Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Точка отсчета Андрей Андреевич Красников
        Альтернатива (Красников) #1
        Что получится, если решивший вырастить своих собственных суперсолдат министр обороны сойдет с проторенного предшественниками пути? Что получится, если теперь кандидатам придется обретать неземное могущество в специально созданной для этого игре полного погружения? Что получится, если…
        Все верно. ПАРОДИЯ.
        Ядерный постапокалипсис. Выжженные степи и разрушенные города, измененные животные и потерявшие человеческий облик люди, кровожадные пришельцы и безжалостные ученые…
        Как здесь выживают вообще?!

        Андрей Красников
        Альтернатива
        Точка отсчета

        Глава 1

        Продолжать движение становилось все сложнее.
        Легкий прохладный ветерок вился вокруг меня, тихонько шептал, подсказывал… Советовал задержаться, еще раз все обдумать… А то и окончательно выбросить из головы глупые мысли… Вернуться под надежную защиту родных стен, забыть это утро, словно страшный сон…
        Что самое неприятное, уговаривал меня не он один.
        Кружившиеся над головой птицы внушали неясную тревогу, тяжелые иссиня-черные тучи навевали печальные мысли, пустынные улицы мрачного городка скалились темными проемами окон и подъездов…
        Где-то за углом заливалась зловещим лаем собака. Делая тем самым унылую осеннюю картину по-настоящему цельной и завершенной.
        В душу противным липким туманом начала вползать беспросветная тоска. Наверное, если бы все зависело только от меня, то этот путь так никогда и не был бы пройден. Нашлись бы причины для того, чтобы повернуть назад, снова ощутить уют родного дома…
        Но сегодня мне пришлось идти вперед по воле высших сил. И, к сожалению, противиться их зову никак не получалось.
        Осторожно свернув за угол очередного дома, я зябко поежился от неожиданного порыва ветра и остановился, обреченно рассматривая открывшуюся впереди картину.
        — Че стесняешься, боец, проходи,  — офицер, устроивший перекур рядом со входом в военкомат, метко бросил в урну бычок, приглашающе мотнул головой и скрылся за обшарпанной дверью с нарисованной на ней красной звездой.
        Я вздохнул и последовал за ним.
        Восемнадцатый день рождения наступил как-то неожиданно. Подарок в виде повестки появился в нашем почтовом ящике тоже не очень вовремя. А вернуть его отправителю, учитывая имевшиеся у меня на руках ресурсы, было невозможно.
        Зайдя внутрь неприветливого здания, я разделся, получил на руки свое личное дело и в печальном обществе других таких же бедолаг принялся бродить по кабинетам с врачами.
        — Головой об асфальт в детстве бился? Нет? Годен.
        — «Ш» и «Б» видишь? Молодец! Годен!
        — Поверь, даже если бы у тебя было плоскостопие, то ты все равно был бы годен, парень…
        Долгий и нудный медосмотр, по большей части состоявший из бесцельной толкотни в узких коридорах, закончился довольно неожиданно — снятием с моих мозгов энцефалограммы.
        Пришлось посидеть в кресле и потерпеть, пока закрепленные на голове датчики собирали информацию.
        — Неплохо, неплохо,  — пробормотал незнакомый мне седобородый врач, пялясь в экран компьютера.  — А давайте-ка, Александр, мы вас еще и на МРТ отправим. Для полной уверенности, так сказать.
        Из-за этой чертовой томографии мне пришлось одеваться и доказывать дежурному, что ухожу я действительно ради продолжения осмотра, а не для незаметного побега к русско-монгольской границе и дальнейшего акта преступной эмиграции.
        Доказывать пришлось долго. Помогло только официальное направление, за которым пришлось возвращаться к доктору в кабинет.
        Слава богу, сама процедура проводилась в соседнем с военкоматом госпитале и оказалась на удивление быстрой.
        — Иди, мы результаты уже переслали.
        Я потащился обратно, размышляя над тем, что же местные врачи пытались обнаружить в моих мозгах.
        — Лучше бы ДНК проверили. Вдруг я вообще приемный, а мой батя — какой-нибудь олигарх…
        Здание со звездой пустело на глазах. Практически все призывники к моменту моего возвращения уже ушли, доктора и офицеры тоже как-то незаметно рассасывались — закрывая кабинеты, прощаясь с дежурным и кидая на мою одинокую фигуру редкие любопытные взгляды.
        Что за хрень здесь вообще творится?
        — Александр Сергеевич?  — Из кабинета военкома выглянул тот самый врач, который только что отправил меня в госпиталь.  — Проходите, мы вас ждем.
        Ждут они меня. Ну-ну.
        Я поднялся с табуретки, зашел в комнату и, поздоровавшись, осторожно присел на жесткий неудобный стул.
        Помимо доктора, напротив меня оказался еще и сам военком — упитанный и розовощекий майор Иванов. Если верить табличке с именем, конечно же.
        — Итак, Саша, мы здесь очень рады видеть такого ответственного человека, как ты,  — покровительственным тоном начал майор.  — От повесток не бегал, по универам ради отсрочек не мотался, даже откупиться от армии не захотел…
        Мне почему-то показалось, что в его последних словах сконцентрировалась вся боль и несправедливость этого мира. Но это, конечно же, была иллюзия.
        — Молодец, в общем. Поэтому…
        — А почему вы в ВУЗ не поступили, кстати?  — неожиданно влез доктор.  — Судя по результатам, могли бы.
        — Денег нет на эти универы,  — пожал я плечами.  — Знаете, не у всех ведь получается. Условия разные. Кому-то приходится работать.
        — Понимаю,  — седобородый кивнул и о чем-то задумался.
        — Работать — это хорошо, Саша,  — майор снова взял нити разговора в свои руки.  — Армия любит тех, кто умеет работать. Но мне нужно задать тебе один вопрос. Ты когда-нибудь думал про альтернативную службу?
        Еще бы я не думал. Каждый парень одного со мной возраста про нее думал.
        — Да. Но решил, что лучше отслужу год и научусь обращаться с оружием и техникой, чем буду пару лет перекладывать письма на какой-нибудь почте.
        Тут я слегка замялся, но все же собрался с духом и добавил:
        — В общем, готов служить Родине, товарищ майор!
        Мне показалось, что этот патриотический порыв никого в комнате особо не впечатлил. Врач лишь чуть-чуть улыбнулся, а вот майор недовольно поджал губы и вонзил в меня инквизиторский взгляд:
        — А если подумать? Вдруг ты попадешь в дикие края… на Таймыр, скажем? И будешь там полгода расчищать снег возле командирского сортира, а остальные полгода — гонять от этого самого сортира белых медведей? Граблями?
        — Э…  — Я не сразу нашелся, что ответить.  — А почему граблями?
        — А потому, что там вокруг только камни и снег,  — припечатал хозяин кабинета.  — И грабли нужны лишь для защиты от медведей.
        Совершенно не понимая, что за странная фигня происходит прямо здесь и сейчас, я лишь робко улыбнулся и промолчал. Хотя обрисованная перспектива мне и не понравилась. Совсем не понравилась.
        — Так вот,  — не дождавшись ответа, продолжил Иванов.  — Разве мирная альтернативная служба не лучше?
        — Наверное, да, лучше…
        — Ну, вот и хорошо,  — военком довольно откинулся на спинку кресла.  — Он согласен, осталось только подписать бумаги.
        Мне пришлось снова собрать свою волю в кулак:
        — Товарищ майор, но я все-таки не хочу на альтернативную службу.
        Наступило молчание, прерываемое только гневным сопением офицера.
        — Александр, вы ведь даже не спросили нас, что это будет за служба,  — мягко произнес врач.  — А стоило бы.
        — Хорошо,  — я пожал плечами.  — Расскажите.
        — Для начала, ее срок составит все тот же год, что и на действительной воинской. Вам не придется терять много лишнего времени. Сумел я вас удивить?
        Тут, похоже, все было как в фильмах. Для затравки злой майор с сортиром и медведями, а потом уже добрый доктор со своей конфеткой.
        Пришлось кивнуть.
        — Дело в том, что Министерство обороны активно занимается внедрением инновационных технологий в различные сферы своей деятельности…
        Врач начал слишком торжественно, тем самым мгновенно погрузив мои мозги в некое подобие ступора.
        Точно такими же фразами постоянно и с огромным апломбом бросался наш бывший премьер. Вот только, кроме слов, ни хрена нигде так и не происходило. Инновации, нанотехнологии, крипторубль… а потом оказалось, что стране нужны нанограбли и солдаты, способные гонять ими белых медведей. Вокруг криптосортиров.
        — …в связи с этим был запущен глобальный проект по исследованию процессов обратной совместимости между виртуальными пространствами и центральной нервной системой человека…
        Я сделал вид, что не пропустил только что половину пафосной речи и еще раз заинтересованно кивнул.
        — В настоящий момент действует программа по отбору участников для проверки такой совместимости. И я должен вас поздравить — ваши биоритмы практически идеально подходят для участия.
        Похоже, мне полагалось обрадоваться. Вот только я все еще практически ничего не понимал.
        — Так что делать-то нужно?
        — Играть,  — с неожиданным отвращением в голосе произнес примолкший было майор.
        Чувствовалось, что открывшиеся передо мной возможности наполняли его душу праведным негодованием. Что, в свою очередь, давало обширную пищу для размышлений.
        Может быть, во всем этом предложении действительно имелась хорошая сторона?
        — Точно,  — подтвердил доктор гораздо более доброжелательным тоном.  — Эта альтернативная служба заключается в том, что вам придется проводить время в специально разработанной капсуле виртуальной реальности, а система будет считывать происходящие с вашим организмом перемены. И, возможно, стимулировать какие-либо из происходящих процессов.
        — Вот момент со стимуляцией мне как-то не очень нравится…
        — А ты сравни это с той стимуляцией, которую тебе способны обеспечить белые медведи,  — злобно ухмыльнулся Иванов.  — Через годик безо всякой виртуальности чемпионом мира по бегу станешь.
        И не поспоришь, блин.
        — А что за игра? Какие-нибудь «Забытые земли»?  — Мне невольно вспомнилась постоянно крутившаяся по всем каналам реклама.  — Она, вроде как, давно вышла.
        — Нет…
        — «Забытые земли» — для изнеженных школьников!
        Сообщив это, майор со всей дури рубанул по столу ребром ладони, отбил себе мизинец, на секунду скривился и уставился на меня таким взглядом, словно это именно я был во всем виноват.
        — Иными словами, «земли» не совсем подходят под требования Министерства обороны,  — дипломатично произнес доктор.  — Но, поскольку бюджет страны предусматривает траты на развитие и внедрение инновационных технологий во все сферы жизни, «Роботек» по специальному заказу разработал совершенно новую игру, полностью подходящую для наших целей.
        — Она уже запущена?
        Мне наконец-то стало по-настоящему любопытно. Денег на капсулу у нас в семье никогда бы не набралось, так что я о ней даже не мечтал. Но ролики с картинами восхитительных виртуальных миров все-таки трогали мое сердце. Не все же книги читать и в третью часть «Цивилизации» рубиться. Пусть и на божественном уровне.
        — Около полугода назад. Называется «Альтернатива». Слышали?
        — Да, кажется. Что-то типа постапокалипсиса?
        — Что-то типа того,  — согласился врач.  — Ну так что, вы согласны?
        Во всем этом до сих пор просматривался непонятный подвох. Вот только какой…
        — А подумать можно?
        — Думай, мы тебя не торопим,  — майор демонстративно взглянул на сверкавшие золотом и драгоценными камнями часы.  — У тебя есть целая минута. Дальше будет Таймыр. А еще — грабли и медведи.
        Вот сволочь.
        — Я рад, что вы согласны,  — улыбнулся доктор, когда я все-таки обреченно кивнул.  — Осталось только подписать несколько бумаг.
        На стол передо мной легла стопка листов величиной с «Войну и мир». Я смерил ее взглядом и поднял на врача удивленные глаза.
        — А почему так много?
        — Бюрократия,  — грустно вздохнул тот, легонько пододвинув бумаги в мою сторону.  — Знаете же, как чиновники на все это смотрят. Нужно получить ваши подписи буквально на каждый случай, даже самый фантастический. Да вы не беспокойтесь.
        Я вздохнул и начал подписывать.
        — Э… а почему здесь говорится, что я согласен на стандартную страховку в случае необратимого поражения центральной нервной системы? Что это значит?
        — О, я же говорю, это всего лишь формальности,  — не очень убедительно улыбнулся седобородый.  — Наши капсулы создавались под контролем специалистов «Роботека», а они, сами знаете, выпускают абсолютно идеальный продукт. Да и страховка у вас все равно будет, не переживайте.
        Ладно, если уж назвался груздем…
        Ручка продолжала скользить по бумаге, оставляя мои инициалы под все новыми и новыми условиями. Хрен бы я на это все согласился, если бы не призрак огромного белого медведя, притаившегося позади заснеженного покосившегося сортира…
        — Отлично, рядовой,  — кисло улыбнулся майор, когда я закончил рисовать свои закорючки.  — Завтра в семь утра отправляешься в Москву. Если не понял, то в семь утра с личными вещами нужно быть на пороге военкомата.
        — Э… то есть как? Призыв же позднее…
        — Ты только что подписал согласие на вступление в ряды вооруженных сил. Начиная с завтрашнего дня.
        Я уставился на кучу бумаги. Может быть, действительно подписал… фиг его знает.
        — В общем, свободен, рядовой.
        — Удачи вам, Александр.
        Оказавшись за дверями военкомата, я остановился и неуверенно почесал затылок, в очередной раз задав себе все тот же вопрос:
        — Что это вообще было, едрена вошь…
        Остаток дня прошел в какой-то неразберихе. Сначала пришлось долго и упорно объясняться на работе — доказывать, что мне действительно придется служить, отметать намеки на происки конкурентов, убеждать, что я на самом деле не смогу отработать обязательные по закону две недели… дурдом. Затем начались суматошные покупки носков, футболок и прочих предметов личной гигиены. Черт его знает, что мне на этой службе могло понадобиться, но я старался предусмотреть все.
        Батя воспринял новость с присущим ему пофигизмом. То есть, произнес здравицу в мою честь, опрокинул стаканчик и сообщил, что гордится сыном.
        Трое его собутыльников согласились с тостом и присоединились к поздравлениям, хором сообщив мне, что армия — единственное достойное занятие для настоящего мужчины. С учетом того, что все они в свое время хитрыми способами откосили от службы, прозвучало это несколько странно.
        А вот мои приятели, которым я рассказал о грядущих переменах в жизни, восприняли мои слова с некоторой завистью.
        — Везунчик. Шпилить эльфиек по кустам, пока остальные траву красят и лужи вычерпывают… норм тема, короче,  — заметил Васян.
        — Там не эльфийки, там мутантши страшные,  — не согласился Жорик.  — Но они все равно лучше медведей. И покраски травы.
        — Это точно. Твое здоровье, братан!
        — Натяни там всех, пусть знают наших!
        — Натянет…
        Утро нового дня было таким же гнусным и холодным, как и предыдущее. Но, в отличие от него, оказалось наполнено настоящими приключениями.
        Майор Иванов, до отвращения бодрый и румяный, встретил меня возле кабинки дежурного, проверил документы, окинул скептическим взглядом тощий рюкзак, а затем направил в распоряжение угрюмого простуженного лейтенанта.
        Тот, источая флюиды болезни и недовольства, привел меня в автопарк, где мы забрались в новенький зеленый джип. И поехали к военному аэропорту.
        Здесь пришлось ждать почти час — пока опять проверяли мои документы и пока готовились другие участники перелета. Затем я все-таки попрощался с лейтенантом, оказавшись внутри серого транспортника. А еще спустя десяток минут он поднялся в такое же серое и неприветливое небо.
        В столице все повторилось в обратной последовательности. Меня выпустили из самолета, изучили предъявленные бумаги и куда-то повезли. Как оказалось позже — к расположенному где-то в Подмосковье исследовательскому центру. Красивому, новому и буквально сверкавшему чистотой.
        Наверняка где-то внутри него имелись даже те самые инновационные нанотехнологии…
        — Вам в третий корпус. Первый этаж, лаборатория номер девяносто один,  — сообщила очень милая девушка, обнаружившаяся за стойкой администратора.
        Мне сразу же стало интересно, работала ли она здесь просто так или тоже находилась на воинской службе. Впрочем, лезть с подобными расспросами было рановато.
        — Спасибо,  — я вежливо кивнул и отправился искать девяносто первую лабораторию, продолжая при этом думать о милашке-администраторше.
        Возможно, у меня здесь найдется немного свободного времени… тогда, может быть…
        Нужный корпус располагался чуть в стороне от центрального здания и до него пришлось идти по длинному застекленному переходу. Повсюду виднелись аккуратные лужайки, ровненькие елочки, сияющие машины…
        В хорошее место я попал, однако. Только чувствую себя при этом, словно таракан, тонущий в банке сгущенки. Вроде бы вокруг все хорошо и сладко, но какое-то легкое палево все равно присутствует.
        А вот и лаборатория…
        Я вежливо постучался, открыл дверь и оказался в небольшом уютном кабинете. Единственный его обитатель, белобрысый худощавый парень в белом халате, сидел за здоровенным монитором и смотрел на меня через стекла аккуратных круглых очков.
        — Добрый день. Меня сюда отправили… вот.
        Парень перевел взгляд на экран и неожиданно хмыкнул.
        — Крабов, значит? Александр Сергеевич?
        — Так точно.
        — Мы здесь не совсем на службе, так что можешь без всяких этих армейских штучек,  — отмахнулся он.  — Меня зовут доктор Эдвард Трухан и я, получается, теперь твой куратор в этом институте.
        — Куратор? Доктор?
        А с виду — обычный ботан…
        — Ну да,  — пожал плечами куратор.  — Некоторые, знаешь ли, МГУ уже к двадцати годам заканчивают.
        Однозначно, ботан. Только не совсем обычный.
        — Хорошо, куратор — так куратор. Что делать-то надо?
        — Для начала — полное обследование на томографе,  — посерьезнел доктор.
        — Но я уже…
        — Это обязательно, пойдем,  — он даже не стал меня слушать.
        Пришлось подчиниться. Впрочем, обследование прошло в соседней лаборатории и закончилось очень быстро. Еще быстрее, чем в нашем госпитале.
        — Ну, все действительно отлично,  — выдал итог этот очкарик.  — Тем не менее, проверить было нужно. Зато теперь я могу официально сообщить, что ты принят в наш проект.
        — Здорово…
        — Не то слово,  — кивнул он.  — Мало кто подходит по параметрам и не все соглашаются на столь жесткие условия.
        — Э… а какие именно там условия?  — Его слова вызвали у меня очередной приступ тревоги.
        Доктор уставился на меня внимательным четырехглазым взглядом.
        — Ты что, не читал, что подписывал?  — В его голосе послышалось искреннее удивление.  — Вот дятел.
        — Сам такой,  — немного беспомощно произнес я.
        Хорошо, конечно, когда твой непосредственный начальник ведет себя так вот свободно и дружелюбно, но сама ситуация…
        — Не, меня сокурсники анаблепсом звали, на дятла я не похож… ладно, не важно. В общем, ты в курсе, что придется застрять в капсуле на год?
        — Что, прям без перерывов, что ли?  — Тревога обрела новую силу и мощь.
        — Почти,  — радостно кивнул доктор.  — Перерывы будут раз в месяц. Но не беспокойся, тело получит все необходимые вещества, массаж и все остальное. Поиграешь, а потом выйдешь таким же, каким был. Или, если наша теория подтвердится, то не таким же, а гораздо более крутым.
        — Отказаться нельзя, да?
        — Пять лет тюрьмы, а потом год обычной службы,  — если бы что-то в этом мире можно было назвать квинтэссенцией истинного счастья, то прямо сейчас ей был бы доктор Трухан.
        Сволочь.
        — А что ты там говорил про крутость?  — Я постарался отвлечься от неприятной темы.
        — У нас же проводятся исследования обратной нейронной связи,  — посерьезнел белобрысый.  — Это означает, что твое тело будет стимулироваться в прямой зависимости от развития твоего же виртуального «я». Само собой, это щадящая стимуляция. Если, скажем, в игре ты сможешь поймать пулю на лету, то здесь — максимум увернуться от какой-нибудь стрелы.
        — Но это пока что только теория. Всего лишь.
        — Верно,  — скривился доктор.
        Я, похоже, задел его больное место. И это неожиданно наполнило мою душу радостью. Так тебе, аба… абпсе… ботану четырехглазому.
        — Когда ел последний раз?  — Очкарик быстро сменил тему.
        — Э… вчера вечером.
        — Отлично. Выпей-ка вот эту таблеточку и заселяйся. Вон там твоя комната. Есть и пить больше нельзя, понял?
        Как оказалось, долбаная таблетка была чем-то вроде могучего очистительного средства. По крайней мере, организм мой она прочистила жестоко и беспощадно. Причем в обоих направлениях.
        Ненавижу ботанов…
        Когда мы встретились на следующее утро, я был отвратительно слабым, бледным и беспомощным. А вот док все так же горел энтузиазмом:
        — Ну что, начнем? Ник себе уже придумал?
        — Нет… в задницу ник…
        — Ник нужен,  — не согласился со мной Трухан.  — Звучный какой-нибудь, мужественный. Например, «Краб». Звучит же.
        — Да ладно,  — сил спорить практически не было, но предложенное слово мне почему-то не понравилось. Такое впечатление, что в нем был скрыт какой-то очередной подвох.  — Меня так даже в школе не звали. Несмотря на фамилию.
        — Точно тебе говорю,  — доктору почему-то явно хотелось меня переубедить.  — Это ведь чисто по-пацански звучит. Йо, чувак, дай краба! Ну?
        — Хрень какая-то,  — поведение ботана, пытавшегося изобразить что-то вроде танца обкуренного афронегра, казалось мне все более и более странным.  — Лучше буду Следопытом.
        — Почему?  — Док искренне удивился.  — Ты охоту любишь?
        — Нет, это литературный персонаж такой. У Фенимора Купера.
        — А, опять стимпанк какой-нибудь,  — поскучнел он.  — Терпеть не могу современную графомань. Сплошные наркотические бредни.
        — Ага, типа того,  — вежливо согласился я.
        — Ладно, хочешь быть Следопытом — будешь. Собственно, все равно имя при подключении выбирается. Я просто помочь хотел… точно не передумаешь? Ты крабов вообще видел? Злые такие, броня непробиваемая, клешни острые. Звери, а не крабы.
        — Не-не, мне и так сгодится.
        — Ну ладно… пошли тогда.
        Новое помещение оказалось довольно просторным. И в его центре находилось нечто огромное. Капсулой это сооружение назвать язык точно не поворачивался.
        — Передовая разработка, гордись,  — доктор принялся возиться со стоявшим возле стены компьютером и крышка на здоровенном непрозрачном ящике начала медленно подниматься.  — Надежная, как топор.
        В следующий миг открывшаяся было панель снова захлопнулась и на корпусе высокотехнологичного топора замигала тревожная красная кнопка.
        — Дерьмо,  — совершенно спокойным голосом произнес мой куратор.  — Не обращай внимания, это единственная ошибка, она никак не влияет на работоспособность.
        — Ага,  — я печальным взглядом проследил за тем, как чертов ящик снова принялся раскрывать свое нутро.  — Мне так и показалось.
        — Ну, тогда давай, забирайся.
        Внутри капсулы оказалось неожиданно уютно. Теплый гель, мягкое ложе…
        — А теперь самое главное,  — доктор Трухан принялся вытаскивать из стенок капсулы многочисленные страшные вещи.  — Питание и обратная связь.
        — Ох ты ж мать твою,  — не сдержался я, когда мне в вену вонзилась охрененно толстая игла.  — Вивисектор!
        — Есть немного,  — с гордостью кивнул куратор.  — Вообще, вивисекция очень много дала медицине. Очень. Иногда я прямо-таки жалею, что ее запретили…
        Перед моими глазами неожиданно снова появился белый медведь — пушистый, теплый и забавный. Блин, живут ведь люди рядом с ними. Годами живут…
        Очкарик тем временем споро закреплял по всему моему телу какие-то датчики, втыкал маленькие иголочки, что-то проверял и перепроверял на компьютере…
        — Сейчас тест устроим.  — неожиданно заявил он и тут же щелкнул большим зеленым рубильником, устроившемся на вынесенном чуть в сторону пульте.
        Вокруг все пропало. Осталась только абсолютная, полная чернота.
        Впрочем, я даже не успел испугаться — нормальный мир вернулся практически сразу же. Капсула, комната, довольный ботан.
        — Все работает и готово к эксперименту. Ваше последнее желание?
        И ржет, сволочь…
        — Подожди. Я так и не понял, что мне делать-то? Что там вообще будет?
        — Да ничего особенного,  — немного удивленно пожал плечами доктор.  — Тебе разве не говорили? На данном этапе исследований проверяются возможности обратной связи и отрабатываются механизмы, позволяющие с ней работать. Задачи сделать из тебя супермена не стоит. Так что гуляй по миру, делай, что хочешь. Развлекайся, в общем.
        — Понял.
        Не такая уж и плохая перспектива. Может, зря я нервничаю…
        — Ну, раз понял, то увидимся через месяц. Давай, до свидания.
        — А…
        Мир снова выключился, оставив вместо себя абсолютную черноту.
        Гадство.
        Некоторое время я сидел в этой черноте и злился на наглого ботана. Затем начал беспокоиться. А потом перед моими глазами вспыхнула странная двойная эмблема.
        «Роботек» и Министерство обороны.
        Шикарно. Куда, блин, катится этот мир…
        Картинка исчезла, а в ушах зазвучал торжественный голос:
        — Человечество с незапамятных времен пыталось найти во вселенной братьев по разуму. Египетские жрецы, колдуны майя, философы древней Греции, персидские мудрецы — все они постоянно смотрели на небо и ждали, когда же оттуда прилетят посланцы иных цивилизаций. Средневековые алхимики, ученые двадцатого и двадцать первого веков тоже стремились к такому контакту. Полет человека в космос, миссии на планеты Солнечной системы, телескоп Хаббла, проект SETI…
        Наступила тишина и чернота вокруг меня начала расцветать мириадами звезд и галактик. Ничего так, красиво…
        — Человечество было услышано. В две тысячи девяносто восьмом году долгожданная встреча с инопланетной цивилизацией все-таки произошла. Но, увы, из глубин космоса на Землю пожаловали не мудрые друзья, а безжалостные и непостижимые враги…
        Голос слегка дрогнул и прервал свой монолог, нагнетая напряжение. Затем продолжил, на сей раз буквально вибрируя от переполнявшей его искренней радости:
        — К счастью, пришельцы высадились на территории страны, наиболее подготовленной к инопланетному вторжению. Благодаря многочисленным фильмам, книгам и телевизионным шоу практически каждый житель Соединенных Штатов Америки с самого детства обладал всеми необходимыми знаниями для победы над вероломным противником…
        Снова тишина. И еще один виток трагизма.
        — Но что-то пошло не так. Коварный враг отказался покоряться воле мужественных американцев. Экспансия пришельцев продолжалась все возраставшими темпами, армия и флот США терпели одно поражение за другим… Настало время для жесткой реакции мирового сообщества.
        Новая пауза. Похоже, создававший заставку человек искренне наслаждался своим творением.
        — Лидерам России и Китая пришлось взять на свои плечи непростое решение. И четвертого июля две тысячи девяносто восьмого года по врагам человеческой цивилизации был нанесен глобальный ядерный удар. Раковая опухоль, упорно разраставшаяся по телу Земли, была остановлена. Дорогой ценой. Не до конца. Но все же остановлена.
        Тяжкий вздох декламатора. Наверное, переживал за трагическую судьбу чужих, бедолага. Интересно, а кого он вообще имел в виду, говоря про «врагов»…
        — С тех пор прошло сто двадцать семь лет. Оставшийся вне контакта с пришельцами мир постепенно оправился от последствий катаклизма. Но большая часть Соединенных Штатов Америки по-прежнему остается непригодна для жизни. Это — дикая территория, навсегда изолированная от остальной Земли силами мирового сообщества. Это — странная область, где остатки инопланетных технологий варварски используются сумевшими выжить людьми. Это — аномалия, пропитанная радиацией и живущая по своим собственным законам. Добро пожаловать в альтернативную реальность!
        Голос затих на торжественной ноте, а передо мной появилось окошко, требовавшее указать игровое имя.
        Ну, как раньше и говорил…
        — Следопыт.
        [Для вашей личности создан профиль «Следопыт», идентификационный номер #001934410.]
        Следом за этим информационным сообщением возникло еще одно:
        [Поздравляем! Вам достался уникальный инопланетный артефакт, позволяющий восстанавливать личность и физическое тело после утраты. Ваши шансы на выживание увеличились.
        Воспользуйтесь открывшимися возможностями для достижения своих целей. Развивайтесь, стройте, торгуйте, сражайтесь, исследуйте оставшиеся доступными территории Северной Америки.
        Кто знает, возможно где-то там, среди смертельно опасных земель, находятся знания и технологии, которые до сих пор безуспешно ищет вся остальная планета?
        Возможно, именно вам суждено отыскать панацею для исстрадавшейся Земли?
        Или же проложить путь в мир чужих?
        Удачи, Следопыт!]
        А затем мир мигнул и я оказался на какой-то куче мусора. Самого обычного мусора, никак не инопланетного. Обломки кирпичей, обрывки бумаги, расплющенные пластиковые бутылки, здоровенная ржавая арматурина…
        Вдалеке можно было рассмотреть очертания полуразрушенного города. Чуть поближе валялся заросший травой и мхом самолет с обломанными крыльями.
        Несколько лысых кривых деревьев, одно — стройное и красивое, с сочной зеленой листвой…
        Запах дыма и какой-то химии…
        — Ну…  — Я почесал затылок, рассматривая самолет.  — Да…
        Сложно было поверить, что все вокруг — нарисованное. Какое там. Полный реализм, однако…
        — Р-р-р,  — послышалось у меня из-за спины.
        Я вздрогнул и очень-очень осторожно повернулся.
        — Твою же мать…

        Глава 2

        Напротив стояла собака.
        Ростом мне по колено, совершенно лысая, с безумным взглядом огромных красных глаз и здоровенными нервно оскаленными клыками.
        — Жесть…
        В современном обществе бытует достаточно распространенное мнение, что компьютерные игры полного погружения — это зло, не несущее в себе никакого смысла. Что они не могут дать человеку никаких знаний и никаких практических навыков.
        Ха.
        Стоило мне только обернуться и посмотреть на первого встретившегося представителя местной фауны, как эти самые знания хлынули в ошеломленный разум настоящим водопадом. И технология производства крупных партий кирпичей была освоена мной практически мгновенно.
        Благо, хоть до практических занятий дело не дошло.
        — Р-р-р…
        Я отступил на шаг, судорожно пытаясь вспомнить, как нужно поступать в таких случаях. Здесь же, типа, понарошку все…
        С огромного желтоватого клыка собаки свесилась и упала на землю длинная ниточка слюны.
        — Р-р-р!
        — Слышь, Тузик, ты это, того…
        На глаза попалась валявшаяся под ногами арматура и я тут же ее схватил, сразу почувствовав себя заметно увереннее.
        [Вы получили свое первое оружие. Поздравляем!
        Хотите использовать одно из начальных очков характеристик для получения навыка «Холодное оружие»?
        Да/Нет.]
        — Не хочу…
        Насколько мне было известно, в таких играх дубинками пользовались только полные идиоты. Так что обойдусь уж как-нибудь…
        Для того, чтобы исчезла висевшая перед носом полупрозрачная табличка, пришлось немного помахать рукой и даже крутануть головой. Псина восприняла эти движения с крайним неодобрением. Припала к земле, еще больше оскалилась и вся как-то съежилась, готовясь к прыжку.
        — Эй, эй, Тузик! Шарик, мать твою! Пошел нахрен!
        [Вы попытались ментально воздействовать на врага.
        Хотите использовать одно из начальных очков характеристик для получения навыка «Псионика»?
        Да/Нет.]
        — Давай,  — согласился я, косясь на подкрадывавшегося ко мне Шарика и медленно отступая.  — А ну, шавка мелкая, сдриснула отсюда резко!
        [Попытка запугивания провалилась. Враг впал в ярость!]
        — Мать твою!
        Злобно рыча, страшная лысая тварь прыгнула вперед и вцепилась мне в ногу. От души вцепилась. Так, что у меня глаза на лоб полезли. Хотя, надо признать, боль все же была далеко не такой, как в реальности.
        — Сучара! На!
        — Р-р-р…
        Могучие клыки терзали мою конечность. Арматура охаживала бока агрессора.
        В какой-то момент псина резко отпрыгнула в сторону и принялась медленно нарезать возле меня круги, при этом хищно облизывая раздвоенным черным языком окровавленные зубы.
        Куда, блин, я попал…
        — Слышь, Тузик, давай по-хорошему, а? Хорошая собачка…
        — Р-р-р…
        — Хороший песик, хороший…
        [Вам доступен для изучения боевой навык «Приручение животных».
        Хотите использовать одно из начальных очков характеристик для получения навыка «Приручение животных»?
        Да/Нет.]
        — А давай,  — снова согласился я, крутясь на месте и следя за противником.  — Тузик, хороший песик, молодец… давай дружить?
        Если приручить такую тварь, то мы здесь всех порвем…
        [Недостаточный уровень навыка. Попытка приручения провалилась. Враг впал в ярость!]
        — Да чтоб тебя!
        История повторилась. Огромные зубы, терзавшие мою ногу, взмахи арматуры… а потом чертова шавка все же сдохла. И над ее тушкой появилась надпись:
        [Шпиц-мутант. Мутировавшее животное. Уровень 2.]
        — Шпиц, значит. Второго уровня.
        Я осторожно ткнул поверженного врага носком ботинка.
        Вроде лежит себе, никого не трогает. Собственно, не так тут и страшно, в общем-то. Тем более, нога уже практически не болит…
        Вдалеке послышался зловещий вой и из травы метрах в пятидесяти от меня появился новый шпиц. А потом еще два.
        — Да вы, едрена вошь, издеваетесь. Ботан, падла, куда ты меня отправил…
        Количество тварей увеличилось до пяти. Мне пришлось мужественно сжать в руке верную арматурину и предпринять стремительное тактическое отступление в сторону видневшегося на горизонте города.
        Может, там хоть люди есть. Авось, помогут…
        Думаю, майор Иванов был бы чертовски доволен, увидев это зрелище. В конце концов, какая разница, кто занимается тренировкой солдата — белый медведь или шпиц? Главное, чтобы результат был.
        Пробегая возле самолета, я не удержался и мимоходом заглянул в один из оказавшихся рядом иллюминаторов. От души выругался, столкнувшись нос к носу с оскалившимся в веселой улыбке скелетом, после чего бодро помчался дальше.
        Где-то далеко-далеко на горизонте полыхнула ослепительная вспышка и в небо начал подниматься сияющий гриб ядерного взрыва. Шпицы у меня за спиной взвыли радостными голосами и ускорили бег.
        — Глаз на жопу натяну гаду,  — пропыхтел я, перепрыгивая через какие-то обломки.  — Все четыре глаза…
        [Внимание, вы переходите в зону другой категории опасности. Будьте осторожны.]
        — Куда уж осторожней…
        Самая крупная из собак, приблизившись вплотную, распласталась в восхитительном прыжке и от души цапнула меня за ягодичную мышцу. За задницу, то есть.
        Боль по-прежнему была довольно-таки терпимой, так что я лишь в очередной раз злобно ругнулся, а затем сделал изящный поворот и со всей дури двинул стальным прутом шавке по черепу.
        А после этого меня съели. Хищные твари всей толпой бросились мне в ноги, свалили на землю — и окружающий мир потемнел.
        [Вы погибли.
        «Альтернатива» — суровое место для настоящих мужчин. Неженкам здесь не рады!
        Тренируйте свое тело и дух, чтобы противостоять окружающим опасностям.
        Обратите внимание на ваш Индивидуальный Многофункциональный Моделирующий Комплекс, закрепленный на левой руке. Именно этот комплекс, являющийся одной из технологий пришельцев, позволяет вам снова и снова возрождаться после смерти, а также служит инструментом для внесения в вашу психофизическую матрицу различных изменений.
        Используйте ИММК по максимуму. Даже самая простая модель способна на многое. Но, если вам посчастливится найти более продвинутый вариант, то мир воистину заиграет новыми красками.
        Удачи в предстоящих сражениях!]
        Пространство снова вспыхнуло. Я судорожно огляделся по сторонам, ожидая нападения шпицев, но их рядом не оказалось. Да и местность вокруг меня разительно поменялась. Какие-то маслянисто-зеленые лужи, жесткая фиолетовая трава, ржавые бочки с черно-желтыми треугольными значками по бокам.
        — Че за хрень…
        Последние несколько дней эта фраза и ее всевозможные разновидности составляли неплохой процент моего активного словарного запаса. Наряду с ругательствами.
        А что еще говорить, когда в жизни происходят подобные перемены?
        Снизу послышался противный нудный треск. Я на всякий случай испугался, но ничего ужасного не произошло — шумела довольно большая хреновина, прикрепленная к моей левой руке наподобие каких-то гротескных часов. Вроде бы, раньше ее не было… или была? Черт его знает…
        На хреновине обнаружился маленький экран с часами, несколько кнопок и две тонкие полоски. Верхняя, красная, почему-то стремительно сокращалась, но нижняя, ярко-зеленая, была совершенно целой. Хоть тут повезло…
        В ушах неожиданно раздался стук сердца, а мир подернулся розовой дымкой.
        Затем мне снова пришлось умереть.
        [Вы погибли.
        Следите за состоянием вашего здоровья, отображающегося на ИММК в виде красной полосы. Вовремя принимайте лекарственные препараты.
        Удачи в предстоящих сражениях!]
        Я снова оказался в игре.
        Прямо на меня с удивлением пялился какой-то затянутый в спецназовскую амуницию человек.
        — Привет! Я тут новенький, ты мне…
        Человек поднял руку с громадным черным пистолетом и нажал на спуск. Грохот, вспышка, непередаваемое ощущение попадающей в голову пули… смерть.
        На этот раз обошлось без системных сообщений. Передо мной просто появились цифры обратного отсчета и спустя пять секунд вокруг опять возникла чертова виртуальность.
        Сейчас я оказался на вершине небольшого холма. Неподалеку виднелись здания какого-то более-менее целого поселка, нечто вроде полуразрушенной фабрики, маленькая речка, по берегам которой важно прогуливались странные животные — то ли медведи, то ли крысы. Расстояние было не таким уж и большим, а рассмотреть их в деталях не получалось. Наверное, не хватало восприятия.
        — Ну, хоть не убивают сразу, можно погля…
        Время неожиданно застыло, а я будто бы вышел из собственного тела, увидев его со стороны. Его и летевшую на встречу с моей головой пулю.
        Матово поблескивавший кусочек металла преодолел последние сантиметры и эффектно расколол попавшиеся на пути кости черепа.
        Снова темнота. Обратный отсчет.
        — Возрождается кто-то, держите на прицеле!
        Вокруг появились мрачные городские развалины. Горы кирпичей, обломки бетона, пустые окна, украшавшие собой отдельные уцелевшие стены…
        Впереди, шагах в десяти, находились люди. Пять человек в одинаковой защитной экипировке. И все почему-то целились прямо в меня.
        — Эй, эй, мне не нужны проблемы,  — я поднял руки и миролюбиво улыбнулся.
        — Не из клана. Хенрик, кончай его и пошли. Немного уже осталось.
        — Но…
        Находившаяся в руках одного из людей громоздкая черная винтовка выплюнула клуб огня и я почувствовал, как отлетаю к стене.
        Смерть. Новое воскрешение.
        — Козлы безрогие! Всех порешу…
        — Че сказал?!
        Смерть. Воскрешение.
        Слава богу, хоть на этот раз поблизости никого не оказалось — я стоял на крыше высотного здания в полном одиночестве.
        — Доктор? Док? Ботан чертов! Как мне выбраться из этого дерьма?
        Ответа, понятно, не последовало. Да и какой вообще мог быть разговор между реальностью и игрой? Хотя, кто их знает, эти нанотехнологии. В принципе, почему бы и нет…
        Жаль только, что прямо сейчас до меня явно никому не было никакого дела.
        Я осторожно опустился на бетон, подполз к самому краю и перед моими глазами развернулась величественная картина постапокалиптического мира.
        Вокруг высотки когда-то явно был небольшой город. Но на данный момент внизу колыхалась только завеса непроглядного зеленоватого тумана, из которого вверх торчали огрызки отдельных зданий — пустых, обшарпанных, полуразрушенных.
        Немного дальше туман сходил на нет, уступая место обычной земле. Невзрачные маленькие домики, холмы… грузовик, быстро мчавшийся по неплохо сохранившемуся шоссе.
        Его заметил не я один. От небольшого лесочка в сторону дороги протянулась длинная дымная полоска, уткнувшаяся в заднее колесо машины. Вспышка, дым…
        Из перевернувшегося грузовика выбрались двое людей, тут же начавших стрелять по нападавшим.
        Висевший на запястье прибор разродился зловещим потрескиванием.
        — Ну конечно, как же без этого…
        Подняв руку, я увидел, что горевшая зеленым светом полоска почему-то оказалась заполненной всего наполовину — в отличие от совершенно целой красной. Но треск постепенно нарастал, полоса заполнялась…
        До меня наконец дошло, что звуки издает какой-то аналог счетчика Гейгера, а зеленый индикатор показывает текущий уровень радиации. Думаю, если бы не чертовы шпицы, то до такой очевидной вещи я бы додумался и раньше.
        — Снова умирать…
        В принципе, можно было спуститься на землю, но смысл? Если радиация достает меня даже здесь, то уж внизу… эх.
        Новое перерождение.
        Покрытая красным налетом потрескавшаяся земля, по которой ко мне подкрадывалось что-то непонятное. Какой-то странный зеленый баклажан с кучей похожих на крысиные хвостики конечностей.
        — Ты еще что такое,  — обреченно произнес я, отступая от неизвестного монстра.  — Мутировавший крыжовник, да?
        В ответ тварь метко плюнула в меня липкой коричневой дрянью. Прибор на руке негодующе засвистел, красная полоска принялась скачками сокращаться… смерть.
        — Пассивы вы все,  — пробормотал я, имея в виду одновременно майора Иванова, доброго доктора из военкомата и ботана, запихнувшего меня в капсулу.  — Мне что, теперь весь год здесь подыхать?
        Расцветающий красками мир, неприятный треск… ого.
        В десятке шагов от меня посреди заросшего короткой жесткой травой пустыря лежал мертвец в белоснежном врачебном халате. А рядом с ним…
        [Снайперская винтовка Гаусса. Качество: прототип. Урон 500.]
        — Ничего себе,  — я подошел ближе и прикоснулся пальцами к массивному черному стволу.  — Похоже, свезло наконец-то. Ну-ка…
        [Вы не можете взять этот предмет. Показатели силы недостаточны.]
        — Как…  — Мои руки снова и снова пытались поднять восхитительное оружие.  — Нет…
        Все больше и больше усиливающийся треск. Чернота и цифры обратного отсчета.
        — Ффффааак!
        Похоже, со мной только что случился лютый полярный писец. Который еще страшнее такого же полярного медведя.
        Очередная, черт знает какая по счету, вспышка света. Красивая девушка неподалеку… реально красивая, блин.
        — Чего уставился, нуб?
        — Э… извини,  — я безуспешно попытался отвести глаза от всевозможных восхитительных округлостей, буквально притягивавших к себе взгляд.
        — Господи,  — девушка печально вздохнула, отчего ее грудь, затянутая в какой-то хитрый кожаный корсет, волнующе поднялась.  — Опять озабоченный… Кто же вас, крабов, сюда пускает вообще…
        — А как ты мою фамилию узнала?
        Мне все же удалось оторвать взор от приятных холмиков, но он тут же прыгнул ниже.
        — Чего? Да прекрати ты пялиться, козел!
        Темнота. Уже такая знакомая и привычная…
        [Внимание! Вы умерли десять раз в течении одного часа. ИММК проведена коррекция параметров зоны возрождения.]
        [Внимание! Вы получили достижение «Это — судьба!» Эффект достижения: +1 к выносливости.]
        Еще одно появление в этом мире.
        Некоторое время я просто стоял на месте, с фатализмом ожидая, пока меня не отправит к праотцам очередная неведомая хрень. Но вокруг все было тихо. Не подкрадывались зеленые многохвосты, не трещал нарукавный прибор, не целились в мое беззащитное тело другие игроки… козлы чертовы…
        Игра поместила точку моего воскрешения на самом краю невысокого каменного утеса, уходившего своим основанием в воды узкой и грязной речки. На противоположном берегу располагалось импровизированное кладбище техники — какие-то автомобили, бронетранспортеры, два железнодорожных вагона… интересное, наверное, местечко.
        Я повертел головой.
        В тех краях, откуда текла река, было что-то вроде промышленной зоны — там виднелись низкие массивные строения, торчавшие вверх трубы и какой-то подозрительный дымок, мягко стлавшийся по земле. Ниже по течению мутный поток незаметно превращался в болото — весьма и весьма неприглядное на вид. С противоположного от обрыва направления находилось обычное редколесье, скрывавшее в себе небольшую приземистую постройку.
        Меня по-прежнему никто не хотел убить.
        Что, интересно, за сообщение было про зону возрождения? Коррекция, параметры…
        Похоже, игра все-таки сжалилась, отправив меня туда, где у новичка оставались хоть какие-то шансы на выживание.
        — И то хлеб…
        Осторожно пройдясь взад-вперед по скале, я остановился и уселся на ее край, свесив ноги вниз.
        [Внимание, вы переходите в зону другой категории опасности. Будьте осторожны.]
        Пришлось шустро подниматься и отходить от опасного участка. Но логика происходящего постепенно становилась мне все более и более понятной.
        Судя по всему, игровая территория была поделена на некие зоны, в которых наблюдались совершенно разные условия для жизни. Удирая от собак, я пересек границу и попал в более недружелюбную местность, а эта хреновина, ИММК, зафиксировала параметры и принялась возрождать меня в похожих локациях. Результат оказался довольно закономерным.
        По-прежнему находившаяся на руке приблуда удостоилась крайне неприязненного взгляда.
        — Что ты хоть умеешь-то…
        Я наугад ткнул в одну из кнопок. Ту, на которой была нарисована сеточка.
        В воздухе прямо перед моим носом развернулась черная картинка с беспорядочной россыпью ярких белых точек. Похоже, карта.
        Непродолжительное изучение полностью подтвердило эту догадку — по бокам непрозрачного окошка виднелась шкала расстояний, а само изображение можно было приближать и отдалять. Правда, ничего рассмотреть мне все равно не удалось.
        — Но я нахожусь здесь, получается,  — взгляд прикипел к зеленому маркеру, расположенному вокруг одной из точек.  — А все остальное — это места, где мне пришлось побывать. И в одном из этих мест валяется та самая винтовка…
        Образ найденного оружия крепко засел в душе. Небось, будь у меня такое, я бы тех шавок на раз положил. Это тебе не арматуриной махать… а где она, кстати?
        Я неожиданно понял, что забыл, когда в последний раз видел верную железку. Возможно, у меня ее вообще отняли после первой же смерти.
        Неприятно, если так. Фиг обзаведешься чем-то серьезным, если после смерти вся добыча тут же пропадает.
        Снова вернувшись мыслями к винтовке, я принялся мерить расстояния до каждой из открытых точек.
        — Шестнадцать километров… сорок три… пятьдесят два… да вы издеваетесь, блин… двести тридцать… шестьсот один.
        Игровой мир оказался не таким уж и маленьким. Даже наоборот. Повозившись с картой, я примерно представил его размеры — где-то восемьсот на шестьсот километров.
        — Хрен теперь до той пушки доберешься…
        Несмотря на пораженческие настроения, я еще немного повозился и сумел установить в каждой из открытых точек по маленькому красному флажку. На всякий случай. Оружие, мне кажется, однозначно стоило того, чтобы его найти. Прототип, как-никак.
        Палец ткнул в следующую кнопку — ту, на которой были нарисованы параллельные линии.
        Карта сменилась всплывавшими одно за другим информационными сообщениями.
        [Добро пожаловать в полную базу знаний по этому миру! Здесь вы сможете найти ответ на любой интересующий вас вопрос, узнать все про окружающую местность, познакомиться с известными опасностями, существами и оружием, а также получить нужные сведения об инопланетных технологиях и всем остальном, что только придет вам на ум!]
        [Внимание! База необратимо повреждена! Доступ невозможен!]
        [Обнаружен доступ к глобальной сети ИММК. Подключение произведено!]
        Передо мной развернулся самый что ни на есть обычный игровой форум. Вверху — суровая надпись «Альтернатива», выполненная угловатыми потертыми буквами, чуть ниже — список разделов и наиболее популярных тем.
        [Этично ли убивать котиков?]
        [Кланы задолбали!!!]
        [Нашел уникальную пушку, продаю за реал!]
        [Куда смотрит администрация?!]
        [Собираем рейд одиночек в бесконтрольную зону!]
        [Ищу костюм на 100 % сопротивление радиации. Обмен!]
        — Хм,  — я почесал затылок, но потом все же взял себя в руки и выключил картинку.
        По собственному опыту мне было известно, что на таких вот сайтах можно неслабо зависнуть. Читаешь минуту, вторую… и неожиданно оказывается, что прошло уже пять часов.
        Нафиг надо.
        Следующая кнопка, с квадратиком, словно открыла в пространстве передо мной шкаф. Или, скорее, хранилище.
        Полупрозрачные ячейки, числом пять штук. А в одной из них — какой-то солидный оранжевый цилиндр.
        Чуть поколебавшись, я протянул вперед руку, вытащив яркую штуковину наружу. Окошко-хранилище тут же пропало.
        — И что мне тут дали…
        [Сегмент убежища.
        Обеспечивает создание индивидуальной базы нулевого уровня, способен быть частью коллективной базы.
        Активировать создание базы?
        Да/Нет.]
        — Э…
        Я в очередной раз поскреб затылок и еще раз окинул взглядом окрестности.
        Почему бы и нет, собственно. Местечко, кажется, вполне себе мирное, в некотором роде — даже защищенное.
        — Да!
        Цилиндр вырвался у меня из рук и замер в воздухе. Повисел так одно долгое мгновение, а затем стремительно упал вниз, вонзившись в скалу.
        Секунда, другая…
        Прямо передо мной возникло что-то вроде двери в подземный бункер. Этакая солидная шестеренка диаметром в метр.
        [Убежище игрока Следопыт.]
        Я задумчиво рассмотрел появившуюся базу.
        Интересная хрень. Собаки, наверное, не достанут.
        — Как тебя открыть-то?
        Шестеренка издала шипение и, приподнявшись над землей, отъехала в сторону, явив моему взору черную дыру, на дне которой… на дне которой, собственно, ничего не было.
        Напоминая самому себе бомжа, дорвавшегося до уютного канализационного колодца, я осторожно свесил в проем ноги, а потом и спрыгнул вниз, оказавшись на гладком металлическом полу.
        [Поздравляем с созданием базы!
        Убежище нулевого уровня предоставляет вам следующие бонусы:
        — стационарная точка воскрешения. Отныне после смерти вы имеете выбор между возрождением на базе и возрождением согласно стандартным игровым условиям.
        — защита. Как ни странно, но некоторые из ваших врагов действительно неспособны преодолеть эту дверь.
        Внимание! База нуждается в развитии! Доставьте в ее пределы материалы для улучшений и интегрированный разум сделает все остальное!]
        — Да уж, развитие тут точно не повредит,  — пробормотал я, рассматривая пустое и тесное кубическое помещение.
        Ни света, ни полок, ни даже кровати. Только голый кубик два на два на два метра.
        Для того чтобы выбраться наружу, мне пришлось подпрыгнуть и подтянуться.
        — Ни фига не удобно… и какие материалы тут нужны, интересно…
        Усевшись на край шестеренки, я нажал последнюю имевшуюся на приборе кнопку.
        Перед носом оказалась новая информация. Теперь — о моем собственном персонаже.
        -
        ИГРОК СЛЕДОПЫТ [0] [-]
        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        Восприятие [2]
        Выносливость [3]
        Интеллект [3]
        Ловкость [2]
        Сила [2]
        ОРУЖИЕ
        Модель [-]
        Прочность [-]
        Урон [-]
        БРОНЯ
        Голова [-] [-] Прочность [-]
        Ноги [-] [-] Прочность [-]
        Руки [-] [-] Прочность [-]
        Ступни [-] [-] Прочность [-]
        Тело [-] [-] Прочность [-]
        ЭФФЕКТЫ ПОСТОЯННЫЕ
        ЭФФЕКТЫ ВРЕМЕННЫЕ
        МУТАЦИИ
        АРТЕФАКТЫ
        1 [-]
        2 [-]
        3 [-]
        4 [-]
        ДОСТИЖЕНИЯ
        Это — судьба!
        НАВЫКИ БОЕВЫЕ
        Высокотехнологичное оружие [-]
        Ловушки и метательное оружие [-]
        Псионика [1]
        Приручение животных [1]
        Стрелковое оружие [-]
        Тяжелое оружие [-]
        Холодное оружие [-]
        НАВЫКИ НЕБОЕВЫЕ
        Авантюризм [-]
        Выживание [-]
        Инженерное дело [-]
        Наука [-]
        Общение [-]
        Управление транспортными средствами [-]
        НАВЫКИ ЧУЖИХ
        Ксенотехнологии [-]
        ИММК
        Версия [PMHV-05]
        Объем [5]
        БАЗА
        Объем [-]
        Привязка [-]
        Уровень [0]
        ПИТОМЕЦ [-]
        -
        — Что-то как-то печально тут все…
        Мой взгляд бегал по строчкам и повсюду утыкался в одни и те же прочерки. Только непонятная «псионика» и вполне себе понятное «приручение животных» выделялись гордыми единичками. Нахрена было их брать, спрашивается?
        Чуть-чуть повозившись, я сумел вывести развернутое описание обоих навыков.
        [Псионика.
        Базовый боевой навык, обеспечивающий возможность развития соответствующей ветки умений.
        Определяет взаимодействие вашего разума с окружающей средой, на высоких уровнях позволяет манипулировать сознанием врагов, воздействовать на предметы, животных и даже физические явления. Помогает защититься от враждебного ментального воздействия.
        На уровне 1 позволяет открывать связанные навыки первой ступени и развивать их до значения 1.]
        [Приручение животных.
        Боевой навык, обеспечивающий контроль над разумом доступных для приручения животных.
        Служит для установления коммуникации с животными и их дальнейшего приручения. На высоких уровнях открывается способность приручения отдельных разновидностей чужих.
        На уровне 1 позволяет:
        — приручать простейшие и наиболее безобидные формы жизни.
        — открывать связанные навыки второй ступени и развивать их до значения 1.]
        — Безобидные формы жизни, значит,  — я вспомнил лысого шпица-переростка и хмыкнул.  — Ну да, Тузик был не совсем безобиден. Ладно, фиг с ним…
        Закрыв параметры персонажа, я на некоторое время отрешился от происходящего и следующие минут пять просто сидел на одном месте, любуясь окружающей природой. Можно сказать, по полной программе наслаждался наконец-то наступившим спокойствием и полной безопасностью.
        Затем все же встрепенулся.
        Мне, в конце концов, еще год предстояло здесь торчать. А обычные люди за такую возможность вообще деньги платят. Так что было бы логичным получить от процесса удовольствие, не ограничиваясь постоянным сидением в металлическом кубе. Для начала, кстати, можно немного облагородить тот самый куб.
        Нажав на своем приборчике кнопку с форумом, я принялся искать информацию по улучшению базы. Впрочем, много времени поиск не занял.
        — Блин, хочу…
        Невзрачная унылая комнатушка с ростом уровней обеспечивала своему владельцу все больше ништяков — от абсолютно безопасного хранилища и возможности привязки к персонажу имевшихся в наличии вещей до мягкой кровати и выхода на глобальный игровой аукцион.
        В общем, развивать свое жилище нужно было однозначно.
        Таблица, показывающая количество необходимых для прокачки базы ресурсов, откровенно порадовала. Для перехода на первый уровень от игрока требовалось всего ничего — несколько килограммов железа, меди и свинца. Не такая уж сложная задача. Особенно учитывая тот факт, что на другой стороне реки находилась самая настоящая свалка машин.
        — Люди гибнут за металл,  — пробормотал я, открывая популярную тему с котиками.
        Не удержался-таки.
        В первом посте оказалось изображение огромной оскаленной красноглазой морды и всего один вопрос: «Где там эта дура-зоозащитница?»
        Дальше автор даже не пытался поддерживать дискуссию — за него все сделали другие игроки.
        [Что за тварь? Я таких не встречал!]
        [Пума мутировавшая. Во второй зоне встречается очень редко, чаще в третьей тусит.]
        [А что за защитница?]
        [Тоже мутант. Только там мутация нестандартная — у дамочки вместо головы еще одна задница.]
        [А при чем здесь котики?]
        [Не при чем. Автор просто набросил на вентилятор.]
        [Точно. Котики-то в игре классные!]
        В качестве иллюстрации своих слов комментатор выложил изображение «классного котика». Не сказать, что оно сильно отличалось от первого — разве что в глазах мелкой лысой дряни, притаившейся на ветке невысокого дерева, было гораздо больше коварства и жажды убийства, чем у пумы.
        [Шикарный котейка. Такая же падла меня два дня назад на перерождение отправила.]
        [Я тут новичок, всем привет! Слышал, что здесь есть возможность приручать животных. Как найти такую пуму, как на первой фотке? Где точно они обитают?]
        [Нуб?]
        [Что вы так сразу на новенького. Ты, парень, не обижайся на недалеких. Раздобудь где-нибудь карту локации «Мертвое озеро». Там на берегах такие частенько попадаются!]
        [Спасибо!!!]
        [Ты зачем этого дятла в локу третьего уровня отправил?]
        [Крабы должны страдать!]
        — Крабы… крабы?  — Я с сомнением покрутил тему взад-вперед, прочитал еще несколько постов и замер, пораженный внезапной догадкой.  — Вот скотина очкастая… ботан пещерный…
        От негодования у меня даже слов подходящих не находилось.
        — По-пацански, значит?! Звери, а не крабы?! Погоди, доберусь я до тебя…
        К сожалению, прямо сейчас белобрысый доктор находился где-то за гранью моей реальности и дотянуться до него не было никакой возможности. Оставалось только ругаться и пинать соседние камни.
        Впрочем, успокоился я довольно быстро. Несмотря на гнусный умысел, навязать мне позорное имя у очкарика не получилось — так что ничего страшного, в общем-то, не произошло. Ну, решил подколоть, не вышло, дело житейское.
        Посмотрим еще, кто будет смеяться последним.
        Я поднялся, скомандовал убежищу закрыться и, наблюдая, как шестеренка становится на место, принялся крутить головой по сторонам.
        Куда пойти-то?
        Лезть в реку мне не хотелось — не от балды же там граница зоны располагалась. Значит, придется или топать в промзону, или в сторону болота, или в лес. И лучше, наверное, в лес — там хоть тихо и спокойно.
        Осмотрю домик, поброжу вокруг…
        [Внимание, вы переходите в зону другой категории опасности. Будьте осторожны.]
        — Вот блин!
        Стоило только сойти со скалистого берега, как перед носом опять выскочила предупреждающая надпись, вынудившая меня замереть и сделать шаг назад.
        Палево. Только что такой светлый и уютный лес неожиданно приобрел в моих глазах черты настоящего рассадника древнего Зла.
        — Ну его нафиг, пробовали уже…
        Я осторожно отошел от опушки и, развернувшись, целеустремленно двинулся туда, где наблюдались серые здания, по-видимому, принадлежавшие какому-то давно загнувшемуся заводу.
        [Внимание, вы переходите в зону другой категории опасности. Будьте осторожны.]
        — Твою мать.
        Я снова остановился и отступил, не желая уходить с безопасной территории.
        Кто бы еще мне выбирать позволил…
        Уже не обращая особого внимания на происходившее рядом, я быстро пошел в сторону болота. И, само собой, был вознагражден все тем же сообщением. Вдобавок, из мутной жижи высунулась здоровенная крокодилья башка, заставившая меня резво удрать обратно к убежищу.
        — Чуть-чуть не рассчитал,  — мудро заметил я, рассматривая дверь-шестеренку.
        Мне уже успела попасться на глаза информация о том, что выкорчевать угнездившуюся базу было совершенно нереально. Только купить за солидные деньги еще одну и перенести привязку на нее.
        — Отстой…
        Вдалеке из болота выбрался огромный черный аллигатор. Оказавшись на берегу, рептилия как-то по-собачьи встряхнулась, а затем сделала несколько шагов в мою сторону. Остановилась, задумчиво таращась по сторонам.
        Потом снова шагнула вперед.

        Глава 3

        Дожидаться аллигатора было глупо. Умирать в этой игрушке у меня уже неплохо получалось и дальнейшие тренировки попросту не требовались.
        Косясь на хвостатого монстра, я отошел от базы, а затем, проигнорировав сообщение системы, вступил под своды местного леса.
        Ничего особенного не произошло. Где-то неподалеку стрекотал кузнечик, в кроне ближайшего дерева чирикала невидимая мне птичка. На первый взгляд, местность выглядела достаточно безопасно.
        Чуть-чуть подождав, я двинулся в сторону уже давно замеченной постройки, наполовину скрытой от любопытных глаз редким кустарником и довольно высокой травой. Надо же было с чего-то начинать порабощение этого мира — так почему бы и не с всестороннего обследования найденного бункера.
        — Хм… точно, бункер.
        Вблизи сооружение выглядело довольно солидно. Этакий скругленный бетонный параллелепипед, обложенный полусгнившими досками и густо заросший мхом.
        Немного помедлив, я осторожно пнул одну из деревяшек. Та неожиданно легко сломалась, рассыпавшись в труху, а на открывшемся участке стены обнаружилась огромная серо-синяя мокрица. Огромная — это длиной с мою руку, не меньше.
        — Парк юрского периода прямо-таки…
        Мне не хватило смелости вступить с членистоногим в конфронтацию и я медленно отступил на несколько шагов назад. Благо, мокрица нападать на меня тоже не спешила.
        Где бы оружие взять…
        Дальнейший осмотр строения привел меня к покореженной и наполовину отогнутой в сторону проржавевшей двери, рядом с которой нашлась выцветшая табличка:
        [Частное владение Д. Доу. Посторонним вход воспрещен.]
        — Интересно, тут все сразу на русском сделано или же автоматом переводится?  — Я подошел ближе ко входу и прислушался.
        Тишина, перемежающаяся легкими шорохами и непонятным посвистыванием. Темнота.
        — Да фиг я туда полезу…
        С одной стороны, умирать мне за последнее время действительно надоело. С другой — частный бункер, даже сто раз разграбленный, представлял из себя весьма и весьма ценную штуку. Там ведь в любом случае много чего должно было остаться. Хотя бы так необходимые для моего собственного убежища железо с медью.
        Подавив неожиданно вспыхнувший огонек жадности, я снова принялся размышлять над тем, где бы раздобыть хоть какое-нибудь оружие. А еще факел — гулять по населенным непонятными существами подземельям в полной темноте мне совсем не хотелось.
        Пришлось пройтись по окрестностям, рассматривая все вокруг себя. Благо, поиски не слишком затянулись — неподалеку от входа обнаружился обломок ветки, который и был приспособлен мной в качестве дубинки.
        [Палка. Качество: обычное. Прочность: 10. Урон: 1.]
        Непродолжительное общение со справкой позволило узнать, что в случае использования холодного оружия его собственный урон прибавляется к показателю силы персонажа. То есть, этим дрыном я мог нанести аж три единицы повреждений.
        Если сравнить с недавно попавшейся мне винтовкой, то урон мизерный. Но равного мне противника, получается, можно завалить с десяти тычков.
        — Твой враг в пыли, жалок и слаб…  — Я несколько раз махнул дубинкой, а затем целеустремленно отправился к той стене бункера, где видел мокрицу.
        Не пропадать же ценной экспе.
        Итогом скоротечного боя стал полученный от гнусной твари болезненный укус и двадцать единиц опыта, слегка подпитавшего собой отображавшийся на экранчике ИММК прогресс персонажа.
        С учетом тех очков, что появились у меня после убийства Тузика, общее развитие составило уже целых пятьдесят пунктов — из десяти тысяч, необходимых для получения первого уровня.
        Драконовские здесь условия, конечно. Особенно для новичков.
        Следующие полчаса я с энтузиазмом ломал доски и охотился на прятавшихся под ними мокриц. Эти твари на поверку оказались совершенно безобидными — странно даже, учитывая то, как гоняла меня совсем недавно другая местная живность.
        Впрочем, опыта за них давали мало, никаких вещей не выпадало вовсе, а удобная палка в конце концов сломалась. Все вернулось на круги своя.
        — Оружия нет, факела нет, а исследовать бункер как-то надо…
        Немного покрутившись рядом с окруженным обломками досок строением, я собрался с духом и отправился дальше, постепенно забирая в сторону промзоны. Уж там-то арматура должна была быть. Хотя бы арматура.
        Лес по-прежнему оставался безобидным и тихим. Настолько тихим, что это постепенно начало меня всерьез тревожить. Зона-то была отмечена как опасная. Значит что-то в ней все же было не так? А вот что именно?
        Подобрав еще одну палку, я стал все больше и больше пригибаться к земле, пытаясь как-то скрываться от возможных наблюдателей. Что самое веселое, время от времени мои действия находили отображение на экранчике наручного гаджета — в копилку падала единичка-другая опыта.
        Мелочь, а приятно. Так ведь можно даже никого не убивать, наверное. Просто прятаться, скрываться — и через пару-тройку недель уже вовсю наслаждаться новым уровнем…
        На этом моменте размышления пришлось прервать. Откуда-то спереди донесся неясный шум, напоминавший звуки африканских там-тамов. А потом еще и вопли — тоже вполне себе африканские.
        Слегка заинтригованный, я окончательно опустился на приятно пахнувшую траву и начал подбираться к источнику загадочных звуков.
        Подобрался.
        На небольшой полянке, окруженной хлипкими шалашами, горел костер, возле которого собрались в кружок человек двадцать полуголых негров.
        Основной одеждой большинства из них были какие-то потрепанные шкуры, украшенные разноцветными перьями. А вот наяривавший на барабане предводитель — черный как гуталин и весьма упитанный товарищ,  — в отличие от своих соплеменников носил новенькую камуфляжную форму и шикарный головной убор, выполненный в духе классических индейских нарядов.
        Красавчик…
        — Братья,  — неожиданно возопил тот самый предводитель, доставая из-за спины огромное копье и яростно тыча им в небо.  — Настало время! Слишком долго ничтожные бледнолицые топтали эти края! Столетиями они унижали наш народ! Но теперь! Пришла пора окончательно стереть их в порошок и вернуть себе наши исконные земли! Да!
        Собравшиеся, на мой взгляд, отреагировали на пламенную речь слегка вяловато — прозвучали несколько тихих возгласов одобрения, да и только.
        Судя по всему, главарь тоже неплохо почувствовал настроения толпы.
        — По данным разведки, именно сегодня бледнолицыми будет закончено приготовление очередной партии радужной пыли! Нам нужно нанести удар по самому больному! Раздавим проклятых узурпаторов, выполним священный долг предков и заберем пыль себе!
        — Да!
        Энтузиазм слушателей подрос, словно на дрожжах. В общем-то, все как в жизни — воевать за высокие моральные принципы гораздо проще, если верный путь освещается ярким золотым блеском.
        Впрочем, мне-то что. У меня тут свои задачи и цели…
        Дождавшись, пока орущая стая воинственных негров убежит куда-то вдаль, я вышел на поляну и принялся одну за другой обшаривать ветхие хижины. Нашел кучу каких-то гнусных тряпок, неплохой длинный нож и, о чудо, отличную дубинку, усеянную здоровенными ржавыми гвоздями.
        [Дикарская палица. Качество: обычное. Прочность: 50. Урон: 5.]
        — Хо-хо!
        Заполучив это божественное орудие, я чуть было сразу же не бросился на покорение бункера. Но вовремя вспомнил о том, что мне по-прежнему требовалось нечто вроде факела и продолжил поиски.
        Увы, факелов, фонарей, а также прочих светильников в поселении не нашлось. Зато обнаружилась небольшая канистра с бензином и целых две зажигалки. Что, собственно, вполне решало проблему.
        Вызвав полупрозрачные ячейки, я запихнул в одну из них канистру, зажигалки же рассовал по карманам. Пропадут — да и черт с ними. Не такая уж большая потеря. А вот в хранилище мне место для другого понадобится. Надеюсь.
        Дальше все было делом техники — с бензином и тряпками любая палка превращается в факел на раз. Оставалось только собрать побольше тряпок и раздобыть палки.
        Пользуясь отсутствием хозяев, я варварски разломал один из шалашей, выбрал пяток одинаковых деревяшек и принялся обматывать их концы лохмотьями. Затем снова вытащил канистру на свет божий и полил заготовки бензином. Получалось очень даже…
        [Внимание! Рекомендуем вам изучить навык инженерного дела. Вы сможете создавать и чинить множество предметов, а все ваши изделия будут отличаться повышенной прочностью и надежностью!]
        — Да, изучим, как иначе…
        В ячейках инвентаря одновременно поместились канистра и три факела, а вот четвертый с пятым, к моему негодованию, лезть туда уже не захотели. Превышен лимит по весу, видите ли.
        Я неожиданно понял, что все происходящее начинает мне нравится. С самого начала, конечно, творился некий лютый писец, но теперь… Исследования, крафт, грабежи — классная тема. Словно в диких райончиках родного города оказался.
        Впрочем, это сравнение, пожалуй, являлось не совсем удачным. Хотя жизненным.
        Разобравшись с факелами, я собрался было покинуть уютную полянку, но остановился, пораженный неожиданной мыслью.
        Мне ведь требовался опыт. А уничтожение жилища потенциального противника что-то да стоило в этом плане. Должно стоить, по крайней мере.
        — В любом случае, не попробуешь — не узнаешь…
        Вытащенное из почти потухшего костра полено пару раз прошлось по стенам самого солидного из местных жилищ. Несколько тонких веточек загорелись, пустив по округе противный вонючий дым.
        — Так тебе, расисту, и надо,  — злорадно произнес я, представляя себе физиономию тучного негра.
        В том, что передо мной была именно его обитель, сомневаться не приходилось.
        Дальнейшим поджогам помешали отголоски автоматных очередей, донесшихся с той стороны, куда умчались местные партизаны. Я тут же бросил полено, подобрал два не поместившихся в инвентарь факела, а затем шустро удрал с места преступления. Чувствовалось, что этой братии сейчас надерут задницы, они вернутся — и лучше в это время быть как можно дальше от их гнездовья.
        Тащить одновременно дубинку и сразу две вонявшие бензином толстые палки было неудобно. Поднять-то, по ощущениям, персонаж мог заметно больше, но вот держать все это в руках — тут уж как в жизни.
        В конце концов я разозлился и одну из своих поделок выкинул, решив, что хватит и четырех. На первое время, во всяком случае. А дальше будет видно.
        Темнота за дверью бункера по-прежнему выглядела таинственной и опасной. Но теперь у меня на вооружении имелся свет и это кардинально меняло дело.
        — Прям как тот археолог, исследую, изучаю…
        Факел загорелся с первого раза. Вспыхнул, окутался вонью, начал чадить едким дымом… Я чихнул, засунул горящую деревяшку внутрь строения, а затем протиснулся туда сам.
        В небольшой прямоугольной комнате виднелись остатки переломанной мебели, какой-то разбитый пульт… и таракан.
        Огромный зеленый таракан, рассевшийся по центру помещения.
        Некоторое время мы настороженно рассматривали друг друга. Затем я собрался с духом, сделал первый шаг и, от души размахнувшись, огрел насекомое дубинкой.
        Вопреки тайным надеждам, усатая тварь не свалилась замертво. Вместо этого она растопырилась, негодующе пискнула, а потом от души плюнула в меня какой-то хренью. Прибор на руке одновременно затрещал и засвистел, в ушах послышался стук сердца и я, чуть не выронив дубинку, с позором удрал обратно на улицу.
        ИММК показывал блокировавшее регенерацию отравление и то, что от здоровья у меня осталась всего треть. Зеленая же полоска, отображавшая радиационное поражение, разом заполнилась процентов на сорок.
        — Вот сволочь.
        Что-то я слишком расслабился, сражаясь с беспомощными мокрицами. Страх потерял, что называется. А зря.
        Дождавшись, пока спадет отравление и восстановится жизнь, я зажег новый факел вместо безнадежно потухшего первого и снова полез в бункер.
        Таракан оказался на том же самом месте — все такой же зеленый, бодрый и полный сил.
        — Ну что, сучара…
        Я отлично помнил тактику игры против стреляющих противников. Бегаешь вокруг и лупишь супостата, пока он по стенам свои заряды разбрасывает.
        — На, козлина, получай… получай, гад!
        В какой-то момент времени до меня дошло, что колотить врага можно еще и факелом. После этого началось настоящее веселье и зеленая тварь, обгоревшая и израненная, все же сдохла. Попав-таки в меня финальным плевком.
        [Детеныш радиоактивного таракана. Мутировавшее животное. Уровень 5.]
        — Детеныш, значит,  — задумчиво проговорил я, рассматривая трупик.  — Детеныш.
        Зиявшее чернотой отверстие в углу комнаты стало привлекать меня заметно меньше, чем прежде. Если там окажутся взрослые особи… хрень.
        Увы, мне обязательно нужно было изучить бункер до конца, так что заглянуть в люк все-таки пришлось. А потом и спуститься, попав в еще один разгромленный и печальный зал.
        Здесь было все то же самое, что и наверху. Пустота, разруха. Но в стенах чернели уходившие куда-то вдаль проходы, а на полу не имелось никаких тараканов. Хотя из глубины темных коридоров подозрительное шуршание все-таки доносилось.
        Аккуратно воткнув факел в щель между досками рассохшегося шкафа, я принялся шарить по окрестностям.
        Нашел какую-то чашку и сломанную настольную лампу. Следом мне в руки попала пустая бутылка. Обычная стеклянная бутылка…
        — А не устроить ли здесь немного веселья?  — Мой голос выдал легкое предвкушение.  — Добавить огонька в это уныние, так сказать…
        Помнится, на пустыре за городом мы иногда делали что-то вроде зажигательных гранат. Наливаешь в стекляшку какую-нибудь горючку, засовываешь в горлышко смоченную ей же тряпку, поджигаешь…
        Покосившись в сторону ближайшей полуоткрытой двери, я еще раз прислушался к шорохам и злобно ухмыльнулся. Жаль, бензина мало, а то здесь в самом ближайшем времени вообще бы никого живого не осталось.
        — Писец вам, шестиноги…
        Граната получилась страшноватой даже на вид. Да и держать ее в непосредственной близости от факела было как-то боязно. Но, как говорится, всякое искусство требует жертв… больших и иногда даже человеческих.
        Прокравшись по неприветливому коридору до следующей комнаты, я осторожно выставил вперед горящую палку и робко заглянул в полуоткрытую дверь.
        С той стороны на незваного гостя уставилось штук десять уже знакомых мне тараканов. Зеленых, лоснящихся и усатых.
        — Вот ведь…  — Я попятился назад и поднес факел к свисавшей с горла бутылки тряпке.  — Расплодились. Ловите, козлы!
        Бутылка хлопнулась об пол и звонко разбилась, плеснув во все стороны пламенем, тараканы запищали на разные голоса, а дальше я уже ничего не увидел и не услышал, так как бросился наутек, затормозив только возле ведущей наверх лестницы.
        Факел погас, оставив меня в тревожной темноте, нарушаемой лишь слабыми отблесками плясавшего в соседнем помещении огня. Браслет исправно отметил получение опыта сразу за трех врагов, а потом затих.
        Пришлось зажигать новую деревяшку и двигаться на разведку, стараясь не задохнуться от шедшего навстречу удушливого дыма.
        Интересно, систем очистки воздуха здесь изначально не предполагалось, или они просто вышли из строя, как и все остальное?
        — Хм… можно ведь и задушить этих шестилапых.
        Словно услышав мои мысли, навстречу выскочил закопченный и хромой таракан. Удивленно остановился, получил дубиной по башке и сдох.
        — Неплохо…
        Я подобрался к двери и, как следует напрягшись, закрыл ее до конца, лишив тем самым противников возможности выбраться из случайно созданной мной газовой камеры. За стеной послышалась какая-то возня, а на экране наручного помощника снова промелькнули цифры полученной экспы.
        Оставив дальнейшее изучение этого коридора на потом, я вышел в центральную комнату и направился к противоположному отнорку.
        Там обнаружилась крохотная комнатка с печальным и одиноким унитазом без каких-либо признаков разумной жизни вокруг. В общем-то, полезная локация. В которой, если что-то пойдет не так, можно будет спрятаться от тех же тараканов.
        Теперь неисследованным оставался лишь центральный проход — слегка понижавшийся и наполненный отзвуками далеких шорохов.
        — Ничего, прорвемся…
        Коридор, уйдя на десяток шагов от центральной комнаты, спустился на пару метров, свернул в сторону и уперся в помещение, напоминавшее собой одновременно заброшенный генераторный отсек и промышленную прачечную.
        В обширном темном зале рядами стояли какие-то механизмы, устройства, коробки…
        А вокруг всего этого деловито сновали тараканы.
        Много тараканов.
        Очень много гигантских зеленых тараканов, среди которых заметно выделялась парочка особенно жирных, светившихся тусклым призрачным светом.
        Я почувствовал нездоровый азарт. Если прикончить всех этих тварей, то можно будет, пожалуй, даже подняться на следующий уровень. И добыть необходимое железо… и медь со свинцом…
        Впрочем, для начала мне пришлось проверить, работает ли механизм спрятанной в стене двери.
        Оказалось, работает, пусть и с ужасным скрипом. Тараканы, услышав эти терзающие душу звуки, сразу встревожились и разом прекратили свое беспорядочное движение, недоуменно вылупившись в мою сторону.
        Вот ведь козлы. Значит, на факел вам плевать, а от звуков нервничаете?
        — Тише, тише, пацаны, это ненадолго…
        Поглядывая на шевеливших усами насекомых, я вытащил канистру и, оторвав от своей рубашки кусок рукава, пропихнул тряпицу внутрь. По идее, паров бензина там скопиться должно было уже до черта…
        Ближайший ко мне таракан заподозрил что-то неладное и осторожно пискнул. Ему ответили еще трое или четверо. Затем самый большой и светящийся гад медленно двинулся вперед.
        Я опять навалился на выступы двери, а затем, когда между ней и стеной осталась только небольшая щель, просунул внутрь руку с канистрой и запустил в тараканов свой метательный снаряд. После чего снова потянул за дверь, стараясь успеть до того, как…
        Во второй раз за игру реальность словно замерла. Канистра с подожженной тряпкой медленно взмыла к потолку помещения, сделала полубочку, затем отправилась вниз, ударилась о какой-то агрегат… и вспухла ярким огненным облаком.
        Вслед за этим время снова резко ускорилось.
        По ушам ударил грохот. Взрывная волна чувствительно толкнула дверь и выбила из меня половину здоровья. А браслет на руке аж зашелся от счастья, показывая набежавший опыт.
        Легонько пошатываясь от небольшой контузии, я послал в сторону сидевших за дверью насекомых несколько ласковых слов, а затем отправился на выход, решив, что сдохнуть они спокойно смогут и без меня.
        Тут бы самому свежего воздуха глотнуть…
        К сожалению, стоило только мне выбраться в верхнее помещение бункера, как до ушей донеслись шедшие откуда-то снаружи громкие вопли. Откровенно негодующие вопли.
        — Вперед! Следы ведут к реке! Уничтожим проклятого бледнолицего поджигателя!
        — Скорее!
        — Вот сволочи афроамериканские…
        Осторожно выглянув из своего убежища, я никого не обнаружил — похоже, воинственные негры уже умчались в сторону моего нового дома.
        [Внимание! Вашу базу атакуют!
        Помните, что в случае успешного нападения враги могут обокрасть ваш склад. В безопасности останется только подпространственное хранилище.
        Улучшайте свою базу и спите спокойно!]
        Спустя пару минут появилось новое сообщение, заставившее меня еще раз с досадой помянуть гиперактивных аборигенов.
        [Внимание! Ваша база захвачена!
        Враг получил доступ к вашему складу!
        Восстановление базы займет 10 часов.]
        На этом неприятности не закончились. Вдалеке опять послышался злобные возгласы и треск веток — враги, судя по всему, вознамерились во что бы то ни стало найти меня и прикончить. Обидчивые попались, блин.
        Я был вынужден снова нырнуть в пахнувший гарью люк и спрятаться в компании белого керамического брата. Дышать приходилось как можно реже — к этому моменту уже весь бункер затянуло вонью от разведенного мной пожара.
        — Проверить здесь все! Бледнолицый должен страдать!
        Не игра, а рассадник садистов, едрена вошь. У одних крабы должны страдать, у других — бледнолицые…
        Я забился в угол, притаился… и заметил маленького светящегося тараканчика, показавшегося из-за унитаза и нагло уставившегося прямо на меня.
        Наверное, пробрался-таки сквозь оставшуюся в двери щель, скотина.
        — Тихо, я тебя не трогаю, ты — меня, понял?
        Шестиног пошевелил усами и ничего не ответил, а за дверью раздался топот и кашель ворвавшихся в бункер «коренных» американцев.
        — Тихо… тссс…
        Насекомое еще раз неуверенно пошевелило усами.
        [Попытка приручения удалась!
        Вы можете приручить: Новорожденный детеныш светящегося таракана.
        Приручить?
        Да/Нет.]
        — Твою мать,  — я выбрал нейтральный вариант ответа, после чего прислушался к ругавшимся по-соседству врагам.
        Если не приручить, то драться ведь придется с этой мелкой гадостью. А потом еще и со всеми, кто на шум примчится.
        — Хрен с ним, да. А ну, спрятался, шустро!
        Тараканчик счастливо пискнул и метнулся за унитаз. Я снова притих в своем углу и принялся ждать.
        — Там никого нет! Только дохлые таракха-кха… Здесь повсюду отрава! Он не мог выжить!
        — Проверить остальные проходы!
        — Может быть, он опять пошел жечь наши дома?
        Вопрос заставил бункер застыть в напряжении. Но этот ступор продолжался недолго. Уже спустя пару секунд все мои недоброжелатели толпой бросились на выход, подбадривая себя и друзей страшной руганью.
        Шебутные мне тут соседи достались, конечно. Безбашенные, но рьяно восполняющие отсутствие мозгов повышенной активностью.
        Через минуту я остался в тишине и темноте.
        Из-за унитаза выглянул осмелевший таракан.
        [Дайте имя своему питомцу.]
        — Да пошел он в задницу. Как его изгнать вообще…
        Вызвав справку, я некоторое время лазил по форуму, попутно косясь на шевелившего усами питомца. Затем нужную информацию нашел и резко опечалился.
        Для того, чтобы появилась возможность сменить спутника, нужно было повысить «приручение» до следующего уровня. А основная проблема заключалась в том, что, благодаря игровой механике, ради такого повышения требовалось улучшать еще и основной навык.
        — Вот черт. Кстати…
        На некоторое время я забыл про таракана и задумался над гораздо более важными вещами.
        Если мне удалось правильно понять ситуацию, то для увеличения уровня какого-нибудь очень нужного и важного умения мне придется прокачать до этого же уровня всю предыдущую цепочку. Потратив тем самым не одно очко, а два, три или больше…
        — Вот дерьмо!
        Забыв обо всем остальном, я с упоением прошелся по всей родословной встретившегося мне на старте игры Тузика — если бы не он, то у меня в навыках сейчас точно оказалось бы что-то гораздо более полезное.
        — Тварь блохастая…
        Вволю выговорившись, я на всякий случай помянул недобрым словом майора Иванова. А потом еще и ботана, лишившего меня времени на вдумчивое изучение игры.
        — Имя, значит?! Будет тебе имя. Отныне ты — Эдик, понял?
        Новоиспеченный Эдик весело пискнул и забрался на унитаз.
        Ничего не скажешь, удобный, конечно, зверь, фонариком служить может… тьфу.
        [Поздравляем!
        Вы получили своего первого питомца. Путь дрессировщика долог и непрост, но в конце концов все же приносит прекрасные плоды.
        Отныне у вас есть два варианта:
        — вы можете улучшать свои навыки приручения животных. Благодаря этому вам достаточно быстро станут доступны весьма агрессивные формы жизни, но всего лишь начальных модификаций.
        — вы можете развивать уже имеющегося питомца. Благодаря этому вы быстро получите финальную модификацию вашего спутника, но он всегда будет ограничен возможностями своего вида.
        Покоряйте этот мир вместе с верным товарищем и пусть вам улыбнется удача!]
        — Верный товарищ, блин,  — проворчал я, рассматривая устроившееся на бачке насекомое.  — Надо было действительно Фонариком тебя назвать. Что теперь с тобой делать вообще?
        В порыве неожиданно накатившего приступа отчаяния мои руки сами собой вызвали форум и создали на нем тему с призывом о помощи:
        [СЛУЧАЙНО ПРИРУЧИЛ ТАРАКАНА, КАК ПОСТУПИТЬ?]
        [Народ, помогите, пожалуйста. Я пока на нулевом уровне, случайно взял и приручил светящегося таракана. Сейчас не могу понять, что с ним делать. Как использовать. И развивать ли вообще. Помогите, плиз!]
        После написания этого проникновенного сообщения мои мысли немного успокоились и вернулись к вариантам возможной прокачки уже моего собственного персонажа.
        Я побродил по списку общих тем, а потом залез в справочный подраздел. Где и обнаружил ориентированный на новичков гайд, созданный каким-то велеречивым доброхотом.
        [НАЧАЛО ИГРЫ]
        [Привет, нуб!
        Если ты сюда все-таки зашел, то у тебя еще есть некий шанс не стать откровенным дном. Поздравляю!
        Итак. Что тебе нужно для начала. Это мозги. Если их нет, то все мои слова, понятно, пропадут впустую — и игра будет карать тебя жестоко и беспощадно, всегда.
        Ну да ладно. Ближе к делу.
        Все здесь завязано на очках развития. Ты получаешь их по одному за уровень и, иногда, хватаешь за какие-нибудь достижения. Впрочем, на всякий случай я предположу, что ты глуп, поэтому добиться каких-либо успехов без подсказки все равно не сможешь.
        Короче. Представь себя на пятидесятом уровне. У тебя есть пятьдесят пунктов прокачки. Куда их деть, чтобы более-менее нормально идти дальше?
        Для начала, все параметры тебе придется поднять минимум до пяти единиц. Просто потому, что этого потребует куча всякой фигни. Винтовки не будут попадать в цель, приборы не заработают… отстой полный. Это будет очков десять в сумме. Остается сорок.
        Десяточку тебе придется дополнительно закинуть в выживание. Иначе твою жалкую тушку будут насиловать даже мокрицы. Остается тридцать.
        Теперь представь себе самый крутейший навык, который тебе нравится и который ты будешь прокачивать. Он, конечно же, пятого уровня по ветке. И своих уровней у него тоже пять. Но, чтобы получить этот пятый уровень, тебе придется вкинуть лишние двадцать очков в проходные навыки и еще пять — в базовый. Итого… о, черт, итого получается ноль очков?!
        Понял, нуб, в какую попу ты попал? Один реальный навык здесь качается раз в пятьдесят уровней. Будь то вождение вертолета или обычная стрельба.
        Я знаю, ты сейчас с горя кусаешь себя за щетинистую задницу. Но не спеши самоубиваться прямо здесь — все равно ведь воскреснешь. Подожди до выхода в реал. Шутка.
        Есть две темы, которые тебе неплохо помогут. Первая — это то, что игра время от времени действительно дает достижения и подкидывает тебе очко-другое. Практически все базовые небоевые навыки, скажем, можно получить просто так. В общем-то, если ты уже потратил два начальных пункта на эти навыки, то ты откровенный краб и это — судьба. Смирись.
        Если же ты чуть более мудр, нежели презренное ракообразное, то рассчитай две ветки, которые тебе больше всего понадобятся в жизни. И начинай развивать их одновременно. Скажем, это может быть сопротивление радиации и тяжелое оружие. Тебе решать.
        Удачи в боях, нуб!]
        — Нуб, нуб…  — Я два раза перечитал пост и взялся размышлять, чего же хочу и как именно мне добиться желаемого.
        Перед глазами стоял увиденный во время череды смертей прототип винтовки. Что это — стрелковое оружие или высокотехнологичное?
        — Ну-ка, где тут категории предметов…
        Судя по всему, оружие было все-таки стрелковым. В общем-то верно, суть ведь остается такой же, как и в обычных пушках — ты посылаешь во врага кусочки металла, да и все.
        Значит, будем делать из меня стрелка. Снайпера, если точнее.
        — Чтобы тем самым окончательно соответствовать нику. Да, Эдик, мать твою?
        Таракан пошевелил усами и пискнул.
        Я принялся думать дальше.
        Что еще нужно снайперу? Маскировка, выживание… Значит, второе, что придется качать — именно выживание.
        — Блин,  — список возможных для изучения навыков вызывал у меня все больше тоски.  — Как это все развить-то можно?
        Покрутив в разные стороны параметры, я тяжко вздохнул и открыл созданный недавно топик. Может, хоть по таракану чего посоветуют…
        [Убейся о стену, краб! Надоели уже одни и те же темы!]
        [Скажи мне, где ты находишься. Я приду и прерву твои страдания. Бесплатно, без СМС!]
        [Если в дрессировщика не решишь удариться — забудь и не трать очки. Пусть бегает.]
        [Если уже приобрел, то тратить очки все равно придется. Иначе это тупо балласт. Насколько я помню, там три модификации — новорожденный детеныш, детеныш, взрослая особь. Для того, чтобы таракан стал взрослым, нужно потратить четыре очка, получается. После этого он сможет прокачаться то ли до двадцатого, то ли до двадцать пятого уровня.]
        [А зачем? Это все равно тупик. Ну, будет у него таракан двадцать пятого уровня — и что?]
        [Двадцатка — максимум.]
        [В начале игры даже такой питомец вполне себе неплох.]
        [Вот только половину опыта себе отжирает.]
        [ТС — краб.]
        [ТС, ты, конечно, краб, но, если уж выкинул два очка, то выкидывай и еще четыре. Доведи дело до ума. Ну или становись дрессировщиком.]
        [Дрессировщики — дятлы.]
        [Ты, похоже, ни разу с псиониками не сталкивался. Классы у них своеобразные, но они уж точно не дятлы. Геморройщики — это да.]
        [Слышь, ты, дятел. ПВП? Или зассал?]
        [С зооксенофилами не пвпшусь!]
        [ТС, учи гайды и не засоряй форум унылыми темами!]
        [Пусть лучше выпьет водицы из Мертвого озера.]
        — Козлы,  — беззлобно произнес я, имея в виду всех форумных недоброжелателей оптом.
        Но отвечать им ничего не стал, выключив картинку и снова задумавшись.
        [Поздравляем! Вы получили уровень!
        Обратите внимание, вам доступно одно очко развития персонажа. Используйте эти очки с умом, тратьте их только на самые необходимые навыки. Помните, что изменить сделанный вами выбор будет невозможно!]
        — Уже понял, едрена вошь…
        Пару минут я глазел на таблицу характеристик, но потом закрыл ее, так никуда ничего и не вложив. Ну его нафиг. А то опять сделаю какую-нибудь глупость.
        — Пойдем, чудо болотное. Посмотрим, кто там такой жирный сдох, что мне целый уровень дали. Топай вперед, дорогу освещай, что ли… Данко хренов…

        Глава 4

        Спокойной прогулки по задымленному бункеру все-таки не получилось.
        Если находиться в центральной комнате можно было без особых проблем, то превращенные в душегубки помещения травили нас с Эдиком точно так же резво, как и своих прошлых обитателей. Поэтому, несколько раз заглянув внутрь каждой из газовых камер и полюбовавшись на валявшиеся там трупики тараканов, я попросту открыл до упора все двери, а затем отправился на выход, оставив подземелье проветриваться.
        Имевшийся в наличии факел отправился в дальний угол верхней комнаты и был заботливо присыпан мусором — если мне вдруг снова понадобится свет, то вернуться к этой захоронке не составит никаких проблем. Не очень оперативно, конечно, выйдет, но что делать. Зато прямо сейчас в инвентаре стало немножко больше свободного места. А это, собственно, и являлось самым главным в сложившейся ситуации.
        Разобравшись с тайником, я немного постоял возле выхода, внимательно прислушиваясь и пытаясь рассмотреть окрестности через имевшийся проем. Но ничего подозрительного за дверью не наблюдалось, так что мне все-таки хватило смелости выбраться наружу.
        — Цок-цок-цок.
        На соседнем дереве обнаружилась огромная черная белка, смотревшая на меня, как на… неодобрительно, в общем.
        — Чего цокаешь, курица пушистая? Скажи спасибо, что на шапку не пустили до сих пор.
        — Цок-цок-цок,  — неожиданно раздалось с другой стороны полянки.
        Вторая белка оказалась еще толще и чернее первой.
        — Цок-цок-цок.
        Наблюдая за тем, как появляются все новые и новые грызуны, я испытал ни с чем не сравнимое чувство дежавю.
        Примерно такими же глазами на меня совсем недавно смотрела стая шпицев.
        — Мир, типа, дружба, не?  — Косясь на все прибывавших белок, я осторожно попятился, стараясь заползти обратно в бункер.
        — Цок!
        И вся стая пушистых тварей дружно ломанулась вперед. Секунда, другая, острейшие зубы вонзаются в ногу, испуганно пищит Эдик…
        [Вы умерли.
        Поскольку ваша база в настоящий момент неактивна, возрождение произойдет согласно стандартным игровым условиям.]
        Я понял, что проклятые негры подложили-таки мне упитанную свинью, раздолбав жилище.
        — Теперь опять придется черт знает где шляться… тьфу.
        Мир вспыхнул и мы с тараканом оказались между огромным ржавым трактором и стеной здоровенного ангара. Хорошее, в общем-то, местечко. Лишь бы рядом не оказалось еще какой-нибудь кровожадной сволочи.
        К счастью, даже если беспощадные враги и прятались где-то поблизости, то сейчас им всем было на меня откровенно наплевать. Минуты шли, но вокруг по-прежнему царило спокойствие.
        Я слегка успокоился, прекратил всуе поминать белок и негров, а затем начал осматриваться уже с чисто практическими целями.
        — Никого нет, значит пора поискать материалы для базы… да, Эдик? Ты, вообще, хоть что-то делать умеешь? Найди мне свинец или медь!
        Таракан смешно пискнул, крутанул усами, а потом очень шустро залез на трактор и, добравшись до двигателя, остановился, гордо таращась на хозяина. Ну да, там ведь под крышкой наверняка аккумулятор есть…
        Я взглянул на питомца совершенно другими глазами. В качестве фонарика он мне уже послужил, сейчас буквально сходу нашел нужный материал… может, путь дрессировщика — это не такая уж и плохая идея?
        — Молодец, молодец…
        Увы, просто так открыть капот и добраться до ценных материалов у меня все равно не получилось. Нужны были какие-нибудь инструменты.
        Обойдя трактор кругом, я попинал его напоследок по колесу и отправился дальше исследовать территорию.
        Вокруг была очередная промышленная зона. Несколько ангаров, различного рода громоздкие машины, парочка кранов…
        За дверью ближайшего здания оказался цех сборки каких-то механизмов. Повсюду стояли станки, валялись здоровенные детали, а возле ленты конвейера висел на ржавых цепях не менее ржавый двигатель. Судя по всему, тоже от трактора.
        Метрах в десяти от входа в ангар обнаружился немного замызганный пожарный щит, под которым сиротливо валялся красный металлический топор.
        — Да, детка…  — Прохладная ручка отлично легла в ладонь, а в мышцах словно бы проснулась дремавшая до сих пор первобытная мощь.  — Теперь мы всех тут к ногтю прижмем…
        Однозначно шикарная находка — сразу и оружие, и инструмент. Вдобавок, притащить ее на базу можно было даже в качестве материала. Сплошные плюсы.
        Кстати, снайпер с топором — это ведь реально модное сочетание. Авангардизм, нонконформизм, нигилизм и идиотизм в одном флаконе. Все точь-в-точь, как любят мои пафосные и слегка туповатые сверстники, вышедшие из элитных школ.
        — Хм, да…
        [Пожарный топор. Качество: обычное. Прочность: 300. Урон: 8.]
        Крепко сжав добычу в руках, я в сопровождении Эдика вернулся к трактору и, чуть поковырявшись, содрал-таки с него капот. Затем мне пришлось изрядно помучиться, но минут через десять охрененно тяжелый аккумулятор все же был вытащен на свет божий. Правда, удержать его в руках мне не удалось и чертов ящик навернулся о бетон с высоты пары метров, но на его внешнем виде это никак не сказалось.
        Я спустился вниз, осмотрел батарею, перевернул ее в нормальное положение и даже замахнулся топором, намереваясь поскорее добраться до ценного свинца… но передумал.
        Помимо металла, там ведь еще и кислота находилась. Испортиться она не могла, вытечь — тоже. Аккумулятор-то полностью целый, если не считать пары свежих царапин. Значит, у меня был шанс сделать что-то вроде кислотной гранаты.
        — Почему нет, действительно…
        Ради реализации спонтанно возникшей идеи пришлось вернуться в цех и заняться поисками бутылки. Или какой-нибудь другой подходящей емкости.
        Вокруг по-прежнему валялось множество восхитительных железок, так и просившихся в инвентарь, но передо мной опять в полный рост встала глобальная проблема нехватки места в инвентаре. С этим, к сожалению, ничего нельзя было поделать — начальная модель ИММК обеспечивала пространственный карман грузоподъемностью в пять килограммов и объемом в пять вещей. Не больше.
        Конечно, имелся вариант рассовать что-то по карманам, взять в руки… Но база располагалась далеко, для возвращения туда мне опять придется умереть, а в этом случае все находящиеся вне инвентаря вещи попросту исчезнут.
        Обидно.
        В безуспешных попытках найти емкость для кислоты прошло минут сорок. Я обшарил половину ангара и, отчаявшись разыскать хоть что-то в рабочей зоне, поднялся по ненадежной хлипкой лесенке к административной будке, притаившейся возле самой крыши.
        После чего замер, с удивлением рассматривая закрепленную на двери табличку.
        [Белорусский Тракторный Завод Ltd. Управляющий.]
        — Что за хрень… не знаешь, Эдик?
        Словно под воздействием моих слов, в воздухе рядом с надписью развернулась справка:
        [В рамках возникшей в 2050-х годах между Соединенными Штатами Америки и Республикой Беларусь экономической конфронтации произошло много непонятных и нелогичных вещей. В частности, стремительное разорение John Wayne Motors, чьи акции неожиданно оказались практически в единоличном владении у ООО «БТЗ».
        Конгресс США инициировал расследование этого инцидента, напирая на вероятное участие белорусских хакеров в возможном рейдерском захвате, но необходимых доказательств найдено не было.
        В последующие десятилетия реорганизованная компания успешно покорила рынок США, Мексики и Канады качественной и недорогой продукцией, но во время конфликта с инопланетными агрессорами головное отделение мудро избавилось от контрольного пакета акций филиала, переведя большую часть активов в РБ.]
        — Молодцы, хакеры,  — я открыл дверь и забрался внутрь.
        Тут до меня явно много кто бывал.
        Разруха. Разбитый компьютер, поломанные шкафы. Выдранный из стены и проржавевший сейф. Лежащий возле пыльного стола скелет — печальный и одинокий. А также прочие атрибуты постапокалиптического запустения.
        — Сколько ты, интересно…
        Мне не удалось договорить обращенную к костяку фразу. За пределами ангара грохнул взрыв, сразу вслед за этим послышались частые автоматные очереди. Кто-то явно начал со страшной силой выяснять отношения, совершенно не стесняясь доносить до мозгов оппонентов свои стальные доводы.
        Пришлось затаиться и прислушаться.
        Обычная стрельба неожиданно сменилась нескончаемым грохочущим треском. Вроде бы, та же самая автоматная очередь, но намного более шумная и практически бесконечная…
        Взрыв, пробивающий в стене цеха здоровенную рваную дыру.
        Клубы огня и дыма.
        Несколько человек, влетающих внутрь и стремительно рассредотачивающихся по укрытиям…
        Наблюдая за происходящим, я начал чувствовать себя несколько неуютно. Эти противники явно были не моего уровня. А то, от чего они убегали…
        Вслед за людьми сквозь горящий и дымящийся металл стены внутрь ангара пробралась какая-то неведомая хрень. Точнее, неведомый механизм, напоминавший одновременно паука и маленький трактор. Длинные суставчатые ноги с гусеницами, приземистое тело с массивной башенкой, закрепленные на корпусе авиационные шестистволки, еще какие-то непонятные приспособления… робот?
        Один из спрятавшихся людей что-то прокричал и в цеху мгновенно воцарился ад. На корпусе механической твари скрестились очереди трассирующих пуль, одна из железных ног отлетела в сторону, оторванная взрывом…
        Спустя мгновение последовал ответ. Ожили обе шестистволки, из металлического тела один за другим полетели реактивные снаряды, а толстая труба на самом верху башенки плюнула жарким сгустком огня.
        Захотелось зажать уши и не слышать лупивший по барабанным перепонкам грохот. Почему-то заныли зубы.
        Впрочем, плохо было не только мне. По укрытиям людей хлестнул звонкий стальной ливень, самого большого неудачника разорвало на куски взрывом, а еще один, спасаясь от огненного подарка, выпрыгнул из-за приютившего его металлического листа и, словив целый рой пуль, безжизненным дуршлагом рухнул на пол.
        Оставшиеся невредимыми вояки сдаваться не спешили. Под самое брюхо страшной машины подкатился увесистый цилиндр. Ярчайшая вспышка заставила меня на мгновенье зажмуриться. По стенам снова застучали оторванные куски металлических конечностей и что-то еще.
        В ответ робот разродился длиннющей струей огня, мгновенно испепелившего очередного противника. Из корпуса вылетели новые снаряды, очередной сгусток пламени…
        Предпоследний из людей безжизненной куклой упал на ленту конвейера.
        Я понял, что почему-то изо всех сил болею за непонятную штуковину. Наверное, потому, что в этой чертовой игре люди меня уже много раз убивали, а вот роботы — нет.
        Оставшийся в живых человек высунулся из своего убежища, запустил в сторону врага очередную гранату и тут же отлетел назад под напором стального ливня.
        Механизм скрылся в облаке очередного взрыва.
        Неожиданно наступила тишина.
        А спустя еще десяток секунд до меня неожиданно дошло, что здесь только что случилось настоящее чудо: раздача призов для зеленого новичка, случайно попавшего на место серьезного боя. Раз все там успешно поубивали друг друга, мне стоило как можно быстрее собрать выпавшие ништяки.
        Не особо думая о том, что делаю, я вскочил на ноги и выскочил за дверь, намереваясь спуститься вниз.
        Валявшаяся на полу груда металлолома неожиданно чуть повернулась, со скрипом открыла очередную заслонку…
        — Твою мать!
        Иногда мои мозги работают очень быстро. Например, сейчас, когда я увидел направленные на меня реактивные снаряды и в стиле олимпийского чемпиона по гимнастике перепрыгнул через поручни ограждения, с матерными воплями полетев вниз.
        Решение оказалось в буквальном смысле спасительным. Надо мной что-то просвистело, а затем административная кабинка с ужасающим грохотом взорвалась и разлетелась на мелкие кусочки.
        Удар.
        Ощущая, как стучит сердце и смотря на мир через кроваво-красную пелену, я дернулся в сторону и закатился под железный выступ какого-то станка.
        Рядом начали падать горящие куски металла.
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        — Да и хрен с ним,  — я очумело тряхнул головой, пытаясь собраться с мыслями.
        Долбаная жестянка оказалась слегка круче, чем предполагалось. И до ее смерти, похоже, было еще довольно далеко.
        Впрочем, в глобальном смысле это ничего не изменило. Мне по-прежнему требовалось обыскать поле боя и собрать лут. Если он там имелся, конечно.
        — А вот потом пусть меня убивает кто угодно и сколько угодно, плевать…
        Главным при этом было не сдохнуть раньше времени. Такой фейл оказался бы слишком жестоким и несовместимым с чувством собственного достоинства.
        Подождав, пока здоровье не восстановится окончательно, я осторожно, ползком, двинулся вперед, пробираясь между ржавыми механизмами. Где-то впереди должен был лежать первый из убитых…
        Сначала мне попался труп бедолаги, получившего в физиономию град пуль из шестистволки.
        — Всадник без головы, прям. И без коня.
        Обыскивать тела оказалось довольно сложным и противным делом — никакого автоматического подбора игра не предусматривала, так что все пришлось делать руками, стараясь не изгваздаться при этом в крови. Вот уж точно «восемнадцать плюс»…
        К моему искреннему негодованию, на мертвеце не нашлось ни винтовки, ни брони — похоже, сработала та самая привязка, которая лично мне пока что была недоступна.
        Но целиком и полностью защитить имевшиеся у игрока вещи она все-таки не смогла.
        — Гранаты, ништяк…
        После того, как в моем распоряжении оказались сразу два увесистых цилиндра, я почувствовал себя восхитительно богатым.
        [Осколочная граната спецназа. Качество: специальное. Прочность: 1. Урон: 50-150.]
        Упершись немигающим взглядом в появившуюся надпись, я смог добиться расширенных данных:
        [Предназначение: поражение крупных скоплений легкобронированных противников. Уничтожение выступающих элементов конструкции тяжелобронированных противников.
        Возможно использование в качестве компонента для ловушек.]
        — Ну, мохнатые сволочи, скоро посмотрим, кто кого…
        Гранаты перекочевали в инвентарь, тем самым еще сильнее порадовав мою душу. Хана гадским белкам.
        Следующей с тела была снята аптечка.
        [ИММК-совместимая аптечка. Качество: специальное. Прочность: 1000. Объем лечения: 342/500.]
        [Аптечка. Совместима с ИММК, имеющими индекс «A». Автоматически восстанавливает ваше здоровье согласно заданным параметрам. Может быть многократно перезаряжена.]
        — Тоже классная штука,  — я засунул находку в инвентарь и убедился, что пустыми остались всего две ячейки.  — Печаль…
        Трофеи закончились, так что мне пришлось пробираться к следующему покойнику.
        — Человек-дуршлаг, любимый американский супергерой…
        Здесь не удалось взять вообще ничего. Похоже, первое, что делали в «Альтернативе» игроки — это всеми силами прятали свои вещички от чужих загребущих рук. И получалось ведь.
        — Жадные подсвины, блин…
        Остальные тела находились в зоне прямой досягаемости робота. Который, как показала практика, не горел желанием терпеть рядом с собой живых людей.
        Железку нужно было каким-то образом прибить…
        Возникшая мысль оказалась настолько заманчивой, что я осторожно высунулся из-за массивной рифленой плиты и окинул противника внимательным взглядом.
        В ответ на меня уставилась чудом уцелевшая шестистволка, а еще через мгновение, когда я снова нырнул под прикрытие, над головой пронесся смертоносный поток, сопровождавшийся ужасным грохотом.
        Затем шум неожиданно прервался. Осталось только частое щелканье, тоже довольно быстро стихшее.
        — Патроны закончились, что ли…
        Спустя десять минут всевозможных экспериментов я спокойно поднялся во весь рост и подошел к роботу.
        У того действительно закончились снаряды и патроны к пушке. Вдобавок, огнемет с плазменным орудием оказались напрочь выведены из строя.
        Тем не менее, механическое чудо, даже потерявшее всю свою атакующую мощь, до сих пор жило и пыталось шевелиться.
        — Погоди, бро, я сейчас этих товарищей проверю, а потом прерву твои страдания.
        Итогом обыска лежавших на полу тел стали еще две осколочные гранаты и весьма футуристически выглядевший черный шлем.
        [Десантный шлем. Качество: специальное. Прочность: 500. Броня: 120.]
        [Одна из последних моделей, входящих в полный комплект экипировки спецназа США.
        Надежный и многофункциональный шлем, дающий хорошую защиту, имеющий встроенный фильтр для воздуха, а также оснащенный прибором ночного видения.
        К сожалению, в условиях постоянной радиационной опасности такие шлемы оказались неэффективными и уступили нишу во много раз более качественным изделиям китайской оборонной промышленности.
        Требования:
        — сила: 5 единиц.
        — навык «высокотехнологичное оружие»: 1 уровень.
        — навык «высокотехнологичные системы защиты»: 1 уровень.]
        — Вот дерьмо,  — раздосадованно произнес я, крутя в руках обновку.
        Получалось, что для использования этой хреновины мне нужно три очка кинуть в силу, а еще по одному — в навыки. Один пункт, конечно, в запасе есть, но требовалось где-то взять еще четыре.
        Четыре уровня, когда и один-то набрать — дикая проблема.
        — Дерьмо…
        Для того, чтобы спрятать ценную добычу в инвентарь, оттуда пришлось вытащить одну из гранат. И я почувствовал, как огромная зеленая жаба все сильнее сжимает скользкими лапами мое горло. Судя по карте, до базы было километров сорок, так что добраться туда пешком было не реально — убьют сто раз по дороге. А загашник полон и не может вместить всего, что хочется…
        — Гадство.
        Перестав ходить вокруг выстроенных в рядок цилиндров, я вернулся к роботу. Его надо было уничтожить, но как именно это сделать?
        Тратить гранаты не хотелось. Тем более, что в запасе у меня были только обычные снаряды, а не бронебойные. Других же средств поражения я попросту не имел. Разве что топор.
        — А где он, кстати…
        Долгие и безуспешные поиски пропавшего инструмента привели меня к увесистому ломику, которым в итоге я и принялся охаживать по бокам бронированную железяку. Если в реальной жизни это стало бы совершенно бесперспективной затеей, то здесь по нескольку единиц прочности за удар мне снимать все-таки удавалось. Тоже, конечно, идиотизм, но вдруг…
        Потратив около часа своей жизни на создание звонкого стука и не по детски задолбавшись, я присел рядом с механизмом и снова крепко задумался.
        Мне было неизвестно, сколько жизней оставалось у недобитого врага, но такими темпами можно было ковыряться еще вечность. Требовалось придумать какой-то другой путь. Например, плюнуть на жадность и все-таки использовать гранаты. Конечно, не просто так, а с умом.
        Поднявшись на ноги, я произвел тщательное исследование робота и нашел на его корпусе парочку мест, в которых всевозможные выступы образовывали небольшие замкнутые объемы.
        Самое то для использования бризантных свойств взрывчатки.
        — Ну, попробуем,  — особого энтузиазма в моем голосе не было.
        Остальные вещи на всякий случай отправились в сторонку, а первая из гранат плотно втиснулась между шестистволкой и одной из покалеченных металлических ног.
        Затем я выдохнул, от души вдавил красную кнопку, украшавшую собой цилиндр, стремглав бросился наутек…
        Позади грохнул неслабый взрыв, который, к сожалению, не принес особых результатов — при дальнейшем осмотре выяснилось, что броня, хоть и промялась немного, но выдержала.
        — Ничего, капля по капле…
        После третьего взрыва в корпусе появилась небольшая прореха. И я на радостях со всей дури вонзил в нее свой лом.
        Вспышка. Треск. Бьющий по нервам удар электричества.
        Смерть.
        На этот раз система не посчитала нужным рассказывать мне о том, что возрождение на базе по-прежнему невозможно. Просто явила цифры обратного отсчета, а затем выплюнула на улицу какого-то скромного городка.
        [Внимание! Вы проявили недюжинное упорство и изобретательность при решении возникающих проблем. Пожалуй, это даже можно назвать инженерным подходом. Вы получаете достижение «Инженер-самоучка». Эффект достижения: +1 к навыку «Инженерное дело».]
        — Отлично, значит, тот чувак на форуме не врал,  — я мигом перестал переживать по поводу своего невольного самоубийства, осмотрелся по сторонам и зашел в ближайшее здание.  — В принципе, можно глянуть, что там для остальных бонусов нужно…
        Эдик, возродившийся вместе со мной, одобрительно пискнул и отбежал куда-то в сторону, шевеля усами.
        Тоже ведь проблема. И его надо как-то прокачать, и шлем надеть. Шлем гораздо круче, но питомца-то повысить уже на следующем уровне можно будет.
        Черт его знает.
        — …этом районе. Похоже, нуб возродился, если судить по внешнему виду.
        Я прекратил размышлять о прокачке и превратился в слух, попутно пригрозив тараканчику пальцем. Чтобы, не дай бог, не пискнул под руку.
        — Завалим?  — Из-за окна послышался еще один азартный голос. На этот раз — девичий.
        — Если нуб не в клане, то да,  — ответил еще кто-то.  — Решка, ты его где видел?
        — Да прямо здесь. Он в этот дом пошел.
        — Ладно, идем внутрь. Если…
        Вытащенная мной из инвентаря граната аккуратно перевалилась через подоконник и шлепнулась под ноги болтунам.
        Мгновения тишины, крепкое словечко… взрыв.
        Подождав, пока пройдет звон в ушах, а сверху перестанут сыпаться кусочки штукатурки, я встал и выглянул на улицу.
        Рядом с домом живописной группой валялось пятеро. Относительно низких уровней, довольно бедно одетые, но с гордыми надписями, гласившими, что каждый из убитых является полноправным членом клана «Стальные сердца».
        — Кланы, кланы… они что, одиночек выносят, что ли? Как там этот хрен сказал — если не в клане, то прикончим?
        Помнится, на форуме нечто подобное было. Безрадостная информация, на самом-то деле.
        Россыпь тел подарила мне очередное восхитительное ничего — каким-то образом эти восьмиуровневые крабы тоже оказались способны привязывать свои вещи. А граната, получается, была потрачена мной совершенно зря.
        Находясь в слегка расстроенных чувствах, я вернулся в дом, спрятался там в маленькой глухой комнате и открыл форум. Тут же, словно по заказу, уткнувшись носом в тему с жалобами на политику кланов.
        — Посмотрим…
        [Что за лютый произвол?! Я зарегался, стал играть, построил базу… И тут меня начали выносить!!! Сначала раз десять подряд какие-то гады отстреливали в ближайшем городе! Затем появился пафосный хрен и сказал, что мне надо было тащить свою базу в их клан! Посоветовал пойти на реролл и убил меня!!! А потом мою базу начали разрушать как по часам!!! Я ее даже развить не могу! И воскрешаюсь теперь черт знает где!!!]
        [Слишком мало восклицательных знаков, бро. Недоработал. Экспрессия решает.]
        [Опять унылые вопли обиженного краба?]
        [Ты сам обиженное овцо!!! Обоснуй!!!]
        [А чего тут обосновывать. Даже самому последнему ракообразному должно было быть понятно, что базу нужно делать там, где ее никто никогда не увидит. На то она и база, нуб. Убежище, смекаешь? А ты ее впендюрил прямо рядом с нашим комплексом. Само собой, мы тебя натягиваем. И будем натягивать. Тебе правильно сказали — надо было в клан вступать. А теперь вали на реролл.]
        [Комментарий удален искусственным интеллектом сети ИММК.]
        [Ого, полыхнуло. Ракеты строить не пробовал?]
        [Я что-то не понял. Чувака мочили только потому, что он был не в клане?]
        [Тоже нуб, что ли? Кланы рулят.]
        [А я вот класть хотел на кланы.]
        [Ты с релиза, уровень дикий. Тебе-то можно органом по сторонам размахивать и класть его куда ни попадя.]
        [Главное — на разделочную доску случайно не положить!]
        [ТС — краб.]
        [ТС однозначно прав, эта фигня с кланами реально напрягает. Они как будто специально за одиночками охотятся!]
        [Не «как будто», а охотятся. Комплексы-то развивать надо. И территорию защищать. Кланы всем выгодны — и новичкам, и основателям. Скажем, тяжелую технику обслуживать можно только в том случае, если у тебя под рукой есть высокоуровневый комплекс. А одиночки — это вредители, от которых никому нет никакой пользы. Кроме их сегментов базы.]
        [А что, просто поиграть уже нельзя?]
        [Да играй, кто тебе запрещает. Просто стрелять тебя будут со страшной силой. Одиночкам тут реально не рады.]
        [Согласен с ТС! Администрация должна что-то сделать!]
        [Уймись, зародыш краба. Никто тебе ничего не должен. Ты про игру читал? Здесь хардкор для настоящих мужиков. Сопельки подотри, в общем.]
        [Комментарий удален искусственным интеллектом сети ИММК.]
        [Давай-давай, герой. Натяни их всех, ага. Начни со «Стального Братства», рекомендую. У них там еще цех по производству брони есть, поднимешься заодно не по детски!]
        [Поржал.]
        [Скучно. Чем унылей краб — тем больше от него горьких слез на форуме. Главное, казуальных-то игр для латентных тянок — вагон. Но все равно нужно сюда лезть и заливать соплями все вокруг.]
        С улицы донесся непонятный стрекот и я, свернув тему, вернулся к окну. Как раз вовремя для того, чтобы увидеть, как заходящий на город черный вертолет дает залп.
        Дымные полосы от выпущенных ракет стремительно протянулись прямо ко мне… наступила тьма.
        — Охренеть…
        Получается, это мне «Стальные сердца» так отомстили, что ли? Дали понять, что был слегка неправ?
        Когда в следующий раз я возродился на дырявой крыше какого-то склада, система порадовала меня сообщением нового типа:
        [Внимание! Вы устали и хотите спать.
        ИММК способен поддерживать вашу жизнедеятельность нескончаемо долго, но пренебрежение сном влечет за собой негативные последствия. Ваши характеристики снижены на 20 %.]
        — Реализм…
        Покрутив по сторонам головой, я столкнулся с любопытным взглядом Эдика, вздохнул и улегся прямо на ржавую черепицу. Спать — так спать, чего уж там.
        Пришлось, правда, потыкать по экранчику гаджета, выставляя время, но затем все произошло просто мгновенно. Сон, пробуждение…
        [Вы выспались! Все негативные эффекты от недосыпания сняты.]
        [Внимание! Вам хочется есть.
        ИММК способен поддерживать вашу жизнедеятельность нескончаемо долго, но пренебрежение едой влечет за собой негативные последствия. Ваши характеристики снижены на 20 %.]
        [Внимание! Вам хочется пить.
        ИММК способен поддерживать вашу жизнедеятельность нескончаемо долго, но пренебрежение водой влечет за собой негативные последствия. Ваши характеристики снижены на 20 %.]
        Доброе утро, называется.
        Я поднялся во весь рост, рассматривая поднимавшееся над горизонтом солнце, а затем принялся искать спуск на землю. База уже восстановилась, так что перед возвращением стоило походить вокруг и набрать в инвентарь какого-нибудь нужного металла вместо потраченной гранаты.
        К сожалению, этим наполеоновским планам не суждено было сбыться.
        Прилетевшая из неведомой дали пуля ударила мне в плечо, заставила отступить на пару шагов… а затем я провалился сквозь обнаружившуюся в кровле дыру и упал с семиметровой высоты на неуютный жесткий бетон, снова отправившись к праотцам.
        Иногда местные порядки все-таки несколько раздражают.
        — Совсем немного, едрена вошь…
        Впервые в игре мне удалось воскреснуть на своей базе. Но особой радости я от этого не испытал — умирать уже откровенно надоело. Не сказать, что это было слишком больно, но все равно как-то неприятно.
        Да и тут… охрененное жилище, что еще сказать. Если бы не питомец, успешно отгонявший непроглядный мрак сиянием своего противного тельца, то я даже понять бы не смог, что именно вокруг творится.
        Все-таки тараканчик оказался довольно полезен в таких вещах, как блуждание по темным подземельям. Может, действительно, только этим и заниматься?
        — Саня Крабов — расхититель бункеров. А чё, звучит. Как думаешь, Эдик? Так, база, открой-ка дверь, выпусти нас из этой задницы.
        Шестеренка над моей головой послушно отползла в сторону, демонстрируя веселое синее небо с крохотными белыми облачками.
        Вокруг убежища наблюдалась все та же мирная картина, что и раньше. Грязная река, лес… болото, в котором притаился аллигатор-переросток.
        Я вздохнул и отправился к опушке.
        Для развития базы мне по-прежнему нужно было где-то найти чертовы металлы. Шлем и аптечка — это, конечно, здорово, но первоочередная задача сейчас — это железо, свинец и медь. А их я из своей вылазки не принес. Вдобавок, еще и козырный топор посеял где-то.
        Дойти до бункера получилось без особых проблем — хищные грызуны исчезли, словно их никогда и не было, других опасностей тоже не наблюдалось. Не лес, в общем, а прогулочная зона для детишек.
        К моей несказанной радости, любовно украденная у негров шипастая дубинка никуда не исчезла и валялась на самом виду — рядом со входом в постройку. Но вот зажигалок и ножа возле нее почему-то не оказалось.
        — Не белки, а козлы,  — пробурчал я, прекращая поиски утраченного снаряжения и забираясь в темноту мрачных стен.
        Сейчас мне было уже совершенно не жалко потраченных на Эдика очков умений. Оказывается, иногда и обычный фонарик значит очень много.
        Нижний этаж бункера по-прежнему вонял гарью и дымом, но кое-как дышать там уже было можно. Чуть-чуть поколебавшись, я направился в тот проход, который изначально исследовал первым. Подошел к двери, ведущей в душегубку, заглянул внутрь…
        По носу и легким ударила очередная порция гари.
        — Сиди здесь, а то сдохнешь еще, лупоглазый.
        Впрочем, спустя минуту мне все равно пришлось позвать Эдика за собой — без светящегося таракана вокруг попросту ничего не было видно.
        Комната, в которой мы находились, оказалась чем-то вроде приемной. Точнее, я предполагал, что хозяин бункера использовал ее именно в таком качестве. Сейчас же здесь виднелись только обгоревшие останки нескольких диванов и кресел, рассохшийся столик да парочка шкафов. На полу то и дело попадались успевшие слегка подсохнуть тараканьи трупики, а возле дальней стены мне удалось обнаружить массивный запертый люк. И все. Действительно ценных находок не случилось.
        Бурча невнятные ругательства, я вернулся к выходу, а потом отправился смотреть, как обстоят дела в зале с механизмами.
        — Не понял…
        Здесь тоже было вонючее тараканье кладбище, но, в отличие от предыдущей комнаты, по загазованному помещению вяло ползала многочисленная членистоногая мелкота.
        — Ну, что же…  — Я театрально вздохнул и тут же пожалел об этом, согнувшись в приступе жесточайшего кашля.
        На экранчике ИММК высветилась потеря нескольких пунктов здоровья.
        — Гадство…
        Придя в себя и отбросив ненужный пафос, я задержал дыхание, шагнул вперед и огрел ближайшего таракана дубинкой.
        Насекомое вяло пискнуло, затем попыталось уползти, но сделало это настолько медленно, что добить его не составило никаких проблем.
        Минут двадцать я увлеченно лупил пассивную местную фауну, одновременно посматривая на такого же вялого и апатичного Эдика, топавшего следом за мной. Бедолаге явно было слегка хреновато.
        Мое собственное здоровье тоже снижалось, но очень медленно — похоже, справлялась имевшаяся у персонажа естественная регенерация.
        Шлем бы сюда, конечно. И видно все, и газов можно не бояться… эх.
        Понять, почему здесь до сих пор находятся живые тараканы, удалось только после того, как в самом темном углу помещения обнаружилась небольшая трещина, рядом с которой валялось штук пять взрослых насекомых.
        Наверняка, мелкота всегда пробиралась в бункер именно отсюда. Забиралась, увлеченно ела друг друга, вырастала, но обратно уйти уже не могла — из-за размеров. И после моей выходки взрослые особи спастись тоже не смогли, в отличие от детенышей. Которые, получается, удрали, а теперь вернулись.
        — Один ты, дятел, в другую сторону ломанулся.
        Печально сидевший рядом питомец ничего не ответил, даже пищать не стал. Совсем сморило, похоже.
        Очистив зал от враждебных форм жизни, я принялся с изрядной долей брезгливости ворочать тела самых упитанных и солидных тараканов. Получил небольшую дозу радиации, преисполнился отвращением к происходящему, но кое-что в итоге все-таки получил.
        [Мутаген. Источник: светящийся радиоактивный таракан. Качество: редкое.]
        — Вот жеж… и как его использовать?
        [Хотите применить мутаген к своему организму?
        Помните, бесконтрольные мутации приводят к непредсказуемым результатам!
        Да/Нет.]
        — Не хочу…
        Не хватало только, чтобы у меня где-нибудь лишний палец вырос. Ладно еще, если это на ноге или руке произойдет, а то ведь и как в старом анекдоте про танк случиться может.
        Отправив упругий и слабо светившийся шарик в инвентарь, я окинул взглядом все творившееся вокруг, после чего грустно вздохнул, а затем принялся курочить ближайший генератор.

        Глава 5

        Говорят, наибольшее количество гениальных мыслей приходит к людям в те моменты, когда они занимаются однообразной и нудной работой. Вроде как мозг отрешается от действительности и начинает размышлять о высоком, творить, решать накопившиеся задачи…
        Неоднозначное, мягко скажем, утверждение. Получается, что — основная интеллектуальная мощь человечества сосредоточена в дворниках и уборщицах? Весьма сомнительная теория, на мой взгляд.
        Но некий оттенок призрачной правды в этом заблуждении все же есть — мысли в голову действительно лезут…
        Когда пошел третий час возни с генератором, я успел обдумать множество самых разных вещей. Например, непонятную политику кланов по отношению к одиночкам. Мутагены. Способы получения ценного опыта. Гнусного ботана, отправившего меня сюда. Необходимость покупки хоть какого-нибудь пистолетика. То, каким именно образом можно открыть люк, ведущий на уровень ниже…
        — Да пошло оно все,  — окончательно задолбавшись, я отбросил в сторону железку, которой последнее время ковырял медную оплетку.  — Надоело.
        Возле меня в неверном свете тараканьего тельца виднелась довольно солидная охапка толстой проволоки, а также несколько болванок, явно подходивших для выполнения квеста на развитие базы.
        Вот и посмотрим, как она примет эти подношения.
        Для того, чтобы поднять добытые металлы в самое верхнее помещение бункера, мне пришлось потратить минут десять. Затем я убедился что поблизости нет ни белок, ни негров, вылез наружу и поволок свои трофеи к жилищу.
        Принес, вывалил на шестеренку.
        Ничего не произошло.
        — Слышь, ты, база! Я тебе металл приволок.
        [Ч тобы использовать материалы для эволюции базы, их нужно поместить внутрь объема базы.]
        Пришлось открывать убежище и скидывать вниз все принесенное.
        — Давай, употребляй!
        [Для перехода базы на 1 уровень требуется 1 килограмм свинца.]
        — Отлично, идет дело потихоньку…
        Жаль, конечно, что вчера мне так и не удалось раздолбать аккумулятор. Уже с нормальным жильем был бы, получается. А теперь — черт его знает, где этот свинец искать. Можно, конечно, другие устройства в бункере расковырять, но уж больно муторное это дело. Нет, рано или поздно придется, конечно…
        Поняв, что меньше всего на свете мне хочется возвращаться в наполненное гарью и дохлыми тараканами мрачное подземелье, я расселся на шестеренке и открыл форум игры, начав искать информацию о том, что же такое мутагены и как их можно применять.
        Обнаруженная мной краткая справка гласила, что:
        [Мутагены, как и мутации в целом, являются последствиями проведения инопланетянами генномодифицирующих опытов [ГМО] над биосферой Земли.
        В результате ГМО часть животных и растений кардинально изменили свои параметры. В дальнейшем радиационная активность окружающей среды только усилила этот эффект и отдельные представители измененной фауны получили способность к самостоятельной выработке мутагенов.
        Получив мутаген, вы можете использовать его на себе или своем питомце. Результат, как правило, достаточно непредсказуем.
        Будьте осторожны! Эффект от мутагенов можно убрать только длительной и сложной терапией!]
        В общем-то, ничего особенно нового и ценного я из этого текста не узнал. Разве только то, что в начале века люди не зря страшились ГМО. Действительно суровая штука, оказывается.
        Следом за справкой я нашел довольно-таки старую тему про полученный из светящегося таракана мутаген. И бесстрашно открыл древнее обсуждение.
        [Привет, братва! Выбил какую-то штуковину из шестинога. Че с ней делать?]
        [Используй на себе, пока не потерял и не отобрали! Мутагены — это офигенная тема! Просто говоришь системе, что хочешь его использовать, она все сделает!]
        [Спасибо, дружище!]
        [Да не за что!]
        [Эй, ТС, ты его что, всерьез воспринял? Не вздумай!]
        [Представил себе усатого светящегося чувака. Взоржал.]
        [А что, там светиться начинаешь?]
        [А ты поищи по форуму. Это же самый унылый мутаген из возможных. В девяти случаях из десяти дает свечение, в одном — тараканьи усы. Усы, кстати, ничего так — от них чувства усиливаются и единичка к восприятию идет.]
        [Прикольно.]
        [Сволочь, я найду тебя в игре и буду долго и жестоко карать!!! Потом я найду тебя в реале и ты узнаешь, что такое НАСТОЯЩАЯ боль!!!]
        [Похоже, это были усы. От свечения такого баттхерта не должно было случиться.]
        [И ты тоже будешь страдать, шутник хренов!!!]
        [Похоже, когда краб принимает такой мутаген, у него резко повышается агрессивность. Интересный незадокументированный эффект.]
        [Комментарий удален искусственным интеллектом сети ИММК.]
        [Сколько тоски в этих словах…]
        — Ну, хоть что-то стало понятным,  — хмыкнул я, сворачивая форум и глядя на питомца.  — Эдик, будешь вкусный мутаген?
        Таракан, чувствуя неладное, тревожно пошевелил усами и слегка попятился.
        — Куда же ты, зеленый бро? Давай-давай. Жри, кому сказал!
        Пет, будучи не в силах противиться недвусмысленному приказу, осторожно подошел ко мне и взял с ладони шарик. Куснул его, втянул содержимое…
        [Ваш питомец употребил мутаген, извлеченный из светящегося радиоактивного таракана.
        Эффекты:
        — увеличенная на 100 % мощность собственного свечения.]
        На мой взгляд, после процедуры он действительно стал чуток ярче. Днем, конечно, фиг поймешь, но все равно.
        — Ну, теперь ты уже не фонарик, а самый настоящий прожектор. Гордись!
        Пока тараканчик привыкал к переменам в своей жизни, я задумался над тем, сколько еще ништяков в него можно будет напихать в дальнейшем. Наверняка ведь никакого лимита нет — знай, подкармливай. Где только эти самые мутагены взять…
        Размышления о возможных способах добычи волшебных шариков как-то незаметно свернули на игровой аукцион и тот факт, что для доступа к нему необходимо было развить базу хотя бы до первого уровня.
        Блин.
        Колупать всякие железки в недрах бункера мне по-прежнему не хотелось. К тому же, во внутренностях найденных агрегатов не содержалось ничего особенного. Да, медь там была, но она-то убежищу больше не требовалась, в отличие от свинца.
        Я повернул голову в сторону серых построек промышленной зоны.
        — А что еще остается?
        Конечно, лезть туда без нормального оружия — это конкретное такое палево, но мне ведь не так много надо. Стащить один аккумулятор, да и все. Ну, возможно, прибить кого-нибудь, экспу получить…
        — О, кстати!
        Пора было узнать все о правилах начисления опыта. А то гаджет до сих пор исправно показывал мне какие-то плюсики, но от них персонажу не было ни горячо, ни холодно. И до второго уровня мне по-прежнему оставалось еще очень далеко.
        Снова вызвав окошко форума, я забурился в хитросплетение тем и потратил около получаса на то, чтобы более-менее понять нюансы прокачки.
        Оказалось, что опыт в игре идет действительно практически без перерыва — от любых продуктивных действий. Спрятался под носом у врага? Получи плюс. Сделал собственными руками ядерную бомбу? Получи плюс. Сумел развить базу? То же самое.
        Но основное количество экспы шло все-таки за счет убийств. Если противник имел тридцать пунктов жизни, то, прикончив его, ты мог рассчитывать на те же самые тридцать очков опыта. Соответственно, чем сильнее была жертва, тем больше пользы она приносила. Скажем, при килле монстра сотого уровня количество получаемой экспы могло составлять сотни, а то и тысячи баллов.
        Конечно, валить таких гадов было слегка затруднительным делом, но это уже детали. Да и вообще, наибольшей проблемой при прокачке считались не сами убийства, а непомерно задираемые с каждым новым уровнем требования.
        Ради подъема с зародышевого нулевого уровня на престижный первый нужно было набить десять тысяч очков. Этот этап я, получается, уже успешно преодолел — за счет создания факелов, зажигательных гранат и геноцида огромной толпы тараканов.
        А вот дальше…
        Дальше включалась безжалостная арифметическая прогрессия. Количество экспы, требовавшейся для левел апа, постоянно увеличивалось на те же самые десять тысяч. Скажем, чтобы перейти с девятого на десятый уровень, нужно было где-то надыбать уже сто тысяч единиц опыта.
        — То есть, те крабы на самом деле были очень даже некрабами,  — вспомнил я погибших от гранаты игроков.  — Мне до них… мдя…
        Форум время от времени стонал от отчаянных воплей новичков, требовавших смягчения зверских условий, но все такие темы всегда заканчивались примерно одинаково — невинными шутками троллей и цитатами из официальных проспектов. В которых прямым текстом говорилось о том, что «Альтернатива» — это место для решительных и сильных духом людей, не боящихся никаких сложностей. А сопливые неженки, прячущиеся под мамкиным подолом, могут идти в туман.
        — Небось, сам министр обороны слоганы придумывал,  — пробормотал я, закрывая форум.  — С него станется, чё…
        Судя по накопленным игроками данным, наиболее сложными являлись именно первые уровни. Без оружия и навыков заковырять кучу монстров было довольно сложно.
        Ситуация заметно упрощалась с появлением огнестрела. Да, базовые модели наносили не так уж много урона, но действовали на расстоянии и довольно быстро. Дальше все было еще проще.
        Относительное счастье продолжалось вплоть до тридцатых-сороковых уровней, после которых добыча опыта снова становилась проблематичной. Всякая мелкота давала слишком мало профита, а за серьезными тварями приходилось лезть в откровенно недружелюбные места. Где вместо желанной экспы легко можно было словить фееричных и совсем не желанных люлей
        Впрочем, до этого мне было еще очень далеко.
        — Тут второй бы уровень получить, блин.
        Я окончательно оторвал задницу от шестеренки и, вскинув на плечо верную дубину, направился в сторону промзоны. Эдик резвым светлячком помчался следом.
        — Лишь бы не прихлопнули нас там, как тараканов. Тебе-то все равно, а вот мне будет обидно…
        Расстояние до цели оказалось не особенно большим и к первым строениям нам удалось подобраться минут за двадцать. Но затем продвижение резко застопорилось.
        Здесь действительно находилось нечто вроде завода. И этот завод оказался очень даже обитаемым.
        С того места, где притаились мы с Эдиком, можно было увидеть три сторожевые вышки, на каждой из которых сидело по несколько человек. Вдобавок, вокруг всего комплекса непрерывно курсировали два пикапа с установленными в кузовах пулеметами.
        — Это тебе не мирный лесочек с пушистыми белочками…
        Минуты шли, я продолжал пялиться на часовых, тоскуя при этом все больше и больше. Пробраться сквозь кольцо охраны было нереально. А машин, в глубине которых притаились нужные мне аккумуляторы, поблизости не наблюдалось. Только там, дальше, возле зданий.
        В конце концов, мне пришлось отступить и вернуться к базе. Чувствуя себя при этом жалким и ни на что не годным крабом.
        — Ничего, вечером по темноте еще раз попробуем. Блин, с тобой попробуешь, фонарик ты ходячий…
        Пребывая в откровенно гадостном настроении, я снова отправился в бункер и принялся добывать там медь. Просто так, на будущее.
        Работа спорилась. Отрывать куски проволоки у меня получалось уже довольно неплохо, питомец теперь светил на порядок лучше, чем раньше, остатки дыма практически выветрились — так что первые полчаса мне было даже весело.
        А потом я перебрался на другую сторону генератора и заметил табличку, до этого скрытую от меня сумраком.
        [Генератор 3. Законсервирован 11.04.2098.
        Работает на любых марках дизельного топлива.
        Подключен к энергосистеме переходов первого подземного этажа.
        Не вскрывать! Для включения заполнить топливом бак с левой стороны, нажать красную кнопку, расположенную над ним!]
        До меня не сразу дошел весь смысл надписи. А для полного осознания пришлось прочитать таблички еще и на двух других генераторах. Те гласили, что агрегат номер один отвечает за освещение этажа, а номер два — за функциональность расположенных в этом самом зале устройств.
        Начиная подозревать неладное, я отправился в комнату с люком. Схватил тут же начавшего недовольно шипеть Эдика поперек туловища и принялся водить им по сторонам, рассматривая стены.
        Обнаружил подозрительно выглядевший рубильник, нажал на него…
        [Нет электричества.]
        — Вот, блин. Твою мать!
        Самое обидное, что винить в произошедшем было некого. Это ведь не злобный ботан сгрыз оплетку генератора. И не майор Иванов заставил меня выбрать из трех устройств именно то, которое отвечало за работу люков.
        — Твою мать,  — я со злостью швырнул жалобно пискнувшего шестинога на пол и направился обратно — доламывать невезучий механизм.
        Возможностей для каких-либо иных занятий в округе, увы, не наблюдалось.
        Следующие несколько часов мне пришлось утешать себя тем, что запустить оставшиеся два генератора рано или поздно все-таки получится. И бункер станет уютным, светлым… а остальные хреновины, находящиеся здесь, начнут-таки работать, фильтруя воду, синтезируя органические волокна и занимаясь прочими полезными вещами…
        Эти мысли помогали мало. В моих фантазиях второй подземный этаж уже успел превратиться в настоящее хранилище драгоценностей и простая питьевая вода отнюдь не казалась достаточной заменой всем этим богатствам.
        — Надо же было так ступить… черт…
        К заводу я вернулся уже в глубоких сумерках. Еще раз окинул взглядом охрану, печально вздохнул, готовясь к долгому ожиданию…
        А потом кто-то решил проверить местных ребят на прочность — издалека донеслись неразборчивые вопли, грохнула парочка взрывов, затем послышалась оживленная стрельба. Пикап, только что медленно ехавший по своему нескончаемому маршруту, взревел мотором и помчался куда-то вдаль. Несколько часовых слезли с ближайших вышек и убежали вслед за ним.
        Между мной и аккумулятором еще никогда не оставалось настолько мало противников. Но, к сожалению, даже те три человека, которые продолжали нести дежурство, все равно представляли для игрока первого уровня смертельную угрозу.
        С другой стороны, база находилась рядом, вернуться можно было в любой момент…
        — Беги вон к той фигне и кружись возле нее, понял?
        Таракан, не подозревая, что ему придется исполнить гордую роль отважного камикадзе, радостно пискнул и умчался к дальней от реки вышке. Я тоже побежал — в противоположную сторону, пригибаясь при этом к земле и одновременно стараясь следить за часовыми.
        Светившегося подобно елочной игрушке шестинога, конечно же, заметили. Последовал выстрел, другой, затем целая очередь. Ближайший ко мне охранник повернулся в его направлении, приложился к прицелу массивной винтовки…
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        — Черт…
        Снайпер оторвался от прицела, окинул взглядом окрестности — и я мог бы поклясться, что с его губ слетело что-то весьма матерное.
        Страшная винтовка дернулась в мою сторону.
        Пришлось прыгать. Более того, пришлось изображать из себя обожравшегося лютыми веществами зайца.
        Единственное, что меня спасало — до позиции часового оставалось уже совсем немного, а целиться через оптику явно было неудобно.
        — Фак…
        Очередная пуля свистнула совсем рядом с моей головой, обдав волосы горячим ветерком. Раздались выстрелы с соседних вышек. Под ногами заплясали фонтанчики пыли, руку сильно дернуло в сторону, в ушах раздался предупреждающий стук сердца…
        Я, шатаясь из стороны в сторону и злобно ругаясь, сделал последнее усилие. Запрыгнул под днище какого-то грузовика, перекатился под ним, выбрался с противоположной стороны, после чего, стараясь держаться так, чтобы машина оставалась между мной и врагами, бросился дальше.
        В спину жарко дохнуло огнем, рядом что-то свистнуло, а затем по ушам ударил грохот. Обернувшись, я увидел, что раскуроченный кем-то автомобиль уже вовсю полыхает.
        Жестокие тут собрались ребята, раз даже свою собственную технику не жалеют…
        Спустя еще несколько секунд судорожного бега мне удалось запрыгнуть за угол построенного прямо на берегу реки здания. Впрочем, успокаиваться все равно было рано — с другой стороны мутного потока тоже послышались выстрелы и рядом со мной начали визжать отлетавшие от стены пули.
        В который раз помянув родословную упорных врагов, я нырнул за какие-то ящики, проскочил в открытую дверь, пробежал по темному коридору, снова выскочил на улицу… Опять ящики, стены, дверь… Еще одна…
        Черт его знает, где я в итоге оказался. Хотя на первый взгляд это напоминало лабораторию. Да и на второй, в принципе, тоже.
        Вокруг были стены весьма просторного помещения, заставленного матово поблескивающими баками, бочками и всевозможными непонятными агрегатами. В воздухе стоял резкий и ядреный запах — то ли аммиака, то ли соляной кислоты.
        Помню, довелось как-то сдуру нюхнуть на уроке пробирку с хлороводородом — впечатления те еще…
        Нервно озираясь по сторонам, я пробрался чуть дальше и увидел центр всего этого великолепия — уютный уголок с компьютером, пультом управления, парой информационных экранов и огромным металлическим ящиком, доверху заполненным аккуратными пластиковыми пакетами с чем-то разноцветным.
        — Да ладно,  — взяв одну из упаковок, я задумчиво повертел ее в руках.
        Перед глазами вспыхнула табличка:
        [Радужная пыль. Наркотик. Вес: 1 килограмм.]
        Вот, значит, куда бегали мои соседи-негры. Ну да, пощипать наркодельцов — святое дело…
        Пришлось вызвать инвентарь и положить туда пакетик. На всякий случай.
        Затем я поднял еще одну упаковку и запихнул ее в единственный большой карман, имевшийся на куртке.
        — Вдруг пригодится. Разное ведь бывает…
        Появилось огромное желание выбросить из своего портативного хранилища аптечку и забрать вместо нее третью упаковку пыли. Потом ведь продать можно будет, навариться со страшной силой. Хотя, черт его знает, сколько здесь стоит эта дрянь, а сколько — аптечка.
        В итоге от нездорового соблазна я все-таки удержался. И принялся рассматривать помещение дальше.
        Ящики, бочки, мешки с какими-то реагентами, уходящий в стену сток, по которому бодро журчит темный ручеек. Судя по всему, обитавшие в этом месте нехорошие люди не только своих клиентов травили, но и реку тоже.
        — Гринписа на вас нет… хотя…
        На мое лицо сама собой забралась улыбка предвкушения.
        — Ох и полыхнут же у вас пуканы, ребята…
        Вытащив из ящика несколько пакетиков, я принес их к стоку и безжалостно распотрошил, высыпав радужную пыль в воду. Затем сбегал за новой партией, новой…
        [Внимание! Вы приняли наркотик «Радужная пыль».
        Срок действия: 1 час.
        Эффекты:
        — восприятие: +10
        — ловкость: +10
        — сила: +10
        Шанс на привыкание: 10 %.]
        Вокруг словно бы зажгли освещение. Полумрак рассеялся, показались скрытые доселе в тенях уголки зала, а сам я, чувствуя небывалую бодрость и душевный подъем, принялся с утроенной энергией таскать пакеты и ссыпать в воду порошок.
        Смывая его в ту же самую реку, которую взялся защищать от произвола наркодельцов.
        — Ничего, зато кое-кому раздолье будет,  — мне вспомнился сосед-аллигатор и я довольно жизнерадостно рассмеялся, представив себе кайфующего монстра.
        Последняя порция наркоты была успешно утилизирована. Оставалось только попробовать…
        — Ты что здесь делаешь? Какого хрена?!
        Услышав у себя за спиной удивленный и гневный голос, я подпрыгнул от испуга и обернулся.
        Двое. В каких-то несуразных желтых комбинезонах, с респираторами…
        — Слышь, сучара, ты че, нашу дурь в унитаз спустил?!  — Более мелкий из химиков с негодованием и ужасом рассматривал гору пустых пакетов, валявшихся возле меня.
        — Спокойно, мы сейчас во всем разберемся…
        — Какое спокойно?! Ты ваще этого мудилу видел?! Нам из-за него крыши снесут, понял?!
        — Спокойно, мы во всем разберемся,  — повторил его лысый очкастый напарник, поднимая руку с откуда-то появившимся в ней пистолетом.
        Вспышка. Смерть.
        — Вот козлы…
        Я успешно воскрес, немного прошелся по темному и мрачному жилищу, а потом забрался на форум, чтобы узнать хоть что-то о своей находке.
        Впрочем, официальной информации про хитрое вещество было мало — только то, что я и так уже знал. Но вот комментарии игроков…
        [Бустит неплохо. И, что самое классное, отходняк тоже час, как и действие. Рекомендую!]
        [Ага, зато привыкание уже с четырех-пяти раз. А потом или работаешь на это дерьмо, или вялым овощем ползаешь. Разок попробовал, еле сбросил дебафы. Лучше просто так.]
        [Главное — не перебарщивать. Иногда эта штука здорово помочь может.]
        [Собралось укурышей. Идите по-нормальному воюйте, нубье жалкое!]
        [Великий Боб завещал нам творить мир и любовь, а не войну, бро…]
        [Видел я народ, который на химии сидит. Что могу сказать — нормально у них все. Да, кредиты высасываются шустро, но они за счет стимуляторов таких тварей валят, которые вам и не снились!]
        [Небось, в мире грез и валят, да? Я одного такого тоже видел. В рейде. Кретин не рассчитал сроки и его перемкнуло прямо в третьей зоне. Валялся там, словно голотурия пупырчатая.]
        [Не, это совсем если жестко. Делюсь рецептом! Берешь по грамму «пыли», «шурупа» и «грез», принимаешь разом. Эффект всего на полчаса, зато все статы вверх уходят на двадцать пять пунктов!]
        [Еще бы не уходили. Двадцатка кредитов, плюс еще двадцатка, плюс сотня… Да ну его нафиг, за такое бабло буститься.]
        [Нищеброд, штоле?!]
        [Торчки поганые, горите в аду!]
        [Очередной моралфаг прибежал…]
        — Сколько-сколько там грамм этого дерьма стоит?!
        После непродолжительных подсчетов я печально ругнулся и, настроив на ИММК время пробуждения, улегся спать — лишь бы не думать об упущенных возможностях.
        Сегодня явно был не мой день. Генератор, пыль… гадство…
        Когда, буквально спустя мгновение, мои глаза снова открылись, то внутри базы изменилось только одно — теперь у меня на груди сидел упитанный и страшный таракан, светившийся потусторонним зеленым светом.
        — Черт!  — От неожиданности я дернулся и ударился головой о стену.  — Твою мать, Эдик, свалил нафиг!
        Питомец послушно удрал, а передо мной начали выскакивать сообщения:
        [Вы выспались! Все негативные эффекты от недосыпания сняты.]
        [Внимание! Вы проявили недюжинные познания и готовность к экспериментам, превратив лекарственное средство в смертельный яд. Вы получаете достижение «Молодой ученый». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Наука».]
        [Поздравляем! Вы получили уровень!]
        — Это за что еще мне такое счастье… утилизацию пыли засчитали? Да ладно…
        Почесав противно нывший затылок, я глянул на Эдика. Два очка навыков у меня, получается, есть. Можно развить питомца до следующей ступени. Стоит оно того?
        Несколько минут прошли в мучительных колебаниях, но затем мысль об апгрейде питомца все-таки была отброшена в сторону.
        Возможно, тараканчик и получит свою прокачку. Но тратить на него очки прямо сейчас… нафиг. Если мне срочно понадобится улучшить что-нибудь другое, опять придется грызть локти.
        Выбравшись на поверхность, я покрутил головой по сторонам, а затем с любопытством уставился на болото. Там творилось какое-то нездоровое оживление, но рассмотреть все в деталях у меня никак не получалось — расстояние оказалось слишком большим для слабенького восприятия новичка.
        Пришлось осторожно подойти к самому краю неприятной локации.
        Среди травы, луж и грязи валялись дохлые аллигаторы. Довольно много аллигаторов. Маленьких, средних, даже более-менее крупных. Но даже это зрелище меркло в сравнении со страстным танцем двух здоровенных тварей, устроивших дискотеку метрах в пятидесяти от берега.
        Огромные черные туши издавали восторженно-безумные вопли, крутились и подпрыгивали среди болотных кочек, щелкали исполинскими челюстями… Во все стороны летели потоки воды, грязи, перемолотые растения…
        До меня дошло, что все происходящее — последствия высыпанной в поток радужной пыли.
        — Вот это я понимаю — вштырило не по детски. Смотри, Эдик, смотри. Наркотики — зло!
        Ближайший к нам танцор внезапно издал тонкий жалобный писк, крутанулся вокруг своей оси и шлепнулся в грязь кверху пузом, вывалив из пасти длинный красный язык. Подергал ножкой, испустил предсмертный стон и затих.
        У меня на гаджете отобразилось получение почти четырех тысяч очков опыта.
        — Ну нифига себе…
        Я жадными глазами уставился на второго монстра, но тот, очевидно устрашившись вида дохлого собрата, неожиданно поднялся на задние лапы, задрал хвост и огромными прыжками умчался вдаль.
        — Дурдом…
        Мой взгляд проводил скакавшего по кочкам нарика и вернулся к лежавшей неподалеку туше. С ней нужно было как-то разобраться, что ли. Шкуру там снять, клыки выдрать… трофеи же.
        Затея провалилась с треском. Уже в тот момент, когда я ступил на первую грязную кочку, умный браслет взялся тревожно пощелкивать. На расстоянии же десятка метров от рептилии его треск стал непрерывным, а зеленый индикатор начал заполняться с поистине пугающей скоростью.
        Пришлось удирать к безопасному берегу и с тоской смотреть на толстопузого гиганта.
        Воображение услужливо подсказывало все новые виды сокровищ, хранившихся у него в животе. Вдруг, скажем, эта тварь съела какого-нибудь игрока и прямо у меня под носом находится комплект восхитительного снаряжения?
        Вдалеке выпрыгнул из воды и сделал элегантное сальто оставшийся в живых аллигатор.
        — Ну, а ты чего вылупился?  — Я смерил недовольным взглядом копошащегося у ног питомца.  — Иди и принеси трофеи, раз такой умный!
        Неожиданно для меня Эдик послушался, сорвался с места, подбежал к первой луже… Но затем потрогал лапкой воду, повернулся и растерянно пискнул.
        — То есть, приносить трофеи ты все-таки умеешь,  — пробормотал я.  — Вот только воды боишься… блин.
        Расставаться с двумя пунктами навыков было нестерпимо больно. Но, чувствую, когда-нибудь развивать пета все равно бы пришлось. А сейчас появился неплохой повод…
        Я стиснул зубы, выругался — и накопленные с таким трудом очки улетели в соответствующие навыки.
        [Псионика.
        Базовый боевой навык, обеспечивающий возможность развития соответствующей ветки умений.
        Определяет взаимодействие вашего разума с окружающей средой, на высоких уровнях позволяет манипулировать сознанием врагов, воздействовать на предметы, животных и даже физические явления. Помогает защититься от враждебного ментального воздействия.
        На уровне 2 позволяет открывать связанные навыки первой ступени и развивать их до значения 2.]
        [Приручение животных.
        Боевой навык, обеспечивающий контроль над разумом доступных для приручения животных.
        Служит для установления коммуникации с животными и их дальнейшего приручения. На высоких уровнях открывается способность приручения отдельных разновидностей чужих.
        На уровне 2 позволяет:
        — приручать обычные формы жизни.
        — отпускать на свободу ранее прирученных питомцев.
        — проводить модификацию питомцев с уровня 1 до уровня 2.
        — открывать связанные навыки второй ступени и развивать их до значения 2.]
        — Замечательно… И как эту мелкую сволочь улучшить?
        [Хотите провести модификацию питомца Эдик с «новорожденный детеныш светящегося таракана» до «детеныш светящегося таракана»?
        Да/Нет.]
        — Да, хочу.
        Тараканчик негодующе пискнул, растопырился, принялся тужиться, напоминая страдающего от сурового запора зеленого колобка…
        А потом хитин лопнул, выпуская из себя уже гораздо более крупное насекомое. Похожая тварь, помнится, чуть не прикончила меня на самом первом этаже бункера.
        [Поздравляем, ваш питомец успешно модифицирован! Открыты новые возможности.]
        — Ну, глянем…
        Я потыкал кнопки на экране с параметрами и добился расширенной информации.
        -
        ПИТОМЕЦ [ЭДИК] [2] [ДЕТЕНЫШ СВЕТЯЩЕГОСЯ ТАРАКАНА]
        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        Восприятие [1]
        Выносливость [6]
        Интеллект [1]
        Ловкость [6]
        Сила [1]
        НАВЫКИ
        Иммунитет к радиации.
        Яркое свечение.
        Радиоактивно-ядовитый плевок. Урон: 4
        -
        — Вот даже как.
        Восприятие, конечно, в заднице, силенок нет, мозгов — тоже. Зато жизней много и ловкий, как не знаю кто. По идее, это означало, что на высоких уровнях пета будет довольно сложно прикончить из-за быстроты и вертлявости. Что очень даже неплохо.
        Эдик, словно чувствуя мое одобрение, гордо пискнул — немного более низким тоном, чем раньше.
        — Молодец, молодец. Хороший таракан. Иди, принеси сюда шкуру вон того гада!
        На этот раз питомец послушался и довольно бодро пошлепал к туше аллигатора. Забрался наверх, походил взад-вперед, а затем остановился и уставился на меня.
        — Че смотришь? Рви его на куски! Как Тузик грелку!
        Таракан с сомнением глянул на то, что находилось у него под ногами, но все же мужественно вцепился маленькими челюстями в ближайшую складку шкуры. Процесс начался.
        К сожалению, Эдик явно не был предназначен для свежевания семиметровых рептилий.
        За следующие два с половиной часа ему удалось проделать всего лишь небольшую прореху в могучей броне. Я, в свою очередь, к этому времени окончательно созрел для того, чтобы похоронить гиблую затею, отозвать пета обратно и снова направиться в бункер. Но именно в тот момент, когда раздражение достигло пиковой точки, случилась находка.
        Сначала над болотом разнесся торжествующий писк, а затем на брюхе аллигатора появился уже знакомый мне шарик мутагена. На этот раз — красновато-зеленый.
        — Красавец! Тащи его сюда!
        Радостный писк сменился растерянным. Таракан неловко ткнул в мутаген лапой, покрутился рядом, после чего застыл, шевеля усами и смотря в мою сторону виноватыми глазами.
        — Вот ведь бесполезная живность…
        Я плюнул, двинулся к трофею сам — и едва успел удрать обратно. Туша по-прежнему зверски фонила.
        Гадство.
        — Ну, тогда жри его тогда прямо там. Понял?
        Один фиг, вряд ли мне хватило бы духа испробовать нечто подобное на своем персонаже. Так что пусть Эдик прокачивается, ему полезно.
        Дважды просить не пришлось. Таракан шустро цапнул шарик, а передо мной появилась надпись:
        [Ваш питомец употребил мутаген, извлеченный из гигантского черного аллигатора.
        Эффекты:
        — интенсивная радиоактивность.]
        — Ну-ка, ну-ка… Иди сюда!
        Эдик весело пискнул и помчался ко мне.
        Когда до него осталось метра три, со стороны ИММК раздалось зловещее пощелкивание, практически тут же сменившееся непрерывным треском.
        — Твою мать,  — я отпрыгнул от питомца, но он снова подбежал мне под ноги, радостно шевеля усами и буквально излучая хорошее настроение.  — На месте стой, сволочь!
        Благо хоть, зеленый вредитель тут же выполнил приказ.
        А вот я, кажется, опять сделал что-то не то.

        Глава 6

        [ЧТО ДЕЛАТЬ, ЕСЛИ ПИТОМЕЦ СТАЛ РАДИОАКТИВНЫМ?]
        [Питомец съел мутаген из гигантского аллигатора и получил радиоактивность. Теперь приходится держать его в стороне от персонажа. Встречался ли кто-нибудь с такой проблемой? Приветствуются адекватные комментарии! Троллям заранее предлагаю проследовать в ближайший лес и возлюбить друг друга всеми возможными способами!]
        [Ого, какой бодрый рачок попался. Дерзкий.]
        [Ни дня без крабьей боли! Отличный девиз для этого форума.]
        [Надо же быть таким идиотом, чтобы скормить пету радиоактивный мутаген.]
        [ТС, у тебя один выход — жестоко страдать. Это судьба всех местных членистоногих.]
        [А как такой нуб смог аллигатора завалить?]
        [Попросил же всех неадекватов удалиться в лес. Или вы там уже все свои дела провернули, скорострелы? Что касается аллигатора — я траванул его наркотой.]
        [Говорю же, сегодня у нас бойкий рачок. Щелканье клешней звонкое, весьма. А повернутость на теме секса выдает нам очередную школоту, дорвавшуюся до виртуальности. Собственно, инцидент с питомцем только подтверждает мои слова.]
        [ТС продолжает унижать сам себя, красавчик!]
        [Как можно отравить такую тварь наркотой? Ей же центнер веществ сожрать нужно, чтобы хвост откинуть?]
        [Я примерно столько в речку и спустил.]
        [Понятно, очередной школоло-нагибатор. Наверное, в детском садике таким вещам до сих пор верят.]
        [ТС — зародыш болотного краба. Инфа 146 %!]
        [Можно прогнать пета и завести нового. Можно приказать ему держаться на определенном расстоянии. Можно носить антирадиационные костюмы. Можно вылечить, хотя это дорого. Но лучше всего провести еще несколько подобных мутаций — тогда с большой долей вероятности у питомца появится возможность контроля над этим навыком. Кстати, это касается любой мутации — если она неконтролируемая и вредная, то ее нужно усиливать. Рано или поздно возникнет контроль, а это уже совсем другое дело.]
        [ТС, тебе осталось только вагон мутагенов найти, делов-то.]
        [ТС сможет, он такой! Он завтра еще и у красного чужого мудогены оторвет и пету скормит!]
        [Всем адекватным — спасибо! Троллям разрешаю проследовать в уже знакомый лес на новый сеанс противоестественной, но страстной любви!]
        Общение на местном форуме — это, конечно, нечто. Да, нужную информацию тебе выдадут, но попутно…
        — Собралось юмористов неразвитых, блин.
        Совет про повторное воздействие мутагена оказался неожиданным и действительно ценным. Вот только каким образом можно достать еще один такой шарик? Воистину интересный вопрос.
        Судя по тому, что ИММК так больше и не порадовал своего хозяина огромными цифрами получаемого опыта, второй аллигатор сумел выжить. Значит, искать мутаген нужно было на аукционе, доступа к которому у меня по-прежнему не имелось.
        — Требуется база…
        Практически до самого вечера я упорно ковырял остатки генератора.
        Работать стало заметно сложнее — теперь живая лампочка держалась от меня слишком далеко, чтобы давать достаточно света. Но цель в конце концов все-таки была достигнута — невезучий механизм успешно превратился в россыпь стальных и медных обломков. Оставалось только понять, куда их можно пристроить.
        — Ладно, это уже потом.
        За прошедшие часы у меня в голове сложился более-менее стройный план дальнейших действий.
        Прямо сейчас развитие персонажа упиралось в отсутствие самых элементарных вещей — тех самых, которые должна была предоставить база первого уровня. У меня не было нормального жилья, не было дополнительных ячеек хранилища, не было возможности продать радужную пыль и купить вместо нее что-нибудь действительно нужное и важное. Ничего не было. Тем не менее, желанное счастье маячило на горизонте — требовалось лишь найти где-нибудь чертов свинец.
        Именно поэтому сегодня ночью я планировал совершить новый поход к соседям. Но не для того, чтобы своровать у них наркоту или совершить очередную диверсию, а для того, чтобы забрать какой-нибудь аккумулятор. Всего один маленький аккумулятор.
        Придумать сей гениальный план оказалось заметно проще, чем выполнить.
        Сегодняшним вечером пространство вокруг заводского комплекса оказалось залито ярким светом прожекторов, количество мотавшихся взад-вперед машин увеличилось аж до пяти штук, а между вышками появились какие-то массивные металлические фигуры. То ли роботы, то ли люди в непонятной броне.
        Самое же обидное заключалось в том, что на этот раз отвлекать моих соседей никто не спешил.
        Пролежав в траве почти час и отчаявшись найти хотя бы одну брешь в обороне противника, я постепенно начал склоняться к альтернативному варианту действий.
        Холм, на вершине которого находилась моя база, представлял из себя достаточно солидный массив скальной породы. С одной стороны эта скала резко обрывалась в реку, со всех остальных — медленно и неторопливо опускалась, сходила на нет, постепенно сливаясь с окружающим рельефом.
        В лесу это понижение было не особенно заметным, но вот по направлению к болоту и промзоне изменение высоты буквально бросалось в глаза. А прямо здесь и сейчас рядом со мной находился уже не обрыв, а вполне себе обычный речной берег. Пологий, невысокий.
        Почему бы, спрашивается, не переплыть на ту сторону и не посетить свалку машин, где должны находиться просто огромные залежи вожделенных аккумуляторов? Вероятность удачного завершения такой вылазки явно была ничуть не ниже, чем вероятность успеха при очередной попытке обокрасть местную наркомафию.
        Приняв окончательное решение, я подошел к делу со всей возможной ответственностью и для начала спрятал возле приметного разлапистого деревца вытащенную из инвентаря аптечку. Даже если какой-нибудь нехороший человек и стащит лечебный прибор за время моего отсутствия, то я смогу это пережить. В отличие, скажем, от потери шлема или пакета с радужной пылью.
        Риск, конечно, имелся, но терпимый.
        Освобожденная таким образом ячейка буквально развязала мне руки. Теперь для полного счастья можно было просто добыть постоянно ускользавший от меня металл и положить его в инвентарь. После чего, собственно, хоть на тот свет. Благо, лишние смерти здесь практически ни на что не влияли.
        — Не игра, а рай для самоубийц…
        Заходил в речку я с откровенной боязнью — осторожно и медленно, опасаясь стать жертвой какого-нибудь спрятавшегося гада или ужасной радиации.
        Но вода оказалась наполнена совершенно другой опасностью.
        Стоило мне только сделать первый шаг, как открытые участки кожи почувствовали довольно сильное жжение, а ИММК принялся тихонько свистеть, сигнализируя об отравлении. И я, отбросив осторожность, резво бросился вперед, стараясь пересечь водную преграду за минимальное количество времени.
        Хорошо еще, что поток был шириной всего-то метров десять.
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        — Мир его праху… черт…
        Ночь раскрасилась в тревожные розовые тона, уши принялись транслировать зловещий стук нервно бьющегося сердца, но на другую сторону мне выбраться все-таки удалось. Жизней, правда, осталось совсем на донышке, так что пришлось сделать незапланированную остановку.
        Потянулось нудное ожидание.
        Десять минут, пятнадцать…
        После того как прибор наконец-то затих, здоровье начало медленно восстанавливаться. А когда оно перевалило за двадцать пунктов, я тихонечко встал с земли и пошел в сторону свалки, стараясь хоть что-то рассмотреть в окружавшей меня темноте.
        И как тут не вспомнить про лежавший в инвентаре шлем с его прибором ночного зрения.
        — Гнусная игра…
        Первая машина появилась впереди довольно скоро. Ею оказалась старая проржавевшая колымага — совершенно унылая, бесполезная и, к моему искреннему негодованию, достаточно сильно фонившая радиацией. В итоге я был вынужден сделать небольшую петлю, а затем снова продолжить движение, высматривая что-то не столь опасное.
        Еще один радиоактивный остов, еще…
        Безрезультатные поиски продолжались минут десять, но потом мне удалось-таки вплотную подобраться к очередному автомобилю — неожиданно хорошо сохранившемуся и выглядевшему чуть ли не новым. Как будто только что сошедшим с конвейера.
        — Чего это вдруг,  — пробормотал я, стараясь рассмотреть машину повнимательнее.  — Вроде бы, самая… а, вот оно что.
        Рядом с отлично знакомым мне логотипом услужливо выскочило информационное окошко:
        [Klukva. Экспортный вариант. Прослужит вечно!]
        — Вот даже как. Ягодную серию продолжаем, значит…. открывайся, сволочь!
        Восхитительное изделие российского автопрома расставаться с аккумулятором не спешило. Более того, стоило мне только как следует подковырнуть своей дубинкой капот, как по окрестностям разнеслось пиликанье сработавшей сигнализации — гнусное, выворачивающее душу наизнанку…
        — Падла!
        Пришлось на всякий случай отбежать в сторонку, а затем схорониться за другой машиной — насквозь проржавевшей и откровенно убогой.
        На глаза попалась небрежно прикрученная к капоту фигурка наклонившейся богини и я понимающе хмыкнул. Скорее всего, здесь оказались собраны все без исключения мировые марки машин. Причем, в точно таком же состоянии — чтобы каждый мог спокойно подойти и оценить. Убедиться, так сказать, воочию, что есть что.
        — А генеральный спонсор свалки — бюджет города Тольятти.
        У горизонта что-то ярко вспыхнуло, на пару секунд осветив местность каким-то мертвым, призрачным светом.
        Я воспользовался моментом, чтобы повертеть головой, но, к моему несказанному облегчению, никаких притаившихся тварей рядом не оказалось — сигнализация старалась впустую.
        Значит, пора действовать.
        Воровато озираясь, я отогнул в сторону мягкую жесть, освободил большой прямоугольный ящик от зажимов, потащил на себя…
        [Вы не можете поднять этот предмет.]
        — Дерьмо. Чертовы немцы. Поучились бы у батьки нормальные вещи делать, что ли… козлы!
        Некоторое время я со злостью смотрел на гадскую батарею и остро сожалел о том, что не раздолбал в свое время аккумулятор от трактора. Кислоты, видите ли, захотелось, мать ее. Тьфу, блин.
        Как голыми руками раскурочить намертво запаянный ящик из крепкого пластика? Лично для меня ответ так и остался неизвестен. Пришлось возобновлять поиски, гулять между полусгнившими останками и высматривать среди них что-то маленькое, но при этом не стремящееся убить все вокруг проникающим излучением.
        Найти подходящую машину мне, хоть и не сразу, но удалось. Как и вытащить из ее двигательного отсека тяжеленную белую коробку.
        — Черт…
        Почему, интересно, в тракторном аккумуляторе чувствовалось заметно меньше веса? Может, там вообще литий использовался? Тогда то, что я его оставил в покое — только плюс… а то прибило бы еще взрывом…
        Продолжая размышлять на отвлеченные темы, я добрался до реки, после чего храбро бросился в мутные воды, держа свою ношу на голове.
        Увы, но в этот раз скорость движения оказалась заметно ограничена переносимым грузом. И мне пришлось банально сдохнуть, не дойдя всего пары метров до противоположного берега.
        — Дерьмо… Эдик, пошел нахрен! База, твою мать, открой дверь! Быстро!
        Таракан, возродившийся рядом со мной, никуда деться из крохотной каморки не мог и теперь довольно шустро травил хозяина радиацией, грустно пища и смотря по сторонам виноватыми глазами. Благо хоть, у меня все же получилось вовремя выскочить из губительного подземелья.
        Словил, называется, геморрой себе на голову. Накормил ручного зверя вкусняшкой, дятел.
        Первым делом я вернулся к спрятанной аптечке и снова засунул ее в инвентарь, выкинув оттуда уже верную дубинку. Думаю, со стороны это все выглядело довольно глупо — торкается какой-то чувак по сторонам, делает глупости, дохнет…
        — Нелегко быть крабом, блин.
        Обнаружить и вытащить на берег аккумулятор удалось только со второго захода, потратив лишние двадцать минут на восстановление здоровья после первого купания. Но затем я все же достал свою добычу, приволок ее к дому и с торжествующим ругательством сбросил вниз:
        — Получай! Развивайся, сволочь!
        [База не может использовать сложные объекты для эволюции. Разберите доставленные вещи.]
        Несколько секунд я ошеломленно смотрел в черную круглую дыру. Затем ко мне пришло понимание того, что вытащить батарею обратно у меня не получится. Тут и сам-то с трудом вылезаешь…
        — Да и пошло оно все в задницу. Надоело. Эдик, видел аккумулятор? Иди вниз и грызи его. Чтобы утром у нас был свинец!
        Таракан послушно шмыгнул внутрь убежища, а я постарался забыть обо всем происходящем, отошел в сторонку и улегся на камне, приготовившись отключить персонажа.
        В голову ни с того ни с сего пришла мысль о том, что игра, несмотря на все обнаруженные в ней на данный момент сложности, определенно хороша. Да, ботан вместе с Ивановым — те еще сволочи, конечно. Но, по факту, перемены в моей жизни оказались только к лучшему. Как ни странно.
        — Ладно, пора спать…
        Снова открыв глаза, я некоторое время смотрел на утреннее небо и размышлял о том, что в «Альтернативе» мне больше всего не хватало снов и книг. Впрочем, сны — это ладно, а вот книги…
        Читать ругань на форуме было интересно, но с настоящей литературой это, к сожалению, не имело ничего общего. Хорошая книга вообще ни с чем не сравнится. Лермонтов, Толкин, Азимов, де Сад, Бунин… эх…
        Поднявшись на ноги, я заглянул внутрь базы и увидел довольного зеленого таракана, восседавшего на жестоко раскуроченном аккумуляторе.
        — Да ну нафиг,  — от созерцания этой картины меня не отвлек даже предупреждающий треск ИММК.  — Эдик, молодчина! Вытаскивай теперь эти вот пластинки в сторону!
        Уже минут через десять мое жилище милостиво согласилось с тем, что все необходимые условия действительно выполнены и свинец доставлен.
        Вспышка…
        [Поздравляем! Вы улучшили вашу базу до уровня 1.
        Убежище первого уровня предоставляет вам следующие бонусы:
        — стационарная точка воскрешения. После смерти вы имеете выбор между возрождением на базе и возрождением согласно стандартным игровым условиям.
        — повышенная защита. Как ни странно, но кое-кто из ваших врагов действительно не может преодолеть эту дверь.
        — подпространственное хранилище объемом в 10 мест либо 10 килограммов.
        — возможность привязать 1 из надетых на вас вещей.
        — возможность общаться с помощью чата и личных сообщений.
        — доступ к аукциону.
        Внимание! База нуждается в развитии! Доставьте в ее пределы материалы для улучшений и интегрированный разум сделает все остальное!]
        [Поздравляем! Вы получили уровень!]
        Находившаяся рядом со мной дверная шестеренка немного поменяла оттенок и стала чуть-чуть толще. В помещении загорелся приятный мягкий свет, а само оно расширилось раза в два. На стене появился какой-то прямоугольник с крупными плоскими кнопками.
        Ну-ка, глянем…
        — Эдик, свалил нафиг оттуда. Погуляй рядышком.
        Я успешно поменялся с питомцем местами и, чувствуя радостное предвкушение, ткнул в первую попавшуюся кнопку.
        Открылся чат.
        [С волочи, я вас запомнил!!!]
        [Есть желающие прогуляться к Мертвому озеру?]
        [Продам двести граммов вольфрама! Дорого! В личку!]
        [Зерги рулят!]
        [Куплю мутагены, быстро.]
        [Жорец — лох!]
        [Писец вам всем, мне ядерный заряд к гранатомету попался! Трепещите, крабы, я иду!!!]
        [Опять какой-то презерватив писюном машет. Мушку со своего гранатомета спилить не забудь!]
        [Го в бесконтрольную зону на пвп!]
        [Порадуйтесь за меня, лошары. Развил-таки базу до десятки!]
        [И чё?]
        [Прикольно! Нашел могилу какого-то Семецкого. Получил бонус к восприятию! Могила, правда, исчезла.]
        [Не верьте Аннигилятору, он козел!]
        [Если тебе дороги принципы гуманизма, приходи в Изумрудный город, в Приют Фионы! Даже в этом мире можно жить в гармонии с окружающими тебя созданиями!]
        — Поживешь тут в гармонии,  — я покосился наверх.  — Когда даже собственный пет тебя прикончить хочет…
        Палец вдавил следующую кнопку и вместо чата появилось сообщение:
        [У вас нет вещей, пригодных для привязки. Выберите вещь, надетую на вас.]
        Третья кнопка открыла передо мной две панели с полупрозрачными ячейками. Личный инвентарь и хранилище.
        — Отлично.
        Шлем вместе с аптечкой отправились на новое место, а я коснулся следующей пиктограммы, оказавшись на аукционе. Начиналось самое интересное.
        Пришлось взять вволю в кулак, пропустить все заманчивые категории и перейти в раздел с химией.
        — Пыль, пыль… о, сортировка.
        После фильтрации передо мной осталось всего девять строчек. Вещество продавалось исключительно по граммам и каждая позиция стоила одинаково — двадцать три кредита.
        Предложение небольшое, а ценник довольно высокий, хорошо…
        Насколько я понимал ситуацию, местная валюта была привязана к рублю и весьма жестко держала курс. Не знаю уж, как именно. Таким образом, один грамм украденного дурмана стоил примерно двести тридцать рублей, а вся пачка — двести тридцать тысяч.
        Солидно. Даже с учетом неумолимой инфляции.
        — Хоть в реал выводи…
        Наверное, если бы я играл из домашней капсулы и мог добраться до этих денег в течение ближайшего года, то так бы и поступил — вывел. Но мне еще столько времени предстояло сидеть в виртуальности, что рациональнее всего было использовать средства здесь и сейчас. Развиваться дальше, так сказать.
        Партия наркотика отправилась на аукцион за двадцать тысяч кредитов, полежала там секунд тридцать и исчезла. А затем появилась снова, уже за двадцать две тысячи.
        — Вот барыги,  — вид молниеносно переставленного лота вызвал у меня искреннее восхищение.  — Торгаши, похоже, и здесь рулят. Волки позорные.
        Впрочем, это уже было их личным делом. Мне же требовалось понять, на что лучше всего потратить полученные деньги.
        Оружие, броня, мутагены, материалы для базы? Новый ИММК?
        Наручные гаджеты здесь действительно имелись. В том числе и с индексом, указывавшим на возможность использования аптечки.
        Собственно, а почему нет? С учетом моего жалкого прогресса, аптечка — это та единственная нормальная вещь, которую я смог бы использовать прямо сейчас. Значит, лучше всего смотреть как раз в этом направлении.
        Довольно быстро оказалось, что умные браслеты в игре стоили весьма и весьма по-разному. Начальные-то модели продавались за совершенно смешные деньги — кому нужно то, что бесплатно дается всем подряд? А вот дальше…
        Каждая буква индекса добавляла к ценнику по паре тысяч кредитов. Каждая лишняя единичка объема — тоже. Собственно, здесь практически любое начальное улучшение равнялось двум тысячам кредитов. А надстройка, считавшаяся одной из самых лучших и плюсовавшая ко всем пяти параметрам по единице, автоматически увеличивала стоимость на десятку. Обдиралово, одним словом.
        Я неожиданно понял, что могу потратить на новый прибор все двадцать штук, но один фиг не получить топовую модель.
        — Сурово, блин…
        Пришлось выбрать то, что было жизненно необходимо и при этом стоило не совсем уж заоблачных денег.
        [Поздравляем! Вы приобрели модель ИММК «PMHAV-0 8-S1». Сменить ИММК?
        Да/Нет.]
        — Сменить,  — согласился я, мысленно обливаясь горючими слезами из-за траты огромной кучи денег.
        Массивная приблуда свалилась у меня с руки, а на запястье возник новый браслет — черный, намного меньшего размера и гораздо более изящный. С сенсорным экраном даже.
        [Внимание! Новые возможности вашего ИММК:
        — поддержка ИММК-совместимых аптечек.
        — увеличенное до 8 единиц личное хранилище.
        — увеличение параметра «сила» на 1 единицу.]
        — Сказка просто. Еще бы стоило это счастье хоть немного меньше…
        Не откладывая дело в долгий ящик, я вытащил из хранилища базы аптечку и тотчас же получил новое сообщение:
        [Внимание! Обнаружен артефакт, совместимый с вашим ИММК! Провести интеграцию?
        Да/Нет.]
        — Давай. Артефакт, значит… интересно.
        Раньше, когда я читал про артефакты, мне казалось, что они будут связаны с какой-то магией Хотя какая тут магия, в этой заднице…
        Прибор тихонько пискнул и высветил изображение заполненного на три четверти зеленого столбика, увенчанного красным крестом.
        [Поздравляем! Вы получили ваш первый артефакт!
        Артефакты — причудливое сплетение инопланетных разработок и человеческих технологий. Как правило, они работают в связи с вашим ИММК и оказывают различные эффекты на ваши способности и самочувствие.
        Всего вы можете скомбинировать в вашем снаряжении до четырех артефактов.
        Ваш текущий артефакт — аптечка, способная практически мгновенно регенерировать незначительные повреждения организма. Точная настройка осуществляется через меню ИММК.
        Внимание! Не забывайте заряжать вашу аптечку на базе. Возможность зарядки откроется на базе уровня 3.
        Внимание! Связь с ИММК не является привязкой!]
        Я два раза перечитал сообщение, после чего щелкнул по экрану и настроил аптечку на немедленное лечение персонажа сразу после потери им десяти и более единиц здоровья. Потом вызвал меню привязки и обезопасил артефакт от утраты. А затем полез на аукцион за материалами, с помощью которых можно было апгрейдить жилище.
        Скорее всего, зарядка для аптечки — это жизненная необходимость. Значит, третий уровень базы тоже нужен. Значит, опять траты.
        Медь, железо, свинец и углерод, представленный в виде обычного угля, стоили сущие гроши. А вот алюминий, вольфрам и серебро в сумме потянули почти на полторы тысячи кредитов.
        — Интересно, после всего этого мне хоть паршивенький пистолет-то купить удастся…
        [Поздравляем! Вы улучшили вашу базу до уровня 3.
        Убежище третьего уровня предоставляет вам следующие бонусы:
        — стационарная точка воскрешения. После смерти вы имеете выбор между возрождением на базе и возрождением согласно стандартным игровым условиям.
        — защита. Вашим врагам придется как следует постараться, чтобы преодолеть эту дверь.
        — подпространственное хранилище объемом в 30 мест либо 30 килограммов.
        — возможность привязать 3 из надетых на вас вещей.
        — возможность общаться с помощью чата и личных сообщений.
        — доступ к аукциону.
        — возможность зарядки несложных артефактов и оружия.
        — время восстановления базы после разграбления снижено до 8 часов.
        Внимание! Для полноценного функционирования базы 3 уровня вам необходим навык «Ксенотехнологии» уровня 1.
        Внимание! База нуждается в развитии! Доставьте в ее пределы материалы для улучшений и интегрированный разум сделает все остальное!]
        — Это какой-то нескончаемый полярный лис,  — пробормотал я, засовывая недавно полученное очко навыка в требуемый параметр.  — Ксенотехнологии… на кой черт они мне сдались?
        Убежище снова изменилось. Расширилось, еще больше посветлело, обзавелось источавшим неяркий голубоватый свет массивным столом. Появилась ведущая наверх удобная лестница, стул и даже откидная кровать.
        Мои глаза прошлись по всему этому, а затем уставились на экранчик ИММК. Шкала отображавшегося там опыта заполнилась уже на две трети.
        Похоже, здесь наблюдался небольшой чит — при наличии денег вполне можно было улучшить базу, словить за этот подвиг неплохое количество опыта и прокачать тем самым персонажа.
        — Ну, попробуем. Что тут у нас…
        Серебро, платина, литий, золото, вольфрам. В сумме — четыре тысячи кредитов.
        — Задница.
        Впрочем, непомерные траты оправдались и новый уровень мне действительно удалось получить — одновременно с апгрейдом жилища.
        На этом этапе база обзавелась активной защитой. Наверняка та была не слишком сильна, но каким-нибудь белкам теперь в любом случае пришлось бы изрядно попотеть, чтобы проникнуть внутрь.
        Кроме повышения обороноспособности, убежище порадовало меня синтезатором питьевой воды, огороженным местом для питомца, а также новой и гораздо более солидной мебелью. Да и вся обстановка в целом стала какой-то более уютной, что ли.
        Я выпил пару стаканчиков свежеприготовленной жидкости. Потом съел купленный на аукционе кусок жареного мяса, тем самым окончательно снимая дебафы и возвращая все параметры к нормальным значениям. Жизнь явно налаживалась.
        Осталось только купить оружие. Хоть какое-нибудь.
        К счастью, за четыре с половиной тысячи кредитов на аукционе было доступно довольно много всего. Скажем, те же самые «калаши» всевозможных модификаций.
        [АК-200. Качество: редкое. Прочность: 100. Урон: 15 -30.
        Основной автомат российской армии. Надежное и долговечное оружие, обеспечивающее как приемлемую точность, так и впечатляющую убойность.
        Требования:
        — сила: 4 единицы.]
        Собственно, силу мне все равно нужно было качать — для шлема. Так что полученная за последний уровень единичка навыка тут же отправилась в эту характеристику, доведя ее до необходимого значения.
        Покупки продолжились. Выкинув четыре тысячи двести кредитов, я оказался счастливым владельцем самого автомата, двух рожков к нему, а также целых шестидесяти патронов. Купил бы больше, но вспомнил про имевшийся в бункере закрытый люк и потратил оставшиеся деньги на термитную шашку.
        На этом деньги окончательно иссякли.
        — Да и фиг бы с ними,  — моя ладонь с любовью прошлась по холодному черному металлу.  — Зато теперь хоть сражаться можно.
        Аптечка устроилась в одном из карманов, автомат прошел привязку и расположился на груди, запасной рожок и шашка отправились в инвентарь.
        Тело тут же наполнилось восхитительным ощущением всепоглощающего могущества.
        — Эдик, пошли курочить бункер,  — я выбрался из убежища и махнул рукой, подзывая питомца.  — Только не подходи ближе, чем на четыре метра…
        Я беспечно топал вперед, водил стволом автомата по сторонам и представлял, как расстреливаю трепещущих от ужаса врагов. Таракан неслышным тигром крался где-то поблизости. И все было хорошо до того самого момента, пока с другой стороны окружавшей бункер полянки не объявилась толпа хорошо знакомых мне черных аборигенов.
        Пришлось отбросить все свои кровожадные планы и шлепнуться на пузо за ближайшим деревом.
        — Братья, Великий Маниту благосклонен к своим детям,  — громко возопил все тот же одетый в камуфляж тучный негр.  — В этом восхитительном убежище больше нет проклятых насекомых! И именно оно станет основой нашего дальнейшего процветания и могущества! Вперед же! Займем его по праву первооткрывателей!
        — Да хрен тебе, а не мой бункер…
        Я прицелился, нажал на спусковой крючок… но ничего не произошло.
        Пришлось в спешном порядке искать предохранитель, дергая за все подряд выступы. Эта стратегия принесла свои плоды — после того, как мне удалось два раза сложить и заново разложить приклад, нужный рычажок наконец-то нашелся.
        Палец снова нажал на спуск.
        Грохот, удары в плечо, свист пуль, разбегающиеся по сторонам и падающие на землю негры…
        Тишина.
        До меня дошло, что я только что выпустил всю обойму хрен пойми куда. Нет, пару человек, кажется, завалил, но вот остальные…
        — Это бледнолицый! Убьем его, браться!
        Ругаясь страшными словами, я вытащил из инвентаря новый рожок, ухитрился воткнуть его взамен опустошенного и снова вскинул автомат. Новая длинная очередь встретила несущихся на меня противников, скосила штук восемь или девять, а затем патроны опять закончились.
        Откуда-то из ближайших кустов вылетел смачный зеленый плевок и на землю упал еще один гад.
        Спустя секунду досталось уже мне — камнем по черепу. Благо, аптечка тут же успокоительно зажужжала и появившаяся вокруг красная пелена резко отступила.
        А потом все смешалось в одну кучу. Вопли негров, удары дубинок, редкие и слабые взмахи автоматом, нескончаемое гудение артефакта, плевки Эдика…
        Мой вклад в этот этап сражения оказался откровенно жалким. Я просто исполнял роль беззащитной груши, пока аптечка изо всех сил занималась лечением, а питомец с не меньшей самоотдачей плевался во врагов.
        Собственно, именно он и решил исход боя — оплеванные негры закончились быстрее, чем заряд аптечки, скажем так.
        Но вот их предводитель в итоге все равно трусливо сбежал. Сволочь жирная.
        [Внимание! Будучи абсолютным неучем, вы все равно воспользовались огнестрельным оружием и даже победили в бою с противником, многократно превосходившим вас числом. Поздравляем, новобранец! Вы получаете достижение «Дух». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Стрелковое оружие».]
        — Ура…
        Случилось то, на что я втайне надеялся — система выдала-таки плюшку за использование автомата.
        Пожалуй, в самом ближайшем будущем нужно будет найти информацию о том, как получить плюсы и к другим начальным умениям. Не сказать, что эти бонусы дадут какое-то особое преимущество, но лучше уж иметь несколько низкоуровневых навыков, чем не иметь их.
        Осмотрев поляну на предмет спрятавшихся врагов, я обыскал убитых и разжился парой зажигалок, удобным красным гвоздодером, длинным ножом, а также солидным мотком алюминиевой проволоки, которая могла пригодиться для развития базы.
        — Неземные богатства, мать их…
        Если говорить откровенно, то исход боя вызывал в моей душе лишь грусть. У аптечки осталось всего двадцать три пункта лечения из пятисот, патроны закончились совершенно, опыта дали мало…
        А единственной радостью оказалась неожиданно ценная помощь от Эдика.
        — Вот и вопрос, в кого тут прокачиваться лучше. Сто раз еще задумаешься. Пошли, зеленый, надо бункер зачистить.
        Мы успешно пробрались внутрь здания, но сразу после этого я был вынужден загнать питомца в комнату с унитазом и оставить его там — слишком уж сильно он действовал мне на нервы своей радиацией. Вместо таракана для освещения пришлось использовать факел, не так давно оставленный этажом выше. Получилось не так удобно, зато на порядок более безопасно.
        Прямоугольный кусочек непонятного вещества устроился над тем местом, где, по моим представлениям, должен был находиться запор люка, затем я поджег торчавший наружу шнурок и отошел в сторонку.
        Шипение, треск, буйная россыпь белых искр, волна огня, вонь… и это все — лишь от одного-единственного коротенького хвостика. Умеют же люди делать всякую суровую хрень. Завидно даже…
        Термитная смесь тоже полыхнула как следует, заставив меня на секунду зажмуриться. Жара стала совершенно невыносимой, комнату стремительно наполнил ужасный запах, расплавленный металл немного растекся по сторонам, а затем провалился куда-то внутрь.
        Удушливые газы нахлынули с новой мощью, все-таки заставив меня ретироваться.
        [Внимание! Вы долго и упорно использовали различные ловушки и гранаты, постоянно рискуя своей жизнью. Такая приверженность любимому делу достойна восхищения! Вы получаете достижение «Экспериментатор». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Ловушки и метательное оружие».]
        — Классный сегодня день, да приятель?  — Я разлегся на травке, наблюдая за тянувшимся из дверей бункера дымком.
        Устроившийся в нескольких метрах от меня таракан-переросток слабо пискнул и сделал робкую попытку подобраться ближе к любимому хозяину, но был сразу же отогнан нервным пощелкиванием браслета.
        Адаптация к альтернативной реальности шла полным ходом.

        Глава 7

        Для того, чтобы попасть на нижний этаж, мне пришлось как следует повозиться — за то время, пока в подземельях устанавливалась более-менее пригодная для дыхания атмосфера, растекшийся по сторонам металл успел застыть, заклинив упрямый люк еще сильнее.
        Впрочем, дырка в крышке все-таки появилась, доступ к внутреннему механизму — тоже. Оставалось лишь ожесточенно размахивать гвоздодером, потихоньку освобождая крепления от бесформенных стальных наплывов.
        Для полного соответствия культовому образу мне не хватало только оранжевого костюма и квадратных очков.
        — Едрена вошь… Вот же… Н-на… Ломайся, сволочь!
        Более-менее скрашивало ситуацию лишь то, что сквозь проделанное отверстие можно было рассмотреть неяркий свет, заполнявший собой следующий уровень бункера.
        Отдельные системы жизнеобеспечения там все еще работали. На производимый мной шум никто по-прежнему не приходил. А все вместе это создавало восхитительную картину совершенно нетронутого и совершенно безжизненного убежища, наполненного всевозможными ценностями…
        — Открывайся, падла…
        После доброго часа усилий люк все-таки сдался. Старые петли заскрежетали, что-то громко хрустнуло и оплавленная дырявая крышка откинулась в сторону.
        — Наконец-то.
        Я лег на пол, с любопытством заглянув вниз.
        Ничего особенного. Уходящий вдаль и неплохо освещенный холодным светом потолочных панелей коридор. Обычная коричневая плитка на полу — слегка потрескавшаяся и кое-где покрытая синей плесенью. Отсыревшие белые стены, запах машинного масла…
        Еще чуть-чуть подождав, я спустился по металлической лесенке и замер рядом с ней. Потом, не сумев обнаружить каких-либо опасностей, двинулся вперед.
        Коридор оказался около двадцати метров длиной и закончился в небольшой круглой комнате с четырьмя закрытыми дверями. Что-то вроде центрального холла или прихожей, из которой можно попасть куда угодно.
        — Ну, посмотрим…
        За первой дверью обнаружился довольно скромный жилой отсек с обветшалой кроватью и слегка покосившимся шкафом. Какие-то тряпки, проржавевший душевой отсек, желтая раковина, пара выцветших фотографий на стенах — это место выглядело абсолютно бесперспективным с точки зрения наживы.
        В следующей комнате стояли точно такие же генераторы, что и наверху. Тоже не особенно интересно — свет здесь все равно был, а заниматься разборкой техники мне почему-то больше не хотелось.
        Я заглянул в третий отсек и остановился, как вкопанный.
        — Ни хрена себе.
        Передо мной находилось нечто. Нечто, похожее на лабораторию безумного вивисектора.
        Шкафы, заставленные какими-то подозрительными органами и заспиртованными зародышами, черепа различных зверей, какие-то препараты, инструменты…
        Но все это меркло перед скелетом, валявшимся на широком хирургическом столе.
        — Истина, типа, где-то рядом…
        Огромный шарообразный череп — без глазниц, зато с огромным зубастым хавальником.
        Три позвоночника, напоминавших собой расползшихся по сторонам серых сколопендр.
        Крошечные лапки с огромными когтями.
        Словом, один раз увидишь — и кошмары на всю жизнь обеспечены.
        Осторожно пройдя вокруг неведомой фигни, я натолкнулся на еще один скелет — человеческий. Этот валялся рядом со столом, был одет в истлевший лабораторный халат и картинно прижимал одну из конечностей к груди.
        Инфаркт бедолагу настиг, похоже. Бывает, чё. Холестерин, сахар повышенный, ядерная бомбардировка, пришельцы… Можно и коньки откинуть.
        Я покрутился рядом с костяками, не нашел ничего ценного и перешел к рабочему столу исследователя, с жадностью рассматривая лежавшие там предметы. Впрочем, моим надеждам не удалось осуществиться в полной мере — большинство веществ, конечно же «испортились».
        Понимаю создателей игры — неохота первому попавшемуся нубу гору плюшек выдавать.
        — Испорчено, испорчено, испорчено… как, мать вашу, медицинский спирт испортиться может? Выдохся он, что ли, через закрытую крышку? О, хоть это не испорчено. Надо же…
        У меня в руках оказалась увесистая запаянная ампула с угольно-черной жидкостью.
        [Мельдоний. Лекарственный препарат. Качество: уникальное.
        Разработка безумного гения, сумевшего объединить человеческую биоинженерию и генно-модифицирующие технологии пришельцев ради создания вещества, выводящего обычных людей на новую, качественно иную ступень эволюционного развития.
        В этом веществе сосредоточена сила и мощь двух вселенных. Использовать с осторожностью!
        Эффекты:
        — после применения препарата все характеристики увеличиваются в два раза на 2 часа.
        — после окончания действия препарата значение интеллекта перманентно увеличивается на 1 пункт.
        — во время действия препарата возможны проявления повышенной агрессии от окружающих вас низших форм жизни.]
        — Бодрая хрень.
        Я засунул чудодейственное зелье в инвентарь и принялся осматривать лабораторию дальше.
        Приборы, приборы, протухшая химия, снова приборы… В принципе, если все это вдумчиво расковырять, то какие-нибудь редкие элементы среди обломков однозначно должны найтись. Благо, гвоздодер есть…
        В шкафу для образцов меня встретили законсервированные органы каких-то неизвестных зверей. И мутаген. Тоже законсервированный.
        [Мутаген. Источник: фиолетовый пришелец. Качество: инопланетное.]
        — А мир-то начинает играть новыми красками,  — мое настроение мгновенно взлетело к небесам.  — Спасибо тебе, добрый доктор!
        Дальнейший обыск привел меня к небольшой пластиковой карточке, на которой была написана непонятная абракадабра:
        [J3QQ4-H7H2V-2GCR4-M35K8-6M8NW]
        Наверное, передо мной был код к какому-то хранилищу. И, если это храилище получится найти, то сегодняшний день однозначно можно будет считать прожитым не зря. Возможно, кстати, тайник находится совсем рядом, буквально за стенкой…
        Пройдя еще раз по комнате и потыкав пальцем гладкий череп пришельца, я выбрался в центральный зал. Предвкушающе вздохнул, открыл следующий отсек…
        И не смог сдержать рвущийся из груди стон счастья.
        Здесь действительно оказался склад. Огромное помещение, заполненное какими-то ящиками, бочками, мешками, а также стеллажами с оружием. Единственный же минус заключался в том, что между мной и всем этим богатством располагалась могучая сверкающая решетка с цельнометаллической дверью посередине.
        На двери виднелся пыльный экран и не менее пыльная клавиатура.
        — Сейчас, сейчас,  — я достал трясущимися от жадности руками только что найденную карточку, подошел ближе к преграде и нажал на круглую зеленую кнопку рядом с монитором.
        Серый прямоугольник вспыхнул, показав немудреное изображение — длинное окошко с мигающим курсором.
        — Точняк… спасибо тебе еще раз, добрый доктор…
        Длинный код удалось набить с первой попытки. Но на всякий случай я раза три его проверил и только потом подтвердил.
        — Ну, давай же…
        Мозг продолжал плескаться в океане эйфории. Того, что находилось за решеткой, должно было хватить… да на все подряд! С такими ресурсами можно обогатиться на аукционе, а затем прокачать базу до десятки. Это позволит получить кучу опыта, надеть шлем… впрочем, к черту тот убогий шлем, здесь наверняка и лучше есть…
        На экране внезапно появилась мутная картинка.
        Плешивый старик в белом халате стоял на фоне уже виденной мной лаборатории.
        — Ну, привет, гость,  — не очень добро улыбнулся ученый.  — Решил, значит, поживиться моими запасами? Я надеялся на то, что эта затея с кодом себя оправдает, надеялся. Отличная мысль, как думаешь?
        Он на несколько секунд замер, продолжая смотреть мне в лицо своими ехидными маленькими глазками, затем картинно хлопнул себя ладонью по лбу:
        — Проклятье, ты ведь сейчас ничего не понимаешь. Видишь ли, мне не хотелось, чтобы этими вещами пользовалось всякое гнусное ворье. Для этого я и сделал маленькую невинную шалость с ключом самоуничтожения. В общем, у тебя секунд пять осталось, наверное. Успеешь написать завещание?
        Я невольно открыл рот от изумления и негодования.
        — Ах ты, старый пи…
        Свет. Темнота. Обратный отсчет. База… трясущаяся и ходящая ходуном…
        — Че за хрень… Открыть дверь!
        Шестеренка плавно скользнула в сторону.
        Надо мной несся бесконечный поток белоснежного огня. Ослепительного, сжигающего…
        [Внимание! Категория окружающей местности изменена!]
        [Внимание! Категория окружающей местности изменена!]
        [Внимание! Категория окружающей местности изменена!]
        [Внимание! Ваша база уничтожена! Восстановление базы произойдет через 8 часов.]
        Чернота, обратный отсчет, сообщение о том, что воскрешение произойдет согласно обычным параметрам. Вспышка света…
        Оглушительный треск ИММК.
        Чернота. Новый обратный отсчет.
        Похоже, я спровоцировал что-то очень нехорошее… твою же мать…
        Новое возрождение.
        Густая зеленоватая пелена, сквозь которую неторопливо двигаются гигантские темные фигуры. Истошный свист наручного прибора…
        Смерть…
        Смерть…
        Смерть…
        [Внимание! Вы умерли десять раз в течении одного часа. ИММК проведена коррекция параметров зоны возрождения.]
        Радовался произошедшим изменениям я откровенно недолго. Ровно до того момента, пока не воскрес, оказавшись по пояс в какой-то ядовитой жиже.
        Новая череда жестоких смертей. Еще одно сообщение о произведенной коррекции.
        И, наконец-то, обычная местность вокруг. Каменистое редколесье, речка с озером и небольшой плотиной, мирное солнышко на спокойном синем небе.
        Я осторожно осмотрелся по сторонам, присел на поросший мхом камень и с облегчением выругался.
        Эдик, все так же старавшийся держаться от меня на расстоянии четырех метров, задумчиво пискнул.
        — И не говори, усатый. Жесть в мире происходит. Лютая.
        Как говорится, все пошло не совсем так, как предполагалось. То, что мне хватило мозгов сунуться в ловушку ученого — это еще полбеды. А вот то, что этот козел заложил под собственным бункером ядерную бомбу…
        — Параноик старый…
        Помнится, система успела сообщить мне про изменение категории местности. Троекратное, причем. И что теперь творится вокруг базы?
        Еще разок оглянувшись по тсоронам, я включил форум и без проблем отыскал нужную информацию:
        [ЗОНЫ]
        [Разделение местности по условным категориям опасности основано на данных, получаемых от остатков глобальной информационной системы (ГЛОИСИС), некогда развернутой пришельцами над территорией Северной Америки.
        Эта система постоянно анализирует различные параметры окружающей среды: интенсивность радиации, активность химических соединений, наличие агрессивных форм жизни и так далее.
        Ваш ИММК представляет из себя адаптированное под нужды людей снаряжение пришельцев. Он обладает полным доступом ко всей собранной ГЛОИСИС информации, но настроен так, что может давать рекомендации, рассчитанные исключительно на вид Homo Sapiens.
        Категории зон:
        — условно-безопасная зона. Параметры окружающей среды приближены к идеальным. Наблюдается незначительное количество опасных для жизни явлений и существ. Территория условно подходит для спокойной жизни.
        — зона повышенной опасности. Окружающая среда предполагает наличие смертельных угроз. Для выживания в этой зоне рекомендуется иметь хотя бы минимальный набор экипировки.
        — зона критической опасности. Окружающая среда не подходит для сколько-нибудь продолжительного выживания человеческого организма. Чтобы находиться в этой зоне, вам крайне рекомендуется иметь специально подобранный и качественный комплект снаряжения.
        — зона экстремума. Окружающая среда смертельна. Вы можете попытаться заглянуть в эту зону, используя лучшее снаряжение из доступного.
        — бесконтрольная зона. Местность, на которую не распространяется влияние информационной системы пришельцев. Параметры неизвестны и случайны.
        Внимание! В бесконтрольной зоне ваш ИММК переходит на автономный режим работы! В случае смерти ваша психофизическая матрица не сможет быть восстановлена до тех пор, пока кто-нибудь не доставит ваш ИММК в пределы досягаемости глобальной системы!
        Внимание! Если ваш ИММК не будет возвращен из бесконтрольной зоны в течение суток, ваша психофизическая матрица будет стерта окончательно и бесповоротно!]
        — Персонаж сдохнет, что ли? Да, тут действительно реальный хардкор…
        В самом начале игры я, судя по всему, оказался на условно-безопасной территории. Там бы мне и оставаться, но неожиданно появились собаки. Пришлось удирать — уже в зону номер два. Где, если верить заявлениям разработчиков, опасностей было больше, но смерть все же не сидела за каждым углом.
        — Ну-ну, помню я, как мне там мозги вышибали…
        С другой стороны, опытные-то игроки по второй зоне бродили достаточно спокойно. Скажем, та вспыльчивая сисястая девчонка, которая меня на одно из перерождений отправила.
        Курица психованная.
        — Или мне очень не повезло вначале, или очень повезло потом… хрен его знает.
        Хотя, чего тут бурчать. Свалка, болото, лес и завод с наркомафией — это ведь тоже вторая зона. Очутись я рядом с аллигаторами, наркоманами или белками, то меня прикончили бы еще быстрее, чем тогда. Так что все более-менее правдоподобно получается.
        А вот третий и четвертый уровень — это уже зло в чистом виде. Мне было сложно представить, какая защита нужна, чтобы там выжить — оставалось надеяться, что когда-нибудь она у меня будет. Ибо все намекало на то, что вокруг моего убежища теперь раскинулась самая настоящая четвертая зона. И хрен его знает, как с этим вообще жить.
        — Долбаный старый ботан. Все зло от вас, умников…
        Мысли, покрутившись вокруг старых и молодых ученых, перескочили на базу, но потом неожиданно свернули к убивавшим меня игрокам.
        На кой черт им требовалось вести себя подобным образом? Опыт за такие выходки здесь не давали — это я уже выяснил. Что-то ценное с новичка выпасть могло, но шанс на подобное счастье в любой вменяемой игре был слишком уж мал.
        — Так какого же хрена?
        Мне совсем не нравилась перспектива еще раз оказаться на мушке какого-нибудь козла. Значит, нужно было разобраться, из-за чего именно происходит этот отстрел. Тогда, возможно, станет понятно, как правильно скрыться из поля зрения местных беспредельщиков.
        Снова забравшись на форум, я погулял по темам и в конце концов наткнулся на ответ. Точнее, на топик, в котором точно такой же новичок негодовал по точно такому же поводу.
        [ПОЧЕМУ МЕНЯ УБИВАЮТ?!]
        [Стоит только оказаться рядом с каким-нибудь другим игроком, как сразу получаю пулю в голову. Какого черта?! Что за дерьмо творится?!]
        [Смирись, такова незавидная участь всех нубов.]
        [В клан вступи.]
        [Не хочу я вступать ни в какой клан!]
        [Не хочешь — тогда страдай дальше, креветка упрямая.]
        [Сам рак! Почему людей из кланов не трогают, а сольников мочат?! Что за беспредел?!]
        [М… А тебя сколько раз мочили, друг?]
        [Раз двадцать, а что?]
        [Глянь в инвентаре, зародыш базы там? Или ты ее уже построил?]
        [Не строил я никаких баз. И инвентарь пустой.]
        [Боже. Какой краб…]
        [Профукать базу — это мощно. На реролл иди, чё. Хотя, смысла особого в этом тоже нет… Страдай, короче.]
        [О чем вы вообще?!]
        [Каждому новичку дается осколок базы. Или сегмент, их по-разному называют. Этот осколок с пятипроцентной вероятностью выпадает во время смерти. А потом — все. Чтобы заполучить новый, надо или здорово потратиться, или купить новую копию игры. Ну, еще повезти может — если сам какого-нибудь нуба прикончишь и его осколок заберешь. Можно, кстати, просто бесхозный найти на ближайшей свалке. Но это один шанс на миллион.]
        [То есть, мне что, теперь и не играть, что ли?!]
        [Играй, почему нет. Только привязку в каком-нибудь городе сделай, а то так и будет тебя по миру мотать.]
        [Комментарий удален искусственным интеллектом сети ИММК.]
        [Да, ты прав, ситуация не очень приятная.]
        [ТС — лох.]
        [ТС — нуб, это понятно. Невезучий, вдобавок. Но почему охотятся только на тех, кто не в клане? Что за дискриминация?]
        [Потому что те игроки, кто вступил в клан, базу с собой не носят, они ее в комплекс встраивают. Их убивать — только пули тратить и отношения портить.]
        [Короче, смерть нубам!]
        [Верно. Убив двадцать нубов, имеешь неплохой шанс получить базу. А она стоит достаточно хороших денег. Тысяч пять кредитов, кажется.]
        [Жаль, игра тоже так стоит — полтинник. А то клевый бизнес можно было бы замутить!]
        [Само собой, ценник равный. Иначе накрутки знаешь какие пошли бы. А так, если хочешь свой комплекс развить — да без проблем. Создаешь твинка, отбираешь у него осколок и развиваешь. За пятьдесят-то косарей. Разрабы люто, бешено одобряют такой подход, инфа 146 %!]
        [Валить нубов проще.]
        [Выгоднее, так скажем.]
        [ТС — донный краб!]
        Окружающий мир стал еще немного более понятным.
        Когда я в прошлый раз читал про клановый произвол, то решил, что все делается по злобе душевной. Ошибся, бывает. Экономика, как обычно, стояла во главе угла.
        — Как думаешь, Эдик, может, нам с тобой тоже взять, да и начать валить нубяр? Поднимемся, базу разовьем, прокачаемся… Что скажешь?
        Таракан задумчиво пискнул, очевидно, взвешивая все «за» и «против».
        — О, кстати. У меня ведь еще один мутаген есть! Будешь? Хотя, стоп…
        Вернувшись к списку тем и воспользовавшись поиском, я быстро откопал топик с обсуждением инопланетных мутагенов.
        [Нашел шарик у зеленого пришельца. Продавать жалко, сожрать — страшно. Кто-нибудь знает его свойства?]
        [Я про красного знаю. В половине случаев делает тебя краснокожим, еще двадцать процентов — это буст ловкости на две единицы. Все остальное — это изменение зубов и отращивание щупалец.]
        [Красный — отстой. На данный момент самое крутое, что встретилось — черный пришелец. В четверти случаев делает из тебя негра, но все остальное — это однозначное увеличение характеристик. Три-пять пунктов дает.]
        [Да плевать мне и на красных пришельцев, и на черных. У меня зеленый!]
        [Знаю одного товарища, который желтый мутаген сожрал. Прорезалось инфракрасное зрение, причем, контролируемое. Отличный бонус, ящитаю.]
        [Ходят слухи про радужный мутаген, но его, вроде как, только в четвертой зоне достать реально. Говорят, там можно самому вариант мутации выбрать.]
        [Сволочи! Зе-ле-ный!!!]
        [Хлебало завали, краб. Не мешай пацанам общаться.]
        [Оранжевый мутаген, если повезет, дает сильную защиту от радиации. Зато, если не повезет, то однозначно станешь оранжевым.]
        [Страшно представить, что делает голубой мутаген…]
        [Да, я бы не рискнул!]
        [ТС, съешь свой, да поделись с миром результатами. Делов-то.]
        — Ну, что же,  — я заглянул в инвентарь и вытащил оттуда упругий фиолетовый шарик.  — Эдик?
        Питомец осторожно попятился, делая вид, что его тут нет и никогда не было.
        — Надо, брат, надо. Ешь!
        Если мне когда-нибудь радужный мутаген попадется, то его я, пожалуй, попробую. А такую вот неизвестную хрень — нафиг. Для этого и есть подопытный пет.
        Надо будет, кстати, ботану рассказать про все эволюции его аватара. Пусть порадуется, редиска очкастая…
        Тараканчик неохотно подошел к брошенному в его сторону лакомству, пошевелил усами, но потом все же цапнул вкусняшку.
        [Ваш питомец употребил мутаген, извлеченный из фиолетового пришельца.
        Эффекты:
        — фиолетовая пигментация.]
        — Всяко лучше, чем если бы я сам эту дрянь сожрал,  — вид грустного таракана, начавшего испускать потустороннее фиолетовое свечение, неожиданно настроил меня на философский лад.  — Зато ты теперь один-единственный такой на свете. Гордись, бро.
        Похоже, мои слова Эдика не особенно-то утешили. Но в полной мере насладиться своей печалью он не сумел — возле воды началась какая-то заварушка.
        — Прячься, блин,  — отдав приказ, я шустро соскользнул со своего камня, постаравшись как можно лучше слиться с невысокой редкой травой.
        А уже затем присмотрелся к происходящему.
        Плотина, начинавшаяся в сотне метров от меня, представляла из себя широкое и длинное бетонное сооружение, сдерживавшее собой воды солидного озера. На дальнем конце дамбы виднелись обширные заросли оплетенных проводами вышек, но по эту сторону находилось только приземистое двухэтажное здание с выбитыми стеклами.
        Именно там сейчас и творилось действо.
        Несколько человек, попеременно выглядывавших из окон второго этажа, вели беспорядочный обстрел того, что ломилось к ним в двери.
        — Смотри, усатый, проникайся. Это тебе не в бункере сидеть….
        Перед входом в занятую людьми постройку крутились какие-то неизвестные мне здоровенные твари. То ли динозавры шипастые, то ли гориллы рогатые — хрен знает, как вообще можно описать такое.
        Монстры, не обращая особого внимания на град пуль, упоенно ломали преграждавшую им дорогу массивную дверь. Лупили огромными когтями, пинали… Насколько хорошо у них это получалось, с моей позиции понять было довольно сложно, но вот защитники с каждой минутой тревожились все больше.
        В конце концов их нервы окончательно сдали и вниз полетели уже не пули, а гранаты. Один за другим прогремели четыре взрыва, во все стороны расплескалось пламя, ближайший к озеру монстр картинно взмахнул передними лапами и рухнул в огонь, но успех оборонявшихся людей оказался крайне недолговечным — спустя десяток секунд оставшиеся в живых чудовища сломали-таки дверь, после чего с торжествующим ревом скрылись внутри здания.
        До меня донеслись отголоски воплей, очередная порция суматошной стрельбы и низкое рычание. Затем из самого дальнего окна вырвался огромный клуб огня, а по окрестностям прокатился грохот. И все стихло.
        Через пару минут один из монстров снова появился на берегу. Закопченный, истекающий кровью, хромой… слегка потрепанный, в общем.
        Тварь потопталась немного на одном месте, а затем медленно двинулась в нашу с Эдиком сторону.
        — Вот сволочь…  — Я, продолжая лежать на животе, неуклюже пополз назад, надеясь спрятаться за каким-нибудь деревом.
        Чертова зверюга все приближалась и приближалась, но в какой-то момент мне начало казаться, что она все-таки пройдет мимо. Лишь бы не заметила…
        Хрен там, называется. Когда между нами осталось метров тридцать, проклятый мутант кровожадно взревел и сменил курс, двинувшись прямиком в мою сторону. Я же, матерясь от страха, гордой птицей взлетел на ближайшее дерево. Вцепился в ветку, замер, голыми пальцами выжимая из коры сок…
        — Эдик, бегай вокруг и плюйся… дерьмо!
        Добравшийся до моего убежища монстр еще раз взревел и ткнул ствол лапой. Впрочем, получилось не очень страшно — конечность оказалась повреждена и много урона нанести не смогла.
        Откуда-то сбоку в противника прилетел робкий плевок.
        — Мочи его!
        Оставалось только вознести благодарности защитникам плотины — без их активного участия фиг бы мне выжить удалось. А так…
        Противник ковырял дерево, иногда угрожающе рычал, пугая Эдика, но добиться чего-то определенного не мог. И минут пять спустя очередной плевок добил-таки вражину. Здоровенная туша испустила последний вздох, после чего бесславно шлепнулась на землю.
        Из ближайшего куста тут же выбрался прятавшийся там питомец. Заскочил на убитого зверя, посмотрел наверх и торжествующе пискнул. Мол, слезай, хозяин, смотри, какая знатная добыча попалась.
        — Кыш, мелочь радиоактивная,  — произнес я, осторожно спускаясь.  — Ты, конечно, молодец, но свали-ка в сторонку.
        Валявшийся под деревом мутант был одновременно ужасным и прекрасным. Этакая идеальная машина для убийств.
        [Детеныш когтистого молоха. Мутировавшее животное. Уровень 47.]
        — Везде детеныши,  — хмыкнул я, рассматривая поверженную тварь.  — Молохи ведь в Австралии тусуются, разве нет?
        Система, уловив сомнение в моем голосе, услужливо подсунула справку:
        [Данный вид берет свое начало от популяции молохов, живших в зоопарке Денвера. Во время проведения ГМО эти животные оказались весьма восприимчивы к управляемым мутациям. Неудивительно, что в результате серии экспериментов, устроенных пришельцами, были получены жизнеспособные особи, гармонично сочетавшие в себе гены молоха, человека, ленивца и винторогого козла.
        После тотальной ядерной бомбардировки популяция когтистых молохов не только не погибла, но и расселилась по территории бывших Соединенных Штатов Америки, постепенно превратившись в высших хищников континента.
        При встрече рекомендуется соблюдать крайнюю осторожность.]
        Интересно, есть ли в игре идиоты, которые, увидев подобную хрень, не станут соблюдать ту самую осторожность?
        — И вообще, название слишком нейтральное, как думаешь, фиолетовый? Какая-нибудь «смертная тень» подошла бы лучше. Типа, «не убоюсь зла, зайду, как дурак, в долину смертной тени, тут-то мне писец и настанет». Ну, еще «смертельный коготь» неплохо соответствует. Когти видел?
        Продолжая размышлять над альтернативными названиями для когтистого молоха, я вытащил из инвентаря нож, с размаху вонзил его в брюхо твари…
        Нож сломался.
        — Бронированный, значит. Скотина.
        Красный гвоздодер вознесся к небу, сверкнул в лучах полуденного солнца, а затем обрушился вниз.
        На шипастой шкуре появилась крохотная царапина.
        — Сволочь…
        И ведь бросить нельзя — внутри такой туши вполне мог быть спрятан очередной мутаген.
        Блин.
        Пришлось долго и упорно расковыривать имевшиеся раны, добираясь до внутренностей чудовища. Потом возиться там, буквально купаясь в слабо фонившей крови.
        А в итоге — ничего. Совсем ничего.
        Я выругался, мстительно пнул толстый хвост и отправился к воде — мыться.
        Увы, полоса везения окончательно закончилась, так что даже этому невинному желанию не суждено было осуществиться. ИММК еще на берегу принялся настолько зловеще пощелкивать и потрескивать, что зайти в озеро мне уже не хватило смелости — лучше уж быть живым и грязным, чем чистым и мертвым.
        Попрощавшись с мыслью о водных процедурах, я отправился на место недавнего боя.
        — Эдик, ищи то, что плохо лежит. Патроны, стволы. Давай-давай, пошел.
        Пет унесся вперед, а я медленно двинулся следом, заглядывая в каждую комнату и пытаясь разжиться чем-нибудь ценным. Без особого успеха, надо сказать. Кое-что из оружия мне, конечно, попадалось, но обязательно поцарапанное, погнутое, а то и вовсе переломанное. Чертовы ящерицы явно не любили больно стреляющие штуковины и всеми силами сокращали их количество.
        Тем не менее, несколько горстей разномастных патронов я все-таки набрал. Даже заново снарядил один из магазинов и передвинул автомат со спины обратно на грудь.
        Неплохой находкой оказалась совершенно целая граната, обнаруженная Эдиком и тут же закинутая мной в инвентарь. Затем подвернулся совершенно целый оптический прицел, прикрепленный к чудовищно искореженной снайперской винтовке. Его тоже удалось без проблем отсоединить и спрятать.
        А вот дальше наступила печаль. Целых вещей не наблюдалось даже на трупах — долбаные молохи целенаправленно курочили и ломали все, что попадалось им в лапы. Росло только количество собранных патронов. В принципе, уже неплохо, но хотелось-то большего…
        За дверью последней комнаты второго этажа я обнаружил изуродованные взрывом тела — два человека плюс мутант. Благо хоть, выглядело это все достаточно пристойно. Изливать душу на пол не тянуло, так скажем.
        Минус же заключался в том, что сработавший заряд разрушил вокруг себя все мало-мальски ценное. А в туше молоха опять не нашлось вожделенного мутагена.
        — Хрен тебе, а не лут, в общем.
        Устроившись возле окна и посматривая на валявшийся внизу труп третьего монстра, я принялся тасовать скопившиеся у меня за последние часы вещи.
        [Зажигалка. Качество: обычное. Прочность: 100.]
        [Зажигалка. Качество: обычное. Прочность: 68.]
        [Гвоздодер. Качество: обычное. Прочность: 199. Урон: 6.]
        [Алюминиевая проволока. Качество: редкое. Прочность: 1. Вес: 1 кг.]
        [Граната осколочная. Качество: обычное. Прочность: 1. Урон: 30 -60.]
        [Прицел снайперский SSGT4х. Качество: редкое. Прочность: 100.]
        [Патрон 9?19. Качество: обычное. Прочность: 1. Количество: 23/100.]
        [Патрон 5.56?45. Качество: обычное. Прочность: 1. Количество: 48/100.]
        [Патрон 5.45?39. Качество: обычное. Прочность: 1. Количество: 24/100.]
        [Магазин автоматный. Качество обычное. Прочность: 10. Емкость: 0/30.]
        [Мельдоний. Лекарственный препарат. Качество: уникальное. Прочность: 1.]
        Набралось, конечно, хрени всякой. Например, зачем мне две зажигалки, если каждая из них, в отличие от патронов, требует свою ячейку?
        Выкинув в озеро лишний источник огня, я немного повозился и запихнул патроны подходящего калибра в пустой магазин, освободив тем самым еще одну единицу места. После чего у меня возникла замечательная мысль прицепить к автомату найденную оптику.
        [Оружие и модификация не совместимы друг с другом. Используйте только совместимые предметы.]
        — Жаль, жаль… было бы неплохо…
        Конечно, автомат — это не снайперка. Но, если его все же удастся когда-нибудь снабдить прицелом, то игровые возможности моего персонажа моментально расширятся.
        — Блин, идея-то хорошая…
        С учетом имевшихся у меня стрелковых навыков, вести огонь очередями — это просто выкидывать патроны на ветер. А вот одиночный огонь в комплекте с оптикой — это совсем другое дело.
        Прикинув все возможности, я решил, что должен сменить найденный прицел на более подходящий так быстро, как только смогу. И спрятал оптику обратно в хранилище.
        Каким-то еще образом оптимизировать свой инвентарь мне не удалось. Алюминий слишком дорого стоил, выкидывать патроны или гранату было глупо, а гвоздодер уже успел зарекомендовать себя весьма полезным инструментом. К тому же, у него еще и урон был не самый плохой — на крайний случай монтировку вполне можно было использовать в качестве оружия.
        В конце концов, последнюю зажигалку пришлось оставить в кармане. Пропадет после смерти — да и черт с ней.
        Конечно, можно было прямо сейчас выпить злостное зелье, освободив тем самым лишнюю ячейку, а заодно и повысив собственный интеллект на единичку…
        Я с сомнением уставился на черное вещество.
        — Тоже ведь вариант. Буду получать лишний процент опыта, пойдет плюс к той же псионике…
        С другой стороны — фиг его знает. Наверное, лучше все-таки сначала посмотреть на аукционе, сколько стоят такие вещества. Чтобы не оказаться в дураках.
        Приняв окончательное решение, я мысленно попрощался с зажигалкой, вышел на плотину и глянул вниз — туда, где пенился вырывавшийся из-под бетона поток воды.
        Может, всю эту штуку как-то сломать можно?

        Глава 8

        — Судя по всему, игрушка действительно начинает мне нравиться…
        Раз уж ты тратишь полтора часа на попытки раскурочить ведущую в недра древней гидроэлектростанции запертую дверь, значит, процесс реально доставляет тебе удовольствие. А если бы ту самую дверь еще и открыть в конце концов получилось, то все вообще было бы замечательно. Но, увы, заделали ее на совесть. Гады.
        Я выбрался на дамбу, уселся с самого края каменной площадки, свесил ноги вниз и принялся думать. В частности о том, как же правильно развиваться дальше.
        Нет, текущие-то планы были вполне понятны. Двинуть на аукцион, поменять прицел, патроны. А затем просто отправиться путешествовать по миру — исследовать новые земли и валить всех подряд на своем пути.
        Но это исключительно ближайшее будущее. А вот что делать со своим персонажем в глобальном смысле — тот еще вопрос…
        — Может, тебя, чудо фиолетовое, дальше развивать? Что скажешь?
        Таракан, печально сидевший неподалеку, слабо пискнул, продолжая рассматривать стремительно несущийся вдаль бурный поток.
        Стоило еще раз хорошенько взвесить все плюсы и минусы. Вдруг мне действительно нужно становиться дрессировщиком?
        Бесценный форум опять порадовал, практически сразу же подсунув небольшое пособие по дрессуре.
        [СТАРТОВЫЙ ГАЙД ДЛЯ НАЧИНАЮЩЕГО ДРЕССИРОВЩИКА]
        [Здесь собраны только основные принципы! Не надо считать это полной энциклопедией! Тупые претензии не принимаются!
        Итак. Для начала — о главном. В этой профе находится самая большая вкусность и самое большое западло игры.
        Вкусность — ты можешь окружить себя шестью молохами и нагибать все живое, не прикладывая к этому особых усилий. Западло — весь получаемый опыт придется делить на семерых.
        Перечитай последние строчки десять раз. Осознай все как следует. И только потом двигайся дальше.
        Дрессировщик — это откровенно парадоксальный класс. Бегать по местным развалинам в компании толпы ящериц гораздо приятнее, чем в одиночку, но из-за такого выбора развитие твоего собственного персонажа встает напрочь. Опыта будет меньше, все получаемые баллы ты будешь отдавать питомцам…
        В итоге на тридцатом уровне ты сможешь полностью прокачать ветку. А твой собственный перс так и останется тупым и ничего не умеющим обмылком. Без брони, без оружия, без навыков. Тебя будут убивать даже мокрицы.
        Так что выбор сложный. Но питомцы все-таки дают серьезные бонусы и многие идут этой дорогой. Главное — не затупить! Про это я поговорю тоже.
        Итак, нужно точно определиться, чего ты хочешь. Здесь есть несколько схем развития.
        Первый путь, самый ультимативный. Раскачиваемся для того, чтобы взять голубого альена. Это лучший пет в игре и приобрести можно будет только одного, несмотря на то, что обычных питомцев ты сможешь набрать целых шесть. Такой вариант обеспечит тебя охрененным юнитом поддержки, но лишит ровно тридцати пунктов развития. Плюс здесь в том, что полученный опыт будет делиться только на двоих. Минус — в количестве потраченных очков и сложности получения самого пета — за ним в третью зону идти придется, а то и в четвертую.
        Понял? Ловить голубых нужно в третьей зоне. Где тяжко даже пробитым выживальщикам. А дрессировщиику-новичку так и вообще мгновенная смерть.
        Второй путь — путь ксенофила-нищеброда. Когда альена завести охота, но тридцать очков тратить жалко, итоговой целью становится красный пришелец. Для того, чтобы его заполучить, придется раскачать «псионику» и «приручение» до пяти, а затем проложить единички до вожделенного инопланетянина. Итого — четырнадцать пунктов вместо тридцати. Ну, альен, соответственно, такой же — хреновенький.
        На мой взгляд, лучше уж молох. Стоит гораздо меньше, а найти проще.
        Третий путь предназначен для упорных идиотов, которым хочется, чтобы вокруг бродило стадо огромных тварей. Итого — двадцать пять очков и возможность получить шестерку топовых ящериц. После чего, как я уже говорил, игра практически заканчивается из-за невозможности набирать опыт. Тут можно посоветовать только одно — сначала докачайся до сотого уровня. Затем до сто двадцать пятого, откладывая очки развития. И только потом делай эту глупость. Иначе, если ты соберешь себе стадо молохов в самом начале, игра превратится в боль. Конечно, их можно будет разогнать, но зачем тогда вообще заводить?
        Последний вариант, самый простой. Ты приручаешь обычное домашнее животное и не перекладываешь на него тяготы войны. Да, эта живность не сможет, как куча ящеров или голубой альен, вынести рейд враждебного клана. Но кое-какую помощь все-таки окажет, а стоить это удовольствие будет лишь два-четыре очка.
        Вот и все.
        Главное, помни: если хочешь получить лучшее, то это или голубой альен, или много молохов. Все остальное — полумеры.
        И не надо раскачивать крокодила или котенка, пытаясь сделать из них имбу. Не получится.
        P.S. Помни, что, раз «псионика» у тебя, как у дрессировщика, уже есть, смежные с «приручением» ветки навыков развивать будет заметно проще!]
        — Ну, у меня не котенок ведь. Вдруг ты все же окажешься той самой имбой, а, Эдик?
        Пет по-прежнему вяло шевелил усами, размышлял о смысле жизни и никак не реагировал на мои слова.
        Я еще раз прочитал пост и, обратив внимание на последние строчки, вызвал характеристики персонажа.
        Развитая до двух единиц «псионика» уже сейчас позволяла вложить пару очков в какое-нибудь запугивание или незаметность. Или усиление собственного слуха.
        — Стремный какой-то навык…
        Точнее, не стремный, а не совсем понятный.
        Прокачав связанные с ним умения, можно было в прямом смысле слова жечь врагов глаголом, оставаться неинтересным для монстров, полностью защищаться от ментальных воздействий либо смотреть на мир в инфракрасном диапазоне. Со стороны это все выглядело вполне неплохо: завел альена, прокачал «безразличие» — и вперед, валить козлов. Наверное, так дрессировщики и поступают, в общем-то.
        Но вот ограничение по опыту…
        Мне все-таки хотелось развивать своего героя, а не прирученную живность. Иначе, чувствую, постоянно придется испытывать лютые фейлы. Вот идешь ты по миру, весь такой гордый, вокруг куча ящериц… а какой-то краб пускает в тебя одну-единственную пулю — и все.
        С другой стороны, о чем вообще сейчас можно говорить, если у меня ни одного свободного очка навыка нет? Надо крошить нубов, добывать ценные ништяки…
        — О, кстати.
        В который уже раз вызвав окошко форума, я быстренько набил тему с вопросом про мельдоний. Указал параметры, спросил, сколько может стоить такая штука, а затем вернулся в игровой мир и принялся на пару с тараканом рассматривать воду.
        Воевать без прицела уже не хотелось, чем-то еще заниматься — тоже.
        — Поспать, что ли, до восстановления базы…
        Не откладывая дело в долгий ящик, я завел будильник и отрубился прямо на дамбе.
        Снов по-прежнему не было, время пролетело мгновенно, а после пробуждения меня порадовали уже привычные оповещения про отдых, еду и питье. К которым сегодня добавилось еще два:
        [Внимание! Вы неплохо адаптировались к этому миру. Научились маскироваться и убегать от врагов, осознали опасности ядов и радиации. Вы даже устроили свое жилище в зане критической опасности. Браво! Вы получаете достижение «Юный турист». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Выживание».]
        [Внимание! Ваша база не рассчитана на пребывание в зоне критической опасности! Требуется восьмой уровень базы! В случае, если уровень базы останется текущим, время существования базы до очередного разрушения будет составлять 5 часов.]
        Мне пришлось два раза перечитать висевший перед носом текст.
        Слишком уж резко тут все происходило — только что ты давал команду на отдых, а уже в следующее мгновение тебя бомбардировали системными сообщениями. Никакого времени на адаптацию.
        Когда же смысл посланий до меня все-таки дошел, я досадливо поморщился:
        — Ну вот. Как всегда, блин, в этой чертовой игре. Словно заточил вкуснейший десертик, а потом увидел, что в тарелке кроме него еще и жирный таракан был… извини, бро, ничего личного.
        То, что новый навык прокачался сам собой — это здорово. Но начавшиеся проблемы с базой означали, что ее теперь требовалось срочно улучшать. А вот это уже было совсем не так приятно.
        — Базу улучшать, шмот покупать, уровень развивать… дерьмо.
        Похоже, злостный препарат все-таки придется продать. Если он стоит нормальных денег, конечно же.
        [Хорошая химия. Где взял?]
        [Для рейда в третью-четвертую зону — самое то. Что-то подобное довольно редко попадается, так что не продешеви.]
        [Опять Следопыт? Я его ник запомнил. То он аллигаторов центнером дорогущей наркоты травит, то препараты топовые достает. Что-то мне подсказывает, что перед нами очередной нубосоздатель упоительных историй.]
        [Банить таких козлов надо.]
        [Краб тупой. Лучше бы качаться пошел вместо того, чтобы басни сочинять.]
        [Тьфу на ТСа.]
        [Думал, тут что-то интересное будет, а наткнулся на очередные влажные мечты вчерашнего школоло. Печаль.]
        — Умники, блин,  — последний комментарий меня несколько уязвил.  — Олдфаги замшелые…
        Подозвав к себе питомца, я дождался смерти от его излучения, после чего воскрес в своем жилище.
        Там все оказалось в полном порядке. Радиации не наблюдалось, все системы работали, а предметы интерьера никто не стащил. Можно было спокойно заниматься насущными делами.
        Их оказалось неожиданно много. Для начала мне удалось найти на аукционе обменник патронов и выбросить все ненужные, получив взамен пятьдесят девять штук подходящего для автомата калибра. Затем точно такой же обмен произошел и с прицелом. Здесь я немного продешевил, так как полученная оптика, судя по ценам на торгах, стоила чуть дешевле найденной, но зато все произошло быстро и без проблем.
        [Прицел снайперский ПСО-АК4х. Качество: редкое. Прочность: 100.]
        Эта модификация, в отличие от прежней, встала на оружие как родная. А самое главное — обрела привязку вместе с ним. Очень приятная плюшка.
        После непродолжительных раздумий гвоздодер тоже был привязан, после чего перекочевал из инвентаря на пояс. Вышло слегка неудобно, зато сразу же освободилась еще одна ячейка. А мое единственное оружие ближнего боя попало в зону прямой доступности — теперь можно было просто вытащить железку и тут же устроить бодрый махач. Не то что раньше.
        Алюминий отправился на съедение базе, провалившись в список требований, словно маковое зернышко в глотку бегемота. Пятый уровень хранилища, чувствую, мне уже так просто не дастся — нужно будет искать где-то или кучу материалов, или кучу денег. Лафа однозначно закончилась.
        Пришел черед расставаться и с мельдонием.
        На аукционе обнаружился раздел с элитной химией — в том числе и такой, которая навечно прибавляла своим обитателям единички характеристик. Но цены на эти вещества были какими-то неадекватными. Стал бы я покупать себе бонус к интеллекту за десять тысяч местных кредитов? Вряд ли. Как-никак, сто тысяч рублей, если по официальному курсу. Конечно, рубль уже не тот, что в начале века, но все равно чересчур дороговато.
        Наверное, поэтому никто эти чудодейственные средства и не брал.
        — Что же, попробуем за пять косых сторговать…
        В отличие от наркоты, которая ушла практически моментально, лекарственный препарат провалялся почти полчаса, прежде чем кто-то обратил на него свое внимание. После чего произошло все то же самое — на мой счет упали деньги, а склянка с черной жидкостью снова оказалась на торгах — уже за восемь тысяч кредитов.
        И ведь купит же какой-нибудь зажратый олигарх рано или поздно. Наверняка купит.
        Плохо, конечно, когда время поджимает.
        Чувствуя себя неудачником, продавшим левое яйцо Фаберже по цене обычного куриного, я улегся на кровать и принялся переключаться между виртуальными окошками, заглядывая то на форум, то на аукцион.
        В голове крутились мысли — умные и не очень.
        Судя по всему, жить на базе и гулять по окрестностям теперь стало невозможно. Хотя снаружи, если верить системным сообщениям, находился уже не самый ад, а всего лишь чистилище, делать моему персонажу там пока что все равно было нечего.
        Значит, придется десяток раз умереть, чтобы оказаться во второй зоне и нормально играть дальше. Неизвестно только, где именно нас с питомцем выкинет… но это не так уж критично.
        — Остаются два вопроса — что брать на аукционе и чем я все-таки буду здесь заниматься. Кроме угнетения ничтожных крабов, понятно.
        Логика недвусмысленно говорила о том, что для начала стоило разобраться с проблемой занятости, а уже затем начинать искать какие-то вещи.
        Вообще, официальная сюжетная линия игры намекала на то, что игроки обязаны разведать зону экстремума, обнаружить там зашкерившихся главгадов и цинично предать их жестокой смерти. По замыслам разработчиков, сразу после этого в «Альтернативе» должна открыться дорога к всеобщему счастью. А точнее — к загадочному катаклизму, результатом которого станет сброс всеобщего прогресса и новый этап квеста.
        Но это были всего лишь тайные желания создателей игры и не более того. Обычный народ почему-то совсем не стремился лезть в четвертую зону и искать там боссов. Вместо этого все с упоением качались, исследовали постепенно расширявшийся мир, торговали, воевали друг с другом, охотились на нубов… весело проводили время, в общем.
        Плясать стоило как раз от этого.
        — Итак, еще раз. Что мне действительно надо? Эдик? Чего мы хотим?
        Питомец солидно пискнул и воинственно растопырил усы. Мол, хотим стать большими, страшными, хотим всех нагибать, вселять ужас в сердца врагов, грабить караваны, есть мутагены…
        — Кровожадный ты слишком, бро,  — я уставился в потолок и принялся размышлять дальше.
        Меня по-прежнему тянуло раскачаться в снайпера-одиночку, а затем просто бродить по миру в поисках приключений. Искать интересные места, убивать интересных людей…
        Значит, ветка стрелкового оружия плюс выживание.
        Но вместе с этим неплохо было бы развить навыки, позволявшие творить массовые убийства. Наука, инженерное дело… и куча всего остального.
        — Жесть полная… где очки-то брать, едрена вошь…
        Несмотря на отчаянные попытки придумать что-то принципиально новое, разум упирался в одну и ту же аксиому — чтобы стать гордым снайпером-сольником, мне нужно было научиться стрелять и прятаться. Иных вариантов не предусматривалось в принципе.
        В конце концов я мысленно плюнул, соглашаясь с ситуацией, а потом обратил свой взор на финансы.
        Что может потребоваться в долгих странствиях по враждебному миру? Патроны — это уж само собой. Нужно прикупить минимум сотенку. Это лишит меня пяти сотен кредитов, но в кармане останется еще четыре с половиной тысячи.
        — Термитная шашка,  — вовремя вспомнил я про свою возню с бункером.  — И фонарик подствольный…
        Из дальнего угла послышался обиженный писк, но я не удостоил возмущенного таракана вниманием и снова забрался на аукцион. Мне действительно требовался как можно лучший обвес для автомата. А именно — фонарик плюс лазерный целеуказатель. Здесь должно быть что-то такое, обязательно…
        Спустя десять минут передо мной появились выбранные вещи, а виртуальный кошелек полегчал разом на тысячу сто кредитов.
        [Патрон 5.45?39. Качество: обычное. Прочность: 1. Количество: 100.]
        [Термитная шашка. Качество: редкое. Прочность: 1.]
        [Фонарь подствольный с целеуказателем. Качество: редкое. Прочность: 100.]
        Шашка и патроны скрылись в инвентаре, а новая модификация встала на автомат, который тут же потребовал отправить его на зарядку. После чего я, ругаясь страшными словами, вытащил из кармана полностью обнуленную аптечку и положил ее вместе с оружием на светящуюся столешницу.
        Надежда на то, что за оставшиеся четыре часа до разрушения базы это все успеет восстановиться, была слабой, но все же была.
        — Так…
        Денег оставалось еще довольно много, но вот что с ними делать, я так толком и не понимал. В инвентаре имелись всего три свободные ячейки и заполнять их до упора бесполезным хламом не хотелось. Покупать какую-нибудь дешманскую броню — тоже…
        — Камуфляж!  — Мне очень кстати пришел на ум жирный негр, сейчас наверняка испепеленный ядерным взрывом.  — Конечно же!
        К счастью, с этим все оказалось довольно просто — приятное серо-желтое одеяние обошлось мне всего в тысячу кредитов. Никаких численных бонусов на новой экипировке не было, зато персонаж сразу же обрел солидный внешний вид, а сам я — веру в то, что теперь меня будет хоть немного сложнее обнаружить.
        [Равнинный камуфляж, куртка. Качество: обычное. Прочность: 100. Броня: 0.]
        [Равнинный камуфляж, брюки. Качество: обычное. Прочность: 100. Броня: 0.]
        После переодевания тело стало ощущать себя заметно лучше — похоже, стартовая одежда, получаемая при входе в игру, качеством откровенно не блистала. Раньше это не особенно ощущалось, но вот сейчас, в сравнении, отличия были весьма заметны.
        Использовав последние две привязки на обновки, я потратил еще четыреста кредитов, купив мощную спецназовскую гранату. И окончательно успокоился.
        Оружие на все случаи жизни есть, одежда есть… еды нет.
        В оставшиеся две ячейки инвентаря попали фляга с водой и стопка из десяти питательных плиток.
        — Ну, теперь уже точно — все.
        Следующие три часа прошли достаточно весело — я гулял по форуму, читал интересные темы, наблюдал за тем, как юзеры унижают друг друга, изучал попадавшиеся время от времени гайды. Затем наткнулся на свеженький и весьма популярный топик, автор которого заманивал всех в только что созданный им клан.
        [НОВИЧКИ, ОБЪЕДИНЯЕМСЯ!]
        [Здесь постоянно слышатся жалобы на клановый произвол. И ситуация действительно отвратительная — уже сложившиеся гильдии творят откровенный беспредел в отношении только начинающих игру новичков.
        Наш клан предлагает вам объединение и защиту! Никаких требований, никаких условий, никакой обязаловки! Вы просто включаете свой сегмент в наш комплекс — и живете, как хотите! Полная анархия, полная свобода и при этом — защита от кланового произвола!.
        Но это — лишь первый этап. А потом… потом клан «Бич Божий» возьмется за окончательное наведение порядка! Мы станем снежным комом, набирающим мощь с каждым мгновением и сносящим все на своем пути!
        Не упусти возможность оказаться у истоков новой Силы! Новичок, это — твой шанс!

        Мы не тупые крабы, господа!
        И даже очень острые порою.
        Мы топов обязательно уроем,
        И тем внесем себя в аналы навсегда!
        Ведь мы умней, настойчивей, хитрей,
        Хоть мало кто поверит в тайну эту нашу.
        Донаты, топы… Смерть идет с полей!
        Пришла пора страдать, поверьте, матерь вашу!]
        — Ой, дебил,  — пробормотал я, читая эпичный стих неизвестного поэта.  — Александр Сергеевич Шекспир, едрена вошь…
        Неудивительно, что комментарии под заглавным сообщением показывали полное согласие их авторов с моей грубой и поверхностной оценкой.
        [Автор, убейся!]
        [Умри, тупой краб!]
        [Пацаны, я бы поостерегся вступать в клан к тому, кто собирается вносить новичков в аналы.]
        [Крабам все равно, они и так в них сидят. Так что побегут к этому чудаку со страшной силой.]
        [Сколько уже таких идиотов было. Анархия, свобода… а потом оказывается, что комплекс тормозит развитие отдельных баз, что на его апгрейд нужны ресы. И вся анархия заканчивается. Затем клан распадается к чертям. Сто раз так было.]
        [Бич — это, типа, бомж. Человек божий — это юродивый, умалишенный. Зачем называть свой клан безумным бомжом?!]
        [Пять баллов, бро!]
        [Ну да, бичи… Хуже крабов.]
        [Снежным комом они станут… из которых снеговиков делают? Главное — не забыть, что в такой ком и морковь длинную вонзить могут. С самыми добрыми побуждениями, ага.]
        [Запомнил название. Подожду, пока разовьются, а потом грабану как следует. Люблю наказывать рачков.]
        [Вот прикол будет, если они через полгодика реально всех нагибать станут. Посмотрю я тогда на местное трололо и на форумную попаболь.]
        [Шутка юмора защитана.]
        [Аналы… сука, Розенталь проклинает того, кто перевел тебя в третий класс. Даже если это богопротивное действо было подарком к твоему совершеннолетию.]
        [Кто такой Розенталь?]
        [Напоминает пролетариев, которые должны объединяться. ТС — олдфаг, тонко троллящий здешнюю школоту.]
        [Розенталь — это маг слова такой.]
        [В какой игре?]
        [В реальности, блин. Я понимаю, что сейчас модно быть тупым и неграмотным, но не до такой же степени!]
        [Пошел в задницу, умник!]
        [Глянул список кланов — в этом, помимо ТСа, целых четыре нуба. Поверили сладким обещаниям про аналы.]
        [Это его одноклассники.]
        [Соседи-бичи скооперировались!]
        [Безграмотный нуб.]
        [Жертва дифференцированного образования, чо.]
        [Клановый комплекс этих лошар располагается в десяти километрах на юго-юго-запад от Изумрудного. Вэлкам!]
        [Спасибо, бро, давненько мы не выносили чьи-то комплексы. Вертолет застоялся!]
        [Откуда у твоей нищей коммуналки вертолет?]
        [Ручная стрекоза, наверное, есть.]
        Странно, что мне до сих пор никаких клановых комплексов не попадалось. Наверное, все они были раскиданы по безопасным зонам, в которые я пока что и не заходил толком.
        — Ну что, вперед, навстречу приключениям, что ли. Пошли, Эдик, пора умирать.
        Аптечку пришлось выключить, чтобы она не расходовалась попусту. Затем база послушно открыла перед нами дверь.
        Небо над моим жилищем уже не полыхало огнем. Теперь вместо сплошного сияющего потока там была обычная ночь, пусть и совершенно беззвездная.
        Я выбрался наружу, окинул взглядом пустынную местность, насладился пением ИММК и отбросил в сторону коньки. После чего возродился в очередной заднице мира, но на этот раз почему-то остался в живых — не знаю уж, за что мне привалило такое счастье.
        Вокруг по-прежнему была ночь, темнота…
        — Усатый, блин, спрячься, демаскируешь ведь, сволочь фиолетовая.
        Таракан издал злобный писк и ушуршал куда-то в сторону, уже через пару секунд совершенно пропав из виду. Теперь я стоял в полном одиночестве, пялясь по сторонам и стараясь понять, что же творится вокруг. Безуспешно.
        Спустя еще несколько минут до меня дошло то, что в игре есть огромное количество врагов, отлично освоивших инфракрасное зрение. И то, что в данный момент я торчал перед ними, словно большой дубовый столб.
        — Неделю спустя Ястребиный Глаз заметил, что в тюрьме нет задней стены — так мы и смогли сбежать…
        Надеюсь, после принятия горизонтального положения мои шансы на выживание хотя бы немного, но повысились.
        Время продолжало течь мимо, а поблизости все так же не происходило совершенно ничего интересного. Разве что начался противный нудный дождик, тут же испортивший мне настроение. Настолько испортивший, что я плюнул на все, завел будильник и отключился.
        Убьет кто-нибудь — отлично, скорее отправлюсь во вторую зону. Никто не тронет — посмотрю на окружающее пространство при свете дня, узнаю хоть, почему этому месту третью категорию дали.
        Итак, сон…
        — Ну… и что здесь такого?  — В моем голосе прозвучало нешуточное раздражение.
        Неприятно просыпаться посреди огромной грязной лужи, наблюдая перед собой совершенно пустую и унылую равнину.
        — Хрень какую-то игра творит…
        Я повернул голову и сразу же заткнулся.
        В сотне шагов от меня располагался непонятный объект. Или военная база, или какая-то зона. Или еще что.
        Высокие бетонные стены, украшенные плотными витками колючей проволоки, вышки с охраной, крыши домов, выглядывавших из-за ограды…
        В душе мгновенно пробудился нездоровый азарт. Отличный ведь шанс проверить свои снайперские навыки. А там, чем черт не шутит, вдруг удастся вынести всю эту шоблу по одному человечку…
        Перекрестье прицела улеглось поверх охранника, скучавшего на ближайшей вышке. Палец осторожно потянул спусковой крючок…
        Выстрел.
        Часовому ничего не сделалось, но вот охрана в целом мгновенно всполошилась. Прозвучал отрывистый визг сирены, на вышки полезли новые люди, а затем раздался грохот пулемета, мне в рожу полетели брызги, ошметки грязи от попадавших в лужу пуль — и я умер. Бесславной и даже отчасти позорной смертью.
        Почти получилось всех нагнуть, ничего не скажешь. Чутка совсем не удалось. Капельку.
        Чернота, обратный отсчет, вспышка света…
        На сей раз мне повезло оказался посреди какого-то аэродрома. Или, скорее, кладбища самолетов.
        Вдалеке просматривались остатки ангаров и административных зданий, вокруг меня вперемешку располагалась гражданская и военная авиатехника — как старая, так и относительно новая. А посреди этого сборища металлолома, совсем неподалеку, вальяжно прохаживались два монстра — уже виденные мной когтистые молохи, только очень-очень большие. Не иначе, как самые натуральные взрослые особи.
        — Блин, умирать-то неохота,  — прошептал я, осторожно пятясь и оглядываясь.  — Здесь ведь горы лута должны быть…
        К моему разочарованию, за спиной вместо ожидаемых ценностей обнаружились еще три твари. Эти ящерицы задумчиво пялились в сторону лежавшего на брюхе пассажирского самолета, выпущенного известным российским производителем.
        — Похоже, чернокожие лесбиянки в президентах действительно способны любую страну довести до ручки. Если янки даже самолеты у нас закупать стали…
        Откуда-то сбоку донеслось гневное рычание и я увидел очередного молоха. Неадекватно злого, судя по направленному в мою сторону лютому взгляду.
        — Э… бро, я вообще за толерантность… Нет шовинизму, да здравствует всеобщее равенство, евгеника и все такое… Эвтаназию в массы… Твою мать!
        Чудовище прыгнуло ко мне, я метнулся в сторону, проскользнул под брюхом припавшего на нос маленького самолетика, а затем как можно быстрее помчался дальше, пытаясь скрыться от преследователя среди нагромождений летательных аппаратов.
        Сзади послышался рев разочарования и ярости, звонкий удар… и округа буквально взвыла многочисленными голосами монстров. Раздался топот, затем грохот — словно бы кто-то расталкивал в стороны мешавшие ему самолеты.
        Сильная тварь. Точнее, твари…
        Чувствуя, как ветер мелодично посвистывает в ушах, я пробежал метров пятьдесят и начал петлять, стараясь как-то спрятаться от чертовых ящериц. Но те, хоть и путались в крыльях и фюзеляжах, продолжали держаться неподалеку.
        Новая перебежка, радостный рев какой-то сволочи, успевшей заметить мою фигуру. Очередной рывок.
        Впереди неожиданно появился вертолет с раскрытым колпаком кабины. Черный, явно военный. И наверняка отлично защищенный…
        Сделав последнее усилие, я добежал до хищного корпуса, подтянулся, забираясь внутрь, а затем, чувствуя стремительно приближавшуюся смерть, резко захлопнул крышку.
        — Выкусите, лохи!
        Сквозь стекло было видно пятерых монстров, осторожно пробиравшихся вперед. Похоже, уважают здесь такую вот машинку, боятся. Но все равно не отступают, гады…
        — Ты какого хрена в наш вертолет залез, нуб?  — Из-за спины послышался слегка приглушенный стеклом негодующий голос.  — Ну-ка, сдриснул оттуда!
        Вслед за этим пространство вокруг меня заполнил настойчивый стук, тут же перешедший в легкий скрежет.
        Я повернулся и встретил удивленно-охреневший взгляд какого-то левого хмыря, вцепившегося в выступ на кабине и явно задумавшего пробраться в мое убежище.
        — Сам на хрен пошел!  — Мне хватило ума найти и повернуть хитрый рычажок рядом с краем кабины, тем самым окончательно ее заблокировав.
        — Вот мудила,  — мои действия не прошли незамеченными.  — Здесь ящерицы неподалеку бродят, мать твою! Охотятся! Вылезай из нашей вертушки, дерьма кусок!
        А то мне тех самых ящериц не видно, ага. Уже почти вплотную подкрались, сволочи когтистые.
        Рядом с первым хмырем появился второй. И тут же направил на меня пистолет.
        — Считаю до трех! Или сваливаешь оттуда, или стреляю!
        Напугал ежа голой задницей, называется. Ну давай, удиви всех, пальни из своей пукалки в бронестекло. Порадуй общественность.
        Я сделал рукой приглашающее движение, а затем сложил пальцы во всемирно известный символ. Оба игрока покраснели от ярости, но тут же резко побледнели, уставившись на что-то, находившееся позади меня.
        Пришлось осторожно скосить глаза в сторону потенциальной угрозы.
        Вплотную к стеклу кабины находилась голова. Огромная рогатая голова добравшегося-таки до вертолета монстра. Кроваво-красные буркалы смотрели мне прямо в душу, обещая страдания, смерть, боль, пытки…
        — Э… вон там вкусная пища есть…  — Я заискивающе улыбнулся, рассматривая истекавшую слюной клыкастую пасть, а затем начал тихо сползать по сиденью, одновременно тыкая пальцем в сторону владельцев вертолета.  — Вот, смотри…
        — Падла,  — донеслось из-за стекла.
        Сразу вслед за этим послышался невнятный шум — как будто кто-то навернулся с высоты о бетон, а теперь пытался удрать. Молох прекратил буравить меня взглядом, задумчиво наклонил голову, после чего сомкнул челюсти и стремительно исчез из поля зрения.
        Послышалась стрельба, рев и вопли.
        — Так… так… как это дерьмо летает вообще…
        Я принялся судорожно дергать различные рычажки и нажимать на все кнопки подряд, пытаясь запустить винтокрылую машину.
        Сзади что-то обнадеживающе загудело, а потом, совершенно неожиданно, вперед с оглушительным грохотом ушли четыре ракеты.
        Стоявший метрах в сорока передо мной истребитель окутался облаком огня и развалился на части, расплескивая вокруг себя жидкое пламя.
        — Кому рассказать — хрен поверят. Давай же, сволочь…
        Повинуясь моей воле, вертолет стронулся с места и неторопливо поехал прямо в объятия разгоравшегося пожара.
        — Не туда, блин!
        К раздававшемуся за спиной гудению добавился идущий сверху тихий свист.
        Интересно, где там фиолетовый шестиног? Жаль будет бедолагу, если что…
        Очередная клавиша вызвала грохот пушки и взрывы где-то далеко впереди. После этого мне удалось развернуть машину, поехав в другом направлении — прямиком в стену полуразрушенного ангара.
        На глаза попался притаившийся впереди молох и я, дождавшись, когда тварь окажется прямо по курсу, снова придавил тот же самый рычажок.
        — Охренеть…
        Череда эффектных взрывов буквально разорвала шипастую громадину на кусочки. Мгновенно, ультимативно, без каких-либо шансов.
        — Хо-хо-хо,  — я внезапно почувствовал настоящий восторг от происходящего.  — Жопа вам пришла, хвостатые пассивы!
        Конечно, прицеливаться у меня пока не получалось, летать — тоже, но ездить-то и стрелять я мог. А раз так, то…
        Вертолет неожиданно оторвался от земли и пополз в небо.
        — Эй, эй! Твою мать, уже не надо наверх!
        К сожалению, голосовые команды здесь явно не работали и машина продолжала потихоньку набирать высоту.
        Пришлось сделать над собой усилие, выдохнуть и успокоиться.
        Это ведь не реальная жизнь. Даже если сейчас упасть обратно, то персонаж просто появится в каком-нибудь другом месте. И все.
        — Воспринимай это как развлечение,  — посоветовал я сам себе, принявшись заново осматриваться по сторонам.
        Аппарат находился уже в сотне метров над землей, врагов рядом больше не наблюдалось — так почему бы и не разобраться с неожиданно свалившимися на голову возможностями.
        Осторожные покачивания массивного джойстика поспособствовали тому, что стальная стрекоза немного развернулась, затем медленно поплыла куда-то вперед, но тут же снова остановилась.
        С движением все стало более-менее понятно.
        Я осторожно пощелкал все рычажки и кнопки, расположенные на джойстике. Запомнил, как пускать ракеты, как стрелять из пушки.
        — В принципе, не так уж сложно. Еще бы подсказки какие-нибудь были…
        Но здесь, наверное, как раз и начинались ограничения. Любой дурак мог потыкать в кнопочки или подергать за джойстик. А вот маневрировать, целиться, выжимать из машины максимум — это вряд ли.
        Впрочем, мне пока и этого минимума должно хватить. Раз уж представился такой шанс, то имело смысл просто воспользоваться им — посмотреть на мир, так сказать.
        Повинуясь движению джойстика, вертолет слегка наклонился, опустил нос, а затем все так же неторопливо отправился к далекому горизонту. Подозреваю, что он мог мчаться в десять раз быстрее, но здесь мне хватило ума придерживаться первой заповеди программиста — если все работает, то не трогай ничего и будет тебе счастье.
        Внизу неспешно проплывали какие-то домики, леса и мосты. Далеко впереди показались городские высотки.
        — Интересно, а что будет, если воткнуть остатки боезапаса в основание какого-нибудь небоскреба? Может, действительно, заняться терраформированием…
        Перед носом неожиданно выскочила табличка с сообщением об изменении категории игровой зоны. Пришлось отмахиваться, одновременно радуясь тому, что вокруг снова находятся нормальные места…
        — Вот я тупень!
        Пальцы лихорадочно ткнули экранчик ИММК, вызывая карту.
        Мне тут подвернулся просто охрененный шанс проверить места, в которых могла оказаться та самая эпичная винтовка, а я всякой фигней страдаю… дебилушка…
        Ближайшая отмеченная флажком точка располагалась неожиданно близко — всего километрах в десяти. И прямо по курсу.
        — Э… это тот город, что ли?  — с сомнением произнес я, рассматривая приближавшиеся здания.  — Точно. И туман внизу, сходится.
        Жаль, конечно, что не повезло с первого раза, но минус одно место — это тоже результат. Хоть и откровенно хреновый.
        Новая цель оказалась километрах в сорока от моего текущего местоположения и где-то совсем в стороне — пришлось развернуть машинку чуть ли не на девяносто градусов.
        Но, в принципе, какая разница, куда здесь лететь.
        — Время-то есть…
        Замечание о времени оказалось очень даже в тему — для того, чтобы преодолеть эти чертовы сорок километров, вертолету пришлось истратить почти два часа. Проклятая стрекоза попросту не хотела лететь быстрее, а снова тыкать по всем подряд кнопкам я боялся — не хотел упасть с небес обратно на грешную землю.
        Впрочем, сначала наблюдать за происходящем внизу и рассматривать новые локации оказалось довольно интересно, даже весело. Но затем подкралась скука и я принялся развлекаться, стреляя из пушки по встречавшимся на пути сооружениям. Что интересно, ИММК при этом исправно выдавал плюсики к опыту. Небольшие, но все равно приятные.
        Жаль, что с моим восприятием только домики-то и можно было рассматривать. Так бы покрошил тут всех…
        — О, а в этих краях мне какой-то гондон мозги вынес, помню.
        Конечная цель маршрута привела меня к приметному холму с вьющейся рядом речкой.
        Минус еще одно место. Не повезло…
        Как будто специально подгадав удачный момент, на приборной панели загорелась тревожная красная лампочка. Намекавшая на то, что топлива в баках осталось мало, а скоро так и вообще не станет.
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        — Долго держался, молодец.
        Впрочем, сейчас судьба Эдика волновала меня меньше всего. Нужно было выбрать, куда же выпустить оставшийся боезапас. Так, чтобы с толком, пользой…
        Что-то подходящее обнаружилось только минут через десять, когда предупреждающий огонек начал судорожно мигать, сигнализируя о скором завершении полета. Целью стал небольшой заводской комплекс, расположенный на берегу узкого и длинного озера. Кто-то здесь явно потратил много усилий, превращая обычные производственные помещения в настоящую крепость, живо напомнившую мне уже однажды посещенное логово наркомафии.
        — Наркотики — зло,  — произнес я назидательным тоном, останавливая вертолет над водной гладью и опуская его все ниже и ниже.  — Писец вам, торчки…
        Возможно конечно, что внутри жили совершенно мирные и законопослушные люди. Но тогда зачем им потребовалась такая охрана? Подозрительно.
        Рука легла на джойстик, пальцы вдавили сразу все его рычажки и машина ощутимо содрогнулась от залпа.
        Снаряды, пули, дымные полосы ракет, летевших по каким-то кривым и непонятным траекториям… терзающий уши грохот…
        Кусок стены ближайшего к водоему здания буквально унесло внутрь постройки чередой взрывов. Две вышки свалились, пораженные ударной волной. Третья получила снаряд из пушки и разлетелась на мелкие кусочки. Полоса пуль прочертила по забору длинную пыльную линию, обрушив несколько секций.
        — Да, мать твою, да!
        Еще несколько ракет отправились к цели, полностью разрушив маленький дом, располагавшийся рядом с центральной постройкой. Пушечные выстрелы свалили четвертую вышку, окончательно разнесли забор…
        Затем градус всепоглощающей радости немного снизился — банально закончились ракеты и патроны в пулемете.
        Но пушка-то осталась.
        — Нате вам…
        Даже без прицела мне удавалось более-менее точно направлять снаряды. На берегу грохотали взрывы, горела земля, что-то рушилось. Особенно удачный выстрел взорвал емкость с топливом и по окрестностям буквально расплескались потоки яростного огня.
        А затем из густых клубов дыма, вившегося вокруг главного здания, показалась громоздкая металлическая фигура, державшая в своих стальных лапах непонятное оружие.
        — Нет-нет-нет,  — я принялся ворочать джойстиком, стараясь направить пушку на врага.  — Давай же…
        Времени не хватило.
        Непонятная штуковина поднялась, замерла, нацелившись в мою сторону…
        Не было ни пламени, ни грохота, ни еще каких-нибудь эффектов. Но уже в следующий миг мне в физиономию брызнули осколки несокрушимого бронированного стекла.
        Неожиданно наступила тишина, прерываемая свистом и шелестом чего-то невидимого, летевшего у меня над головой. Затем раздался скрежет, треск…
        Вертолет вздрогнул, на мгновение замер и камнем рухнул в озеро.
        А я возродился в развалинах небольшого домика. Как обычно — черт знает на каком расстоянии от места гибели.
        [Внимание! Несмотря на полное отсутствие каких бы то ни было способностей, вы смогли поднять в воздух летательный аппарат. Впрочем, ничего хорошего из этого не вышло. Тем не менее, вы получаете достижение «Камикадзе». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Управление транспортными средствами».]
        [Внимание! Обычно новичкам не доверяют ничего серьезного. Но вы добились… и бездумно израсходовали огромное количество боеприпасов к тяжелому оружию. Пожалуй, вас нужно как следует обучить этому делу — просто на всякий случай. Вы получаете достижение «Фанат оружия». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Тяжелое оружие».]
        [Поздравляем! Вы получили уровень!]
        — Зашибись погулял.
        После такого приключения поневоле задумаешься — может, нужно не на дрессировщика, а на пилота раскачиваться? Эпичная ведь штука…
        Из-за валявшегося неподалеку обломка стены выглянула фиолетовая усатая физиономия — как мне показалось, крайне недовольная. Мол, ты-то веселишься, а вот мне приходится внизу сидеть, в одиночестве.
        Явная дискриминация по цветовому признаку, в общем.

        Глава 9

        Воспоминания о полете были настолько свежими, а желание снова ощутить себя в кабине стальной стрекозы — настолько всеобъемлющим, что я все-таки полез на форум в поисках соответствующего гайда.
        А еще через полчаса, не найдя по интересующему вопросу ничего толкового, даже создал отдельную тему. Решил воспользоваться преимуществами коллективного разума, типа.
        К сожалению отклик оказался не совсем таким, на который я рассчитывал.
        [КАК ПРАВИЛЬНО ПРОКАЧАТЬСЯ НА ПИЛОТА ВЕРТОЛЕТА?]
        [Люди, есть вопрос. Я недавно полетал на вертолете, пострелял. Было реально круто, но нужных навыков у меня не оказалось, так что вертолет двигался медленно, целиться не получалось и все такое. Сейчас попробовал найти гайд для пилота, но такого на форуме почему-то нет.
        Вот и возникает вопрос — на что именно нужно обратить внимание при прокачке и к какому уровню реально обзавестись такой машиной?]
        [Поржал, спасибо! Отличная тема.]
        [Это было весело, да. Не позорься, ТС, сотри свой идиотизм.]
        [Опять тупые сказочки от тупого Следопыта. Чтобы нубу дали хотя бы прикоснуться к вертушке? Не обращайте внимания, просто этот жирный тролль набрасывает в очередной раз.]
        [А, известная личность, значит. Тогда я не удивлен.]
        [Сам ты тролль убогий. Если у меня игровая жизнь интереснее самых смелых твоих мечтаний, то это твои проблемы, понял? Хейтер драный.]
        [О, смотрю, воинственное школоло обиделось. Достал ведерко с попкорном. Люблю смотреть, как полыхает чей-то пукан.]
        [Порнуху любимую включи.]
        [Твои категории мышления вызывают мое искреннее восхищение. Прошу, не стесняйся, позорься дальше!]
        [М… почитал обсуждение… Мне одному кажется, что ТС — попросту страдающий от дефицита внимания латентный… гм… толераст, скажем так?]
        [Ты офигел что ли, на ТСа напраслину возводить?! Может, тебе с ноги в щи прописать?! Там латентностью и не пахнет. Извинись немедленно!]
        [Хм, да… Был неправ, каюсь… Натуральный, да…]
        [ТС — амбициозный лох.]
        [Координаты давай, куда вертолет дел, гнида. И молись, чтобы он там и оставался. Иначе тебе конец.]
        [Очередные крабьи мечты…]
        [Вертолет сбили какой-то непонятной штуковиной, он в озере утонул.]
        [Стоп. Я один это вижу? То есть, этот нуб реально спер вертушку, да еще и у детишек атомных? А потом загубил его нахрен? Эпичненько.]
        [Ого. Вот это поворот. Друзья, кажется, мы неверно определили расположение пылающей адским огнем пятой точки. ТС-то, похоже, красавчик.]
        [Эпохальное событие, господа. На ваших глазах клан «Дети Атома» перешел на использование альтернативной биоэнергии для обогрева своего жилого комплекса.]
        [Молись, кретин. И жди — адрес твоей капсулы уже вычислен.]
        [Открыт новый элемент периодической системы Менделеева — «огнепуканий». Обозначение «Opa!», атомный номер 666. Слава первооткрывателей принадлежит «Детям Атома». Аплодисменты, господа!]
        [Это не элемент, это топовый мутаген, раскрывающий возможности организма с невиданной стороны.]
        [Смотрите, ща ТСа будут карать в реале!]
        [Да ладно вам. Подумаешь, вертолет. Лучше подсказали бы, что нужно для того, чтобы пилотом стать.]
        [Боже… боже… какой восхитительный в своей наивности долбоящер!]
        [Следопыт, исключительно в знак преклонения перед твоей тупостью, поясняю. Для того, чтобы стать пилотом вертолета, тебе нужно прокачать «управление транспортом» до упора. Это тридцать очков. Затем тебе придется прокачать «высокотехнологичные системы вооружений». Это еще тридцать. После этого ты сможешь надеть летный шлем и полностью раскрыть возможности машины. Ах, да. Для шлема нужно пятнадцать единиц силы, ловкости и восприятия, а также двадцатка интеллекта. Сто двадцать пять очков, нуб. Сто двадцать пять уровней.]
        [О боже, этот восхитительный звон, с которым разлетаются на мельчайшие осколки розовые крабомечты. Повторите, пожалуйста!]
        [Этот рак, получается, опустил клан на фееричное количество бабла и экспы, но даже не понимает этого? Боги… Отличный сегодня день.]
        [ТС, не говори больше ничего. Вертолет — вершина кланового комплекса. На него люди ресы собирают неделями. А ты это все просто угробил. Уровней-то хоть много дали?]
        [А за что там уровни давать? Его же сбили.]
        [Еще один рак. Игра ведь не только убийства считает. Полетать на вертушке, отстреляться, а потом ее угробить — это неплохая прокачка.]
        [А, понял, спасибо! П.С. Сам — рак.]
        [Следопыт — красавчик, детишки — лохи!]
        [Там все стороны проявили себя обычными крабами.]
        — Господи, сколько дебилов рождает этот мир,  — произнес я, закрывая окошко и мудро забывая про свои собственные косяки.  — Недоразвитые идиоты.
        Изумительный, на самом деле, форум. Более эпичные проявления тупости встречались мне только однажды — когда я случайно набрел на прятавшийся в глубинах сети сайт с нелегальным контентом. Вот там, если судить по упорным попыткам отдельных индивидов обгадить все вокруг себя, было действительно дно. Интересно, кстати, авторы стащенных произведений на такие странички заходят? Если да, то представляю себе их благодарность тем из ораторов, которые в комментариях хотя бы от переходов на личности воздерживаются. Очень уж культурно и цивилизованно такие посты выглядят на фоне мутных потоков сознания разбушевавшегося биомусора.
        Но это там. Здесь-то нормальный народ играет, а не злобствующая агрошколота. Игра ведь рейтинг «восемнадцать плюс» имеет. Так какого же черта в обсуждениях творится подобный треш?
        — Тайна, сокрытая мраком, блин.
        Впрочем, несмотря на всю свою злободневность, размышления о повадках отдельных представителей рода человеческого быстро сошли на нет, а я принялся обдумывать только что полученные угрозы.
        Адрес капсулы вычислен, значит. Ну-ну.
        В текущей ситуации всерьез воспринимать форумных мстителей как-то не получалось.
        — Успехов в поисках, крабы…
        Вряд ли мне суждено было увидеть бравых карателей, залетающих на территорию лаборатории и вытряхивающих душу из очкастого ботана. Даже если у кого-то и хватит мозгов наехать на Министерство обороны, то, полагаю, дальше ворот его все равно не пустят.
        Короче говоря, беспокоиться здесь не о чем. Можно забыть и возвращаться к текущим игровым делам.
        — Отстой,  — я недовольно поморщился, вспоминая сообщение, в котором находился список требований к игроку, желающему стать пилотом.  — Задница.
        И это еще мягко сказано. Такая вот вот раскачка — реально ведь жесть жестокая. Тут не знаешь, как бы пятый уровень получить, а там сразу сто двадцать пятый требуют. Блин.
        — Как вообще люди умудряются столько экспы набирать…
        Я вернулся в свою тему, отметил несколько новых восхитительных острот, рожденных темным сознанием толстых троллей, а затем перечитал строчки про опыт, который мне полагалось получить.
        Странно.
        — То ли лыжи не едут, то ли кое-кто здесь… альтернативно одаренный, скажем так.
        Экспу система точно выдала, уровень-то подскочил. А вот за что именно? Когда я раньше смотрел на способы прокачки, там русским по белому было написано — основной плюс идет от всевозможных убийств. Но мне-то никого толком прикончить так и не удалось. Это меня прихлопнули — вместе с вертушкой.
        Потратив минут пятнадцать на поиски объяснений, я все-таки задал мучивший меня вопрос в продолжавшей обрастать комментариями вертолетной теме.
        И даже получил ответ:
        [Убейся, нуб.]
        [Мало опыта идет только от обычных действий типа приготовления еды. А вот если ты найдешь где-то межконтинентальную ракету с ядерным зарядом и сумеешь поджечь с ее помощью пятую точку каким-нибудь неудачникам, то экспы тебе отвалят знатно.]
        [Глупо метать бисер перед крабом. Все равно не поймет.]
        [Ну, почему. Это азы, но я три месяца назад этого не знал, скажем. А вменяемый гайд по набору опыта так никто и не сделал до сих пор. Пусть учится, все мы нубами были.]
        [Спасибо, бро!]
        Само собой, с ходу осознать все нюансы системы у меня не получилось, но кое-что постепенно начало вырисовываться. За какие действия моему персонажу давали много опыта? За развитие базы, за утилизацию в реке центнера наркотиков, за полет…
        — Получается, ориентиры есть.
        Я с надеждой осмотрелся по сторонам, но вокруг стояли только старые обшарпанные стены. Ни новых залежей наркоты, ни бесхозных вертолетов почему-то не наблюдалось.
        Жизнь, в общем, намекала на то, что мне нужно возвращаться к изначальному плану — гулять по местным просторам, искать приключения, отстреливать живность и постепенно набирать уровни.
        — Но сначала потренируемся на кошечках. На мягкотелых и нежных нубах, то есть.
        Где только их искать — вот в чем вопрос. Да еще таких, чтобы меня самого в иной мир не отправили…
        Бросив полученную за уровень единичку навыка в силу и подозвав питомца, я выбрался из приютившего меня дома, оказавшись на усеянной кирпичными обломками улице.
        Запустение. Пробивающаяся сквозь асфальт травка, развалины. Покрытый длинными, но редкими волосками коричневый шар на соседней стене.
        Шар был похож на немного спущенный футбольный мяч, который с чего-то вдруг заимел шевелюру и маленькие фасеточные глазки.
        — Ты еще что такое,  — пробормотал я, поднимая автомат и целясь в непонятное явление.  — Тоже пришелец какой-нибудь?
        Волосатая хрень внезапно отклеилась от штукатурки и шлепнулась на землю. Затем бодро поползла ко мне.
        Выстрел. Гневное свистящее шипение.
        — Эдик, мочи эту сволочь,  — нервно крикнул я, пуская во врага следующую пулю.  — Реще, твою мать!
        После трех выстрелов и нескольких плевков странный монстр испустил дух. У меня же на ИММК отразилось получение семидесяти пяти очков опыта.
        [Волосатый клещ. Мутировавшее животное. Уровень 7.]
        — Как-то все не очень… Эдик, прогнать тебя, что ли? Столько экспы реально в пустоту уходит, блин.
        Со стороны поверженного клеща донеслось жалобное пищание питомца — мол, не надо, хозяин, я тебе еще пригожусь.
        — Ладно, ладно, шучу…
        Пришлось заняться подсчетами. Патронов у меня оставалось немногим более двухсот. Если на каждую подобную тварь тратить по три штуки, то убить получится семьдесят. Итого, пять тысяч опыта. Не так уж мало, но шикарным расклад точно не назовешь.
        Дорогое удовольствие, в общем.
        Я решительно передвинул автомат на спину и достал из-за пояса гвоздодер. После чего уверенным шагом направился вдаль — туда, где виднелся еще один прилепившийся к стене шар.
        На третьем клеще тактика была окончательно отработана. Сначала я быстро подходил к волосатому гаду и несколько раз лупил его своим страшным оружием. Затем отбегал в сторонку, наблюдая за тем, как Эдик оплевывает негодующего оппонента. Все, профит.
        Прокачка неожиданно заиграла новыми красками. Никакого лута клещи не давали, но опыт постепенно рос и за полтора часа мне удалось получить больше тысячи очков. Да, мало, но зато это не потребовало совершенно никаких затрат — кроме временных, понятно.
        — Чертова игра постоянно подкидывает вопросы,  — я устало вздохнул, рассматривая очередной коричневый мяч.  — Может, вообще холодное оружие прокачивать?
        Понятно, что в будущем такая глупость могла мне здорово аукнуться. Но сейчас?
        Как минимум, здесь было над чем задуматься.
        Перебив находившихся на свежем воздухе клещей, я окончательно потерял всякий страх и принялся по очереди обыскивать имевшиеся в округе дома. Из вещей, правда, ничего толкового не нашел, зато обнаружил и убил еще троих волосатых монстров. Лишние двести очков опыта, как-никак.
        Сразу после смерти последнего клеща произошла небольшая, но довольно приятная неожиданность — в поле моего зрения попала группа из четырех человек, которые очень медленно крались к поселку со стороны ближайших холмов.
        — Вот редиски…
        Судя по всему, меня пока что никто из них не заметил. Игроки просто осторожничали, резонно опасаясь за свои шкуры.
        — Грех обманывать людские чаяния,  — пробормотал я, выставляя в окно ствол автомата и внимательно таращась в прицел.  — Ну, с богом…
        Выстрел.
        Противники, скажем так, насторожились. Остановились, заняли круговую оборону и принялись рассматривать окрестности.
        Скорее всего, выпущенная пуля опять ушла в какие-то неведомые дали. Вроде бы, расстояние всего-то метров двести, оптика есть, а точность один хрен на нуле…
        Шепча под нос ужасные слова, я прицелился еще тщательнее. Затем прикинул расстояние, ветер, сдвинул перекрестье немного выше головы ближайшего ко мне игрока и снова выстрелил.
        — Мазафака…
        Надеюсь, им всем хотя бы стало страшно. Потому что больше никаких результатов моя стрельба не принесла. Если не считать того, что враги меня заметили и принялись шмалять в ответ.
        К счастью, никто из них снайперскими талантами тоже не блистал. Пули стучали по штукатурке, противно визжали где-то поблизости, впивались в заднюю стену комнаты, я же оставался целым и невредимым, хотя и немного ошалевшим — как-никак, первый раз попал под обстрел.
        Палево, блин.
        И невольно забывается, что все это — лишь игра. Сразу хочется спрятаться, притаиться, а то и вовсе удрать куда подальше от кровожадных агрессоров. Но вместо этого ты, как последний дурак, просто стоишь на месте, изображая из себя деревянную мишень.
        Впрочем, прийти в себя мне удалось довольно быстро. Дело происходило в виртуальности, врагов было мало, а стреляли они отвратительно — было бы из-за чего рефлексировать, называется.
        Я снова поднял автомат, заглянул в прицел и открыл ответный огонь.
        На самом деле, довольно веселое занятие. Никто ни в кого не попадает, зато шум, азарт, движуха…
        Меня неожиданно развернуло и швырнуло на пол. В левом плече вспыхнула совсем не иллюзорная боль, мир заволокло красной пеленой…
        Но верная аптечка тут же включилась и восстановила потерянные хитпойнты.
        — Ушлепки драные,  — пробормотал я, переползая в соседнюю комнату и осторожно выглядывая из-за подоконника.  — Попали-таки, пассивы…
        Враги, воодушевленные успехом, бодро неслись вперед. Ну да, меня же надо добить… чертовы крабы…
        Когда дистанция между нами сократилась вдвое, я выставил в окно ствол и начал с энтузиазмом посылать в бегущих ко мне людей пулю за пулей.
        — Получите, козлы… Твою мать! Ну, сука, на… Попади же, тварь! На… Есть!
        Один из игроков картинно взмахнул конечностями и шлепнулся на землю. Чуть-чуть повалялся, а затем принялся шустро загребать руками, по-пластунски отползая куда-то в сторону.
        — Поползень хренов… На!
        С третьей попытки мне удалось загнать в него еще одну пулю — прямиком в мягкое место.
        Убил-таки.
        К сожалению, радость оказалась недолгой. Какая-то подкравшаяся сбоку сволочь ловко закинула мне прямо под ноги гранату. Собственно, после этого бой и закончился.
        Тьма, свет…
        На этот раз точка возрождения оказалась в центре самого настоящего пожарища. Вокруг виднелись обгорелые останки деревьев и кустов, под ногами лежал черный пепел, а прямо на меня таращилась облезлая, но довольно крупная двухголовая корова.
        Точнее, таращилась только ее левая голова. Правая увлеченно обгладывала ветки ближайшего кустика.
        Проклиная воспаленный мозг разработчиков игры, я осторожно отошел назад, держа под прицелом неизвестную гадину. Благо, той на меня явно было наплевать.
        — Травоядная, значит…
        Длинный черный язык захлестнул сразу несколько веточек и потащил их в гостеприимно раскрытую пасть. Я оценил мощные клыки буренки и отодвинулся еще на несколько шагов. От греха подальше, что называется.
        — Ладно, не нападаешь — и хрен с тобой. Живи, типа.
        Присев на более-менее чистый пенек, я уставился на свой автомат и печально вздохнул.
        Результаты проведенного боя выглядели несколько удручающе. Потратил двадцать восемь патронов, убил одного противника, скопытился сам, опыта не получил, трофеев — тоже. Так на хрена вообще было это все затевать?
        — Разве только для понимания того, что даже хорошая оптика без прокачки — это все-таки полное дерьмо…
        Печальное, конечно, открытие. Но ситуация вполне предсказуемая — мне и в реальности-то стрелять не доводилось, здесь же, помимо обычного опыта, еще и навыки соответствующие развивать нужно было. Чтобы хоть куда-то иногда попадать.
        Косясь на двухголовую корову, я запихал в магазин новые патроны и прицелился в толстое дерево, росшее на расстоянии пятидесяти метров от меня.
        Бах.
        Вместо того, чтобы попасть в приметный нарост, расположенный аккурат по центру ствола, пуля царапнула кору метром ниже.
        — Хорошо, сделаем поправки…
        После серии из десяти выстрелов передо мной открылся еще один виток удручающей и безжалостной правды — несмотря на откровенно маленькое расстояние и наличие оптики, разброс пуль доходил до двух, а то и больше, метров.
        — Писец, фиолетовый,  — скорбно произнес я, обращаясь к таракану.  — Придется мочить всех монтировкой. Иначе просто деньги на ветер выкидывать будем.
        Эдик в ответ издал тихий задумчивый писк. Наверное, тоже не видел других вариантов.
        — Пошли фармить, что ли, чудо усатое…
        Первым делом мы прикончили двухголовую корову. Забили и заплевали, скажем так. Правда, мне пришлось немного побегать от разгневанной зубастой твари, но в целом все прошло достаточно гладко, а после победы игра даже расщедрилась на очередное достижение:
        [Внимание! Поняв свою полную беспомощность при обращении со стрелковым оружием, вы обратили внимание на проверенные веками средства — дубинку и булыжник. Отличный выбор! Вы получаете достижение «Зов предков». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Холодное оружие».]
        — Если бы все эти единички еще и распределять можно было…
        Нет, хорошо, конечно, что у меня постепенно набирались первоначальные навыки. Но, учитывая суровые игровые реалии, все они сейчас имели ценность, приближенную к нулевой. А прокачивать владение дубинками, уподобляясь тем самым какому-нибудь доисторическому варвару, мне не хотелось. Нафиг надо.
        Спустя несколько часов, сразу после особенно ожесточенной схватки с донельзя воинственной чешуйчатой крысой, эти мысли пришлось вспомнить. И не сказать, что моя позиция по данному вопросу осталась совершенно непоколебимой. Наоборот, она пошатнулась, причем весьма заметно.
        — Гламурная красная монтировочка решает, бро…
        Помнится, в одной из олдскульных игрушек начала века бегал прикольный тип с похожим ломиком. Тоже мочил крабов, кстати.
        Никто их не любит.
        — Поговаривают, третью часть той самой халвы совсем скоро выпустят,  — сообщил я рассевшемуся неподалеку питомцу.  — Всего пару лет подождать осталось.
        Увы, шестиногу явно было все равно на мои слова — слишком уж притомился он после череды выигранных битв. Даже усами шевелить перестал, бедолага.
        За прошедшее после воскрешения время мы с Эдиком вдоль и поперек прочесали сгоревший лесок, убили еще парочку двухголовых коров, а также сошлись в кровопролитной схватке с небольшой стаей огромных крыс. И только сейчас, добив-таки хвостатых гадов, остановились немного передохнуть. Благо, у меня перед носом как раз выскочило сообщение о переходе в зону другой категории.
        — Ну, посмотрим, куда нас занесло…
        Впереди, в паре километров от леса, находился город. Не особенно большой, слегка заросший, с разрушенными домами, но, похоже, обитаемый — если судить по весьма оживленному движению вокруг него.
        Конечно, это могла быть очередная база агрессивных неписей, но вряд ли. Скорее, передо мной располагалось все же мирное поселение.
        Забравшись на форум, я нашел карту открытых игроками земель, сравнил ее со своим местоположением и убедился, что передо мной действительно оказался один из жилых городков — Изумрудный. Помнится, читал про него уже где-то.
        — Го, фиолетовый, пора наводить контакты с аборигенами…
        Буквально спустя полкилометра нам начали попадаться неспешно гулявшие среди окрестных полей игроки. Все они выглядели довольно бедно и отнюдь не щеголяли уровнями. Новички, одним словом.
        На нас с тараканом эти нубы посматривали откровенно подозрительно и недружелюбно. Еще бы, все здесь с надписями, обозначавшими принадлежность к какому-нибудь клану, один я — как белая ворона.
        Наверное, попытались бы прибить сразу, но наличие камуфляжа и висевшего на груди автомата явно служило предупреждающим фактором. Если ходит с таким оружием — значит, не совсем краб. И базу с собой точно не носит, так что связываться смысла нет.
        — Надо еще шлем надеть, тогда вообще бояться начнут. Да, бро?
        Сначала, наблюдая за расхаживавшими по траве людьми, я не мог понять, чем именно они занимаются. Потом увидел.
        Метрах в двадцати от меня из-под земли выскочила какая-то тварь, напоминавшая одновременно крота и крысу. Выскочила, бросилась на ближайшего игрока, но тут же получила по морде небольшим топориком, а через полминуты и вовсе сдохла. Успев, правда, за это время наполовину снизить своему убийце хитпойнты.
        — Понятно, местный вариант первоначальной прокачки,  — бросив последний взгляд на усевшегося регенерировать здоровье нуба, я отправился дальше.
        Чем ближе к городу, тем чаще мне попадались игроки и тем чаще на них нападала местная подземная живность. А в конце концов, счастье пришло и на мою улицу. Благо, к подобной ситуации я был уже морально подготовлен, так что выпрыгнувший из земли мелкий крысокрот получил по башке монтировкой, затем был оплеван питомцем и практически сразу после этого отправился в мир иной.
        ИММК исправно отметил получение аж сорока очков опыта.
        — Смех…
        С другой стороны, это мне с петом делиться приходится, а остальные таким макаром могут за день и подняться на пару ступенек. Нудно, но зато достаточно безопасно и надежно.
        Жаль, что нам ковыряться здесь пришлось бы слишком долго… Но, в принципе, до шестого-то уровня не так уж далеко, а день-два потратить на это можно… Времени хватает…
        Продолжая размышлять о возможностях прокачки, я подошел к периметру города и уткнулся носом в высокий проволочный забор.
        С другой стороны на меня уставились две прикрепленные к массивной турели шестистволки, а также какая-то скучающая непись, расположившаяся рядом. Часовой, типа.
        — Простите,  — обратился я к вальяжному стражу границы.  — А как попасть в город?
        — Ворота в той стороне,  — лениво махнул рукой тот. После чего зевнул и окончательно потерял интерес к моей персоне.
        Пришлось идти куда послали, время от времени отмечая на своем пути все новые укрепления, турели, вышки…
        Форт-Нокс прямо какой-то. Черт знает, от кого они тут взялись защищаться, но выглядело это весьма внушительно. Без пары танков или вертолета поддержки фиг пробьешься. Да и с ними — не факт.
        Добравшись до ворот, я оказался под прицелом самого настоящего боевого робота. Подобного мне видеть еще не доводилось — встреченная во время предыдущих приключений гусеничная хрень была лишь жалким подобием этой здоровенной и страшной машины.
        — Человек роботу — брат, друг и механик,  — на всякий случай сообщил я, робко пробираясь мимо стальной громадины внутрь огороженной территории.  — Дерьмо!
        Со стороны ближайшего дома прямо на меня со страшным рычанием бросилась какая-то мохнатая тварь. Ростом с теленка, черная, вонючая, клыкастая. Звякнула, туго натягиваясь, толстенная блестящая цепь, испуганно пискнул по-прежнему державшийся поодаль Эдик…
        Но все заглушил грохот спешно откладываемых мной кирпичей.
        — Татошка, не пугай гостя,  — прозвучал рядом очередной ленивый голос.  — Топай в конуру.
        Страшное существо еще раз звякнуло цепью и величественно скрылось за углом.
        — Он у нас маленький еще, играться любит,  — пояснил подошедший ко мне человек.  — Но неопасный.
        — Ага, неопасный. А Элли с Железным дровосеком у вас тоже есть?
        — Дровосеков не припомню,  — на мгновение задумался охранник.  — А Элли есть. Недавно даже открыла клуб на главной площади. Все как полагается — блекджек, девушки веселые. Заходи — не пожалеешь.
        — Вот даже как. Спасибо…
        Пребывая в легком культурном шоке, я двинулся вперед, но тут же был остановлен.
        — Не так быстро. Изумрудный благотворительностью не занимается.
        — Понял. Сколько?
        — Если тебе нужен однократный пропуск в город, то сто кредитов. Если постоянный — тысяча. Постоянный заметно выгоднее. И позволяет за отдельную плату привязать свой ИММК к нашему комплексу.
        — А привязка сколько стоит?
        — Десять тысяч в год.
        Я невольно восхитился создателями «Альтернативы».
        В привычных мне играх злато можно было добывать бесконечно и, само собой, это всегда вызывало дикую инфляцию. Но здесь совершенно другой принцип — официальная легенда гласила, что местная денежная система завязана исключительно на создавших ее неписях. Чрезвычайно жадных неписях, как по мне.
        Да, игроки могли меняться вещами напрямую, никто не запрещал создавать свои собственные системы расчетов, но определенные товары и услуги оставались доступны только в городах и только за кредиты. Аукцион тоже работал на кредитах. А получить их было реально лишь у местных обитателей — продав им найденные ресурсы или еще что-нибудь ценное. Само собой, что курс кредита к рублю продолжал оставаться стабильным — у администрации для этого имелись все рычаги влияния.
        Наступив на горло зеленой жабе, я простился с предпоследним косарем, оставил печального Эдика за воротами и наконец-то попал внутрь города.
        Эта часть поселения выглядела хоть и довольно пустынной, но все-таки жилой. Да, развалины, но относительно чистые и ухоженные. Кое-где даже с цветочками на окнах.
        Жаль только, что ничего объективно интересного вокруг пока что все равно не было.
        — И на кой черт я сюда приперся?
        Интересный вопрос, кстати. Выложить деньги просто для того, чтобы посмотреть на местный общественно-политический центр? Ну-ну…
        Пришлось остановиться, присесть на обломок стены и открыть форум.
        Как оказалось, новички вроде меня интересовались такими вопросами чуть ли не каждый день.
        [Города никому не нужны. Но вокруг них всегда есть обширные нубятники — качаться можно уровня до пятнадцатого.]
        [Основная тема — это привязка. Города располагаются так, что, получив полный комплект привязок, ты имеешь доступ чуть ли не ко всей карте. Все остальное — фигня.]
        [Ты с реальностью дружишь? Такая привязка за год миллион стоить будет.]
        [А че, я купил. Сразу на пять лет, чтобы потом не париться. Теперь играю в свое удовольствие.]
        [У тебя батя нефтяную скважину на заднем дворе пробурил, что ли?]
        [Это просто тролль.]
        [Может и не тролль. Я еще помню историю, как неизвестный евродятел семь с половиной штук евроденег отдал за дубинку, которая на его класс вставала примерно так же, как колесо от трактора встает на болид Ф-1.]
        [Разработчики люто, яростно одобряют покупку привязок.]
        [Еще бы они не одобряли. Кредиты из воздуха.]
        [Так что, привязка — и все?]
        [Да не слушай этого понтореза. В городе много чего есть. На рынок зайди — там столько всякого дерьма, что глаза разбегаются. Еще можешь поиграть в казино, с девочками пообщаться, карту купить, пета приобрести. Даже жилье заиметь реально. Правда, жилье — это уже блажь.]
        [П люсую к рынкам! Там иногда эпичные вещи за бесценок найти можно! Я предтоповый прицел за штукарь взял!]
        [Т аких умников много. Все выгребают. Но рынок один фиг интересен.]
        [Главное, не убивай никого. Его воскресят тут же, а тебе волчий билет выдадут.]
        — Значит, рынок. Да, фиолетовый?
        Я по-привычке осмотрелся, потом вспомнил, что таракан остался за городом и сплюнул на дорогу.
        За последнее время общение с членистоногой дрянью стало настолько привычным, что теперь гулять в одиночестве было даже как-то скучно. Но, травить жителей города радиацией я все-таки опасался. Могли ведь не понять, дикари темные…
        Ближе к центру Изумрудного сонное царство все-таки начало сменяться нормальным городским оживлением. Неписи, игроки, питомцы… однажды мне даже пришлось остановиться на пару минут, пропуская неспешно двигавшуюся вереницу военной техники.
        — Заполучить бы такую штуку,  — мечтательно пробормотал я, провожая взглядом грозный темно-зеленый танк.
        — Ну-ну, мечтай,  — фыркнул кто-то позади.  — Но лучше сразу на вертолет облизывайся.
        — На вертолете полетать уже довелось.
        Послышалось новое фырканье и неизвестный собеседник ушел, не удостоив меня ответом. Логично, в общем-то. Мне бы тоже с крабом-фантазером разговаривать не захотелось.
        — Так, в задницу всю эту лирику. Надо посмотреть на местный рынок.
        А еще — купить себе нормальную копию разведанной игроками карты. Слишком уж неудобно искать информацию о нужных локациях на форуме.
        — Вперед, уса… тьфу, блин.

        Глава 10

        Рыночная площадь оказалась расположена в самом центре Изумрудного и произвела на меня довольно сильное впечатление.
        Огромное пространство, окруженное более-менее сохранившимися домами. Несколько хилых деревьев, каким-то чудом до сих пор не срубленных. Бесконечные торговые ряды — неорганизованные, шумные, заполненные всевозможными товарами. Крики, ругань, мельтешащие люди…
        И памятник, изображавший двух страстно обнимавшихся негров, обвитых звездно-полосатой лентой с надписью «Tolerance».
        — Слышь, друг,  — обратился я к стоявшему неподалеку и задумчиво тыкавшему пальцем в экран своего ИММК игроку.  — А на кой черт здесь это гейство влепили?
        — Какое? А. Не знаю. Всех бесит, пару раз снести даже пытались, но фиг что сделаешь. Неубиваемое дерьмо.
        — Ясно. Спасибо,  — я отвернулся и шагнул в сторону ближайших столов с разномастными товарами.
        — Для янки, похоже, подачка,  — донеслось сзади.  — Полосатики там кучковаться любят, даже митинги какие-то проводят. Если не видел еще, то зацени обязательно!
        Памятник был довольно далеко, на американцев мне смотреть не хотелось, так что я просто кивнул, а затем выбросил любвеобильных черномазых из головы. В конце концов, получили разработчики свои миллионы за создание этой хрени, да и ладно. Обычный бизнес — одни потешили свою гордость, другие наполнили кошелек. Бывает.
        Вокруг меня постепенно сгущалась неповторимая атмосфера стихийного базара. Все больше криков, все больше вещей…
        Ржавый велосипед, мешки картошки, витрина с тесаками всех мастей, несколько клеток со страшными и непонятными тварями, россыпь автоматов, бруски платины, удочка, оранжевые куртки, полицейский щит, огромный газовый баллон…
        А еще мат, споры, зазывающие вопли торговцев…
        Минут через десять мне стало совершенно очевидно, что решение посетить местную барахолку было довольно-таки опрометчивым.
        — Что я здесь забыл вообще?
        Да, возможно где-то поблизости располагались настоящие сокровища. Но пытаться их обнаружить — это проявлять наивность, граничащую с идиотизмом. Скорее уж, вместо желанной драгоценности местные ухари впарят глупому новичку какую-нибудь совершенно ненужную гадость. Могут ведь, даром что неписи.
        Покупать же что-то определенное… где? И что именно?
        Я неожиданно поймал себя на том, что уже пару минут стою перед аквариумом с небольшим аллигатором и задумчиво пялюсь внутрь.
        Зубастая рептилия, кстати, заметила внимание к своей особе и теперь тоже посматривала в ответ — весьма осуждающе, надо сказать. Наверное, размышляла о том, как бы пустить меня на закусь…
        — Ручной аллигатор — замечательный выбор для начинающего дрессировщика,  — вкрадчиво произнес торговец, незаметно появившийся рядом.  — И всего полторы тысячи кредитов.
        Нормальные тут ценнички, я смотрю.
        — Да нет, спасибо. Слышал, что лучше всего заводить себе голубого пришельца или молоха.
        — О, я рад, что вы разбираетесь в вопросе,  — непонятно чему обрадовался непись.  — Значит, понимаете, что до молоха вам пока что довольно далеко. А пришелец… будем откровенны, найти его и приручить — это очень сложная задача. Я знаю только двоих счастливчиков, у которых есть такие звери. Значит, вам в любом случае пригодится спутник на первое время. И посмотрите на этого красавца! Разве он не хорош?
        Аллигатор, словно уловив, что речь идет о нем, звонко щелкнул пастью.
        — У меня, в общем-то, имеется уже пет,  — просто так уходить от словоохотливого собеседника было как-то неудобно.  — Детеныш таракана светящегося.
        Собеседник неопределенно хмыкнул, а затем кивнул:
        — Говорил же, что приятно встретить понимающего человека. Способное к дистанционным атакам животное — это весьма хороший выбор…
        — Кстати,  — перебил я его.  — А у вас мутагенов, случайно, нет?
        — Случайно — есть. Какой именно вам требуется?
        — Из гигантского черного аллигатора.
        Торговец пожевал губами, смерил меня подозрительным взглядом, а потом выдал:
        — Я бы не рекомендовал вам увлекаться этими вещами. Можно ведь и жизнь загубить. Вы еще так молоды…
        — Мне не для себя нужно,  — на мгновение я почувствовал себя пацаном, пытающимся купить в магазине пиво и доказывающим, что оно действительно предназначено для бати.  — У меня таракан один такой мутаген сожрал, а теперь радиоактивным стал…
        — Ни слова больше! Стойте здесь и никуда не уходите, сейчас принесу!
        Не успел я ничего ответить, как непись уже куда-то умчался, оставив меня наедине с недобро настроенной тварью.
        Опять ностальгия. Будто пришел на наш городской рынок за джинсами, примерил понравившиеся… и продавщица, оставив тебя полуголым стоять на картонке, умотала куда-то за тридевять земель — искать подходящий размер.
        — Вот,  — вернувшийся торговец гордо продемонстрировал мне зелено-красный шарик.  — С вас семьсот кредитов.
        — За что?! Там же нормальных мутаций нет!
        — Почему нет?  — Непись явно оскорбился.  — Устойчивость к радиации, радиоактивность, повышенная сопротивляемость физическому урону. Очень хороший мутаген!
        Блин. То есть, если скормить Эдику эту хрень, она может и не подействовать как надо? И все это — за семьсот кредитов?
        С другой стороны, раз уж пет есть и этот пет весьма полезен, то почему бы не попробовать. Риск — благородное дело, типа.
        — Черт с ним, давайте.
        Засунув шарик в инвентарь вместо зажигалки, я поблагодарил продавца, двинулся дальше и сам не заметил, как оказался перед скульптурным воплощением потаенной американской мечты.
        Что самое интересное, здесь действительно шел импровизированный митинг. У подножия статуи находилось человек двадцать игроков, перед которыми увлеченно толкал речь какой-то плотно сбитый старикашка со смешной блондинистой шевелюрой.
        Я подошел поближе и прислушался.
        — …насмешка над Америкой! Но наша страна на протяжении многих тысячелетий давала по зубам всем своим врагам! Мы всегда отстаивали истинные ценности демократии, истинную свободу для всех и каждого!
        Оратор сделал эффектную паузу, поднял руку и ткнул пальцем в статую:
        — Здесь и сейчас, возле одного из незыблемых символов, олицетворяющих наши вековые традиции, я говорю вам — пора объединяться и наводить порядок в этом мире! Пора вступать в ряды воинов Новой Алабамской Республики! Сделаем Америку снова великой!
        Послушав еще чуть-чуть, я весело хмыкнул и отправился дальше.
        Юсовцы, что с них взять. Даже в игре пытаются капать другим на мозги.
        — С другой стороны, игрушка-то для них обидная получилась, баттхерт, поди, жесткий мучает…
        Очутившись на краю площади и вздохнув немного свободнее, я принялся разыскивать еще одну цель своего визита в город — местного картографа.
        Вменяемая карта была мне нужна заметно больше, нежели мутагены. Даже самые замечательные.
        — Так, ну и где же ты спрятался… уважаемый, не поможете мне?
        Не мудрствуя лукаво, я выбрал самый простой путь — попросту начал задавать вопросы всем встречным подряд. Как обычно, этот подход оказался весьма действенным — меня пару раз послали игроки, затем то же самое проделала вконец обнаглевшая непись, но следом на пути встретилась-таки добрая душа, указавшая правильное направление.
        В итоге уже через десяток минут передо мной появилось нужное здание — солидное, высокое и выглядевшее почти целым, несмотря на потрескавшиеся кое-где мраморные колонны.
        Нечто вроде местной администрации.
        Сообщив охране цель своего визита, я получил доступ внутрь и без каких-либо дальнейших проблем нашел местного специалиста по картам.
        — Чем могу помочь, уважаемый?  — равнодушным тоном произнес морщинистый усатый мексиканец, занимавший эту важную должность.
        — Мне бы карту окрестностей купить. Сколько?
        — Все относительно, мой друг,  — грузный латинос испустил многозначительный вздох.  — Скажем, план Изумрудного будет стоить всего-то пятьдесят кредитов. А вот полная карта разведанных в этой части Америки территорий — уже тысячу.
        — Вот козел…
        — Что?!  — Собеседник аж подпрыгнул от возмущения и тут же выдернул откуда-то из-под стола огромное ржавое мачете.
        — Это не про вас,  — я на всякий случай отскочил к двери и выставил вперед ладони.  — Торговец на рынке раскрутил на покупку, у меня всего семь сотен осталось!
        — Ну-ну…  — Картограф окинул меня недобрым взглядом, немного подумал, но затем все же сменил гнев на милость и с грохотом вонзил страшный клинок в столешницу.  — За пятьсот кредитов могу продать тебе карту первой и второй зоны.
        — Отлично,  — мне едва удалось сдержать радость.  — Это даже лучше.
        Все равно в более опасные места лезть пока рановато, а винтовка валялась как раз во второй зоне. Конечно, хорошо бы сразу все купить, но и так вполне сойдет.
        Процедура передачи информации оказалась чрезвычайно простой. Я безвозвратно лишился денег, а взамен на моем ИММК появилась вожделенная карта — причудливое сплетение разноцветных светлых пятен и участков непроглядной темноты.
        — Да уж, перейти из точки «а» в точку «б» здесь непросто…
        — Непросто, непросто. Давай, выметайся, не мешай работать,  — латинос со значением взглянул на мачете и я счел разумным ретироваться из его кабинета как можно быстрее.
        Впрочем, совсем уж далеко уходить мне не захотелось — выбравшись из здания, я устроился на ближайшей скамейке и принялся изучать открывшиеся территории, особое внимание уделяя разбросанным по карте флажкам.
        Желание разыскать увиденную некогда винтовку крепло все сильнее.
        Если я ее не найду, то так и буду сидеть с Эдиком в первой или второй зоне, охотясь на клещей и тараканов — иначе здесь, похоже, никак. А это — откровенно дерьмовый вариант, прямо скажем. Неприятный.
        Если же оружие все-таки удастся прикарманить, то в жизни сразу появятся интересные перспективы.
        — Так…
        Масштаб оказался настолько крупным, что мне сходу удалось отсеять еще одну точку. Винтовка, насколько я помнил, валялась на пустыре, а рядом торчали какие-то строения, но их было буквально пара штук. Исключенное же место представляло из себя настоящие городские развалины. Совсем другой тип локации, в общем.
        Остались семь точек из десяти первоначальных.
        — Блин, вот что, спрашивается, мешало в свое время просто на карту посмотреть и запомнить нужное место? Нубом был, ни о чем таком даже не думал… тьфу.
        Поднявшись на ноги, я двинулся на выход из города, попутно размышляя о том, какие требования могут быть у подобного оружия.
        Придется еще разок прошерстить форум, наверное. Поверхностное описание мне уже когда-то попадалось, но условий использования там точно не было.
        — Лишь бы не как с летным шлемом все оказалось. Иначе вообще мрак.
        С другой стороны, если находка потребует непомерной раскачки, то ее ведь и продать не грех. Так что забрать бесхозный ништячок нужно в любом случае. Пусть и без каких-либо долгоиграющих планов.
        Впрочем, пока это все — лишь мечты. А прямо сейчас первостепенная цель заключалась в том, чтобы надеть лежавший в хранилище шлем. Поэтому будем качаться, качаться и еще раз качаться. Как завещал некогда дедушка Ленин.
        Оказавшись за пределами города, я подозвал к себе околачивавшегося неподалеку питомца и показал ему вытащенный из инвентаря шарик.
        — Кто хочет вкусный мутаген?
        Таракан, только что весело шевеливший усами и всячески демонстрировавший радость от появления хозяина, заметно сник. Тихонько пискнул, жалобно посмотрел на меня, а затем и вовсе попятился.
        — Ну, не капризничай. Давай, ешь. Хороший бро, хороший…
        Наверное, если бы Эдик умел вздыхать, то обязательно сделал бы это. Но ему в очередной раз пришлось ограничиться всего лишь печальным писком.
        [Ваш питомец употребил мутаген, извлеченный из гигантского черного аллигатора.
        Эффекты:
        — сопротивляемость физическому урону.]
        — Блин,  — я с негодованием понаблюдал за тем, как противно-мягкое фиолетовое тельце начинает покрываться неким подобием крокодильей шкуры.  — Дерьмо.
        Нет, десятипроцентная сопротивляемость к физическим атакам — это здорово. Потом ее можно будет поднять на следующую ступень, а когда-нибудь и вовсе сделать из Эдика усатого броненосца. Но сейчас-то мне было нужно совсем другое!
        Что самое интересное, самому таракану произошедшие с ним перемены явно понравились. Даже попискивание стало каким-то горделивым, что ли.
        — Пошли, БТР шестилапый,  — раздраженно произнес я, направляясь к ближайшему более-менее свободному участку местности.  — Пора мочить охамевшую живность…
        И началась прокачка. Настоящая, суровая, беспощадная.
        Следующие несколько дней стали одними из самых худших в моей недолгой жизни — что игровой, что реальной. Мне час за часом приходилось бродить по траве и убивать местных кротов — убивать практически без остановок, без отдыха, даже без разговоров с другими игроками.
        Занятие, на самом деле, оказалось довольно безопасным — мутанты дохли как миленькие. Но вот интервал между их появлениями откровенно бесил. Ходишь, ждешь, ходишь, ждешь… Потом убиваешь выскочившего гада — и все заново.
        С учетом того, что для получения седьмого уровня мне нужно было завалить чуть ли не полторы тысячи тварей, процесс оказался реально утомительным.
        Но все плохое когда-нибудь заканчивается. Сначала был получен шестой уровень. А затем, когда все происходящее окончательно стало напоминать мне некую извращенную каторгу, выскочил и долгожданный седьмой.
        Персонаж наконец-то получил нужные способности.
        [Высокотехнологичное оружие.
        Базовый боевой навык, обеспечивающий возможность развития соответствующей ветки умений.
        Определяет, насколько сложные боевые системы вы способны использовать. На высоких уровнях дает возможность пользоваться самыми совершенными разработками людей и инопланетян. Силовая броня, программирование роботов, управление вертолетами, плазменное и биологически активное оружие — и это лишь неполный список.
        На уровне 1 позволяет открывать связанные навыки первой ступени и развивать их до значения 1.]
        [Высокотехнологичные системы защиты.
        Боевой навык, обеспечивающий возможность использования различных видов защитного снаряжения. На высоких уровнях позволяет носить различные типы экзоскелетов.
        На уровне 1 позволяет:
        — использовать высокотехнологичное снаряжение начального уровня.
        — открывать связанные навыки второй ступени и развивать их до значения 1.]
        — Достиг, добился… ура. Что скажешь, броненосец?
        Питомец, восседавший на тушке очередного моба, гордо промолчал. Вообще, за последнее время его прогресс начал меня потихоньку бесить. Мой собственный персонаж по-прежнему оставался жалким дрищом с тридцатью пунктами жизни, таракан же отожрался до впятеро большего значения. Да и плевок у него стал заметно более действенным, нежели несчастный красный ломик.
        Нет, подмога-то в бою замечательная, тут ничего не скажешь. Но вот сам себя на фоне такого питомца чувствуешь каким-то убогим крабом. Столько времени потрачено, столько сил, а в итоге — всего седьмой уровень и совершенно позорный перс. Тьфу.
        Вдобавок, постепенно подкрадывалась следующая неприятность — после десятого левела Эдик расти перестанет, но на количестве опыта это никак не скажется. Так что питомца придется модифицировать, тратя на это еще два очка умений.
        — Замкнутый круг, блин,  — я отправился к воротам Изумрудного.  — Прогонять жалко, держать без модификаций — тупо, а модифицировать — жаба душит. Придумал геморрой на свою голову, называется.
        Единственный светлый момент заключался в том, что после двадцатого уровня питомцы-тараканы расти переставали. И после этого экспа шла к их хозяину в нормальном объеме. Но ради этого счастья мне нужно было потратить еще целых четыре пункта навыков. Не говоря уже о времени.
        Пребывая в довольно скверном расположении духа, я зашел в город и направился в сторону рынка, желая с пользой распорядиться оставшимися в кармане кредитами.
        Именно в этот момент все и произошло. Игра попросту выключилась, а спустя несколько секунд перед моими ошалевшими глазами возникла медленно поднимавшаяся крышка капсулы.
        — Что такое… черт…
        Попытка негодования оказалась на корню пресечена неожиданно впившейся в каждую клеточку тела болью. Нудной, сильной, выворачивавшей организм наизнанку.
        — Доктор… твою мать, ботан, я умираю…
        — Спокойно,  — передо мной появился невозмутимый очкарик, державший в руке какой-то высокий непрозрачный стакан.  — У всех такие симптомы. Выпей коктейль, потом замри и терпи. Минут через пять отпустит.
        Я послушался, проглотил какую-то соленую бурду и попытался расслабиться. Получилось откровенно плохо.
        — Это нормальная реакция организма на внутривенное питание и постоянную нейрофизическую нагрузку,  — доктор Трухан, не обращая на пациента особого внимания, принялся возиться с внутренностями капсулы.  — Процедура реабилитации уже отработана, так что через пару часов будешь как огурчик. А в следующий раз все пройдет гораздо легче.
        — Спасибо,  — я постарался вложить в это слово всю доступную язвительность, но толстокожий ботан принял мои слова за чистую монету и довольно кивнул.
        Как бы то ни было, через несколько минут боль действительно отступила, а я смог выбраться из своего пластикового гроба.
        — Топай-ка в душ,  — критически осмотрел мое многострадальное тело очкарик.  — Вон, в углу, специально сделали.
        Пока я смывал с себя остатки геля, куратор затеял возню с компьютером, добившись в итоге того, что вокруг капсулы появился огромный стеклянный колпак, тут же заполнившийся потоками воды.
        Ну да, если подопытному кролику нужен душ, то и его клетке он не помешает.
        — Чего так рано-то?  — поинтересовался я, выбираясь из кабинки и накидывая на плечи халат, подготовленный заботливым доктором.  — Месяц ведь еще не закончился.
        — А, не бери в голову,  — Эдвард довольно легкомысленно махнул рукой, продолжая переключать что-то на экране.  — Несколько несчастных случаев произошло, так что было принято решение ограничить время непрерывного пребывания в капсуле.
        — Каких еще несчастных случаев?
        — Ну, необратимые повреждения ЦНС,  — безразлично произнес чертов вивисектор.  — Все живы, не парься.
        Да уж, блин, отличное утешение.
        — Ты, вообще, как себя чувствуешь?  — Куратор наконец-то отвлекся от монитора и уставился мне в глаза.
        — Нормально,  — я пожал плечами, прислушался к ощущениям и понял, что организм действительно пришел в норму.  — Немного чувствуется какое-то неудобство, но и только.
        Ботан, услышав ответ, мгновенно потерял интерес к теме. Поднялся со своего места, а затем поманил меня прочь из помещения.
        Я покорно вышел вслед за ним в соседнюю комнату.
        — Там сейчас все почистится, тесты пройдут, потом можно будет тебя обратно отправлять. А сейчас ответь-ка на несколько вопросов. Чем занимался в игре, что прокачивал?
        — Вы что, не отслеживаете, что ли?
        — Отслеживаем общее развитие, в частности не вдаемся. Круглосуточное наблюдение никто не ведет.
        — Понятно,  — я пожал плечами, вспоминая свои похождения.  — Ходил, убивал монстров, завел питомца, раздолбал вертолет, взорвал ядерную бомбу, потравил наркотой аллигаторов… Еще с базой возни много было.
        — Нормально,  — четырехглазый особо не впечатлился.  — Почему ничего из характеристик не развивал? Нет, дело твое, мне просто интересно.
        — Да там каждый пунктик наперечет. Сделали, блин, хардкор какой-то. Никто параметры-то и не качает толком.
        — Это не просто так,  — ботан задумчиво пожевал губу и уставился в пространство.  — Создавались такие условия, при которых набор характеристик должен был стать медленным и осторожным. Именно для нашего проекта. Поэтому не ругайся, здесь все получилось как нельзя кстати… Знаешь что?
        — Что?  — Меня насторожил его неожиданно серьезный тон.
        — Ты вообще о будущем своем задумываешься?
        — Э… в смысле?
        — В прямом. Что ты сейчас делаешь в игре? Про вертолет и бомбу я помню, меня интересуют твои основные занятия.
        — Ну… кротов убиваю, прокачиваюсь. Уже дней пять или шесть подряд, наверное. Мне навыков не хватало для десантного шлема.
        — Вот,  — очкастый слегка поморщился.  — Прокачка, конечно, дело полезное. Но прокачка ради того, чтобы какую-то там шмотку надеть… У тебя впереди почти год игры. Ты хочешь чего-нибудь добиться за этот год? Не в игре, а вообще?
        — Ну, наверное,  — я все еще не до конца понимал, к чему он клонит.
        — Задумайся о том, какие финансы крутятся в «Альтернативе». Я вчера прочитал твое досье и там, в частности, было написано, что поступить в университет ты не смог просто из-за нехватки средств. Это неприятно, но ведь с помощью игры можно зарабатывать кучу денег. Особенно, если иметь круглосуточный доступ и не иметь каких-либо других дел. Можно добывать ресурсы, заниматься перепродажей товаров… Что скажешь по этому поводу?
        — Ну, мысль, кажется, ничего такая. А тебе-то что? В долю хочешь?
        Доктор Трухан посмотрел на меня с откровенной жалостью:
        — Дурень. Я тебе помочь пытаюсь. Просто так. Чтобы ты отсюда вышел хоть с копейкой в кошельке. Чтобы не мутантов изо дня в день дубинкой колотил, а чем-нибудь стоящим занялся, что ли.
        Наступило неловкое молчание, во время которого очкарик таращился на меня, словно директор школы на позорно облажавшегося первоклассника.
        — В курсе, что правозащитники добились сохранения за такими, как ты, всех прав на полученный игровой прогресс?
        — Э…
        — Понятно. Дали огромную стопку документов на подпись, помню. Ну, теперь хоть будешь знать. Проблема здесь только в том, что по окончанию исследований тебе еще одну такую пачку бумаг дадут. Где ты точно таким же образом, добровольно и с песней, откажешься от всего заработанного в игре.
        — Ну…
        — Помолчи,  — ботан неожиданно зло махнул рукой.  — Скорее всего, ты это в любом случае подпишешь, даже после моего предупреждения. Просто потому, что тебе обрисуют неприятную альтернативу — какое-нибудь судебное преследование и все в этом духе. Так что не вставай в позу. Но прямо сейчас у тебя все еще есть право привязать к персонажу счет, на который можно спокойно выводить заработанные деньги.
        — И что именно мне нужно делать?  — Я по-прежнему не понимал его мотивов, но вещи куратор говорил слишком интересные, чтобы просто так от них отмахиваться.
        — К концу года у тебя в игре должен остаться просто голый персонаж,  — припечатал тот.  — Все накопленное должно быть продано. Иначе оно достанется твоему военкому или еще кому-нибудь подобному. Тому, кто его успешно реализует, а потом купит себе очередную квартиру или машину.
        — Вот даже как…
        Я вспомнил майора Иванова и решил, что обломать его — откровенно богоугодное дело.
        — Это первый момент, который тебе нужно было узнать,  — разошедшийся было доктор начал успокаиваться.  — Следующий касается твоего организма. Еще раз — какие у тебя сейчас приоритеты в игре?
        — Ну… навыки. Оружие всякое…
        — Судя по предварительным исследованиям, наибольшее влияние на реальное тело оказывает прокачка ловкости. Следом за ловкостью по степени воздействия идут интеллект и восприятие. А вот подъем силы и живучести ни к чему не ведет. Поэтому, если ты хочешь получить улучшенные рефлексы, мозги и чувства — то развивай правильные характеристики.
        — Но это же только теория,  — слабо вякнул я, стараясь полностью осознать вырисовывающиеся перспективы.
        Ботан фыркнул:
        — С недавних пор — уже не совсем теория. К тому же, никто из тебя Брюса Ли с мозгами Ботвинника и взором орла не сделает. Но улучшения все равно произойдут. Должны произойти.
        — Понял.
        — Ладно,  — он на секунду задумался, сохраняя сосредоточенное выражение лица, а потом неожиданно весело улыбнулся, хлопнув себя по колену: — Свой социальный долг на сегодня я выполнил, остальное — не моя забота. Захочешь выйти отсюда умным, ловким и богатым — выйдешь. Не захочешь — не выйдешь.
        — Спасибо,  — неловко произнес я.  — Но, все-таки, почему? Несколько неожиданно получилось…
        — Говорю же, читал вчера твое досье,  — недовольно поморщился очкастый.  — И просто захотел помочь. Как мне помогли когда-то…
        Пришлось многозначительно кивнуть и свернуть с неловкой темы. Похоже, во время чтении моих бумаг доктора знатно торкнуло на почве каких-то личных воспоминаний — вот он и бросился спешно творить добро.
        Впрочем, мне-то от этого только плюс, так что грех жаловаться.
        — А я в твою честь питомца назвал. Таракан светящийся, прикольный такой. Сейчас эксперименты над ним провожу, мутагенами кормлю…
        Ботан уставился на меня слегка удивленными глазами. Затем до него окончательно дошел смысл прозвучавших слов.
        — В мою честь? Таракана? Эксперименты с мутагенами? Мудак ты, Крабов. Лучше бы я тебя в капсуле оставил и мозги сжег к черту.
        — Я же…
        — Иди в свой отсек, отдыхай и не мешай работать,  — он экспрессивно ткнул конечностью в сторону закрепленной за мной каморки.  — У тебя пара часов, потом снова в игру. Инсектофил хренов.
        — Блин, извини.
        Действительно, как-то неудобно получилось. Человек искренне старался мне жизнь улучшить, а я тут в ответ со своим тараканом.
        — Иди, я сказал!
        Следующие два часа прошли в сумбурных размышлениях. Обидчивый очкарик за несколько минут успел настолько перетряхнуть мне мозги, что все мысли теперь крутились только вокруг жадного майора Иванова и его коварного плана по отъему моих вещей и денег.
        Что самое интересное, военком, возможно, даже не помышлял о таком варианте. И вообще никогда ничем подобным не занимался. А я его тут представляю неким исчадием Зла.
        Но осторожность не повредит, доктор прав.
        — Чертов ботан. Так спокойно было…
        — Я все слышу,  — донесся недобрый голос из соседнего помещения.
        Блин.
        С другой стороны, а что глобально изменилось-то? Я ведь и так не особенно рассчитывал на какие-то там деньги, не планировал играть после службы. Безусый Эдик просто обрисовал перспективы и дал направления для возможного развития. Больше ничего и не произошло, если разобраться.
        Ну, еще нервы этот гад мне неплохо помотал своим пафосом.
        — Короче, нужно по-прежнему играть в свое удовольствие, но не забывать про вывод денег в конце года. И время от времени повышать характеристики…
        — Верно,  — опять раздался язвительный ботанский голос.  — Хорошо, что дошло. Я бы на твоем месте с прокачки интеллекта начал, кстати.
        Вот ведь… злопамятный…
        Когда пришло время возвращаться в игру, иглы начали впиваться в мои вены откровенно жестоко и беспощадно. Но на этот раз я мужественно терпел экзекуцию — чувствовал за собой совершенный косяк.
        А еще было очень приятно наблюдать за проступавшим на лице мучителя разочарованием.
        Хрен знает, что его так обидело. Какая-то слишком уж нежная душевная организация у моего куратора. То начинает играть в защитника угнетенных, то пытками занимается…
        — Сука!
        — Приятной игры,  — елейным тоном произнесла очкастая сволочь, только что с размаху вонзившая мне в руку самую толстую из припасенных иголок.  — Карай там всех, Крабов.
        — Спасибо, айболит чертов,  — произнес я не менее добрым тоном.
        И только потом вспомнил, что канонический Айболит — это тупо ветеринар.
        — Верно, в корень зришь,  — проявивший неуместную эрудированность доктор гнусно ухмыльнулся и крышка капсулы закрылась.
        А потом меня выплюнуло обратно на улицы Изумрудного.
        Те же дома, те же неписи, лениво бродящие вокруг. Вот только мое самочувствие теперь было совершенно другим — заметно более хреновым. И разгуливать по городу больше не хотелось.
        — В задницу все,  — я решительно развернулся и двинулся на выход.
        Умереть, попасть на базу, примерить шлем, а затем наконец-то вступить на путь могущества и процветания. То есть, отправиться на поиски драгоценной винтовки.
        К сожалению, сегодня на календаре явно был день нежданных встреч. Это выяснилось очень скоро — когда сразу за воротами меня встретили два упакованных в массивную черную броню игрока из клана «Дети Атома».
        — Привет, козел,  — миролюбиво поздоровался один из них.
        — С тебя пять миллионов кредитов, чмо,  — не менее дружелюбно сообщил второй.
        Мне бы испугаться, наверное. Но настроение после визита к доктору оказалось слегка несоответствующим. Злым, прямо скажем. И даже боевитым.
        — Пошли на хрен, крабы.
        Поучаствовав таким образом в обмене приветствиями, я попытался было ловко сдвинуться в сторону и по-английски удалиться, но финт не прошел. Рука в черной перчатке стальной хваткой цапнула меня за плечо, остановив на месте.
        — Ты, похоже, не понимаешь, козел,  — еще более радостным тоном произнес первый из игроков.  — Ты причинил ущерб. Пришла пора платить.
        — Иначе что? В реале найдете, да? Или уже нашли? Возможно, даже сунулись на территорию и почувствовали, каково это, когда в башку упирается ствол, а вокруг — самый что ни на есть реальный реал? Руку отпусти, пассив членистоголовый!
        Меня откровенно понесло — сразу и напрочь. Но сдерживаться почему-то не хотелось. Пошли они все сразу, оптом. Доктор, военком, эти вот ушлепки…
        В любом случае, для того, чтобы на базу попасть, мне нужно будет сдохнуть — так почему бы и не прямо сейчас?
        Судя по тому, с каким удивлением переглянулись оппоненты, ответного наезда никто из них не ожидал. И в реале к месту прописки моей капсулы тоже никто не ходил.
        Ожидаемо, в общем-то.
        — Вы, две кучки дерьма, даже не поняли, на кого наехали, да? В ваши тупые мозги даже не пришла мысль удивиться тому, что нуб сумел сходу поднять в воздух боевой вертолет, не имея для этого никаких навыков? Молокососы ущербные. Кто-то там на форуме вякал, что адрес капсулы уже вычислен? Почему я еще не видел вашей бравой гей-дружины у себя в гостях? Приезжайте, оба. Будем превращать вас из виртуальных пассивов в самых что ни на есть реальных. Руку отпусти, гондон! Иначе поедут уже за вами.
        Державшие меня пальцы неуверенно разжались, а на рожах игроков отразилась легкая тень озабоченности. До конца я, чувствую, никого здесь не убедил, но опасения — есть опасения. Все как в обычных разборках у нас на районе — кто убедительнее кидает понты, угрожая при этом всевозможными карами — тот и победил.
        Если, конечно, чрезмерно обиженный противник в ответ неожиданно по зубам монтировкой не пропишет.
        — Пока не вернешь долг, тебя будут убивать везде,  — неожиданно заявил второй боец.  — В нубятниках можешь даже не показываться. Базу твою найдем и будем мочить по кулдауну. А что там в реальности — посмотрим. До встречи, козел.
        Я не успел ничего ответить — выстрел из пистолета оборвал очередной сеанс моей игровой жизни.
        Дом, милый дом…
        — Кругом одни уроды, блин.
        Под определение вполне подпадали и коварный майор, и садист-ботан, и мои новые знакомые. Да и вообще все вокруг.
        — Ощущаешь себя благородным д'Артаньяном в окружении низменных плебеев,  — я строго посмотрел на устроившегося в своем уголке Эдика, но тот, похоже, полностью разделял позицию хозяина.
        Успокоившись на этот счет, я прошелся по комнате, испил водички, а затем вытащил из хранилища и надел шлем.
        Несмотря на то, что его передняя поверхность представляла собой совершенно черный кусок стекла, в восприятии мира практически ничего не изменилось. Разве что появились индикаторы, отображавшие состояние брони, прибора ночного видения и встроенного фильтра.
        [Вы надели десантный шлем.
        Для того чтобы активировать прибор ночного видения, нажмите на утопленную кнопку, расположенную напротив вашего правого виска.
        Для того, чтобы включить активную фильтрацию воздуха, нажмите на утопленную кнопку, расположенную напротив вашего левого виска.]
        Я тут же приказал базе вырубить освещение и задействовал ночной режим.
        — Неплохо…
        Темнота вокруг меня отступила и перед глазами появилась та же самая картинка, что и раньше, но на этот раз слегка подкрашенная зеленым цветом.
        Соответствующая надпись на забрале шлема тут же мигнула, подсказывая, что заряда хватит еще на три часа использования.
        Нормально, в принципе. Уж точно лучше прежнего.
        Следующей на очереди была смена привязки — камуфляжные штаны отправились в схрон, а шлем занял их место в списке защищенных от потери предметов.
        Кажется, все.
        — Ну что, бро. Пришла пора заняться серьезными делами.

        Глава 11

        Первый этап моего плана являл собой эталон простоты и бесхитростности. Я собрался с духом, выбрался из своего убежища, а затем умер от радиации прямо на его пороге. Собственно, все.
        Как-то иначе попасть на нужную территорию было проблематично — может, более легкие способы и существовали, но мне на ум приходила только принудительная смена зоны после слишком быстрой череды перерождений.
        Вот и пришлось исполнять роль незабвенного Кенни.
        Следующие три смерти пришли быстро и безболезненно — тоже от недружелюбного к человеческому организму радиоактивного излучения. Называется, очнулся, насладился треском браслета, сдох… Повторить.
        Затем меня выбросило на какую-то невысокую скалу, находившуюся рядом с берегом красивейшего озера. Изумрудная вода, густой сосновый лес, заснеженные горы неподалеку — настоящая сказка, одним словом.
        Неудивительно, что в таком райском уголке оказалось много дикой живности. Действительно много.
        — Местный вариант сафари, блин. Парк техноголоценового периода.
        На пару минут я погрузился в приятные размышления, представляя, как улепетывали бы от местных обитателей обычные гламурные туристы. Посмотреть на льва из бронированного джипа — это много смелости не надо. А вот заглянуть в глаза молоху? В реальность бы местных когтистых ящериц перетащить, в Америку.
        — Им здесь нравится, смотрю…
        Позади раздалось утробное ворчание, я попытался обернуться, но не успел. Кто-то неизвестный меня прикончил — быстро и практически безболезненно.
        Спустя две минуты в моей копилке оказались еще две скоротечные смерти. Затем с чего-то вдруг привалило несказанное, сногсшибательное везение — встретился очередной пришелец. И не какой-нибудь там красный, а самый что ни на есть оранжевый.
        Секунд двадцать я с любопытством наблюдал за странной помесью чешуйчатого осьминога с кучей волосатых сколопендр, потом альен заметил объявившегося рядом с ним противника, махнул конечностью…
        Нескольких длинных иголок свистнули в воздухе и пробили мое тело. Пришлось снова умереть.
        На этот раз я особо не возмущался — привык уже к местным реалиям. Третья зона — это все-таки третья зона.
        — О!
        После нового возрождения вокруг меня оказалось нечто, напоминавшее собой очередной заводской комплекс — огромный и просторный. Повсюду располагались странные приборы, механизмы… а еще — роботы. Хренова туча роботов, нервно ползавших возле таинственно светившейся нежно-зеленым светом здоровенной круглой штуковины.
        — Заряжаются, что ли…
        На этом моменте я спохватился и как можно быстрее шлепнулся на пузо, стараясь оказаться по возможности более незаметным.
        Радиации вокруг почти не наблюдалось, так что мгновенной смерти можно было не бояться. Так почему не изучить интересное местечко более вдумчиво?
        — Спрячься, блин. Чтоб тебя никто не видел!
        Усатое недоразумение, рассевшееся неподалеку и нагло шевелившее усами, осознало ошибки жизни и шмыгнуло под какой-то ржавый прибор.
        Вокруг по-прежнему царила лязгающая суматоха. Роботы скрежетали гусеницами, урчали моторами, чем-то звенели и трещали. С моего места толком ничего не было видно, но даже на слух картина рисовалась достаточно интересная — судя по всему, тут действительно находилась какаю-то заправочная станция. Станция зарядки, если точнее.
        Через минуту ничегонеделания мне надоело изображать из себя ковер и я принялся осторожно смещаться в сторону — подальше от умных машин, поближе к стене.
        Разволновавшийся таракан, слабо попискивая, двинулся следом.
        Мы медленно проползли метров двадцать, миновали громадный трясущийся шкаф, а потом остановились среди штабелей металлических ящиков.
        Новая позиция оказалась немного более удачной и позволила рассмотреть кое-что из происходившего в центре ангара. Далековато, конечно, но зато относительно безопасно.
        Рядом с непонятным сооружением по-прежнему ходили и ездили всевозможные металлические штуковины. Толкались, гневно урчали, жужжали, но затем пристраивались к светящемуся металлу и мирно затихали.
        — Словно щенки новорожденные…
        Продолжая изучать все это копошение, я вспомнил про валявшуюся в инвентаре термитную шашку и начал обдумывать, каким образом можно сделать местным железкам легкое западло.
        Разумнее всего было бы вывести из строя само заряжающее устройство, но у меня возникали резонные сомнения в том, что один-единственный заряд сумеет пробиться сквозь его оболочку. Нет, повезти-то, конечно, может, а вот повезет ли…
        Перебравшись чуть в сторону, я взялся рассмотреть окружающее пространство более внимательно, но в итоге пришел к неутешительному выводу, что возникшая идея весьма и весьма трудна для реализации. Это — как минимум.
        Вокруг зарядки находилось столько роботов, что подкрасться к ней было практически нереально.
        — Разве что просто кинуть туда заряд, понадеявшись на удачу…
        Новая мысль мне понравилась. В конце концов, что я потеряю, если запущу термит в эту толпу? Ну, три сотни кредитов, возможность прожечь какую-нибудь очередную преграду… не так уж много.
        Я высунулся еще дальше, рассмотрел чуть больше, а потом…
        Потом время в очередной раз замедлилось. Мне удалось со стороны увидеть выглядывавший из-за штабеля ящиков черный шлем, несколько десятков пуль, плотным роем летевших к этому шлему, испуганного таракана, распластавшегося в кошачьем прыжке и пытавшегося таким образом выбраться из-под обстрела…
        Затем пули пришли во взаимодействие с моей головой и мир почернел. Наполеоновским планам осуществиться не удалось.
        Последняя, десятая, смерть прошла буднично и спокойно. Пришлось в очередной раз склеить ласты от радиации, вслед за этим перед носом вспыхнуло долгожданное сообщение и возрождение произошло уже во второй зоне — на окраине заброшенного поселка.
        Вокруг показались заросшие плющом растрескавшиеся стены, пустые оконные проемы, а также дорога, украшенная пробившейся сквозь асфальт травкой.
        Идеальный постъядерный пейзажик, короче говоря.
        К моему неудовольствию, несмотря на отсутствие исконных обитателей, какая-то жизнь здесь все же теплилась — за соседними домами слышались звуки боя. Звучали выстрелы, взрывы, раздавался чей-то грозный рев…
        Я не смог сдержать любопытство и осторожно прокрался сквозь более-менее сохранившийся дом, тут же оказавшись вплотную к творившемуся действу.
        — Ни черта себе…
        Таких тварей мне здесь видеть еще не доводилось. На замусоренном и грязном перекрестке шагах в сорока от моего укрытия стояли три зеленоватых гротескных существа. Полтора человеческих роста в высоту, могучие мускулы, полное отсутствие признаков интеллекта на перекошенных от злобы рожах…
        — Вот что бывает, если в детстве правильную кашу наворачивать,  — прошептал я, стараясь не привлекать к себе внимания и продолжая следить за происходящим.  — И зарядку по утрам делать.
        Снаряжение громил выгодно подчеркивало и оттеняло их ограниченный внутренний мир — жлобяры, особо не заморачивались, таскали в качестве брони крышки от канализационных люков, обломки стальных дверей, какие-то железные плиты и прочие милые вещи.
        Что самое удивительное, весь этот металлолом совершенно не мешал им держать при себе еще и оружие. А также вести бой против людишек, трусливо прятавшихся в соседних постройках.
        На моих глазах один из великанов окутался облаком огня от взрыва какой-то зажигательной смеси, но не умер, а всего лишь злобно взревел, поднял огромный миниган и выдал бесконечную очередь в сторону своего обидчика.
        Здание, в котором тот прятался, слегка вздрогнуло, а затем сложилось, будто карточный домик. Вокруг раскатилось небольшое облако пыли, добавившей картине пряные нотки сюрреалистичности.
        Сосед опаленного гиганта проревел что-то одобрительное, запустив куда-то три ракеты подряд. В ответ стихшая было стрельба снова набрала обороты. Я видел искры, окутывавшие доспехи зеленокожих тварей, видел появлявшиеся на могучих телах раны, но им самим явно было плевать на такие мелочи.
        Третий из загадочных мутантов неожиданно от души размахнулся и запустил в противников какую-то круглую увесистую штуку.
        Вспышка… исчезающий в вихре ослепительного пламени дом…
        Бетон под ногами подпрыгнул, отправляя меня на пол. ИММК негодующе протрещал что-то непонятное, но практически мгновенно стих. Накатила и тут же схлынула волна нестерпимого жара.
        Наступила неожиданная тишина.
        Подождав несколько секунд, я поднялся, осторожно выглянул из окна и насладился видом трех здоровенных прожаренных тел, в живописных позах развалившихся на фоне полыхавших руин.
        — Эффектное самоубийство. Дебилы, блин…
        Это если выражаться принятым в узких дипломатическим кругах языком, конечно же.
        От соседнего с великанами здания, оставшегося более-менее целым после применения страшного оружия, отделились две человеческие фигурки с характерными пометками над головами.
        Игроки, озираясь и водя по сторонам автоматами, целеустремленно направились к погибшим славной смертью гигантам.
        — Нет-нет-нет,  — пробормотал я, в свою очередь вытаскивая из инвентаря лежавшую там спецназовскую гранату.  — Хрен вам, а не лут…
        Чтобы получить возможность сделать нормальный бросок, мне пришлось переместиться к двери. За это время появившиеся на сцене игроки успели добраться до своих противников, присев возле них на корточки — очевидно, занялись поиском ценных вещей.
        — Хрен вам,  — повторил я, активируя гранату и запуская ее в сторону гнусных мародеров.
        Вспышка. Грохот. Свист осколков.
        На этот раз чертова бомба взорвалась слишком рано, еще на подлете к цели. То ли у меня не получилось правильно просчитать расстояние, то ли помешало отсутствие навыка. Как бы то ни было, но от осколков никто не сдох.
        Хорошо еще, что мне самому при этом удалось избежать судьбы зеленого придурка.
        Шепча страшные ругательства, я выдернул из инвентаря оставшуюся там более слабую гранату и запустил ее следом за первой, тут же схватившись за автомат.
        Удар.
        Как взорвалась граната, я уже не увидел — валялся в дверном проеме, рассматривая мир сквозь красную пелену и удивляясь тому, что индикатор брони на забрале шлема показывает тревожный красный ноль.
        Затем зажужжала аптечка, пелена отступила и мне удалось снова подняться на ноги, более-менее осмысленно взглянув на происходящее.
        Один из моих моих оппонентов валялся рядом с телами великанов, а вот второго нигде не было видно.
        — Сучара…
        Я довольно быстро сориентировался в ситуации, забрался обратно в дом и тихо прокрался на второй этаж. Благо, там нашелся пролом в стене, сквозь который можно было следить за творящимся на улице.
        Минута… вторая… пятая…
        Вот и спрашивается — враг сдох, убежал или точно так же притаился и ждет моих действий?
        Черт его знает.
        — Бро, иди-ка, разведай обстановку. Туда, где эти трупаки валяются. Понял? Идешь на перекресток, ищешь врагов, валишь их.
        Скромно жавшийся в дальнем углу питомец радостно пискнул и шмыгнул мимо меня к лестнице. Буквально через несколько секунд я увидел его уже на улице — Эдик отважно перебирал конечностями, шустро подбираясь к убитым.
        Дошел. В прицел стало заметно слегка растерянное шевеление его усов — выдавая поручение, я совсем забыл, что восприятие-то у бедолаги откровенно никакущее.
        — Хрен он там кого найдет…
        Впрочем, таракан не обратил на недостатки своего организма особого внимания и принялся рьяно выполнять поставленную задачу, ползая взад-вперед по улице и заглядывая в окна уцелевших после битвы домов.
        Судя по всему, там было совершенно пусто.
        Я настолько увлекся наблюдением, что не сразу услышал шедший снизу легкий шорох. Услышав же, невольно отложил ведерко кирпичей и тут же перевел дуло автомата на лестничный проем. Потом вспомнил, что на оружии установлен одиночный огонь и перевел планку на автоматический, истово надеясь, что враг не услышит слабый щелчок.
        Осторожные шаги раздались снова. Затихли.
        Потянулись длинные минуты, заполненные тревогой и острым ощущением близкой опасности — в отличие от предыдущего ожидания, сейчас я точно знал, что коварный враг находится совсем рядом.
        Скорее всего, притаившийся внизу игрок подозревал то же самое.
        Не знаю, сколько бы мы выдержали на этот раз, но тут Эдику приспичило вернуться. Снизу послышался гневный писк, звук смачного плевка, а затем ругательство и автоматная очередь.
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        Почувствовав, что лучшего момента может и не представиться, я бросился на первый этаж, надеясь застать врага врасплох. Но тут же споткнулся о неудачно торчавшую из стены доску, упал и кубарем скатился по ступенькам, затормозив только в самом низу лестницы — прямо под ногами у слегка удивленного человека, стоявшего рядом с трупом фиолетового таракана.
        Благо хоть, в результате этого акробатического этюда ствол моего оружия каким-то чудом оказался направлен точно на бубенцы недруга. Хоть здесь повезло.
        Очередь, грохот, чувствительно лупящий по руке приклад… и дохлый враг падает прямо на Эдика.
        Все же, автомат — это сила. Даже в руках полного нуба.
        Я поднялся, осмотрелся, выглянул на улицу, но каких-либо еще опасностей не увидел и принялся обыскивать убитого. На нем, само собой, не нашлось ничего, что можно было бы поднять и присвоить.
        — Гнусная жадная сволочь. Ушлые все пошли, блин…
        Мстительно ткнув ногой тело поверженного краба, я вышел из дома и отправился к лежащим на улице телам, надеясь хотя бы там найти что-то полезное.
        Вообще, мне начала нравиться эта тема — собирать трофеи после того, как могущественные противники поубивают друг друга. Иногда, чувствую, можно просто шикарные вещички таким образом надыбать. Вдруг и сейчас попадется очередной ништяк…
        Ништяк довольно быстро нашелся. Даже не один. Вот только поднять свои находки я попросту не смог.
        — Что ж за день-то такой дерьмовый,  — мне удалось пошевелить тяжеленный миниган и даже протащить его на полметра в сторону, но на этом успех закончился.
        Следующей стала счетверенная труба ракетной установки. Ее взять в руки у меня получилось — положив автомат на землю и напрягая все силы. Само собой, что засунуть эту бандуру в инвентарь либо отнести к убежищу было попросту нереально.
        — Долбаные качки…
        [Мутант. Мутировавший человек. Уровень 62.]
        — Уроды зеленые. Нет бы нормальные вещи с собой таскать. Только гранаты потратил, блин…
        На первых двух великанах так и не нашлось ничего толкового. Даже патроны к чудо-пушке весили столько, что оставалось лишь ругаться на долбаную игру с ее долбаными ограничениями.
        А вот после обыска третьего верзилы мое настроение резко изменилось в лучшую сторону. Потому что судьба наконец-то сжалилась, сторицей вернув затраченное на бой снаряжение.
        [Плазменная граната с нестабильным ядром. Качество: прототип. Прочность: 1. Урон: 500-1000.]
        [Созданный на основе инопланетных технологий боеприпас. Использует сверхплотную высокотемпературную плазму, закапсулированную вокруг ядра из нестабильных изотопов трансурановых элементов.]
        — Жесткая вещь…
        Пару минут я завороженно любовался увесистой находкой, но затем все-таки обратил внимание на ее тяжесть и снова выругался.
        Хрень-то однозначно попалась эпичная. Вот только весила такая эпичность целых пять кило. Конечно, инвентарь у меня только что на целую треть освободился, но подобная дура все равно никак не могла туда пройти — из-за ограничения по массе.
        Очередное гадство, едрена вошь.
        Пришлось как следует перетасовать экипировку, избавившись от последних двух шоколадок и бутылки с водой. Только после этого новое приобретение получилось спрятать в одной из ячеек.
        — Как, интересно, гулять-то с таким?
        Я по очереди обошел всех павших игроков, но снять с них ничего не смог и вернулся обратно на перекресток. Снова остановился, думая о том, что в самом ближайшем будущем гранату явно придется отправить на аукцион — сам-то я ее разве что себе под ноги уронить мог, не больше. Обидно, конечно.
        Впрочем, этим всем можно было заняться и потом. А прямо сейчас у меня имелась совсем иная задача — несмотря на нежданно случившееся веселье, поиски винтовки требовалось продолжать.
        — Бороться и искать, найти и облажаться…
        Способ розыска мной был выбран все тот же — смерти.
        Можно ведь умирать до тех пор, пока очередная точка воскрешения не окажется рядом с одним из маркеров, разбросанных по моей карте. Делов-то.
        — Итак, посмотрим…
        Чуда не случилось. Судя по плану местности, я очнулся где-то на западе игровой территории, ближайший из обитаемых городов расположился километрах в двадцати от меня, а вокруг находилась настоящая мозаика из участков различной сложности — зоны в этих краях переплетались особенно хаотично. Но все установленные маркеры были слишком далеко.
        Печалька, в общем.
        Так как питомец оказался временно недоступен, для следующей смерти мне пришлось пустить пару пуль в собственную ногу. Сделал я это спонтанно, не соизволив толком прикинуть последствия и не подумав о том, что негативные ощущения в игре никто не отменял.
        Осознание совершенной ошибки пришло практически сразу.
        — Черт!
        Хорошо еще, что боль от ран оказалась достаточно терпимой — как будто кто-то вполсилы огрел мне по бедру палкой. Вдобавок, наступившая смерть быстро стерла даже эти ощущения. Неприятно, в общем, но пережить можно.
        Хотя поступок все равно не самый умный.
        Новое место воскрешения оказалось пустынной каменистой равниной, где стайками и по-одиночке бродили невзрачные серые шакалы. Или лисы, черт их знает. Или еще кто-то.
        В любом случае, на этот раз убиваться я не стал. Вместо этого натравил на живность возродившегося Эдика, а затем и сам с воодушевлением ввязался в бой. Собрал за следующие полчаса почти тысячу единиц опыта, словил море впечатлений, но затем все-таки не уследил за ситуацией, получил несколько укусов и аптечка не успела мне помочь — пришлось снова отправляться в страну вечной охоты.
        Третья попытка оказалась заметно более удачной. Если верить карте, то одна из нужных мне локаций находилась буквально в трех-четырех километрах и до нее можно было добраться, преодолев небольшой, но довольно темный и мрачный лесок.
        — Сожрут нас здесь, бро,  — печально вздохнул я, отважно двигаясь вглубь чащи.  — Следи в оба… не понял, хрена ли ты сзади шкеришься, ссыкун шестилапый?! А ну, пошел на разведку!
        Таракан наградил меня злобным писком, но ослушаться не посмел и неохотно перебежал вперед.
        — Давай-давай, нечего пищать тут. Ищи ништяки и врагов мочи.
        К моему облегчению, противников в лесу оказалось мало — уже знакомые мне мокрицы соседствовали здесь только с клещами и двухголовыми коровами. В итоге мы время от времени кого-нибудь убивали, но не пытались зачистить всю локацию и особо не рисковали. Шли себе да шли, постепенно приближаясь к цели.
        Где-то на середине пути Эдик отыскал разграбленный бункер.
        Здесь до нас точно побывали какие-то упоротые игроки — стальная дверь оказалась напрочь выворочена, а все внутренняя обстановка — разломана на кусочки. Скорее всего, ради поиска полезных материалов.
        — Это же надо было так постараться… Фанатики, блин.
        Покрутившись немного по засыпанным обломками комнатам, я выбрался наружу и продолжил движение.
        Мокрицы и коровы, оканчивавшие свои дни под ударами ломика, исправно прибавляли пункты в копилку моего опыта, но, когда я глядел на ИММК, отображавшаяся там полоска прогресса выглядела практически неизменной — до следующего уровня оставалось еще очень далеко.
        Чувствовалось, что более-менее нормально прокачаться за время поисков мне будет весьма сложно. Либо то, либо другое, третьего не дано.
        Обидно, конечно.
        Еще большее расстройство доставил вид открывшейся за лесом местности — судя по воспоминаниям, именно в этих краях кое-кто слишком долго пялился на соблазнительные сиськи, за что в конце концов и получил свою пулю.
        Никаких винтовок, понятно, здесь никогда не лежало. И единственный плюс всего перехода заключался только в том, что теперь с карты можно было убрать один из оставшихся флажков.
        Решив чуток передохнуть перед следующим этапом розыскных мероприятий, я отправил таракана сражаться с находившимися в пределах доступности мобами, а сам выбрался на форум — за сведениями об эпичной гранате.
        [ОСТОРОЖНО!]
        [Нашел вот такую бомбочку в третьей зоне. Кинул в чужих это дерьмо. Оно пролетело всего метр и положило весь наш рейд нахрен. Мне выдали неиллюзорных люлей и больше не берут на вылазки. Будьте осторожны.]
        [Для того, чтобы такие штуки кидать, сила под двадцатку должна быть. И навык метательного оружия. Ты бы еще атомную боеголовку куда-нибудь кинуть попытался, нуб.]
        [Сороковой уровень, а мозгов так и не нажил.]
        [Крабовитость не измеряется уровнями. Это константа.]
        [Представляю, насколько рады были кореша этого кретина.]
        [ТС, выпей ядовитого мутагенчика, не заставляй мир терпеть свое присутствие дальше.]
        [Просто неправильное использование. Эти хреновины надо куда-то вниз кидать или в помещения. Или бомбы из них делать. Бомбы зачетные получаются.]
        [Ага, я одну такую сделал как-то, прикопал на дороге оживленной. Бомбануло знатно! У всех тех, кто под взрыв попал. А мне неплохо лута капнуло.]
        [Почем продать можно такую штуку?!]
        [Где-то в районе пятисот кредитов. Больше не дадут — слишком уж неудобная хрень.]
        [Находишь локу с кучей монстриков, кидаешь туда, ловишь профит. Знаю чувака, который сумел что-то подобное в термитник пропихнуть. Два уровня влет поднял.]
        [С нулевого до второго? Крутая тема, да…]
        [Термитники еще хрен найдешь. Можно в озеро булькнуть.]
        [ТС, сочувствую. На бронированную технику, кстати, эта фигня тоже не действует. Подкладывал под танк — тому хоть бы хны. Хотя краска облезла и корма немного оплавилась.]
        [Ого, первый человек, сумевший поджарить пятую точку танку. Респект.]
        [А если в жилом городе использовать? Там неписей до черта, опыта должно быть много.]
        [Радиус не настолько большой. Разве что если на рынке взорвать. Но тогда тебя тут же в черный список включат. В поселения фиг зайдешь потом, а то и от системы кредитов отрубят.]
        [Надо было не люлей выдавать, а из клана выгнать!]
        Снова переключившись на игровую реальность, я задумался о перспективах использования попавшего в руки оружия. Если до меня правильно дошли действующие здесь принципы, такая штуковина лучше всего сработает именно против толп живности в замкнутом помещении. Скажем, в очередном бункере.
        — Хотя домики она тоже неплохо выносит, тут ничего не скажешь.
        А вот для того, чтобы прикончить на открытом пространстве какого-нибудь робота, термитная шашка наверняка подойдет заметно лучше. Только потребуется какая-нибудь липкая хрень типа смолы — чтобы можно было надежно прилепить заряд к корпусу…
        Вообще, в теории это все выглядело очень даже эпично. И таким образом вполне можно было уничтожать те же танки. Почему бы и нет?
        — Почему, действительно,  — я снова полез на форум и уже через пять минут понял, что являюсь абсолютным нулем во всем, что касается брони и средств ее преодоления.
        К счастью, понял на примере точно таких же дятлов — хватило мозгов не создавать новую тему, а поискать среди уже существовавших.
        [ИМБА!!!]
        [Народ, срочно скупаем термитные шашки! Идеальное средство против танков, роботов и прочих консервных банок! Кидаешь на корпус, она прожигает броню как кумулятивный снаряд, а дальше — детонация и взрыв! Опыт пойдет рекой!]
        [Уже пробовал?]
        [Спасибо! Действительно, тема!]
        [Единственное умное слово в этом бреду — «детонация». Но оно само по себе умное, автор к этому отношения не имеет.]
        [Почему бред?! Тролль?!]
        [Купил пару шашек, попробуем.]
        [Единственное, на что способны такие игрушки — это поджигать пуканы тем, кто всерьез рассчитывает с их помощью поджечь танк.]
        [ТС еще и игровой чат заспамил своим бредом. Бывают же дебилы.]
        [ТС, чтобы прожечь танковую броню термитом, его килограммов пятьдесят потребуется. Твоя шашка пригодна только для того, чтобы палить костры и делать дырки в канализационных люках.]
        [У роботов броня с пластичной жаропрочной керамикой, ей на твой термит положить.]
        [Вы даже не пробовали! А уже осуждаете! Тролли!]
        [Я тоже пару шашек взял, на всякий случай.]
        [И я.]
        [Количество дятлов растет, смотрю.]
        [Кумулятивный снаряд по другому типу действует. Он ничего не прожигает.]
        [Тем временем, ценник на эти какашки поднялся с трех сотен до пяти. Идиотизм.]
        [Всем спасибо! Все выставленные лоты проданы, тему можно удалять! Успехов в порабощении роботов!]
        [Что это было?!]
        [Ржу. ТС божественен. Мое восхищение.]
        [Не понял, они что, не сработают?]
        [Мощный развод! ТС — красава, технично забрал бабло у необразованных раков.]
        [Сука! Я двадцать шашек взял по четыре с половиной сотни!!!]
        [Спасибо! Твои деньги мне очень пригодятся! Тему можно удалять!]
        — Жаль, жаль…
        Сначала, читая историю циничного мошенничества, я развеселился. Но затем, осознав крах своих собственных надежд, немного расстроился.
        Задумка оказалась не совсем работающей, так что качаться мне предстояло все-таки честными способами. А ведь счастье было так близко…
        — Эдик… Эдик, твою мать! Иди сюда, будем следующую точку искать.
        Смерти, новые места, смерти…
        Самое обидное, что пару раз мне пришлось умереть не по своей воле — однажды кто-то расстрелял прямо в момент воскрешения, потом нас с питомцем угораздило очутиться прямиком в радиоактивной луже. Даже карту проверить не успел, блин.
        Затем последовал не очень приятный сюрприз.
        [Внимание! Вы слишком много умирали в последнее время. Ваш организм утомлен и протестует. Получен эффект «Зов смерти»:
        — выносливость: -2 в течение 24 часов.]
        — Да и пошло все в задницу.
        Я некоторое время размышлял над полученным уведомлением, но затем все же плюнул на выскочивший дебаф и принялся настойчиво дохнуть дальше. Добившись в конце концов того, что меня выкинуло совсем рядом с еще одной отмеченной маркером точкой.
        Новый промах — на этом месте меня когда-то убил похожий на крыжовник пришелец.
        С упорством, достойным лучшего применения, я продолжил умирать, забыв про дебафы и следя только за тем, чтобы соблюдался правильный интервал, не позволявший персонажу оказаться в зоне более низкой категории.
        Прошел час. Второй. Меня выбрасывало где угодно, но только не в нужных местах. Приходилось рассматривать постапокалиптические пейзажи, ругаться, снова подзывать к себе Эдика…
        [Внимание! Вы слишком много умирали в последнее время. Ваш организм утомлен и протестует. Получен эффект «Прикосновение смерти»:
        — все параметры: -50 % в течение 24 часов.]
        Реагируя на произошедшие изменения, шлем выключился, оставив меня в темноте. Пришлось вручную открывать забрало.
        — Пошло все в задницу еще раз,  — пробормотал я, снова делая отмашку таракану.
        Главное — выполнить задачу, а потом уже и отдохнуть можно будет…
        Еще через полтора часа мне удалось исключить пятое место — рассмотрел через прицел находившуюся в нескольких километрах локацию и убедился, что она не соответствует моим воспоминаниям о нужном пустыре.
        Почти сразу же, словно по заказу, на многострадального Следопыта свалилась неожиданная плюшка.
        [Внимание! Ваша страсть к радиации восхищает. Равно как и то, что вы, вопреки голосу разума, завели себе радиоактивного питомца. Поздравляем. Вы получаете достижение «Дитя Атома». Эффект достижения: +1 уровень к навыку «Сопротивление радиации».]
        — Ура, ура… очередная бесполезная хрень…
        На форуме постоянно обсуждалась возможность раскачки исключительно с помощью достижений, но, увы, каждый раз все сходились на том, что относительно легко и просто в игре достаются только базовые навыки. Следующая ступень уже требует значительного геморроя, а затем становится проще набить лишний уровень своему персонажу, нежели получить ништячок на халяву.
        Так и здесь — пришлось несколько часов подряд умирать от излучения питомца, прежде чем система все-таки выдала навык, дававший пять процентов к сопротивляемости.
        — Ну че, бро, убивай меня дальше,  — с оттенком обреченности произнес я.
        Далась мне эта винтовка… лучше бы продолжал клещей угнетать. Все приятнее было бы…
        Спустя еще час игра окончательно разозлилась и выдала дебаф уже в девяносто процентов характеристик. Автомат сам собой вывернулся из рук, шлепнувшись в грязь.
        — А нам — все равно. Эдик!
        Один фиг, после каждой смерти он ко мне возвращается. Автомат, конечно, а не таракан. Хотя и таракан тоже.
        До наступления вечера я простился с жизнью еще раз пятнадцать — из-за питомца, других игроков, а также всевозможных монстров. Потом лег спать и поднялся на рассвете, тут же продолжив череду возрождений.
        Затем повторил это на следующий день. И на следующий.
        Наверное, узнай кто-нибудь, чем я занимаюсь, счел бы законченным дебилом — кому еще может прийти в голову мысль потратить несколько дней игры на сплошные самоубийства?
        Тем не менее, эта затея, несмотря на внешнюю глупость, постепенно приносила свои плоды. Да и я довольно быстро сумел приспособиться, начав получать из ситуации максимум возможного профита.
        Необходимость соблюдать временные интервалы позволяла натравливать Эдика на всякую мелкую живность, а также зарабатывать хоть какие-то капельки опыта. Пока пет занимался прокачкой, у меня оставалось время на чтение форума и осознание новых нюансов игры. Прогресс основной задачи тоже не стоял на месте — удалось исключить еще две точки из списка.
        А к концу третьего дня поисков мне наконец-то подфартило.
        — Нашли, мать твою! Слышишь, фиолетовый?
        Впереди, примерно в пятистах метрах от нас, виднелась местность, очень сильно напоминавшая собой ту, где мне попался мертвец с винтовкой. Заросшая дорога, крошечный поселок, состоявший из четырех разрушенных домов, несколько сгоревших машин, грязный фургон…
        И пустырь, расположенный в центре всего этого.
        Я опустился на землю, взялся за валявшийся под ногами автомат и, с трудом повернув его в сторону обнаруженной локации, начал таращиться в прицел.
        Уверенность крепла с каждой секундой.
        — Зашибись,  — оставив в покое оружие, я вызвал карту и отметил свою позицию еще одним маркером. На всякий случай.
        Потом начал рассматривать план местности более внимательно.
        Не сказать, что здесь все было совсем уж просто. Мы с тараканом находились на самом краю обширного черного пространства, распускавшего во все стороны свои страшные щупальца — то ли у нас под боком находилась третья зона, то ли четвертая, то ли вообще бесконтрольная. Впрочем, пробраться к поселку все-таки было можно, хотя безопасный путь выглядел чрезвычайно извилистым и неприятным.
        Само собой, прямо сейчас бежать к винтовке я не собирался. Впереди наверняка имелась радиация и прочие опасности, а мой персонаж по-прежнему оставался полудохлым и откровенно задолбавшимся от постоянных смертей — не самое лучшее сочетание для вылазки. Но место выглядело заброшенным, так что спешка здесь не требовалась.
        Имело смысл отоспаться, сбросить дебафы, возможно — добить-таки восьмой уровень. А уже потом заняться изъятием ценностей.

        Глава 12

        — Нужно воспринимать это все как квест. Обычный игровой квест. Да, бро?
        Питомец, гревший свое фиолетовое тельце на солнышке, лениво дернул усами, но больше никак не отреагировал — даже пищать не стал. Совсем уже обленился, скотина.
        Я отвернулся от него и продолжил размышлять над сложившейся ситуацией.
        То, что удалось обнаружить вожделенное оружие — это, конечно, здорово. Но теперь в полный рост встали проблемы, про которые до этого момента думать совершенно не хотелось. Например, радиация, прикончившая меня здесь в прошлый раз. С ней ведь как-то нужно будет справляться, без этого не обойтись.
        Не менее важный момент — вес самой винтовки. Насколько я успел узнать, любой игрок всегда мог таскать на себе десять килограммов. Но для окончательного расчета грузоподъемности к этому значению прибавлялся еще и показатель силы. Ее у меня на старте игры было два пункта — значит, осилить я мог двенадцать килограммов. А сейчас справлюсь уже с пятнадцатью.
        Самое главное следствие из этой нехитрой механики — хрена с два найденная пушка влезет ко мне в инвентарь. Там-то имелось место всего для восьми кило.
        К сожалению, добыть более вместительный ИММК мне в ближайшем будущем точно не светило. За две сотни кредитов я лишь посмотреть мог на потенциальную обновку. Или подышать воздухом, который касался ее поверхности.
        — Значит, все-таки на себе…
        Появившаяся перед носом карта злорадно сообщила о том, что за последний час расстояние между винтовкой и моей базой ни капли не изменилось и по-прежнему составляло пятьдесят два километра. Это, по прямой, разумеется.
        Называется, попробуй донеси, блин.
        Бездельничавший таракан томно пискнул, потянулся сразу всеми лапками, а затем ловко перевернулся, подставив лучам солнца мягкое брюшко.
        Кайфует, гад… а мне тут думы думай…
        — Разобьем проблему на составляющие,  — я последовал примеру Эдика и растянулся на траве, уставившись в синее небо.  — Что стоит на пути к счастью?
        Радиация, тяжесть оружия, расстояние.
        — Как можно это решить?
        Наверное, проще всего было разобраться со вторым пунктом. Возможно, винтовка весила меньше пятнадцати килограммов. В таком случае проблемы вообще не существовало. Закинуть в инвентарь шлем, автомат, камуфляж — и можно спокойно уносить трофей в руках. Идеальный вариант.
        Если же потребуется чуть большая грузоподъемность, то придется немного апать себе силу. Тоже не очень страшно — вряд ли оружие снайпера весит четверть центнера.
        Так что с этим моментом я в любом случае справлюсь.
        — А вот радиация…
        Валявшийся кверху пузом питомец удостоился еще одного взгляда — на этот раз задумчивого.
        Очень уж вовремя мне удалось поднять с его помощью нужный резист. Что мешает продолжить? Да ничего. Кроме того, что ради следующего «сопротивления радиации» мне сначала понадобится изучить новую ступень «выживания». А для этого — взять восьмой уровень. Или девятый, если соберусь развить способность сразу на две ступени.
        В принципе, тоже решаемо. Все, как обычно, упиралось лишь в набор экспы.
        Что же касается перемещения винтовки в уютные закрома базы, то здесь, похоже, придется взять хотя бы начальный навык управления легковым транспортом. А затем попросту доехать до убежища.
        — Которое, едрена вошь, окружено такой задницей, что хоть стой, хоть падай…
        Но рядом с базой жить все равно станет намного проще. В конце концов, ничто не мешает мне прикопать винтарь на свалке машин — там его вообще хрен кто найдет.
        — Решено,  — твердо произнес я.  — Транспорт, сопротивление, сила.
        Действительно, получился настоящий квест. Геморройный, причем.
        А начинать его выполнение придется все-таки с радиации. И сперва нужно как следует разобраться во всем, что с ней связано.
        Соответствующий топик уже попадался мне на глаза, но тогда читать его было несколько лениво. А вот сейчас явно настало время.
        Итак…
        [САМОЕ ВАЖНОЕ СОПРОТИВЛЕНИЕ В ИГРЕ — РАДИАЦИЯ! ОБСУЖДАЕМ!]
        [Привет всем! Я играю уже второй месяц и сейчас решил свести в одну тему все имеющиеся данные.
        Думаю, вы согласны, что сопротивление радиации — это самый важный навык в выживании? С учетом того, что излучение сопровождает нас повсюду? В радиацию можно вляпаться даже в первой зоне. А соваться в третью без нормального сопротивления попросту тупо. Не говоря уже про четвертую и бесконтрольную.
        Напоминаю новичкам, что любой ИММК обеспечивает игроку некое базовое сопротивление. Благодаря этому сопротивлению все радиоактивные частицы оперативно выводятся из организма, сохраняя его полностью здоровым. В том случае, когда входящее излучение превышает возможности ИММК, начинает заполняться зеленая шкала. И, когда она окончательно заполнится, вам каюк.
        Задача сопротивлений — снизить входящий поток частиц до такой степени, чтобы ИММК справлялся. Стопроцентное сопротивление связано с максимальной радиоактивностью игры, вследствие чего на этом уровне вы можете совершенно забыть о проблеме.
        Поднять сопротивление можно прокачкой соответствующего навыка (до двадцати пяти процентов), мутациями (неизвестно, до какой степени), либо комплектом брони (до пятидесяти процентов). Таким образом, для того чтобы получить ровно сто процентов, вам придется рискнуть и употребить мутагенчик-другой!
        Не стесняемся, дополняем, делимся знаниями!]
        [ТСу — плюс.]
        [ТС слишком амбициозный… краб?]
        [Тема уныла чуть больше, чем полностью. Автор не лучше. Хотя бы потому, что забыл о выносливости. Один балл выносливости равен одному проценту сопротивляемости радиации, ядам и болезням. Поднял выносливость до сотни — и гуляй, где хочешь.]
        [Да, автор темы какой-то унылый лошара.]
        [Нуб, что с него взять.]
        [Мутагены есть так просто нельзя. Рулетка получается. Разве что повезет радужный найти.]
        [Существуют лекарственные препараты, вызывающие контролируемые мутации. Но их фиг достанешь.]
        [А кто-нибудь пробовал просто так прокачиваться? Чтобы навык на халяву шел?]
        [Были энтузиасты. Хотя это практически нереально. Можно просто его не развивать — тогда первый уровень рано или поздно все равно придет. Но это — мизер.]
        [Почему автор не вспомнил про препараты? Вытяжка из зеленого мухомора дает плюс пять процентов, радикс поднимет сопротивляемость на десятку, а если кремлевскую таблетку заточить, то прибавка будет в пятнадцать процентов. Просто на химии можно спокойно гулять по второй зоне.]
        [Кремлевская таблетка редко попадается. А вот пожрать мухоморов — это хорошая тема, плюсую.]
        [ТС — рак. Бесконтрольная зона на то и бесконтрольная, что в ней условия могут быть покруче, чем в четвертой. Там тебя даже со стопроцентным сопротивлением убить может.]
        [Что-то ТС притих. Осознал истинную глубину своих знаний?]
        [Мамка в капсулу не пускает, наверное.]
        [Короче, справка для нубов.
        Сопротивление в двадцать пять процентов — полная безопасность в первой зоне.
        Сопротивление в пятьдесят процентов — полная безопасность во второй зоне.
        Сопротивление в семьдесят пять процентов — полная безопасность в третьей зоне.
        Сопротивление в сто процентов — полная безопасность в четвертой зоне.
        В бесконтрольной зоне все это лишь снижает риск.]
        [Спасибо. По делу.]
        [Комментаторы — молодцы. ТС — пафосный рак.]
        — Хм…
        Зря я все-таки не читал эту тему раньше. Получилось весьма и весьма познавательно, хотя кое-что и вызвало откровенную грусть. В частности, было весьма неприятно узнать, что для полного спокойствия во время выполнения поставленной задачи мне нужно набрать целый полтинник сопротивлений.
        — Каким хреном, спрашивается?
        Ладно, наемся я всякой дряни, получу в сумме пятнадцать процентов. Можно было бы и тридцать, но, чувствую, на топовый препарат бабла у меня точно не хватит. Еще восемь процентов уже есть. Итого — двадцать три, меньше половины от желаемого. Без дополнительной прокачки — никак.
        — Значит, решено, первым делом поднимаем уровень и юзаем таракана. О, кстати…
        Вернувшись на форум, я создал тему с новым рецептом развития соответствующего навыка:
        [КАК ПРОКАЧАТЬ СОПРОТИВЛЕНИЕ РАДИАЦИИ БЫСТРО И НАДЕЖНО]
        [Хай, народ! Набрел на отличный способ. Вам понадобится питомец, радиоактивный мутаген и немного лишнего времени.
        Берете пета, кормите его мутагеном.
        Получаете на нем навык радиоактивности.
        Даете команду держаться рядом.
        Умираете, возрождаетесь, снова умираете. Несколько часов или даже дней подряд.
        Получаете несколько уровней навыка бесплатно!]
        Сделанное дело заметно повысило мне настроение. В конце концов, всегда приятно творить добро.
        — Подъем, усатый. Пора на фарм!
        Отдыхавший от тягот нелегкой жизни таракан вяло пошевелил конечностями, а затем снова пискнул, намекая на то, что ему и так неплохо живется. Но в конце концов все-таки смирился с неизбежным.
        Интересно, почему в реале люди заводят кошек, а не гигантских ручных тараканов?
        — Практически одно и то же…
        Некоторое время мы с Эдиком бродили по окрестностям, охотясь на странных лысых ежей и упитанных злобных крыс. Точнее, Эдик охотился, а мне оставалось просто таскаться за ним следом, изредка добивая полудохлых врагов.
        Опыт постепенно капал, противники такого уровня уже не воспринимались всерьез, так что я незаметно отрешился от происходящего, размышляя про навыки выживания.
        Там ведь, помимо сопротивления радиации, довольно много всего остального имелось. А система, в отличие от других веток умений, позволяла развивать что угодно практически сразу.
        Хочешь — от радиации защищайся, хочешь — маскировку улучшай.
        — Маскировка — это хорошо,  — пробормотал я, с размаху погружая острие гвоздодера в мозг очередной крысы.  — Это правильно…
        Черт его знает, во что там действительно вкладываться нужно. Конечно, скрытность и сопротивление ядам действительно находились в приоритете. Но «аскетизм», позволявший избавиться от дебафов сна, еды и воды, тоже был неплох. Наверняка его развитие изрядно облегчало жизнь… а вот сопротивление болезням и умение задерживать дыхание — это спорно… но чем черт не шутит, вдруг где-то нырять придется…
        — Получи, козлина,  — еж, надувшийся словно воздушный шар, отправился на тот свет, подарив нам с питомцем новые крупицы опыта.
        Маловато. Но пока что с этим можно смириться. Хотя уровней через двадцать я точно охренею с такой скорости набора экспы…
        От размышлений меня отвлек тревожный писк питомца. И легонько подрагивавшая под ногами земля.
        — Что за черт?
        Пришлось осторожно отступить, держа наготове уже не монтировку, а автомат.
        Дрожь все нарастала и нарастала, уровень палева стремительно повышался… и, наконец, это случилось. Метрах в десяти от меня земля вспучилась, разлетелась комками, а затем выпустила из себя огромную волосатую морду.
        Огромную — это размером с автомобиль.
        — Бро, иди, убей эту сволочь,  — тихо произнес я, осторожно сдвигаясь назад.
        Таракан покосился на меня, гневно пискнул и тоже попятился от высунувшегося из неведомых глубин противника. Мол, нашел дурака.
        Голова тем временем встряхнулась, раскидав во все стороны ошметки грязи, а затем с наслаждением зевнула, продемонстрировав розовую пасть, усеянную желтыми клыками длиной в человеческую ладонь.
        — Это же просто мутации… может, он травоядный, как та корова…
        Чудище услышало шепот и покосилось на меня — мирно, с беззлобным интересом.
        Разумеется, по закону подлости именно в этот момент чертов таракан собрал свои фиолетовые яйца в кулак и наконец-то решил стать героем, любой ценой выполнив полученный приказ.
        Козел, а не таракан, в общем.
        Смачный плевок пролетел несколько метров, угодив прямо в глаз сонному мутанту. Тот недоуменно моргнул, а затем возмущенно взревел и принялся шустро выкапываться из земли.
        — Долбоящер членистоногий,  — я рванулся к ближайшему дереву и как можно быстрее полез наверх, с ловкостью белки пробираясь между практически лишенными листвы ветками.
        Выше, выше…
        Совсем рядом послышался очередной недовольный рев и буквально у меня под ногами возникла грозно оскалившаяся морда. Это при том, что до земли было уже метров десять.
        — Эдик, мочи его!
        Чем занимался таракан, я не видел, но выбравшийся из подземелий монстр в любом случае не обращал на него никакого внимания, сконцентрировавшись исключительно на мне.
        — Пошел в задницу,  — я перебрался на самую верхушку, а затем мертвой хваткой вцепился в соседние сучья, стараясь удержать равновесие и со страхом посматривая на тянувшуюся ко мне грязную когтистую лапу.
        Странные выверты психики. Недавно столько раз спокойно умирал, а сейчас сижу, блин, трясусь…
        Чудовище, не сумев до меня добраться, задумчиво рыкнуло и на пробу толкнуло ствол. Я ощутил себя кокосовым орехом, который пытается стряхнуть с пальмы какая-то голодная сволочь.
        — Пошел… на… х… хрен…  — Мне каким-то чудом удалось направить вниз ствол автомата, переключить его в автоматический режим и нажать на спуск.
        Грохот. Отдача, пытающаяся сорвать меня с шаткого насеста. Возмущенный и обиженный рев.
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        Как вовремя-то, блин…
        На некоторое время воцарилось спокойствие. Мне даже удалось вызвать инвентарь и перезарядить автомат, косясь при этом на злобную окровавленную морду, маячившую несколькими метрами ниже.
        — Хули вылупился, гондон ушастый?
        В ответ на оскорбление мутант многозначительно открыл усеянный зубами хавальник и легонько толкнул дерево.
        Хорошо еще, что прыгать у него не получается. И что он ствол подгрызть не догадался…
        — Дерьмо!
        Не знаю уж, обладал противник телепатическими способностями или нет, но сразу после моих слов он с интересом уставился на дерево, а через пару секунд и грызанул его — легонько так, на пробу.
        Полетели щепки.
        Я снова вдавил спусковой крючок, выпустив весь магазин в огромную башку. Но добился при этом только многообещающего ворчания.
        — Сволочь…
        Теперь у меня не имелось возможности даже перезарядить автомат — готовые рожки-то закончились.
        Но осталось кое-что другое. Как раз соответствовавшее случаю.
        — Смотри, что у меня есть! Смотри, какая вкусняшка,  — с трудом держа в руке извлеченную из инвентаря плазменную гранату, я во всех подробностях представил себе, что вместо нее мои пальцы сжимают увесистый кусок сочного мяса.  — Хочешь?
        Если передо мной находился долбаный телепат, то такой финт точно должен был сработать.
        Мутант отвлекся от погрызенного ствола и с недоверием втянул носом воздух. Затем уставился на меня, словно не веря, что гнусный враг способен на такую неслыханную щедрость.
        — Хороший… гм… хороший мальчик, хороший! Открой ротик, я тебя покормлю!
        Еще чуть поколебавшись, тварь осторожно раззявила пасть. Я тут же нажал на кнопку запуска и сбросил гостинец вниз.
        Волосатое чудище на лету поймало подарок, проглотило его, а затем наклонило голову на бок и о чем-то задумалось, косясь на меня огромным глазом.
        Впрочем, эти раздумья не продлились слишком уж долго.
        ИММК испуганно затрещал, мир подернулся розовой пеленой, включилась аптечка… А потом внизу полыхнуло.
        Огромная фигура на мгновение засияла нестерпимым внутренним светом, прорисовавшим каждую складочку шкуры, каждую косточку…
        Но монстр, вопреки моим тайным надеждам, не разлетелся на мелкие кусочки. Он даже не сдох. Лишь застонал, протяжно и жалобно, плюхнулся на землю, разинул пасть — и на окрестности излился нескончаемый поток бурлящего пламени.
        — Ни хрена себе змей-горыныч,  — произнес я, наблюдая за тем, как горит попавшая под раздачу растительность.  — Лишь бы… твою мать!
        Слабо ворочавшийся внизу гад снова отлично понял мои мысли. Повернул башку и из последних сил мстительно плюнул плазмой прямо в приютившее меня дерево.
        То занялось не хуже остальных.
        — Мудень ощипанный…
        Пришлось как можно быстрее спускаться — навстречу разгоравшемуся огню и все ближе к издававшему жалобные звуки мутанту. Стремно, конечно, но наверху мне однозначно была уготована роль сочного шашлычка, а вот внизу все выглядело уже не так однозначно…
        Чувствуя жар от быстро поднимавшегося по стволу пламени, я перебрался на толстую боковую ветку, отполз по ней на несколько метров в сторону, свесился, а потом и спрыгнул вниз, приземлившись прямо на волосатый бок гиганта.
        Снизу раздался еще один стон, преисполненный печали и тоски.
        — Молчать, краб,  — страдающий враг удостоился презрительного пинка.
        А затем я достал свою красную монтировку и принялся добивать щетинистую тварь.
        Долго, муторно…
        Хрен знает, сколько там у нее жизней было, но ради окончательной победы мне пришлось в поте лица трудиться минут двадцать. И только потом монстр испустил-таки свой последний вздох. Напоследок забавно подергав длинным волосатым хвостом, чем-то напоминавшим обычный крысиный.
        [Легендарный гигантский опоссум. Мутировавшее животное. Уровень неизвестен.]
        — Легендарный, неизвестен,  — устало пробормотал я, рассматривая выскочившую табличку.  — Крыса, она и в Америке крыса…
        Теперь передо мной встала новая, еще менее приятная, задача — докопаться до внутренностей этого грызуна-переростка.
        Механику сбора трофеев в «Альтернативе» явно создавал какой-то мясник — ради ценного лута обязательно нужно было расковырять тушку поверженного зверя. Или, как минимум, прорезать его шкуру.
        Хорошо хоть, после этого игра все-таки шла навстречу и выдавала трофеи без дальнейшего геморроя.
        — Ну, начнем,  — покосившись на горевшее дерево, я отошел чуть дальше от него и снова принялся за работу.
        К сожалению, убитый зверь оказался нужен не только мне.
        Через пять минут упорного махания гвоздодером я остановился на отдых, выпрямился… после чего тут же заметил группу игроков, появившихся откуда-то из-за ближайшего холма и сейчас чрезвычайно целеустремленно бежавших в мою сторону.
        Ежу было понятно, что эти гады рассчитывали отжать себе тушу уникального монстра.
        — Хрен вам…
        Я принялся с утроенной энергией орудовать своим инструментом, через полминуты сумев-таки пробиться сквозь толстую кожу. Не глядя на свойства, цапнул и засунул в инвентарь молочно-белый шар мутагена, два каких-то мясистых мешочка, увесистый слиток серебристого металла, тут же вызвавшего истошный треск наручного прибора…
        Неподалеку раздался выстрел и совсем рядом с моей головой свистнула пуля.
        — Кто бы сомневался…
        Мои руки еще раз спешно обшарили рану, пытаясь найти хоть что-нибудь новое, но трофеи действительно закончились.
        — А ну, отошел от опоссума,  — послышался с другой стороны туши грозный приказ.
        Надо же, не убили. С чего бы вдруг такое милосердие?
        Едва сдерживая любопытство по этому поводу, я послушно сдвинулся в сторону и принял как можно более невинный вид, рассматривая появившихся рядом игроков.
        Те явственно излучали подозрение, недовольство и досаду — похоже, мне отлично удалось разгадать их низменные мотивы. И знатно порушить радужные планы.
        — Пень, держи его на прицеле,  — отрывисто бросил самый солидный из компании, длинный худой жлобяра с ником «Асмодей».  — Скот, проверь. Остальным — следить в оба!
        Я с интересом понаблюдал за тем, как Скот проделал новую дырку в шкуре опоссума и по уши измазался в его кровище. Не мне же одному этим заниматься, в конце-то концов.
        — Ничего нет.
        — Ты забрал?  — Лидер произнес это крайне зловещим тоном, снова повернувшись в мою сторону.
        — Ага,  — я не видел причин отнекиваться.
        — Выкладывай, быстро.
        — С чего вдруг?  — его слова вызвали мое искреннее удивление.  — Я этого перца привалил, лут мой.
        — Хорош заливать,  — поморщился собеседник.  — Максимум, кого ты привалить мог — это его убийцу. Так что, парень, легко пришло, легко ушло. Выкладывай все и иди себе спокойно дальше.
        Его слова вызвали у меня реальное восхищение местными нравами. Как четкая гопота у нас на районе, реально.
        — Вы знаете хоть, что у меня друзья в «Детях Атома» есть? Привыкли на полных нубов нападать, да?
        Вдруг выгорит…
        — Да положить нам на этих лохов,  — не очень почтительно сообщил Асмодей.  — Но, раз ты с ними корешишься, объясню подробнее. Мы эту тварь уже третий день выслеживаем. Нашли, выгнали из логова, но появился на поверхности он слишком далеко, так что пришлось побегать. А в игре давно действует правило — кто выгнал опоссума, тот его и потрошит. Так что, извини, но придется поделиться.
        — Не,  — делиться мне откровенно не хотелось.  — Вы меня сейчас развести хотите, как лоха последнего. Не выйдет. Если бы все было так, как ты говоришь, тут бы вертолет летал. И мне не пришлось бы с этой дрянью в одиночку сражаться.
        — Вертолеты на рейде в третьей зоне,  — игрок явственно скрипнул зубами. Чувствовалось, что больше всего на свете ему хочется прибить меня прямо здесь и сейчас.  — Ты название нашего клана видел?
        — Видел, «Железный Молох». Слишком уж агрессивно, на мой взгляд. Латентную гомосексуальность компенсируете?
        — Нарываешься.
        — Да это вы тут нарываетесь. Говорю же — играю с кланом. И хрен вы что от меня получите. Через наше руководство решайте.
        Из-за спины Асмодея послышалось легкое ругательство.
        — Этот клан не настолько крут, чтобы ты здесь дерзил направо и налево,  — прищурился игрок.  — Сдается мне, он никаким боком к тебе не относится.
        — Не верите в мои дела с «детьми» — да и пофиг. Я тоже вашей сказочкой про вертолетики не верю.
        — А напомни-ка, что там у вас с ними за отношения?  — неожиданно произнес заляпанный кровью Скот.  — Какую роль ты там выполняешь?
        — Внештатный пилот.
        Асмодей презрительно фыркнул, но вот его товарищ, очевидно бывший в курсе моих прошлых приключений, от души взоржал.
        — Ас, он не брешет. Перед нами тот самый краб, который у этих лохов вертолет спер, а потом утопил нахрен.
        — Вот даже как…
        Стоявший передо мной дылда неожиданно о чем-то задумался, меряя дерзкого нуба взглядом с ног до головы. Затем усмехнулся:
        — Понятно. Судя по твоим подвигам, лут ты нам все равно не отдашь, верно?
        — Неа.
        — Это плохо. Какой металл получил с твари?
        Пришлось заглянуть в инвентарь.
        — Уран. А что такое?
        — Ясно,  — собеседник словно бы и не услышал мой вопрос.  — Мы готовы закрыть глаза на все случившееся. В том случае, если ты прямо сейчас поделишься координатами того места, где утопил вертушку.
        — Э…  — Я не ожидал подобного поворота событий и слегка растерялся.  — Надо вспомнить.
        — Вспоминай,  — дружелюбно предложил Асмодей.  — И поскорее. Если не совсем идиот, то вспомнишь. Потому что даже самым большим отморозкам не нужна вражда с топовым кланом.
        — Ой, напугал,  — открыв карту, я начал прикидывать, в каком именно месте захотел поиграть в бога и был с позором низвергнут в озеро.  — Что вы сделаете-то, вершители судеб…
        — Не обижайся, Следопыт, но нуб ты еще тот. Конечно, рандомное воскрешение обеспечивает некую свободу для сольника, но он все равно остается привязан к своей базе. Аукцион, зарядка и ремонт вещей, вода и хавчик… да много всего там находится.
        — И что?  — Мне действительно стало интересно, но отрываться от карты я не стал.
        Кажется, нашел…
        — А то, что в клановых комплексах не только танки и вертолеты создаются. Еще и артиллерия, которая совершенно спокойно может выносить твою базу по кд. Усек? Снаряды, конечно, тоже денег стоят, но тут все дело в том, насколько сильно ты насолишь какому-нибудь определенному клану.
        Я подумал о том, что найти мой дом будет совсем непросто. Хотя сама возможность, конечно, неприятная — без базы жить гораздо хуже, чем с базой.
        — Нашел. Что дадите за инфу?
        — Лещей можем выдать,  — любезно предложил кто-то из-за спины Асмодея.
        — Это верно,  — подтвердил тот.  — Не наглей, Следопыт.
        — Уговорили,  — я не стал выпендриваться и зачитал им координаты.
        Все равно мне от них никакой пользы.
        — Спасибо. Наш клан не имеет претензий по поводу опоссума. Но, поскольку ты все-таки мудень, берега попутавший, разок умереть тебе не помешает. Скот!
        Выстрел. Смерть.
        В общем-то, даже не обидно получилось.
        Убедившись, что в данный момент возможность воскреснуть на базе присутствует, я так и поступил. Возродился, положил шлем и аптечку на заряжающий столик, попил водички, а затем принялся рассматривать свои трофеи.
        [Уран-238. 1 килограмм.]
        [Мутаген. Источник: легендарный гигантский опоссум. Качество: легендарное.]
        [Тестикула легендарного гигантского опоссума.]
        [Тестикула легендарного гигантского опоссума.]
        Пришлось тяжко вздохнуть, скормить базе редкий металл, а затем отправиться на форум — узнавать, чем славятся бубенцы этой крысы и нужны ли они вообще хоть кому-то.
        [ЛЕГЕНДАРНЫЙ ГИГАНТСКИЙ ОПОССУМ]
        [Продолжаю свою серию заметок про легендарных мутантов.
        Для нубов напоминаю, что легендарный зверь — это тот, который в каждый момент времени присутствует в игре в единственном экземпляре. Встретить таких можно в любой зоне, но встретить — еще не значит убить.
        Итак, опоссум.
        Чаще всего встречается на слаборадиоактивных участках второй и третьей зоны. Попадается в первой, но редко. В четвертой никому еще не встречался. Представляет из себя огромную, до десяти метров длиной, волосатую крысу. Ну, опоссума, то есть. Чрезвычайно живуч, как и все легендарные монстры, но не опасен для слаженной группы игроков уровня двадцать плюс, так как слишком медлителен.
        Прячется под землей. Поиск проще всего осуществлять с помощью сейсмографа, выкуривать — с помощью подземных взрывов слабой мощности.
        Трофеи:
        — радиоактивные металлы. Уран, плутоний, нептуний.
        — мутаген. Чаще всего воздействие затрагивает ветку псионических навыков. Именно по этой причине он считается одним из самых полезных в игре и весьма ценится дрессировщиками и пиромантами. Возможное количество пунктов — от одного до пяти, чистый рандом.
        — тестикулы. Либо одна, либо две. Если их правильно приготовить и съесть, имеется пятидесятипроцентный шанс на увеличение одного из навыков ветки общения.]
        [Спасибо, бро! Твои обзоры рулят.]
        [ТС — красавчик.]
        [А тестикулы — это что? Йайца, штоле?! Их есть?! Зашквар!!!]
        [Вот когда тебе эти йайца харизму поднимут до того, что ты красавиц местных в постель штабелями укладывать начнешь — другая песня будет.]
        [ТС — отец! Благодарность.]
        [Радиоактивные металлы — это тема. А то хрен их купишь для базы, блин. Цены конские, султаном Брунея надо быть, чтобы их потянуть.]
        [Это смотря что. Уран недорого стоит. А вот плутоний — да, ценник бодрый.]
        [Спасибо ТСу.]
        [Я месяц назад выбил из такого монстра уран. Сделал из него натуральный лом — дубинка, типа. Нормально врагов валит.]
        [В ртути топил?]
        [Ртуть — это прошлый век. Сейчас модно кидать такие ломы в сортир движущегося поезда.]
        [Где здесь поезд найти?!]
        [Ну, если поезда нет, пусть кинет в обычный деревенский толкан. Видел такой возле Города Енотов.]
        [Там один из входов в местные подземелья расположен. Если кинет — придется нырять следом, чтобы вернуть.]
        [Ничего, наука требует жертв!]
        [Да пошли вы.]
        [А с мутагеном что делать? Потреблять? Не опасно?]
        [Если не повезет, превратишься в опоссума.]
        [Сурово.]
        [Не слушай этого шутника. Мутагены из легендарных монстров безопасны на сто процентов. Именно поэтому за опоссумом топы и охотятся.]
        [Топы за ним охотятся ради призрачной надежды получить плутоний или же розовой мечты о нептунии. А мутаген и яйки — приятное дополнение, не больше.]
        [Сколько мутаген стоит?]
        [Такие вещи обычно не продают.]
        — Раз не продают, то и мы не будем. А вот шары…
        Я с минуту рассматривал неприятно выглядевшие трофеи, затем тяжело вздохнул:
        — Не, реально зашквар какой-то. Пацаны не поймут. Лучше уж патронов купить.
        Крысиные бубенцы отправились на аукцион, а я взял в руки белый шарик. Его что, тоже есть надо?
        [Хотите применить мутаген к своему организму?
        Помните, бесконтрольные мутации приводят к непредсказуемым результатам!
        Да/Нет.]
        — Хочу, да.
        Жевать все-таки ничего не пришлось, хвала разработчикам.
        Тело на мгновение окутал дикий жар, а затем высветилась новая табличка:
        [Вы употребили мутаген, извлеченный из легендарного гигантского опоссума.
        Эффекты:
        — «Псионика»: +1 уровень.
        — «Агрессия» [1]: +1 уровень.
        — «Усиление восприятия» [слух]: +1 уровень.]
        — Всего три очка, блин…
        И из них лишь одно попало в действительно нужное место.
        С другой стороны, дареному коню в зубы-то не смотрят. Тем более, что Эдика мне все равно совсем скоро придется развивать дальше. Так что один уровень все равно оказался сэкономлен.
        Перестав понапрасну рефлексировать, я открыл описания новых навыков.
        [Агрессия [1].
        Боевой навык, позволяющий воздействовать на разум противника.
        Служит для снижения агрессии встречающихся вам врагов на срок в 1х [интеллект] секунд.
        На уровне 1 позволяет пассивно воздействовать на наиболее безобидные формы жизни.]
        [Усиление восприятия [слух].
        Боевой навык, позволяющий лучше воспринимать окружающую реальность.
        На уровне 1:
        — усиливает слуховые ощущения на 1х [восприятие]%.
        — позволяет изучать связанные навыки второй ступени и развивать их до значения 1.]
        — Господи, надо же было наворотить такого…
        В этих схемах развития сам черт мог ногу сломать.
        «Приручение» работало по классическому варианту. «Усиление восприятия» — тоже. Второй же уровень «агрессии» оставался недоступным до тех пор, пока первый не развивался до пятерки. Одно считалось в секундах, другое — в процентах, да еще и было завязано на характеристики…
        А вот в «выживании» сразу оказалось доступно вообще все.
        Разработчикам, конечно, виднее. Баланс — вещь сложная. Но в итоге получилось как-то не очень удобно.
        — Ладно, хорош бездельничать…
        Я снова залез на аукцион, купил там четыре десятка патронов, полностью истощив при этом свои финансовые резервы, а потом забрал шлем с аптечкой и вышел на улицу. Пришла пора снова умирать ради попадания в нормальную зону.
        Сегодня все произошло довольно буднично — игра быстро и практически безболезненно прикончила меня положенные десять раз, после чего переместила на безопасную территорию.
        — Вот только не нравятся мне болота… Эдик, иди-ка сюда…
        Если уж такая возможность присутствовала, то нужно было отыскать какое-нибудь тихое и уединенное местечко вдали от посторонних глаз. Желательно — наполненное слабыми монстрами и окруженное зонами третьей или даже четвертой территории. Чтобы никто не нарушал уединение и не мешал неспешному фарму.
        К сожалению, подобных райских уголков оказалось не слишком много. И кидать меня туда просто так система явно не собиралась, подсовывая вместо этого очередные болота, недружелюбных роботов или еще какую-нибудь хрень.
        В итоге, через несколько часов беспорядочных прыжков я остановился в первой более-менее подходящей локации — расположенной на северном краю карты лесополосы.
        Здесь водились тараканы, клещи, неприятные черные муравьи размером с пуделя и уже привычные нам двухголовые коровы.
        Перекресток жизни, короче говоря.
        — Пойдет. Эдик, вперед!
        Спустя несколько часов, наполненных жестокими убийствами всевозможных членистоногих и редкими моментами неожиданного палева, Следопыту наконец-то покорился вожделенный восьмой уровень.
        Полдела оказалось сделано — уже следующий левел ап должен был дать мне возможность развить «выживание» до тройки.
        Я уже решил, что буду прокачивать с помощью таракана сопротивление радиации именно до третьей ступени. Дальше, боюсь, получится слишком долго.
        — Еще уровень, а потом начинаем дохнуть… хрена ли ты там распищался, усатый?
        Таракан, болтавшийся по ближайшим окрестностям, действительно начал вести себя как-то странно — убегал от меня к группе расположенных неподалеку деревьев, возвращался, снова убегал…
        И требовательно попискивал при этом.
        — Нашел какую-то жуть? Или ништяки? Да иду я, иду, успокойся уже…

        Глава 13

        Между деревьями был люк. Обычный такой ржавый люк, густо заросший мхом и практически не различимый среди окружавшей его травы.
        — Ты как эту фигню вообще высмотрел-то,  — поинтересовался я у питомца, зачем-то забравшегося на соседний со мной ствол.  — У тебя же восприятие в заднице.
        Таракан в ответ укоризненно пискнул и гордо расправил усы.
        У него за последнее время выработалось такое выразительное пищание, что оставалось только диву даваться. Полная гамма эмоций — не хуже, чем у человека. А если брать Homo Gadgetus Vulgaris — так и получше, наверное.
        — Или это просто ко мне шиза незаметно подкралась? Черт его знает…
        С помощью гвоздодера освободить люк от растительности получилось буквально за несколько секунд.
        На меня уставилась потемневшая от времени табличка:
        [Dr. Bosco…..tch Lab.]
        — Очередной спрятавшийся от пришельцев ученый, что ли? Ну, посмотрим на твое логово…
        В прошлый раз получилось не так уж плохо — тот исследователь, конечно, ядерный взрыв рядом с моим домом устроил, но профит все равно оказался нормальным.
        Итак…
        Движимый наивностью, я для пробы треснул ломиком по крышке люка и ожидаемо ничего не добился — эта дверь не зря пережила хренову тучу лет постапокалипсиса.
        Следующие попытки также не увенчались успехом. Только руку себе отбил после особенно неловкого удара.
        — Блин.
        Логика робко намекнула, что пришла пора снова использовать термит. В ответ жирная зеленая жаба тут же истерично завопила о необходимости чуть-чуть постараться и все же взломать люк монтировкой — чтобы не потерять последний имевшийся в инвентаре заряд. Обычные гранаты израсходованы, плазменная — тоже, так хоть шашечку термитную сохранить…
        Следующие пять минут я упорно пыхтел и звенел железом. Расцарапал табличку, немного устал, обнаружил, с какой стороны располагался запирающий механизм, но к главной цели не подобрался ни на йоту.
        Ситуация говорила о том, что использовать термит все же придется.
        Ради приличия я еще немного повозился возле люка, но затем жадное земноводное было окончательно побеждено и драгоценная шашка увидела свет. Хорошо еще, что мне удалось зажигалку сохранить во время прошлых приключений — иначе прыгал бы тут с бубном. Или еще каким-нибудь хитрым образом пытался огонь добыть.
        Ослепительная вспышка, вонь жженого металла, льющийся куда-то внутрь люка расплав…
        Лишь только реакция прекратилась, я подскочил вплотную к преграде и засунул в образовавшееся отверстие свой ломик — воспоминания о том, как долго пришлось ковыряться в прошлый раз, были слишком свежи.
        Опыт сыграл свою роль. Что-то звякнуло, хлюпнуло — и люк, поддавшись моему нажиму, открылся. Перед глазами оказалась уходящая вниз шахта, слабо освещенная каплями быстро остывавшего металла.
        — Шикарно,  — я положил крышку рядом с собой и заглянул внутрь, неожиданно чихнув от поднимавшихся навстречу газов.  — Эдик, топай вниз. Зачистишь все, потом вернешься. Давай-давай.
        Недовольный таракан проскользнул в темные глубины, а мне осталось только ждать. Пока застынет раскаленный металл, пока питомец проведет разведку, пока выветрится гарь…
        На этом моменте я вспомнил, что в шлеме, вообще-то, противогаз имеется — просто его включить надо. Так что отправиться в бункер при желании можно было хоть сейчас. Другое дело, что даже при наличии воздушного фильтра стоило подождать результатов предпринятой Эдиком вылазки.
        Я отошел от люка, прогулялся взад-вперед по окрестностям и заметил очередного муравья, рассевшегося на ветке дерева.
        Стало как-то неуютно.
        Это с плюющимся ядом питомцем у меня получалось убивать таких тварей легко и просто. А сейчас, в одиночку…
        — Пойду-ка лучше проверю, что усатый делает. Вдруг в беду попал…
        Неподалеку раздался низкий утробный рык и желание спасти Эдика от ужасов подземелья стало нестерпимым. Я быстро добрался до шахты, включил все системы шлема, а потом нырнул внутрь, не забыв тщательно прикрыть за собой люк.
        Практически в тот же самый момент снизу донесся гулкий взрыв и система услужливо сообщила, что мой питомец отправился на свидание со своим тараканьим богом.
        — Дерьмо.
        Я спустился до самого низа шахты, попав в крохотное помещение с одной-единственной слегка приоткрытой дверью. Собрался с духом, заглянул дальше…
        Следующая комната выглядела вполне себе мирно. К моему удивлению, там даже оказалось нормальное освещение, позволившее мне отключить ночной режим и рассмотреть все по-нормальному.
        — Склад… склад — это хорошо…
        Вокруг находились самые обычные, ничем не примечательные ящики. Деревянные, металлические, пластиковые. На парочке из них виднелись надписи «огнеопасно», еще в одном, судя по маркировке, хранился обычный сахар.
        Оставив полноценное исследование на будущее, я осторожно двинулся вперед.
        Короткий коридор, тараканий плевок на стене, новая комната. Беспорядок, висящий в воздухе дымок…
        Здесь явно что-то произошло.
        — И мне даже известно, что именно,  — пробурчал я, уже без особой опаски заходя внутрь.
        Картинка действительно сложилась. Похоже, Эдик начал царапаться во внешнюю дверь и привлек внимание местного хозяина. Тот вышел, пустил таракана внутрь и тут же подвергся атаке. Убежал к себе в логово, преследуемый плюющимся насекомым, а затем, уже на последнем издыхании, запустил в него какую-то бомбу.
        Умерли оба.
        Пробравшись между опрокинутыми стульями и переступив через тушку питомца, я подошел к хозяину лаборатории.
        Передо мной валялся довольно смешной очкастый старикашка — наполовину лысый, одетый в белый лабораторный халат, нелепые зеленые штаны и веселый оранжевый галстук.
        Сейчас, правда, это облачение было обильно заплевано — Эдик постарался вовсю.
        — Тоже четырехглазый,  — с оттенком удовлетворения произнес я, взявшись обыскивать карманы усопшего.  — Так вам, ботанам, и надо.
        Добыча оказалась невелика — мне попалась только карта доступа и совершенно стандартный, но основательно покореженный ИММК.
        Не имевший никакой ценности прибор остался у своего прежнего владельца, карточка же перекочевала ко мне в карман.
        — Главное, чтобы она открывала какую-нибудь сокровищницу, а не личный туалет с позолоченным унитазом…
        Оставив в покое мертвого доктора, я прошелся по комнате из угла в угол, обнаружил маленький закуток с включенным компьютером и принялся читать находившиеся в свободном доступе записи.
        [ПРОЕКТ «ОЧИЩЕНИЕ»]
        [Цель проекта: восстановление исконной биосферы Северной Америки путем очищения территории от мутировавших форм жизни.
        Статус: требуются финальные испытания на организмах, прошедших внеэволюционное изменение генома.
        Расположение: секция 4.
        Документация: секция 4.
        Примечание: не забыть принять антидот!!!]
        — О, в мои руки сама собой идет новая плюшка,  — я еще раз пробежался глазами по сулившим профит строчкам.  — Похоже, старикашка придумал эпичный яд.
        Мне сразу вспомнился обожравшийся наркоты аллигатор. Если получится валить подобных тварей из какого-нибудь инъекционного пистолета, то быстрая прокачка моему персонажу точно обеспечена.
        — Так, что тут дальше…
        [ПРОЕКТ «BIG FATALITY GUN — 2098»]
        [Цель проекта: разработка ручного оружия, обладающего поражающим действием, сопоставимым с компактными модификациями ядерных зарядов. Для применения против инопланетных захватчиков и мутировавших форм жизни.
        Статус: получившееся оружие признано слишком мощным и потенциально опасным для человечества. Все прототипы и документация уничтожены.
        Расположение: секция 2 [отсутствует].
        Документация: секция 2 [отсутствует].
        Примечание: мир еще не готов к таким вещам.]
        — Гнусный, жалкий, лысый, ничтожный, поганый, омерзительный пассив!
        Я в негодовании схватил со стола увесистый степлер и запустил им в тело проклятого изобретателя.
        — Падла!
        Не зря его Эдик прикончил. «Мир еще не готов», блин.
        — Мудень очкастый!
        Кипя от продолжавших бить через край эмоций, я открыл следующий документ.
        [ПРОЕКТ «ТОКСИН»]
        [Цель проекта: разработка прибора, оперативно выводящего токсичные вещества из организма.
        Статус: прототип признан ограниченно пригодным к применению.
        Расположение: секция 1.
        Документация: секция 1.
        Примечание: чрезвычайно высокое потребление энергии. Требуются доработки конструкции либо смежные аккумуляторы.]
        Дедуля явно был мастером на все руки. Интересно, его поделку можно каким-нибудь образом состыковать с ИММК? Хотя ее еще найти надо… но такая вещица однозначно должна быть полезной, тут ничего не скажешь.
        — Что ты нам еще приготовил…
        [ПРОЕКТ «АЛИСА»]
        [Цель проекта: создание многофункционального секс-робота.
        Статус: прототип признан дефектным. Наблюдается повышенная агрессивность и нежелание выполнять профильные функции, в связи с чем для пользователя существует серьезный риск членовредительства. Требуется уменьшение боевого потенциала модели и новая версия прошивки.
        Расположение: секция 3.
        Документация: секция 3.
        Примечание: не нравлюсь я ей, видите ли… Сучка крашеная.]
        — Извращен ты лысый,  — сообщил я покойнику.  — Светило науки, понимаешь, а все туда же.
        Больше на компьютере ничего полезного и интересного не нашлось. Впрочем, наверняка что-то такое там все же было, но везде требовался пароль, которого я, само собой, не знал и угадать вряд ли бы сумел. Да и не тянуло меня больше возиться с паролями всевозможных местных ученых.
        Нафиг такое счастье.
        — Что же, нет — так нет.
        Оставалось лишь посмотреть на все те «секции», в которых хранились результаты исследований доктора. И разжиться ништячками, если, конечно, этот гад их все в утиль не пустил.
        Найти нужные отсеки оказалось очень легко. Из помещения вели всего три выхода — через один я попал внутрь, за второй дверью обнаружилась довольно уютная жилая комната, третья же открыла доступ в длинный коридор, с одной стороны которого и располагались просторные лаборатории, сейчас отделенные от меня толстенными стеклами.
        — Момент истины…
        Пропуск доктора воткнулся в щель считывающего устройства рядом с первой дверью.
        Щелчок.
        Металлическое полотно плавно отъехало в сторону.
        — Отлично.
        Я оказался в настоящем царстве химии и физики. Таинственно поблескивавшие разноцветными огоньками непонятные приборы, заваленные странным хламом лабораторные столы…
        — Чувствуешь себя неандертальцем, забравшимся в Сколково, блин. Словно внезапно на пару сотен лет вперед переместился.
        Хорошо еще, что через полминуты мне повезло наткнуться на холодильник, в котором обнаружились несколько флаконов с таинственными жидкостями. Хоть что-то более-менее привычное.
        Достав бутылки, я принялся читать этикетки.
        — Спирт… спирт… спирт… спирт… долбаный старый пьянчуга, у тебя хоть что-то полезное есть?
        Пришлось засунуть запасы алкоголя обратно и двинуться дальше — в сторону массивного металлического шкафа.
        Здесь я как следует поработал монтировкой, сражаясь с толстой дверцей и рассыпая вокруг себя проклятия, но в конце концов все же победил — одна из створок сдалась, открыв доступ к спрятанным внутри предметам.
        Перед моими глазами появились полки, заваленные всевозможными инструментами.
        — Да чтоб тебя,  — я начал по очереди вытаскивать какие-то молотки, пассатижи, ножовки по металлу, паяльники…
        Гора ненужного хлама рядом со шкафом росла.
        В самом нижнем отделении мне удалось найти килограммовый слиток титана — и все. Металл наверняка должен был пригодиться для постройки базы, но вот в целом получилось как-то обидно.
        — Хрен тебе, Следопыт, а не сокровища, в общем…
        Обойдя лабораторию еще раз и ничего нового не обнаружив, я подошел к центральному столу, покрытому залежами каких-то проводков и металлической стружкой.
        Посередине всего этого бардака лежал оставленный мной на сладкое прототип.
        [Устройство вывода токсинов УВТ-004. Качество: прототип. Прочность: 1000.]
        [Действующее по неизвестным принципам творение гениального ученого. Способно блокировать все виды отравлений. Включается автоматически.]
        — Пойдет,  — плоская металлическая штуковина отправилась в инвентарь вслед за титаном.  — Хотя нужно будет испытания провести, конечно…
        Снова покрутившись по комнате, я попытался добыть какую-нибудь информацию из стоявшего в углу компьютера, но успеха не достиг и вышел обратно в коридор.
        Наверное, во внутренностях местных приборов могли найтись кое-какие полезные материалы. Вот только теоретический геморрой с разборкой отбивал все желание заниматься этим делом. Мне и генератора в прошлом бункере хватило.
        Следующая лаборатория опять разожгла в моем сердце пламя ненависти к очкастому ученому.
        Здесь повсюду были развешаны картинки футуристически выглядевшей массивной хреновины. Судя по всему, ее нужно было надевать на руку, а затем просто идти и устраивать врагам кузькину мать. Хорошая вещь, в хозяйстве однозначно пригодилась бы. Но сейчас от нее остались только мелкие обломки и лужица расплавленного разноцветного металла на одном из верстаков.
        Все имевшееся пространство подверглось тщательному досмотру, но результат оказался неутешительным — лаборатория явно была заброшена и все нужные вещи доктор из нее давно выволок.
        Шепча себе под нос нехорошие слова, я снова вышел в коридор, прошел до следующего отсека… и замер от неожиданности.
        По другую сторону стекла прямо напротив меня обнаружилась симпатичная стройная девушка, одетая в какой-то авангардный наряд. Фривольное фиолетово-розовое платье, узенькие черные шортики, чулки разной длины, светло-серые перчатки… И три белых цветка, кокетливо приколотых к красно-розовым волосам.
        Я поймал себя на том, что беззастенчиво пялюсь на ее лишь слегка прикрытые одеждой выпуклости.
        Блин, надо избавляться от этой дурной привычки…
        Девушка неожиданно вздрогнула, повернула голову в мою сторону, а затем ласково улыбнулась, отчего ее и так весьма симпатичное личико стало поистине обворожительным.
        — Привет! Ты выпустишь меня отсюда?
        — Э… привет. А ты кто?
        Хорошая тут акустика, однако. Раз через стекло переговариваться можно… о чем я думаю, блин, какая акустика… и вопрос умудрился задать откровенно тупой…
        — Меня зовут Алиса,  — со стороны девушки последовала новая чарующая улыбка.  — Выпусти меня.
        То есть, это вот — робот? Действительно? Ну-ну…
        Я подошел к двери, ткнул пропуском в считывающее устройство, но ничего не добился — перед носом проступило окошко, требующее ввода пароля.
        — Не получается,  — глаз зацепился за странный выступ на металле. Как будто с той стороны кто-то изо всех сил приложился кувалдой.  — Ты не знаешь пароль?
        — Не знаю,  — когда я вернулся к окну, девушка-робот оказалась к нему уже вплотную.
        Прижалась грудью, смотрит с мольбой… странно, что с доктором они не сошлись характерами. Может, если ее выпустить, то у меня появится еще один спутник?
        — А что, секс-робот — это не так уж плохо…
        Мой тихий шепот был услышан.
        — Я не секс-робот,  — лицо собеседницы полыхнуло негодованием.  — Выпусти меня, поганый извращенец! И тогда мы посмотрим, кто тут станет секс-роботом!
        — Сама курица,  — я на всякий случай отступил на шаг.
        Как оказалось, не зря. В следующее мгновение маленький кулачок врезался в стекло и по коридору прокатился гулкий звук от могучего удара. Прозрачная преграда слегка выгнулась и заходила ходуном.
        — Выпусти меня!
        Девушка подпрыгнула, развернулась в воздухе… Возле ее ног вспыхнули какие-то огни, после чего симпатичный светло-серый ботинок с размаху впечатался в многострадальное стекло прямо напротив моей физиономии.
        Послышался легкий скрежет, а с потолка посыпалась пыль. Точно мне за шиворот, как по заказу.
        — Да ну тебя на хрен, истеричка,  — я поспешал убраться подальше.  — Обойдусь как-нибудь без таких спутников…
        Четвертая лаборатория оказалась самой обжитой на вид — наверное, именно здесь доктор и работал в последнее время.
        Вытяжки, герметичные шкафы с чашками Петри, бутыльки, реторты, прочая посуда. Впрочем, игра по-прежнему не собиралась играть в щедрость — большинство из найденного имело нулевую ценность.
        Но далеко не все.
        Стараясь перестать думать о находившемся в соседнем помещении буйном роботе, я принялся рассматривать попадавшиеся под руку предметы и откладывать в сторону те из них, которые определялись системой как юзабельные.
        Львиную долю найденного составляли неопределенные мутагены, разлитые в бутыльки различного цвета.
        [Ванадий. 1 килограмм.]
        [Мутаген. Источник: неизвестен. Качество: неизвестно.]
        [Мутаген. Источник: неизвестен. Качество: неизвестно.]
        [Мутаген. Источник: неизвестен. Качество: неизвестно.]
        [Мутаген. Источник: неизвестен. Качество: неизвестно.]
        [Мутаген. Источник: неизвестен. Качество: неизвестно.]
        [Противоядие доктора Боско…ча. Лекарственный препарат. Качество: прототип.]
        [Озверин. Экспериментальный мутаген. Качество: прототип.]
        — Точняк, русский,  — ухмыльнулся я, читая название хитрого препарата.  — Хоть и извращенец.
        Ванадий отправился в инвентарь, а непонятные мутагены вместе с противоядием выстроились в ряд на отдельном столике.
        — Порадую Эдика, как только воскреснет…
        Дальнейший осмотр привел меня к странному устройству, напоминавшему собой то ли казенную часть артиллерийского орудия, то ли приемник пневмопочты.
        Покрутив крышку и заглянув внутрь, я ничего не обнаружил и продолжил изучать обстановку дальше.
        — А вот это, похоже, надо как раз туда вставлять…
        В моих руках оказался продолговатый и наглухо запаянный цилиндр, внутри которого что-то таинственно булькало и переливалось. Взгляд зацепился за приклеенную к металлу бумажку, на которой корявым почерком было выведено:
        [Препарат № 42.
        Наиболее перспективен, протестировать в первую очередь!]
        — Хорошо, что у тебя склероз был,  — я поставил сосуд рядом с пневмопочтой и принялся искать еще какие-нибудь зацепки касательно задуманного доктором эксперимента.  — Надеюсь, был…
        Мне хватило упорства перерыть все вокруг целых три раза, но других подсказок так и не нашлось. Разве что на устройстве пневмопочты обнаружилась панель управления с выделявшейся среди прочих кнопкой «тест».
        Скорее всего, протестировать эту железную хрень предлагалось именно там — иных возможностей действительно не наблюдалось.
        — Может, не стоило убивать доктора,  — пришла в голову гениальная догадка.  — Тогда бы и препарат испытали, и Алису перепрошили. Эдик, блин, вредитель…
        На всякий случай я запустил компьютер, один за другим включил все находившиеся на столах приборы, а затем остановился возле сосуда с сорок вторым образцом. По идее, если я все сделаю верно, то мне как-нибудь объявят о результатах. И, возможно, доставят окончательный вариант этого зелья.
        Нужно только правильно провести нужный опыт…
        Найденная мной управляющая панель состояла из небольшого дисплейчика, клавиатуры и ряда крупных кнопок:
        [В хранилище.]
        [Из хранилища.]
        [В рабочую зону.]
        [Из рабочей зоны.]
        [Утилизировать.]
        [Тест.]
        Немного помедлив, я осторожно нажал на кнопку «из хранилища».
        [Введите номер.]
        — Хм. Пусть будет сорок один…
        [Образца с номером [41]не существует.]
        — Ну, блин…
        Я подтащил стул, уселся на него и принялся монотонно вводить все номера, начиная с первого. На шестнадцатой попытке крышка устройства захлопнулась, а затем снова открылась. Передо мной появился еще один металлический сосуд.
        Кое-что здесь все-таки работало. Значит, имело смысл пробовать дальше…
        На восемьдесят пятом номере я окончательно задолбался и прекратил попытки. Все равно успешными из них оказались только две — шестнадцатая и тридцать пятая. Наверное, остальные составы были совсем никуда не годными и доктор их попросту уничтожил.
        — Что же, приступаем к эксперименту… о, ты вовремя появился, бро. Скоро мутагенами тебя откармливать будем.
        Таракан, весело заскочивший в лабораторию, сразу как-то сник и погрустнел. Но мне сейчас было немного не до него.
        Лишние цилиндры отправились в инвентарь, нужный образец занял свое место в приемном отсеке устройства, после чего я отважно нажал кнопку теста.
        [Требуется карта доступа и подтверждение.]
        Пришлось засунуть в прибор карточку, а потом согласиться на процедуру.
        — Давай уже…
        Неожиданно вспыхнули расположенные у потолка мониторы. На самом большом из них я с удивлением увидел себя, стоявшего рядом с пневмопочтой. Один из соседних отобразил вид на какой-то неизвестный мне город. Третий показал заросшую травой полянку посреди леса.
        Ожили динамики, транслируя противный старческий голосок:
        — Жители Америки! Пришла пора очистить эту многострадальную землю от скверны! Мной было разработано средство, позволяющее навсегда уничтожить все жизненные формы, хоть сколько-нибудь отличающиеся от нормальных…
        На картинке с лесной поляной возникло движение. Сначала зашевелилась трава, еще через секунду вверх поднялось нечто вроде крышки канализационного люка. Показался округлый металлический нос ракеты.
        Примерно минуту ничего не происходило, а затем из открывшейся шахты выплеснулось пламя и реактивный снаряд исчез в небесах.
        — Писец…
        — Первым городом, который будет очищен от инопланетной скверны, станет Ганнисон! Жители города, возрадуйтесь скорому избавлению от зла! Восславьте мой гений!
        Левый от меня экран отобразил слабый огонек взрыва, произошедшего прямо над поселением.
        — И все, что ли?
        Мониторы отрубились так же внезапно, как и включились.
        Похоже, тест закончился. А чем именно — хрен его знает. Впрочем, судя по тому, что доктор заранее наговорил это обращение, в результатах он был уверен. А вот что это за результаты…
        [Поздравляем! Вы получили уровень!]
        [Поздравляем! Вы получили уровень!]
        — Так…
        Несмотря на свалившиеся с небес плюшки, в моей душе стремительно нарастала тревога. Я что-то сделал — что-то значительное, за что система порадовала сразу двумя уровнями. Но что именно?
        — Похоже, в том городишке все же случилось лютое западло…
        Пол неожиданно подпрыгнул, чувствительно тюкнув меня по ногам. Взвыла сирена, замигали доселе совершенно незаметные красные лампочки, а следом с чего-то вдруг включилась система пожаротушения, окропившая нас с тараканом теплым душем.
        Кажется, кое-кому действительно не понравился проведенный эксперимент…
        Пол вздрогнул еще раз — гораздо сильнее, чем раньше.
        — Жри мутагены, быстро,  — я сообразил, что в случае смерти никак не смогу унести с собой всю добычу.  — Куда ползешь, падла, жри немедленно!
        Таракан, обреченно попискивая, вернулся ко мне и начал покорно употреблять разноцветные жидкости.
        ИММК зашелся в истерике, аптечка принялась работать в поте лица, но я на все это наплевал, продолжая скармливать пету собранные препараты.
        [Ваш питомец употребил неизвестный мутаген.
        Эффекты:
        — сила: +2.]
        [Ваш питомец употребил неизвестный мутаген.
        Эффекты:
        — восприятие: +3.]
        [Ваш питомец употребил неизвестный мутаген.
        Эффекты:
        — интеллект: +1.]
        [Ваш питомец употребил неизвестный мутаген.
        Эффекты:
        — сила: +1.]
        [Ваш питомец употребил противоядие доктора Боско…ча.
        Эффекты:
        — иммунитет к отравляющим веществам доктора Боско…ча.]
        — Черт возьми, да всю эту хрень нужно было самому пить…
        Помещение лаборатории снова вздрогнуло.
        — Хрен с тобой, жри оставшиеся!
        [Ваш питомец употребил неизвестный мутаген.
        Эффекты:
        — повышенная волосатость.]
        [Ваш питомец употребил экспериментальный мутаген [Озверин].
        Эффекты:
        — ядовитые клешни.]
        Слава Дарвину, что мне все же хватило мозгов не выпить эту дрянь…
        — Ты же теперь натуральный краб, бро. Только волосатый.
        Покрывшийся фиолетовой шерстью таракан в ответ на мои слова злобно пискнул и многозначительно щелкнул маленькими острыми клешнями, намекая на то, что подобные эксперименты однозначно не доведут любимого хозяина до добра.
        — Да ладно тебе. Зимой теплее будет…
        Лабораторию тряхнуло еще раз — настолько сильно, что я не удержался на ногах, улетев в дальний угол комнаты. Дверной проем перекосило, стекло в окне лопнуло, не выдержав перегрузок.
        — Похоже, писец нам, Эдик…
        — Смерть поганым извращенцам!  — Из коридора, как по заказу, донесся торжествующий возглас.
        Выбралась-таки.
        Когда в дверях показался чертова роботесса, Эдик, не дожидаясь приказа, отважно в нее плюнул. Но его противница ловко отступила с траектории полета плевка и тут же отвесила моему питомцу ответный смачный пендель.
        По эффекту — словно тапком прихлопнула.
        — Стой! Вспомни три закона робототехники!
        — Таких законов в базе данных не найдено!  — Зависший было на секунду андроид торжествующе улыбнулся, после чего расщедрился на новый пинок.
        Поскольку база на этот раз оказалась недоступна, пришлось возрождаться в рандомном месте.
        Вокруг оказалась расположенная на небольшом холме рощица, а сквозь редколесье можно было увидеть окрестные луга, по которым неторопливо бродили маленькие человеческие фигурки. Похоже, передо мной находилась очередная зона массовой прокачки.
        С пивом покатит, в общем.
        Я еще раз осмотрелся, затем уселся возле невысокого деревца и открыл параметры персонажа.
        — Легко пришло, пусть легко и уйдет,  — два очка, полученные за счет проведенного эксперимента, отправились в «выживание».
        Осталось лишь прокачать с помощью таракана три ступени «сопротивления радиации» — и первый пункт плана будет окончательно выполнен.
        — Ничего, чудище шерстяное, скоро отыграешься за все свои страдания. Блин, ты же теперь расти перестанешь… черт.
        Судя по всему, в ближайшее время мне придется раскачиваться до двенадцатого уровня — один пункт навыков точно понадобится для модификации пета, еще один — для легкового транспорта.
        Двести тридцать тысяч опыта… да еще и умножить в два раза…
        Играть становилось все печальнее и печальнее. Здесь уже не на кротах надо качаться, а на ком-то вроде Эдика. Иначе процесс может стать бесконечным.
        — Так, посмотрим, чего я вообще сумел добиться…
        -
        ИГРОК СЛЕДОПЫТ [10] [-]
        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        Восприятие [2]
        Выносливость [3]
        Интеллект [3]
        Ловкость [2]
        Сила [5]
        ОРУЖИЕ
        Модель [АК-200]
        Прочность [93]
        Урон [15 -30]
        БРОНЯ
        Голова [Десантный шлем] [120] Прочность [427]
        Ноги [-] [-] Прочность [-]
        Руки [-] [-] Прочность [-]
        Ступни [-] [-] Прочность [-]
        Тело [Равнинный камуфляж] [0] Прочность [69]
        ЭФФЕКТЫ ПОСТОЯННЫЕ
        ИММК. Сила: +1 единица.
        Свободный доступ в город Изумрудный.
        ЭФФЕКТЫ ВРЕМЕННЫЕ
        МУТАЦИИ
        АРТЕФАКТЫ
        1 [Аптечка]
        2 [-]
        3 [-]
        4 [-]
        ДОСТИЖЕНИЯ
        Это — судьба!
        Инженер-самоучка.
        Молодой ученый.
        Дух.
        Юный турист.
        Камикадзе.
        Фанат оружия.
        Зов предков.
        Дитя Атома [1]
        НАВЫКИ БОЕВЫЕ
        Высокотехнологичное оружие [1]
        — Высокотехнологичные системы защиты [1]
        Ловушки и метательное оружие [1]
        Псионика [3]
        — Приручение животных [2]
        — Агрессия [1] [1]
        — Усиление восприятия [слух] [1]
        Стрелковое оружие [1]
        Тяжелое оружие [1]
        Холодное оружие [1]
        НАВЫКИ НЕБОЕВЫЕ
        Авантюризм [-]
        Выживание [4]
        — Сопротивление радиации [1]
        Инженерное дело [1]
        Наука [1]
        Общение [-]
        Управление транспортными средствами [1]
        НАВЫКИ ЧУЖИХ
        Ксенотехнологии [1]
        ИММК
        Версия [PMHAV-0 8-S1]
        Объем [8]
        БАЗА
        Объем [40]
        Привязка [4/4]
        Уровень [4]
        ПИТОМЕЦ [ЭДИК]
        -
        — Почти как белый человек выгляжу, едрена вошь…
        А точнее — как тупой белый человек, не имеющий понятия о том, что же ему надо для счастья, отчаянно жаждущий выжить в этом суровом мире и при этом нежно любящий домашних животных. Краб, одним словом.
        Кому показать мое развитие — реально не поймут, чего именно я хочу добиться от персонажа. А все потому, что мне то и дело приходится подстраиваться под мелкие текущие задачи. Шлем, питомец, винтовка…
        — Заберу пушку и начну новую жизнь, однозначно.
        [Вам запрещено посещать город: Ганнисон.]
        — Ну что еще там случилось, блин?
        Я включил форум и тут же наткнулся на посвященный себе, любимому, топик. Самая популярная в данный момент тема, все дела… а в первом сообщении — ролик, транслировавшийся совсем недавно на центральном мониторе лаборатории.
        — Да…
        Запись демонстрировала заставленное приборами помещение, посреди которого стоял и вертел упрятанной в черный шлем башкой игрок. Над шлемом, само собой, виднелась характерная надпись, неопровержимо свидетельствовавшая, что перед зрителями находился не кто иной, как Следопыт.
        Радости это мне не доставило ни капли.
        [Вид туповатый. Даже шлем не помогает.]
        [О чем видео? Что за уныло-пафосные речи? Следопыт, выпей яду.]
        [Опять этот рак куда-то влез.]
        [У меня питомец сдох из-за этого козла.]
        [Каким образом?]
        [Я в Ганнисоне на рынке был, когда ракета взорвалась. Ну, нас всех газом и накрыло. Теперь ждать придется, когда воскреснет, а я уже на фарм настроился.]
        [Хрен тебе, а не фарм. Там вся нуболокация вымерла. Нет больше никакого фарма.]
        [Так респавниться же должны?]
        [А вот не респавнятся что-то. Наверное, точки воскрешения тоже накрыло.]
        [Дерьмо. Следопыт — козел. Что теперь — к другому городу идти?]
        [Попробуй. Меня больше интересует то, что будут делать обосновавшиеся там кланы. Хрен его знает, восстановится лока или нет.]
        [Следопыт, ты — презерватив!!!]
        [Да нет тут его. Чего переживаешь?]
        [Я детеныша молоха купил. Десять тысяч кредитов, как с куста, состриг. И этот детеныш сдох в тот момент, когда я его приручить собирался. Ненавижу.]
        [Лох — это судьба, бро.]
        [Воспринимай все как игру.]
        [Ему сложно воспринимать это как игру — он полгода деньги у родаков по карманам тырил ради покупки виртуальной ящерицы.]
        [Там еще и неписей немереное количество полегло. Все, кто с мутациями был. Власти города объявили, что отныне Следопыту запрещено появляться в Ганнисоне. Хотя он, типа, сделал благое дело, освободив окрестности от чудовищ.]
        [Какие там чудовища, червяки-переростки обычные. А этого ушлепка надо было еще и от денежной системы отключить!]
        [Меня одного интересует — как такой мягкотелый краб умудряется то и дело попадать в интересные ситуации? Вертолет угнал, ракету запустил… Еще что-то там сделал. Какого хрена у меня все не так?]
        [Он сольник, а ты — нет.]
        [И что?]
        [А то, мой туповатый друг, что, пока ты страстно мочишь одних и тех же кротов во славу великого клана, он шарится по новым локациям и находит там всевозможные плюшки. И пока ты нудно набиваешь себе полтинник, он получит этот же полтинник гораздо более веселым и приятным способом.]
        [Если бы это было так просто, все бы играли соло. И вообще, я думал, что первую-вторую зону давно вычистили уже. Все ништяки нашли.]
        [Никто и не говорит, что это просто. С кланом удобнее и гораздо спокойнее. Но соло играть веселее.]
        [А что касается зачистки первой и второй зон — все ведь после первой сразу в третью лезут. Там же приключения, трофеи, редкое оружие и материалы. Это парадокс, но вторая зона пользуется меньшей популярностью, чем первая и третья.]
        [Гонишь. Я как-то решил попрыгать — так меня во второй зоне то и дело валили. Там игроков много.]
        [Много, но не так, как в первой.]
        [В третьей все равно меньше.]
        [Да как скажешь.]
        [А я благодаря Следопыту винтовку на халяву получил. Мне ее продаван отдал, а бабло списать не успел, сдох. Следопыт — красавчик.]
        [Ты, похоже, единственный, кому профит достался.]
        [Отвратительный пафос. Следопыту надо оторвать йайца.]
        [Ты даун. Это не его голос.]
        [Его или не его, а бубенцы оторвать не помешает. Он уже всем надоел.]
        [О, детишки появились. Смотрю, у вас там пуканы еще не отошли от высокотемпературного поражения?]
        — Тяжкое бремя славы… мдя. Ну что, страшилище, пора начинать заниматься делом. Отныне все время держишься вплотную. Понял?
        Таракан радостно пискнул и тут же с нездоровым энтузиазмом бросился к моим ногам, от избытка чувств звонко пощелкивая клешнями.
        Пришла пора умирать. Много и часто.

        Глава 14

        — Смерть — это легко… Ну да, отличный слоган для какого-нибудь психолога-маньячилы,  — сквозивший в моем голосе откровенный сарказм явственно соседствовал с такой же откровенной усталостью.  — Хоть собственное философское течение открывай, блин.
        После того, как я выбрался из подземной лаборатории, прошло уже больше недели. И все это время мне приходилось заниматься одним и тем же.
        Умирать от излучения волосатого кработаракана, чтоб он сдох.
        Второй уровень «сопротивления радиации» покорился достаточно быстро — меньше чем за день постоянных смертей. Для получения третьего понадобилось уже почти три дня. Четвертый до сих пор никак не давался в руки.
        — Трави меня, мой таракан… Чего вылупился, ближе подходи.
        Побочным результатом повышавшегося резиста стало то, что сейчас питомец убивал меня заметно медленнее, чем в начале прокачки. Казалось бы — что такое добавочные десять процентов сопротивлений? Но в реалиях действовавшей игровой механики это оказалось весьма и весьма серьезным изменением.
        А еще чувствовалось, что я очень точно угадал с тем, до какой именно ступени можно будет прокачать навык. Четвертая маячила на горизонте, но вот пятая… там времени потребуется уже недели три, наверное.
        Все-таки гораздо проще поднять своему персонажу лишний уровень, чем без остановки швыряться коньками месяц подряд. Так что следующее достижение однозначно станет последним. Может быть, в будущем я и докачаю эту плюшку до упора, но это произойдет уже по обычной схеме.
        — Посмотрим, короче говоря. Эдик!
        Как гласит расхожая поговорка, от работы дохнут даже кони. Но мое единственное занятие в настоящий момент заключалось как раз в том, чтобы ультимативно и постоянно дохнуть, так что от подобных неприятностей я был в некотором роде застрахован. А вот от скуки…
        К сожалению, скука накатывала на меня с каждым днем все сильнее. Вдобавок, с чего-то вдруг начали возникать приступы самой настоящей черной меланхолии — поневоле приходилось делать перерывы, отдыхая то на базе, то в каком-нибудь уютном лесочке. Чувствую, без этого мои несчастные мозги уже давно уехали бы в неизвестном направлении.
        Впрочем, даже с отдыхом мне было несладко. Смерти, смерти…
        — Ладно, на сегодня хватит, уговорил.
        Я в очередной раз задолбался, отогнал таракана подальше и улегся на большой плоский камень, взявшись размышлять обо всем подряд. Как еще отвлечься от этого бесконечного круговорота перерождений…
        Жизнь, несмотря на все мои личные переживания, постепенно устаканивалась.
        База получила титан с ванадием и для ее перехода на пятый уровень осталось набрать не так уж много материалов. Бубенцы гигантского опоссума успешно продались на аукционе, принеся мне полторы тысячи кредитов. Образцы из хранилища гениального доктора перекочевали в мое собственное — что с ними делать, я еще не решил, так что просто отложил про запас.
        Туда же, в закрома базы, отправился и выводящий из организма яды прототип. Его нужно было тестировать, как-то привязывать к персонажу, решать вопросы с потреблением энергии, а мне сейчас хватало за глаза и другого геморроя.
        В социальном статусе моего персонажа кардинальных изменений тоже не наблюдалось.
        Власти Ганнисона по-прежнему считали Следопыта персоной нон-грата, обитавшие неподалеку от этого города игроки ругались страшными словами и грозили чудовищными карами, но общий градус негодования быстро спадал — вымершие территории постепенно заново обживались червями, кротами и прочей дрянью, вследствие чего нанесенный мной ущерб воспринимался всеми заинтересованными сторонами заметно спокойнее, нежели раньше.
        Народ переключался на другие, более актуальные, раздражители, самым главным из которых стал неожиданно разгоревшийся конфликт между моими знакомцами из «Железного Молоха» и небольшим городком, служившим базой для разбойных неписей.
        Таких «диких» поселений на карте хватало — я их несколько раз видел собственными глазами, а одно так и вовсе попытался уничтожить с помощью вертолета.
        — Ностальгия…
        Судя по карте, сейчас нападению подвергся тот же самый город. Не знаю уж, что стало причиной стычки — возможно, рейдеры и мародеры слишком рьяно воспротивились попыткам достать со дна озера утопленный вертолет. Или руководители клана неожиданно решили проверить свои силы. Или еще что.
        Как бы то ни было, но конфронтация неожиданно разрослась до полноценной войны.
        И, само собой, дело не обошлось без многочисленных репортажей с места событий.
        [Пацанчики, это было четко! Если кто прощелкал всю тему, то поясняю — сегодня Железные Ящерицы решили нагнуть Лейк-Сити. Это там, где центральная группировка рейдеров обитает.
        Короче, мир еще не видел настолько эпичного, жесткого и фееричного обсера!
        Реал абсолют эпик фейл!
        Лошки начали красиво — вывели все три свои вертушки на город и залили передний край огнем. Наверное, решили расчистить сектор для вторжения. И это им, мазафака, удалось! Реально вынесли часть укреплений просто в хлам, труху. Но дальше мозги у пилотов явно отключились. Надо же пострелять из пушечек, пиф-паф, ой-ой-ой, все дела…
        Вот им «ой-ой-ой» и устроили. Жестко так, с вонзанием душевным. Скорее всего, неписи что-то типа миниганов гауссовских поюзали. А еще ракеты. И лазеры. И еще хрен знает что.
        Вы никогда не видели, как три пафосных черненьких вертолетика рассыпаются в труху? Тогда вы вообще ничего в этой жизни не видели.
        Следим за событиями, в общем.]
        [Следи за своим языком, нубло.]
        [Я тоже был неподалеку! Обдристались ящерицы жидко с этими вертолетами. Но дальше уже все по уму пошло — сейчас там по периметру танки и снайперы располагаются, а по самому городу хреначит артиллерия. Так бы с самого начала.]
        [Хлебало завали.]
        [Сам захлопнись, хвост членистоногой ящерицы. Будет тут еще какой-то унылый обсос выпендриваться. В бан.]
        [Комментарий удален искусственным интеллектом сети ИММК.]
        [Там два танка уже всосали по самое не могу. Ящерицы — тупые крабы. Научились нубов нагибать, запас подгузников сделали для комфортного перемещения по третьей зоне — и решили, что отцы. А это, как оказалось, совсем не так.]
        [Три вертолета, два танка, потом еще пару машин. Неписи лютуют.]
        [Неписям хана. Они воскрешаться не могут, так что сдохнут, рано или поздно.]
        [У самых жирных тоже ИММК есть. Чтобы их выкинуть из города, потребуется раздолбать базу.]
        [Тогда ящерицам хана.]
        [Не факт. Весь вопрос в том, как именно они своими ресурсами распорядятся.]
        [На кой черт вообще нужно было на город нападать? Они уже столько бабла в пустоту слили, что у меня щетина на заднице седеет.]
        [Откуда там щетина? Бреешь, что ли, задницу-то? Для кого?!]
        [Если захватят — профит будет больше. Ресурсы, препараты, артефакты. Но самое главное — оружие. Вертолет построить можно. А вот миниган гауссовский — хрен. И экзоскелет нормальный — хрен.]
        [А как же стальные братки?]
        [У них не броня, а дерьмо.]
        [Есть! Еще один танк сгорел! Но город, конечно, артиллерия перепахивает знатно.]
        [Вы на их клановый комплекс посмотрите!!! Неписи по нему тоже фигачат!!!]
        [Точняк. Не поленился, смотался глянуть. Ящерицам тоже бодро так прилетает.]
        [Будет эпично, если ящерки просрут не только танки с вертолетами, но еще и комплекс.]
        [Он у них двенадцатого уровня, кажется. Значит, придется почти две недели ждать отката.]
        [Не бывать этому. Там нужно что-то покруче унылой артиллерии.]
        [Это смотря сколько времени заварушка продлится. Комплекс не ремонтируется под обстрелом же. Так что его по процентику можно до нуля опустить.]
        [Блок включат.]
        [В атаку пошли! Но наблюдать трудно — у них там у всех пуканы в огне, чужих отстреливают на раз. Если пойдете смотреть, будьте осторожны!]
        [Нормально они так продвинулись, красавчики. На окраине закрепились. Чуваков в силовой броне видно, суровые перцы.]
        [Силовая броня — хрень.]
        [Неписям настала задница.]
        [Похоже, да. Ящерки постепенно вперед идут.]
        [Застряли.]
        [Что там у них происходит?]
        [А хрен его знает — всех посторонних, похоже, вынесли. Чтобы не мешались.]
        [Я остался еще. Они там действительно застряли. Танки закончились, прочая техника — тоже. У неписей турели и роботы выбиты. В итоге идет противостояние пехоты, да артиллерия перестреливается.]
        [Долго они. Сколько воюют, два дня уже?]
        [Больше.]
        [Пацаны… их нагнули. Их реально, жестко, бескомпромиссно нагнули. А затем безжалостно вонзили. Потом еще раз, еще… Это эпик фейл.]
        [Хорош свои гомосячьи мечты на форум выплескивать. Что произошло? Из города выкинули?]
        [Ржу! Город там ваще не при чем! Пока они возились с неписями, их комплекс чпокнули. Я сам видел!]
        [Как?!]
        [Эпично!]
        [Не томи, рассказывай.]
        [А что там рассказывать. Одним теплым ясным утром клан «Челябинск» в полном составе вышел к комплексу ящериц, отстрелялся с вертолетов и танков, потом захреначил туда ядерный заряд — и все. Писец котенку. Сейчас заняли круговую оборону и спешно эвакуируют ресурсы. Вертолеты, правда, куда-то делись.]
        [Циничненько получилось.]
        [Почему капсуляцию не включили?]
        [Не успели, наверное. Ядерная бомба решает!]
        [Лошки из города сваливают!]
        [Еще бы им не сваливать. Ты бы тоже подорвался, если бы узнал, что все добро, которое ты нажил непосильным трудом, прямо сейчас какие-то четкие пацанчики из Челябы прикарманивают.]
        [Пока они обратно доберутся, поезд уйдет.]
        [Новый эпик. Толпу ящериц расстреляли с вертолетов. Просто в мясо.]
        [Ну, теперь точно писец. Крабов раскидало по всей игре и хрен они что сделают. Только после восстановления комплекса.]
        [Шикарно. Челябинцам — респект. Неписи — молодцы. Ящерицы — убогая протухшая икра донного рака.]
        [С теми ресами, которые они получили, челябинцы уровня на три комплекс апнут. Стоило того, в общем.]
        [Сразу вспоминаешь классиков. «Отцы и крабы» Тургенева, скажем.]
        [Гениально.]
        — Вот так вот, бро,  — я слез с неудобного камня и устроился на мягкой травке, лениво рассматривая расположенный километрах в двух от меня город.  — Всегда лучше тихо-мирно двигаться к цели и ждать своего шанса, чем лезть на рожон. Осознал?
        Волосато-фиолетовое чудовище гневно пискнуло и щелкнуло клешнями.
        Чувствую, зря я Эдика «озверином» напоил — совсем у пета характер испортился. Складывалось такое впечатление, что он теперь каждую минуту размышлял только над тем, как бы меня прикончить максимально жестоким способом…
        — Ой, какая прелесть!  — Прямо у меня за спиной неожиданно раздался восторженный женский голос.  — Алиса, иди сюда!
        К счастью, силикатный блок я отложил напрасно — позади не оказалось никаких взбесившихся роботов. Всего лишь две симпатичные девчонки — четвертого и пятого уровней.
        — Привет,  — поздоровалась «старшая».  — Можно это чудо потискать?
        До меня не сразу дошло, что она имеет в виду притаившегося рядом и настороженно зыркавшего по сторонам таракана.
        — Привет. Если хочешь — пожалуйста. Но он радиоактивный, убьет тебя быстро.
        — Плевать,  — легкомысленно ответила геймерша.  — Я все в выносливость вбухала, да и аптечка есть. В крайнем случае — воскресну, не проблема.
        — Ну, как знаешь,  — я отметил, что ее спутница, та самая Алиса, услышав про радиоактивность, опасливо отошла от нас на пару шагов в сторону.  — Эдик, иди, познакомься.
        К моему несказанному удивлению, эта наглая тварь даже не подумала отказываться. Резво подбежала к девушке, залезла ей на колени и тут же уютно перевернулась мохнатым пузом кверху.
        — Прелесть… но фонит, конечно, зверски,  — отметила бесстрашная покорительница радиоактивных пустошей и фиолетовых мутантов, поглаживая моего питомца по нежному животику.  — А что это за вид? Пришелец? Я себе такого же хочу.
        — Обычный таракан,  — ляпнул я, не подумав.  — Детеныш.
        Собеседница застыла каменным изваянием, округлившимися глазами рассматривая томно ворочавшееся у нее в руках членистоногое.
        А затем по окрестностям разнесся визг. Пронзительный, страшный, душераздирающий.
        Таракан, отброшенный далеко в сторону, шмякнулся о торчавший из земли булыжник и принялся ошалело размахивать усами, явно не понимая, что с ним только что произошло.
        Внимательно наблюдавшая за происходящим Алиса прыснула со смеху, не проявляя к своей подруге ни капли сочувствия.
        На мою же голову свалились все возможные в данной ситуации проклятия. Насколько я понял их общий смысл, мне следовало заранее предупредить всех вокруг, что эта вот «гнусная волосатая гадость» — насекомое, а не мимимишный енотик.
        Что же, буду знать теперь…
        Пару минут спустя разгневанная игрунья все-таки свинтила в туман вместе со своей спутницей, оставив нас с питомцем наедине.
        — Понял, бро? Никому ты нахрен не нужен, кроме меня. Цени.
        Эдик в ответ задумчиво и протяжно пискнул, явно размышляя о нелегкой тараканьей участи. Впрочем, я практически сразу же прервал эти печальные думы — пора было продолжать качаться дальше.
        Час… два часа… сутки…
        Спустя еще полтора дня однообразных унылых смертей мы все-таки добились своего — нужный навык поднялся до четверки. А само сопротивление, с учетом бонусов от выносливости, теперь составляло целых двадцать три процента.
        Согласно прочитанной не так давно классификации, по первой зоне я теперь мог гулять совершенно спокойно. Жаль только, что прямо сейчас, с учетом навешанных системой дебафов, мне и на ноги-то встать было проблематично, не говоря уже о прогулках.
        Так что настало время немного расслабиться. Отдых, отдых и еще раз отдых…
        — Привет, подопытный,  — не успел я отдать персонажу команду на сон, как перед глазами появилась открывающаяся крышка капсулы, а затем и ехидная физиономия ботана.
        Скорее всего, несколько часов поспать мне все-таки удалось, но кто знает, вдруг совпало…
        — Привет. Дай свою микстуру, быстро. Начинается, блин.
        Последовала уже знакомая мне процедура — противный коктейль, отсоединение иголок и датчиков, душ.
        Наполнившие все тело неприятные ощущения начали понемногу отступать.
        — Как оно тут, в целом?  — поинтересовался я, выбираясь из-под живительных струй воды и наблюдая за процессом чистки капсулы.
        — Пока что ничего особенного,  — неохотно сообщил доктор.  — Тесты идут, статистика набирается, но конкретных вещей пока сказать не могу. Точнее, могу. Скорее всего, во втором полугодии тебе придется-таки поднять персонажу ловкость и интеллект. В приказном порядке.
        — Зачем? Будешь проводить реальный эксперимент?
        — Да,  — он недовольно скривился.  — Был у нас брифинг с шефом проекта. Требуют настоящие результаты, а не полотна цифр.
        — Надеюсь, мне из-за этого мозги не сожгут?
        Как-то неприятно это все прозвучало — с позиции лабораторной крысы-то.
        — Не сожгут, эти моменты уже неплохо отлажены. Идем, пусть тут без нас все чистится.
        Ботан выбрался из-за компьютера и отправился на выход из лаборатории. Я поплелся за ним, размышляя о том, сколько на этот раз мне придется провести в этом мире. Час, два?
        — Как там мое альтер эго поживает?  — неожиданно спросил Эдвард, плюхаясь в кресло и блаженно откидываясь на спинку.  — Не угробил еще?
        — Нормально все с ним,  — я тоже присел на стул и постарался расслабиться, игнорируя остаточные ощущения после пробуждения.  — Недавно мутагенами неплохо отъелся, отрастил клешни и шерсть. Няшка, а не таракан.
        Мой куратор печально вздохнул и картинно поднял глаза к потолку.
        — Козел ты, Крабов. А еще Александр Сергеевич.
        Поскольку истинной страсти в его словах заметно не было, я не стал отвечать и лишь поплотнее закутался в халат. Все же колбасило организм после капсулы серьезно так. То боль, то холод, блин.
        Доктор, не дождавшись моей реакции, снова вздохнул и продолжил допрос:
        — Сам по себе ты, я смотрю, характеристики так качать и не взялся?
        — Да все как-то не до них было… Слушай, док, а почему бы просто не накидать персонажу столько ловкости, сколько нужно? На кой черт мне ее прокачивать, когда можно просто так?
        — Самый умный нашелся, да?  — Очкарик презрительно фыркнул.  — Думаешь, не пробовали? Пробовали, конечно. Но обнаружился интересный парадокс, на корню гробящий такую халяву. На феномен обратной связи накладывается психосоматика — и все.
        — Э…
        — Короче, если тебе просто кинуть лишнюю ловкость, ты не будешь верить, что она у тебя есть. Тебе ее заработать надо, любым способом. Чтобы организм поверил, а обратная связь включилась.
        — Хрень какая-то,  — в моем голосе прозвучал откровенный скепсис.
        Впрочем, ботан не обиделся. Только хмыкнул еще раз — с явственными нотками превосходства.
        — Ты это доктору Зильберману скажи. Он у нас реальный мозг, хоть и повернут слегка на теме киборгизации. Заведует в проекте всей психологической составляющей, в общем. Именно благодаря его исследованиям мы с мертвой точки и сдвинулись. Гений, короче говоря.
        — Ну, поверю на слово. Но звучит странно.
        — Ладно, забей. С характеристиками все ясно. О финансах думать начал? Или у тебя все мысли только о том, как бы таракана лишний раз травануть?
        — Начал, начал,  — дотошный очкарик вызывал у меня все большее раздражение. Взялся тут роль старшего брата разыгрывать, понимаешь.  — Сейчас вот качаюсь для того, чтобы эпичную винтовку из одного местечка вытащить.
        — Что за винтовка?
        — Ну… прототип. Что-то там с Гауссом связано было.
        За всеми этими приключениями и смертями я как-то упустил тот момент, что про оружие стоило бы узнать подробнее. Точнее, не упустил, а отложил это важное дело на будущее… да.
        — Сейчас посмотрим,  — ботан оживился и полез к себе в компьютер.  — Винтовка… Гаусс…
        Спустя пять минут напряженных поисков он неожиданно грязно выругался и принялся стучать по кнопкам клавиатуры в два раза активнее.
        Затем расплылся в улыбке.
        — Нашел. На форуме ничего толкового не было, пришлось админку включить.
        — И?  — Мне стало действительно интересно.  — Больше всего волнует вес и то, что нужно развить для ее использования.
        — Отличная штука, судя по описанию. Серьезная снайперка, весит четырнадцать килограммов, требует… хм, требует пятнадцать единиц силы, полностью раскачанное «стрелковое оружие», а еще немного «высокотехнологичных систем вооружений». Короче говоря, нормально стрелять из нее ты только уровней через пятьдесят сможешь. Но, если учесть, что свой урон у нее пятьсот единиц, а «стрелковое оружие» даст тебе двукратное усиление, то с нее действительно можно валить кого угодно. Оружие однозначно топовое.
        — Здорово. Но, пожалуй, я все же ее продам. Бегать с голой задницей еще пятьдесят уровней мне как-то неохота, а так смогу нормальный комплект брони купить, базу улучшить…
        — Еще на реальный счет можно деньги вывести,  — тут же подсказал заботливый ботан.
        — Это тоже. Как дорого она стоит?
        — Понятия не имею. Механикой игры немного интересовался, а вот ценами — нет.
        Мы немного помолчали. Лично я размышлял о том, сколько получится выручить за свою находку. Оружие ведь всегда и везде ценилось дороже всего. Значит, если топовые ИММК по ценнику приближались к пятидесяти тысячам кредитов, то за винтовку можно попросить сотню…
        Миллион рублей, едрена вошь. Просто так.
        — Действительно, можно и в универ поступить… хотя бы курс отучиться.
        — Верно мыслишь, Крабов,  — согласился со мной очкарик.  — Иди, отдыхай. Через пару часов отправлю тебя обратно к твоей прелести.
        Я послушно ушел в свою комнату и принялся думать о будущем, но непослушные мысли почему-то очень быстро и совершенно спонтанно переключились с университета и реальных денег на прокачку навыков вождения в виртуальности.
        Раньше мне даже в голову не приходило думать о транспорте, но ведь совсем скоро эту ветку придется развивать. А навык-то реально хороший. Можно для базы всякую хрень таскать. Передвигаться в десять раз быстрее. Расстреливать врагов, сидя в движущемся укрытии. И все это — уже на начальных уровнях. Потом откроются БМП, самоходки всякие…
        — Просыпайся, Крабов, пора играть на благо Родины,  — противный ботанский голос вырвал меня из объятий Морфея.
        Пришлось продирать глаза и тащиться в капсулу.
        Снова иголки, датчики, доктор-садист…
        — Дерьмо.
        — Не жалуйся, другие сейчас вообще по плацу маршируют, танки с толкача заводят и брюкву на даче отца-командира выкапывают. Приятной игры.
        — Спасибо,  — проворчал я в щель под закрывавшейся крышкой.
        Вокруг снова вспыхнул игровой мир.
        — Знаешь что, бро, убей-ка меня еще разок. Пора на базу наведаться.
        Дебафы с меня все еще не сошли, так что можно было спокойно заниматься административной частью плана — купить медикаменты, патроны, а также посмотреть, получится ли развить свое жилище до следующего уровня. Да и зарядить снаряжение не помешало бы…
        Оказавшись дома, я первым делом отправился на аукцион в поисках полезных веществ.
        Здесь все оказалось достаточно просто: зелье, приготовленное из зеленого мухомора, стоило пятьдесят кредитов, «радикс» — сотню, а общее предложение явно превышало спрос. Короче говоря, приобрести нужные препараты удалось без каких-либо проблем.
        — Итого у меня будет тридцать восемь процентов в сопротивлении… мало, но с помощью аптечки точно справлюсь. Отлично.
        Медикаменты отправились в инвентарь, а я принялся тратить деньги на развитие базы. Олово, свинец, медь, железо, углерод… натрий…
        — Блин.
        Спустив около тысячи кредитов, я закрыл все дешевые позиции. Осталось купить только золото, серебро, платину и вольфрам. Сущие гроши, ага.
        — Хорошо еще, что уран с титаном приволок…
        По самым скромным прикидкам, для повышения базы до следующего уровня мне требовалось выкинуть на ветер еще тысяч пять кредитов. Дохрена, прямо скажем.
        Израсходовав почти все оставшиеся деньги на покупку патронов и маломощной гранаты, я слегка загрустил.
        Дебаф должен был уйти еще не скоро, а вот база схлопнется под напором радиации уже часа через три. Значит, придется опять прыгать по локациям, умирать… надоело. Пока резисты поднял, и так чуть ли не всю первую зону обошел.
        Желание отвлечься от суровой реальности заставило меня в очередной раз включить форум.
        — Посмотреть хоть, чем нормальные люди занимаются…
        Увы, ничего особенно интересного в обсуждениях не было. Игроки по-прежнему обсасывали эпик фейл «Железного Молоха», но уже как-то лениво, без огонька. Больший ажиотаж вызывала даже банальная тема, созданная каким-то бедолагой, откинувшим коньки в бесконтрольной зоне.
        [Как же так? Меня убили — и все? Совсем? Игру начинать заново?! Что за хрень? Направил жалобу в администрацию. Беспредел какой-то.]
        [Смотрю, ты первый раз с хардкорным режимом столкнулся в играх? Мягкотелый казуальщик детектед.]
        [Это называется «тупой рак, не умеющий читать и включать мозг». Когда в бесконтрольную заходишь, ИММК аж в истерику впадает. И начинает предупреждать обо всем, что только возможно. Не послушался — твое дело. Сдох — туда тебе и дорога.]
        [В БЗ нужно хорошей группой идти. Чтобы вытащили, если что.]
        [ТС — сопливое дно.]
        [Уроды вы все.]
        [Мир жесток к идиотам, бро. Привыкай.]
        Читать унижавшие честь и достоинство пострадавшего игрока комментарии мне довольно быстро надоело, так что я вернулся в основной раздел форума — и неожиданно уперся взглядом в свою собственную тему. Ту, где был описан рецепт прокачки сопротивления с помощью питомца.
        — Надо же. До сих пор что-то обсуждают…
        [Получить питомца — это минимум два очка навыков. С помощью которых спокойно можно дважды прокачать резист. Автор уныл чуть больше, чем полностью.]
        [О, я помню, ТС мучился с петом радиоактивным. Молодец, профит нашел. Респект.]
        [Заводить питомца только для прокачки сопротивлений — тупо. Рецепт подходит исключительно для дрессировщиков.]
        [Как сказать. Если питомца потом прогнать, то профит все равно будет. Думаю, уровня до четвертого резист апнуть таким образом можно. Значит, тратишь два очка на пета, взамен получаешь четыре уровня навыка.]
        [Тупой анализ. Чтобы пета прогнать, нужно еще два пункта в ветку кинуть. Говорю же — способ хорош только для дрессировщиков. И, с натяжкой,  — для остальных псиоников.]
        [Спасибо, Следопыт. Ценная инфа.]
        [Ну что, кто-нибудь уже попробовал этот чудодейственный способ?]
        [Эй, экспериментаторы есть? А если найду?!]
        [Я попробовал. Что-то странно дело идет. Вроде бы, сделал все как надо — решил раскачиваться в дрессировщика, завел пета, накормил его правильными мутагенами. Но уже четвертый день умираю — и хоть бы хны. Где-то здесь явное кидалово.]
        [А ты «выживание» развивал?]
        [А надо было?]
        [Рак-мазохист. Новый, исчезающий вид.]
        [Да ладно — исчезающий. Этих страдальцев с каждым днем все больше.]
        [Так мне что, еще и выживалку теперь развивать? ТС, убейся о стену. Козел.]
        [С чего вдруг ТС-то козел? ТС нормальную тему для дрессировщиков предложил. Это просто ты — тупое ракообразное.]
        [ТС в норме. А крабы, как обычно, страдают и винят в своей тупизне окружающих.]
        [Тема бесполезна чуть больше, чем полностью. Следопыт — унылая школота.]
        [То, что он у вас вертолет спер, говорит о том, что школота — это вы, а не он.]
        [Период полураспада огнепукания оказался довольно длительным, я смотрю. До сих пор кое у кого попец страдает.]
        [У меня получилось. На мутагены пришлось потратиться, конечно, но зато поднял два уровня за пару дней. Плюс десять процентов к сопротивлению просто так — норм тема. Особенно для дрессировщиков, у нас каждый уровень на счету.]
        [Поздравляю.]
        [Вангую, что в самое ближайшее время «Альтернатива» окажется заполнена альтернативно одаренными индивидами, которые все свое свободное время будут посвящать групповым самоубийствам.]
        [Ага. Кружки анонимных самоубийц.]
        [Я уже пару таких встречал. Придумка ТСа идет в массы.]
        [Смейтесь-смейтесь. Здесь реально можно четыре очка навыков сэкономить. Но дано это только дрессировщикам. Остальные могут гордо обтекать.]
        [Верно. Завидуйте молча, жалкие крабы.]
        — Ну, хоть здесь я кому-то пригодился. Что, Эдик, готов к новым приключениям? Теперь охотиться будем.
        Опыт, полученный после распыления токсина, позволил мне подняться до десятки и продвинул шкалу прогресса еще на треть. Точные подсчеты говорили, что для двенадцатого уровня осталось набрать чуть меньше двухсот тысяч опыта. Но из-за наличия питомца это число увеличивалось еще вдвое.
        Сам Эдик, кстати, на данный момент имел уже двести сорок очков здоровья. То есть, чтобы поднять нужное количество экспы, мне требовалось убить тысячу шестьсот условных эдиков.
        Немало.
        — Надеюсь, за это время винтовку все же не слямзят,  — недовольно пробурчал я.
        Впрочем, в такой мрачный вариант не слишком-то верилось. Местечко там было достаточно уединенным, залитым радиацией — сложное, одним словом. Конечно, кому-то может повезти точно так же, как и мне, но это вряд ли.
        Хотя поторопиться все равно не помешает…
        После очередной серии перерождений я остановился в редком высокогорном лесу. Проспал несколько часов, ожидая, пока спадет назойливый дебаф, затем съел захваченную с собой плитку шоколада, выпил воду…
        — Интересно, а если тупо игнорировать всю эту хрень со жрачкой, поднимется «аскетизм» или нет?
        Актуальный вопрос, кстати. Который желательно проверить как-нибудь в будущем. Сейчас-то, понятно, не до экспериментов — тут нужно качаться в полную силу, а не страдать фигней.
        — Го, лохматый…
        Как оказалось, локацию для фарма я выбрал достаточно отстойную. Да, разнообразных монстров вокруг хватало, но все они представляли собой весьма агрессивных летающих насекомых. Комары-переростки, толстые мохнатые шмели, огромные стрекозы…
        Больше всего бесили шмели, плевавшиеся ядом наподобие тараканов. И, после того как эти твари дважды чуть было не отправили меня на тот свет, я делегировал все полномочия по охоте Эдику. Жизней много, иммунитет к радиации есть — вот пусть и отдувается. Тем более, что экспа мне именно для его дальнейшего развития нужна.
        Дело пошло немного веселее. Волосатый и фиолетовый кработаракан свирепствовал впереди, я осторожно крался следом, изредка уворачиваясь от шмелиных плевков и молотя особо наглых врагов монтировкой.
        Никто нам не мешал, опыт постепенно капал, на душу снисходили спокойствие и умиротворенность…
        — В принципе, так ведь можно и все время бродить, как думаешь, бро? Ходишь, смотришь, ищешь бункеры нетронутые да ништячки припрятанные. Лепота.
        К концу дня один бункер нам действительно попался — но уже кем-то разграбленный. Все же по второй зоне действительно ходило много исследователей. Слишком много.
        Идиллия прекратилась вечером, когда мы с тараканом случайно наткнулись на стаю точно таких же белок, как и те, что обитали некогда рядом с моей базой.
        Этот противник оказался нам не по зубам — чертовы грызуны промчались мимо Эдика, наградили меня парой укусов — и, собственно, все. Привет, новая локация.
        — А нам — все равно…
        Действительно, какая разница, где и каких насекомых убивать. Хотя проще это делать в уже изученных местах, это бесспорно.
        Долгожданный одиннадцатый уровень покорился мне только следующим вечером. И лишь потому, что нам с питомцем попался очередной рассадник упитанных муравьев — без этой находки прикончить полтысячи монстров за такой смешной срок было бы совершенно нереально.
        Получив заветное очко навыка, я посмотрел на Эдика, вздохнул, немного подумал, но затем все же решился и прокачал «приручение».
        [Приручение животных.
        Боевой навык, обеспечивающий контроль над разумом доступных для приручения животных.
        Служит для установления коммуникации с животными и их дальнейшего приручения. На высоких уровнях открывается способность приручения отдельных разновидностей чужих.
        На уровне 3 позволяет:
        — приручать опасные формы жизни.
        — отпускать на свободу ранее прирученных питомцев.
        — проводить модификацию питомцев с уровня 1 до уровня 3.
        — открывать связанные навыки второй ступени и развивать их до значения 3.]
        — Отлично. Ну что, бро, пришла пора становиться большим и сильным!
        Перед глазами появился вопрос о модификации питомца, я согласился на изменения и принялся с интересом наблюдать за тем, как шестиногое чудище пыхтит и тужится, выбираясь из ставшей ему слишком тесной шкуры.
        Если раньше Эдик был длиной сантиметров в сорок, то после модификации он подрос раза в полтора, приобретя при этом еще и некую благородную упитанность. Фиолетовая шерсть слегка удлинилась и набрала яркость, вызывавшую невольные ассоциации с париками нестареющих звезд еще советской эстрады. А клешни теперь напоминали уже не жалкие конечности какой-нибудь креветки, а могучие хваталки сурового речного рака.
        В общем, красавчик, а не таракан.
        -
        ПИТОМЕЦ [ЭДИК] [11] [СВЕТЯЩИЙСЯ ТАРАКАН]
        ХАРАКТЕРИСТИКИ
        Восприятие [7]
        Выносливость [25]
        Интеллект [3]
        Ловкость [25]
        Сила [7]
        НАВЫКИ
        Иммунитет к радиации.
        Яркое свечение.
        Радиоактивно-ядовитый плевок. Урон: 22.
        Интенсивная радиоактивность.
        Фиолетовая пигментация.
        Сопротивляемость физическому урону: 10 %.
        Ядовитые клешни. Урон 7.
        Перемещение грузов: 0,7 кг.
        -
        — Лучше бы ты летать научился или плеваться в два раза сильнее стал,  — заметил я, рассматривая параметры питомца.  — Хотя грузоподъемность — это тоже плюс, сможешь мелочевку всякую из радиоактивных зон таскать. Только силу тебе однозначно поднять придется.
        Таракан солидно пискнул, соглашаясь с тем, что прокачка силы — дело святое.
        Интересно, а что, если к нему привязать гранату с таймером и отправить на подрыв какого-нибудь танка? Раньше ведь что-то подобное уже проворачивали. Собак дрессировали, дельфинов…
        — Хочешь стать дельфином, бро?
        Эдик настороженно покосился в мою сторону и опасливо отодвинулся на пару шажков, демонстрируя свое полное неприятие высказанной идеи.
        А мысль-то хорошая, кстати говоря. Пет у меня ловкий, шустрый, куда хочешь пролезть может. Почему бы и не попробовать что-нибудь подобное в будущем?
        — Ладно, уговорил, дельфином станешь потом. Сейчас пора качаться дальше. Го!
        Спустя еще три дня непрерывной охоты мы выполнили предпоследний пункт плана, наконец-то добравшись до следующего уровня.
        Можно было отправляться за вожделенным прототипом.

        Глава 15

        Реальность — зло. Даже виртуальная.
        В своих розовых мечтах я приходил на пустырь, спокойно забирал оттуда винтовку и, весело насвистывая, отправлялся с ней в закат. Хэппи энд.
        Щас.
        Вся наивность этих надежд в полный рост встала передо мной после трех дней, целиком посвященных оголтелому попрыгунству. Я умирал, попадал на новое место, убеждался, что оно находится слишком далеко от цели, снова умирал…
        Иногда в этот захватывающий процесс вклинивались злобные монстры и желавшие моей смерти игроки, но суть все равно оставалась прежней — мир не хотел так просто выполнять потаенные желания какого-то амбициозного нуба.
        Долго не хотел, прямо скажем.
        Но, как бы то ни было, этот гнусный этап все же остался в прошлом. Мне наконец-то повезло и прямо сейчас я сидел всего в паре километров от винтовки — ждал темноты и того счастливого момента, когда с меня спадет очередной дебаф.
        — Отстой…
        Нужная локация с моей позиции не просматривалась, зато отсюда было очень хорошо видно группу из четырех игроков, вальяжно двигавшихся прямо по направлению к лежавшему где-то за холмом прототипу. Это зрелище вызывало у меня лютый баттхерт, но сделать я все равно ничего не мог — слишком уж слаб был мой персонаж для открытого столкновения.
        Оставалось только ждать и тихо ругаться.
        — Свалите нахрен, гады…
        К счастью, исследователи, немного не дойдя до закрывавшего вид на пустырь пригорка, действительно свернули куда-то в сторону и спустя десяток минут окончательно скрылись из виду.
        Пронесло.
        Немного успокоившись, я закопался глубже в траву и начал еще раз проговаривать все пункты немудреного плана.
        Сначала мне требовалось выйти на передовую. Подобраться вплотную к цели, так сказать. Затем сожрать все съестное, что лежало в инвентаре — воду, шоколад, грибной отварчик и антирадиационную пилюлю. После чего, собственно, оставалось лишь забрать прототип и двинуться домой, прихватизировав первый попавшийся на пути автомобиль.
        Но это только начало — по моим расчетам, сложнее всего будет не достать оружие, а отвезти его в целости и сохранности до хранилища.
        Если учесть все изгибы дороги, то база находилась от пустыря километрах в семидесяти. И все эти семьдесят километров меня будет сопровождать постоянная опасность — в игре находилось слишком уж много желавших распотрошить одинокую машину игроков.
        Может быть, ситуацию немного исправит то, что все произойдет ближе к рассвету… но не факт.
        Я еще раз выругался и дал персонажу команду на сон. Все лучше, чем бесконечное ожидание.
        Мгновение отдыха, за время которого пролетают часы, пробуждение…
        — Ну, зашибись.
        С ночного неба на меня падал дождь. Спокойный такой, обстоятельный. И весьма неприятный.
        Впрочем, в данной ситуации он играл мне на пользу — прибор ночного видения у меня все-таки имелся. Так что жаловаться на погоду было грешно.
        Покрутив головой, но не обнаружив вокруг ничего опасного, я встал на ноги и отправился вперед. Питомец, напоминавший собой замызганный мокрый парик, понуро двинулся следом.
        Трава постепенно осталась позади, уступив место камням. Дорога пошла в гору — на холм, с которого уже можно было рассмотреть точку назначения… можно было бы. Днем и при нормальной погоде.
        Топая по скользким скалам, я в очередной раз принялся думать о том, как же распорядиться находкой.
        Соблазн оставить эпичное оружие себе был огромным. Что там говорил ботан — потребуется еще пятьдесят уровней? Не особенно-то и страшно. Докачаюсь ведь все равно, рано или поздно.
        — С другой стороны, мне за полтора месяца удалось только до двенадцати подняться. А играть я буду не вечно. Как думаешь, бро?
        Из темноты послышался неопределенный писк. То ли питомец полностью разделял мои опасения, то ли желал хозяину сгореть в аду — так сразу и не поймешь.
        В любом случае, передо мной классическая такая дилемма: или среднего размера ништячки прямо сейчас, или гораздо более крупные, но потом.
        Если бы не ограничение в год игры, я бы точно припрятал винтовку до лучших времен. А в данной ситуации… черт его знает. Чтобы продолжить играть после эксперимента, мне, как минимум, понадобится себе квартиру купить. И капсулу. А еще деньги найти на жизнь. Короче говоря, хрен там, а не продолжение игры.
        В свою очередь это означало, что винтовку все-таки разумнее продать. Получить вожделенный миллион, половину вывести в реал, остальную потратить здесь.
        — Бессмысленно и беспощадно, да, Эдик?
        Таракан осторожно пискнул и на всякий случай немного отодвинулся. Затем подал голос еще раз — громко и предостерегающе.
        В следующий момент на меня напала какая-то летающая тварь. Ткнула по голове длинным мощным жалом, вцепилась хищными когтями…
        Благо, первый удар пришелся в шлем, а затем мой организм от неминуемой гибели спасла включившаяся аптечка.
        Пришлось доставать монтировку и на пару с питомцем отбиваться от поганого монстра. Тот оказался на удивление вертким и ловким, но особенно удачный удар ломиком все-таки сбросил его на землю. Дальше уже постарался Эдик — цапнул врага клешнями и принялся с упоением заплевывать.
        [Ночной колибри-мутант. Мутировавшее животное. Уровень 6.]
        — Мал клоп, да вонюч,  — пробормотал я, ковыряя упитанное тельце.  — Мутаген какой-нибудь выдай, что ли…
        Увы лута в поверженной птице не нашлось. И в следующей, напавшей на нас спустя несколько минут,  — тоже. И в третьей.
        Дальше я проверять тушки перестал, предпочитая во все глаза следить за окружающей обстановкой. Если такая вот крылатая сволочь прямо на подходе к цели прикончит — будет чертовски обидно…
        К счастью, пронесло. Убив десяток пернатых, мы с тараканом вышли из ареала их обитания, а затем и спокойно спустились с холма, оказавшись в непосредственной близости от заветной локации. Теперь она просматривалась даже без помощи шлема — я поставил будильник на вторую половину ночи, так что небо на востоке уже начало светлеть.
        — Дождь закончился. Живем, бро…
        Чтобы пробраться к пустырю вплотную, пришлось сделать довольно большой крюк — карта показывала настоящее сплетение зон и отклонение от точного маршрута было весьма чревато. Погибать же от радиации мне не хотелось.
        Несмотря на все эти сложности, маленькие одинокие домики постепенно приближались. А через некоторое время ИММК начал слабо пощелкивать, намекая на то, что впереди находится несовместимый с жизнью участок местности.
        Пришлось остановиться и залезть в инвентарь.
        — Ну, что же. Пора расширять горизонты… чего вылупился? Тебе хорошо, у тебя иммунитет есть.
        Эдик в ответ на эти слова даже усом не повел, продолжая укоризненно пялиться на пошедшего кривой дорожкой хозяина.
        — Да ну тебя,  — я закинул в рот солидную пилюлю и запил ее пахнущей плесенью настойкой.  — Брр…
        [Вы употребили: радикс.
        Эффект: сопротивление радиации +10 % в течение 1 часа.]
        [Вы употребили: вытяжка из зеленого мухомора.
        Эффект: сопротивление радиации +5 % в течение 1 часа.]
        На вкус — дерьмо-дерьмом. Но ИММК затих, а это главное.
        — Вперед…
        Нервничал я что-то в последнее время слишком часто. Вот и сейчас в голову полезли всякие нехорошие мысли — про то, что радиация может оказаться слишком сильной, про то, что винтовку могли за это время сто раз забрать…
        Мертвец оказался на том же месте, что и раньше. Лежал себе, тихий и печальный, никого не трогал. А рядом с ним валялся точно такой же бесхозный прототип.
        Никто его не спер.
        — Получилось, едрена вошь,  — я нервно вытер пальцы о штаны и осторожно прикоснулся к прикладу винтовки.  — Да, блин!
        Впрочем, настоящий геморрой только начинался. А солидный вес добычи недвусмысленно намекал на то, что неприятностей будет действительно много.
        Я еще на базе разгрузил инвентарь, убрав из него зажигалку, запас патронов и гранату. В итоге сейчас при мне находился только неприкосновенный запас — дополнительный рожок к автомату и канистра с тремя литрами бензина.
        Но оставшегося незанятым места все равно было слишком мало.
        Первым в подпространственную ячейку отправился автомат. Следом за ним — ломик. А вот шлем пришлось уже просто снять и положить на землю. До ближайшей смерти про него теперь можно было не вспоминать.
        — Итак…
        Я снова осторожно протянул руки к винтовке, чуть помедлил, а затем совершенно спокойно поднял ее с земли.
        Превосходная вещь. Длинный матово-черный ствол, удобный регулируемый приклад, какие-то массивные выступы, планки… и это чудо — теперь только мое.
        — Сам себе завидую,  — пробормотал я, крутя оружие в руках.
        Вроде бы, все с ним было понятно, хоть и не до конца. Но стрелять, по идее, нужно точно так же, как и из обычного оружия.
        Попробуем…
        Ствол уставился в сторону ближайшего дома, крохотный рычажок, исполняющий роль предохранителя, был переведен в положение для стрельбы, палец осторожно придавил кнопку спуска…
        Винтовка едва слышно свистнула и на маленьком дисплее, показывавшем количество оставшихся зарядов, появилось новое число. Тридцать девять вместо сорока.
        Больше ничего не случилось.
        — Хрень какая-то,  — я еще три раза нажал на кнопку, слушая тихий свист и недоумевая все сильнее.
        А затем стена, в которую посылались заряды, как-то спокойно и буднично обвалилась, рассыпавшись на мелкие обломки и подняв легкое облачко пыли.
        Обвалилась не вся, только треть. Но мне и этого хватило для того, чтобы полностью успокоиться на счет своей добычи.
        — Стреляет. Да как стреляет, едрена вошь…
        В какой-то момент времени я спохватился, оставил в покое винтовку и принялся осматриваться, водя по сторонам дулом заново вытащенного из инвентаря автомата.
        Вроде бы, ничего страшного. Разве что из-за черневшего в предрассветном сумраке леса доносилась веселая стрельба, но это мелочь, здесь к таким вещам быстро привыкаешь…
        Поборов искушение снова схватить прототип и резво умчаться вместе с ним в туманную даль, я опустился на колени и принялся обыскивать мертвеца.
        [Карта допуска. Профессор Отто Фриш.]
        Поскольку карточка ничего не весила, я кинул ее в инвентарь, а затем продолжил поиски. Но, увы, больше ничего полезного на теле не нашлось.
        — Интересно. Ты ведь откуда-то сюда пришел, не так ли?  — Во мне начал просыпаться азарт.  — Ты откуда-то пришел и, возможно, не один… Эдик, а проверь-ка вон тот дом. Если внутри кто-то будет — убей.
        Таракан убежал в заданном направлении, а я улегся на землю, сжимая в руках автомат. Скорее всего, никого здесь не было, но лучше немного перестраховаться. На всякий случай.
        Спустя полминуты ИММК отобразил получение мной шестидесяти единиц опыта, а еще через минуту рядом появился чрезвычайно довольный собой питомец.
        — Молодец, бро,  — я поднялся и отправился в зачищенное здание.
        Обломки мебели, обрывки старых газет, шарообразная тушка волосатого клеща на полу. Ничего интересного.
        — Эдик… Эдик, твою мать! Не расслабляйся, в следующий топай.
        Один за другим мной были посещены остальные строения — с тем же успехом. Возможно, конечно, где-то здесь находились секретные погреба, а то и целые бункеры, но искать их прямо сейчас было немного не с руки.
        Я вышел обратно на пустырь, покрутил головой и двинулся к первой из имевшихся в наличии машин. Уехать на таком ведре точно не получилось бы, но обнаружить что-то внутри — запросто. Не здесь, так в следующей.
        К сожалению, ржавая рухлядь оказалась именно ржавой рухлядью — совершенно бесполезной и унылой. Как, собственно, и вся локация.
        Осталось лишь осмотреть фургон и свалить к чертям из этого места.
        [Внимание, вы переходите в зону другой категории опасности. Будьте осторожны.]
        — Оп-пачки,  — слегка ошеломленно произнес я, отступая от грязного борта грузовика и слушая предупреждающее пощелкивание наручного гаджета.  — Приехали.
        То есть, фургон — это уже третья зона. А радиации вокруг него разлито дофига и больше.
        Впрочем, новые ништяки здесь тоже были вполне себе возможны — наверняка именно на этой колымаге ныне дохлый ученый и приехал в здешние края.
        — Хрен с ним, рискнем…
        Я не поленился сходить до винтовки, взять ее и спрятать под одной из ржавых машин. Если вдруг мне доведется случайно сдохнуть, то там она будет в относительной безопасности и простым прохожим на глаза уже не попадется.
        Неохота, конечно, возвращаться сюда еще раз, но что поделать.
        — Ништяки нужны всегда…
        Вблизи фургона излучение оказалось воистину суровым. И зеленая полоска на экране нервно трещавшего ИММК росла слишком уж быстро.
        Пришлось отбросить осторожность и как можно скорее ломануться вперед, уповая лишь на скорость и аптечку.
        В кабине нашелся пыльный электронный планшет, мигом отправившийся ко мне в инвентарь. Но больше ничего толкового я там не увидел — кроме почерневшего засохшего гамбургера и источавших дивный запах свежайших блинов, фаршированных аппетитной красной икрой.
        — Это вам не булочка с кунжутом,  — вспомнился мне то и дело звучавший по телеку весь последний год слоган.  — Да, не поспоришь…
        Выскочив из кабины, я обошел фургон, с помощью карточки профессора открыл задние двери… и тут же захлопнул их обратно. Не из-за того, что уровень радиации мгновенно подскочил до небес, заставив браслет зайтись в истерике. Совсем нет.
        Мне попросту некуда было девать ядерную бомбу, вот и все.
        [Термоядерный заряд WAH-10TNT-Lolita]
        — Понятно теперь, какой ты профессор,  — я убрал пропуск обратно в инвентарь и покинул опасную зону, вернувшись к спрятанной винтовке.  — Все вы такие, любители лолит и алис. Извращенцы очкастые.
        Интересно, кстати, откуда он спер эту хрень?
        Хотя, почему сразу спер… может быть, сам сделал. Ученый, все-таки…
        — Запилил на верстачке в сыром подвале, да и повез к дому любимой тещи. Но хитрый план не выгорел, печаль… Да, бро?
        По-хорошему, этот заряд нужно было как следует рвануть. Наверняка за такое деяние система выдала бы мне пару уровней. Но после ядерного взрыва в живых остаться точно не получится, да и уволочь снайперку станет практически невозможно. Так что пусть лежит, пылится. Разберусь с оружием, потом гляну, что можно будет сделать.
        Автомат снова отправился в инвентарь, а прототип тяжким грузом устроился у меня на шее.
        — Ну, вроде бы, идти можно…
        И мы пошли. Медленно, осторожно, двигаясь в обход отлично различимых на карте и совершенно невидимых в реальности выступов третьей зоны.
        Когда солнце окончательно поднялось над горизонтом, за моей спиной оказалось всего около двух километров пути. Постоянные петли, а также частые осмотры местности исправно делали свое черное дело — такими темпами я имел шансы добраться до базы через пару недель, не раньше.
        Нужна была машина — не зря же специально под нее был прокачан навык.
        Увы, игра в очередной раз положила огромный прибор на все мои хотелки — бесхозных автомобилей нигде не наблюдалось. К тому же дорога, по которой я некоторое время шел, резко свернула в глубину третьей зоны, а впереди показался очередной лес, наверняка заполненный различными кровожадными тварями.
        — Лучше бы силу поднял вместо этого долбаного транспорта,  — злобно произнес я, рассматривая зависшего неподалеку толстого мутировавшего шмеля.  — Вперед, членистоногий, настало твое время…
        Благо хоть, таракан мой разожрался уже до совершенно неприличных параметров. Почти триста очков жизни, плевок, способный за раз снять пять шестых от моего полного запаса здоровья, да еще иммунитет к радиации вместе с резистом к физическому урону. Монстр, одним словом.
        Невольно задумаешься — а что, если все-таки взяться за дрессуру? И раздобыть себе молоха? Конечно, сначала ящерица тоже будет мелкой и слабой, но она-то, в отличие от таракана, не останавливается в развитии на двадцатых уровнях. Там, насколько я понял, прогресс вообще бесконечен.
        Тяжкий выбор. Не легче, чем с винтовкой.
        Дорога через лес оказалась весьма неприятной. Под ногами постоянно хлюпала вода, с веток свисала толстая омерзительная паутина, а из-за деревьев то и дело появлялись уже откровенно доставшие меня шмели. Вдобавок, выбравшееся на небо солнце с чего-то вдруг решило устроить нам с Эдиком пляжный сезон и начало немилосердно прожаривать землю, превращая окрестности в некое подобие гнусно вонявшей парилки.
        Само собой, что уже через полчаса такой жизни мне стало совершенно плевать на все вокруг. И в итоге я выскочил из проклятой чащи буквально пробкой — без лишних раздумий и самой элементарной осторожности.
        Прямо к двум огромным медведям, рассевшимся возле тела какого-то бедолаги.
        — Вот дерьмо…
        Первая мысль, промелькнувшая у меня в голове, была о том, что теперь снова придется разыскивать место потери оружия. Часами, а то и днями. Снова геморрой.
        Следующее, что пришло на ум — это сама винтовка, болтавшаяся на шее. Да, навыков у меня не было, но в стену дома-то я попасть сумел…
        Ближайший ко мне мишка заворчал и встал на задние лапы. Второй грозно фыркнул и сделал шажок в сторону незваного гостя. Сзади послышался шорох и робкий удаляющийся писк — волосатый предатель явно струхнул и решил под шумок удрать от хозяина.
        — Стоять, гад!
        Подкрадывавшийся ко мне зверь от неожиданности замер и тоже поднялся, рассматривая дерзкого человечка с высоты своего трехметрового роста.
        Я нацелил черный ствол прототипа ему в пузо и нажал на кнопку. Раз пять подряд.
        Тихий отрывистый свист, летящие во все стороны клочья бурой шерсти, гневный рев…
        Пришлось сделать еще три выстрела, прежде чем огромный зверь пошатнулся и без признаков жизни рухнул в редкую траву.
        К моему удивлению, второй мишутка, увидев такое палево, не стал отважно бросаться на врага. Вместо этого он спешно поделился с окружающим миром неиллюзорно огромной и дурнопахнущей кучей дерьма, после чего вприпрыжку бросился наутек, практически мгновенно скрывшись из виду в зарослях невысокого кустарника.
        — Засранец. И не один он, кстати. Не бро ты мне больше, козлина фиолетовая, понял?
        Вернувшийся из самоволки таракан что-то умоляюще пропищал, но был проигнорирован — мое внимание обратилось на поверженного врага.
        [Карликовый гризли. Мутировавшее животное. Уровень 137.]
        Прототип заслужил новый, уже откровенно восхищенный взгляд. Двенадцатый уровень и сто тридцать седьмой — это земля и небо в местных условиях. А тут… несколько раз нажал на кнопку — и готово. Читерство сплошное.
        Жаль только, что работало это читерство исключительно на сверхкороткой дистанции.
        — Гребаные ограничения.
        Винтовка шлепнулась на землю, а вместо нее из инвентаря был извлечен ломик, с помощью которого я принялся ковырять шкуру топтыгина. Может, чего и найдется…
        Мне снова повезло. Точнее, повезло Эдику — из тела медведя появился очередной шарик мутагена, на сей раз гнусно-желтого цвета.
        — Ешь!
        Лакомство шлепнулось перед тараканом и тот, не смея ослушаться, осторожно в него вцепился.
        [Ваш питомец употребил мутаген, извлеченный из карликового гризли.
        Эффекты:
        — повышенная когтистость.]
        — Чувствую себя Франкенштейном,  — фыркнул я, наблюдая за тем, как на лапках питомца прорезаются маленькие, но острые коготки.  — Скоро враги будут умирать от одного твоего вида, трус волосатый.
        Эдик горестно пискнул и принялся расхаживать туда-сюда, привыкая к изменившимся условиям жизни. Получил он всего по когтю на каждую ногу, так что об увеличении общей устойчивости можно было и не вспоминать.
        — Как корова на льду. А еще таракан. Тьфу.
        Отвернувшись от страдавшего питомца, я обошел тушу медведя и приблизился к погибшему неписю.
        Слегка поношенная, но еще крепкая одежда, суровое жесткое лицо, удивление, навечно застывшее в холодных серых глазах. Зажатый в руке огромный красно-желтый червяк, на котором явственно отпечатались следы крепких зубов бывалого путешественника.
        — Гурман, мазафака,  — я осторожно перебрался на противоположную от червяка сторону и принялся обыскивать одежду покойного.  — Сумел ведь еще найти такую гадость…
        После тщательного осмотра мне достался только массивный ножик с веселой черно-оранжевой рукояткой и выдавленным на ней клеймом «BG». Похоже, убитый наивно полагал, что кроме этой зубочистки ему здесь вообще ничего не понадобится.
        Ну-ну. С червяками таким образом сражаться, конечно, можно. А вот с местными тараканами — уже вряд ли.
        — БэГэ,  — мой взгляд снова остановился на маркировке ножа.  — Боря, ты, что ли? Да нет, не похож…
        Немного покрутив в руках красивый и бесполезный инструмент, я решительно выкинул его в соседние кусты. Гвоздодер-то всяко лучше, чем эта влажная розовая мечта юного туриста. Так что не было никакого смысла захламлять и так переполненный инвентарь.
        — Пошли, чудище. Нам еще топать и топать…
        Следующий час не принес ничего нового или интересного — мы просто брели по невысоким холмам, изредка убивая встречавшихся на пути мелких монстров и прячась от показывавшихся вдали игроков.
        Затем началось очередное веселье.
        Благо, на этот раз никаких неприятных встреч не произошло. Все события развернулись в нескольких сотнях метров от нас, среди развалин маленького поселения.
        Для начала, там вспыхнул самый настоящий ядерный взрыв. Маленький такой, совершенно локальный, но один фиг заставивший меня мгновенно упасть на траву — зажмурившись, чувствуя острую резь в глазах и слушая испуганные вопли браслета.
        Земля подо мной содрогнулась, завибрировала… затем все вокруг закрыло пролетавшей мимо пылью, а по ушам ударил могучий звуковой удар.
        Стало охренеть как жарко.
        — Кажется, пора сваливать,  — я довольно резво попятился назад, но затем остановился, догадавшись, что нового ухудшения ситуации не планируется.
        Скорее всего, кто-то использовал заряд, про который мне впервые довелось прочитать еще в игровом чате. Компактный, оформленный в виде патрона для гранатомета или еще чего-нибудь подобного.
        Вот только кому и зачем понадобилось устраивать здесь этот микроапокалипсис?
        Когда световое излучение спало, а пыль слегка рассеялась, впереди отчетливо нарисовался симпатичный огненно-пылевой грибок. Классический, аккуратный, расположившийся на самом краю поселения. Бывшего поселения, если точнее — все-таки после взрыва добрых две трети зданий словно корова языком слизнула.
        Совсем рядом с медленно расползавшимся облачком обнаружилась какая-то бесформенная масса. Я вытащил автомат, приложился к прицелу и пришел к выводу, что оплывшая горка металла — это не что иное, как наполовину расплавленный танк. Или другая военная машина, столь же бронированная и снабженная гусеницами.
        — Что за фигня здесь творится…
        Мое любопытство оказалось вознаграждено буквально через несколько секунд. Из весело полыхавшего лесочка, расположенного по другую сторону поселка, выехал еще один танк. Следом появился небольшой шагающий робот, а за ним — две фигуры в громоздкой металлической броне. Вся эта братия, не обращая особого внимания на пожар, быстро рассредоточилась и целеустремленно двинулась к уцелевшим домам.
        Там явно находилось нечто интересное. И этот интерес с легкостью заставлял всех окружающих вступать друг с другом в бой. Без каких-либо сомнений и колебаний.
        От расположенного немного правее меня пригорка в сторону приближавшейся бронетехники потянулись дымные полоски. Одна, две, пять…
        Я приготовился к возобновлению ядерного банкета, но на этот раз не сплоховал шедший по центру робот. У него, похоже, имелась какая-то зенитная система, которая сейчас явно отработала на все сто процентов.
        Машина окуталась огнем и вперед рванулись стремительные яркие росчерки. Над остатками поселка расцвели фонтаны пламени, а спустя мгновение до меня донесся грохот от выстрелов и взрывов. Пришлось выпустить автомат и зажать ладонями молившие о пощаде уши.
        Продолжавший движение танк практически сразу ответил на агрессию, в свою очередь выпустив несколько ракет и пальнув из пушки. Пригорок, откуда запускались сбитые роботом снаряды, залило огнем, на мою голову посыпались мелкие кусочки земли.
        Не ядерный заряд, конечно, но тоже весьма и весьма внушительно.
        — А это еще что?
        Мне послышался невнятный звук работающих моторов и стрекот. Где-то неподалеку кто-то…
        — Твою мать!
        Вертолет вынырнул прямо у меня из-за спины, до жути напугав шумом винтов и самим фактом своего неожиданного появления. Еще мгновение спустя шедшая на бреющем полете стрекоза расплескала вокруг себя плотные облака перемешанного с огнем дыма, попыталась уйти в сторону, но затем неожиданно вздрогнула, развернулась на месте и рухнула вниз.
        По барабанным перепонкам ударила новая звуковая волна, а над самой головой с противным свистом пролетел здоровенный обломок лопасти.
        Обосновавшимся по ту сторону поселка воителям тоже пришлось несладко. Похоже, вертолет за несколько секунд успел выпустить чуть ли не весь свой боезапас — и робот не справился. Часть ракет попала в него, часть досталась танку, а в результате обе машины оказались начисто выведены из игры. Впрочем, щеголявшие броней игроки продолжали идти вперед, а на дальнем холме появился силуэт еще одной гусеничной крепости. Несмотря на потери, сдаваться здесь явно никто не собирался.
        С моей стороны тоже появилось подкрепление — на соседней возвышенности остановились два джипа, из которых вылезло человек десять, тут же бросившихся вперед и в стороны.
        Не знаю уж, за какие фееричные ништяки шло это сражение, но оставленные без присмотра машины мгновенно переключили мои мысли в конструктивное русло.
        — Боги сегодня даже слишком щедры…
        Я отполз назад, а затем, пригибаясь и настороженно озираясь по сторонам, побежал к внедорожникам. Пока собравшиеся вокруг поселка дятлы с упоением убивали друг друга, можно было спокойно уехать из этой задницы.
        Неподалеку громыхнуло особенно сильно и я заметно ускорился. Подорвут еще транспорт, ироды…
        — Бро, ты остаешься. Хотя, хрен с ним, цепляйся сзади…
        Таракан послушно ухватился своими новенькими когтями за чехол запасного колеса, я кинул винтовку на заднее сиденье, а сам забрался на водительское место, снова оказавшись свидетелем продолжавшегося неподалеку боя.
        Что сказать, месили эти товарищи друг друга знатно. Танки, вертолеты…
        Если «Дети Атома» настолько сильно рефлексировали из-за одной вертушки, то здесь… Что за хрень тут вообще творится, раз народ начал настолько страстно швыряться деньгами?
        Внедорожник, повинуясь не самым умелым действиям водителя, нехотя завелся и развернулся, съехав с холма в сторону видневшейся вдалеке дороги.
        — Навигатор бы сюда…
        У моему удивлению, сразу после произнесенного вслух пожелания на приборной панели загорелся экран, отобразивший закачанную в мой ИММК карту.
        Удобно, ничего не скажешь…
        Машину резко подбросило на каком-то камне, но в следующий момент она уже оказалась на раздолбанном асфальте и стала уверенно набирать скорость.
        — Главное — не впилиться в столб… или дерево…  — Как практически любой неопытный автолюбитель, я изо всех сил держался за руль и немигающим взглядом смотрел в лобовое стекло.  — И чтобы не подбили гранатой…
        Вокруг началось обычное местное редколесье. Шмели, комары… Мне удалось увидеть, как с дерева на машину прыгнула огромная белка, но скорость оказалась слишком большой и грызун промахнулся, шмякнувшись об асфальт где-то позади нас.
        Затем лес как-то внезапно закончился, уступив место пригородам неизвестного мне города. Неизвестного потому, что сам он на карте находился под сплошным покровом темноты.
        — Теперь налево,  — пробормотал я, прожимая тормоз и с непривычки пуская машину юзом.  — Черт!
        Благо, удалось никуда не врезаться… А теперь… так…
        Если верить картинке из навигатора, то мне нужно было проехать километров десять в сторону, обогнуть очередное черное пятно, а затем практически по прямой двинуться к базе…
        — Дерьмо!
        По всему лобовому стеклу совершенно неожиданно для меня расплескались внутренности огромного шмеля, решившего пересечь дорогу в неположенном месте. Пришлось замедлить скорость и включить стеклоочистители… а спустя секунду плюнуть на ухудшившийся обзор и со всей дури вжать педаль газа, спасаясь от неожиданно начавшегося обстрела.
        Бока машины приняли на себя несколько пуль, стекло со стороны пассажира разлетелось на мелкие осколки, мимо моей физиономии что-то свистнуло…
        Левое стекло чуть подумало — и тоже осыпалось.
        Спустя десяток секунд и несколько попаданий мне удалось-таки вывести джип из-под обстрела.
        — Еще почти сорок километров… жесть.
        Впрочем, следующие полчаса ничего опасного с нами не происходило, если не считать погнавшегося за машиной и преследовавшего ее минут пять молоха. Ящерица в конце концов отстала, а я выехал на чудом сохранившуюся высотную магистраль и до упора вжал педаль газа.
        Творение американского автопрома взревело, могучим бизоном рванувшись вперед.
        Пять километров… десять… двадцать…
        Затем я наконец-то понял, почему на такой замечательной и удобной дороге нам не встретилось ни одной живой души.
        — Нет-нет-нет… твою мать!
        Торможение никоим образом не спасло ситуацию — мне показалось, что джип попросту не заметил моих усилий. Он лишь взвизгнул колодками, подпрыгнул — и полетел. Словно гордая птица пингвин.
        Где-то очень далеко подо мной была земля. Впереди и чуть ближе — другой участок магистрали. Точнее, просто державшиеся на честном слове железобетонные плиты, немного отогнутые вниз какой-то неведомой силой.
        Прямо на них и несся сейчас не в меру разогнавшийся автомобиль.
        — Писец…
        За мгновение до столкновения все пространство салона заполнилось стремительно затвердевшей упругой пеной. Невкусной, мать ее.
        Удар.
        Жужжание аптечки, стук сердца в ушах.
        Скрежет. Еще один удар, заметно более слабый.
        Тишина.
        [Ваш питомец погиб! Возрождение произойдет через 1 час.]
        — Само собой, погиб. Странно, что я сам еще жив… тьфу, блин…
        Пена опала и рассыпалась невесомой пылью секунд тридцать спустя. Все это время мне пришлось держать ногу упертой в педаль тормоза — хватило ума понять, где нахожусь и принять меры для того, чтобы не свалиться еще ниже.
        Догадки оказались верны — джип стоял на одной из покосившихся дорожных плит, упираясь задним бампером в разделительный бетонный выступ.
        Так что тормоз можно было оставить в покое.
        Выглянув из машины, я оценил видневшуюся неподалеку пропасть, легонько ругнулся и захлопнул дверцу. Затем снова ее открыл, выбрался наружу и принялся отковыривать монтировкой вставший дыбом после удара об асфальт капот.
        — Надеюсь, движок не сдох…
        На этом моменте я неожиданно ощутил себя настоящим голливудским суперагентом — из тех, старых, которым излишне толерантное американское общество еще разрешало быть белыми гетеросексуалами. Они, помнится, тоже всякие фишки типа полетов на машинах творили.
        — Бонд, Хант, Крабов… звучит, че…
        Для полного сходства мне только в тайную секту оставалось вступить. Слышал, что имелась здесь в игре одна такая — хобгоблины, кажется. На юго-западе карты.
        С трудом выкинув из головы зеленых гоблинов вместе с черномазыми шпионами, я переключился на дела насущные, вернулся в кабину, сосредоточился и медленно прижал педаль газа. Двигатель укоризненно кашлянул, хрюкнул голосом умирающего подсвинка, но затем все-таки заработал, потащив машину вперед.
        — Давай, давай… есть!
        Джип каким-то чудом выбрался на нормальную дорогу и даже вполне уверенно поехал вперед. Скорость, правда, теперь не поднималась выше двадцати километров в час, а мотор постоянно издавал зловещие звуки, но мне все равно удавалось продолжать движение.
        И до цели оставалось все ближе и ближе.
        С магистрали, резко повернувшей куда-то на юг, я съехал километрах в десяти от базы. Хорошо еще, что нашелся более-менее целый спуск, кстати. А то снова пришлось бы заняться полетами — и неизвестно еще, с каким результатом.
        Впереди виднелось небольшое полуразрушенное поселение, вокруг были только поля, кое-где украшенные небольшими рощицами и расчерченные узенькими проселками. Обычная местность, явно населенная притаившимися повсюду кровожадными врагами…
        — А Эдик сдох, как назло.
        В принципе, оставшееся до дома расстояние было не грех и пешком пройти, но мне слишком уж полюбился комфорт, безопасность и быстрота.
        Топать десять километров без питомца, когда можно просто пролететь это расстояние на машине? Да ну его нафиг. Тем более, что способных навредить мне противников поблизости все равно не было видно…
        — Не видно,  — повторил я, слегка оторопело пялясь на появившегося возле очередного полуразрушенного здания игрока со значком «Детей Атома» над головой.
        Тот спокойно грыз яблоко и с интересом рассматривал медленно приближавшуюся к нему разбитую колымагу.
        В первый момент мою душу захлестнул ужас от осознания неминуемого провала. Следующая секунда позволила сообразить, что повстречавшийся игрок — откровенный и совсем нестрашный нуб. Всего-то пятый уровень, ничего опасного. Затем нуб мирно помахал рукой и мне вспомнилось, что здесь между кланами действует некий негласный нейтралитет. А я, передвигаясь на машине, однозначно выгляжу членом какого-нибудь клана, а не сольником.
        Но выгляжу только до тех пор, пока не будет прочитан мой ник.
        — Сучара…  — Мне удалось заметить, как стремительно округляются глаза нуба.  — Краб донный…
        Игрок проявил поразительную сообразительность — не только вовремя догадался, кто перед ним, но еще и спас свою шкуру, резво метнувшись с обочины куда-то за дом.
        Я же, матерясь, как последний сапожник, принялся выжимать остатки жизни из двигателя.
        — Угораздило… в самом конце…
        Самое неприятное заключалось в том, что спрятать винтовку прямо здесь было нереально. Или ее увидят сейчас, или наткнутся потом. Тут явно была какая-то локация для новичков, а они всегда любили совать повсюду свои длинные носы. Требовалось отъехать хотя бы на несколько километров, а уже там найти укромное местечко…
        С моих губ слетело еще одно ругательство — впереди, как назло, виднелись только каменистые поля и отдельные группы редких деревьев, но ничего, что могло бы послужить достойным укрытием.
        Не подфартило, так уж по полной, называется.
        — Двигайся, долбаное корыто!
        У меня получилось отъехать километров на пять от места встречи с чертовым нубом, я даже присмотрел невзрачные развалины, которые отлично подошли бы для тайника…
        Именно в этот момент и настало время для встречи с вертолетом. Второй раз за день, мать его.
        Черный силуэт выскользнул откуда-то из-за виднеющегося вдалеке леса, стремительно приблизился…
        Я, чувствуя запах жареного, еще сильнее вжал педаль газа…
        В следующий момент машину подбросило взрывом, а меня окутала привычная чернота.
        Перед глазами появилось сообщение, предлагающее возродиться на базе.
        — Да! Твою же мать…
        Оказавшись дома, я не сразу осознал масштабы случившегося. Вроде бы все шло настолько хорошо, а потом — такая неожиданная задница. И что — финиш? Полный писец всем планам?
        — Нет-нет-нет…
        В воздухе развернулась карта.
        Меня прикончили, но прикончили просто так — потому что обязывал долг. Вряд ли «дети» станут обыскивать внутренности сгоревшей машины. Скорее всего, сразу после обстрела вертушка улетела дальше по своим делам.
        А это значило, что мне нужно было срочно вернуться на место смерти и подобрать оружие.
        — Подобрать, спрятать и сразу же удрать куда подальше.
        Оставалась только проблема радиации прямо за порогом базы, но у меня все так же имелся прокачанный резист. А еще аптечка, хоть и неполная.
        Если успеть добежать до края обрыва и спрыгнуть в реку, то шанс выскочить из третьей зоны есть — она не так уж далеко разошлась после взрыва. А затем нужно будет просто одолеть несколько километров по бездорожью.
        Вполне себе выполнимая миссия.
        — Фиолетовый, не путайся под ногами. Открыть дверь!
        Я единым движением выскочил наружу и бросился к обрыву. Прыжок, другой, треск ИММК, жужжание аптечки, полет… удар.
        — Тьфу,  — я вынырнул на поверхность и принялся как можно активнее загребать руками, пытаясь добраться до противоположного берега.
        Вопли приборов конкретно так давили на психику, изо всех сил напоминая о том, что способности браслета не абсолютны, а заряд артефакта — не вечен.
        — Давай, давай…  — Мне наконец-то удалось выбраться на сушу и я стремглав бросился вперед, не слушая жалобные писки барахтавшегося в воде таракана.
        Быстрее, быстрее…
        Свалка машин осталась позади. Начался лесочек, плавно перешедший в поле, на котором обнаружился заброшенный производственный комплекс. Наверное, свиноферма… или еще что-то подобное.
        Я внезапно понял, что ИММК перестал бить тревогу. Совсем. Да и аптечка успокоилась.
        — Фух…
        Моя попытка прорыва из третьей зоны внезапно увенчалась полным успехом. Теперь оставалось добраться до джипа. Забрать прототип, спрятать, а потом вернуться сюда под покровом ночи и уволочь прелесть на базу. Или в окрестности базы, хрен с ним.
        Настроение начало улучшаться. Еще каких-то пару километров и все снова будет хорошо.
        Вот, уже и машина видна…
        — Привет, Следопыт,  — стоило мне только вплотную подойти к раскуроченному внедорожнику, как из-за него появился вооруженный автоматом и облаченный в темно-серую броню человек.  — Прости, твою зверушку я прикончу…
        От неожиданности я на пару секунд застыл столбом. Этого хватило, чтобы прозвучал выстрел и остановившийся на обочине дороги Эдик, сделав предсмертное сальто, покинул этот мир.
        — Так вот, Следопыт,  — по-прежнему спокойно произнес игрок, поворачивая оружие таким образом, чтобы дуло смотрело точно мне в грудь.  — Хочу сказать тебе персональное спасибо за отличную пушку. Будем считать, что теперь ты должен нам не пять миллионов, а всего четыре девятьсот. Что скажешь?
        Я стоял и тупо смотрел на него, не понимая, как именно нужно поступить прямо сейчас. В голове пыталась уместиться мысль о том, что винтовка, ради которой пришлось столько горбатиться, действительно безвозвратно потеряна.
        Не может такого быть.
        Или это все — не то, о чем я думаю? А она еще там, на заднем сиденье…
        — Да нет ее в машине, не смотри,  — собеседник хмыкнул и перевел взгляд на свой браслет.  — Кстати говоря, совсем забыл. Ты прибежал с северо-запада, прибежал за двадцать семь минут. Значит, теперь мы приблизительно знаем, где находится твоя база. Приблизительно. Но совсем скоро узнаем точно. После чего, крабик, ты со своей хибарой попрощаешься навсегда. Или до того момента, пока не отдашь нам то, что должен. Уж поверь, снаряды на твою лачугу у нас найдутся всегда.
        — Жестко,  — едва слышно пробормотал я, пытаясь собраться с мыслями.
        В мозгах по-прежнему царил какой-то сумбур. База… винтовка… дохлый Эдик. Нагло улыбавшийся мне в лицо игрок.
        Явно наслаждается происходящим, сволочь. А ник вроде бы знакомый — Аннигилятор. Точно, читал ведь про него.
        — Помню, кто-то из чата тебя козлом называл. Похоже, был прав.
        Аннигилятор перестал скалиться и зыркнул в мою сторону с откровенным раздражением.
        — Знаешь, доводилось мне уже встречаться с игровыми беспредельщиками,  — в его глазах на мгновение промелькнули отголоски давно забытых, но явно весьма печальных событий.  — Вас надо засовывать в дерьмо сразу и держать там вечно. Так мы и поступим.
        Похоже, в «Альтернативе» для Следопыта действительно наступали непростые времена. Прямо сейчас наступали, судя по всему…
        — Надо же, какой у нас тут высокий слог пошел,  — чувствуя стремительно приближавшееся перерождение, я не удержался напоследок от едкого сарказма.  — Похоже, пятую точку с тех самых встреч остудить не можешь, да?
        Лицо оппонента с чего-то вдруг перекосилось в гримасе искренней злости.
        — Твой долг только что увеличился вдвое, козел.
        Ствол глядевшего на меня автомата плюнул огнем.
        Смерть…
        КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к