжно прогуливалась среди камней, томно посматривала по сторонам и невзначай демонстрировала наиболее выдающиеся части своего тела. То ли заметив мой интерес, то ли просто по привычке.
        - Шикарно.
        Первым делом я достал и надел прибавляющие “дух” кольца. Потом выбрал в прибрежной зоне удобное глубокое местечко, еще раз прикинул стратегию запланированного боя, а вслед за этим все же выпустил “искру”.
        Багровая точка унеслась вдаль, настигла эротично потягивающуюся девушку и ткнулась ей в ногу. Красавица гневно взвизгнула, я ощутил мгновение абсолютной беспомощности, а на краю поля зрения возник небольшой кружок - индикатор только что использованного и вставшего на кулдаун заклинания. В следующую секунду разозленная гарпия поднялась в воздух, ее товарки стремительно вылетели из леса...
        Но над головой Фантома уже сомкнулись спасительные волны.
        - В сторонубль... в сторону...
        Для того чтобы убить монстра сотого уровня, мне требовалось отправить в него двадцать пять-тридцать зарядов. С учетом неизбежных пауз из-за постоянных откатов это означало как минимум получасовое сражение, в течение которого я должен был сохранять свою шкуру в неприкосновенности, при этом оставаясь в зоне досягаемости противника.
        Достаточно сложная задача. Но выполнимая.
        - Привет, твари! Ловите!
        Мне чрезвычайно помогало то, что “искра” отличалась завидной дальнобойностью и спокойно наводилась на резво порхавших в воздухе куриц, выбирая при этом именно ту, которую нужно.
        - На...
        После второго заклинания рядом со мной пролетел увесистый булыжник. Затем в попытке добраться до обидчика одна из гарпий с размаху шлепнулась в воду, заполнив окрестности негодующими воплями. Правда, эта неудача ни к чему не привела - агрессивная птичка целой и невредимой вернулась в родную стихию.
        Я злорадно булькнул ей вслед, успокоил встревоженного кальмара, после чего отплыл метров на тридцать в сторону, посматривая на крутящихся в небе монстров.
        Дело оказалось не таким простым, как казалось вначале. И основная проблема здесь была даже не в том, чтобы постоянно удерживать внимание пернатых, а в том, чтобы как можно дольше сохранить здоровье - гадские твари безошибочно отслеживали все мои передвижения, караулили около места возможного всплытия и мгновенно нападали, стоило только мне высунуться на поверхность.
        Пару раз едва не простившись с жизнью, я начал подстраиваться под движение волн, стараясь выныривать прямо перед накатывающими валами и мгновенно скрываться в них сразу после активации умения. Эта тактика оказалась на редкость удачной - Фантом жадно вдыхал порцию воздуха, отправлял в выбранную гарпию “искру”,после чего беспомощно замирал на одном месте, но все равно скрывался от возмездия благодаря обрушивавшейся сверху воде.
        Если монстры в этой игре действительно могли испытывать искреннюю злость, то это был как раз такой случай. В меня летели камни, проклятия, гнусная нецензурная брань, какие-то ветки...
        - Выкусибль!
        - Умри, жалкий предатель!
        - Ничтожество!
        - Короткохвостый извращенец!
        - Бейте его!
        Здоровье выбранной жертвы мало-помалу сокращалось. Я чувствовал, что ей очень хочется куда-нибудь свалить и тем самым спастись от назойливых искорок, но моя постоянно мелькающая среди волн голова служила безотказным якорем - ограниченный интеллект моба никак не мог игнорировать такого близкого противника.
        Развязка наступила буднично и тихо.
        Получив очередную рану, гарпия негромко взвизгнула, после чего рассыпалась серым прахом. В воду свалилось несколько золотых монет, Говард торжествующе хлюпнул, пояс вздрогнул от радости, а сестры погибшей на время заткнулись, следя за мной с быстро возрастающей яростью во взглядах.
        Игнорируя их недовольство, я нырнул, спокойно прикарманил три золотых кругляша и вернулся на поверхность.
        - Чего притихли, куры?
        - Ты сдохнешь!
        - Это вы сдохнете, драные потаскухи!
        - Импотент!
        Почувствовав легкую обиду из-за несправедливого наезда, я обложил самую упитанную из гарпий по матушке, а затем снова воспользовался“искрой”. Веселье возобновилось.
        Минут через сорок вторая из противниц загнулась точно так же, как и первая, а Фантом получил еще один уровень. Но дальше меня ждал капитальный облом - гребаный искусственный интеллект очнулся от спячки, пернатые девки осознали всю боль своего положения и дружно смылись на остров.
        Я забрал упавшую на дно карту, нашел рядом парочку золотых монет, а потом двинулся к берегу.
        - Эй! Далия! Или кто там у вас остался! Вы где?
        Вместо ответа из-за валунов прилетел камень, чуть не убивший неосторожно высунувшегося вперед Говарда.
        - Струсили?
        Увы, но пернатым красавицам хватило ума не поддаваться на провокации. Я несколько минут пытался сагрить их обычными словами, затем демонстративно выбрался на сушу и даже кинул несколько булыжников в наиболее подозрительные кусты, но успеха не добился. Игра чуть ли не прямым текстом говорила о том, что новая схватка может произойти только вдали от моря - там, где у меня не было ни единого шанса на победу.
        - Ладно, черт с вами...
        Устроившись на одном из лежавших в полосе прибоя камней, я вызвал характеристики персонажа, снова апнул “дух”, а затем начал рассматривать остальные параметры.
        Фантом незаметно обрастал подкожным жирком из навыков и умений. Причем некоторые из них качались совершенно незаметно для меня, чуть ли не в фоновом режиме.
        
        Фантом [74].
        
        Сила: 5+6 [4].
        Выносливость: 10.
        Ловкость: 2.
        Интеллект: 59 [1].
        Дух: 9+29 [38].
        
        Броня: 0.
        Жизнь: 100.
        Мана: 10.
        
        Сопротивление физическому урону: 1,9%.
        Сопротивление стихийному урону: 0.
        Сопротивление божественной магии: 0.
        Сопротивление магии смерти: 0.
        Сопротивление магии хаоса: 0.
        
        Репутация: скромный богач, симпатизирующий некромантам.
        Известность: слабая.
        Пройденные подземелья: 1.
        Подвиги: 1.
        
        Умения
        Восстановление предметов [007].
        Искра Вечного Хаоса [052].
        Восстановление здоровья [017].
        Огненный меч [004].
        
        Навыки
        Сопротивление физическому урону[019].
        Торговля [021].
        Владение мечом [019].
        Рыбалка [017].
        Подводное плавание [048].
        Питомец Говард [009].
        
        Первое, что бросилось мне в глаза - это новый уровень “искры”. Судя по всему, заклинание живо отреагировало на многократное применение и поэтому выросло гораздо быстрее расчетных сроков. Конечно, в дальнейшем его темпы развития просто обязаны были упасть, но текущая ситуация все равно вызывала робкий оптимизм. А также надежду на то, что для нового апгрейда умению хватит самой обычной тренировки.
        Всесторонне обдумав эту мысль, я еще раз попытался вызвать гарпий на бой, но не достиг никакого результата и решил вернуться обратно в Ворканию. В конце концов, оживленный город предоставлял гораздо больший простор для всевозможных телодвижений, нежели одинокая скала, заселенная трусливыми монстрами.
        - Я к вам еще вернусь!
        Выкрикнув этот грозный лозунг, я отважно самоубился и воскрес на кладбище. А еще через секунду заметил сидевшего неподалеку от моей могилы игрока. Тот всерьез томился от безделья и выглядел чрезвычайно несчастным, но главным здесь было совсем другое - то, что у него над головой явственно просматривалась лычка уже слегка позабытого мной клана.
        “Крылья Тьмы”. Элезар Темный, тридцать шестой уровень.
        - Так.
        Элезар лениво обернулся, прищурился - а затем вылупился на меня с таким удивлением, как будто встретил призрака. Или честного депутата.
        - Ну конечно, - я ловко соскочил с могильного камня и направился к выходу с территории кладбища. - И главное, так вовремя. Сволочи, блин...
        Минут через десять стало очевидно, что за мной действительно наблюдают. Рядом постоянно терлись какие-то суетливые нубы с эмблемами “крылышек”, пару раз я встречал достаточно серьезных игроков, провожавших меня заинтересованными взглядами, а общая концентрация возможных противников оказалась на порядок больше обычной.
        Если раньше в Воркании гуляли только отдельные представители враждебной гильдии, то сейчас все было совсем по-другому.
        - Медом вам тут намазано, что ли... неужто из-за меня?
        По здравому размышлению, от этой мысли пришлось отказаться - вряд ли целый клан стал бы перебираться в другой город ради какого-то единичного вредителя. Скорее всего, руководившие гильдией люди просто захотели расширить свое влияние. А выдать нубам задание по слежке за потенциально выгодной жертвой... обычное дело.
        Я дошел до аукционной доски, сменил доставшуюся мне коллекционку на карту какого-то сизого дронта, после чего двинулся обратно к площади.
        То, что меня все-таки нашли, практически никак не меняло текущие расклады - с развитием телепортационной сети скрываться от наблюдения стало гораздо проще и Фантом в любой момент мог сбросить “хвост”, потратив на это всего пару-тройку золотых. Так почему бы не воспользоваться ситуацией и не навестить личную комнату, разгрузив там захламленный трофеями инвентарь?
        - Заодно узнаю, как сильно я вам нужен.
        Сказано - сделано. Телепорт забрал у меня очередную монету, вокруг на краткий миг сгустилась тьма, а затем моим глазам открылась центральная площадь Эриниума.
        - Слазь с круга, черт бы тебя побрал!
        Почему-то именно в моем родном городе портал был все время занят. То ли в этой провинции находилось слишком много игроков, то ли они вели более насыщенную жизнь, чем соседи, но различие ощущалось, и очень сильно.
        Я отошел в сторону, высокомерно проигнорировал оказавшегося рядом “крылатого” нуба, после чего зашагал к своему дому. Дошел до двери, взялся за рукоять...
        Находиться в личном владении оказалось чертовски приятно. Настолько приятно, что около четверти часа я просто валялся на диване, рассматривал заполненную водой банку-аквариум и лениво прикидывал, как эффективнее всего освободить свой рюкзак.
        Даже ежу было понятно, что во время путешествия к затопленному храму мне совершенно не понадобится обычное оружие или коллекционные карты. Зато эссенция, талисман Горана и свитки могли оказаться очень полезными в противостоянии с каким-нибудь суровым монстром.
        - Палаш... хм.
        За последние часы прикрепленная к поясу рукоятка снова обзавелась лезвием - пока еще тонким и щербатым, но уже длинным и опасным на вид. Соответственно, ближе к отплытию клинок должен был восстановиться полностью. А это означало, что я по-прежнему имел возможность сражаться с устрицами и другими неподвижными либо малоподвижными тварями.
        - Сменить бы тебя, конечно... но это потом.
        Еще минут через пять мне удалось окончательно привести инвентарь в порядок. Ненужные вещи расположились на полу, куртка перекочевала персонажу на плечи, свитки выстроились в ряд, освободив место для будущего груза и будущей добычи. Остался только один спорный момент - серебряные чешуйки, занимавшие собой целых три ячейки.
        Мне очень хотелось украсить ими свою новую одежку, но денег на такое удовольствие пока что категорически не хватало. Хотя нужная сумма могла появиться уже совсем скоро, буквально вечером.
        Оставить?
        - Черт с ними, пусть лежат, - наконец вздохнул я. - Если меч нормально уйдет, на все хватит.
        Хотя особой уверенности в моем голосе не было, принятое решение казалось вполне здравым - судя по всему, чешуя являлась достаточно распространенным ингредиентом и при дефиците свободного места ее можно было просто выкинуть.
        С другой стороны, какая разница, усиленная у меня куртка или нет, если шанс на блок равен всего трем процентам? На кой черт лишний раз тратить деньги?
        Помаявшись еще чуть-чуть, я раздраженно махнул рукой, снова вышел на площадь и остановился, думая о том, чем заняться дальше. Но быстро вспомнил о Шаркане, весело хмыкнул и направился к магазину предприимчивого непися.
        Знакомая улочка показалась мне гораздо более оживленной, чем раньше. А долетавшие со всех сторон обрывки разговоров звучали на удивление странно.
        - ...только на минутку зашел, отвечаю. Что я, больной, что ли...
        - ...мне говорили, там круто...
        - ...завалил бы этого козла. От меня девушка ушла, когда узнала...
        - ...ты за кого меня принимаешь?! Чтобы я, да...
        - ...Писосовец тебя там вчера видел, не отмазывайся...
        - ...а меня не пустили, сволочи...
        - ...не пустили? Ты же всем вокруг заливал, что тебе тридцатник и у тебя серьезный бизнес уже больше...
        - ...это баг! Тут ведь игра...
        - ...админы молодцы, контент годный...
        Начиная кое-что подозревать, я дошел до приметного дома, остановился напротив - и раскрыл рот от изумления.
        Витрины магазина оказались плотно задрапированы тяжелыми черно-бордовыми портьерами. Около входа появились облаченные в тяжелые доспехи охранники. А прямо над дверью красовалась вычурная золотая табличка, заменившая собой прежнюю.
        
        [Дом благородных развлечений Шаркана Таинственного. Женщинам вход строго воспрещен!]
        
        - Не понял... он же там собирался черт знает что устроить? И как раз-таки для женщин...
        - Тема загнулась, - охотно пояснил стоявший рядом игрок. - Какая-то припадочная активистка начала толкать речи про шовинизм и равноправие, этот хрен мигом переобулся и сказал, что ну его на фиг, иметь хоть какие-то дела с тупыми бабами. Развернулся, короче, на сто восемьдесят и теперь здесь все только для пацанов.
        - Вот как...
        - Этой дуре теперь весь город благодарен, - собеседник внезапно хрюкнул от едва сдерживаемого смеха. - Ну, кроме девчонок, понятно. Даже мэр счастлив.
        - А он-то почему? Ему ведь по статусу...
        - Туристы. Это же чуть ли не первый нормальный бордель в игре. Смекаешь? Телепорт, налоги, вся фигня.
        - Ясно...
        - Загляни, не пожалеешь. Там, правда, деньги конкретные дерут, но оно того стоит.
        - Обязательно загляну, - кивнул я, вспоминая свой неоценимый вклад в организацию шаркановского стартапа и мучаясь от жадности из-за упущенной прибыли. - Прямо сейчас и загляну. Поговорю с этим...
        Охранники никак не отреагировали на мое приближение, тяжелая дверь гостеприимно распахнулась, пропуская меня внутрь... а затем вокруг сомкнулся уютный полумрак, наполненный ароматами благовоний, тусклым светом расставленных повсюду свечей и тихим смехом, долетавшим откуда-то из глубин здания.
        Завидев меня, устроившийся в огромном кожаном кресле Шаркан радушно улыбнулся и неспешно поднялся навстречу.
        - Мой друг, добро пожаловать!
        - Привет, привет, - я учтиво кивнул, рассматривая спрятавшиеся в темноте диваны, на которых угадывались соблазнительные очертания томных женских тел. - Смотрю, у вас здесь все хорошо?
        Глазки торговца предательски дернулись из стороны в сторону, но голос остался таким же спокойным и приятным:
        - Все в этом мире относительно, мой друг. Посетителей почти нет, мэр лютует...
        - А я слышал, что сюда люди со всего мира приезжают. И мэр только счастлив из-за этого. Меня обманули?
        - Э... - Шаркан снова на мгновение отвел взгляд, но тут же взял себя в руки: - Все не так плохо, как могло бы быть.
        - Это радует. - Я прошелся по комнате, глянул в сторону раскинувшейся на мягких подушках красавицы и снова обернулся к собеседнику: - Вы же помните, благодаря кому достигли такого успеха?
        - Помню.
        - Как насчет того, чтобы поделиться частичкой успеха со своим компаньоном?
        - Мы не компаньоны, - нахмурился торговец. - К тому же, я подарил тебе диван. И аквариум.
        - Ту несчастную банку я сам купил. Втридорога, причем. А подаренный диван никак не отменяет необходимость заплатить за использованную идею.
        Собеседник вполголоса ругнулся, но быстро придумал какую-то гадость и ощерился в торжествующей улыбке:
        - Нет идеи. Нет никакого лизинга! И женщин тоже нет!
        - Да ладно, - я ткнул пальцем в сторону тоскующих от одиночества девушек. - А это кто? И вы уверены, что в вашем заведении не практикуется то, о чем мы говорим?
        - Это только слова. Где доказательства?
        - Обязательно нужны доказательства? А как же наша дружба? Или это все было так, для красного словца?
        Шаркан смерил меня недобрым взглядом, пробурчал что-то очень сердитое, но затем сдался:
        - Денег все равно нет. Приходится вкладываться в развитие. Но ты прав, мой друг. Поэтому я разрешаю тебе пользоваться услугами моего заведения бесплатно. Алиша!
        Пока я хлопал глазами, осмысливая происходящее, рядом возникла симпатичная темноволосая девушка, одетая в... практически в ничто.
        - Алиша, это мой друг и желанный гость заведения. Позаботься о нем!
        Услышав распоряжение, красавица охотно кивнула, шаловливо улыбнулась, после чего нежно схватила меня за руку:
        - Идите со мной, господин Фантом. Я готова...
        - Стоп, стоп, мне же...
        - Я готова на все, господин Фантом, - с придыханием шепнула упорная девушка, делая шаг вперед и прижимаясь к моему плечу упругой грудью. - На все.
        В голове промелькнуло воспоминание о сидевшей на своем острове Далии. Затем я подумал о том, что для нормального восстановления моему реальному телу прямо-таки необходим весь спектр подвластных здоровому человеку эмоций, не говоря уже про всевозможные гормональные взрывы и реакцию на них.
        Скорее всего, такой эксперимент был жизненно необходим в рамках общей терапии. Более того, мой лечащий врач наверняка сам бы заставил меня принять предложение Шаркана. Не дурак же он - лишать пациента жизненно важного лекарства?
        - Идите за мной, господин Фантом...
        Час спустя я вышел на улицу, пребывая в полном умиротворении, душевном спокойствии и гармонии с окружающим миром. Лекарство действительно оказалось шикарным. А еще - весьма изобретательным.
        Даром, что непись.
        - Смотрю, радуешься жизни?
        - Конечно, - я без какого-либо интереса глянул на объявившегося рядом Эллера. - Ты чего-то хотел?
        - Решил узнать, как у тебя дела, - заметно поднявшийся по уровням лучник догадался, что я не собираюсь останавливаться, но не придал этому никакого значения и двинулся параллельным курсом. - Нашел уже, где спрятано Средоточие?
        - Нашел.
        Дипломат на мгновение сбился с шага, но ответил все так же ровно и благожелательно:
        - Правда? Не хочешь поделиться этой информацией? Тебе зачтется.
        Я с сомнением хмыкнул, немного подумал, а затем улыбнулся пришедшей в голову мысли и расслабленно пожал плечами:
        - Хочу. В обмен на твое личное обещание, что ваш клан раз и навсегда оставит меня в покое.
        - Мы знаем о списке, который огласил мэр, - серьезно произнес Эллер. - Так что продать нам липу не получится. Безопасность может быть только в том случае, если ты расскажешь о чем-то новом.
        - Меня это устраивает. Расскажу.
        - Тогда тебя больше никто не тронет.
        Вместо ответа я молча открыл дневник, скопировал тот участок карты, на котором отображалось расположенное в землях некромантов болото и переслал его собеседнику.
        Эллер цапнул свою собственную бляшку, жадно уставился куда-то в пространство, но буквально сразу же недоуменно поднял левую бровь и медленно обернулся в мою сторону.
        - Соседний сектор?
        - Точно, - кивнул я, ощущая расползающееся по душе тепло. - Так приятно знать, что мы с вашей гильдией больше не враги. Настоящая радость.
        Американец закрыл карту и едва заметно улыбнулся:
        - Фантом, тебе никто не говорил, что ты - хитрый баран?
        - Хитрый козел, ты хотел сказать?
        - Наверное. Путаю их иногда.
        - Нет, не говорили. А что, есть какие-то проблемы?
        - Что ты, никаких проблем, - Эллер снова улыбнулся и замедлил шаг. - Счастливо, Фантом.
        - И тебе, и тебе...
        Вечер я встретил уже в Воркании, сидя рядом с любимым фонтаном и пялясь на резвящегося в воде кальмара.
        Судя по всему, до ближайшего левел апа Говарду было еще далеко, но отвечавший за его развитие навык все же незаметно прокачивался, а регенерация приближалась. Или не регенерация, а что-то другое. Хотя лучше бы, конечно, регенерация...
        Инвентарь протяжно звякнул. Я мгновенно возбудился, схватился за пояс, глянул на строчку с финансами - и расслабленно выдохнул.
        Кто-то очень щедрый купил меч за триста пятнадцать золотых. А с учетом уже имевшихся у меня денег общий капитал Фантома теперь составлял аж триста шестьдесят шесть монет. Количество, вполне достаточное для оплаты фрахта.
        - Живем.
        Чувствуя, что удача наконец-то развернулась ко мне лицом, я оставил Говарда плавать в бассейне, а сам чуть ли не бегом отправился в порт. Но быстро спохватился, обругал себя за глупость и свернул к расположенной на другом краю города кузнице.
        Начинать путешествие лучше всего было не вечером, а утром - в тот момент, когда большинство вероятных противников заснет крепким сном и уйти от слежки не составит никакого труда. Прямо же сейчас мне требовалось завершить подготовку - сделать себе нормальный факел, обшить куртку чешуей и заказать прочный кожаный мешок для воздуха.
        - С мешками тебе к портным надо, - недружелюбно буркнул огромный мускулистый жлоб, когда я озвучил ему список пожеланий. - И с этой вонючей тряпкой тоже к ним иди. А вот факел сделать мы сможем. Из редкой души, говоришь?
        - Из реликтовой, - поправил я, доставая сияющий камень. - Только не повреди.
        - Не учи ученого, молокосос. С тебя двадцать золотых.
        Двадцатка показалась мне вполне приемлемой ценой, так что я не стал торговаться, отдал деньги и получил заверение в том, что результат будет готов через четыре часа.
        Следующим этапом стало посещение портняжной лавки. В отличие от магазина франтоватого стилиста Агирре, это заведение оказалось чрезвычайно простым и скромным, а сидевшая за прилавком добродушная пожилая женщина выслушала пожелания клиента спокойно и без всякого пафоса. Впрочем, это не помешало ей облегчить карманы Фантома еще на тридцать пять монет.
        - Все будет готово к рассвету. Не беспокойтесь.
        Осознав, что запланированные дела как-то незаметно иссякли, я немного побродил по центру Воркании, а затем, вспомнив про “искру”, вышел за городские стены. Остановился рядом с опушкой леса, присмотрел в качестве мишени большой красивый дуб, выпустил первое заклинание...
        Примерно восемь часов до рассвета. Четыре с половиной сотни “искр”. Хватит ли этого количества для перевода умения на следующий уровень?
        - А черт его знает...

        Глава 18

        В какой-то момент времени мне стало ясно, что я банально страдаю фигней. Но страдаю фигней не потому, что мое занятие бесполезно по своей сути, а потому, что его обязательно нужно совмещать с чем-нибудь еще. Хотя бы с развитием питомца.
        Дойдя до этой простой истины, я оставил в покое дуб, уточнил у тусовавшихся поблизости игроков, есть ли в округе водоемы, а затем направился к ближайшему из них.
        Крохотный и неказистый пруд оказался идеальным местом для прокачки, так что уже через десять минут вокруг наступила совершеннейшая идиллия. Вызванный из небытия кальмар лениво плавал возле берега, таинственно хлюпал и делал вылазки за резвящейся вдалеке рыбешкой, я отправлял принесенных им карасиков на крючок, старался поймать что-то более крупное и тренировал “искру”, а окружавшая нас чаща обеспечивала всему происходящему необходимую романтику.
        Легкий шелест ветра, серебристый свет луны, волчьи песни, пиликанье сверчков...
        Спустя несколько часов Говард вконец разленился и устроился в тине возле моих ног, загадочно поблескивая глазами. Потом случилось давно ожидаемое мной событие - моллюск перебрался на десятый уровень, став еще толще и внушительнее.
        - Ну вот, бро, осталось совсем чуть-чуть...
        Уже на рассвете выбранный мной для спарринга каштан неожиданно вздрогнул, треснул, а затем осыпался вниз мелкими щепками. Я отвлекся от размышлений о бренности всего сущего, тряхнул головой и уставился на стремительно превращающиеся в пепел обломки.
        - Не понял, ты же не моб?
        В принципе, мне уже приходилось разрушать своим умением нейтральные предметы - тот же самый Джахш наверняка до сих пор вспоминал пострадавший от “искры” бочонок пива. Но вот то, что заклинание окажется способно уничтожить настоящее большое дерево, стало для меня определенной неожиданностью. Конечно, разработчики сделали мир “Перекрестка”полностью динамичным и некоторые вещи здесь подразумевались сами собой, но все же, все же...
        Чисто теоретически, этот срез игровой механики открывал для Фантома немало сочных перспектив. А раз уж “искру” действительно можно было использовать против всевозможных препятствий, то мои шансы на добычу сокровищ в том же самом храме заметно повышались.
        Убедившись, что на месте побежденного растения не осталось ничего интересного, я окинул взглядом светлеющее небо и принял решение вернуться в город - требовалось забрать у ремесленников свои вещи, кое-что уточнить в библиотеке, а сразу после этого топать на встречу с капитаном Руджером.
        - Не скучай, бро, я тебя скоро позову...
        Сделанный портнихой мешок показался мне довольно жалким и абсолютно не соответствующим заплаченным за него деньгам, но швы поблескивали нанесенной на них смолой, а воздух внутри все-таки держался, так что работу можно было считать выполненной. Хотя и с натяжкой.
        Куртка понравилась мне гораздо больше. Подарок дракона и до этого выглядел очень стильно, а теперь, когда черную кожу украсили закрепленные на ней серебристые чешуйки, стал напоминать ни много ни мало изделие какого-нибудь авангардного дизайнера.
        - Вас теперь везде узнают, - с гордостью сообщила наблюдавшая за моей реакцией женщина. - Другой такой вещи ни у кого не будет.
        Я вспомнил о жаждущих общения “крылышках”, поморщился, но все равно благодарно кивнул. И отправился в кузницу.
        Выданный мне сонным подмастерьем факел был сделан из длинной металлической арматурины, один из концов которой заострялся для более удобного втыкания в различные поверхности, а другой плавно переходил в аккуратную сеточку, внутри которой горел камень души. Шедевром ювелирного искусства эта конструкция не являлась, но в качестве рабочего инструмента смотрелась очень даже функционально.
        - Спасибо. Отличная вещь.
        В ответ на мою благодарность непись равнодушно махнул рукой, зевнул, а потом скрылся в глубинах заведения, даже не соизволив попрощаться. Впрочем, я не слишком-то огорчился - встававшее над городом солнце все быстрее раскрашивало небо в золотисто-розовые цвета, вынуждая меня поторапливаться.
        Само собой, на встречу с реликтовым кракеном можно было идти даже с моим текущим уровнем знаний. Но лишние сведения о противнике все-таки могли принести ощутимую пользу.
        - Надо было вечером этим заниматься... дятел...
        Я быстро дошел до академии, забрался в читальный зал и открыл форум, сразу же настроив его на поиск информации о сражениях с реликтовыми тварями. После чего мгновенно окунулся в царство боли, обиды и унижений.
        
        [Почему?!]
        [Встретил реликтового кролика, два часа пытался убить, ничего не получилось. Что за хрень? Он всего третьего уровня. Подскажите, плиз.]
        [Эпичная битва - реликтовый кроль против редкого краба. Ваши ставки?]
        [Лучше бы объяснил, умник, в чем тут дело. Это явно какой-то босс - сидит на одной и той же полянке, травку щиплет, вокруг другие зайцы шмыгают. Почему я его убить не могу?]
        [Это не босс. Такие сволочи иногда просто так встречаются.]
        [А поиском воспользоваться не судьба? У реликтов сопротивления дикие.]
        [Я читал про сопротивления. И?]
        [Что тут непонятного? Наткнулся на моба с резистом к физическому урону, теперь страдай. Или в костер его засунь.]
        [Пробовал факелом бить, толку нет.]
        [Тогда плюнь.]
        [Отличный совет от нередкого некраба. Есть кто-то, кто может нормально ответить? Как валить таких тварей?]
        [Если у монстра иммунитет к чему-либо определенному, нужно использовать другие части спектра. Если такой возможности нет, то нужно использовать проклятия или благословения, которые сбивают резисты. Иначе тебе просто ничего не светит.]
        [Прекрасно. То есть, здесь ходит мелкая тварь, с которой никто ничего не может сделать?]
        [Попробуй утопить.]
        [Если там стихийный иммунитет, утопить не получится.]
        [Еще как получится. А еще есть вариант ноги ему отрубить. Правда, это ни к чему не приведет.]
        [В смысле? Ранить его я не могу, а ноги отрубить - могу? Что за бред?]
        [Не бред, а сплав механик. Реликтового монстра вполне можно поймать в ловушку. Например, придавить камнем. Понимаешь? Если бы физрез был абсолютным, то это не сработало бы. То же самое с утоплением - просто так ты ему здоровье не снимешь, но задушить можешь.]
        [Спасибо!!! Иду топить эту сволочь!]
        
        Я постарался вспомнить, страдал ли встреченный мной рак от ударов меча, но тут же сдался - в разрушенной крепости было слишком темно и сходу подсчитать количество лап у толстокожего ушлепка не представлялось возможным. К тому же, во время сражения у меня хватало других забот.
        - Ладно, при случае оборвем этому пассиву щупальца... вдруг удастся.
        Выйдя из библиотеки, я на всякий случай заглянул в магическую лавку, но там не нашлось ничего, что смогло бы помочь мне в предстоящей схватке с кракеном. Впрочем, такой исход был вполне ожидаем - кто из разработчиков позволит рядовому нубу использовать действительно серьезные умения и проклятия? Верно, никто.
        - Да и фиг бы с вами...
        Расположенная неподалеку от порта бухта встретила меня ласковыми лучами окончательно выбравшегося из-за горизонта солнца, прохладным солоноватым ветром и бесконечным шумом прибоя.
        В полной мере насладившись утренней панорамой, я отошел от кучковавшихся рядом с водой рыбаков, достал камень воскрешения и установил его между двумя солидными валунами. Потом сдвинулся на десять метров в сторону, воспользовался кольцом...
        Мир резко потемнел, меня с чего-то вдруг обдало крепким морозом, а еще через мгновение Фантом оказался в окружении только что покинутых каменных глыб.
        Дорогостоящая приблуда работала так как надо и работала хорошо.
        Следующее, что мне требовалось сделать - это найти груз для погружений. Ради этого пришлось как следует изучить окрестности и забраковать штук десять булыжников, но в конце концов подходящая каменюка устроилась в инвентаре, а подготовка к плаванию была официально закончена.
        Оставалось лишь попасть в храм.
        - Явился, значит, - неодобрительно хмыкнул капитан Руджер, когда я подплыл к борту его корабля и забрался по сброшенной вниз веревочной лестнице. - Готов платить?
        - Само собой. Вот деньги.
        - Хорошо, - непись спокойно взял монеты, а затем уточнил: - Идем в то место, которое обговаривалось? Больше никого не ждем?
        - Не ждем.
        - Хорошо. Отчаливаем! Быстро, сукины дети!
        Палуба, словно по мановению волшебной палочки, заполнилась матросами. Кто-то бросился к швартовам, кто-то принялся вытаскивать якорь, двое смельчаков начали карабкаться по вантам, готовясь поднять паруса...
        - Живее, сухопутные крысы!
        Похоже, в устах капитана эти слова являлись самым страшным из возможных ругательств или даже скрытым бафом - команда на некоторое время утроила старания и корабль, тяжело вздрогнув, отодвинулся от причала.
        - Паруса!
        Наверху с громким хлопаньем развернулись белые полотнища. По моему дилетантскому мнению, ветер был совсем неподходящим для начала плавания, но это никого не смутило - реи развернулись, на носу возник еще один кусок ткани, а “Вестник” уверенно двинулся в сторону открытого моря.
        Я подошел к борту, глянул на пенящиеся внизу волны и окликнул питомца:
        - Говард? Ты здесь?
        Кальмар появился, с удивлением взмахнул щупальцами, но тут же скрылся в утащившем его под корпус судна водовороте. Снова вынырнул, попытался что-то мне сообщить...
        Я вздохнул и решительно направился к шкиперу:
        - Капитан Руджер?
        - Слушаю, - покосился на меня моряк. - Что случилось?
        - Мне нужно узнать, сколько дополнительного времени я могу получить на те деньги, которые отдал за фрахт.
        Непись многозначительно пожевал губами, смерил зарвавшегося клиента оценивающим взглядом, после чего нехотя сообщил:
        - Три-четыре часа. А что?
        - Хочу заняться рыбалкой.
        Руджер подарил мне еще один долгий взгляд, но ничего не сказал. А я, решив, что его молчание является отчетливым знаком согласия, вытащил свою снасть и шагнул обратно к борту.
        Следующие три часа выдались чрезвычайно мирными.
        Отошедший от берега корабль спустил паруса, бросил якорь и медленно покачивался на длинных пологих волнах, время от времени тихо скрипя такелажем. Получившие отдых матросы лениво таскались по палубе, разговаривая о каких-то пустяках. Я сидел на широком брусе, лениво дергая удочкой и размышляя о будущем. Говард резвился внизу, время от времени выпрыгивая из воды в погоне за летучими рыбками.
        Затем уровень моего питомца наконец-то вырос, дав ему такую желанную регенерацию.
        
        [Питомец Говард [011].
        Улучшенный навык, позволяющий завести питомца.
        Уровень питомца равен уровню навыка.
        Характеристики питомца идентичны характеристикам аналогичного монстра соответствующего уровня.
        Питомец обладает способностью восстанавливать здоровье.]
        
        - Ну и отлично... капитан, можно отправляться!
        То расстояние, на преодоление которого наша утлая шлюпка тратила чуть ли не весь день, быстроходный корабль “съел” минут за сорок. Вдалеке появились и исчезли несколько клочков суши, потом возник занятый чернокнижниками остров, маленькие скалы...
        - Здесь! Точнее, там!
        Капитан Руджер глянул в указанном направлении, тихо ругнулся, но не стал спорить и отдал соответствующий приказ.
        “Вестник” заложил элегантную дугу, набрал скорость...
        Мне пришло в голову, что таким образом шкипер хочет минимизировать риски от встречи с Хранителем, а то и вовсе избежать его внимания - как-никак, если проскочить мимо врага на всех парах, то есть шанс остаться незамеченным. Или хотя бы непойманным.
        К сожалению, хитрый план с треском провалился. Наш корабль успешно добрался до нужного камня, я приготовился прыгать в воду... но вместо этого сорвался с места, пролетел несколько метров и впечатался в закрепленный около центральной мачты тюк.
        В глазах на мгновение потемнело. Откуда-то снизу донесся зловещий треск. Сверху послышалось тревожное хлопанье парусов.
        - Оружие к бою! Быстрее, сукины дети!
        Палуба подпрыгнула, стукнув меня по локтю. Лицо обдало брызгами. Раздался чей-то вопль - отчаянный, стремительно удаляющийся.
        - Режь его!
        Когда зрение наконец-то вернулось, я окинул пространство растерянным взглядом и шепнул проклятие.
        Кракен все же явился.
        Огромной твари не удалось сходу разломать внушительный корабль на части, но она не оставляла попыток это сделать. Через борт тянулись огромные серо-зеленые щупальца, грубые белые присоски царапали деревянный настил своими острыми краями, одна из мачт выгибалась и жалобно скрипела, попав в смертельные объятия...
        - Все вместе, - проорал стоявший неподалеку капитан, вытаскивая из ножен светящийся яркой зеленью клинок. - Разом!
        Сияние на какой-то миг стало нестерпимым, меч описал пылающую дугу - и тянущийся ко мне толстый бугристый тентакль оказался рассечен напополам.
        Корабль снова вздрогнул, из-за спины донесся еще один крик, но источавший противную розовую слизь обрубок испуганно отдернулся, скрывшись за бортом. А до наконец-то меня дошло, что все происходящее - совершенно не мое дело.
        Поднявшись на ноги, я нашел взглядом расположившуюся метрах в тридцати от нас скалу, выдохнул и бросился вперед. Прыжок, второй, третий... мелькающее совсем рядом пупырчатое бревно... удар о воду... глубина.
        Хранитель Бездны оказался настоящим исполином, сравнимым по величине с “Королевским Вестником”, а то и превосходящим его в размерах. Но рассматривать увенчанную пучком разнородных щупалец тушу мне было недосуг - требовалось как можно скорее добраться до укрытия и оставить там свой камень возрождения.
        Десять метров, пятнадцать... испуганный Говард, появившийся из глубины... упругий толчок, дошедший до меня со стороны корабля... грохот...
        Невзрачный островок приближался чрезвычайно медленно. Тем не менее спустя минуту или две я все-таки оказался рядом, выполз на мокрые камни, обнаружил среди них симпатичную расщелину и торопливо сунул туда тяжелый диск. Потом отскочил к воде, устроился в какой-то луже...
        Неподалеку по-прежнему бушевало сражение. Хранитель упрямо цеплялся своими тентаклями за борта корабля, команда героически держала оборону... и побеждала. То ли обладавший всего двухсот пятидесятым уровнем капитан Руджер был плотно укомплектован эпическими артефактами, то ли на результат влияли слаженные действия его подчиненных, но кракен проявлял все меньше и меньше активности, явно готовясь дать деру при первом же удобном случае.
        Сообразив, что именно в данную секунду мои шансы на беспрепятственный проход к храму наиболее велики, я перестал изображать из себя праздного зеваку, спрыгнул в воду и вытащил из рюкзака груз.
        Мимо промелькнули несколько уступов, темная громада затопленного сооружения приблизилась, стали видны разбитые окна, мне в глаза бросилась поросшая водорослями статуя с наполовину отбитой головой... а затем под ногами оказалась небольшая каменная полка. Узкая, довольно скользкая и мгновенно остановившая мой спуск.
        Я покрутил головой, убедился, что Хранитель до сих пор занят кораблем, дернулся вперед - и злобно ругнулся, выпустив целую россыпь крупных пузырей.
        Из глубины поднимался едва различимый в темноте силуэт. Длинный, хищный, опасный.
        - Сволочьбль...
        Акула двигалась относительно медленно, так что у меня все еще была возможность добраться до верхних этажей первым. По крайней мере, мне так показалось.
        Увы, но этот расчет не оправдался - стоило только персонажу отлепиться от скалы и сделать движение по направлению к храму, как хищница резко ускорилась, целеустремленно идя на перехват. Я рванулся к спасительным стенам, булькнул не хуже Говарда...
        Ногу пронзила короткая злая боль.
        - Скотина!
        Вокруг снова плескались неугомонные волны. “Вестник”, успешно отбившийся от агрессивного кальмара, стремительно уплывал на юго-запад. Самого кракена видно не было - судя по всему, реликтовый моб вернулся к подножию храма зализывать свои раны.
        А вот Фантом туда отправиться уже не мог. Точнее, мог, но лишь своим собственным ходом - служивший в качестве груза булыжник теперь валялся где-то глубоко на дне.
        - Ладно, рискнем. Чего уж теперь...
        К моему несказанному удивлению, вторая вылазка оказалась гораздо успешнее первой. Акула куда-то смылась, недовольный Хранитель Бездны озабоченно шевелился во мраке и не предпринимал никаких попыток вернуться обратно к свету, так что я спокойно погрузился метров на двадцать, затем совершил дерзкий заплыв к зданию, пробрался сквозь ближайший из оконных проемов, после чего затаился в уголке, решая, что же делать дальше.
        До бесславной кончины от удушья оставалось чуть больше минуты. За это время можно было спокойно вытащить и опорожнить захваченный с собой резервуар...
        Сообразив, что занимаюсь какой-то невообразимой глупостью, я открыл рюкзак, достал кожаный мешок, после чего тут же перевернул его горловиной кверху. А затем, убедившись, что воздушный пузырь расположился у потолка и не собирается никуда исчезать, двинулся на выход из комнаты. Пробрался в коридор, матюкнулся из-за окончательно сгустившейся темноты, затем вспомнил о факеле...
        Планирование моей экспедиции явно оставляло желать лучшего, а в действиях главного исследователя прослеживался определенный сумбур - вместо того, чтобы вовремя вернуться к только что сделанному запасу воздуха, я увлекся изучением расположенных по обеим сторонам коридора комнат и банально захлебнулся.
        - Тьфу, блин.
        Следующие три попытки выявили очередную проблему - хотя созданный мной пузырь быстро увеличивался в размерах, система абсолютно не учитывала его в своих расчетах. То ли воздушной подушке не хватало объема, то ли задуманный финт был невозможен в принципе, но таймер упрямо тикал, а персонаж умирал даже во время дыхания. Мне оставалось лишь продолжать возню со своим мешком, попутно изучая соседние коридоры в надежде обнаружить там не до конца затопленные уголки.
        Увы, но когда я нырнул в следующий раз, игра сменила милость на гнев - униженный кракен обратил внимание на творившуюся над ним суету и поквитался за все свои беды, отправив Фантома на перерождение.
        Затем еще раз. И еще.
        - Козлина многорукая, - пробормотал я, рассматривая недобрые волны. - Пассив закомплексованный.
        Ругательства помогли очень мало, так что мне пришлось затаиться, выждать минут десять и только после этого сделать еще одну вылазку. Хитрость удалась - кракен упустил нужный момент и потянулся вслед за мной слишком поздно. Упитанное щупальце обшарило края окна, скользнуло в комнату, но там уже никого не было.
        - Так-то...
        На этот раз у меня имелась совершенно определенная цель - для того чтобы заниматься скоростными спусками, Фантому кровь из носу требовался нормальный груз. Большой кирпич, обломок какой-нибудь статуи или нечто еще в этом роде.
        К сожалению, найти подходящий предмет оказалось весьма сложно. Я миновал уже посещенные комнаты, добрался до какого-то перекрестка, совершенно неожиданно оказался рядом с проломом, за которым извивалось еще одно щупальце, вернулся, потыкал фонарем в несколько мрачных помещений, вспугнул стайку небольших рыб...
        Перед самой смертью мне удалось сунуть в рюкзак внушительный кусок мраморной плитки. Затем вокруг сгустилась розовая пелена и Фантом снова умер.
        - Ладно, теперь сделаем по-другому...
        До этого момента я попадал в здание одной и той же дорогой. Но площадь верхних этажей была достаточно велика для того, чтобы осуществить “десантирование” где-нибудь в стороне от Хранителя.
        Почему бы и нет?
        Следующие несколько заплывов убедительно доказали всю ошибочность этого подхода - чертов кракен слишком зорко следил за своими владениями и любое мало-мальски продолжительное движение сразу же привлекало его внимание. А самым простым и доступным способом забраться в храм оставался тот, который был найден мной в самом начале.
        Расстановка сил окончательно прояснилась уже ближе к полудню.
        До тех пор, пока я сидел на своем камне, Хранитель спокойно тусовался у основания постройки, но спуск в воду мгновенно включал обратный отсчет, неизменно заканчивающийся убийством моего персонажа. При этом быстрота действий моба напрямую зависела от того места, где происходило встревожившее его событие - если Фантом погружался рядом с каменной стеной, враг некоторое время тупил и держал свои щупальца при себе, но если мне хватало смелости выплыть на открытое пространство, смерть наступала практически сразу.
        Осознав, что существует лишь один нормальный путь для продолжения исследований, я слегка успокоился, перестал ругаться на злую судьбу и снова начал таскать вниз воздух, увеличивая уже существующий пузырь.
        Кракену мои действия совершенно точно не нравились, но реагировал он на них с какой-то ленцой и без огонька - словно обожравшийся кот, издалека наблюдающий за чрезмерно наглой мышью, пожирающей корм из его миски. Время от времени вверх поднимались щупальца, пару раз мой герой даже улетал на перерождение, но в остальном все было достаточно терпимо. Несколько минут отдыха, погружение, возня с мешком, попытка добраться до неизведанных коридоров, смерть, новый спуск...
        Затем количество наконец-то переросло в качество. Я привычно опорожнил мешок, засунул лицо в пузырь, сделал вдох - и чертов таймер сбросился. Идея с водолазным колоколом и сопутствующими ему технологическими вывертами все-таки оказалась рабочей.
        - Ура. Тьфу.
        Опорная точка мгновенно открыла передо мной новые возможности - теперь в распоряжении Фантома имелись тридцать-сорок лишних секунд на вылазки внутрь здания, теперь я всегда мог вернуться к пузырю и обнулить время погружения, теперь можно было не тратить драгоценные минуты на бестолковое ожидание.
        Начались исследования.
        Первым делом я тщательно рассмотрел уже знакомые комнаты и коридоры, в полной мере насладившись видом голых стен и превратившейся в труху мебели. Затем принялся совершать короткие рейды, стараясь найти в ближайших окрестностях хоть что-то новое. Потом, догадавшись, что вокруг располагаются кабинеты высшего руководства, стал изучать каждое помещение на предмет скрытых сокровищ.
        Увы, но ничего толкового мне в руки так и не попало. А после очередного заплыва Фантом не успел вернуться к пузырю и снова умер.
        - Ладно, - пробормотал я, сидя на своем островке и с неприязнью рассматривая заметно увеличившиеся в размерах волны. - Да здравствует системность.
        Мне требовалось сделать еще один “воздушный” пункт, расположив его рядом с найденной в центре этажа лестницей. Доплыть до нее у меня получалось с трудом, но именно там был единственный обнаруженный на данный момент проход к сердцу храма.
        - Итак...
        Следующие четыре часа я упорно переносил на глубину воздух, создавая второй пузырь и незаметно проникаясь искренним отвращением к своей работе. Потом, создав-таки новый“базовый лагерь”,занялся финальным обследованием яруса и даже обнаружил маленький клад, пополнивший мой личный счет на двенадцать золотых монет.
        Затем пришло время спуститься глубже.
        Второй ярус храма оказался гораздо более просторным. Маленькие комнаты и узенькие переходы сменились просторными галереями и огромными залами. Появились напрочь испорченные водой фрески, обросшая короткими зелеными водорослями лепнина, сохранившиеся и разрушенные статуи. Кое-где на стенах можно было увидеть скопления испускавших мягкий зеленоватый свет кораллов, в толще воды плавали яркие рыбки, пол украшали морские ежи и ползающие между ними звезды...
        К сожалению, у всего этого благолепия имелась и обратная сторона,
        Скорее всего, изначально этаж конструировался в качестве места для всевозможных церемоний, поэтому здесь был соответствующий антураж - большие окна, широкие коридоры, длинные балконы, самый минимум перегородок и стен. Но прямо сейчас эта планировка открывала морским обитателям множество путей внутрь храма. Всем подряд морским обитателям. В том числе и кракену.
        Заметив лежавшее на полу щупальце, я постарался не делать резких движений, скрылся за ближайшим углом, после чего отправился в другой конец здания, зорко поглядывая по сторонам и готовясь дать деру в случае опасности.
        Вокруг царило странное тревожное спокойствие. Никто не проявлял к плавающему среди колонн человеку никакого интереса, никто не пытался организовать за ним погоню или напасть исподтишка... но на душе у меня становилось все тревожнее.
        Обманчиво-мирное щупальце, мелькнувшая вдалеке мурена, неспешно проступивший из окружавшего храм сумрака и точно так же растворившийся среди зеленоватой мглы силуэт акулы...
        - Тьфу, блин, - произнес я, в очередной раз вернувшись к воздушному пузырю. - Как будто границу провели, сволочи.
        Все действительно выглядело так, словно обитавшие в храме твари смирились с моим вторжением, но установили своеобразный рубеж, приближаться к которому незваным гостям категорически запрещалось.
        Два верхних яруса - пожалуйста. То, что ниже - нет.
        - Значит, сами виноваты...
        В течение следующего часа я беззаботно путешествовал по этажу, ковырял острым концом своего фонаря все мало-мальски подозрительные местечки, а также время от времени подплывал к окнам, наблюдая за устроившимся на дне кракеном.
        Судя по всему, Хранителя Бездны чрезвычайно возмущала такая дерзость - вверх практически сразу же поднимались щупальца, стены здания начинали подрагивать от движений упитанной туши, а однажды все вокруг заполнила какая-то едкая дрянь, мгновенно отправившая меня на перерождение. Впрочем, я отнесся к этой смерти достаточно философски.
        Тем временем, тщательный обыск отданного мне на разграбление яруса начал давать свои плоды.
        Сначала мне стало ясно, что прямой дороги к Средоточию попросту не существует - обе имевшиеся в наличии лестницы были завалены обломками стен, так что для перехода на нижние этажи мне полагалось выбраться наружу и встретиться там с боссом локации.
        Будучи крайне опечаленным этим фактом, я принялся еще усерднее изучать доступное пространство и совершенно случайно наткнулся на маленькую незаметную дверь, за которой обнаружилась искусно отделанная серебристым металлом комната.
        Здесь был воздух. И не только он.
        - Ну вот, нормальные ценности, - хмыкнул я, присматриваясь к освещенной факелом статуе. - Так и знал, что здесь найдется что-то приятное.
        Вырезанная из белого мрамора девушка казалась чересчур строгой, целомудренной и гордой для нашего бренного мира, но эти вопросы волновали меня достаточно мало. В отличие от поблескивавших прохладной синевой глаз скульптуры.
        - Надеюсь, ты не очень обидишься, - пробормотал я, осторожно выковыривая ближайший камень из мраморной глазницы. - Вот, хорошо...
        Спустя несколько секунд у меня на ладони оказались два совершенно одинаковых сапфира.
        
        [Сапфир богини Мелории. Ранг: легендарный.
        Драгоценный камень. Ингредиент.]
        
        Храм неожиданно вздрогнул, я испугался и как можно скорее убрал драгоценности в рюкзак, но все очень быстро успокоилось. Возможно, богиня попросту не обратила внимания на оскверненную статую. Или была слишком слаба для активных действий.
        - Пофиг, затраты уже отбились, - шепнул я себе под нос, жадно рассматривая убранство комнаты. - Хорошее место... может, камень прямо сюда перетащить?
        Воздуха в помещении было достаточно, а сама каморка располагалась чуть ли не в самом центре здания, так что подобный шаг выглядел очень логично. Проблема заключалась только в том, что кракен имел возможность убить меня по дороге к храму - при таком раскладе камень мог шлепнуться на самое дно и тем самым похоронить все мои надежды на продолжение экспедиции.
        Конечно, никто не мешал мне вернуться после этого в Ворканию, зафрахтовать там еще один корабль... но стоила ли овчинка выделки?

        Глава 19

        Кроме статуи богини, на втором ярусе не нашлось больше ничего интересного. Да, иногда передо мной проступали остатки былой роскоши, а сердце радостно трепетало при виде частично сохранившейся мебели, но надежды каждый раз оказывались беспочвенными - храм был пуст, словно карман потомственного нищеброда. Или здесь успели порезвиться мародеры, или местные жрецы изначально являлись не очень-то богатым сословием, или, что вероятнее всего, моих навыков попросту не хватало для эффективного поиска припрятанных сокровищ.
        Безопасная дорога к Средоточию также не обнаружилась. Вдоль и поперек изучив доступные этажи, я все-таки рискнул, перетащил свой камень возрождения на новое место, после чего стал делать вылазки за пределы здания - и очень быстро убедился, что незваным гостям здесь не рады. С одной стороны храма мои поползновения неумолимо пресекал Хранитель, с другой крутились вечно голодные акулы, а когда Фантом появлялся на границе зон влияния различных монстров, то неизменно огребал сразу от всех.
        Самым обидным было то, что мне все-таки удалось найти путь на следующий ярус - рядом с логовом кракена темнела внушительная и очень приметная арка, время от времени озаряемая характерным багровым сиянием. Вот только добраться до нее у моего персонажа не получалось - монстр бдительно следил за своей территорией и пресекал любые попытки нарушить ее границы.
        - Сволочь, - пробормотал я, в который уже раз возрождаясь возле изуродованной скульптуры. - Отвлечь бы тебя...
        Увы, но имевшиеся у меня расходники никак не предназначались для таких вещей. А каким-либо еще способом выманить гигантскую тварь из ее логова я не мог. Или мог...
        - Говард!
        Попытка вызова закончилась неудачей - с момента последней смерти питомца прошло гораздо меньше часа. Поняв это, я выбросил кальмара из головы и продолжил цепочку своих размышлений, буквально сразу же вспомнив о Трутне и других товарищах.
        Согласился бы Алекс приплыть сюда только ради того, чтобы получить по башке щупальцем и умереть? Вряд ли. Тем более, что для этого ему снова придется покупать лодку и тратить чертову уйму времени.
        А если...
        - Ну конечно же!
        Поспешно открыв дневник и убедившись, что Трутень все еще находится в игре, я торопливо набрал сообщение:
        
        [Привет! Не отвлекаю? Помнишь, ты говорил, что за вами начали “крылья” следить? Они до сих пор на горизонте?]
        
        Ответ пришел очень быстро и уже спустя несколько минут моя спонтанная идея получила вполне реальный толчок к развитию.
        
        [Хай. Ну да, крутятся. Передать чего хочешь?]
        [Не совсем. Как ты смотришь на то, чтобы рассказать им о храме?]
        [Не понял.]
        [Короче. Я на месте. Сижу здесь рядом с кракеном и никак не могу пробраться дальше. Нужно, чтобы кто-то его отвлек, понимаешь?]
        [Кажется, да.]
        [Найди кого-нибудь, как следует поторгуйся, а затем продавай меня с потрохами. Наплети что-нибудь, скажи, что я тут уже давно сижу, расскажи, как судно нанять и все такое. Главное, не продешеви.]
        [Понял, бро. Не боись, сделаю все в лучшем виде!]
        [Отлично. Жду.]
        
        Добившись желаемого, я еще раз оценил имеющиеся у Фантома возможности, затем сокрушенно пожал плечами и отправился на поверхность - рыбачить.
        Минут через десять ко мне приплыл Говард, сходу взявший на себя все тяготы по отлову использовавшихся для наживки крабов. А спустя еще четверть часа инвентарь приятно звякнул, сигнализируя о поступлении на счет ста двадцати золотых монет.
        Сразу после этого ко мне прилетело новое письмо:
        
        [Сделал. Пришлось отдать им кусок разведанной карты, но оно того стоило, повелись как миленькие. Теперь жди гостей. Твою долю отослал.]
        
        Поблагодарив товарища, я довольно усмехнулся и одарил благосклонным взглядом затаившегося рядом моллюска:
        - Вот так вот, бро. Врагов нужно использовать. В прямом и переносном смысле. Осознал?
        Говард на всякий случай радостно булькнул, скрылся под водой и тут же вернулся, сжимая в щупальцах очередного краба.
        - Молодец, молодец, хороший кальмар...
        Солнце медленно подобралось к горизонту, нерешительно коснулось его, на мгновение остановилось, но затем возобновило движение, погрузив океан в вечерние сумерки.
        Рыбалка продолжалась. Серебряные броненосцы один за другим оказывались на камнях, инвентарь пополнялся новыми чешуйками, соответствующий навык рос, а хлюпанье доставлявшего мне крабов Говарда становилось все более гордым.
        - Молодец...
        Ближе к рассвету количество найденных чешуек перевалило за полтинник и я начал задумываться о том, чтобы обшить ими всю куртку. В конце концов, судя по уже имеющимся усилениям, мне оставалось не так уж далеко до полного комплекта. Еще несколько часов, еще несколько занятых ячеек...
        - Обидно получится, если ради Средоточия их выкинуть придется... с другой стороны, всегда можно вернуться, нафармить...
        Появление“крылышек”совершенно ускользнуло от моего внимания - я лениво таращился на поплавок, следил за крутящимся в небе альбатросом, слушал тихий шелест успокоившегося моря и за всеми этими делами попросту забыл мониторить обстановку.
        Выручил меня только вовремя увидевший приближающуюся лодку и очень разволновавшийся по этому поводу Говард.
        - Ну, чего еще... ах ты ж, блин!
        Осознав, что противники совсем скоро войдут в зону ответственности кракена, я быстро спрятал удочку и самоубился. А потом, оказавшись внутри храма, заплыл в ближайший коридор, нашел себе уютное местечко рядом с окном и принялся ждать.
        В течение следующих десяти минут ничего интересного не случилось, хотя Фантому пришлось раз пять отправиться на тот свет из-за нехватки воздуха. Но затем Хранитель все же почувствовал угрозу и бросился сражаться с врагами.
        Стены ощутимо вздрогнули. За окном проскользнула массивная бесформенная тень. Стихийно образовавшийся водоворот дернул меня вперед, потом отшвырнул обратно...
        Сообразив, что нужно обнулить таймер, я пожелал себе смерти, перенесся к камню воскрешения и тотчас же направился обратно. Доплыл до все того же окна, выбрался наружу, достал груз...
        Глубина послушно распахнула свои объятия. Мимо проскользнули какие-то выступы, одинокая статуя, я внезапно оказался в царстве длинных темных водорослей - и достиг дна.
        Вокруг колыхался самый настоящий подводный лес. Ноги чувствовали скользкие от наросшей на них зелени камни. Совсем рядом, там где уходили вверх мрачные стены, пульсировало багряное зарево.
        Ощущая легкий иррациональный страх, я отодвинул длинный толстый стебель, шагнул вперед, а затем убрал груз и поплыл в сторону зловещей арки.
        Ближе.
        Еще ближе.
        Когда над головой оказались тяжелые каменные перекрытия, неприятное сияние внезапно снизило яркость и начало тягуче пульсировать, вызывая в моей душе священный трепет.
        Что за чертовщина творилась впереди? С какой именно тварью мне предстояло встретиться?
        Затопленный водой проход вывел меня к идущей куда-то вверх широкой лестнице. Я сделал несколько гребков, отметил возросшую интенсивность свечения... а потом совершенно неожиданно для себя оказался на воздухе.
        За спиной темнели спокойные морские воды. Впереди был край лестницы и залитый багрянцем сводчатый потолок.
        - Так... так, блин...
        Резкое изменение условий яснее ясного говорило о том, что мне удалось перебраться через еще одну границу и оказаться совсем рядом с вожделенной целью. Но вопрос о защитниках Средоточия по-прежнему оставался открытым.
        Могло ли случиться так, что система решила удовольствоваться одним кракеном?
        Пока я размышлял о возможных проблемах, стены храма опять вздрогнули, а окружавшая меня жидкость покрылась крупной рябью. Хранитель вернулся домой.
        Руки сами собой сделали рефлекторный гребок, ноги вознесли меня по ступеням, я обернулся...
        Из воды неспешно выползло толстое пупырчатое щупальце. Выползло, обшарило лестницу, после чего беззвучно скрылось.
        - Вот дерьмо.
        Путь назад был отрезан. Впереди светилась какая-то хрень. А камень воскрешения остался наверху, так что первая же смерть Фантома ставила крест на всей затее.
        - Восхитительно...
        Время шло. С потолка нудно капала вода. Свечение закончило пульсировать и стало незаметно увеличивать свою интенсивность. Но щупальце больше не появлялось.
        Примерно через минуту, убедившись, что кракен не собирается открывать на меня охоту, я чуть-чуть успокоился и начал внимательно рассматривать все вокруг.
        Шагах в сорока от меня располагался очередной завал, наглухо перекрывавший дорогу к сердцу храма. Совсем рядом с огромной кучей камней находился маленький перекресток, а еще ближе - комната с открытой настежь дверью.
        Багрянец полыхал где-то внутри этой комнаты, резкими лучами вырывался наружу, отражался от стен и потолка, сплетался в невесомую дымку и растекался по окрестностям, превращая самый обычный коридор в настоящее чистилище.
        - Блин, - повторил я, чувствуя, что остатки мужества предательски растворяются под натиском зловещего света. - Блин!
        Слова помогали мало. Но вот осознание того, что меня пугает самая что ни на есть обычная компьютерная игра, в конце концов вызвало необходимую вспышку злости. Я еще раз тихо выругался, сплюнул на пол и двинулся вперед.
        Шаг, второй, третий...
        Внутри комнаты не оказалось ничего страшного или опасного. Только небольшой каменный алтарь, над которым прямо в воздухе парило горящее черно-красным огнем слово.
        
        [INFINITY]
        
        - Это...
        Пылающие буквы начали стремительно истончаться и уже спустя несколько мгновений бесследно растаяли в воздухе. В помещении сгустился абсолютный мрак.
        На ремне вздрогнула бляшка, отвечавшая за дневник путешественника.
        
        [Вы изучили Слово Демиурга: [INFINITY].
        Для создания этого Слова вам потребуются руны легендарного, реликтового или божественного ранга.
        Слово можно использовать для модификации любого доступного оружия.
        Помните, что все имеет свою цену. Бесконечность не вечна.]
        
        - Только минутки философии мне сейчас и не хватало, - раздосадованно пробурчал я, захлопывая дневник и вытаскивая из рюкзака факел. - Где, блин, Средоточие?
        Из коридора неожиданно донесся плеск и уже спустя секунду мои ноги захлестнула вода. Вслед за этим послышался какой-то скрип, а в дверном проеме мелькнуло толстое щупальце. Я отскочил к дальней стене комнаты, но опоздал - еще одно щупальце вынырнуло рядом со мной, грациозно изогнулось и впечатало Фантома в камни.
        Обратный отсчет. Воскрешение. Укоризненные глазницы пострадавшей от моей жадности скульптуры.
        - Нафиг иди... блин.
        В принципе, жаловаться мне было уже не на что - истраченные на авантюрный поход средства уже несколько раз окупились за счет выученного Слова, украденных сапфиров, полученных от “крылышек”денег, а также глобальной прокачки навыков, сбора чешуек и найденного клада. Но задание мэра по-прежнему оставалось невыполненным, а чертов кракен снова преграждал путь к Средоточию.
        Или объектом его защиты являлось только Слово Демиурга?
        - Проверим...
        Через минуту я опять возродился в комнате со статуей - Хранитель по-прежнему сидел у подножия храма, был зол, активен и совершенно точно не хотел видеть никого из людей на своей территории.
        - Ушлепок.
        Мне подумалось, что в данной ситуации необходим еще один отвлекающий маневр, который даст шанс перенести точку воскрешения вниз - туда, откуда можно будет возобновить исследования.
        Да, риск. Но какая разница, если других вариантов не существует?
        Я еще раз оценил имеющиеся у меня в наличии ресурсы и возможности, затем вызвал дневник, собираясь написать Эллеру несколько мотивирующих строчек, но не успел этого сделать - пришло сообщение от Трутня.
        
        [Привет. Расскажешь, что там у вас творится? Наши друзья здесь буйствуют, корабль нанять пытаются, а их капитаны один за другим посылают. Но, вроде как, скоро рекомендация от мэра Эриниума будет. Жаль, что ты этого всего не видишь, тут реальный цирк с конями.]
        
        Стоило мне только ознакомиться с содержанием послания, как на сердце стало заметно легче, а желание общаться с американцем исчезло.
        Раз уж недоброжелатели решили пойти мне навстречу, к чему совершать лишние телодвижения?
        До самого обеда я сидел на острове, непринужденно болтая с Говардом, думая о полученном Слове, любуясь разгулявшейся совсем неподалеку грозой и между делом пополняя запасы чешуи. За это время “рыбалка” подросла до двадцать второго уровня, питомец - до тринадцатого, а вот место в инвентаре почти закончилось. Конечно, оттуда всегда можно было выкинуть огромный мраморный булыжник, но...
        - Не сейчас. Да, бро?
        Кальмар, вытянувшийся в длину уже сантиметров до шестидесяти, солидно булькнул, после чего высунул из воды длинное розовое щупальце и ткнул им куда-то вдаль.
        - Что такое? А, явились, значит...
        “Крылышки” не стали изобретать велосипед и пошли по уже проторенному пути, арендовав отлично знакомое мне судно. Появившийся со стороны занятого некромантами острова “Вестник” ловко скользил по волнам, время от времени менял галсы, иногда чуть замедлялся, но все равно уверенно двигался к цели.
        Еще две-три минуты.
        Я глянул на затянутое тучами небо, стер с физиономии капли дождя, после чего смотал удочку и вернулся в храм.
        Предстояло пережить самый неприятный момент операции. А хуже всего было то, что любая оплошность грозила окончательным провалом всей затеи - повторить уже пройденный к этому моменту путь, отбиваясь от разозленных врагов, я бы совершенно точно не смог.
        - Ну, с богом...
        Учитывая недавно изуродованную статую, эти слова прозвучали достаточно кощунственно. Тем не менее, дальше все пошло именно так, как надо.
        Заметив корабль, Хранитель снова покинул насиженное место, огромным темным пятном скользнул мимо еще более темных скал, а затем скрылся из моего поля зрения, оставив после себя только несколько медленных водоворотов. Я выждал десяток секунд, после чего вернулся за камнем воскрешения, в обнимку с ним дошел до ближайшего балкона и спрыгнул вниз - туда, где колыхался темный и неприветливый лес из водорослей.
        На этот раз никакого свечения видно не было - передо мной находился самый обычный вход в здание. Мрачный, таинственный, но и только.
        Я осторожно добрался до лестницы, всплыл к оставшейся наверху прослойке воздуха, обнулил таймер и только потом, убедившись, что рядом не видно никаких врагов, достал из рюкзака факел.
        Исчезновение Слова серьезно пошатнуло устоявшийся на этом ярусе храма баланс - вода поднялась до самого потолка, комната с алтарем оказалась затоплена целиком и найти безопасное место для точки воскрешения стало весьма нетривиальной задачей. Щупальца кракен отрастил непропорционально длинные, впереди высилась громадная баррикада из обломков...
        Понимая, что нужно что-то делать, я осторожно двинулся к завалу, водя факелом из стороны в сторону и внимательно рассматривая окружающее пространство.
        Череда колонн. Давным-давно погасшие светильники. Гора камней. Тупик.
        - Да ну нафиг!
        Мне пришлось вернуться за воздухом, после чего возобновить исследования, плавая возле стен и буквально ощупывая каждый сантиметр кладки. Необработанный гранит здесь чередовался с гладкими мраморными вставками, кое-где виднелись проступающие из камня скульптуры, между ними едва заметно колыхались полотна блеклой от старости, но все еще солидно выглядящей ткани...
        Именно за одной такой портьерой в конце концов и обнаружилась крохотная потайная дверца. Я радостно булькнул, дернул за ручку, но ничего этим не добился и начал яростно ковыряться своей светоносной арматурой в отверстии замка, пытаясь сломать его до возвращения кракена.
        Хранитель пока что задерживался, но даже лысому ежу было ясно, что такая благодать не продлится слишком долго. А спрятаться от вездесущих щупалец...
        - Давай, твоюбль налевобль!
        Одна из досок неожиданно поддалась, с отчетливо различимым скрипом выгнувшись наружу. Я утроил усилия, потом запустил в проделанное отверстие руку - и нащупал простенький запирающий механизм.
        Еще через несколько секунд покореженная дверь захлопнулась у меня за спиной.
        Засов лязгнул, возвращаясь на свое место.
        В этой комнате также имелся воздушный пузырь, поэтому я с облегчением бросил камень воскрешения на пол, сделал несколько глубоких вздохов и осмотрелся.
        Вокруг практически ничего не было. Одна-единственная дверь, грубые каменные стены, такой же потолок... солидный металлический люк, расположенный в дальнем углу помещения.
        - Ну вот, - булькнул я себе под нос, берясь за массивное кольцо. - Так бы сразу...
        Вопреки опасениям, эта крышка открылась легко и просто. Моему взгляду предстала узенькая лестница, скрывающаяся в непроглядной темноте.
        Где-то там находился проход, ведущий к Средоточию. Во всяком случае, мне очень хотелось в это верить.
        Первые несколько метров удалось преодолеть с легкостью - затопленный тоннель был достаточно просторным, вода оказалась на удивление чистой, да и всевозможные монстры не спешили мчаться Фантому навстречу. Затем прямо по курсу возникло разветвление, еще одно, еще...
        Спустя две с половиной минуты я окончательно запутался в этом лабиринте и бесславно сдох.
        - Блин, надо...
        Донесшийся из-за двери шорох вынудил меня оборвать фразу, спрятать факел и затаиться в уголке, изображая из себя никому не нужную ветошь.
        Шорох повторился, сменившийся напряженной тишиной.
        Хранитель снова вернулся на свое место. А его гребаные щупальца ползали где-то совсем рядом.
        Чувствуя бурлящий в крови адреналин, я на ощупь добрался до люка, нырнул в него, после чего рискнул достать светильник и открыть карту. Увы, но та информация, которую показал дневник, радости не вызывала. - судя по довольно неряшливо оформленному плану, я успел исследовать лишь очень маленький участок подземелья, причем забрался куда-то в сторону, чуть ли не за пределы храма.
        - Ладно... буль...
        Минут через десять мне удалось найти располагавшиеся у самого края катакомб пустые склады. Еще через полчаса я изучил всю доступную часть локации, разыскав в дальнем ее конце массивную стальную дверь, рядом с которой красовался обросший ракушками рычаг.
        Даже круглый дурак смог бы понять, что нужно делать дальше. Но я оказался достаточно умным для того, чтобы задаться весьма животрепещущим в данной ситуации вопросом. А именно - что конкретно может поджидать моего персонажа с другой стороны преграды?
        К этому моменту стало очевидно что владения кракена Фантом успешно покинул - гигантский спрут всего лишь охранял Слово и не давал всевозможным искателям приключений добраться до подземелий. Значит, Средоточие охранял кто-то другой. Но кто?
        Еще один обвешанный щупальцами монстр? Стая каких-нибудь доисторических пираний? Акула? Толпа язычников, устроивших здесь свое капище ради поклонения странному камню?
        Когда воздух закончился, я воскрес в своей каморке и несколько минут усиленно размышлял. Потом совершил еще одно путешествие до рычага и провел рядом с ним целую минуту, стараясь услышать хоть какой-нибудь звук.
        К сожалению, единого решения для всех возможных проблем не существовало.
        Самая здравая мысль, которая посетила мой мозг, касалась правильного использования факела - в том случае, если бы я расположил его вдали от двери, а сам затаился рядом с ней, гипотетический враг мог отвлечься, пройти мимо и не обратить на меня внимания.
        Почему нет?
        Во время следующего заплыва я торопился как только мог, пытаясь сберечь время для будущего путешествия. Затем, оказавшись метрах в двадцати от преграды, потратил несколько мгновений на то, чтобы должным образом расположить светильник на стене коридора. А сразу вслед за этим совершил финальный рывок, дернул за рычаг и поднялся к потолку, сделав вид, что меня здесь нет.
        По катакомбам пронесся тяжкий скрежет. Едва различимая в сумраке дверь стронулась с места, отодвинулась примерно на метр в сторону и замерла, обретя вечный покой.
        Наступила тишина.
        В течение следующих десяти-пятнадцати секунд я старался уловить хоть какой-нибудь звук, краем глаза следя за таймером. Потом дернулся вперед, но тут же остановился.
        Свет от далекого фонаря не мог до конца разогнать окружавшие меня тени, но позволял чуть-чуть ориентироваться в пространстве, а также различать контуры предметов. И прямо сейчас среди этих контуров возникло что-то новое. Что-то длинное, массивное, но при этом гибкое, подвижное...
        
        [Карликовый ракоскорпион. Ранг: реликтовый. Уровень: [300].]
        
        Мне захотелось как следует высказаться по поводу “карликового” монстра длиной в полтора человеческих роста, но я благоразумно сдержал этот порыв.
        Реликтовая хрень осторожно пробралась сквозь образовавшуюся щель и замерла, неспешно водя из стороны в сторону какими-то длинными отростками. Положение Фантома тут же изменилось с “очень плохого”до“откровенно безнадежного” - отведенные на заплыв мгновения заканчивались, сражаться против твари такого уровня и ранга мой персонаж не мог в принципе, а выхода из сложившейся ситуации не было.
        Мне помогла случайность - когда до смерти от удушья оставалось всего секунд двадцать, закрепленный между кирпичами факел внезапно устал исполнять свою роль, вывернулся из кладки, после чего грациозно свалился на пол, обратив на себя внимание ракоскорпиона.
        Членистоногий монстр оживился и целеустремленно пополз вперед, а я, увидев свой единственный на данной момент шанс, метнулся к двери. Проскользнул мимо нее, затем прямо на ходу вытащил из инвентаря крохотный и не дающий практически никакого света камень души, увеличил скорость...
        Возможно, противник заметил мое движение и направился вдогонку, но это уже не играло особой роли - в самом ближайшем будущем мне один фиг пришлось бы умереть от нехватки воздуха.
        - Дерьмобль!
        Этот коридор оказался прямым и лишенным каких-либо отнорков.
        Несколько секунд я бездумно плыл вперед, не совсем понимая, ради чего вообще продолжаю трепыхаться. Потом увидел впереди что-то светлое. Вслед за этим все вокруг заполнил тревожный стук сердца, мир потемнел...
        Таймер обнулился.
        Долгое мгновение я пытался осмыслить свое положение. Затем осознал, что нахожусь на небольшом возвышении перед какой-то ржавой решеткой. В ближайшей стене виднелась дыра, из которой вполне мог...
        - Твою мать!
        Вспомнив о том, что находится за спиной, я всем телом бросился на преграду, сломал источенные временем прутья, побежал к оказавшемуся совсем рядом выходу...
        Сзади раздался треск, сменившийся жутким грохотом. Небольшой камешек больно ударил меня по плечу, стены тоннеля пошатнулись и начали рушиться, но я уже выскочил на открытое пространство. Выскочил, окинул все вокруг заполошным взглядом, после чего прыгнул к ближайшей статуе и полез на нее, цепляясь за что попало. Добрался до головы, ухватился за изящную мраморную корону, а потом облегченно выругался.
        Цель была достигнута - посреди мрачного и едва освещенного зала располагался изящный светло-серый постамент, над которым горела уже знакомая мне сфера. Правда, не зеленая, а светло-голубая.
        К сожалению, без охраны здесь, как и в замке некромантов, не обошлось - по частично залитому водой полу в хаотичном порядке ползали огромные, размером с приличную ванну, крабы. Черные, серые, коричневые.
        
        [Гигантский краб. Ранг: обычный. Уровень: [150].]
        
        [Гигантский черный краб. Ранг: легендарный. Уровень: [210].]
        
        [Шипастый краб. Ранг: редкий. Уровень: [193].]
        
        [Краб. Ранг: божественный. Уровень: [300].]
        
        - Божественный, мать его, краб, - вздохнул я, рассматривая затаившееся рядом с алтарем создание. - Падла ты, а не краб.
        Вместо ответа ракообразное демонстративно щелкнуло клешнями и устроилось поудобнее, всем своим видом давая понять, что забрать Средоточие можно только через его труп.
        - Гад.
        Не будь у меня найденных в цитадели чернокнижников свитков, я бы рискнул и попытался отжать сферу нахрапом. Но скопившиеся в инвентаре расходники давали слишком хороший шанс на победу, чтобы заниматься оголтелым авантюризмом.
        - Главное - не торопиться...
        Первое, что нужно было сделать в подобной ситуации, - это как следует проредить отряд засевших в помещении монстров. Начав с самых маленьких и безобидных.
        Купленная в ремесленном квартале бижутерия успела потеряться в морских глубинах, так что мне пришлось обходиться собственными силами. Я с комфортом расположился в своем убежище, выбрал самого немощного на вид краба, не спеша прицелился и выпустил “искру”. Потом еще одну, еще...
        Жертва всполошилась после пятого хита. Коричневый тазик с ножками резво подбежал к моей статуе, недовольно щелкнул клешнями, а затем бросился наутек, тут же скрывшись за стоявшими у противоположного края зала колоннами и покинув зону досягаемости.
        Приглядевшись, я увидел точно такой же проход, как и тот, через который мне удалось попасть в локацию. Расположенная возле стены аккуратная будочка, крохотные статуи по краям от входа, кромешный мрак между ними...
        - Да что ж мне так везет-то, блин. И как теперь этих козлов мочить?
        В принципе, если все выходы из зала проектировались по одному принципу, то их вполне можно было разрушить, превратив локацию в один большой закрытый котел. Но для этого требовалось добраться до скрытой в темноте решетки, а затем сломать ее. Либо своими руками, либо заклинаниями, либо чем-то еще...
        - Талисман!
        Стоило мне только вытащить из рюкзака костяной огрызок и позвать дух Горана, как тот возник рядом - все такой же страшный, полупрозрачный и таинственный.
        - Смотри, - зачастил я, опасаясь, что союзник решит подраться с каким-нибудь крабом. - Вон там есть проход. В проходе - решетка. Сломай ее! Как хочешь!
        Призрак неуверенно вздохнул, но не стал качать права и двинулся через зал, игнорируя возбужденно щелкающих клешнями тварей.
        - Быстрее, блин! Они же тебя убьют!
        Горан чуть ускорился, добрался до цели и скрылся во мраке.
        Несколько минут ничего не происходило, затем из будки выбрался совершенно здоровый краб, а до меня дошло, что мой помощник успешно отправился в иной мир. Собственно, погасшая иконка активированного в момент призыва умения говорила о том же самом.
        - Дерьмо. Горан, ну-ка, иди сюда...
        Вторая попытка оказалась более удачной - призрак смог увернуться от большинства ударов, скрылся в темноте и просуществовал там весь срок своей жизни. Но сооружение так и не обвалилось.
        - Дерьмо. Горан! Сломай в этой гребаной кишке все подряд, понял? Чтобы там все рухнуло!
        Этот заход все-таки дал результат - уже спустя четыре минуты до моих ушей донесся приглушенный треск, стены будки схлопнулись, а встревоженные крабы начали резво носиться по округе, не понимая, какие именно перемены уготовала им судьба.
        - Лишь бы здесь больше никаких дыр не было... так... и где же ты, мой маленький... ага!
        Фиолетовая искорка пролетела мимо нескольких мобов и безошибочно ткнулась в того, кого я избрал в качестве первой жертвы.
        - Получай, козлина...
        Отчаянно бегающего по залу противника мне пришлось убивать почти пятьдесят минут. Благо, что на обычном ранге регенерация мобов оставляла желать лучшего и мое днищенское заклинание смотрелось довольно-таки эффективным оружием.
        - Да, мать твою!
        Смерть монстра сто двадцатого уровня подарила мне новый левел ап и дала возможность еще на единичку увеличить значение “духа”.
        Веселье продолжилось.
        Часа через два, когда я прикончил еще двух врагов, получил семьдесят девятый уровень и возненавидел всех крабов этого мира, дневник путешественника вздрогнул - пришло еще одно письмо от Трутня.
        
        [Привет. Ты там как, в порядке? Эти чудаки с третьей попытки высадились-таки на одном из островов. Если верить их болтовне, то храм они тоже нашли. А еще придумали, как обмануть кракена. Говорят, достаточно простой монстр. Так что поторопись.]
        
        - Обязательно потороплюсь, обязательно...
        Тусовавшиеся неподалеку “крылышки” вызывали у меня на удивление мало эмоций - я попросту не верил в то, что кому-то из них под силу одолеть плавающего в катакомбах ракоскорпиона или убрать выступающий в качестве последней преграды завал. На этом фоне мне оставалось лишь забыть о происках конкурентов и вернуться к своему собственному квесту.
        Изначально в зале находились семь обыкновенных крабов, три редких, а также один легендарный и один божественный. Обычные мобы доставляли проблемы только огромным количеством хитпойнтов - самого толстого из них Фантом ковырял почти два часа. А вот у редких нашлись свои сюрпризы.
        К концу девятого часа сражения я настолько привык к уничтожению беспомощных ракообразных, что абсолютно отрешился от действительности, механически выполняя одни и те же действия и думая о чем угодно, кроме боя. Поэтому свистнувший над головой обломок кирпича едва не стал финальной точкой всего приключения.
        - Ах, ты...
        В отличие от своих младших братьев, редкий черный краб напрочь отказался скрываться и умирать. Вместо этого он устроился возле небольшой кучки каменных обломков, расковырял ее своими могучими клешнями, после чего взялся бомбардировать меня щебнем, кирпичами и прочим увесистым мусором.
        - Сволочь... ай!
        К счастью, серьезно навредить Фантому у врага все-таки не получилось. С другой стороны, осколки снарядов изредка долетали до моей шкуры, а служившая укрытием статуя приобретала все более жалкий вид, внушая мне определенные опасения. Конечно, я уже давно обдумал пути отхода и нашел себе еще одну скульптуру на случай непредвиденных осложнений, но сама мысль о смене обстановки не вызывала в моей душе ни капли радости.
        - Лови, гад...
        Наверное, подключись к обстрелу остальные мобы, Фантому пришлось бы склеить ласты. Но крабы, как и полагалось крабам, выказали исключительное равнодушие к судьбе товарища, поэтому через два часа я снова добился победы, перейдя на девяносто первый уровень.
        Истребление здоровенных тварей оказалось чрезвычайно выгодным в плане получаемого героем опыта. Но время...
        - Еще двое, - пробормотал я, безумными глазами рассматривая тусующихся рядом с дальними колоннами ракообразных. - А потом еще двое. Это задница...
        Дневник пару раз сигнализировал о входящих сообщениях, но читать откровения Трутня меня больше не тянуло - впереди находилась цель, до которой нужно было сделать всего несколько маленьких, но очень-очень долгих шагов...
        Еще два часа возни. Гудящая от прилетевшего в лоб кирпича голова. Очередной успех. Девяносто третий уровень.
        - Давай, бро, ты справишься...
        Последнего из редких крабов я убивал чуть ли не вдвое дольше остальных - у поганца явно прокнул резист к магии хаоса и он высокомерно игнорировал большую часть входящего урона, чем до невозможности меня разозлил. Но этот бой также был выигран.
        А вот следующий...
        Легендарный краб вразвалочку ходил рядом со своим божественным собратом, поблескивал черными боками, иногда застенчиво шелестел челюстями и выглядел абсолютно непобедимым. Конечно, мне вполне могло повезти с разбросом сопротивлений, но регенерация оставалась регенерацией и перебить ее своей “искрой” Фантом не мог. Или мог?
        Проба сил подтвердила мои самые худшие опасения - заклинание кое-как преодолевало сопротивления и реген моба, но делало это с таким трудом, что хитпойнты врага снимались в час по чайной ложке, а схватка грозила затянуться до бесконечности.
        - Как же ты мне дорог, сволочь... впору на тебя все эти проклятия истратить...
        Я в который уже раз за сегодняшний день открыл инвентарь, рассмотрел свитки, эссенцию, косточку... а потом медленно ударился лбом о покатый затылок приютившей меня статуи.
        Один раз, другой, третий.
        - Дятел. Тупой дятел. Кретин.
        Озарение получилось настолько ярким, что до меня не сразу дошли все его нюансы. Но элементы головоломки быстро встали на свои места.
        Хотя у Фантома в приспешниках действительно числился самый настоящий топовый дебафер, вызвать его с того света я мог всего два раза. Понятное дело, что расходовать эти призывы на обычных крабов было глупо и ранние этапы сражения в любом случае прошли бы по одному и тому же сценарию. Зато сейчас, когда передо мной оказался толстый легендарный моб...
        - Горан, иди сюда. Видишь ту черную сволочь? Прокляни его так, чтобы задница от злости вспыхнула. У него.
        Призрак невозмутимо развернулся в сторону указанной цели, вскинул полупрозрачную руку...
        - Умри!
        Полоска здоровья нашего противника сократилась раза в три. Краб смешно подпрыгнул, бросился наутек, затем повернул обратно...
        - Упокойся!
        Движения ракообразного мгновенно утратили резкость. Одна из ног предательски задрожала.
        - Умри!
        Я вспомнил, что каждое из проклятий Горана держится всего минуту, тут же перестал радоваться и заорал, тыкая в едва шевелящуюся жертву пальцем:
        - А теперь когтями его, когтями!
        Стоило только моему призраку сняться с места, как главный краб локации шагнул ему навстречу. Но я в кои-то годы оказался подготовлен к такому повороту событий и тут же соскочил на пол, двинувшись в обход постамента.
        Босс мгновенно догадался, что дело может обернуться наглым хищением вверенной ему святыни, вернулся обратно к алтарю и принял угрожающую позу, забыв про товарища.
        - Осторожнее там, - крикнул я, делая ложные маневры и следя за огромными клешнями. - Отходи, он сейчас оживет! Снова проклинай!
        Благодаря моему чуткому руководству монстр так и не смог причинить терзавшему его духу никакого вреда, но чуда тоже не случилось - наносимый Гораном урон оказался слишком маленьким, поэтому в конце концов все вернулось на исходные позиции. Я забрался на ближайшую статую, обозленный враг принялся бомбардировать меня всяким хламом...
        Вот только здоровья у него при этом осталось заметно меньше двадцати процентов.
        - Ну, поехали.
        Спустя два с половиной часа я уничтожил-таки легендарную сволочь, получил за победу еще два уровня и начал готовиться к финальной схватке.
        В теории все выглядело просто изумительно - жалкий краб должен был склониться под мощью проклятий, а затем спешно откинуть копыта благодаря слаженным действиям моих миньонов. Но меня чрезвычайно смущал божественный ранг местного босса, а также относительная легкость, с которой моему худосочному герою удалось прикончить всю его свиту.
        Издержки локации? Как-никак, храм располагался совсем рядом с нубятником и должен был ставить перед отважными героями более-менее адекватные задачи.
        Косяк разработчиков, оставивших явную возможность для блокирования локации?
        Или какое-то хитрое западло, ожидающее меня в самом ближайшем будущем?
        - Хрен с ним. Рискнем.
        Я осторожно вытащил из рюкзака два свитка и косточку, засунул в карман эссенцию, а потом глубоко вздохнул и разорвал первую бумажку.
        Вокруг краба сгустилось сверкающее облако. На краю поля зрения зажегся таймер, отсчитывающий минуту до окончания действия проклятия.
        - Горан! Вон того. Проклинай изо всех сил эту сволочь!
        - Умри, - тут же откликнулся дух. - Упокойся!
        Не дожидаясь, когда дебафы сработают, я порвал следующий свиток. Вызванное привидение тут же улетело в сторону алтаря, но следить за его подвигами мне было недосуг.
        Прыжок, разлетающиеся в сторону брызги, короткая перебежка к тому месту, где совсем недавно погиб легендарный краб, льющаяся на его жалкие останки эссенция... и шикарное зрелище восстающей из пепла твари.
        - Туда, - рявкнул я, понимая, что до окончания действия главного проклятия остается все меньше времени. - Мочи козла! И ты тоже!
        Обиднее всего было то, что начиная с этого момента Фантом уже никак не мог повлиять на идущую совсем рядом схватку. Но оперативное вмешательство так и не потребовалось - босс, выхвативший просто чудовищный минус к сопротивлению магии смерти, умирал у меня на глазах.
        Проклятия Горана работали с удвоенной эффективностью, клешни возвращенного с того света краба буквально уничтожали вражескую полоску хитпойнтов, второй призрак исправно вносил свою лепту в избиение...
        Когда враг рассыпался серой трухой, до завершения главного дебафа оставалось еще целых девять секунд.
        Я устало глянул по сторонам, а затем, смакуя добытую победу, открыл нервно подрагивающий дневник.
        Четыре уровня. И системное сообщение.
        
        [Поздравляем! Вы - первый игрок, до конца прошедший это подземелье.
        Демиург смотрит на вас с одобрением.
        Меньшая из ваших характеристик увеличена!
        Ловкость: [+1].]
        
        - Смешно, да... а подвиг, выходит, не дали. Сволочи.
        Привычно отправив все заработанные очки в “дух”, я убрал виртуальную книжку и начал медленно собирать вывалившиеся за время боя и до сих пор лежавшие на полу вещи.
        Золото... увесистый мифриловый кругляш... два редких камня души... один обычный... один божественный.
        - Шикарный фонарик... но хоть будет, чем меч до упора грейдить... так...
        Последним трофеем, угодившим ко мне в руки, оказался тяжелый кожаный ремень, украшенный блестящими заклепками.
        
        [Хитиновый пояс. Ранг: легендарный [001].
        Требования: [сила: 6].
        Сопротивление стихийному урону: [+6%]
        Выносливость: [+6]
        Крабы относятся к вам с трепетом.]
        
        - Уважение крабов, значит. Идеально, едрена вошь.
        Добыча отправилась в инвентарь, а я развернулся к Средоточию. На мгновение прикрыл глаза, глубоко вздохнул, после чего шагнул вперед и забрал до краев наполненный синевой шар с постамента.
        Сфера оказалась неожиданно теплой и очень тяжелой. А ее свойства...
        
        [Вы стали единственным владельцем этого Средоточия.
        Вы можете посвятить его любому богу на ваш выбор.
        Для того чтобы совершить посвящение, поместите Средоточие на любой свободный алтарь и прислушайтесь к голосам богов.]
        
        Я еще раз внимательно рассмотрел артефакт. Затем кинул взгляд в сторону абсолютно бесхозного и пустого алтаря.
        Снова уставился на лежавшую в руках красоту.
        - Вот, значит, как. А не отправиться ли вам в пешее эротическое путешествие, товарищ мэр?
        
        КОНЕЦ ВТОРОЙ КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к