Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кощиенко Игорь: " Мятежные Системы " - читать онлайн

Сохранить .

        Мятежные системы Игорь Николаевич Кощиенко
        Игорь Николаевич Кощиенко
        Мятежные системы
        Пролог
        К концу третьего тысячелетия человечество обжило огромные пространства обозримого космоса, пережило две галактические войны и пребывало в «золотой» эре, как потом назвали историки эту эпоху. Человечество так и не столкнулось с инопланетным разумом, в конце концов поверив в свое одиночество. Политика строилась исходя из интересов крупнейших межзвездных компаний, где правительства миров были лишь номинальными носителями власти. Человечество позабыло ужасы войн, голод, экономический хаос. Были решены многие генетические проблемы, средняя продолжительность жизни достигла ста пятидесяти земных лет. Утвердилась та система социального устройства, при которой любой индивид мог занять то место в обществе, на которое он был способен. Впервые за всю историю, преступление стало редким явлением, понятие рецидива осталось только в теории юридических наук. Любой гражданин какого бы то ни было мира мог реально осуществить свои материальные запросы законным путем.
        Все споры между планетами и между межзвездными компаниями решались специальными межсекторными судами. Полиция и вооруженные силы были сведены к минимуму и практически утратили свои функции. И, если бы не промышленный шпионаж и редкие случаи пиратства, вероятно и эти бы структуры подлежали бы роспуску.
        Кто-то пресыщался сытой и умеренной жизнью, кто-то стремился сделать удачную карьеру, кто-то просто пользовался всеми благами, которые предоставляла цивилизация. Но в любое время и в любом обществе всегда находились люди, готовые поставить на кон и жизнь, и свободу, чтобы получить что-то большее, или простые искатели острых ощущений, или романтики. И потому ряды звездных корсаров никогда не иссякали. Компании строили боевые корабли для защиты своих грузов, выделяли средства на содержание военно-космического флота, который проводил рейды за пределы окраинных миров, туда, где скрывались экипажи пиратов, и патрулировал торговые трассы. Как не парадоксально, но именно звездным корсарам многие миры обязаны своей свободой и существованием.
        Год 4222. Пришли страшные завоеватели - нишиды, неся с собой из межзвездных пространств Закон Нишитуры. Это была дотоле неизвестная человеческая раса, каждый представитель которой обладал недюжинной силой и крепкой мускулатурой, сложившейся на их родной планете с двойным стандартным тяготением. Сколь разительно нишид выделялся силой от других людей, столь броско он отличался и внешностью, обладая бледной кожей и чертами лица, красоту которых признавали представители всех миров. Внезапность и огромная боевая мощь вышколенных многочисленных армад нишидов не дали оказать серьезного сопротивления. В одночасье, десятки секторов оказались завоеванными. Так, через год появилась Империя Нишитуры. Война продолжалась еще несколько лет, названная в последствии третьей галактической. Свободные миры стали образовывать союзы, сложившиеся в федерации и конфедерации, стали наращивать боевые флота и планетарные армии.
        Покорив больше территории, чем в состоянии были переварить, солдаты Нишитуры остановили свое победоносное шествие и в год 4228 по стандартному времяисчислению, на планете Риеста, входящую в Ласниверскую Конфедерацию, было заключено мирное соглашение. Хрупкое перемирие держалось почти девяносто лет, когда Империя Нишитуры развязала четвертую галактическую войну. Покорив еще полдесятка секторов, армады Нишитуры прекратили наступление. Император Улрик II отказался подписывать мирный договор и следующие два десятка лет были отмечены беспрерывными пограничными столкновениями. Год 4341, объединенные союзные силы начали новую войну - пятую галактическую. Добившись в первый год определенных успехов, союзники отвоевали несколько секторов, но уже в 4342 нишиды наголову разбили их на всех фронтах, вернули потерянные территории и вторглись в Ласниверскую Конфедерацию. Через год война завершилась подписанием мирного договора в резиденции императора Нишитуры, а Ласниверская Конфедерация стала именоваться ласниверской провинцией империи.
        Десятки лет союзные державы и империя находились в напряженных отношениях. Но, постепенно последовал обмен дипломатическими представительствами, наладились и стали расширяться торговые связи.
        Год 4377. В другой части империи Нишитуры, из неизведанных глубин космоса пришли ассакины. Человечество столкнулось с инопланетной разумной формой жизни. Чужепланетные завоеватели вторглись в империю, не оставляя после себя в живых никого. Оправившись от первого потрясения, нишиды остановили армаду чужаков и выбили ее за пределы империи, платя за каждую ошибку слишком высокую цену.
        Человечество впервые столкнулось с чуждым разумом и с ужасом осознало, что оно теперь не одиноко.
        Часть I
        Преломление
        Глава 1
        Смерть всегда была снисходительна к нему. За всю свою долгую жизнь он учавствовал в десятках сражений, не раз встречал лицом к лицу с врагом и смерть, словно своего любимца, щадила его. И вот, старуха брала свою дань - слишком долгую и яркую жизнь он прожил.
        Повелитель опетского сектора, командующий двенадцатой армадой нишитуры, маршал, герой ассакинской войны, высокородный нишид, граф-текронт Валерий Кагер умирал.
        Друзья и представители благородных фамилий империи прибыли отдать последнюю честь и совершить обряд перехода, как того требовали традиции предков.
        Несмотря на немощь, он сохранил ясность мышления и, когда тело предательски больше не подчинялось ему, он находил единственную отраду в воспоминаниях. Вся его жизнь, словно заново переживаемая, проносилась калейдоскопом в его воображении. Он снова ощущал азарт близкой схватки, когда в его образах вспыхивали ассканиские эскадры, грозные планетарные армии чужаков. Под их яростным напором пала не одна система и во многом благодаря ему чужаки были остановлены. Он потратил все свое состояние на модернизацию флота, не брезговал набирать команды из неграждан, уравнял в правах в своих владениях простых нишидов и покоренные народы - и враг был сломлен. Грозные эскадры Нишитуры выгнали чужаков обратно в Пустошь. Но война оставила свои плоды: его миры остались полуразрушенными, состояние потеряно, имея все это он начал все с начала. На разведанных системах Пустоши, граф основал новые владения, он строил и обживал новые миры на средства других родов имперской аристократии. Теперь столица его сектора - планета Опет - одна из самых развитых миров империи. Созданная им фирма-гигант «Опетские киберсистемы»
поставляет вооружение во все армии Нишитуры, его торговые и промышленные компании ведут торговлю с неимперскими мирами.
        Это была трудная, полная опастностей жизнь и Кагер был счастлив, что ему выпала такая судьба, хоть ему не суждено было умереть в бою, что было высшей честью для нишида.
        Старый граф вспомнил своего сына Виктора, достойного приемника отца. Хоть тот был еще молод, ему исполнилось тридцать стандартных лет, но Виктор успел многому научиться у него. Он прекрасно чувствовал тонкости в управлении сектором, имел три высших образования: военное, полученное в Академии генштаба империи; инженерное и историческое, приобретенные в опетских университетах. И, наконец, он был первоклассным пилотом. Старый граф был горд своим сыном и с легким сердцем передавал дела в достойные руки.
        Вернувшись к реальности, граф увидел лица старых друзей, были в его покоях и незнакомцы - представители знатных родов и даже советник императора. И все как один, как требовали традиции, были одеты в парадные мундиры с орденами и аксельбантами. Смерть была уже близка, скоро должен начаться обряд перехода...
        Последнее, что увидел граф - хмурое лицо Виктора, склонившееся над ним.
        Повелитель Опета умер.
        Цинтия Леварез скучала. Она неспешно шла по пешеходному тратуару самого верхнего уровня одного из центральных секторов огромного мегаполиса планеты Полы. Вокруг пестрели разнообразные рекламные мониторы, объемные лазерные анимации, то тут то там гоготали толпы подростков, употребляя какую-то дрянь под сверхзабойную новомодную музыку. В воздухе сновали во всех направлениях тысячи и тысячи гравитолетов, аккуратно облетая воздушные рестораны на антигравитаторах. Обычная ночь сверхгигантского города.
        Цинтия была свободна, богата и молода. Наконец-то она могла дышать вольно, не опасаясь за свою жизнь. Возможно это и есть счастье... Но эта непривычная бездеятельность уже начала ее угнетать, навевая скуку.
        «Что тебе не нравиться, девочка? - Звучал внутренний голос. - Ты выбралась живой из передряг, у тебя куча денег и море свободного времени. Разве не этого ты отчаянно желала последние несколько лет?»
        «Черт, конечно же ты права, - ответила она себе, - Надо расслабиться, выкинуть из головы к чертям параною и с кем-нибудь познакомиться».
        Ноги сами привели ее к «обрыву», как называли местные километровую пропасть между секторами столицы этого мира. Она находилась на жилых комфортабельных уровнях, ниже жилые отсеки были менее уютны и перемежались с отсеками муниципальных и общественных учреждений, далее, в самом низу, располагались муниципальные службы и системы жизнеобеспечения всего этого огромного металлопластикового организма.
        Цинтия заметила дневное небо, подпирающее море у горизонта. Белые облака скрывали светило, и чем ближе она подходила, тем сильнее и отчетливее слышался шум моря - плеск волн, шептание ветра, гомон парящих птиц.
        Посреди волн и кружащих поблизости неприметных пернатых расположился мостик, посреди которого одиноко стоял молодой человек лет двадцати пяти - тридцати. Невольно Цинтия остановила на нем долгий, пристальный взгляд. Рубаха расстегнута, черные, из дорогого материала, брюки слегка покрывали кожаные того же цвета ботинки. Парень беззаботно что-то кидал птицам, что отщипывал из большого свертка и смотрел в даль. Внезапный порыв морского прохладного ветра взъерошил его волосы и заставил посмотреть по направлению к девушке. Поначалу он как-будто не замечал ее, но вскоре их взгляды повстречались. Цинтия увидела печаль в его глазах и буквально утонула в них.
        «Ай, ай ай, как не профессионально, терять голову из-за пары черных глаз, - зло шутила одна недремлющая часть ее сознания. - К черту все!... - разозлилась она на себя, - Да пошла ты, циничная сука! Разве я не имею право на счастье? Я хочу влюбиться!»
        Черные глаза уже казалось не излучали печаль, а изучали ее. Цинтия тоже оценила незнакомца. Средний рост, шатен, не урод, но и не красавец, широкие плечи, развитая мускулатура. Она решила, что он подойдет ей на роль кавалера. Между тем, парень чуть заметно улыбнулся и не обратил внимание на внезапно исчезнувшее море и птиц, на ночь, хлынувшую на него темнотой, огнями и шумом шныряющих гравитолетов. Для него наступила тишина, он даже не слышал синтезированного голоса аппарата иллюзограмм, призывающего вновь кинуть монетку в прорезь приемника.
        Решительным шагом Цинтия Леварез направилась к незнакомцу. У нее возникло ощущение, что он всю жизнь ждал ее, а она всю жизнь шла к этому «морю».
        Крепость «Черный Бриллиант» находилась в самом сердце Опета, в каких-нибудь пятистах километрах от столичного мегаполиса Санктора, откуда управлялся весь молодой и бурноразвивающийся опетский сектор. Крепость не имела древних крепостных стен и крутых неприступных башен, какие привыкли лицезреть на стародавних изображениях историки. Вместо этого она имела пяти метров в высоту широкие валы, казавшиеся из далека земляной насыпью, покрытой травой. При близком же рассмотрении было видно голубоватое сияние, окутывающее валы, и конечно же они были сооружены не из почвы, а из сверхпрочных защитных материалов. Внешне валы охватывали территорию в пятьдесят квадратных километров. Через каждые сто метров по периметру находились закамуфлированные антиядерные деструкторы, гасившие и локализировавшие ядерную энергию в случае попадания в их зону боеголовки. Были и внутренние валы, концентрическими кругами уходящие к центру. Всего их было семь, семь уровней обороны. Между каждым внешним и внутренним уровнем, через каждые сто метров пролегали поперечные валы, делившие уровни на секции. Каждая секция крепости могла
существовать как отдельный опорный пункт обороны, углубленный в грунт на километры и у самой поверхности покрытый закамуфлированными бронеплитами. В случае угрозы, бронеплиты отъезжали и на поверхность выныривали орудийные башни счетверенных крупнокалиберных скорострельных орудий, мазерные и лазерные установки, атомные пушки; открывались порты тяжелых противокорабельных ракет мощностью в десять и более мегатонн, ракеты с боеголовками меньшей мощности, как противокорабельных, так и класса «земля-земля»; выдвигались пусковые установки противоракет - маленьких и юрких «Орнеров», названных именем симпатичных хищных птиц, которых люди распространили на многих мирах. На глубине более километра размещались склады боеприпасов, системы боепитания которых были автономны и в случае поражения одной из систем, уничтожение всего склада было невозможным.
        Крепость имела свой небольшой космодром, как с наземными ангарами, так и с подземными, уходящими на несколько километров вниз, сообщающимися с разветвленной сетью туннелей, широких даже для столь огромного корабля, как линкор. Туннели заканчивались в десятках километров от самой крепости и имели отлично замаскированные шахты для выхода на поверхность.
        Кроме того, «Черный Бриллиант» окутывала сеть пневмопоездов. Пневмоподземка связывала крепость со многими точками планеты, с Санктором, крупными городами, с Оллой. Олла располагалась в дюжине километров от крепости. Это был небольшой город с населением в триста тысяч, главной достопримечательностью которого являлся дворец правителя опетского сектора Виктора Кагера.
        На одной из посадочных площадок «Черного Бриллианта» собралась большая группа встречающих. Одетые в парадные мундиры солдаты почетной роты эскорта производили впечатление окаменевших истуканов. Совершенно иное впечатление производила компания почтенных, одетых в строгие костюмы, но, казалось забывших обо всем, оживленно беседующих чиновников планетной администрации во главе с ее префектом. Еще большую суету создавали бригады журналистов и просто допущенные зеваки. Граф Кагер стоял один, в окружении нескольких телохранителей.
        На границе опетской атмосферы тяжелый крейсер «Крон» получил разрешение на посадку и координаты крепости с указанием площадки.
        В пасмурном полуденном небе из облаков вынырнула точка, ставшая быстро расширяться, все более приобретая очертания корабля. Следуя наводящему лучу, великан с ревом химических двигателей шел на посадку. На высоте двух километров корабль перешел на антигравы и абсолютно беззвучно приземлился перед встречающими.
        Из открывшегося центрального шлюза по откинувшемуся трапу выбежали три десятка солдат в темно-синих мундирах - парадной форме имперских десантников, и выстроились в две шеренги.
        На трапе показался маршал Канадинс. Кагер и его помощник Шкумат не спеша направились к гостю. Запечатлев на стереокамерах местных и межпланетных медиа-компаний официальное приветствие, они сели в белые роскошные гравитолеты и покинули крепость в сопровождении эскорта.
        Путь до Оллы занял считанные минуты. На одной из центральных улиц местная полиция перекрыла движение транспорта, заблокировав все воздушные уровни для полетов. На крышах домов, по всему маршруту, собрались зеваки и вездесущие репортеры.
        Замок Кагера начал строить его отец, который снес трущобы, а оставшихся без крыши над головой поселил в быстровозводимых недорогих домах вокруг. Со временем близлежащие к замку земли баснословно поднялись в цене. Все чаще вокруг стали селиться преуспевающие воротилы, влекомые близостью родового гнезда Кагеров. Теперь уже здесь не жили прежние бедняки, уступив место за щедрые наличные.
        Сам дворец занимал несколько гектар с великолепным разбитым садом, чистейшим водоемом и обладал целой армией слуг. Старый Кагер не поскупился на внешний вид и на внутреннее убранство, облицевав замок мрамором, ввезенным по большей части из-за империи. По всюду в саду имелось много укромных уголков по которым разгуливали разноцветные пернатые местной фауны, издавая звонкие, радующие слух трели.
        На официальный банкет по случаю прибытия маршала Канадинса собрался весь цвет опетского сектора. И не спроста, ведь известие, которое привез маршал имело немаловажное значение для дальнейшей судьбы всего сектора.
        Банкет состоялся в огромном приемном зале украшенном гобеленами, картинами известных современных и старинных мастеров. Золотые люстры, свисавшие с высокого потолка, были абсолютно декоративные, ведь освещение давалось стенами, которые могли регулировать интенсивность от устного приказа. У входа в зал висели древние знамена и штандарт рода Кагеров.
        Оркестр из дюжины музыкантов наполнял атмосферу живой музыкой и церемониальной пышностью.
        Постепенно, гости заполняли зал, проходя по мозаичному, со сложенными узорами, полу, прямо к столам, уставленным изысканными яствами. Когда все заняли свои места, наступила полная тишина, смолк оркестр, прекратились разговоры. Так продолжалось несколько минут. Наконец, вышел церемонимейстер и объявил:
        - Повелитель опетского сектора, граф Кагер!
        В другом конце зала отворились двойные двери, вошел Виктор Кагер облаченный в парадный белый мундир из тонкой, но прочной ткани с черными манжетами, украшенными витиеватыми узорами. Все присутствующие поклонились вошедшему, который занял самый крайний из столов, стоящих в одну линию.
        Прошло некоторое время и вновь раздался звонкий голос церемонимейстера, эхом прокатившийся по залу:
        - Граф-текронт маршал Канадинс!
        Двойные двери отворились вновь, в зал вошел высокопоставленный гость в парадном мундире, украшенном аксельбантами и наградами, причем, каждый орден и погоны с маршальскими звездами являлись произведением ювелирного искусства. Стук от тяжелых зеркально-черных сапог маршала гулким эхом отражался от стен огромного зала.
        Кивнув на поклоны, он занял противоположное место застолья - напротив хозяина замка. В зале по прежнему стояла тишина, все ждали слов высокого гостя. Не затягивая паузу, маршал Канадинс поднял полный бокал и произнес:
        - Прошел месяц с тех пор, как прискорбный случай по воле судьбы оборвал жизнь всеми нами горячо любимого графа-текронта Валерия Кагера. Не поддается описанию какую утрату понесла империя и мы с вами в связи с его преждевременным уходом. Бывший властелин имел много друзей, считаю для себя честью признаться, что и я был среди них и знал его с лучшей стороны. Это был отважный и честный солдат, прекрасный руководитель, преданный слуга империи. Мы понесли тяжелую потерю.
        Маршал остановился и обвел взглядом всех собравшихся.
        - Честь и слава Валерию Кагеру! - Негромким, но твердым голосом, услышанным каждым присутствовавшим, сказал он.
        Все приглашенные молча почтили память покойного, пригубив вино и не произведя ни звука.
        - Почтенные мужи Опета, - Продолжил Канадинс, - От имени Текрусии и с радостью от своего имени, я уполномочен объявить, что нынешнему повелителю Опета Виктору Кагеру даровано титул текронта и он теперь член Текрусии и мой коллега, и я надеюсь - друг.
        Зал в одно мгновенье наполнился музыкой, хором одобрения и рукоплесканиями. Подождав, пока толпа успокоится, маршал вновь взял слово:
        - От имени Текрусии, я приглашаю графа-текронта Кагера на съезд, который состоится через три недели. А вверительную грамоту, а также письменное поздравление императора я передам виновнику торжества немного позже. А сейчас, прошу передать слово хозяину сегодняшнего праздника!
        Вновь поднялся одобрительный шум и все гости повернулись к противоположному концу столов. Виктор Кагер решил, что улыбка будет соответствовать атмосфере и позволил ее себе, тем более, что она не шла в разрез с его настроением.
        - Я благодарю вас, маршал, а также всех членов Текрусии за оказанную честь. Я также рад принять поздравления от всех моих друзей и соотечественников. Я уверен, что честь оказанная мне поспособствует дальнейшему усилению и процветанию и Опета, и всей империи Нишитуры.
        Виктор кивнул и поднял бокал. Послышались овации и возгласы: «Слава Опету! Слава империи!».
        Наконец, после соблюдения официальной части, все заняли свои места за столами и принялись за трапезу под веселые композиции оркестра.
        Виктор решил попробовать блюдо из жаркого и моллюсков из океанов Альтаски, мясо которых было удивительно нежным и дорогостоящим. Жаркое оказалось в меру острое и прекрасно сочеталось с импортным уредонским вином. Отдавшись власти праздничного веселья, он вслушивался в льющуюся музыку и поглядывал на приглашенных. Это были люди занимающие важное место в опетском секторе. Среди них были главы крупнейших компаний, торговых корпораций, информационных концернов и фирм, судостроители, банкиры, политики. Многие из приглашенных считали верхом своего жизненного успеха быть удостоенным чести присутствовать на подобных мероприятиях. Некоторых из них Виктор считал ничтожеством, набитым деньгами, других он не знал вовсе, но их влияние было очень заметно, чтобы обойти их стороной. Другие же, как Ролан Аранго, управляющий фирмой «Опетские Киберсистемы», были хорошо ему знакомы и он ценил их. Наконец, он увидел маршала, шутившего с юной особой, сидевшей рядом с ним. Трапеза продолжалась долго. Прислуга приносила все новые блюда и напитки, наполняла пустующие тарелки. Оркестр успел отыграть множество композиций.
        Сразу после того, как почтенная публика набила желудки, были объявлены танцы.
        Десятки и десятки пар покинули столы и закружились в ритмичных па. Музыканты без устали играли сверхсовременные произведения, потом хорошо всем знакомые старинные вещи и, иногда, перемежали их с медленными танцами из далекого прошлого.
        Великолепный танцор, тем не менее Виктор предпочел лишь наблюдать за весельем. Зато Канадинс решил не ограничивать себя одной лишь трапезой. Казалось, он немного смущался из-за неловкости в танце, тогда как его партнерша великолепно руководила им, не позволяя столкнуться с окружающими их галантными кавалерами и нарядными дамами. Вскоре, видно устав от молодой и энергичной особы, он извинился и вышел из толпы. Его партнерша, казалось, и не заметила ухода кавалера. Виктору пришла мысль, что она, вероятно, одна из людей Шкумата.
        Маршал подошел к Кагеру.
        - Я бы хотел обсудить с вами некоторые вопросы. Где бы мы могли поговорить одни? - Спросил он.
        Виктор ждал этого. Он кивнул и предложил гостю следовать за ним. Выйдя из зала, они вступили в узкий малоосвещенный коридор уходящий под землю, где тишина после оркестровых децибелов воспринималась как нечто материальное. Небольшой подземный ход вел в сад, где можно было укрыться и не беспокоиться о посторонних глазах и ушах.
        Они вышли в небольшую беседку, окутанную вьющимися иссиня-зелеными растениями, дающими такие тени, что у любого, находящегося здесь создавалось впечатление вечера. Все вокруг наполняли шорохи и крики опетских ящеров, могущих изменять окраску от ярко-золотых до бордово-красных и зелено-синих оттенков. Были тут также и другие зверушки, как например, земные павлины, вывезенные из прародины и распространенные во многих зоопарках галактики.
        Виктор вынул из барчика, скрытого зеленью, пару бокалов из красного звонкого хрусталя и поставил их на выдвижной деревянный столик.
        - Всегда держу в подобных местах что-нибудь выпить. Присоединитесь?
        - Не откажусь. Мне что-нибудь покрепче уредонского вина.
        Виктор достал бутылку саранского коньяка десятилетней выдержки и разлил по бокалам добрую половину, после чего протянул один из бокалов гостю.
        - Надеюсь, я вас не шокировал отсутствием рюмок? Когда вы попробуете этот коньяк, вы меня поймете.
        - Я наслышан о саранских товарах.
        - Здесь абсолютно безопасно, беседка напичкана самой современной блокирующей аппаратурой. Можете не беспокоиться и убрать свой искривитель.
        Канадинс едва заметно улыбнулся и спрятал во внутренний карман кителя небольшой прибор в виде брелка, затем пригубил и закурил сигару.
        - Великолепный табак, - сказал он, - во вселенной существует лишь два отличных табака: санлокарский и земной. И оба приходится импортировать.
        Канадинс посмаковал аромат своей сигары.
        - Я хорошо знал вашего отца, был его другом. Во многих вопросах мы всегда выступали вместе, были союзниками
        Виктор кивнул. Его гость начал из далека и было видно, что ему трудно решиться, как и любому нишиду его круга.
        - Да, отец, рассказывал мне, о вас он всегда был высокого мнения.
        Маршал поднял руку и, наконец, решившись, продолжил:
        - К сожалению, это все в прошлом. Наступают другие времена. Через три недели, как вы знаете, Текрусия должна избрать двух новых эфоров. Хочу вам сказать откровенно, если эфор безопасности Ивола протащит хотя бы одного своего ставленника или союзника, империи придется свернуть многие внешнеэкономические программы. Имперская экономика заакцентируется на самой себе, что несомненно приведет к кризису многих компаний и целых отраслей.
        - Я знаком со взглядами Иволы, маршал. Он считает, что нишиды слишком разжирели, не говоря уже о ненишидах и рабах. Я думаю, его хватил бы удар, если бы ему предложили жить в таком дворце как мой.
        Собеседники улыбнулись и опустошили свои бокалы. Когда они вновь были наполнены, маршал принялся зондировать почву, хотя уже знал, что не ошибся в оценке взглядов Кагера.
        - Я конечно согласен, что мы стали позволять себе слишком много роскоши, которую наши предки себе не позволяли. Но ведь, в конце концов, согласитесь, империя процветает. Да, у нас имеются определенные проблемы. Мы окружены врагами, у нас есть и внутренние враги. И, на мой взгляд, все это в какой-то мере вовремя отрезвляет нас... Мы все чтим Закон Нишитуры, мой друг, но Ивола просто кретин, страдающий паранойей.
        Маршал осушил бокал и вновь его наполнил.
        - Помните дело Ротанова-Рунера? - Спросил он.
        Виктор прекрасно помнил это нашумевшее дело. Год назад Империя Нишитуры была потрясена громким разоблачением. Зот Рунер, он же - Антон Ротанов служивший в имперской безопасности и занимавший должность начальника безопасности сектора в звании генерал-полковника, оказался шпионом Новоземного Союза - непримиримого врага империи. Как установило следствие, Ротанов, занимая важные посты, не одно десятилетие подрывал безопасность империи. Вместе с Ротановым были арестованы сотни офицеров безопасности и контрразведки, Были отозваны десятки агентов. Это дело возвело в ранг героев эфора безопасности Иволу и эфора разведки Савонаролу, которым император Улрик IV лично пожаловал часть имений и наградил Звездами Чести Нишитуры.
        Виктор знал, что следствие продолжается до сих пор и бывший генерал Рунер заключен на одном из спутников-тюрем. И ничего, кроме смерти и унижения его и других арестованных не ждет. Кагер заметил мимолетную тень сомнения, мелькнувшую на лице Канадинса. Было заметно, что тот о чем-то задумался и, похоже, решил приговорить всю бутылку, вновь наполнив опустевший бокал. Маршал потушил сигару и, переступив через опасения, продолжил:
        - Император наделил Иволу и этого ублюдка Савонаролу слишком большими полномочиями. Ивола подозревает всех, нет наверное такого места, где бы не было его стукача. Для него каждый - враг. Дай ему волю, он стал бы доносить и на императора, было бы кому. А этот тщедушный и слюнявый Савонарола организовывает убийства за пределами империи и повнедрял свои глаза и уши в каждый знатный нишидский дом.Скажу откровенно, мне от этих недоносков, блевать хочется, это экстремисты, они ввергнут всех нас в хаос, из которого империя не выберется десятилетиями.
        - И многие думают так же?
        Маршал кивнул и вновь закурил сигару.
        - Достаточно многие. Но не все. Поэтому, если Ивола сделает эфором своего человека, многое полетит к чертям. Мы начнем расширять армию, флот, полицию, БН, потеряем поддержку ненишидского населения. Не стоит забывать, что во многом благодаря ненишидам мы выиграли войну с ассакинами. И именно ваш отец впервые стал набирать их в армию и наделять их правами гражданина. Сейчас это норма. Но не всем это нравиться. Они кричат, что старый Кагер похерил Закон Нишитуры. Многие не могут забыть, что ваш отец освобождал рабов и набирал их в войска, давал им гражданство.
        - Я знаком с моими врагами, маршал. Однако, их критика и истерические выпады не мешают реформам, которые проводил мой отец и которые внедряю я. И результат налицо. В моем секторе нет социальных волнений, нет восстаний рабов, растет благосостояние населения. Когда ненишид не имеет прав и идет война, разве станет он помогать империи? Скорее наоборот. В истории тому примеров много. А если он призван в армию, станет ли он достойно сражаться? Тоже нет. Система, в которой по инерции продолжает жить империя, разлагает ее. Систему необходимо менять. В будущем я хочу полностью избавиться о рабского труда, многие предпосылки для этого уже созданы. Уже сейчас доля рабского труда по сравнению с дореформенным периодом составляет не более восьми процентов.
        Виктор замолчал и открыл новую бутылку, долил в бокал гостю и наполнил свой.
        - Не могу не согласиться с вами, молодой человек, - сказал задумчиво Канадинс. - Но хочу предупредить, уничтожение рабства в опетском секторе создаст опасный прецедент. Многие нишиды не только не готовы к такому шагу, но и не приемлют его. В то же время известия достигнут других миров и начнутся волнения. На вас начнется травля. Этого можно избежать , если эту вашу «революцию» отсрочить на как можно более длительный срок и проводить скрытно. Как, это уж вы знаете лучше меня.
        Виктор кивнул и произнес:
        - Вернемся к вашему предложению. Каким образом вы собираетесь помешать Иволе?
        Канадинс окутал себя очередным облаком табачного дыма.
        - На место эфора промышленности Ивола хочет протащить Туварэ, а на место эфора транспорта и торговли - Карбо. Оба они пользуются не большой поддержкой текронтов. Но проблема в другом. Других кандидатов слишком много и на фоне этого и Карбо, и Туварэ выглядят слишком сильно. Необходимо выбрать двух наиболее вероятных претендентов и убедить остальных текронтов голосовать за них.
        - Как я понимаю, маршал, Ивола и его люди думают о том же.
        Канадинс кивнул.
        - Несомненно. И будут нам противодействовать.
        - Кого бы вы хотели видеть эфором транспорта?
        Для Канадинса этот вопрос был уже давно решен, но он все же для виду немного помолчал.
        - Соричта - подходящая кандидатура.
        - Согласен. Я знаю Соричту как надежного делового партнера. А эфором промышленности?
        - Думаю у Вернера больше всего шансов.
        - Согласен, хотя мало что знаю о нем, но ради консолидации... Какую миссию вы хотите возложить на меня?
        Канадинс изучающе посмотрел в глаза Кагеру и поставил пустой бокал на столик.
        - Постарайтесь склонить к нашему решению всех друзей вашего отца. С делайте их вашими по возможности.
        Оба союзника встали и крепко пожали друг другу руки. А впереди была еще целая бальная ночь.
        Глава 2
        Текрусия Империи Нишитуры состояла из двухсот ее членов - текронтов. Каждый текронт являлся главой знатного нишидского рода, владевшего имением в несколько планетных систем, и нередко, в несколько десятков оных. Каждому роду принадлежали всевозможные фирмы, корпоративные права в промышленных концернах, торговых компаниях и право абсолютного контроля над ними.
        На малопригодных для жизни планетах, где велись промышленные разработки недр, использовался рабский труд. Причем, рабами становились как от рождения, так и за уголовные преступления и преступления против нишидов. Средняя продолжительность жизни на этих планетах-тюрьмах равнялась десяти - двенадцати годам. Поэтому миры смерти регулярно требовали подпитки. И это являлось краеугольным камнем нишитурской экономики и политики. Но самый важный фактор состоял в том, что лишь пятая часть миров смерти принадлежала высокородным нишидам. Львиная доля этих миров состояла в собственности самой империи, а управление ими осуществлялось эфором промышленности.
        Эфор промышленности осуществлял и другие функции, такие как определение внешнеэкономической политики, дача заказов под имперские нужды и другие не менее важные вопросы.
        Всего эфоров было пять. Они курировали все самые важные сферы жизнедеятельности империи. Им подчинялись многочисленные разветвленные и централизованные аппараты, с жесткой внутренней дисциплиной.
        И все же эфоры не обладали полной властью. Абсолютной властью обладал император, который в критический момент мог отправить в отставку любого эфора и назначить избрание нового. Император мог «посоветовать» коллегии эфоров как следует строить имперскую политику, он мог начать войну и заключить мир.
        Но, тем не менее, эфоры были относительно независимы, ведь за их спиной стояло большинство Текрусии, а иногда и вся.
        Дворец Текрусии находился в столице империи - планете Нишитура. Это был холодный невзрачный мир, три четверти года которого поверхность планеты покрывали снега. Даже летом температура едва-едва достигала десяти градусов по Цельсию. Северный и южный полюса покрывали два гигантских ледника. Любой, кто впервые прибывал на Нишитуру, задавал себе вопрос: почему нишиды выбрали себе в столицы этот холодный, неприветливый мир? И чем больше он узнавал нишидов, тем больше понимал, что мир этот подстать их характеру: холодному, беспощадному, неумолимому.
        Дворец Текрусии был выстроен на одном из северных материков у самых границ ледника. Это было огромное величественное сооружение из белого металла не поддающегося коррозии и времени. Широкие, высотой в двадцать метров, колоны, статуи исполинов и прекрасных дев, огромные портики и нескончаемые ряды ступеней. Все это поражало своим размахом и вызывало у человека чувство, что он лишь ничтожная букашка, копошащаяся в хоромах великанов.
        Дворец имел еще одну особенность - никаких украшений, все линии прямы, четкая незатейливая простота.
        По обычаю, текронты стали собираться за две недели до начала совета. Одна треть прибыла сразу же, занимая отведенные им покои, остальные же не спешили прибыть столь рано. И дело вовсе не в том, что было неуютно себя чувствовать постоянно подмерзая (а дворец, согласно обычаю, так и содержался), и не в том, что все утопали в работе и в неожиданном ворохе проблем свалившихся в последние дни. Причина крылась в ином, многие текронты хотели провести как можно больше переговоров, чтобы как можно меньшее число (врагов? конкурентов? кого угодно?) о них узнало.
        Виктор Кагер покинул свой крейсер «Аспет» на спасательном боте и направился к точке рандеву - на орбиту одной из планет безымянной звезды отмеченной лишь в имперском каталоге. Бот подлетел к молодой планете, находящейся в стадии формирования. Сенсоры определили наличие ядовитой атмосферы, нестабильность материков и прочие сюрпризы «приятные» для живых существ.
        -Нас обнаружили, ваше превосходительство, - доложил пилот. - Передают свои координаты.
        - Вперед, - дал команду Виктор.
        Бот лег на курс к заданному квадрату эклиптики системы, где его ждал искомый корабль. Через несколько минут его уже можно было наблюдать визуально через видеосенсоры.
        Яхта текронта Кюдериона лишь внешне оправдывала это название. На самом деле это был легкий быстроходный боевой корабль со спартанской обстановкой внутри. Спартанской лишь для чужаков, как только они покидают яхту, маркиз-текронт Кюдерион возвращает себе обычное окружение. Он любил потакать своим маленьким слабостям.
        После проведения стыковки, Виктор вступил в шлюз яхты, сразу после того, как он наполнился воздухом и открылся, Кагер вступил внутрь. За шлюзом его ожидал хозяин корабля, одетый, как и гость, в строгий черный облегающий костюм.
        - Рад видеть вас, граф-текронт Кагер на борту моей скромной яхты, - приветствовал хозяин.
        - Я тоже рад познакомиться с вами, маркиз-текронт Кюдерион, - Виктор коснулся правой рукой левого плеча и кивнул головой, соблюдая форму старинного нишидского приветствия. Хозяин яхты проделал тоже самое.
        - Прошу в мои покои. - пригласил он и пошел немного впереди, показывая гостю дорогу.
        Для данного класса звездолета, каюта Кюдериона была несколько большой. Кругом господствовал металл и пластик, никаких украшений, никакого уюта. Лишь голограммы знаменитых предков и герб рода напротив рабочего стола, на котором компактно размещалась компьютерная техника. Впрочем, был один предмет, несоответствующий обстановке - кресло, обшитое кожей и принимающее форму тела хозяина. В него-то и предложил сесть свому гостю Кюдерион. Сам он присел на край стола.
        - Желаете чего-нибудь выпить?
        - Благодарю, нет, - отказался Виктор.
        Налаживая связи с друзьями отца, невольно приходилось накачиваться всевозможным изысканным пойлом, поэтому Виктор решил хоть в этот раз дать своему организму передышку.
        - Напрасно, напрасно, - проговорил Кюдерион и полез в стол. - Ну а я-то позволю себе пропустить стаканчик.
        Маркиз-текронт был типичным представителем нишидской расы. И рост, и комплекция выдавали в нем атлета, коим он и был в силу врожденных качеств и обязательных еженедельных тренировок, которых требовал от расы Закон Нишитуры. Множество глубоких морщин изрезали его лицо, властный изгиб вечнонедовольных губ, серые глаза на фоне молочно белой кожи - типичные черты нишида, если бы не крючковатый, переломанный нос и большие залысины, которые очень не характерны его расе.
        - Как я понимаю, граф, своим визитом вы преследуете какую-то цель. Вы прибыли ко мне с каким-то предложением? Причем инкогнито. Стало быть, вам не выгодно, чтобы кто-то узнал о нашем разговоре, не так ли?
        - Совершенно верно, маркиз. То что я хочу вам предложить, может совсем не понравиться вам.
        - Дайте попробую угадать, - Кюдерион залпом прикончил содержимое стакана. - Я должен проголосовать за одного из кандидатов неугодных Иволе, так?
        Виктор кивнул и собрался что-то сказать, когда Кюдерион поднял руку и продолжил:
        - Я уже получил предложение от одного из кандидатов, которого поддерживает Ивола и некоторые текронты. К несчастью, я не могу сказать ничего утешительного для вас, граф. Кроме всех посул, текронт Туварэ в качестве эфора будет мне выгоден.
        Кюдерион встал и подошел к стене, у которой находилась койка в полуутопленном в пол положении. Он нажал что-то на небольшой панели и тонкие пластины на стене разъехались в стороны, обнажая коллекцию старинного холодного оружия. Здесь были сабли,мечи всех форм, стилеты, секиры, лабриксы и даже шипастая палица. Все это оружие было искусно подсвечено, что выгодно подчеркивало красоту и отменное состояние экспонатов.
        Кюдерион нали себе еще, давая время гостю оценить коллекцию.
        Виктор, как всякий истинный нишид, восхищенно взирал на древние орудия убийств. Но другой частью сознания он лихорадочно искал выход из создавшегося положения. Несомненно, показ, устроенный маркизом, был подсказкой, ключом. Но к чему?
        Еще только ища встречи с ним, Виктор абсолютно не знал, как сможет повлиять на маркиза. К числу отцовских друзей он не относился, их деловые интересы не пересекались... Он и сам не знал почему ввязался в эту авантюру. Почему он решил, что фраза, оброненная одним из старинных друзей отца о том, что Кюдерион жаден, поможет подобрать ключик к нему? Наверняка, напрасная трата времени.
        Виктор встал и подошел к стеллажу. Глядя на широкий обоюдоострый двуручный меч, ему показалось, что он нашел решение загадки маркиза.
        Кагер повернулся и сказал:
        - Прекрасный клинок.
        - Который? - спросил Кюдерион и подскочил к стеллажу немного быстрей чем ему хотелось бы.
        - Этот.
        - О!.. Когда-то это было сокрушительное оружие. Возьмите!
        Виктор осторожно взял в руки тяжелый двуручный меч, клинок был отлично сбалансирован, рукоять в виде переплетенных змей удобно располагалась в руках. Он сделал несколько профессиональных взмахов и посмотрел на свое отражение на зеркальной поверхности широкого лезвия.
        - И в прекрасном состоянии.
        - Как и все оружие, - довольно ответил хозяин, глаза которого разгорелись. - Я вижу он вам понравился.
        - Не скрою, я питаю слабость к холодному оружию. Но такого я в руках еще не держал.
        Он повернулся к Кюдериону.
        - Жаль, что вы не знали моего отца лично, у него тоже была коллекция. Но по крайне мере об одном вы слышали, что ему принадлежало. Транцетия - великолепный мир, необитаемый, населенный экзотической фауной. И флора, кстати, тоже - сплошная экзотика. Если бы вам удалось поохотиться там, это бы на очень долго оставило неизгладимые впечатления.
        На лице маркиза теперь играла довольная улыбка.
        - Уверен, граф, я знаю о чем идет речь. Это райская планета в скоплении Клешни. Старинное имение Кагеров, вблизи центральных миров.
        Виктор утвердительно кивнул и положил меч на место.
        - Уверен граф, - продолжил Кюдерион, - в будущем мы могли бы стать партнерами. Хочу вас заверить, мой голос имеет некоторое влияние на некоторых текронтов.
        Кагеру стало жутко смешно, но он все же смог сдержаться и не выдать себя не единым мускулом. Ему было весело наблюдать, как человек являющийся кредитором чуть ли не двух десятков текронтов, корчит из себя великого скромника.
        - Так кого бы хотели видеть вместо этого недотепы Карбо?
        - Я думаю, эфором транспорта самое место быть всеми уважаемому Соричте.
        - Гм... Считайте, что он уже эфор.
        Эфор Ивола хотел найти название своему настроению. Гнев? Бешенство? Отчасти. Злость? Впрочем, злость в нем всегда присутствовала. Скорее затаенная до поры до времени ярость.
        Ивола был крупен даже для нишида. Его рост достигал двухсот тринадцати сантиметров. Железные мускулы, казалось, вот-вот разорвут мундир. Черные волосы, седеющие виски, квадратный подбородок отмеченный шрамом, удалять который его хозяин считал ниже своего достоинства. Серые тусклые глаза, казалось, никогда не светились огоньком, лоб испещряли глубокие морщины. Властный изгиб губ говорил, что этот человек привык беспрекословно повелевать.
        Эфор безопасности нажал кнопку внутренней связи.
        - Дежурный отдела слушает, - послышался голос из аппарата.
        - Пригласите ко мне полковника Гнейпа.
        - Слушаюсь, ваше высокопревосходительство.
        Через минуту вызванного офицера идентифицировал дверной компьютер и доложил: «Полковник Гнейп».
        - Впусти!
        Дверь отворилаь и в кабинет вошел худощавый офицер в мундире с орденской планкой, застегнутом на все пуговицы, не смотря на то, что в кабинете было душновато.
        - Ваше высокопревосходительство, - приветствовал он.
        Ивола кивнул.
        - Что с Текрусией?
        Гнейп, стоя по стойке «смирно», раскрыл папку и начал доклад:
        - Со всей достоверностью можно говорить о консолидации группировок текронтов в стремлении заполучить единого кандидата. Имею основания заявить, что некоторые текронты, которые ранее считались благонадежными, ведут тайные переговоры с лидерами различных фракций.
        - Имена.
        - Текронт Плиний, текронт Ганер, текронт Торес...
        - Ладно, продолжайте, - перебил Ивола.
        - Среди наиболее заметных, так сказать дипломатов, замечены текронты Канадинс, текронт Марк, текронт Кагер и текронт Соричта.
        - Соричта? Он ведь наиболее сильный претендент в эфоры транспорта и торговли.
        - Именно, ваше высокопревосходительство. Текронт Соричта развернул бурную компанию против Карбо и против Туварэ.
        - А кто сильнейший конкурент Туварэ на текущий момент?
        - Тут нашим оппонентам сложнее договориться, но все же определенные шаги они уже сделали.
        - Так-так... - Ивола побарабанил пальцами по столу. - А кто этот выскочка Кагер? Кажется он еще не представлен Текрусии?
        - Совершенно верно, ваше высокопревосходительство. Но тем не менее, похоже на то, что молодой текронт Кагер не менее влиятелен, чем его покойный отец.
        Ивола откинулся в кресло и задумался.
        - Дайте мне список имен сомневающихся, - приказал он.
        Полковник вынул из папки лист пластика и отдал начальнику в руки.
        - Подготевте отчет о финансовом состоянии этого Кагера, о его деятельности, личной жизни, привычках, хобби, войска, которые он контролирует. Меня интересует все.
        - Понял, ваше высокопревосходительство.
        - Сделайте тоже самое на Марка.
        - Понял, ваше высокопревосходительство.
        - Все, вы свободны, полковник.
        Офицер кивнул, повернулся кругом и четким строевым шагом вышел из кабинета.
        Старый Морс Клодер был простым нишидом. Он родился и вырос на планете Саркоя, относящейся к центральным мирам империи. Это был благодатный мир, с хорошим климатом, где трудились фермеры и сельские общины. На Саркои почти не было промышленности, если не считать трех десятков перерабатывающих комбинатов и заводов по производству стройматериалов. Все что нужно было планете, она закупала экспортируя все, начиная от зерна и овощей и заканчивая мясными тушами. Крестьяне на Саркои никогда не знали нужды, всегда могли заказать из других миров сельскохозяйственных роботов, гравитолеты, химические удобрения, компьютерную аппаратуру. Поэтому уезжать из Саркои никто не собирался.
        Когда-то давно, лет сто пятьдесят назад, Саркоя была населена высокоразвитым народом, оказавшим очень серьезное сопротивление армадам нишидов. Тогда, в эпоху великих завоеваний, перестали существовать многие свободные народы. И саркойцы не стали исключением. Они все были либо истреблены либо превращены в рабов, а пустующий мир отдали ветеранам Нишитуры. С тех пор сюда не допускались люди иных рас.
        В далекой молодости, когда юному Морсу Клодеру исполнилось двадцать лет, его призвали в армию и он покинул родной мир. В те годы он был полон мечтаний, ему хотелось повидать галактику и, поэтому, когда истекли десять лет его обязательной службы, молодой Клодер не оставил армию. Он так и остался романтиком на многие годы, и его мечта осуществилась - он повидал многие миры. Судьба была несказанно ласкова к нему, Клодер дослужился до сержанта и, за многие десятилетия, ни разу не участвовал в боях, неся службу в отдаленных гарнизонах.
        Уйдя в отставку в шестьдесят лет, Клодер вернулся на родную планету и приобрел на деньги сэкономленные за долгую службу, участок в две сотни гектар. Его армейских сбережений хватило на то, чтобы заняться делом о котором он так долго мечтал. Через десять лет он увеличил свои земли, еще через год познакомился с молодой тридцатилетней женщиной из соседней общины. Еще через год они сыграли свадьбу. Вскоре у них родился сын, названный Гаем. Еще через пару лет жена родила второго сына - Марка. Старый Клодер ненарадовался детям, своим наследникам. Малыши росли крепкими, здоровыми.
        Когда старшему исполнилось семь, а младшему пять, отец купил небольшую рощу с участком реки, чтобы ходить с сыновьями на рыбалку. Но тем летом случилось несчастье, его жена каким-то непостижимым образом оказалась под включенными антигравами гравитолета, когда тот завис на месте на небольшой высоте. В результате, он не смогла выйти из-под нависшей машины, а созданное под гравитолетом поле за несколько секунд убило ее.
        Морс Клодер горевал долго. Но у него росли два маленьких сына, ради которых стоило жить дальше. Морс хотел еще детей, ведь у нишидов не приняты маленькие семьи, но его желаниям не суждено было сбыться.
        Сыновья росли и на пятнадцатилетие Гая, старшего сына, Клодер приобрел ранчо с саркойскими быками, мясо которых ценилось даже за пределами империи.
        Шло время и сыновья один за другим на несколько лет уехали учиться в один из саркойских университетов, приезжая домой только на каникулы. Когда же Гай окончил учебу и в двадцатилетнем возрасте приехал в отчий дом, его должны были призвать в армию. Но случилось несчастье, старый Клодер попал под быка и его пришлось отправить на многие месяцы в больницу, чтобы заменить отбитые почки и раскрошенные кости. Молодому Гаю дали отсрочку.
        Спустя два года отец полностью отправился от увечий и мог уже взять управление фермой в свои руки. Тем временем, младший сын - Марк, окончил университет и вернулся домой. Его и его старшего брата уже ждала повестка в армию.
        Проводив своих сыновей и сказав напутственные речи старого солдата, Морс Клодер облетел свои земли. Ничего, через десять лет они вернутся и он отдаст им эти великолепные поля и луга со стадами полудиких саркойских быков.
        Константин Масканин проснулся. Стояло раннее утро, не нарушаемое привычным городским шумом. Таймер показывал шесть двадцать две. Константин посмотрел на спящую рядом женщину и аккуратно, чтобы не разбудить ее встал с постели. Цинтия понравилась ему с первого взгляда, еще тогда, много недель назад на верхнем уровне Полы. Тогда ему показалось необычным, что такая стройная и красивая женщина может гулять ночью в одиночестве.
        Масканин принял душ и решил сварить кофе.
        Он так и не дотронулся до кухонных агрегатов, царящих на кухне, отдав предпочтение ручному методу, во время чего задумался о минувших выходных. Заполнив крупными зернами кофемолку, он окунулся в приятные и свежие воспоминания, машинально совершая все операции.
        Он вспомнил уединенный курортный остров Обус, где они на несколько дней сняли один из уютных пляжных домиков в ста метрах от самого моря, построенных для прилетающих на Обус туристов. Вспомнил свои ежедневные утренние пробежки и разминки, которые железно вошли в привычку с тех лет, когда он серьезно и систематически занимался единоборствами. Цинтия его удивляла. Вместо того, чтобы подольше поспать утром, она всегда вставала с ним наравне, а однажды пробежалась с ним на перегонки 5 километров и даже почти выиграла, хотя Масканин был превосходным бегуном от рождения и всилу регулярных тренировок.
        - Ну, как? - спросила она совсем не запыхавшись, ожидая похвалы.
        - Да, в тебе чувствуется заряд. И пыталась ты обогнать меня не ради желания его продемонстрировать.
        - Угу, я бежала ради удовольствия.
        - Странная ты.
        - Странная?
        - Я хотел сказать необычная.
        Она улыбнулась и с наигранной злостью заявила:
        - Ну да, вы самцы привыкли ставить себя выше. Это какой-то мужской шовинизм, что ли. Если уж я родилась без кое-чего между ног, значит должна вписываться в рамки слабого пола. Вы еще называете нас прекрасным полом, но разве слабость всегда прекрасна?
        - Я совсем так не думал, Цинти, не горячись.
        Она скривилась.
        - Пошли, Костя. Когда-нибудь я еще затащу тебя в горы. Занимался альпинизмом?
        - Не приходилось вообще-то. Но предчувствую, скоро ты страстно загоришься желанием стать моим инструктором.
        - Угадал. И сюсюкаться не буду.
        - Что ж, переживем.
        Какое-то время они шли молча. Масканин размышлял о ее частых и довольно грубоватых шуточках, к которым уже успел привыкнуть, и о ее горячем темпераменте. Да, она не была обычной «приземленной» женщиной, созданной для домашнего очага. В ней чувствовалась какая-то тайна, и это интриговало.
        В нескольких метрах впереди по мокрому белому песку, быстро перебирая дюжиной длинных тонких лапок со множеством сегментов, боком пятился спамер, удирая от совершенно не обращающих на него внимания людей. Четыре выпуклых, на тонких ножках глаза, расположенных посреди дискообразной головогруди, одновременно глупо таращились на беззаботных преследователей.
        - Смотри-ка, спамер, - сказал он.
        - Какой-то он крупный, - удивилась Цинтия, - наверное, очень старый.
        - Наверное.
        Они пошли вдоль берега моря. Легкий бриз овевал свежестью, шумели, перекатываясь, волны. Одна из них настигла пугливого спамера и унесла с собой, одновременно окатив людей по колено.
        - Вода уже совсем прогрелась. Поплаваем? - предложила Цинтия.
        - Хочешь проверить на прочность волны?
        - Если не хочешь, то я сама.
        - Кто это не хочет? Пошли.
        И они побежали навстречу набегающей волне, врезавшись в водяную стену, исчезнув в ней на несколько долгих мгновений. Первой вынырнула Цинтия и звонко рассмеялась, за ней показалась голова Масканина, потом его руки обхватили девушку и развернули к нему. Держась на плаву, они умудрились поцеловаться.
        Вскоре, также стремительно, как набежав, волна стала отступать, влеча беззаботную парочку за собой.
        - Ну вот, лифчик потеряла.
        - Что-то я не чувствуя в твоих словах досады.
        Они вышли на берег. В это время на планете Пола наступило раннее лето, воздух успел прогреться, поэтому холод после купания не ощущался, как месяц назад, когда они прилетали на этот же остров.
        - Досады? - она улыбнулась. - Да я в ярости! Ты же его расстегнул!
        - И ты усмотрела в моем действии злой умысел?
        - Нет, всего лишь расчет и провокацию.
        Константин пристально посмотрел на ее красивые груди с набухшими сосками и сглотнул.
        - Цинти, это был намек.
        - Ты пакостный мальчишка, Костя.
        - Ага, я большой плут и мелкий пакостник и все из-за того, что я не смог сдержать внезапный порыв.
        - Я этого не говорила, это твои комплименты самому себе.
        Резко, но нежно он подхватил ее за бедра и быстро закружил, глядя снизу вверх в ее лицо, озарившееся довольной улыбкой, закрытые глаза, растрепавшиеся мокрые волосы и на сине-зеленое небо над головой.
        - Идем к гравитолету, - предложила девушка, когда он опустил ее на песок, - разопьем бутылочку красного уредонского вина и ты убедишься, что твой намек попал в «яблочко».
        Цинтия вытащила из бара воздушной машины бутылку и пару бокалов, потом постелила на песок покрывало. За каждым бокалом следовали продолжительные поцелуи, переходящие в ласки.
        - Стоп, - скомандовала Цинтия. - Сейчас допиваем вино и в домик. Не хочу, чтобы нас потревожили любопытные соседи или их вездесущие детки.
        - Тогда быстрей наливай.
        В тот же лень они занимались любовью почти до вечера. Потом плотно покушали, прогулялись по вечернему пляжу и снова скрылись в спальне на полночи. А Масканин как-то подумал, как у него выходит каждый день удовлетворять непомерные запросы его женщины?
        Когда кофе был перемолот и сварен, он разлил его по чашкам и понес в спальню.
        - О, ты уже проснулась.
        Цинтия почуяла аромат напитка и, взяв из рук парня блюдце с чашкой, улыбнулась.
        - У - у, вкусно, - сказала она. - Ты великолепно его готовишь.
        - Ты мне льстишь.
        Масканин сделал несколько глотков.
        - Вчера я разговаривал с начальником. Он согласен дать мне отпуск на месяц.
        -Вот и прекрасно, - обрадовалась Цинтия, - не будем терять времени. Ты отправляйся по туристическим фирмам, а я навещу некоторые конторы этого муравейника. Встречаемся здесь же, в полдень.
        - Принято. - Масканин сделал следующий глоток и задумался о предстоящей беготне.
        Первая половина дня выдалась безрезультатной. Все туристические фирмы, офисы которых посетил Масканин, предлагали стандартный набор маршрутов на тихоходных пассажирских лайнерах. Масканину пришлось отказываться всякий раз, слыша названия курортов, где он бывал неоднократно, посещая их по долгу службы, порой даже на довольно продолжительное время.
        Константин был пилотом, летал на грузовозах, принадлежащих небольшой транспортной компании, занимающейся перевозкой каких угодно грузов в любые уголки освоенной галактики. Он любил свою профессию, но и она имела свои минусы.
        Цинтия ему рассказывала, что все эти курорты ей тоже приелись и что ей хотелось чего-нибудь необычного. Чего-то, как она выразилась, первобытного.
        Наступил полдень - условленное время. В отличие от Масканина, Цинтия выглядела бодро и уверенно. Он с досадой рассказал о неудаче.
        - Ничего, - успокоила Цинтия, - зачем кому-то платить деньги за то, что мы можем позволить себе сами? Не смотри так удивленно, мы теперь и сами сможем добраться до любой точки этой чертовой вселенной.
        - Ты хочешь взять на прокат космическую яхту?
        - Не угадал. Я уже купила ее. Ну что ты смотришь, как чертов орнер на свое зеркальное отображение? Смотри, а то челюсть отдавит тебе ноги, лучше захлопни ее. - В ее голосе не было ни капли злости.
        Масканин мотнул головой и улыбнулся.
        - Пошли покажу, - скомандовала Цинтия и открыла дверцу гравитолета.
        Добравшись на окраину округа в котором они снимали квартиру, Цинтия посадила гравитолет перед небольшим частным космопортом. Они прошли мимо административных зданий, доков, ангаров, между которыми сновали бесконечные потоки обслуживающей техники и персонала. Наконец, они добрались до стандартного ангара для частных космических кораблей. Цинтия нажала комбинацию кнопок и вставила в электронный замок силовой ключ. Ворота ангара разъехались.
        - Ух, ничего себе! - Масканин присвистнул. - Да это же «Галатур» последней модели. Просто красавец. Никогда не пилотировал подобную яхту.
        - Пошли, осмотришь все изнутри.
        Если новенькая яхта корпорации «Галатур» внешне выглядела просто идеально, то внутри она перещеголяла комфортом все свои предидущие модели. Здесь было аж три спальных помещения, при желании сливающихся в одно, просторная душевая и гальюн, небольшой спортзал, камбуз, кают-компания и автоматизированная навигационная рубка. Впрочем, при желании можно было перейти на ручное управление.
        Масканин был явно восхищен, осматривая внутреннее убранство, даже на первый взгляд тянущее на баснословную сумму.
        - Но Цинтия, - обратился он, - сколько же она стоит? Я бы и за десять лет не заработал на такую игрушку. Да и за двадцать, наверное тоже.
        - Не беспокойся, дорогой, у меня были кое-какие сбережения.
        - А, наверное, внезапно объявился чрезвычайно богатый родственник. И ты единственная наследница.
        Цинтия немного натянуто рассмеялась.
        - Пошли, я уже успела набить эту посудину всем необходимым, - она открыла бар и стала извлекать фужеры, фрукты и бутылки.
        - Я же тебе говорила, что работала на одну очень солидную фирму, ну и сумела убедить ее поделиться со мной частью доходов.
        - Подозреваю, что фирма не сразу поддалась твоим убеждениям.
        Цинтия решила не реагировать на последнюю шутку и разлила по фужерам какой-то изысканный напиток.
        - Стереовизор, - скомандовала она и передала один фужер Масканину.
        По ее команде появилось трехмерное изображение какого-то стереофильма и звук.
        - Просмотр, дальше.
        Изображение стало меняться, показывая передачи различных каналов.
        - Стоп. Увеличить изображение.
        Влюбленные занялись просмотром шоу с участием экзотических животных. Но передача вскоре закончилась, уступив место рекламе. Цинтия переключилась на другой канал, где передавали международные новости:
        "ФИРМА «ОПЕТСКИЕ КИБЕРСИСТЕМЫ», ОДИН ИЗ ГАЛАКТИЧЕСКИХ ЛИДЕРОВ В ЭЛЕКТРОНИКЕ И КИБЕРНЕТИКЕ, ЗАКЛЮЧИЛА С ПРАВИТЕЛЬСТВОМ ОБЪЕДИНЕННЫХ МИРОВ НОМАРА КОНТРАКТ НА ПОСТАВКУ ОБОРУДОВАНИЯ НА СУММУ ШЕСТЬДЕСЯТ МИЛЛИАРДОВ КРЕДИТОВ В ВАЛЮТЕ ОМН.
        НА СВОЕМ СЛЕДУЮЩЕМ СОЗЫВЕ ТЕКРУСИЯ НИШИТУРЫ ДОЛЖНА ИЗБРАТЬ НОВЫХ ЭФОРОВ ТРАНСПОРТА И ТОРГОВЛИ, И ПРОМЫШЛЕННОСТИ.
        РЯД МИНИСТРОВ НОВОЗЕМНОГО СОЮЗА ОБЪЯВИЛИ О НЕЖЕЛАНИИ СОТРУДНИЧАТЬ С ПРЕЗИДЕНТОМ НОВОЗЕМНОГО СОЮЗА И О ВЫХОДЕ ИЗ СОСТАВА ПРАВИТЕЛЬСТВА".
        Масканин переключился на блок музыкальных каналов и, найдя нужный, выбрал трансляцию концерта новомодной группы, извергающей переплетение ритмов, цветов и спецэффектов.
        - Золотце, ты уже решила куда мы полетим?
        - Я думала. Пока не знаю. Впрочем это не очень важно. Хотя, знаешь... ты бывал на Земле?
        - На Земле? Эта та планета, о которой утверждают, будто она родина человечества?
        - А ты, вижу, не веришь? Не веришь, ведь правда? Тебе следует там побывать. Земля понравится тебе, обязательно понравится.
        - Ну и где находится эта родина человечества? Говорят где-то на краю галактики.
        - Всего чуть более трехсот парсеков от нас, на задворках Новоземного Союза.
        - Ага, совсем чуть-чуть. Столько же в противоположном направлении и мы будем у границ Нишитуры. Когда отправляемся?
        - Немедленно!
        Цинтия села в кресло пилота и запустила программу подготовки к старту. Когда от диспетчерской службы пришло разрешение на взлет, она запустила антигравы. Константин уселся во второе кресло, которое он мысленно назвал креслом второго пилота, хотя для данного класса кораблей подобное не предусматривалось.
        В верхних слоях атмосферы яхта перешла на химические двигатели и покинула Полу. Еще полчаса ей понадобилось, чтобы покинуть плоскость эклиптики системы и перейти на межзвездные двигатели, работающие на антивеществе.
        - Ко всем талантам ты еще и пилот. - Восхитился Масканин. - А сможешь так же лихо совершить посадку на незнакомую планету?
        - Обижаешь детка. Ты еще не знаешь на что я способна... Слушай, Костик, а у тебя было когда-нибудь, что-то вроде прозвища? Ну знаешь, как друзья называют или дома родные?
        - Зачем тебе?
        - Так просто.
        - Было. Мэк.
        - Что это означает?
        - Заглавные буквы имени и фамилии.
        - И кто тебя так называл?
        - Все, когда я учился в школе. Я так подписывался. Да и удобно как-то было.
        Масканин вдохнул естественные запах волос Цинтии и коснулся губами ее нежной шеи. Девушка встрепенулась как от электрического разряда, развернулась к нему и встретилась с ним взглядом. В ее глазах горел огонек плутовства и воспаленной страсти. Нежный ротик с алыми сочными, но не толстыми губками раскрылся в немом зазывании и предвкушении.
        Их губы надолго сплелись в поцелуе, а руки в крепких объятиях. Цинтия оторвалась от страстного поцелуя и, потянувшись к пульту управления, перевела яхту в режим автопилотирования. В это же время Масканин расстегнул застежки платья. Поведя плечами, она скинула мешавшую одежду, оставшись в одних трусиках.
        Завораживающее зрелище полных упругих грудей с торчащими сосками заставило Масканина позабыть обо всей вселенной. Он покрыл их нежными поцелуями и, подхватив Цинтию, понес ее в спальню. Время потекло для них совершенно особенно. Впрочем, чего-чего, а времени было в избытке...
        Прошло трое суток корабельного времени. Их маленький кораблик достиг границ Которонской Конфедерации, в состав которой входила система Полы, с которой началось их путешествие.
        - Кстати, Цинтия, как ты назвала яхту?
        - "Аполлон".
        - Звучит неплохо. Что это означает?
        - Во время учебы в Сантолийском Галактическом Университете я изчала курс античной истории и философии. Аполлон был одним из самых почитаемых богов древних эллинов. Он покровительствовал любви.
        Бортовой компьютер засек передачу и подал звуковой сигнал. Константин активизировал экран приемника. На нем появилось изображение дородного человека в облегающей тело униформе бежевого цвета.
        - Вы приближаетесь к таможенной станции системы Тампулус. Прошу следовать наводящему лучу для досмотра судна. Конец связи.
        Экран потух.
        - Эти ребята настолько ожирели, что даже не хотят в живую пообщаться с нами, - возмутилась Цинтия.
        - И с нами, и с тысячами других, дорогая. Думаю, они просто экономят время, передавая эту запись. Я поймал их луч.
        «Аполлон» подлетал к системе красного гиганта, идентифицированного борткомпьютером как СОЕ 171618-02-39 Тампулус. Система имела шесть планетоидов непригодных для жизни, кроме одной небольшой луны ближней к звезде планеты, где планетарная инженерия создала приемлемые для обитания человека условия.
        Тампулус был пограничной системой, выбранный как таможенный пункт исключительно из-за торговых маршрутов проходящих через нее. Орбитальная станция таможни по сути представляла вторую луну ближней к звезде планеты и размерами лишь слегка уступала естественному спутнику.
        На подлете к станции экран приемника вновь ожил, на этот раз с ними разговаривал живой служащий.
        - Вы приближаетесь к таможенной станции «Тампулус». Пожалуйста, назовите себя.
        - Это яхта «Аполлон», регистрационный номер триста четырнадцать, пятьсот шесть, Пэ-Эль. На борту два человека.
        Служащий станции кивнул, когда на экране его компьютера появились данные о яхте.
        - Цель визита в Объединенные Миры Намара?
        - Туристическая поездка. Вообще-то, мы направляемся в Новоземной Союз и пробудем в ОМН проездом, - ответил Масканин.
        - Понятно. Желаю счастливого отдыха. А пока садитесь в тридцать шестой досмотровый док шестнадцатой секции. Через несколько секунд его маяк свяжется с вашим бортовым компьютером. У нас вы сможете дозаправиться и пополнить запасы. Конец связи.
        «Аполлон» осторожно пролавировал между сотнями других яхт и тяжелыми грузовыми транспортами пока не сел в указанный док.
        Через борткомпьютер Масканин подключился к тампулускому ретранслятору галактической сети и связался со своим банком на Поле. Потом, введя код доступа, он перевел сумму со своего счета на счет станции, чтобы оплатить пошлину и заплатить за пополнение запасных резервуаров антивеществом.
        Шлюзовая видеокамера у шлюза показала четырех человек в форме таможенников, подходящих к «Аполлону».
        - Впусти их. - Сказала Цинтия. - Я с ними пообщаюсь.
        Пройдя через шлюз, таможенники встали полукругом. Старший сделал шаг вперед.
        - Я лейтенант Рангва. Прошу предъявить документы на судно и личные документы, а также предоставить яхту для досмотра.
        Лейтенант Рангва 2 был необычайно смугл, его маленький рост и плотное телосложение делали его похожим на мячик. Пожалуй самым выдающимся отличием начальника таможенного наряда были необычайно яркие красные губы. Цинтия как могла более незаметно рассматривала эти губы так и не обнаружила и следа помады или напыления.
        - Так... Цинтия Леварез, - пробормотал лейтенант, взяв документы из рук девушки и засунув пластиковый жетон удостоверения со встроенным микрочипом в ручной идентификатор.
        - ... И, Константин Масканин ... яхта ... что ж все в порядке. Теперь прошу вскрыть все помещения. Должен вас предупредить, что личное оружие и наркотические вещества, и прекурсоры на территорию Объединенных Миров Номара ввозить запрещено.
        - Поверьте, лейтенант, - Цинтия была самой невинностью, - мы не употребляем наркоту и оружие на ни к чему. Мы простые туристы.
        - Ни секунды в этом не сомневаюсь, - ответил Рангва. - Есть еще перечень предметов, провоз которых считается контрабандой. Прошу за мной.
        Цинтия повернулась к Масканину и жестом показала: «оставайся тут». Она пошла за таможенниками, чтобы вскрыть все помещения: каюты, камбуз, генераторную, машинный отсек. Вытащив портативные приборы таможенники обследовали каждый сантиметр яхты и, ничего не найдя, сошли с борта. Последним «Аполлон» покинул Рангва. Ненадолго остановившись на входе в шлюз, он пожелал туристам приятных впечатлений и извинился за причиненное беспокойство.
        Покинув границы системы, Масканин передал управление автопилоту. Впереди несколько дней полета до границ Новоземного Союза. Несколько дней абсолютно беззаботной жизни и наслаждений. Цинтия, казалось, была ненасытна и каждый раз изобретала что-то новое. Иногда ему казалось, что его женщина в прошлом была великолепным гимнастом. Еще никогда прежде он не чувствовал себя таким счастливым и беззаботным.
        Глава 3
        Подполковник Безопасности Нишитуры Самхейн отключил дисплей компьютера и попытался сосредоточиться. Усталость, словно стальной обруч, сжимала все его тело, болеутоляющие уже не справлялись с головной болью. Тело решительно требовало сна.
        Подполковник Самхейн был одним из офицеров, занимающихся делом Ротанова. Самхейн медленно но верно шел по следу предателей и вражеских агентов, распутывая клубок заговора охватившего почти весь сектор.
        Подполковник уже целый стандартный цикл ждал сообщения от своего человека, занимающегося оперативной работой. Он уже решил было позволить себе вздремнуть пару часиков, когда из его приемника раздался сигнал экстренного вызова.
        - Слушаю. - Устало бросил Самхейн.
        - Докладывает дежурный офицер связи капитан Бек. С вами хочет связаться «Озмор».
        «Озмор» был позывным специального агента, сообщения которого Самхейн так долго ждал.
        - Соедините немедленно! - Приказал он.
        Дисплей приемника осветился абстрактными символами, живущими своей собственной жизнью. Самхейн отключил дешифратор, преобразующий сигналы сверхсветовой связи в визуальные и звуковые символы, одновременно расшифровывая их, пользуясь шифрами установленными на сегодняшнее число.
        На экране возникло лицо агента, со временно измененной структурой ДНК кожи, чтобы молочная бледность ее не выдавала в нем нишида.
        - Добрый вечер, подполковник. - Поздоровался агент и улыбнулся. - Хотя у меня тут почти полдень.
        - Докладывайте, капитан. - Оживленно, без следа недавней усталости сказал Самхейн.
        - Ваши ожидания оправдались, подполковник. Я вы шел на след всех четырех людей Ротанова. Трое из них находятся в федерации Шрак. Четвертый недавно покинул Которонскую Конфедерацию и находится на территории Объединенных Миров Номара. По всей видимости направляется в сторону Новоземного Союза.
        Самхейн сохранял непроницаемое лицо, хотя все внутри у него ликовало. Какой-то древний охотничий инстинкт вдруг проснулся и понукал рвануть по следу жертвы.
        - Продолжайте, капитан. - Невозмутимо проговорил он.
        - У меня возник ряд трудностей, подполковник. - Выражение лица агента было столь же неподвижно, как и у статуи. - Те трое, что находятся на территории миров Шрака хорошо охраняются. Моя недавняя попытка их устранить чуть не раскрыла меня.
        - Чуть не раскрыла? Вы уверены, капитан? - Убийственным тоном спросил Самхейн. Сейчас он пожалел, что наделил агента правом свободы действия.
        - Абсолютно уверен, подполковник. - Ответил «Озмор», казалось и не заметив тона начальника. - Так вот, - Продолжил он, - я прошу разрешение на использование халцедонской язвы.
        Самхейн задумался. Халцедонская язва являлась чрезвычайно агрессивным штаммом вируса, который прогрессировал в теле человека в течении скрытого инкубационного периода, абсолютно никак не проявляясь. Потом на кожном покрове жертвы образовывались незаживающие язвы, постепенно увеличивающиеся в размерах. Через несколько дней язвы появлялись на внутренних органах и человек умирал. Вирус абсолютно не поддавался лечению и выявлению в инкубационный период. Он был разработан как боевой вирус для вооруженных сил Нишитуры и был впервые применен на планете Халцедон во время великих завоеваний. Вирус выкосил до восьмидесяти процентов халцедонцев и обеспечил бескровный, для нишидов конечно, захват системы. Вирус имел одну особенность, он жил до тех пор пока жила его жертва, потом погибал, если не удалось найти новую. Оставшимся в живых жителям Халцедона, которым повезло уберечься от язвы и дождаться ее естественной гибели, оставалось только сдаться флоту вторжения нишидов.
        Спустя сотню лет халцедонская язва была усовершенствована, что позволило использовать ее для устранения неугодных. Современный штамм можно было запрограммировать на определенную ДНК, что позволяло уничтожить только жертву, не причинив вреда окружающим.
        Но было одно «но». Применение этого средства сразу раскрывало того, кто стоит за убийством - длинную руку Нишитуры.
        Самхейн мучительно взвешивал все «за» и «против». С одной стороны он не хотел раскрывать причастность империи к планируемым убийствам, с другой, он имел четкий приказ устранить всех обнаруженных людей Ротанова, которые смогли скрыться от правосудия. И если «Озмор» говорит, что другого способа нет, значит так оно и есть. Самхейн доверял своему человеку - тот был настоящим профессионалом.
        Ты раздобыл их ДНК?
        Изображение на экране кивнуло.
        Действуй.
        Есть, господин подполковник. Какие будут распоряжения на счет четвертого?
        Я сам им займусь, капитан. Сообщи, что тебе удалось собрать.
        - Цинтия Леварез, нишидка-полукровка. Уроженка системы Ласнивер. В настоящий момент находится на борту частной яхты «Аполлон», номер триста четырнадцать, пятьсот шесть Пэ-Эль, «Галатур» последней серии. Территория ОМН. Прогнозируемый маршрут полета: системы Гиц, Аль-Басра, Шинката, Ирвонского сектора ОМН, далее, окраинная система Даная фомальсаутского сектора, далее, одна из таможенных станций Новоземного Союза. Еще интересный факт, вся информация о родных, круге общения, личной жизни и о прохождении службы в Ласниверском разведкорпусе уничтожена лично офицером Леварез. На ее след удалось выйти благодаря наличию визуального портрета и информации выжатой из арестованных сообщников. К настоящему моменту ее подлинное имя и звание не установлены. Все кто непосредственно общался с ней либо мертвы, либо пропали без вести, либо неизвестны. Передаю психосканопортрет субъекта и технические характеристики яхты.
        Экран засверкал калейдоскопом быстро транслируемой информации, которую Самхейн перегонял в базу данных своего компьютера.
        У меня все, подполковник.
        Удачной охоты, капитан. Конец связи.
        Экран погас, в кабинете воцарилась тишина.
        «Да, хорошенький вирус эта сука запустила в компьютерную сеть разведкорпуса.» - Подумалось Самхейну.
        Он развернул изображение Леварез на мониторе и долго, неотрывно всматривался в него. Решение было принято. Самхейн сам возглавит на нее охоту. Не смотря на свинцовую усталость и дикую мигрень он почувствовал возбуждение от предвкушения предстоящей операции С некоторой долей досады он подумал что надо хоть поспать часиков пять-шесть
        Он вызвал по внутренней связи дежурного офицера и приказал:
        - Сообщите дежурному призраку готовность номер один на завтрашнее утро.
        Самхейн пошел спать.
        Заместителю по оперативной работе
        начальника Безопасности Нишитуры
        ласниверского сектора
        генералу - майору Катилине
        От начальника особого оперативно-
        следственного отдела подполковника Самхейна
        Рапорт.
        Разысканы следующие обвиняемые по делу Ротанова: Леварез (данные прилагаются); Котелин (данные прилагаются); Тико (данные прилагаются); Тахоне (данные прилагаются).
        Все обвиняемые находятся за пределами Империи Нишитуры. Приступил к их устранению согласно директиве эфора БН № 916.
        06.06.4419 (с.в.) п/п-к Самхейн.
        ***Приложения: 4(четыре) файла
        Призрак относился к особому классу кораблей. В самом названии его создатели уже сказали о его задачах и возможностях: проникать глубоко в тылы врага, шпионить, убивать из-под тишка. На вооружении призрак имел шесть пусковых установок для тяжелых противокорабельных ракет класса «Нимизида» с мегатонной ядерной боеголовкой. Такие ракеты мог нести корабль не меньше крейсера. Кроме того, призрак обладал двумя десятками пусковых установок ракет других классов и восьмью установками противоракет «Орнер». Еще имелись батареи лазерных пушек и орудий атомных деструкторов для использования кинжального огня на ближних дистанциях, на которые призрак подходил к цели и уничтожал ее, прежде чем был обнаружен. Но самым главным оружием корабля была его невидимость для сенсоров и детекторов масс, вплоть до расстояния в несколько тысяч километров. Такую невидимость обеспечивала сложнейшее сверхсекретное оборудование, которым корабль был нашпигован от кормы до носа на сорок процентов. Экипаж состоял из двух с половиной тысяч человек.что составляло штат военного времени и никогда не сокращался так как призраки могли в
любую минуту быть привлеченными к выполнению секретных заданий высшего командования Корабль обладал высокой скоростью хода, повышенной маневренностью. Но, как это всегда бывает, когда конструкторы хотят совместить мощное вооружение, высокую скорость хода и оптимальную маневренность, то приходится чем-то жертвовать. В итоге призрак был слабобронирован.
        Вся информация об этих кораблях была помечена грифом «ОСОБОЙ ВАЖНОСТИ», так что о существовании их знали лишь офицеры БН и разведки высших рангов и особо доверенные оперативники, и конечно сами экипажи. Призраки стояли на вооружении двух спецслужб, которыми руководили эфор разведки Савонарола и эфор Безопасности Нишитуры Ивола.
        Для того чтобы никакая информация о существовании секретных кораблей случайно не просочилась, для их ремонта и базирования были построены специальные секретные базы в дали от торговых и туристических маршрутов, на непригодных для жизни планетах и спутниках. По окончанию службы, члены экипажей и обслуживающий персонал баз получали баснословную пенсию и селились во внутренних мирах империи без права переезда и передвижения между системами. Впрочем, отставные матросы были не в обиде.
        Призрак «Уро» на котором отправился подполковник Самхейн, обнаружил «Аполлон» на окраинах ОМН. Подполковник приказал тщательно проверить и сопоставить данные сенсоров и данные полученные от «Озмора». Поскольку различные типы кораблей разных звездных держав использовали различные марки антивещества в качестве топлива и поскольку в галактике существовало столько типов межзвездных двигателей сколько компаний их производило, не говоря уж о бесконечных модификациях и новейших разработках, то у Самхейна не осталось сомнений, что зарегистрированное излучение принадлежит именно искомой цели.
        Подполковник не хотел рисковать и атаковать яхту вблизи маршрутов полицейских патрулей. Чего-чего, а огласка странного уничтожения яхты и намек на существование невидимого для сенсоров корабля была абсолютно неприемлема и это следовало исключить в принципе.
        «Уро» безмолвной тенью следовал за «Аполлоном», огибая оживленные трассы и густонаселенные миры. «Аполлон» тем временем уже проходил таможенный досмотр на пограничной станции Новоземного Союза.
        Самхейн неоднократно бывал в этом звездном государстве, всегда по служебным делам и инкогнито. Он достаточно хорошо ориентировался в пространствах Новоземного Союза и обладал собранными разведданными о маршрутах военных и полицейских патрулей.
        Программисты «Уро» просчитали все возможные траектории преследуемой яхты и все они проходили в районах, где призрак мог «засветиться».
        Самхейн приказал наблюдать.
        Гулкое эхо от шагов и разговоров разносилось по всему Залу Присяги.Следуя Великому Закону Нишитуры две сотни высокородных нишидов - текронтов собрались во дворце Текрусии на торжественное традиционное мероприятие - присягу трех новых ее членов, среди которых находился и молодой Кагер.
        Зал Присяги был выстроен в форме амфитеатра: огромная мраморная арена с мозаичным гербом Текрусии и восходящие вверх в форме спирали ряды для зрителей. С потолка свисали штандарты всех двух сотен знатных родов Нишитуры. По окончании церемонии к ним присоединятся три новых.
        Над ареной, в самом центре зала на высоте трех-пяти метров, закружился фейерверк лазерных проекций. Одновременно зазвучала тихая монотонная мелодия, заставившая всех присутствующих замолчать. Лазерные рисунки начали собираться в осмысленные образы и, наконец, выстроились в виде человеческой фигуры. Миллисекунды спустя, проекция все больше стала приобретать человеческое подобие и теперь любой мог признать в ней обнаженного нишида-великана с древней ритуальной трубой и словно развивающимся на ветру вымпелом на котором был высечен завещанный предками девиз: «ГОСПОДСТВО ИЛИ СМЕРТЬ!» Великан приставил трубу к губам и на весь зал грянул оглушите6ельный гимн Нишитуры. Все, кто находились в зале встали.
        После того как стихли последние ноты бравого гимна, изображение великана растаяло и из открывшихся дверей рабы выкатили на арену огромную трибуну на которой могло разместиться полтора десятка человек. Трибуна была смонтирована из сверхпрочного пластика и облицована золотыми пластинами. На каждой пластине был выгравирован герб рода текронта - каждого члена Текрусии, в самом центре лицевой стороны был изображен ее собственный герб.
        Под звуки энергичного и торжественного марша на трибуну вышел герцог Мунтэн - пожизненный председатель Текрусии.
        - Благородные мужи Нишитуры, - Разнесся по залу его голос, усиленный микрофонами, - для меня великая честь объявить вам о великом событии, которое происходит здесь сегодня. Сегодня благородная Текрусия принимает в свои ряды трех новых соратников, которые удостоились этой великой чести согласно законам наших великих предков. Нет нужды перечислять все заслуги новых членов нашего …..
        «Какие же заслуги имеет в виду этот старый маразматик Мунтэн? - Подумалось Кагеру, - Единственная заслуга Дэфуса в том, что он старший среди братьев и стал главой рода после подозрительного несчастного случая с его отцом. Заслуга Ферона в том, что он принял управление делами семейства Феронов после того как его двоюродный брат пропал без вести год назад, оставив малолетних детей. Моя же заслуга в том, что я единственный сын своего отца».
        -… достойно чтить Закон Нишитуры. Стоять на страже… - Продолжал Мунтэн, все больше и больше распаляя себя собственной речью. -… и доказательством тому будет древняя клятва нишидов, которой свяжут себя благородные Кагер, Дэфус и Ферон.
        Председатель Мунтэн сошел с трибуны под гром марша и сдержанных рукоплесканий.
        Неожиданно для себя Виктор почувствовал необъяснимое волнение. Он не мог понять, что его беспокоило, уж явно не атмосфера торжества, царящая вокруг, и не переполняющая радость сегодняшнего события. Возможно, его сердце замерло от того, что он теперь полноправный хозяин опетского сектора. Хотя, по сути, он вот уже полтора месяца управляет Опетом. Но все таки сегодня его власть станет общепризнанной, законной.
        Кагер поднялся на трибуну, минуя жребий, решив первым принести священную клятву. Вновь, как и прежде, зазвучала музыка, но теперь она была какая-то трогательная, берущая за душу, с элементами психоделики. На Текрусию снизошла атмосфера таинства.
        Следуя древнему ритуалу, Виктор положил правую руку на левое плечо и четырежды слегка поклонился всему залу. После этого две сотни мужей, вершащих судьбы империи, встали.
        Наступила абсолютная тишина, прерванная вскоре низким голосом присягающего, разнесшегося по залу.
        - Я, Виктор Валерий Кагер, потомок славного рода Кагеров, мужественных и славных защитников Великого Закона Нишитуры, ревностных поборников силы и чести Великой Империи, вступая в управление вверенных мне миров, по праву крови и в соответствии с Великим Законом, перед лицом благородной Текрусии, клянусь: быть достойным славы своих великих предков и всей расы Нишитуры… - Продолжая клятву одной частью сознания, Виктор, одновременно украдкой, не меняя положения головы и не изменяя выражения лица, которому придал благоговейность, наблюдал за окаменевшими текронтами, на лицах которых застыла маска торжественности.
        «По крайней мере, большинство из них верят в святость этой церемонии. А сам-то я не чувствую и крупицы этой святости. А эти кретины Ферон и Дэфус буквально излучают подобострастное волнение, как-будто это они сейчас стоят вместо меня».
        Виктор продолжал клятву, а когда закончил, опустился на одно колено. На небольшой антигравитационной платформе с потолка медленно спустился герб Текрусии. Новоиспеченный текронт припал губами к его краю и неторопливо покинул трибуну.
        Следующим был Дэфус, потом Ферон. Когда последний сошел на арену, вновь зазвучал имперский гимн. На этом церемониальная часть была завершена.
        Виктор Кагер занял свое место на зрительских трибунах. Близость места к арене не играла никакой роли, все места были давным-давно разыграны по жребию и навсегда закреплены за каждым родом.
        Ворота, открывающие доступ из нижних помещений дворца на арену зала, отворились и на мраморный пол выкатили роботы и принялись разбрасывать вокруг себя песок, разлетающийся мощным напором, словно водяной, струи.
        Все вокруг одобрительно зашумели, предвкушая предстоящее действо. Кагер не разделял радости своих коллег - через несколько минут на арену выйдут свирепые и голодные существа и гладиаторы прошедшие специальные тренировки с холодным оружием и в искусстве единоборств и станут убивать друг друга на потеху зрителям. Он считал гладиаторские бои варварским обычаем, в его секторе подобные зрелища были запрещены.
        Мраморный пол покрылся слоем песка. Роботы убрались, на арену выбежало крупное, похожее на кошку шестилапое существо. Кагер узнал зарка, похоже Кюдерион уже успел воспользоваться щедротами Транцетии. Зарк обежал арену по кругу и остановился, обнюхивая воздух и порыкивая. С противоположной стороны открылись другие ворота, на песок выскочило бронированное существо, немного уступающее зарку размерами. Панцирные щитки покрывали спину и бока, над верхней губой торчал единственный мощный рог. По бокам безумно-уродливой головы дико вращались в разные стороны маленькие красные глазки. Еще один глаз не мигая таращился с центра лба. Зарк пристально наблюдал за незнакомым ему появившимся врагом. Пятнистая переливчатая шерсть транцентийского хищника вздыбилась.
        Странное существо застыло на месте и, казалось, заснуло. Но неожиданно оно сорвалось с места и со всей прытью помчалось в атаку на зарка. Шестилапое кошачее по-видимому не ожидало столь стремительного нападения, ведь на родной планете у него почти не было врагов, но все же, успев презрительно фыркнуть, зарк отскочил от броненосца далеко в сторону. А тот, потеряв свою цель, начал крутить головой и медленно разворачиваться. Минуты две броненосец неотрывно смотрел на врага и снова неожиданно его атаковал. С диким визгом и шипением ловкий зарк перепрыгнул через врага, его острые когти вонзились в жесткие кожаные пластины.
        От созерцания дальнейшего побоища Виктора отвлек сигнал видеофона. Вытащив устройство из кармана, он намеревался совсем его отключить, но заметил ряд символов на маленьком экране. Этот код сообщил ему Канадинс. Кагер набрал код подтверждения и активизировал прием. Вместо самого маршала на экране появилось сообщение: «ВСТРЕТИМСЯ ПОД АРЕНОЙ У ЗВЕРИНЦА ЧЕРЕЗ ДВАДЦАТЬ МИНУТ».
        Виктор спрятал видеофон и рассеянно продолжил наблюдение за дракой, симпатизируя «бедолаге» зарку.
        Бок и лоб над левым глазом шестилапого хищника были покрыты небольшими кровавыми пятнами. Его враг лишился одной пластины на спине, под которой кровоточила незащищенная кожа, уродливая голова была вся исполосована когтями.
        Со взаимным ревом звери сцепились вновь, зарк умудрился оседлать броненосца и принялся рвать мощными лапами его массивную шею и морду. Визжа от боли броненосец оттолкнулся задними лапами от арены и ударом своего зада подбросил зарка в воздух, после чего взметнул вверх свой единственный рог. Зарку удалось сгруппироваться в воздухе и частично уйти от смертоносного оружия. Рог рассек кожу у ребер и сломал пару из них. В следующую секунду проворный шестилапый оказался под броненосцем и изловчившись с невероятной скоростью стал раздирать задними лапами плохозащищенный живот врага. Броненосец громко визжал и дрался до последнего, не понимая, что жизнь уже уходит из него вместе с кровью и вывалившимися кишками.
        Израненный, но гордый зарк выбрался из-под поверженного врага и стряхнул с себя его внутренности, потом принялся выкатываться по арене, до тех пор пока весь не облепился песком.
        Когда прошло двадцать минут, Кагер покинул свое место. Он прошел по широкому, устланному длинным ярким ковром, проходу и очутился у ведущего вниз эскалатора.который в миг опустил его на нижний уровень амфитеатра.
        На арену, тем временем, вышли два гладиатора - человека, вооруженные длинными палками, окованными стальными шипастыми набалдашниками. На каждом был сверкающий легкий стальной шлем, щит из кожи и ничего более, кроме набедренной повязки.
        Канадинс встретил Кагера в одном из темных уголков зверинца. В нос бил острый запах фекалий животных, собранных здесь из всех концов галактики. Отовсюду доносились шорохи и рычания и тысячи других всевозможных звуков.
        Маршал заметил явные сомнения графа.
        - Здесь никого нет, кроме милых уродцев и тупорылых роботов, бесстрашно подставляющих свои бронированные бока этим очаровательным тварям.
        В руках маршал держал искривитель, до неузнаваемости искажавший их разговор, делая бесполезными все возможные «жучки» и параболические микрофоны.
        - Ивола перешел к активным действиям. Прибрал к себе голоса неопределившихся, щедро подсластив пилюлю будущих выгод. Еще два текронта резко изменили свои намерения не получив ничего взамен.
        - Этого следовало ожидать, маршал. Ивола оперативно принял контрмеры и несомненно готов ответить на все наши ходы.
        Канадинс кивнул и продолжил:
        - Не скажу, что все это было для меня неожиданно. Но не это меня тревожит. Куда девался Вернер? Сегодня вместо него присутствовал его младший брат. Обычай позволяет подобное лишь в связи с чрезвычайными обстоятельствами.
        Кагер едва скрыл свое изумление. Во-первых, он не знал об отсутствии текронта Вернера, во-вторых, само его отсутствие на важном официальном мероприятии, когда, к тому же он является главным претендентом на пост эфора, могло сказать о многом. Могло, но не более. Это было неслыханно, ведь в подобных случаях «громогласно» объявлялось об отсутствии текронта и причины оного. Должен был быть назначен представитель рода. Сегодня же регламент Текрусии был грубо нарушен. Создавалось впечатление, что либо сам текронт Вернер либо кто-то иной желал скрыть его отсутствие. Кагер склонялся ко второму варианту.
        Разделяю ваши опасения, мой друг. Я неприятно поражен этой новостью.
        Канадинс опять кивнул и стал нервно расхаживать из стороны в сторону.
        - Ивола зарвался. Он перешел границы дозволенного. Я попытался связаться с Вернером и оказался заблокированным. Посланные мною люди были схвачены и я больше ничего не знаю о них.
        Маршал остановился, на его лице появилась холодная улыбка.
        Потом я получил угрозу.
        -
        - Оставленное сообщение на моем личном компьютере, источник которого отследить невозможно. Взломаны все мои коды и базы данных, причем грубо, чтобы сразу бросалось в глаза. Сама угроза довольно вежливо завуалирована.
        Виктор поджал губы, он вполне разделял чувства Канадинса.
        - Я намерен добиться аудиенции у императора. Кстати, от этого меня тоже предостерегали. - Заявил маршал.
        - До голосования осталось очень мало времени, успеете ли вы остановить Иволу?
        Канадинс повел плечами, словно что-то на них давило.
        - Не знаю, мало шансов. Если я не смогу убедить императора, остается только действовать как прежде… Моя честь не позволит мне перенимать грязные методы этого ублюдка.
        Канадинс закурил сигару.
        - За двадцать четыре члена я ручаюсь, - Сказал Виктор, - Их сторону разделили еще двенадцать. Сегодня и завтра я проведу успешные, не сомневаюсь в этом, переговоры с еще семью текронтами. Сорок три человека - сорок три голоса, принадлежащих друзьям моего отца.
        Маршал уставился в одну точку и весь окутался табачным дымом.
        - За своих союзников я почти не беспокоюсь. Но эти разжиревшие индюки из центральных миров и независимые герцоги - темные лошадки. Пользуясь ними, Ивола может победить и тогда этот псих начнет строить новые концлагеря и корабли, и вместе с Савонаролой вдохновит нашего «наимудрейшего» на новые подвиги во славу империи и Закона. И тогда самые жесткие меры не смогут подавить восстания в тылах, если, не допусти священные предки Нишитуры, они развяжут новую межзвездную войну.
        Союзники еще некоторое время продолжали обсуждение сложившейся тревожной обстановки и деталей совместных действий и возвратились за четверть часа до окончания боев.
        Шло время, предпринимались новые действия, контрмеры, велись тайные и явные переговоры. Час голосования стремительно приближался.
        На кануне, за сутки до него, маршал Канадинс связался с Кагером и поведал о результатах приема у императора. Вернее об отсутствии результатов. Улрик IV остался глух к его обиде и доводам, сухо заметив, что эфор безопасности Ивола является человеком компетентным и чрезвычайно полезным для империи. Что, вероятно, маршал был введен в заблуждение по поводу виновника, обидевшего его.
        Когда же наступило время голосования, внезапно выяснилось, что текронт Вернер пропал без вести и в настоящий момент ведутся активные поиски. Поскольку, по обычаю такое обстоятельство, как выбывание одного из претендентов, не могло перенести дату голосования, то оно произошло в строго запланированный час. Разрозненные группировки не смогли договориться о выдвижении нового неиволовского кандидата. Эфором промышленности стал текронт Туварэ.
        Кагера и его союзников утешало лишь то, что поддерживаемый Иволой Карбо проиграл, эфором транспорта и торговли стал Соричта - компетентный и независимый от спецслужб империи управленец, разделяющий неприязнь методам Иволы и Савонаролы.
        Призрак «Уро» невидимой тенью следовал за крошечным «Аполлоном». Проанализировав траекторию цели, вахтенный офицер сделал вывод, что яхта намеренно держится вблизи оживленных трасс и почти случайно не пересекает маршруты патрулей. Центральный борткомпьютер сделал прогноз о дальнейшей траектории цели. Положившись на компьютер, а также располагая информацией обо всех патрулях в нужных районах, подполковник Самхейн отдал приказ оставить «Аполлон» и, совершив сложный обходной маневр, на предельном ходе достичь системы Сириуса, где располагалась мощная тыловая база военного флота Новоземного Союза.
        Почти истекли стандартные сутки, когда сенсоры «Уро» засекли цель. До этого момента Самхейн нервничал, ожидая, появится ли его мишень. Ведь в противном случае пришлось бы начинать поиски с самого начала. Второе, что беспокоило подполковника - это близость к сириуской базе и связанные с этим сложности. Ведь на два парсека вокруг базы космос был нашпигован патрулями и сложнейшими сенсорами, что значительно сковывало действия призрака.
        Огибая запретную зону «Аполлон» держал курс на Землю.
        Словно хищник, тщательно и неторопливо выслеживающий жертву, призрак приготовился к нападению.
        Это и есть знаменитая родина человечества? - Задал вопрос Масканин.
        На расстоянии светового года бортовой компьютер опознал солнечную систему и теперь ее проекция демонстрировалась на центральном экране.
        - Честно говоря я ожидал большего. А вместо этого средняя величина, стандартная атмосфера, стандартное гравитационное поле, стандартное время обращения вокруг своей оси и вокруг звезды.
        Земля есть эталон для стандартов.
        Цинтия откинулась в пилоское кресло и дала команду изображению развернуть плоскость солнечной эклиптики плашмя.
        - Смотри, легендарные планеты: Венера, Марс, Сатурн и гигант Юпитер. Каждая из девяти планет хранит тысячи трагических историй первых веков освоения космоса. Предлагаю посмотреть каждую из планет вблизи, прежде чем мы ступим на Землю.
        «Аполлон» успел побывать на орбитах Плутона и Нептуна, когда получил сообщение через спутник-ретранслятор: «ВЫ НАХОДИТЕСЬ В ПРЕДЕЛАХ СИСТЕМЫ-ЗАПОВЕДНИКА ЗЕМЛЯ. ДАННОЕ ПРОСТРАНСТВО ЗАКРЫТО ДЛЯ ПОЛЕТОВ. ЕСЛИ ВЫ ХОТИТЕ ПОСЕТИТЬ ЗЕМЛЮ, ВЫЙДИТЕ ИЗ ПЛОСКОСТИ ЭКЛИПТИКИ И СЛЕДУЙТЕ К ТРЕТЕЙ ПЛАНЕТЕ. В СЛУЧАЕ, ЕСЛИ ВЫ НЕ ПОКИНИТЕ ОКРАИННЫЕ МИРЫ СИСТЕМЫ, ВАШЕ СУДНО ПОДВЕРГНЕТСЯ АРЕСТУ».
        Масканин обалдело таращился на полученное сообщение.
        Ух, ничего себе! Круто.
        - У новоземлян свои представления о собственных интересах. - Ответила Цинтия.
        Наверняка, каждый «шаг» иностранного корабля держался под наблюдением, экипажу «Аполлона» ничего не оставалось, кроме как подчиниться требованию.
        Земля всегда была открыта для туристов. И не то чтобы она была центром паломничества, напротив, многие миры не ведали о ее существовании но поток желающих посетить легендарную прародину не иссякал. Миграционная служба земли была всегда рада каждому пассажирскому лайнеру и каждой частной яхте. Туризм давал солидный и стабильный доход.
        Находясь на расстоянии визуального наблюдения, «Аполлон» получил предложение посетить первые колонии людей на Луне, тщательно сохраненные потомками. Леварез и Масканин решили принять предложение и взяли курс на единственный спутник родины человека.
        Но неожиданно вся безмятежность бытия была разрушена. Цинтия как-то сразу вся подобралась и зло процедила:
        - Не пойму, откуда взялось это уродливое корыто? Такое впечатление, как-будто оно материализовалось из ничего.
        Видиоэкраны яхты изображали слишком близкое соседство странного и грозного корабля. Неожиданно у корпуса судна вспыхнула маленькая точка и на глазах стала расти.
        - Матерь Божья! - Вскричала Леварез, одновременно совершая резкий маневр ухода от ракеты.
        Опредили что нас преследует!
        Константин бросился к компьютеру и в тот же самый миг из-за резкой перегрузки сильно ударился о переборку рубки. Несмотря на боль он вполз во второе кресло и идентифицировал ракету.
        - Это «Шива», класс «корабль-корабль», малый радиус действия, заряд десять килотонн. Серьезные ребята с понятными намерениями и неясными мотивами.
        - Это нишиды. - Сквозь зубы ответила Цинтия, взламывая предохранительный контроль панели управления.
        Каким образом компьютер «Аполлона» смог распознать ракету и откуда…
        Объяснение потом. Готовься к острым ощущениям!
        Масканин если бы и хотел, то не смог бы ничего ответить. Заскакавшие кратности перегрузок от маневров пилота Леварез начисто отбивали желание задавать вопросы.
        Цинтия перешла от 20 «G» к трем, увернувшись от огня лазерных пушек их преследователя и пристроилась в хвост старинного парома Земля-Луна, являющегося музейным экспонатом.
        Предугадав маневр яхты, призрак вышел на курс перехвата и оказался на пути парома. «Уро» разнес его в клочья из носовых орудий и остался один на один с «Аполлоном».
        Вот тут-то и произошло чудо. Собственно, это чудом не было просто вынырнувший из другой стороны Луны патрульный корабль Новоземного Союза, не став тратить драгоценное время на опознание и глупые запросы , открыл беглый огонь по призраку, сумев повредить некоторые надстройки. Воспользовавшись заминкой, «Аполлон» круто изменил курс и зигзагами помчался к Земле. Посланные вслед залпы лазерных орудий прошли мимо.
        Не долго думая, подполковник Самхейн приказал атаковать патрульный эсминец «Нимизидой». Мегатонная ракета, управляемая оператором, превратила новоземной корабль в маленькую звезду. Через десять секунд ракетные порты «Уро» покинули три «Шивы» и «зацепили» «Аполлон».
        Опоздавший к месту скоротечного боя второй патрульный корабль, находившийся в паре с погибшим, уже ничего сделать не смог. Командир и другие офицеры эсминца с удивлением уставились на чистый космос, где несколько секунд назад находился чужой корабль. Проверка исправности сенсоров ничего не дала. Таинственный звездолет исчез.
        Тем временем, первая из трех ракет почти настигла яхту в верхних слоях атмосферы. «Аполлон» мгновенно покинула спасательная капсула, унося двух человек на поверхность планеты от неминуемой смерти.
        Цинтия так долго, как только могла, не включала антигравы, чтобы уменьшить вероятность засекания капсулы оставшимися ракетами. В итоге обшивка раскалилась, воздух внутри нагрелся выше сорока градусов по Цельсию, вышли из строя терморегулирующие системы.
        Потом почувствовался толчок - на высоте чуть более километра капсула затормозила и стала плавно опускаться.
        - Кажется, мы приземлились. - Масканин вытер рукавом вспотевшее лицо. - Я уже не надеялся, что эта штуковина нас не угробит.
        Цинтия ничего не сказала, но на ее разгаряченном лице засияла довольная улыбка. Она нажала на кнопку у подлокотника кресла и ее руки, ноги и пояс освободились от предохранительных зажимов. Вслед за ней освободился и Масканин, потом он открыл шлюз и спрыгнул на землю.
        Земля встретила их свежим холодным воздухом, что тем более было приятно после парилки в капсуле. Вокруг, сколько хватало глаз, простирались горы, покрытые зеленым ковром, и снежные суровые хребты. В трех-четырех десятках километров возвышался крупный действующий вулкан. Небо было необычайно чистым и ярко-голубым. Они оказались на краю небольшой поляны, сплошь покрытой высокой, по пояс, травой, цветущей розово-белыми цветами, между которыми деловито сновали разноцветные бабочки. То что это бабочки, Масканин понял сразу. Он посещал инсектарии на многих мирах и не раз наблюдал этих забавных красивых насекомых.
        Корпус спасательной капсулы был достаточно крепок, что не позволило ей развалиться при резких перегрузках. Однако, сейчас корпус являл жалкое зрелище - оплавленные потоки, волны жара, исходящие от него и треск раскалившегося до малинового цвета остывающего металла. Возвращаться внутрь вновь не хотелось никому, но сделать это и, даже не один раз, надо было во что бы то ни стало. Необходимо было выгрузить аварийные запасы. Сигароподобная форма 10-ти метров в длину и 3-х в диаметре вмещала довольно вместительный трюм, который содержал достаточно много припасов из всего того, что могло потребоваться терпящим бедствие на случай аварийного приземления.
        Чудом спасшиеся счастливчики принялись лихорадочно разгружать аварийные запасы. И чем больше Масканин их перетаскивал, тем больше у него появлялось вопросов. Помимо съестных продуктов и комплектов зимней одежды, он наткнулся на ящик с ручными гранатами, на охотничьи ножи и пехотный ракетомет, на различные спецприборы, бесшумные иглопистолеты и знаменитые стэнксы - лучшие в галактике автоматы, которыми вооружены планетарные армии Империи Нишитуры.
        Кто ты, Цинтия?
        Женщина прекратила разбирать один из свертков и присела, смотря в сторону от Константина.
        Поверь мне, тебе лучше этого не знать.
        Я хочу знать!
        Она вздохнула и посмотрела Масканину в глаза.
        - Я занималась незаконным бизнесом, очень опасным и очень прибыльным. Потом в очередной раз проворачивая комбинацию, я потеряла осторожность и допустила ошибку. С тех пор за мной стали охотиться. Но это все было давно и мне казалось, что я надежно замела следы.
        Она замолчала. Масканин тоже ничего не говорил. Лишь холодный ветер еле слышно шуршал по земле.
        - Ты думаешь, я поверю? За тобой охотится до зубов вооруженный корабль, который не возможно засечь, и который с легкостью разнес боевой патрульный звездолет. Ты смогла обмануть все таможенные службы… И эти стэнксы. Империя не торгует ими. Все подобные стволы, что гуляют по галактике, строго контролируются и они старые, оставшиеся с далеких войн. Эти же - нулячие, свежая заводская смазка, нет серийных номеров.
        - Ладно, ладно, Костик. Я тебе все расскажу, но немного попозже. У нас очень мало времени, нам надо поскорей все это собрать и подальше убраться отсюда… И еще, мне очень жаль, что я втянула тебя во все это.
        Цинтия посмотрела на карту на дисплее портативного компьютера.
        - Через двадцать-двадцать два километра будет широкая река, вернее не она сама, а ее рукав. Двигаясь по ней на север, мы набредем на небольшое поселение.
        Ты уже успела сделать привязку на местности?
        Не - а, всего лишь скачала наши координаты с компьютера капсулы.
        Невдалеке зеленел лес, куда, собрав свои многочисленные пожитки, направились вынужденные путешественники. Кругом царили простые и одновременно диковинные белые деревья с раскидистой кроной. Цинтия сказала, что это березы и стала перечислять другие деревья, названия которых Масканин все равно не пытался запомнить.
        - Вот это кусты жимолости. Осенью, если нам не повезет и мы все еще будем блуждать по здешним лесам, можно питаться этими ягодами. Есть тут и вкусное острое растение богатое витаминами - черемша. Но сейчас для нее еще не сезон.
        Дорога представляла собой пересеченную местность, местами с оголенной землей, с которой порывы ветра подымали в воздух мелкую, въедливую, долго не оседающую пыль.
        Если бы не тридцать килограммов груза, которые каждый нес на плечах, сама дорога не казалась бы такой трудной какой ее делали бесконечные рытвины и камни скрываемые высокой травой да еще вечно попадающая в глаза пыль.
        К концу дня, добравшись кое-как до воды, путники решили все-таки закопать зимнюю одежду и с нею часть съестных припасов.
        Решив не разжигать костер, они устроили себе ужин из тушенки с хлебом и стали готовиться ко сну. Прежде всего, Цинтия на сто метров вокруг по периметру, установила и замаскировала миниатюрные сенсоры, которые образовали правильный октаэдр. Потом она заминировала ближние подступы растяжками сигнальных мин.
        Ну хоть любопытного и голодного зверья теперь можно не бояться.
        Масканин молча наблюдал за всеми приготовлениями.
        Где мы находимся? - Спросил он, когда Цинтия прилегла рядом с ним.
        - Полуостров Камчатка. Восточнее Охотского моря. На юге Курильские и Японские острова, западнее… Впрочем, для человека не знакомого с земной географией это не важно. Важно, что мы в стране гор и девственных лесов не испоганенных человеком. На Земле я бывала четыре раза, на самой Камчатке я во второй раз, но в качестве потерпевшей кораблекрушение - впервые.
        - Понятно, значит мы в заповедной зоне, где человек очень редкое явление. - В его голосе чуть было, не проявились нотки обреченности, но он успел вовремя подавить их.
        - Не совсем, милый. Через день пути на север стоит небольшая деревенька аборигенов. Оттуда за несколько дней можно добраться до ближайшего космопорта. Кроме того, мы посреди одного из живописнейших уголков Земли. Вон тот вулкан - действующая Ключевая сопка. Она самый высокий действующий вулкан на планете.
        Цинтия достала из рюкзака небьющуюся бутылку и отхлебнув из горлышка, восхитилась вкусом крепкого красного вина. Константин принял бутылку из ее рук и утолил жажду несколькими жадными глотками. Только сейчас он понял, что ему отчаянно хотелось выпить.
        Расскажи о себе, Цинтия, я хочу знать о том, что с нами случилось.
        Она отобрала у него бутылку и спросила:
        Я так понимаю, ты не отступишь?
        Он кивнул.
        Тогда обещай не задавать лишние вопросы.
        Хорошо.
        - Я бывший майор разведкорпуса ласниверского сектора Империи Нишитуры. Я была внедрена туда шесть лет назад, кем и с какой целью я тебе не скажу. На какую из звездных держав я и многие другие раскрытые агенты работали тебе тоже знать не следует. Скажу только, что я почти никого не знала, но теперь все они мертвы. Мне удалось сбежать и замести следы. Впрочем, недостаточно успешно, раз недавно нас чуть не превратили в облако раскаленного газа. Вот пожалуй и все, что я могу тебе сообщить. Мне правда очень жаль, что я втянула тебя в это дерьмо. Но я действительно полагала, что вылезла сухой из воды.
        - Значит, за тобой охотятся нишиды.
        Цинтия сделала еще глоток.
        - И не успокоятся, пока не увидят мой труп. Будем надеяться, что они поверили в нашу смерть на орбите.
        Стремительно темнело. Близкое расположение леса наполняло ночь звериными звуками. Отчетливо был слышен мах крыльев ночных птиц. Звезды ночного неба не закрывало не единое облачко. Легкий ветерок приятно обдувал теперь уже он не нес с собой пыли а обволакивал гонимой со стороны леса свежестью
        - Наша галактика с торца. - Показала Леварез рукой в звездное небо. - Земляне называют ее Млечным Путем. Прямо как давно забытая романтика, воспетая нашими предками: вокруг тщательно оберегаемая природа теперь уже ставшая снова девственной, ночь , вот-вот разрядящийся извержением вулкан и целая галактика над головой
        Цинтия притянулась к Константину, их губы слились. Долгие страстные поцелуи перемежались с нетерпеливым дыханием. Женщина повалила парня на мягкую подстилку и взобралась верхом, оседлав его. Она сорвала с себя всю одежду, подставляя наготу своего тела свету звезд и луны.
        Масканин поглаживал упругие пышные груди, опустился руками ниже и схватил ими женские ягодицы. Потом помог Цинтии освободить себя от одежды и впился ртом в ее нежные груди. Разгоряченная страстью женщина набросилась на него, а небо за ее спиной взорвалось алыми всполохами - началось извержение невидимой ночью Ключевой сопки. Страсть вулкана и страсть человеческая слились в одно целое, извергая в мир потоки безудержной энергии.
        Лишь спустя несколько часов, уставшие, но счастливые смертные сладко спали, плотно прижавшись друг к другу. А от ярости недавно клокотавшего вулкана осталась жирная кривая полоса лавы, алым светом прорезавшая черное небо.
        Ночь не принесла никаких сюрпризов, ни один крупный зверь не потревожил лагерь. Для мелких же вполне хватило отпугивающих сигнализаторов.
        Наскоро перекусив после пробуждения, путники двинулись вдоль реки, держась спасительных лесных крон. Но их листва не могла защитить от био - и инфракрасных датчиков, если их вдруг решат серьезно искать.
        У Цинтии была мобильная, не больше кулака размером, мощная радиостанция, но она не рискнула ей воспользоваться, а лишь активизировала в режиме приема.
        Несколько километров, путешественников сопровождала небольшая стая крупных угольно-черных птиц, вслед за людьми перебирающаяся с ветки на ветку и изредка наполняющая лес карканьем.
        Цинтия назвала их местной разновидностью ворон и объяснила их поведение надеждой что-нибудь стащить.
        Шли часы, солнце склонилось за полдень. Они продолжали прослушивать эфир на всех диапазонах. Никаких сообщений о них, никаких переговоров о поисковой экспедиции.
        Сделав привал, чтобы пообедать, путники обсудили свое положение и пришли к выводу, что их обязаны искать и ищут. Ведь потеря патрульного корабля, взрыв в атмосфере и четкий радарный след капсулы, не имеющей защитного покрытия - все это несомненно должно заинтересовать местные власти. И, вероятней всего, поиски держатся в тайне - отсюда и радиомолчание.
        Цинтия не очень-то рада была попасть в руки земных властей для дачи объяснений, но этот вариант все же был лучшим, чем смертельные объятия нишидов. Поэтому, она не осмеливалась сообщить о себе, опасаясь перехвата и пеленга.
        Закопав остатки обеда, они начали было продолжать путь, когда заметили в небе серебристый гравитолет, бесшумной тенью, выписывая непонятные кренделя, скользящий над лесом, теряя высоту. Он пролетел в каких-то двухстах метрах, градусов на шестьдесят западнее их маршрута.
        Коротко посовещавшись, они пошли вслед неисправной машине.
        - Это местный гравитолет. - Уверенно заявила Цинтия, - Хотя это может быть и ловушкой, поэтому, если мы его отыщем, сначала проведем разведку.
        Масканин про себя согласился с ней. Они двинулись на поиски.
        Судя по траектории, гравитолет должен был сесть где-то в пяти-шести километрах от них, но, видимо, что-то окончательно вышло из строя и они обнаружили воздушную машину менее чем в двух километрах и со значительным боковым отклонением от засеченного курса. На поиски ушло дополнительное время.
        Гравитолет сел на небольшой поляне, сломав несколько деревьев. Внимательно наблюдая за обстановкой вокруг, Цинтия не заметила ничего подозрительного, бинокуляры инфракрасного визора также не показали ничего живого типа человека. Один из двух антигравов воздушной машины дымился. При близком рассмотрении была заметна глубокая язва. Вся корма гравитолета была искорежена изнутри.
        Фугасный снаряд. - Вынесла вердикт Цинтия.
        Подойдя к кабине, Масканин увидел труп пилота, лежащего в высокой траве рядом. Ноги погибшего были покрыты многочисленными ранами. После того, как он был перевернут стала видна прожженная рана в спине. В кабине находился второй труп, уткнувшийся лицом в разбитое чем-то очень массивным лобовое стекло.
        - Их недавно убили. Приземлились они еще живыми. - Сказал Масканин. - Значит где-то рядом есть кто-то, кто сделал это.
        Угу. Смотри, вот следы. Уходят в лес.
        Приготовив стэнксы к стрельбе, они пошли по следам. Но те вскоре оборвались, теперь предстояло самостоятельно выбирать направление. Несколько секунд Масканина мучили сомнения, стоит ли искать тех, кто расправился с беспомощными людьми и наверняка ищет их самих, или лучше не начинать поисков и убраться по добру по здорову. Но выбрать что-то одно он так и не успел.
        Неожиданно ветер донес звук далекого разрыва. Потом еще и еше. Путешественники продолжили идти, внимательно прислушиваясь. Через четверть часа послышался еще один взрыв, в другом направлении и ближе. Потом взрывы стали повторяться чаще и в разных местах.
        - Похоже, - Предположила Леварез, - кто-то с воздуха заминировал площадь в которой мы находимся. И если это так, тогда они уверены, что мы где-то рядом.
        Она оказалась права и в первом и во втором выводе и скоро смогла убедиться в своей правоте. Масканин первым заметил широкую лесную поляну, на которой в центре стоял армейский гравиталет. Орудийная башня, со спаренными крупнокалиберными автоматическими пушками, периодически поворачивалась из стороны в сторону. Под стабилизаторами на держателях были подвешены блоки неуправляемых ракет. Вокруг гравиталета расхаживали вооруженные люди в черной форме.
        Цинтия жестом призвала к молчанию. Потом она достала из просторного кармана комбинезона портативный компьютер и набрала на дисплее:
        «НИЧЕГО НЕ ГОВОРИ, У НИХ МОГУТ БЫТЬ СВЕРХЧУВСТВИТЕЛЬНЫЕ МИКРОФОНЫ».
        Потом также жестами показала, что им нужно отступить.
        «ЖАЛЬ, ЧТО ТЫ НЕ ЗНАЕШЬ ЯЗЫК ЖЕСТОВ. ПРИЙДЕТСЯ ОБЩАТЬСЯ С ПОМОЩЬЮ ЭТОГО. ДОЖДЕМСЯ НОЧИ И ПОПЫТАЕМСЯ ЗАХВАТИТЬ ГРАВИТАЛЕТ».
        Масканин несогласно помотал головой и взял из ее рук компьютер.
        «НЕМЕДЛЕННО ЗАВАЛИТЬ ИХ РАКЕТОМЕТОМ И ИДТИ ВСЮ НОЧЬ».
        Прочитав текст, Цинтия тоже покачала головой и набрала: «МЫ НЕ СМОЖЕМ УЙТИ - ВОКРУГ МИНЫ И ПАТРУЛИ. ГРАВИТАЛЕТ - ЕДИНСТВЕННЫЙ ШАНС КАК ПОКИНУТЬ ЭТОТ ЛЕС, ТАК И УЙТИ ОТ ПРЕСЛЕДОВАНИЯ».
        Посмотрев ей в глаза, Константин снова набрал: «ДАЖЕ ЕСЛИ У НАС ПОЛУЧИТСЯ, ОНИ ЖЕ С ЛЕГКОСТЬЮ ОТСЛЕДЯТ СВОЙ БОРТ».
        «ДОВЕРЬСЯ МНЕ» - был ее ответ.
        Масканин был вынужден согласиться с ней, им оставалось только дождаться ночи. Всего лишь темноты, потом всего лишь обезвредить наружные посты, пройти периметр, защищенный сенсорами, и (ха-ха), самое легкое - взять штурмом боевую машину. А еще надо будет уйти от возможного преследования.
        Если Масканин не видел возможности осуществить их дерзкий план, то Цинтия имела лишь некоторые сомнения. В конце-концов, она имела разностороннюю боевую подготовку и принимала участие в диверсионных операциях еще, будучи офицером разведкорпуса.
        Ночь подкрадывалась незаметно.
        Оставшись на краю поляны, как заранее было обговорено, Константин всматривался, вслушивался в темноту ночи, куда несколько минут назад устремилась Цинтия.
        Он нервничал, руки, державшие стэнкс, вспотели, между лопаток неприятно сквозил холодок. Казалось, время остановилось оттого, что он так часто смотрел на таймер. Но вот прошли три бесконечных часа, когда рядом с ним, едва не напугав, бесшумно возникла Цинтия.
        Все чисто. - В полголоса сказала она и повела за собой.
        Ни сирены, ни криков, ни выстрелов. Тишина. Масканин чуть не споткнулся о мертвое тело охранника, но вовремя остановился. Впереди чернела громадина боевой машины. Очутившись у ее бронированных боков, он заметил еще один труп, прислоненный к стабилизатору.
        Они прошли к кабине. Леварез занялась сложной процедурой вскрытия люка, обвесив себя специальными приборами, аккуратно орудуя руками, вооруженными хрупкими инструментами. Масканин прикрывал ее тыл, молясь, чтобы она успела до того, как хватятся убитых часовых.
        Люк бесшумно отошел в сторону и Цинтия, спрятав в сумку свои хитроумные приборы, достала взведенный автомат.
        Неожиданно из темноты вышел часовой и, сообразив в чем дело, вскинул свой стэнкс. Короткая очередь выпущенная Масканиным отбросила его на метр.
        С неимоверной быстротой они ворвались в гравитолет, срезая огнем выбегающих сонных людей. Цинтия ворвалась в рубку и перестреляла пилотов. Константин залег за перекрытием, между входом и десантным отсеком. Длинная очередь ударила рядом, пули срекошетили от брони, умчавшись во все стороны. Недолго думая, Масканин бросил вперед гранату. Яркая вспышка на несколько недолгих секунд осветила все вокруг, разорвав гравитолет грохотом, в котором потонули крики смерти.
        Масканин проверил десантный отсек - кровь, гарь, оторванные части человеческих тел. Сегодня он впервые убивал и это не доставляло ему удовольствия. «Ничего, - Попытался успокоить он себя, - Так и должно быть».
        Задраив люк, он вошел в кабину, где Цинтия уже готовилась к старту.
        - Кажется, у нас получилось. - Масканин закинул автомат на плечо и обошел труп пилота.
        Не совсем. - Произнес холодный чужой голос.
        Леварез и Масканин мгновенно обернулись и увидели короткие дула стэнксов, которые держали четверо в той же черной форме.
        - Позвольте представиться. Я подполковник Самхейн, контрразведка Нишитуры. А теперь, бросьте ваше оружие. Бросьте, бросьте. Не то примите геройскую смерть прямо здесь и сейчас.
        Оба поняли, что довольно одного лишь неверного движения и их немедленно расстреляют По угрюмым лицам нишитурцев было видно, что они только этого и ждут, дали б только повод. Им ничего не оставалось кроме как подчиниться. Оружие перекочевало в руки одного из солдат-нишидов. Другой солдат подверг их обыску.
        После этого что-то ударило Масканина по голове и он провалился в бездну…
        Когда сознание вернулось, голова болела так невыносимо, что готова была вот-вот лопнуть от накатывающих приступов. Он с трудом разлепил отяжелевшие веки и огляделся. Вокруг голые, унылые серо-стальные стены и никакой мебели. Яркий свет бил откуда-то с потолка и вызывал дикую нестерпимую боль в глазах. Долго смотреть было просто невыносимо, приходилось прятать глаза за спасительными шторами век. Он не знал, где находится, и как долго пробыл без сознания. Не знал и о судьбе Цинтии. «Вот и конец путешествию, - пришла мысль. - А все начиналось так…»
        Через какой-то отрезок времени, он даже не мог сказать через какой, открылась незаметная дверь и его выволокли двое дюжих молодцов, скрутили руки, защелкнули на них наручники и куда-то повели.
        Судя по характерным коридорам и по тому, что его на гравилифте опустили в помещение, похожее на типичный корабельный отсек, Масканин заключил, что он находится на борту звездолета. А когда его бросили перед Самхейном, он убедился в этом окончательно.
        - Лейтенант Торес, - сказал Самхейн, - поклялся, что вы будете схвачены прежде, чем успеете близко подобраться к гравитолету - ловушке. Сейчас он, благодаря вам, мертв и я рад, что решил подстраховаться, спрятавшись внутри приманки. Как бы то ни было, вы попались.
        - Где я нахожусь? - С большим усилием, ворочая непослушным языком, спросил Масканин.
        На моем корабле. Это я остановил вас на лунной орбите.
        Где Цинтия?
        Подполковник улыбнулся, если это можно было назвать улыбкой, на столько искривились мускулы его лица.
        - О, если вы называете эту прекрасную женщину, с которой вас захватили, Цинтией, то она здесь, неподалеку. Я просканировал ваш мозг, Константин Масканин, и убедился, что вы случайная жертва. Но увы, случайные жертвы неизбежны.
        Масканин попытался встать. Голова тут же закружилась, ему пришлось остаться на полу.
        Введите ее. - Приказал Самхейн.
        Двое матросов привели скованную избитую женщину, тем не менее, не смотря на свое незавидное положение, хранившую гордую осанку.
        - Парочка влюбленных, как трогательно! - С сарказмом произнес Самхейн и, схватив Леварез, приковал одну ее руку к столу. - Пожалуй, самое интересное, что я наблюдал при промывании ваших мозгов - это ваш секс. Свежие, яркие образы. Впечатляет!
        - Ублюдок! - Разбитыми губами прошептала пленница и попыталась плюнуть в него, но у нее ничего не получилось
        Подполковник приковал вторую ее руку, так, чтобы женщина оказалась прижатой к поверхности стола животом и не могла пошевелиться.
        У меня есть приказ убить тебя. Но я всегда брал от жизни все.
        Самхейн разорвал одежду Цинтии и полностью сорвал ее, потом принялся грубо ощупывать ее прелести, самодовольно улыбаясь.
        Масканин с трудом встал на непослушные ноги и хотел было броситься на нишида, но получил сильнейший удар от охранника, который опрокинул его обратно на пол.
        Масканин вспомнил все отборнейшие маты, но Самхейн больше не обращал на него внимания и с блаженной улыбкой издевался над пленницей, бил, насиловал. Пытавшегося, в бессильной ярости, что-то сделать Масканина, ударами периодически сбивали с ног.
        Полностью удовлетворив свое животное естество, Самхейн привел свой мундир в порядок и протянул руку. Один из охранников вложил в нее длинный тонкий меч, отражавший свет полированной поверхностью лезвия. Бээнец плашмя не сильно стукнул по голове жертве, после чего отрезал ей ухо. Цинтия пребывала в полусознании и практически не прореагировала на боль.
        - Мой трофей. - Он завернул окровавленное ухо в платок и, поместив его в прозрачный пластиковый пакетик, спрятал его.
        Посмотрев, как Масканина в очередной раз попинали, Самхейн приставил кончик меча своей жертве между ног и тот час ее истошный крик разорвал тишину. Она умерла почти сразу же.
        Подполковник вынул окровавленный меч из тела и с бешеным азартом стал наносить им беспорядочные удары по трупу. Масканин ошеломленно смотрел на все это безумие сквозь слипшиеся от крови глаза. Он не мог поверить в происходящее, настолько это было невероятно, ужасно и неожиданно. Ему не верилось. Раз за разом, в воображении представало любимое лицо Цинтии и каждый раз его перегораживала перекошенная испачканная кровью звериная морда Самхейна.Психосканирование мозга и его пагубное влияние на психику, избиения и стресс при виде мучений и жестокой смерти любимого им человека заставили забыться его больное сознание в спасительном «ничто»
        Масканин отключился.
        Что с этим делать? - Спросил кто-то.
        Киньте его в карцер. А потом - рудники. В мир смерти. Там он долго не протянет.
        Глава 4
        Планета Хатгал ІІІ являлась миром промышленных разработок. Подобно сотням других сходных с ней миров она поставляла на внутренний рынок Империи Нишитуры миллионы тонн редчайших минералов и сотни миллионов тонн обогащенных руд. Все подобные сырьевые мирки имели малопригодные атмосферы для человека, либо вовсе их не имели.
        Хатгал ІІІ не был исключением. Основным элементом его атмосферы был азот, составляющий ровно пятьдесят процентов. Далее метан, кислород, аммиак и множество всевозможных соединений и галогенных газов. Хатгал ІІІ имел всего один «устойчивый» остывший материк, другие два были испещрены тысячами вулканов и кратеров и ядовитыми озерами, и проявляли повышенную сейсмическую активность.
        Работали на Хатгале ІІІ сложнейшие горнодобывающие машины, сверхпрочные интеллектуальные роботы и десятки тысяч рабов, принадлежащих департаменту промышленности, подчиненному эфору Туварэ.
        Огромный тюремный корабль нырнул в атмосферу планеты и лишь пройдя половину посадочной траектории затормозил, резко и болезненно, ничуть не заботясь о своих пассажирах. Только после этого он перешел на антигравы и приземлился в ожидающем его космопорту медленно и аккуратно опустившись в раскрытый гигантский шлюз герметичного купола ангара. Спустя минуту, все пространство вокруг корабля было оцеплено охранниками и боевыми гравитолетами. К трапу корабля подогнали гигантский вездеход и шесть сотен новых заключенных заполонили его, под жестким контролем охраны, сопровождавшей вновь прибывших пинками и матами.
        Покинув космопорт, вездеход доставил свой груз в распределительный блок куда загоняли гуськом, между двух цепей охраны, вооруженной дубинками и весьма усердно ими орудующей.
        Попав внутрь, он занял очередь, растянувшуюся на десятки метров. Все помещение выглядело грубым и нелепым, полностью металлическим с преобладающими унылыми тонами. Видеокамеры и зоркие охранники фиксировали любое движение вновь прибывших. Каждые несколько минут избивали нерасторопного заключенного. Иногда дубинками, иногда прикладами стэнксов и тяжелыми ботинками.
        Очередь подошла и он увидел широкое окошко в стене, за которым сидел старый, но крепкого вида охранник со множеством нашивок и орденов. Его стол был заставлен различной аппаратурой и остатками бесчисленных завтраков.
        - Имя? - Прогремел бээнец.
        Он хотел было сказать, но передумал. Пусть его полное имя будет известно только ему самому.
        - Мэк.
        - Возраст?
        - Двадцать пять стандартных лет.
        Его ответ полностью удовлетворил охранника.
        - Вставь руку сюда.
        Мэк повиновался и вставил руку в узкое круглое отверстие в стене, помеченное светящимся трафаретом эмблемы БН и ощутил, как невидимые ему зажимы надежно зафиксировали предплечье и почувствовал жгущую, но не долгую боль.
        - Твой номер ОСО 5211788, запомни. - Охранник выдал комплект тюремного серого комбинезона.
        Мэк схватил одежду и пошел к группе уже обслуженных. На руке бледно флюоресцировала наколка с номером.
        Когда очередная группа вновь наполнилась, ее вывели из помещения в очень просторный и герметичный ангар и погрузили в гравитолет, предназначенный для перевозки заключенных. За время двухчасового перелета, во время которого заключенные получили не один ушиб, он внимательно рассматривал разделивших с ним судьбу людей. У всех угрюмые лица и полные мрачных раздумий глаза. Они размышляли о своем горьком будущем, как размышлял и он. Впереди не было ничего хорошего и это было ясно, как дважды два.
        В своем новом «жилище» группу Мэка встретил необычайно высокий и худой офицер, его нишидская кожа была не просто молочной, а бледной, словно смерть. Он приказал построить вновь прибывших и взял в руки стэк, которым уверенно завертел между пальцев.
        - Я капитан Атанас и я руковожу объектом 114Е, на котором вы отныне будете работать. Вы будете распределены по бригадам моего отряда.
        Капитан Атанас окинул взглядом новых рабочих -рабов, брезгливо сморщился, выказав свое неудовольствие их видом и их существованием вообще, и продолжил:
        - Запомните, самое главное на Хатгале ІІІ - это дисциплина и полное подчинение. К нарушителям будут применяться суровые наказания. Я имею право убить любого из вас всех любым способом, какой мне взбредет в голову. Вы будете разбиты на группы по три человека и если какой -то урод вздумает бежать, он обрекает на смерть своих товарищей, потому что без их ведома он этого сделать не сможет. Если вздумает сбежать группа, то, когда ее поймают, а их всегда ловят, их ждет халцедонская язва. Для тех тупиц, которые не знают, что это такое, я скажу, что это очень долгая и весьма болезненная смерть. Кроме того, хочу предостеречь явных идиотов, которые почему -то всегда попадаются, атмосфера на Хатгале ІІІ ядовитая, поэтому бегая по этим вонючим горам без скафандра, вы не проживете и нескольких минут. И последнее, некоторые из вас осуждены всего лишь на двадцать лет. Так вот, случается, что дожив до окончания срока, администрация таких освобождает и отправляет на окраинные миры империи.
        Капитан слегка улыбнулся.
        - Так что еще раз подумайте, прежде чем попытаетесь сбежать или устроить поножовщину. А теперь вас сопроводят в бараки, где вы будете накормлены и переодеты в спецовку. С этого момента на гуманное обращение не рассчитывайте. Все вы сволочи, преступники и враги империи, а значить единственное ваше предназначение - сгнить в этой вонючей дыре.
        Капитан взмахнул стэком и тот час же послышались надрывные команды охранников. Заключенных повели в бараки.
        Бараки для рабов располагались в выдолбленных горнороботами скальных пещерах. От самой породы они изолировались прочным металлом, от атмосферы - двойными шлюзами, а от возможных аварий - несгораемыми пластиковыми перегородками, которые могли полностью изолировать друг от друга все секции. Изолированные секции могли некоторое время поддерживать автономное существование и имели аварийный запас продуктов и воздуха. Бараки надежно охранялись совершенными электронными системами, караульными постами, автономными лазерными установками и находились под наблюдением воздушных патрулей.
        Хатгал ІІІ убивал и дела это порой массово: обваливая тонны пород, взрывая попутные газы в шахтах и штольнях, удушая через разгерметизированные изношенные скафандры или сводя невольников с ума долгими годами каторжной работы.
        Но несмотря на полное безразличие к человеческой жизни, администрация этого каторжного мира делала все, чтобы уменьшить смертность. Сотни таких планет поглощали просто неимоверное количество рабочей силы, которую нужно было постоянно восполнять. Социальная система империи имела много врагов, особенно среди покоренных народов, недовольство которых время от времени выливалось в бессмысленные и кровавые бунты. Поэтому на миры смерти уже давно стали отправлять только преступников, совершивших уголовные преступления или деяния против империи. Законопослушный ненишид был полностью гарантирован от сией печальной участи. Были и другие источники рабочей силы - неугодные личные рабы и военнопленные.
        Барак, куда втолкнули Мэка, был рассчитан на сорок человек - рабочую бригаду.
        - Хатан, этот твой. - Бросил охранник бригадиру и вышел.
        Хатаном оказался широкоплечий молодой парень, чуть выше среднего роста. Его массивную голову венчали черные, словно сама ночь, волосы и такие же черные глаза изучающе осматривали новенького.
        Несмотря на его молодость, а здесь находились и те, кто на десятки лет были старше бригадира, чувствовалось, что этот лидер пользуется непререкаемой властью.
        - Как звать? - Без особого интереса спросил он.
        - Мэк.
        - По какой статье?
        Мэк пожал плечами в ответ.
        - Не знаешь за что сюда попал?
        Мэк еще раз пожал плечами и ответил:
        - Я не из империи.
        Хатан присвистнул, вокруг возбужденно загомонили. Он поднял руку, призывая к тишине.
        - И как же это тебя, интересно, угораздило?
        - Захвачен в плен во время боя - ответил Мэк, решив не раскрывать всех обстоятельств и впервые отвел взгляд от бригадира, чтобы осмотреться.
        Четыре десятка зэков хранили молчание, которое нарушил Хатан:
        - Так значит наши беложопые ангелы -хранители где -то затеяли небольшую войну. Будешь в группе с Маонго и Шкоданом. А вообще, если будешь дружить с головой, будешь жить нормально. Если попадешься на воровстве или стукачестве, тебе не жить. Захочешь закосить - обращайся ко мне. Если будешь делать это сам и часто - станешь бессменным шнырем. Усек? Ну а пока Маонго покажет твою койку. Там переоденешься. На ужин ты опоздал. Скоро отбой.
        Здоровенный негр провел Мэка в отдельный кубрик, где в одну линию были расположены три койки. Тут же сидел бледный, щуплый, изможденный мужичок, который, после того, как Мэк ему кивнул, представился Шкоданом. В его голосе ощущалась какая -то затравленность.
        Мэк успел немного умыться, когда прозвучал длинный низкий сигнал.
        - Падай скорее на койку, - сказал Маонго и тут же последовал собственным словам.
        Через некоторое время дверь в помещение отворилась. Вошел охранник, прошелся вдоль центрального прохода, заглянув в каждый кубрик, и объявил:
        - Отбой!
        За ним автоматически захлопнулась стальная дверь.
        Свет погас и тут же, над дверью в помещение, включилась тусклая лампа ночного освещения. При обходе охранники могли открыть смотровое окошко и оглядеть, что творится в бараке. Мэк подумал, что не проще было бы установить хотя бы обыкновенную видеокамеру?
        - Потушите луну! - Крикнул кто -то.
        На центральном проходе послышались шаркающие, но тихие шаги, ночная лампа была занавешена одеялом. Стало почти полностью темно.
        Кровать Мэка находилась сразу у прохода и он выглянул посмотреть, что будет дальше. Но человек у «луны» и не думал уходить, припавши к смотровому окошку. Мэк минут двадцать ждал, когда тот уйдет спать, но так и не дождавшись, позволил себе забыться сном.
        Снились ему опять кошмары. Сначала он разговаривал с Цинтией, она смеялась и шутила, они вместе гуляли, ужинали в ресторане. Потом появился человек в черном, с бледной кожей, и снова, и снова продолжал надругаться над его любимой. И каждый раз в ушах стояли ее полные отчаяния и боли крики. Потом возникло бледное лицо подполковника Самхейна, которое открывало страшную пасть, испещренную рядами острых желтых, словно частокол, зубов. Внезапно изо рта Самхейна полились потоки крови и он дико и остервенело засмеялся. Смеялся очень долго и Мэк чувствовал свою полную беспомощность, бессмысленную ярость, не находящую выхода и душащую ненависть. Мерзкая морда бээнца-палача начала быстро увеличиваться, мясистые, злобные глаза светились победой, завораживали, тянули к себе. Мэк стал проваливаться во все растущий глаз Самхейна, его тащило туда неведомой силой. Потом он увидел в этом глазу свое отражение, прикованное цепями к воздуху и немогущее освободиться. Все его тело было окровавлено и обезображено.
        Мэк почувствовал, что проснулся. Его прошиб холодный пот. Кругом темнота и тишина. Сначала прошла мысль, что он проснулся от кошмара, но потом он отбросил ее. Кто-то тихо и медленно крался рядом. Бесшумно вскочив и схватив невидимого врага, Мэк в одно мгновение выкрутил ему руку и заткнул рот. Этот кто-то даже не оказал сопротивления, а его тело сильно трясло.
        Немного ослабив хватку, Мэк освободил ему рот и спросил шепотом:
        - Ты что тут делаешь?
        - Я Шкодан… - ответил человек срывающимся от боли в руке голосом. - Я не хотел ничего сделать. Я всегда хожу по ночам.
        - Но зачем? - шепотом, как и Шкодан, спросил Мэк.
        - Чтобы сменить у двери Сирила. Мы с ним по очереди дежурим у «луны», чтобы вовремя услышать охранника и снять одеяло.
        Мэк освободил его и лег обратно на койку. Он позволил себе еще немного подумать о случившемся и снова заснул.
        Утром его разбудил звуковой сигнал, возвестивший о подъеме. Тут же все покинули свои койки и разбрелись, кто к очкам справлять нужду, кто к умывальникам приводить себя в порядок. Один из заключенных дал Мэку тюбик с пеной и станок для бритья - такой же как и у остальных. Мэк удивленно посмотрел на свои новые вещи и на то, как другие сбривают утреннюю поросль. Он впервые видел подобные инструменты, ведь во всей галактике о подобных орудиях давно уже забыли, предпочитая либо депиляторы, либо молекулярное бритье. Многие же шли на операции по удалению корней волос. Мэк всегда презрительно относился к таким операциям и теперь почти что пожалел об этом. Аккуратно побрившись, и тем не менее, порезавшись в нескольких местах, Мэк смыл остатки пены и услышал голос Хатана:
        - Строиться! Живее!
        Заключенные построились в одну кривую линию на центральном проходе. Тяжелая дверь отворилась и в камеру вошли трое охранников.
        - Все в порядке, сержант, - доложил Хатан одному из них. Тот кивнул в ответ и жестом приказал стоящему снаружи рабу вкатить тележку с завтраком: по одной для каждого миске какой -то каши и по куску пластилинового на вид хлеба.
        Мэк ожидал, что каша будет мерзкой на вкус и не ошибся. Без запаха, без вкуса - это было бы еще ничего, но жидкий жир, в которой она растворилась, противно расползался по рту и пищеводу. Хлеб оказался ей под стать - безвкусная пристающая к зубам масса.
        Перед началом работы Мэк получил свой первый новенький скафандр, плотно облегающий тело. Скафандр был сделан из прочной металлизированной ткани, полностью герметичной. Его дополняли тяжелые горные сапоги с металлическими набойками, толстые рукавицы и гермошлем с вмонтированным приемо-передатчиком. Империя не скупилась на амуницию для рабочих -рабов, исправно поставляя на миры смерти добротные скафандры, которые менялись каждый месяц, так как за это время его прочная ткань изнашивалась, не выдерживая воздействия минералов и тяжелых нагрузок.
        Бригада Хатана занималась добычей минералов в одной из штолен методом взрывов. Перед началом нового рабочего дня, Мэк, Маонго и Шкодан получили несколько ящиков с аммонитовыми шашками, которыми следовало взрывать породу в конце туннеля. Взяв по несколько шашек, группа заложила их в нескольких выщербинах, после чего Маонго к каждой связке установил детонатор, срабатывающий от дистанционного пульта.
        - Уходим! - бросил он.
        Отойдя на безопасное расстояние, Маонго произвел подрыв. Бьющим по ушам грохотом, грянул взрыв, взметнувший клубы серой пыли и разворотивший породу. Тут же к месту взрыва устремился приземистый робот, обладающий десятком конечностей, за ним люди - помочь машине расчищать завал и наполнять подоспевшие самодвижущиеся платформы для породы.
        В неосевшей пыли плохо различались человеческие силуэты и поэтому заключенные опасались во всю орудовать своими силовыми раздробителями. Шкодан с Маонго привычно выжидали. А их робот -партнер был снабжен датчиками, реагирующими на людей, и поэтому он шустро разгребал завал и дробил глыбы без риска причинить вред людям.
        Заключенным же оставалось наполнять подкатившую к ним порожнюю платформу.
        Мэк накидывал на платформу глыбу за глыбой, удивляясь почему эту простейшую операцию здесь не выполняют специальные механизмы, Шкодан тоже тягал здоровенные каменюки. А Маонго лениво перетаскивал не очень крупные булыжники, выражая всем своим видом, что это для него привычная форма работы.
        Стараясь не обращать внимания на негра, Мэк довершил наполнение платформы и та укатила прочь. В ту же секунду ее место заняла следующая. Так продолжалось несколько часов, остались только крупные глыбы, которые люди и робот раздробливали на более мелкие.
        - Иди сюда. - Сказал Маонго Шкодану.
        Тот послушно поплелся к развороченной негром глыбе и принялся переносить куски породы на гравитележку. Мэк продолжал дробить и нагружать, краем глаза наблюдая за своими напарниками. Неся очередной камень, Шкодан споткнулся и упал, сильно ударившись об угол платформы. Мэк хотел подскочить и помочь ему встать на ноги, но Шкодан уже стал подыматься сам. Сквозь оргстекло гермошлема было видно, как усмехнулся Маонго. А горный робот самозабвенно занимался дроблением.
        Мэк продолжал работать, одновременно раздумывая, не вступиться ли ему за Шкодана? Его сильно подмывало начистить морду самодовольному качку, но не хотелось ввязываться в драку в первый же рабочий день. Но самым главным фактором, охладившим его пыл, была опасность повреждения чьего-нибудь скафандра, что означало неминуемую смерть.
        После расчистки завала была вновь заложена взрывчатка. Отойдя в безопасное место, Мэк осмотрел свои перчатки, исцарапанные острыми краями минерала. Прочная ткань не выдерживала сильного трения и уже начинала изнашиваться. Мэк пришел к выводу, что максимум через неделю ему понадобиться новая пара. При осмотре скафандра, были заметны несколько потертостей и царапин. Даже обивочный металл сапог был иссечен минералом.
        Прогремел новый взрыв, за которым последовал новый цикл добычи. За день группа успевала проделать пять циклов, что занимало 15 -16 часов.
        Сутки на Хатгале ІІІ длились чуть больше 23 часов. Семь -восемь свободных от работы часов заключенным отводилось на кормежку, проверки и сон.
        Так, в бесконечной круговерти измождающих рабочих циклов и отсыпаний, Мэк провел свои первые две недели. Здесь не было выходных, никто даже не заикался об этом. Единственным развлечением для рабов было спиртное - жуткое пойло, выдаваемое раз в неделю всем бригадирам, которые потом распределяли его среди своих людей.
        Попробовав эту дрянь, которую все называли «чиу», Мэк выплюнул его на пол. Увидав такую реакцию новенького, все дружно загоготали, а кто -то сказал, что со временем человек и к дерьму привыкает, если это самое дерьмо может стать единственной для него отдушиной.
        Мэк заметил, что почти все считали время по попойкам. «Это было две пьянки назад… то произойдет через три…» Еще он заметил, что Хатан практически всю «трезвую» неделю находится на подпитии и, когда он переберет норму, всегда находится пара -тройка зэков, летающих по кубрикам под его кулаками -кувалдами. Но когда приходит день раздачи чиу, бригадир почти трезв.
        В одном из очередных циклов, Мэк как всегда вспарывал минерал силовым раздробителем, когда услышал по приемо -передатчику крики и матерную ругань Маонго. Тщедушный Шкодан сделал неуверенную попытку увернуться от кулаков верзилы и, пропустив несколько ударов, рухнул на камни.
        Мэк стиснул зубы и снова решил не вмешиваться, вспоминая, как накануне сцепился с Маонго и тот схватился за раздробитель, вынудив Мэка сделать то же самое. Явная опасность подобной драки была несомненна - достаточно малейшей дырки в скафандре и своевременно доставить человека в помещение с нормальной атмосферой просто не успеть. Поэтому Мэк продолжал в бессильном гневе набрасывать глыбы на гравиплатформу, а Шкодан терпел очередное издевательство.
        Получив свое, Шкодан принялся разбирать кучу, раздробленную Маонго, а тот спокойно расселся на камнях. Перетащив на платформу глыбы негра, он начал дробить породу на своем участке.
        В это время из пылевого облака возник бронированный скафандр охранника. Надсмотрщик оценил участки всех троих и гребущегося в породе робота.
        - Опять ты урод копошишься, как дохлая крыса!
        Участок Шкодана представлял собой печальное зрелище. Маонго и Мэк ушли далеко вперед, оставив его позади со своеобразным островом из крупных и мелких глыб.
        - Ах ты сволочь ленивая! - охранник подскочил к Шкодану и ударил того ногой в живот.
        Изрыгая нечленораздельную брань, он продолжил наносить удары по упавшему наземь заключенному. Тело раба подпрыгивало под ударами увесистых носков горных ботинок.
        Мэк подскочил к надсмотрщику и хотел все ему объяснить, но неожиданно получил по голове шоковой дубинкой. Гермошлем не спас от парализующего удара.
        В голове все завертелось, в глазах потемнело. Мэк полностью потерял ориентацию в пространстве и упал. Через несколько секунд он пришел в себя. Охранник к этому времени уже пошел обратно - производить обход дальше.
        Матерясь про себя, Мэк подождал, пока его силы восстановятся и побрел за очередной глыбой.
        Шкодан отходил долго. Отходить ему никто не мешал, но когда он поднялся на ноги, тут же получил оплеуху от Маонго. Мэк подошел к нему и помог перетаскивать глыбы. Он не видел, как улыбнулся Маонго и если бы увидел, то запустил бы одну из каменюк в его наглую довольную рожу.
        Избитый и ослабевший Шкодан взял очередной камень и, зацепившись ногой о другой, рухнул наземь. Мэк подбежал к нему, чтобы помочь подняться. Но Шкодан не вставал. Мэк перевернул его. Оргстекло гермошлема было разбито. Лицо превратилось в кровавое месиво. Прочный и острорежущий минерал раздробил кости лица и вошел в мозг. Смерть наступила мгновенно.
        - Ублюдина, мать твою !
        Мэк подскочил к негру и ударил его замком рук по гермошлему, когда тот не ожидал нападения. Верзила рухнул на камни и, перкатившись, вскочил на ноги, выставил вперед руки. С каким -то улюлюканьем Маонго ринулся на противника, нанося мощные удары, которые встречали лишь воздух. Мэк сумел увернуться и двинул ногой ему в живот. Маонго только пошатнулся и обрушил новую серию мощных ударов, один из которых достиг цели и сбил Мэка с ног.
        Негр тут же налетел на него, но вдруг остановился, опасаясь удара ногами. Тогда он ударил правой ногой, когда Мэк попытался встать.
        Удар вышиб воздух из легких, дыхание сперло, но Мэк все же смог откатиться достаточно далеко и вскочить на ноги. Последовала новая атака. Мэк ушел от нее и нанес удар ногой в голову. Маонго его блокировал. Потом уже Мэку пришлось держать такой же удар. Частично уйдя, частично блокировав ногу верзилы, он сделал молниеносную подсечку.
        Маонго рухнул и больно ударился спиной о камень. Взревев, как разъяренный зверь, он рывком вскочил и бросился на своего врага. Но Мэк, отклонившись в сторону, провел мощнейший апперкот к основанию челюсти, где гермошлем примыкал к шейным кольцам скафандра. Несмотря на всю мощь, апперкот не свалил Маонго, а только лишь остановил его. Тогда Мэк нанес удар ногой с разворота, развернувший противника. Мэк сделал еще одну «вертушку» или «уширо-маваши гере», как некоторые его называют и негр свалился.
        Маонго тут же попытался встать и получил еще один удар по шее. Не будь на нем скафандра, горный сапог размозжил бы ему кадык и сломал бы позвонки. Но шейные пластины смягчили тяжелый удар. Через секунду придя в себя, негр снова попытался встать, держась руками за камень и упираясь коленями в грунт.
        Мэк взял увесистый булыжник и с силой приложился к шее верзилы.
        Остатки сил окончательно покинули Маонго и он обмяк.
        Мэк подошел к поверженному врагу и перевернул его, потом посмотрел на датчик жизнедеятельности и облегченно вздохнул.
        «Все в порядке, жить будет. Ублюдок всего лишь потерял сознание».
        Он пошел дробить следующую глыбу этого чертового минерала.
        - Ты добился неприятностей. - Сказал ему Хатан, когда охранники обнаружили труп и потерявшего сознание Маонго. Не став ничего выяснять, они схватили Мэка и выволокли из тоннеля штольни, грубо бросили в стоящий рядом гравитолет. Охранники не желали слушать никаких объяснений. А Мэк и не пытался ничего объяснить.
        Его бросили в карцер - темное квадратное помещение два метра шириной и высотой два с половиной. Холодные камни стен, пола, потолка. И ни единого лучика света. Здесь было зябко. От облокачивания на неровные шероховатые камни стены, тело очень скоро затекало. Не рискуя ложиться на пол, он проводил все время на корточках, иногда вынуждая себя вставать и разминать затекающие ноги.
        Сколько он провел здесь времени, Мэк не знал. Но, судя по тому, что ему, как он подсчитал, тридцать раз выдавали миску с похлебкой, то могло пройти дней десять, может быть пятнадцать, смотря сколько раз в сутки здесь кормят.
        То, что последовало дальше, было просто удивительно. Дверь в карцер отворилась и двое охранников сопроводили его в барак своей бригады. Ни допросов, ни каких бы то ни было разговоров. Просто кинули в карцер и, продержав там какое-то время, также просто освободили. И никаких побоев и пыток.
        «Может быть им все было известно с самого начала, - подумал Мэк. - Или администрации наплевать на то, что произошло».
        В барак его привели за полчаса до отбоя.
        - Ты видать не понял, о чем я тебе говорил, - встретил его Хатан. - С головой не пожелал дружить, вывихнул Маонго челюсть и сломал ему ребра. Мы уважали его, а ты пришел и отправил его в санчасть.
        - Он избивал Шкодана, из-за него он погиб.
        - Шкодан всего лишь жалкий слизняк, каких много и без которых не обойтись. Ты тут и месяца не пробыл и уже нарушил наши законы. Не тебе решать, плохи они или хороши. Мы здесь уже много лет и нас устраивает эта система.
        - Ваша система убивает в человеке достоинство, а вас делает бешеным зверьем.
        Хатан улыбнулся, в его глазах горело еле сдерживаемое бешенство.
        - Захотел поиграть в миссионера? Были у нас вроде тебя, они долго не заживались. А кому посчастливилось - опустились ниже плинтуса.
        Заключенные обступили Мэка. Один из них попытался ударить, но безрезультатно и получил в ответ мощный правый хук, раздробивший нос. Через секунду Мэк отбивался по всем направлениям, вертясь словно волчок. Вокруг образовалась мертвая зона. Попытка напавших задавить его числом провалилась, многие получили болезненные удары.
        Не дожидаясь начала следующей атаки. Мэк сделал резкий выпад и сбил с ног одного из нападавших. Проскочив в образовавшуюся брешь, он подбежал ко входной двери, где его уже невозможно было окружить.
        Теперь напасть больше чем трем сразу было невозможно. Первый нападающий получил прямой удар ногой в живот и согнулся пополам. Но второй замком рук пробил защиту Мэка и попал в висок.
        В глазах на секунду посыпались искры - и этого было бы достаточно, чтобы навалиться на Мэка и просто его затоптать. Но увлеченный энергией собственного удара, нападающий всем своим корпусом продолжил двигаться вперед, что помешало третьему воспользоваться ситуацией. Получилась небольшая заминка.
        Зато этим воспользовался Мэк.. Он подсек полузавалившихся противников и те сообща рухнули.
        Внезапно все расступились. Вперед вышел высокий длинноволосый заключенный, вытянутое лицо которого пересекали четыре уродливых шрама. В правой руке он держал заточку - грубо сработанный самодельный нож из куска стали. В руках опытного бойца такая «игрушка» являлась весьма смертельной.
        А мастерство длинноволосого предстояло скоро выяснить.
        Длинновлосый стал заходить слева, рассчитывая таким образом выманить Мэка от двери. Тогда бы ему пришлось оголить спину, чем бы неминуемо воспользовались другие.
        Мэк сделал ложный выпад и попытался выбить нож из руки противника, но тот успел убрать руку. В следующую секунду заточка замелькала перед самым лицом Мэка, едва не задев его. Лишь благодаря реакции, ему удалось увернуться от ударов и не покинуть своей позиции.
        Молниеносные выпады длинноволосого следовали один за другим. Длинная, но неглубокая царапина пересекла предплечье. В продолжении бесконечно долгих напряженных минут, Мэк уворачивался, отбивал удары и, наконец, сумел провести мощнейший удар под дых. Тот согнулся и попятился на несколько шагов. Вокруг выстроилась живая стенка, не давая его добить.
        - Ах ты падаль! - Восстановив дыхание и придя в себя закричал длинноволосый.
        Бешено размахивая заточкой, он делал короткие, резкие выпады, целя в горло. И в очередной раз достиг цели, вспоров Мэку правую щеку. В тот же миг Мэк намертво вцепился в кисть с заточкой и, подпрыгнув, со всей дури лягнул истеричного придурка в лицо. От такого удара тот перекувыркнулся в воздухе, разбрызгивая капли крови, и рухнул без сознания.
        - Ну хватит, урод! - взревел Хатан, до сих пор наблюдавший за всем в отдалении. - Попробуй меня уделать.
        И, разбрасывая всех в стороны, он прошелся сквозь толпу к прижатому к стене Мэку.
        Вся сила и опыт не помогли пробить защиту бригадира и уйти от мощного натиска его кулаков -кувалд. Попытка защититься закончилась тем, что Хатан прижал его к стене, начисто лишив любой попытки даже рыпнуться.
        - Ну что, герой, наделал в штаны? Или это еще впереди?
        Хатан повернул кровоточащее и начинающее оплывать лицо к себе.
        - Ты дебил, Мэк, раз пошел против нас. Против меня. Сколько бы ты смог противостоять? Ночь? Сутки? Трое? Но тебе когда-нибудь захочется спать.
        Хатан отрыгнул зловонным перегаром.
        - Ты дебил, но ты мне нравишься. Благородный дурак. Хм… - Рот Хатана перекосило, его сильные пальцы схватили Мэка за челюсть и стукнули затылком о стену. - Ты че, не мог жить как все? Ты ведь мог здесь нормально жить, как я, как Маонго, как он, он. Нет же, тебе понадобились эти говнюки, всякие Шкоданы, Сирилы, которые и существуют только для того, чтобы об них вытирать ноги. Ты, наверно, из какой-нибудь обеспеченной семьи, ходил в детстве в школу, потом в университет, читал всяких яйцеголовых умников. У тебя наверняка была хорошая работа, ты был сыт, одет и не думал о завтрашнем дне. Тебе просто не повезло, что тебя втянули в заварушку и ты попал в плен. Не знаю кем ты был, но теперь ты один из нас - просто раб. Ты не из империи, ты не знаешь, как живут здесь. Если желудок не пуст, можно позволить себе порассуждать о благородстве, гуманности и о прочем дерьме. Каждый из нас с детства дрался за жизнь. Таким, как ты, этого не понять. Но теперь ты здесь, с нами. А мы попали сюда из другой вселенной, которой ты и не нюхал. И никто из нас никогда не был отягощен деньгами. И ты не вправе судить нас за
наши законы.
        Хатан отпустил Мэка, который медленно сполз по стене на пол и обхватил окровавленное лицо руками.
        В коридоре послышался стук тяжелых ботинков охранников.
        Дверь отворилась, вошли пятеро солдат и один заключенный. Охранники стали дубинками расталкивать толпу зэков, начиная все больше раздражаться.
        Один из солдат заметил у стены Мэка и что-то рявкнул остальным.
        Дубинки троих охранников обрушились на полуживого Мэка, выбив последние силы из него.
        Вошедший с ними заключенный вплотную придвинулся к Хатану и незаметно сунул ему в руку клочок бумаги. Потом он подошел к бесчувственному телу и, подождав, пока его прекратят пинать, схватив за руки, потащил за дверь.
        Мэка вновь ждал карцер. Но теперь его периодически станут избивать.
        А Хатан, лежа на своей койке, единственной в его кубрике, после отбоя развернул клочок бумаги и, приказав убрать одеяло с «луны», стал читать.
        «Маонго - провокатор. Он офицер лагерной охраны. Два дня назад он вышел из санчасти для нишидов, где ему вернули его бледный пигмент и нормальные размеры носа и губ. В день, когда его туда положили, там работали люди Краба, когда его выписывали, было дежурство моей бригады. Мои люди лично видели, как Маонго устраняли имплантанты носа и губ. За их слова ручаюсь.
        Сенад.»
        Хатан скомкал бумажку и сцепил зубы, унимая бесивший его гнев. Сволочь Маонго, или как там его зовут, оказался беложопым офицером, столько месяцев водившим его за нос. А он так и не просек эту подставу. Теперь Маонго не достать.
        Ну ничего, зато с Мэком можно исправить отношения. Хатан возьмет его под свое крыло. Если только его оставят в бригаде. Впрочем, в противном случае, пару слов чиркнуть другим бригадирам и Мэка никто и пальцем не тронет.
        Хатан лежал и не мог уснуть. Душившая его ярость не унималась. Вскочив с койки, он вдребезги разнес табурет, на котором была сложена его спецовка. За табуретом последовала тумбочка, которая разлетелась от кулака бригадира, словно фанерная.
        «Погоди, Маонго, - подумал он, - рано или поздно…»
        Чтобы эта встреча состоялась, было потрачено несколько месяцев кропотливой напряженной работы. И с самого начала его верный помощник генерал -лейтенант Шкумат утверждал, что это безумная затея. Слишком много людей было задействовано, слишком много прошло времени, слишком много было посвященных. Впрочем, что касается последних, то раскрыть им все карты означало бы подвергнуться необоснованному риску, поэтому все участники встречи предварительно узнали ровно столько, сколько им позволили узнать. И узнают тоже ровно столько, сколько необходимо для успеха.
        Кагер, несмотря на предостережения, решил не доверять дело посреднику и самому прибыть на переговоры. В целях конспирации, он подверг искусственному загару свою кожу и по поддельным документам, инкогнито прибыл на Тиору - одну из систем опетского сектора.
        Подготовка стоила по истине титанических усилий. Ведь правитель опетского сектора хотел встретиться с бунтовщиками и революционерами, борющимися с нишидским правлением на своих мирах. И, чтобы все оставалось в тайне, Шкумату приходилось действовать сверхосторожно. И не зря. Как потом выяснилось, разведкорпус Опета имел солидный процент офицеров, не говоря об агентуре, преданных только эфору разведки империи Савонароле. Все это приводило к огромным трудностям. В итоге по сектору прокатилась волна таинственных происшествий. Одни «случайно» погибали, другим приходилось «исчезать без вести».
        Такие происшествия, естественно, не укрылись от бдительного савонароловского ока. И поэтому шеф опетского разведкорпуса проводил параллельную операцию под предлогом чистки нелаяльных империи элементов. Шкумат, что говориться, делал настоящую грязную работу. Были оклеветаны ставленники эфора, другим были подстроены несчастные случаи. Люди гибли и исчезали. Некоторых своих людей Шкумату приходилось конспирировать и отстранять на время от дел. Для иных инсценировались убийства и несчастные случаи. По проверенной информации, Савонарола так и не получил реального представления о происходящем. Но все-таки, он отрядил специальную комиссию для расследования последних опетских событий. Специальная комиссия наделялась широчайшими полномочиями, а самый младший чин в ней был в звании полковника.
        Когда-нибудь они докопаются и в этом Шкумат не сомневался. Но когда это произойдет, это уже не будет иметь никакого значения. Будет уже поздно. Поздно для них.
        Второй немаловажной проблемой было собрать в одном месте практически всех глав национально-освободительных движений. Для этого нужно было убедить их в своих истинных и искренних намерениях и начисто исключить возможность любой провокации или видения с их стороны в этой затее хитроумной ловушки нишидов.
        Переговоры проводились в шикарном казино, на одном из курортов Тиоры. Это казино пропускало через себя целые потоки грязных денег и совмещало, помимо традиционных услуг, широкий спектр иных увеселений.
        После некоторого нажима людей Шкумана на хозяина заведения, он с радостью согласился предоставить один из этажей под тайное для него мероприятие и обеспечить секретность по своим каналам.
        В шикарной просторной комнате, отделанной самыми дорогими материалами, какие можно было найти в империи, был установлен большой овальный стол.
        Все участники встречи зашли практически одновременно. В одном конце стола разместились граф Кагер и генерал Шкумат. Все другие одиннадцать мест заняли прибывшие главы подпольных движений или их полномочные представители.
        Шеф разведки оглядел присутствующих. Босадур Карители и Михаил Тарасов - эти были из опетского сектора и их недавно освободили из-под стражи. Их арестовали десять лет назад и приговорили к пожизненной каторге. Долгое пребывание на мирах смерти сильно сказалось на этих мужественных людях. И хотя они были освобождены относительно давно, изможденность все же отложила на них свой неисправимый отпечаток.
        Еще один, Михаил Антронов, был из Владивостока ІІІ, также входящего в опетский сектор.
        Остальные восемь были Шкумату не знакомы. Известно только, что все они из других секторов Империи Нишитуры. Ни один из них не фигурировал в файлах разработок или в файлах секретных архивов. Шкумату удалось накануне проверить и убедиться, что они не люди Иволы или Саванаролы, и он невольно восхитился ими - мастерами конспирации.
        Генерал был доволен, ведь усилия не пропали впустую. Ему удалось убедить собравшихся, что эта встреча окажется для них очень полезна.
        - Прежде всего, хочу сделать заявление, господа. - Начал переговоры генерал. - Это помещение тщательнейшим образом проверено на предмет «жучков» и прочей ерунды. Кроме того, никто, кроме нас с вами и хозяина этого … хм, заведения, не знает о нашей встрече. На счет хозяина можете не беспокоиться, ни он ни его люди и клиенты ни вас ни нас не видели и ничего не знают о нашем существовании. Как видите, все ваши предварительные условия соблюдены. Вам обеспечена безопасность, полная секретность и нейтральная территория. И еще один важный момент, не зависимо от результатов наших переговоров, никому из вас не грозит никакое преследование или арест.
        Никто из собравшихся не проронил ни единого слова, все лишь дружно кивнули на прозвучавшее заявление.
        - Настало время нам познакомиться, господа. Я не требую называть ваши имена первыми. Я хочу представить вам графа-текронта, правителя опетского сектора Виктора Кагера.
        Кагер кивнул и все взгляды приковались к нему. Почти никто не смог совладать со своими чувствами. Ведь само присутствие текронта на этой встрече говорило о многом и о том, в частности, что намерения у одной из сторон более чем серьезные. Никогда, за всю историю Нишитуры не было, да и никогда, вероятно, и не будет уже, чтобы один из галактических богов, как их называли не только в империи, встретился с заклятыми врагами той системы, которую он олицетворяет.
        - Что ж, - осторожно произнес высокий, крепкий светловолосый мужчина, - поскольку мы теперь знаем, с кем имеем дело, я не вижу нужды и дальше скрывать свое имя. Я Уго Свенсон из системы Арц. Я контролирую самую влиятельную организацию национально-освободительного движения моего мира. Теперь мне бы хотелось услышать имена и полномочия остальных собравшихся здесь.
        - Опплер, - назвался следующий революционер, - система Ашта.
        - Зарт Нимо. - Представился сидящий рядом с Опплером темнокожий здоровяк. - Я полномочный представитель Антинишидского Фронта Данаи.
        - Шуц, система Красный Дракон. Делегированный представитель объединенных фракций сопротивления.
        - Аль Кор, система Ирбидора.
        Наступила тишина. Все взгляды приковались к оставшимся трем парламентерам. Те назвались представителями одного из окраинных скоплений империи. Старшего звали Астой, остальных - Смарт и Люфф.
        - Прошу слова, господа. - Обратился ко всем Свенсон.
        - Думаю, мы присутствуем на историческом событии. Впервые в истории лидеры многих подпольных движений различных систем собрались обсудить дальнейшую судьбу своих народов с представителем высочайшей знати империи. Предчувствую, что мы находимся на пороге очень важного для всех нас решения. Думаю, сейчас самое время текронту Опета разъяснить цель наших переговоров.
        Под пристальным всеобщим вниманием Кагер начал:
        - Прежде всего, хочу сказать, господа, что я не являюсь сторонником той политики и тех методов, которые царят в сегодняшней империи. Я знаком с требованиями и целями ваших организаций и со многими я согласен. Я противник рабовладения. Я считаю, что рабство является тем фактором, которое дестабилизирует общественное положение в империи, сдерживает экономическое развитие. Я также противник классового гражданства. Как вам известно, в опетском секторе все граждане уравнены в правах и рабство практически отменено. Полная отмена - дело времени. Естественно, я сталкиваюсь с постоянным давлением со стороны Текрусии и большинства эфоров, но я не намерен отступать от того курса, который начал внедрять мой отец. Это что касается моих взглядов. Теперь главное, что я хочу всем вам предложить. Опетский сектор бурно развивается, идет строительство новых промышленных предприятий, осваиваются новые миры. Нам нужны рабочие руки всех профессий, особенно квалифицированные спецы. Мы будем рады принять переселенцев из других секторов, что разрешено Законом «О миграции рабочей силы». Официально здесь нет особых проблем,
но приток мигрантов сильно ограничен недостоверностью информации, которую сообщают СМИ, подчиненные Службе Безопасности Империи. На самом деле у нас нет неприятных сюрпризов, о которых распространяются лживые слухи. Каждый новый поселенец обеспечивается за счет сектора жильем и нормальным заработком, он получает те же права, что и коренные жители сектора.
        - То есть, граф, вы хотите, чтобы мы поспособствовали активному переселению на ваши счастливые миры? - Спросил Аль Кор хмуро.
        Кагер кивнул.
        - И это тоже. Я хочу предложить вам безопасное пристанище. Вам и членам ваших организаций. Все эмигранты получают новые идентификационные документы, новую родину и новую жизнь. О вашей прошлой жизни не будет никому известно.
        - Где гарантии, что все, что вы обещаете, будет исполнено? - спросил Зарт Нимо.
        - То, что я здесь - это уже гарантия. Поверьте, я очень рискую, встречаясь с вами.
        Уго Свенсон подкурил ароматизированную сигарету и пустил несколько колец.
        - Это, конечно, красивая идея, господин граф. Ваше предложение очень заманчиво, но это не значит, что оно мне нравится. Покинув наши миры, мы сможем жить, как подобает свободному человеку. Но, бросая наши дома, мы тем самым, предаем наши народы, нашу борьбу, наши идеалы. Боюсь, что здесь мы не найдем взаимопонимания.
        Кивнув генералу, Кагер дал ему команду продолжить переговоры. Шкумат демонстративно раскрыл папку с пластиковыми листами документов.
        - Попытаюсь ответить на ваше замечание, господин Свенсон, - начал он, - но сначала я хочу выяснить, какие еще возражения имеются к предложению графа Кагера?
        Немного подумав, все революционеры высказались, что в остальном идею они одобряют.
        - Так, стало быть, все прочее приемлемо. Господин Свенсон, мы не предлагаем поставить крест на вашей борьбе. Напротив, мы бы хотели, чтобы она продолжалась. Мы предлагаем тайную перевозку засветившихся членов ваших организаций, которых, по моим данным, более чем достаточно. Не могут же они вечно скрываться, каждую минуту рискуя быть схваченными. Это и еще разъяснение вашим согражданам нашей миграционной политики, мы и хотим вам предложить. Мы также согласны принять ваших наблюдателей, которые увидят, что в опетском секторе не существует рабов и граждан высших и низших классов. Десятки миллионов нишидов мирно соседствуют с другими народами и поддерживают все проводимые в секторе изменения.
        Шкумат вынул из папки документы.
        - Вот некоторые социологические данные со сравнительным анализом опетского сектора и других регионов.
        Генерал передал листы для изучения.
        - Хочу подтвердить выше сказанное генералом Шкуматом и графом Кагером. - Это был Михаил Антропов из Владивостока III. - Несколько лет назад, после проведения реформы, организации, которую я представляю, не за что стало бороться. Рабы получили свободу, владивостокцы стали пользоваться теми же правами, что и нишиды. Их стали брать даже в полицию. Моя организация легализовалась и превратилась в партию. Конечно, все не могло пройти гладко, были и недовольные нишиды, но они покинули систему и даже церберы из безопасности поохладили свой пыл.
        - Хорошо, господа, вы достаточно убедили меня, но все же я бы хотел получить ответ на еще один вопрос. - Сказал Свенсон.
        - Говорите. - Ответил Кагер.
        Свенсон потушил о пепельницу окурок, его голос звучал ровно и уверенно, но Кагеру показалось, что этот гигант волнуется.
        - Думаю, выражу общее мнение, если спрошу, в чем же выгода заполучить поставленных вне закона в империи лиц для вас, господин граф? В чистый альтруизм я никогда не поверю. И не боитесь ли вы ухудшения социальной и криминогенной обстановки в вашем секторе?
        - У нас есть прямой интерес в людях вроде вас, господин Свенсон. И никаких ухудшений мы не боимся. Как вам видно из лежащих перед вами документов, уровень преступности практически равен нулю, а социальная обстановка вполне стабильна. Даже некоторое криминогенное ухудшение в секторе ни коим образом не скажется на общей картине. А интерес наш вот в чем. Опетские реформы раздражающе действуют на многих текронтов и эфоров. Не доволен и император. Мой отец создал опасный прецедент, аристократия империи боится потерять свои источники прибыли, свои привилегии. Но по Закону Нишитуры, они ничего не могут сделать. В своих владениях хозяин только я. В последнее время особую силу набирают антиреформаторские настроения. Хотя я имею много друзей и сторонников в Текрусии, моих врагов абсолютное большинство. Эфоры и текронты не желают и думать об отмене рабства - основы их экономики. Из достоверных источников мне известно, что применение силы лишь вопрос времени. И в свете складывающихся событий, я намерен в будущем провозгласить независимое Опетское Королевство. Поэтому, мы рады всем, кто ненавидит империю.
        Сказать, что последние слова Кагера произвели сильное впечатление - значит ничего не сказать. Несколько минут господствовала напряженная тишина. Первым вышел из раздумий Шуц - представитель Красного Дракона.
        - Не слишком ли вы уверены в своих силах, господин граф? - Спросил он. - Извините, но тут попахивает авантюризмом.
        - Империя обладает огромной боевой мощью не раз проверенной в галактических войнах. - Поддержал его Опплер из системы Ашта.
        - Ваши вопросы законны. Я реалистично смотрю в будущее. - Ответил Кагер. - Не забывайте, что опетский сектор является пограничным регионом с неизведанным космосом. Мы первый заслон на пути возможного вторжения ассакинов. Поэтому, опетская группировка довольно сильна. Объявление о независимости поддержит абсолютное большинство армии и флота. Сейчас ведутся тайные переговоры с некоторыми звездными державами, и я могу с уверенностью ожидать, что Опет получит помощь извне.
        - Что ж, мне по душе все ваши предложения и все ваши условия. - Произнес Свенсон. - Но мне понадобится время, чтобы все хорошенько взвесить и решить.
        После того, как все согласились с представителем системы Арц, Кагер объявил:
        - Я рад, господа, что мы пришли к взаимопониманию. Теперь я предлагаю подписать предварительное соглашение между нашими сторонами. Генерал Шкумат сейчас предоставит вам его для изучения.
        Каждый из революционеров получил небольшую стопку пластиковых листов. В помещении на час воцарилась тишина.
        - Э-э-э… - Подал голос Люфф из далекого скопления. - Господин граф, здесь сказано о запрете заниматься наркобизнесом и об ответственности за него на территории опетских систем. В таком случае мы лишимся основных доходов.
        - Никаких наркотиков, господин Люфф. Это абсолютно исключено. Опуская моральные соображения, такой бизнес еще и дополнительный риск, что на вас выйдут люди Иволы.
        - Но каждая организация должна на что-то существовать. - Возразил Смарт.
        Кагер кивнул и посоветовал прочитать следующие пункты соглашения.
        - Ниже сказано о финансировании Опетом ваших организаций. Каждая конкретная схема будет обсуждена на последующих переговорах.
        После того, как изучение было завершено, были внесены несколько поправок и высказано всеобщее одобрение, слово взял генерал Шкумат:
        - Господа, я бы хотел получить ваше одобрение на один пункт соглашения, который я из некоторых соображений не стал включать в письменной форме. Всего лишь устное одобрение, господа.
        - Мы вас слушаем, генерал. - Сказал Опплер.
        - Вы должны ввести в ваши организации моих людей.
        - То есть, это использование нас, как уже готовой сети шпионажа? - Спросил Свенсон, улыбаясь.
        - Именно.
        - Договорились. - Ответил он за всех и никто ему не возразил.
        После подписания, Аль Кор - посланник системы Ирбидора, попросил представить ему несколько слов. Он встал и, словно завороженный, оглядел присутствующих и с нотками торжественности произнес:
        - Я хочу обратиться ко всем присутствующим здесь. Впервые за долгую историю владычества Нишитуры вольнолюбивые народы получат шанс, реальный шанс, обрести свободу и сбросить с себя оковы рабства и унижения. И я думаю, второго такого шанса судьба нам не предоставит. Мы должны идти до конца, отдавая все силы нашей борьбе, лишь тогда, наши потомки с благодарностью будут вспоминать наши имена.
        Ненадолго воцарилась тишина. Подобная речь годилась бы на каком-нибудь торжественном банкете во время предвыборной кампании. Как ни странно, неожиданное выступление Аль Кора сопроводили вежливые аплодисменты одобрения и солидарности. Аль Кор просиял.
        «Дурак напыщенный», - подумал Кагер и понял, что только что заполучил верного союзника и присоединился к аплодисментам.
        «Дурак не дурак, но он теперь наш».
        Переговоры продолжились. Союзники погрузились в нудную процедуру обсуждения главных принципов своего сотрудничества.
        Кагер находился в рабочем кабинете замка Алартон. Опетское время перевалило за полдень. Был конец осени по стандартному времяисчислению. На Опете господствовало позднее лето и особенно мягкая погода в эту пору года. Несмотря на прелесть пейзажа, окружающего замок, экран внешнего обзора кабинета воспроизводил по прихоти хозяина шедевр неизвестного древнего мастера постмодернизма.
        Заиграла мелодичная трель, возвестившая о том, что по межзвездной связи пришло очередное сообщение, высветившееся на экране компьютера. Сообщение было от Ролана Аранго - управляющего фирмой «Опетские Киберсистемы». Виктор ввел режим просмотра. Аранго сообщал о внешнеторговом балансе фирмы, о прибыли, перечисленной на счета Кагера в опетские банки от внешней и внутриимперской торговли. Солидные средства. «Опетские Киберсистемы» процветали.
        Компьютерная сеть и межзвездная связь, которой пользовался Кагер, имели самые современные системы защиты, которые обеспечил шеф опетского разведкорпуса.
        Кагер снял часть средств со своих счетов и перечислил их на счета судостроительной кампании Орбола VI, принадлежащей Рязанцеву. Предварительно, он пометил их грифом «Секретно», что означало включение сложной схемы, отследить которую невозможно даже путем хакерского взлома. Кампания Рязанцева, этого промышленного воротилы, строила новые боевые корабли для опетских флотов на засекреченных подводных верфях планеты. Судостроительная кампания занималась и легальным строительством звездолетов, в том числе и боевых единиц, лимитированных генеральным штабом империи и департаментом промышленности эфора Туварэ.
        По окончании операции, компьютер принял сообщение с пометкой «Совершенно секретно». Введя код доступа, Кагер стал читать доклад от Торнье - управляющего судостроительной дочерней фирмой «Опетских Киберсистем». Сама фирма находилась далеко за пределами не только империи, но и обитаемого человеком космоса, на краю межгалактического пространства в засекреченной системе Сарагон. Система имела две обитаемые планеты: Сарагон II и четвертый планетоид Зима. Оба мира начал осваивать еще отец Виктора, разместив на них основные производственные мощности и научные кадры «Опетских Киберсистем». Сейчас эти миры населяют около сотни миллионов человек, являющихся основой научного и технического потенциала опетского сектора.
        Кагер пробежался глазами по тексту, пока не остановился на одном пункте.
        «В целях ускорения строительных работ на верфях и расширения производственных работ согласно плану „Регата“ необходимо дополнительное выделение 1,1 млрд. кредитов. Необходимо, также выделение 80 млн. кредитов на завершение строительства и пуск полярных химических заводов на Зиме».
        Форсированная индустриализация Сарагона поглощала просто колоссальные средства. И вот снова, (в который уже раз!) Виктор облегчил свои финансы, перечислив их в секретную систему.
        «Если так дальше продолжать, я могу скоро стать банкротом» - подумал он и начал просмотр следующих файлов накопившихся дел.
        - Ваше превосходительство, - послышался по селектору приятный голос секретарши. - В приемной ожидает генерал-лейтенант Шкумат.
        - Пригласи.
        Когда генерал вошел, Кагер с удивлением отметил, что тот был облачен в штатское. Это было крайне не похоже на него, ведь генерал словно родился в своем мундире, и никогда не расставался с ним. Виктор подумал, что если бы он случайно встретил своего помощника в толпе, то, может быть, и не узнал бы генерала среди клерков и служащих.
        - Чем порадуешь, Антон?
        Граф улыбнулся, видя как неуютно себя чувствует в цивильном облачении его гость.
        Шкумат вздохнул и произнес:
        - Я нашел дом призраков.
        - Это шутка? - Кагер рассмеялся. - И из-за этого стоило лететь ко мне из другой системы?
        Шкумат высунул из внутреннего кармана пиджака небольшую серебряную коробочку и раскрыл ее. Внутри лежала лазеро-пластиковая карточка небольших размеров. Взяв ее двумя пальцами по краям, он протянул ее графу.
        Повертев ее в руках, Кагер засунул карточку в щель считывающего устройства. На дисплее появилась надпись:
        «ВВЕДИТЕ КОД ДОСТУПА».
        Шкумат продиктовал код, который был незамедлительно введен.
        «ВВЕДИТЕ СЛЕДУЮЩИЙ КОД ДОСТУПА».
        Кагер снова ввел продиктованный код.
        «ВВЕДИТЕ ПОСЛЕДНИЙ КОД ДОСТУПА».
        - Больше нет, их всего два.
        - Что мне ответить этому умнику?
        - Надо так и ответить, ваше превосходительство.
        Виктор перешел на голосовое управление компьютером.
        - Хорош наглеть, оба кода названы.
        «ВАШ ДОСТУП ПОДТВЕРЖДЕН».
        Через секунду появился текст:
        «Особой важности. При опасности уничтожить»
        Только для высшего и оперативного руководства разведкорпусов и высшего командного состава БН.
        Призрак - секретный корабль стратегического назначения, принят на вооружение в 4408 году с.в. Его основные тактико-технические характеристики: …»
        Кагер полностью погрузился в просмотр сверхсекретных файлов, позабыв обо всей вселенной. На экране шло описание сверхсекретного корабля, его вооружения, электронной начинки, конструкции двигателей, состав экипажа и многое другое. Чередовались проекции во всех возможных плоскостях.
        Считав до конца все файлы, он только тогда вспомнил, что генерал терпеливо стоит и ждет.
        - А черт, присаживайся, Антон. Совсем забыл о твоих старых костючках.
        Шкумат скривился в улыбке и сел в кресло напротив графа.
        - Я даже и сказать не могу, до чего я поражен. И давно это у тебя?
        - С тех пор, как я принял должность.
        - Отчего же ты мне не позже это показал? - с некоторым ехидством спросил Кагер.
        - Да мог и … - генерал взял себя в руки. За последних несколько дней он почти не спал и был крайне переутомлен.
        - Владеть этими файлами еще ничего не значит, ваше превосходительство. Я не знал, где база этих призраков в нашем секторе. Ни численности, ни дислокации - ничего. В случае войны, каждый начальник разведкорпуса сектора получает директиву приступить к командованию соединением призраков с координатами их базирования и списком личного состава. До тех пор я не имею даже права заикаться о них.
        - И насколько же узок круг посвященных?
        - Предельно узок, ваше превосходительство. Офицеры разведки званием ниже генерала в мирное время могут использовать призраки лишь с разрешения начальника разведкорпуса сектора или его замов, а те должны это согласовать с Центральным управлением и с самим Савонаролой.
        - А как насчет БН?
        - У безопасности тоже свой флот призраков и у них примерно те же правила. Но у них имеются также и отдельные соединения для проведения диверсионных действий, которые во время войны переподчиняются генштабу.
        - Знаешь, ты мне преподнес сюрприз. Уж не знаю, хорошей новостью это считать или плохой. Время покажет. В любом случае, для начала уже неплохо. Думаю, это дело стоит отметить. Надеюсь, ты не откажешься от роли моего собутыльника? Да и тебе не помешало бы немного разрядиться.
        Шкумат понимал, что его предложение равносильно приказу. Он кивнул. Но и сам был не против промочить горло. Для разрядки, как выразился граф-текронт.
        - Что будешь? Вино, коньяк, виски?
        - Огненную воду, пожалуй.
        Кагер подошел ко встроенному в стену бару и достал бутылку мягкой, но забористой водки и пару стаканов. Наполнив их на три четверти, он протянул огненную воду генералу.
        - Monstra per excessum. - Сказал он и оглушил свой стакан.
        Шкумат последовал за ним.
        - Что это?
        - Мертвый язык, латынь. Я когда-то ее изучал. В библиотеке моего отца очень много древних бумажных книг, которым много тысяч лет. Многие из них на латыни. Я когда-то увлекался историей и трудами великих мыслителей. А однажды мне попалась медицинская энциклопедия по врожденным уродствам. Когда-то человечество не могло избавиться от случайного совпадения нездоровых генов и, случалось, рождались жуткие уроды. Сейчас такое исключено в принципе. А судьбы наших предков зависели от случайных комбинаций судьбы.
        Кагер вновь наполнил стаканы, которые тут же опустели. Звоном хрусталя они оголосили свое место на позолоченной поверхности стола.
        - И что это означает, ваше превосходительство?
        - Это означает избыточное развитие или удвоение органа, или всего организма. По-моему, это удачная аналогия с нишидской расой. Вся империя, каждый нишид и невольно каждый покоренный народ, устремлены нашей культурой, политикой, философией на войну. Постоянно растет флот, армия, миры смерти и карательные органы. Все это сжирает все больше и больше средств в обход другим нуждам. Мы тяжело больны, и если это не остановить, нишидов, в конце концов, поглотит непомерно разросшийся орган, который они сами взлелеяли. Да что говорить? Я и сам типичный представитель своей расы. Еще?
        Виктор на это раз налил на палец. После очередного опустошения, он наклонился к интеркому и вызвал секретаршу.
        - Да, ваше превосходительство, - ответил молодой сочный голос.
        - Лиза, будь добра, обед через пятнадцать минут ко мне в столовую. На две персоны.
        - Да, ваше превосходительство.
        Кагер поиграл в уме с этим «да, ваше превосходительство» и спросил:
        - Составишь мне компанию?
        - Умираю от голода, - ответил благодарно генерал.
        - Угу. Так где же их база, Антон?
        - Планета Демон.
        - Демон? Не слышал о такой.
        - Это непригодная для жизни планета, ваше превосходительство. Ее атмосфера абсолютно ядовита, нестабильные метеоусловия - мягко сказано. В атмосфере свирепствуют настоящие дьявольские штормы и ураганы. Перепады магнитных полей и электромагнитные бури. Гравитационные аномалии. Демон способен в щепки разнести любой линкор, который по глупости туда сунется. При ее освоении погибли тысячи роботов-разведчиков и не меньше людей. Без точного прогноза метеоусловий садиться на нее - верная гибель. Затишья случаются на короткие двадцать-сорок минут, за которые надо успеть посадить корабль, лавируя между верхними и нижними слоями бурь. Сама база построена глубоко под поверхностью и имеет очень сильную экранировку от всех возмущений и аномалий. С любой точки зрения, Демон - идеальная секретная база. И идеальная могила.
        - Возможно ли установить контроль над гарнизоном?
        - Я уже работаю над этим.
        - Прогноз?
        - Минимум половина экипажей и персонала базы останутся верными империи.
        - Возможно ли их там захоронить?
        - Практически нет.
        - В этих файлах, что я просмотрел, там есть абсолютно все на призрак.
        - Это сделано по многим причинам. Например, с целью облегчения ремонта или для облегчения планирования боевой задачи.
        - Как скоро мы сможем запустить в серию свои призраки?
        - С учетом соблюдения режима секретности и всех сложностей технического плана, думаю, через полгода мы сможем начать их строить. Еще через год мы можем получить свой первый призрак.
        - Способны ли мы подготовиться к обороне от этих кораблей?
        - В ближайший год - не думаю. Проблематично, - ответил генерал. -У нас нет опыта как их боевого применения, так и защиты от них. Потребуется много времени, чтобы разработать соответствующую тактику и принять необходимые меры.
        - Обо всем, что касается этих призраков, докладывай мне немедленно. И еще. - Кагер убрал бутылку в бар. - Что там вокруг Соричты?
        - Ивола старательно обхаживает нового коллегу, но пока что безрезультатно. Из-за чего стал срываться на подчиненных.
        - Что за нотки, Антон? Думаешь, это проявление слабости?
        - Надеюсь.
        - На Иволу это не похоже. Надо устроить встречу с эфором транспорта и торговли. Проверь, остался ли он чист.
        - Слушаюсь, ваше превосходительство.
        Глава 5
        Был канун нового 4420-го года стандартного времяисчисления. Среди жителей Саркои царило предпраздничное настроение. Фермеры, торговцы, посредники, рабочие - все спешили окончить дела перед предстоящим торжеством, пришедшим от далеких предков и особо почитаемым у нишидов.
        Это было благодатное время для туризма. Огромный наплыв приезжих из экваториальных и тропических широт заполонил все малые фермерские городишки севера и юга Саркои. Все желали встретить новый год, как подобает этому празднику - среди снега и вьюг, дыша морозным воздухом.
        Удачно завершив все дела, старый Морс Клодер приземлил свой гравитолет в гараж у своего дома. Уже перейдя порог, у него появилось предчувствие хороших вестей.
        - Привет, Чип! - бросил он огромной хищной и красивой птице - Орнеру, сидящему на искусственных камнях и ветках в вольере, занимающем половину гостиной комнаты.
        В ответ послышалось клекотание.
        - Знаю, знаю, Чип. Ты сегодня целый день голодный.
        Старый Клодер подошел к холодильнику и вытащил бутылку саркойского пива и пакет с сырым мясом. Сделав несколько глотков и порадовавшись любимому напитку, Морс развернул пакет и кинул в вольер несколько здоровых мясных кусков. Орнер спикировал на кормежку и довольно заклекотал, поглощая сырую плоть.
        Опорожнив бутылку, фермер подошел к домашнему компьютеру и стал рассматривать поступившие сообщения. Не так уж и много. Прослушав звуковые, он наткнулся на письмо от своих сыновей. На радостях старый Клодер вскрыл еще бутылочку и принялся слушать.
        Марк и Гай сообщали, что попали служить в одну роту учебного центра, где провели полгода. Они просили их простить за то, что так долго не слали вестей.
        Морс улыбнулся. Он прекрасно знал, что новобранцу в учебном центре совершенно некогда вздремнуть лишние пять минут. Какие тут могут быть письма?
        Далее сыновья сообщали, что через две недели выпуск и они уже знают, куда попадут служить: Марк в 48 планетарную армию, дислоцирующуюся в системе Ирбидора, а Гай на один из миров смерти. Где эта планета и как называется, он не знал.
        Старый Клодер огорчился, что их разбросают так далеко друг от друга, но тут уж ничего не попишешь.
        Дальше сыновья писали о своем лагере, о новейшем оружии, владеть которым они обучаются. Несмотря на все тяготы и лишения, они гордились, что стали защитниками империи и отдадут, если потребуется, свои жизни ради великой расы.
        Морс стряхнул скупую слезу от умиления. В его сердце пылала гордость за своих сыновей.
        Далее Гай и Марк сообщали, что им много рассказывают о подвигах, совершенных их предками и современниками. О тех почестях, что ждут дома героев. Мальчики старательно запоминали имена героев-нишидов и всей душой мечтали прославить собственные имена во имя Великой Империи Нишитуры.
        Одна из тюрем столицы империи - планеты Нишитуры размещалась на скалистом экваториальном острове. Сюда несколько часов назад из тюремного спутника был доставлен главный изобличенный шпион Новоземного Союза бывший генерал-полковник Рунер, он же Ротанов.
        Личный гравитолет эфора Иволы пошел на посадку в тюремный ангар. Его выкрашенный в черный цвет силуэт резко контрастировал со снежными пейзажами вокруг. Даже все тюремные блоки были покрашены белой краской.
        Спрыгнув на покрытый порошей грунт, эфор быстрой пружинистой походкой направился к ожидающей его группе офицеров БН.
        Вперед выступил один из встречающих бээнцев и, отдав честь, доложил:
        - Ваше высокопревосходительство, начальник шестнадцатого тюремно-следственного комплекса полковник Отт.
        - Вольно.
        - Вольно! - продублировал команду полковник для своих подчиненных. - Прошу за мной, ваше высокопревосходительство.
        Ивола шел следом за начальником тюрьмы по длинным серым коридорам. Рядовые охранники поспешно открывали тяжелые бронированные двери, отключали лазерные защитные поля. Полковник и Ивола гравилифтом спустились на несколько этажей вниз на уровень, где держали самого важного узника.
        Камера встретила эфора затхлым запахом и сыростью. В дальнем углу одиноко лежало жалкое человеческое существо, покрытое синяками и запекшейся кровью. Лохмотья, бывшие некогда его одеждой, почти не прикрывали изуродованное тело.
        - Встать! - закричал начальник тюрьмы.
        Узник никак не прореагировал на крик. Тогда начальник тюрьмы в два прыжка преодолел расстояние между ними и схватил узника за волосы, потом запрокинул голову и прощупал пульс.
        - Живой еще… - пробормотал Отт и тут же взревел, - подымайся, сволочь! Встать!
        На узника обрушились безжалостные пинки, крепкие руки подхватили его и поставили на ноги.
        Бывший генерал имперской разведки безразличным взглядом уставился в одну точку.
        Ивола сделал знак полковнику, и тот направил голову Ротанова на посетителя. Через несколько секунд зрачки его сфокусировались, взгляд приобрел осмысленность.
        - Он в состоянии говорить? - спросил эфор.
        - Да, ваше превосходительство.
        - Хорошо.
        Ивола подошел поближе к Ротанову.
        - Ты меня узнаешь?
        Онемевшие губы с запекшейся кровью попытались раскрыться. Из горла узника вырвался хриплый скрип.
        - Дайте ему воды, - приказал Ивола.
        - Турп! - крикнул Отт. - Принеси воды.
        Охранник поднес кружку с водой к губам узника и стал вливать ему в рот, тот закашлялся и упал бы, если бы полковник вовремя не подхватил его. Вторая попытка напоить оказалась более удачной. Ротанов выпил всю воду.
        - Ты меня узнаешь? - повторил эфор.
        - Не сказал бы … что рад нашей … встрече.
        Эфор поднял руку, предупреждая явное намерение Отта проучить узника.
        - Я вижу, ты в здравом уме. Все так же язвишь, как и на первых допросах. Хорошо. Ты знаешь, что ты обречен и тебе уже никто и ничто не поможет. Но ты можешь облегчить свою участь. Те несколько месяцев, что остались до казни, ты можешь провести в нормальной для человека обстановке.
        - Нормальной… Это значит, меня перестанут бить?
        Ротанов ощерился в беззубой улыбке.
        - Не только. Тебя начнут нормально кормить, водить в душ и на прогулки. Подумай, всего лишь одна услуга, и ты перестанешь страдать.
        - И что я должен сделать?
        - Ты должен дать показания, что твоими сообщниками были некоторые высокопоставленные лица империи.
        - Оклеветать врагов эфора безопасности. Началась охота на ведьм?
        Ивола посмотрел в глаза приговоренному.
        - Твой ответ.
        - Нет.
        Ивола отвел взгляд и с трудом сохранил спокойствие.
        - Неужели тебя устраивает твое положение? У тебя вши, цинга, туберкулез и букет лихорадок. Если ты согласишься, через неделю от всего этого не останется и следа. Сколько месяцев ты не мылся? Ты покрыт коростой и другой дрянью. Подумай о горячем душе.
        - Нет.
        - Я вижу, что ошибся, сказав, что ты в здравом уме. Если ты не согласишься, будешь страдать еще больше.
        - Я уже труп.
        - Ты пока еще жив, а сколько тебе жить зависит от меня.
        - Живой труп.
        - Упорствуешь?
        Ивола до боли стиснул зубы. Его раздражало, что этот униженный, подвергаемый пыткам и позорному существованию человек не сломлен. Невольно он отступил к открытой двери, где вонь от немытого больного тела не была столь одуряющей.
        - Подумай еще раз. Всего несколько слов и ты перестанешь страдать.
        Наступила напряженная пауза.
        - Нет, Ивола, я не стану твоим орудием в новых репрессиях и чистках.
        - Глупо. Я надеялся на благоразумие с твоей стороны. Ты меня разочаровал. Упрямый кретин! Твоя смерть будет ужасной. Халцедонская язва - очень долгая и очень мучительная смерть.
        Планета Лабрикс слыла райским уголком. Этот землеподобный мир обращался за четыреста один стандартный день вокруг звезды G-типа, которая по имперскому звездному каталогу носила то же название, что и ее обитаемый спутник. Лабрикс являлся столицей огромной провинции Нишитуры, граничащей с опетским сектором. Хотя этот мир отстоял на значительном удалении от центральных секторов, Лабрикс считался одним из самых известных промышленных и культурных центров империи. Планета славилась своими университетами, где учились сотни тысяч молодых людей из многих десятков систем. Ежегодно сюда прибывали миллионы туристов на устраиваемые грандиозные праздничные мероприятия.
        Свое экзотическое название планета получила благодаря единственному материку, протянувшемуся вдоль от северного до южного полюса, имеющему очертания боевой секиры с двумя лезвиями. Было еще бессчетное множество крупных и мелких островов, разбросанных в бескрайних океанах.
        И именно эта богатая и знаменитая планета была столицей сектора, которым управлял древний и влиятельный нишидский род - Соричта.
        Небольшой частный корабль совершил посадку в маленьком космопорту, принадлежащем эфору Соричте. Скоростной гравитолет подобрал тайного гостя эфора и доставил в один из его дворцов, который был построен на небольшом уединенном острове.
        Граф-текронт Кагер прибыл на Лабрикс инкогнито, по предварительной договоренности, как только получил информацию, что эфор Соричта смог покинуть столицу империи.
        Дворец эфора являл собою гармонию простоты и роскоши. Он возвышался на краю острова, в нескольких метрах от моря. Вокруг царили благоустроенные парки, за которыми скрывались нетронутые первозданные леса. Дворцовая архитектура недалеко отошла от канонов нишидского творчества и во всем ее внешнем облике чувствовалась прямолинейность, незатейливость и что-то от готики. Зато внутреннее убранство могло поразить любого видавшего виды сибарита.
        В день встречи своего тайного гостя и политического союзника, Соричта объявил для прислуги и для служащих выходной. Дворец обезлюдел и казался покинутым. Но оставалась незримая охрана из преданных лично ему людей, что позволяло чувствовать себя в полной безопасности. Встречу с Кагером эфор решил провести в специально построенном для таких целей подземном зале, куда имел доступ только он. В нем было напичкано столько новейшей противошпионской аппаратуры, сколько было бы много даже для всего дворца. Личный секретарь эфора и его правая рука - Барфурт, встретил гостя и проводил к гравилифту, спустившему их в аудиенц-зал.
        - Эфор Соричта.
        - Текронт Кагер, - последовал обмен приветствиями.
        Соричта повернулся к ждущему распоряжений секретарю.
        - Останьтесь, Барфурт, вы мне понадобитесь.
        - Слушаюсь, ваше высокопревосходительство.
        В отличие от других апартаментов дворца, этот зал был беден на убранство. Посреди стоял небольшой стол с компьютером и средствами связи. Стены были заставлены шкафами, хранившими тысячи микрокарт и лазерных дисков. Толстый однотонный ковер и самоосвещающийся навесной потолок завершали нехитрую обстановку.
        - Прошу вас, присаживайтесь, граф, - предложил Соричта. - Ничего из того, что будет здесь сказано, никогда не выйдет за пределы этих стен. Это я гарантирую.
        Кагер кивнул и опустился в предложенное кресло. Приняв удобную позу, он в который раз подумал о том, насколько можно доверять Соричте. Естественно о том, чтобы полностью открыться, не могло быть и речи. Виктор хотел найти подход к эфору и решил действовать тем способом, который еще ни разу не подводил.
        - То, о чем я вас попрошу, ваше высокопревосходительство, - начал он, - может показаться вам затруднительным, а в некоторых случаях идущим вразрез со внутриимперской политикой.
        Соричта понимающе покачал головой и произнес:
        - Ну что же, то, что неосуществимо, можно осуществить, а то, что неприемлемо, можно сделать приемлемым. Вопрос в том, под каким углом на это смотреть и каким способом этого добиваться.
        Кагер понял, что эфор настроен крайне благожелательно.
        - Я очень рад, что нашел взаимопонимание с вами, ваше высокопревосходительство.
        Соричта весь подобрался и смерил собеседника цепким оценивающим взглядом.
        - Ну раз так, граф, давайте говорить без обиняков, - быстро и по-деловому проговорил он. - Ваши конкретные предложения?
        - У меня несколько просьб, ваше высокопревосходительство. Прежде всего, я хочу увеличить квоту на поставку стратегического сырья в опетский сектор и получить разрешение на увеличение торгового и транспортного флота.
        Соричта задумался, впрочем, пауза длилась не очень долго.
        - Насчет вашей первой просьбы. Распределение стратегических ресурсов находится под личным контролем императора. Но думаю, я смогу кое-что тут сделать, хотя и не гарантирую, что объем поставок резко возрастет. Сами понимаете, граф, в вопросах такого уровня сталкиваются интересы многих влиятельных группировок. Это недешево будет мне стоить. Что же касается кораблей, то тут вопрос обстоит иначе. В течение месяца я могу поставить в аренду более трехсот транспортных кораблей и порядка шестидесяти пассажирских лайнеров всех классов.
        - Вы очень добры, ваше высокопревосходительство. Могу ли я еще рассчитывать на лицензию на дополнительное строительство транспортников на верфях опетского сектора?
        - Это можно будет устроить, граф. Но вы должны будете очень подробно обосновать свою просьбу, поскольку данный вопрос находится и в компетенции эфора промышленности Туварэ. Сюда же может сунуться и Ивола. Но со своей стороны я обещаю сделать все возможное.
        - Благодарю вас…
        - Не стоит. Вы один из тех, кому я обязан своим нынешним положением. Поэтому, это я вас должен благодарить. Я всегда платил долги и не забывал о своих друзьях и союзниках.
        Эфор развернулся к секретарю и приказал:
        - Барфурт, завтра на девять ноль-ноль подготовьте доклад о состоянии дел в частных имперских транспортных компаниях. И еще, подготовьте мне все внутриведомственные эдикты Туварэ за последние три-четыре месяца.
        - Слушаюсь, ваше высокопревосходительство.
        - Подозреваю, у вас есть еще просьбы, - вновь обратился к Кагеру Соричта.
        - Только одна, господин эфор. Меня беспокоит низкий уровень внешней торговли опетского сектора, что, в свою очередь, сдерживает темпы развития секторальной промышленности.
        - Я вас понял, граф. Но, к сожалению, я тут мало чем могу помочь. На основании декрета предыдущего императора Улрика III-го действует жесткое ограничение на торговлю высокотехнологической продукцией с иными державами. Единственное, что я могу тут для вас сделать - это увеличить квоту на торговлю сельскохозяйственной продукцией и агрегатов без интеллекта. Боюсь, что «Опетским Киберсистемам» не удастся расширить свои внешние рынки.
        В сказанном Соричтой Кагер не услышал ничего для себя нового. Эфор достал из пачки самовоспламеняющуюся ароматизированную сигарету и с удовольствие затянулся, выпустив красноватую струю дыма.
        - А теперь, граф, давайте обсудим финансовую сторону наших дел.
        Мэк сидел, облокотясь о металлические стенки своего карцера. Холод от стен проникал в каждую клеточку и сковывал, словно ледяные клещи. Слабенький свет едва пробивался через узкое сечение решетки потолка. Время от времени раздавались тяжелые шаги, и проходящий сверху охранник на мгновение перекрывал собой поток света и камера погружалась во тьму.
        В потолке проскрипело узкое окошко, через которое появился бачок с похлебкой, который спускался узнику по веревке. Мэк давно заметил, что пищу здесь подают регулярно и, судя по ее количеству, он здесь находится уже более месяца.
        Мэк взял в руки едва теплый бачок и машинально начал его опустошение, задумавшись, что неизвестно что хуже: сидеть здесь или вкалывать в штольне. Видно охранники полагали, что хуже карцер и Мэк посмеялся бы над ними, если бы не некоторые обстоятельства. Первое, здесь не было отхожего места, не говоря уже о душе. В результате проштрафившийся заключенный чуть ли не сходил с ума от собственных испражнений и отсутствия вентиляции. Второе, иногда сюда спускался Маонго. Правда теперь он выглядел и звался по-другому, но тот, кто знал его раньше, без труда узнает этого верзилу в новом обличии. И каждый раз Маонго по «старой дружбе» принимался избивать Мэка, который уже не мог из-за истощения ему противостоять.
        Добив жуткое хлебало, Мэк решил, пожалуй, согласиться с администрацией. Ему впервые захотелось вернуться в бригаду.
        Глава 6
        4 марта 4420 года. Вооруженные Силы Империи Нишитуры были приведены в состояние полной боевой готовности. Самый непримиримый противник империи - Новоземной Союз стал ареной боевых действий. Как позже выяснилось, пограничные с Н.С. государства последовали примеру империи, начав проведение полномасштабной мобилизации.
        Граф-текронт Кагер, как командующий группировкой опетского сектора, следуя директиве генерального штаба, объявил в войсках и на флоте готовность номер один. Мощная боевая машина империи пришла в движение. Все внимание обитаемой галактики приковалось к Новоземному Союзу.
        6 марта. Ведомство Савонаролы оповестило генералитет империи о ситуации в Н.С. Адмирал флота Анатолий Железный, имеющий непререкаемый авторитет во флоте, поднял черный флаг и объявил о восстании против бездарного руководства Новоземного Союза. Адмирала флота неофициально поддержали многие общественные организации и политические партии. На его сторону перешли четыре флота и восемь миров
        Президент Н.С. Коваливский ввел военное положение и через средства массовой информации объявил «ренегата и сумасшедшего, ввергающего государство в хаос» адмирала флота вне закона.
        7-11 марта. Стычки между мятежными и лояльными правительству эскадрами.
        12 марта. Сражение у системы Антарес. Адмиралу флота Железному удалось разбить и рассеять численно превосходящего противника.
        13 марта. Объединенные Миры Намара официально поддержали Железного и предложили финансовую помощь.
        20 марта. К мятежу присоединились еще двадцать одна система и треть планетарных армий. Вспыхнули восстания в правительственных флотах.
        К концу марта мятежному адмиралу флота удалось провести крупные силы через бреши в правительственной обороне, которые не смогли заткнуть лояльные Коваливскому маршалы. Сотни тяжелых кораблей собрались у Сириуса и других стратегических систем.
        31 марта. Железный разбил брошенный против него правительственный резерв. Гарнизон Сириуса капитулировал.
        3 апреля. Почти весь мятежный флот собрался у столичной системы Новая Земля. На сторону повстанцев перешли все центральные секторы Н.С. Адмирал флота Железный выдвинул ультиматум правительству и парламенту.
        4 апреля. Старый режим пал. Экс-президент Коваливский и экс-спикер верхней палаты Данземан бежали. За их головы было назначено вознаграждение. Всем другим своим врагам и недовольным новоиспеченный диктатор разрешил покинуть Новоземной Союз.
        Кагер внимательно отслеживал развитие событий в Н.С., которые журналисты уже окрестили «месячной революцией». По его поручению Шкумат еще в конце марта начал налаживать связи с окружением Железного.
        10 апреля. Новый министр иностранных дел Н.С. Иоахим Гнепф объявил, что новый режим провозглашает себя правопреемником свергнутого и дал пресс-конференцию.
        На следующий день по центральным каналам межзвездных СМИ выступил адмирал флота Железный и подтвердил то, о чем Кагер уже знал через Шкумата. Новоземный Союз перестал существовать. Диктатор объявил о смене формы государственного устройства, провозгласил себя императором и генералиссимусом. Отныне на галактической карте появилось новое звездное государство - Новоземная Империя.
        На 1 мая была запланирована церемония коронации императора. Разосланы приглашения всем иностранным послам и объявлено, что будут представлены члены нового имперского аппарата и будут провозглашены принципы нового курса Новоземной Империи.
        - Что скажешь, Антон? - спросил Кагер, устало потирая виски.
        Шкумат откинулся на спинку чересчур мягкого кресла.
        - Скажу, что для нас все складывается как нельзя лучше, ваше превосходительство.
        Рабочий день уже закончился. Служащие дворца Кагеров уже разъезжались. Виктор вызвал по селектору секретаршу и отпустил ее домой.
        - Я кое-что выяснил о Железном, - продолжил Шкумат, - он занимает жесткую позицию по отношению к Империи Нишитуры. Все его заявления о курсе на примирение, о дружбе и сотрудничестве и яйца выеденного не стоят. Мои люди сообщают, что на военных заводах разместили новые заказы, испытываются новые типы кораблей.
        Кагер заново принялся массировать виски, устало облокотившись локтями о стол.
        - Целыми сутками сижу в этом проклятом кабинете. Скоро покроюсь плесенью и превращусь в чертову мумию.
        - Вам следует отдохнуть, ваше превосходительство. Например, отправиться на охоту или просто дня два побродить по горам.
        - Пожалуй, я с тобой соглашусь. Такое впечатление, что задница скоро прирастет к этому дерьмовому креслу.
        Виктор недолго помолчал и улыбнулся.
        - Знаешь, ты единственный, кто может мне посоветовать что-то подобное и с которым я могу запросто выпить. Аж противно как-то, когда все кругом на меня смотрят как на ходячий титул. Высокородный нишид, текронт - это неутолимая стальная машина, не допускающая ошибок, не имеющая слабостей. Хотя, с другой стороны… А, ничего.
        Шкумат тоже позволил себе улыбку.
        - А вы никогда не думали о…?
        Кагер внимательно посмотрел на генерала.
        - О чем?
        - О женитьбе.
        Оба рассмеялись.
        - Не скрою, посещали меня такие мысли. Но какие там женщины, когда я не принадлежу сам себе? Не мне тебе объяснять. Когда-нибудь потом, я думаю…
        Виктор посмотрел куда-то за спину генералу.
        - Вот думаю начать переговоры. Обстановка сложная. Не дай бог, Савонарола пронюхает о моих намерениях. Надо все тщательно продумать, отправить чуть ли не шпиона. Да и император Анатолий наверняка сейчас очень занят. И будет занят еще очень долго. Значит, надо его заинтересовать, следовательно, придется послать человека с конкретными предложениями. Насчет кандидатуры, у тебя есть на примете человек?
        - Надо подумать, ваше превосходительство. Но я прямо сейчас могу назвать несколько фамилий.
        - Что думаешь о Подгорном?
        - Подгорный? У меня на него ничего нет. Я имею в виду…
        - Я понял тебя, Антон. Подгорный кристально чист. Он начал еще в аппарате моего отца. Ответственный, энергичный, отличный управленец. Я думаю, с поставленной задачей справится. Как, одобряешь?
        - Ну, мое мнение вы знаете, ваше превосходительство.
        Виктор поднял бровь в немом вопросе.
        - Ах, да! У тебя же на него ничего нет, что можно интерпретировать, как положительную характеристику. Ну что ж, будем считать, что наши мнения сошлись. Введешь Николая Эдуардовича в курс дела.
        - Какая у него степень доступа?
        - Троечка. Теперь первая.
        - Понял.
        - Можешь идти, Антон.
        Шкумат встал и, кивнув, направился к двери.
        - И еще.
        - Да, ваше превосходительство, - ответил генерал, не успев открыть дверь.
        - Переговоры должны начаться до первого мая.
        Николай Эдуардович Подгорный любил бывать в замке Алартон. Его всегда восхищала его утонченная архитектура и внутреннее убранство. Он не раз бывал во внутренних садах. И сейчас, когда гравитолет доставил его на стоянку посреди одного из парков, Николай Эдуардович пошел к замку, восхищаясь окружающей красотой. У ворот его встретил дворецкий и провел к кабинету молодого Кагера. Гость мог бы и сам найти дорогу, но все же не рискнул отказаться от услуг проводника.
        «Все как и при жизни его отца», - подумал Подгорный. Это был далеко уже немолодой человек, отметивший недавно свое восьмидесятилетие. Он любил держать себя в форме: еженедельные занятия в спортзале, увлечение горами и плаванием, бег. Да и современная медицина на многое способна.
        У кабинета он остановился и поправил каждую деталь своего костюма, хотя знал, что выглядит безупречно.
        Сенсоры опознали гостя, и бронированная дверь открылась. Система безопасности не выявила никакого оружия или иной угрозы.
        - Ваше превосходительство, - приветствовал Подгорный.
        - Проходите, Николай Эдуардович, присаживайтесь.
        Подгорный прошел к столу и сел в предложенное кресло.
        - Вы уже имели разговор с шефом разведкорпуса, не так ли? Таким образом, вы в курсе моих планов и той роли, что отводится вам.
        - Совершенно верно, ваше превосходительство. Должен сказать, - Подгорного охватило волнение, которое он не смог скрыть, - что я горд тем, что вы мне оказали столь высокое доверие. Я думаю… э… что…
        - Что вы оправдаете мои ожидания? Это вы хотели сказать? Конечно, оправдаете, я в этом нисколько не сомневаюсь, иначе бы не остановился на вашей кандидатуре.
        Подгорный почувствовал холод, несмотря на окружающее тепло. Но он умел владеть собой, и ничто не выдало его ощущений. За свою карьеру Николаю Эдуардовичу не раз приходилось сталкиваться с высокородными нишидами, и он прекрасно разбирался в их темпераменте. Последняя фраза, сказанная Кагером, была прямой угрозой, но в то же время правитель не хотел оскорбить его, а хотел донести, как важны результаты предстоящего дела.
        - К себе я вас вызвал, Николай Эдуардович, чтобы лично переговорить, дать напутственное слово.
        Подгорный кивнул, глядя в глаза шефу.
        - Но задерживать я вас долго не буду. Когда вылет вашего корабля?
        - Через девять часов, ваше превосходительство.
        - Значит, у вас будет еще время отдохнуть перед дорогой. Итак, прежде всего, если вам не удастся выйти на императора, вы должны выйти на его советника - Григория Царапова. Вы не должны связываться с исполняющим обязанности премьер-министра Деревянко. Для нас это темная лошадка и необоснованный риск. Очень желательно исключить в контактах посредников.
        - Понял, ваше превосходительство.
        - И второе. Если речь зайдет о чем-то, что вы не понимаете, или о чем вы не знаете, я имею в виду секретное оружие или какой-нибудь феномен, вы должны передать сообщение Шкумату. Он вылетит к вам для помощи. Это все. Не буду вас более задерживать. Удачи.
        Подгорный покинул Алартон. Ему еще предстояло разобраться с рядом дел до отбытия из Опета.
        Небольшой лайнер “Алтас” принадлежал компании “Опетские Киберсистемы” и был зафрахтован Центральной Опетской Информационной Компаниеей для освещения для опетского сектора главного события грядущего месяца - инаугурации первого императора Новоземной Империи. Накануне отправки бригады журналистов, исполнительный директор ЦОИКс удивлением узнал, что в его компании вот уже несколько лет “работает” первоклассный специалист по связи, некто Хертвиг, но не счел нужным задавать лишние вопросы.
        Николай Подгорный подкурил очередную сигарету, наблюдая за роботами-погрузчиками, перетаскивающими штабеля ящиков в грузовой отсек “Алтаса”. Рядом лениво расхаживали члены экипажа лайнера.
        Словно из-под земли перед Подгорным возник незнакомый молодой человек в дорогом модном костюме и с приветливым лицом.
        - Вы уже осмотрели судно? - спросил он.
        Молодой человек слегка улыбнулся. Подгорный ответил ему тем же.
        - Нет, я, собственно, только что прибыл в космопорт.
        Незнакомец снова улыбнулся и, наигранно спохватившись, сказал:
        - Прошу прощения, Николай Эдуардович, мое имя Хертвиг. Я специалист по связи из ЦИОК. Я буду вам помогать во время вашей командировки и охранять вашу жизнь.
        - Личный телохранитель? - Подгорный улыбнулся. - Должно быть, я на хорошем счету у генерала Шкумата.
        Хертвиг пожал плечами.
        - Не будем задерживаться на стартовой платформе.
        Внешне “Алтас” выглядел неказисто, зато внутри царили чистота и порядок. Хертвиг показал Подгорному его каюту. Довольно просторное помещение было со вкусом благоустроено. Здесь можно было уютно провести время полета. Кроме того, имелась, судя по первому знакомству, неплохая библиотека.
        - Я к вам зайду попозже, - сообщил Хертвиг и удалился в лабиринты отсеков корабля.
        Распаковав вещи, эмиссар решил изучить библиотеку потом. Спать не хотелось, как не хотелось и сидеть в каюте. Он решил побродить по кораблю.
        Портовые роботы-погрузчики закончили работу и покинули судно. Через некоторое время по трапу взобралась разношерстная группа из пяти человек, среди которых была одна женщина. Все они сильно отличались друг от друга внешним видом, но были едины в одном - слишком много шумели.
        Подгорному сразу бросилось в глаза их разительное отличие от команды. Последние были все подтянуты, с одинаковыми короткими прическами и несуетливы. При других обстоятельствах, их можно было принять за военных матросов.
        “Хотя, может быть, я недалек от истины” - подумал эмиссар.
        - О, здравствуйте! - громко поздоровалась женщина из бригады журналистов.
        Довольно симпатичное лицо и ладно скроенная фигура, но склонная к полноте, быстро оценил Подгорный.
        Она протянула руку, унизанную тремя перстнями и браслетом.
        - Здравствуйте, - ответил Николай Эдуардович и поцеловал протянутую руку.
        - Вы должно быть капитан “Алтаса”? А я репортер программы “Сверхновая” на ЦОИК Стелла Клар. Должно быть видели мои репортажи?
        - Стелла Клар? Конечно! Кто же вас не знает?
        От ее улыбки, казалось, во всем отсеке стало еще светлее.
        - Вы не покажете нам наши каюты, господин капитан?
        - Да я вообще-то … - замялся эмиссар.
        - Стелла Клар? - снова возникнув из ниоткуда, появился Хертвиг. И весьма вовремя. - Очень приятно с вами познакомиться. Я специалист по связи. Надеюсь, мы с вами сработаемся. Меня зовут Хертвиг.
        Стелла Клар одарила нового знакомого самой обворожительной улыбкой из своей коллекции.
        - Боюсь, вы немного ошиблись, Стелла. Господин Рознецкий не капитан, а старший помощник капитана. Поэтому, я думаю, вы простите его, если он нас покинет. Он занят подготовкой к полету. Ваши апартаменты покажу вам я.
        - О, конечно, конечно, господин Хертвиг.
        Улыбнувшись на прощание, Подгорный подумал, что Хертвиг спас его от дурацкого положения. И, кто знает, может быть от еще чего-нибудь приятного? Решительным шагом он направился к своей каюте, находившейся в другой части корабля. По дороге он решил дождаться объяснений насчет его новой фамилии.
        Ждать Хертвига пришлось долго. Подгорный успел прослушать диск старинной музыки и даже вздремнуть. Проснувшись, он взглянул на таймер, до старта оставалось не более часа.
        В дверь постучались, после чего она отошла в сторону. На пороге возник Хертвиг.
        - Должен вас попросить, господин Рознецкий, впредь закрываться.
        Он внимательно осмотрел каюту.
        - Позволите войти?
        Подгорный кивнул.
        - Располагайтесь.
        - Интересная женщина и очень многообещающая, - произнес телохранитель, усевшись на выдвижное сидение. - От нее почти невозможно отделаться. Железная хватка. Настоящая журналюга. Надеюсь, вы не сердитесь, что я так задержался?
        Не дождавшись ответа, молодой человек продолжил:
        - А теперь к делу. Вот ваше удостоверение личности, идентификационная карточка, свидетельство астронавигатора.
        Он протянул документы эмиссару. Подгорный осмотрел их. Везде его объемная стереограмма, образцы волокон, легендированная информация и имя.
        - Ваше нынешнее имя Рознецкий Николай Юрьевич. Старпом капитана “Алтаса”. Вам не придется что-либо выполнять во время полета. Более того, рекомендую поменьше появляться в отсеках, где вы можете столкнуться с репортерами. При прохождении погранконтроля и таможенных досмотров, вы будете числиться отдыхающим после вахты, что будет отмечено в вахтенном журнале. Не забывайте, ваша главная задача сейчас - подготовиться к успешному выполнению порученного задания. Если я вам понадоблюсь, вызывайте по внутренней связи каюту госпожи Клар. Вот ее номер.
        Подгорный закрыл за Хертвигом дверь. Теперь он мог на досуге изучить необходимые файлы.
        Все оставшееся время до старта он провел за просмотром общей информации о Новоземной Империи, отложив секретные документы на потом, для тщательного изучения.
        Синтезированный голос сообщил о стартовой готовности и посоветовал все пассажирам занять свои места. Подгорный не впервые путешествовал звездолетом устаревшего типа и не страдал взлетно-посадочным синдромом, однако предпочел перенести старт лежа. Когда тот же компьютерный голос доложил, что «Алтас» покидает опетскую орбиту, Николай Эдуардович снова принялся за работу.
        «Ага, вот он». Держа в ладони маленький пластиковый квадратик, эмиссар активизировал его. Тот час кусочек пластика бледно замерцал и призрачный свет расширился, образовав плоскость правильного квадрата, оставив пластик строго в центре. Силовой диск готов к работе.
        На нем хранилась вся информация о новых боссах Новоземной Империи: биография, карьера, круг общения, характер, темперамент, интересы, склонности, взгляды и другое.
        «Что ж, - подумал эмиссар, - попытаемся подобрать ключик к замку».
        Первых двух сигналов таймера хватило, чтобы вырвать Хертвига из сна. На ощупь он вырубил будильник и посмотрел на табло. Шесть ноль-ноль.
        В комнате было темно. Плотно закрытые жалюзи не пропускали свет восходящего солнца.
        Рядом спала Стелла Клар. Хертвиг невольно полюбовался ее прекрасным обнаженным телом, во сне журналистка всегда раскрывалась. Беззвучно, чтобы не разбудить ее, он вылез из постели и пошел в ванную.
        Холодный душ мигом прогнал остатки сна и придал бодрости. Потрогав отросшую щетину, Хертвиг нанес на нее депилятор, через минуту уничтоживший едва пробившуюся поросль.
        Шесть двенадцать. Хертвиг уже полностью оделся и в последний раз взглянул на Стеллу. Она все еще спала, широко раскинув руки.
        Покинув шикарный и дорогой отель, Хертвиг брел по ожившим улицам Терраполиса - столицы Новой Земли. Город пробуждался, люди спешили на работу.
        Хертвиг подал знак пролетающему мимо такси.
        - Санайский космопорт.
        Водитель кивнул и поднял гравитакси на верхний уровень.
        Отель, где остановились журналисты, размещался почти в центральных районах Терраполиса. Санайский пригород находился на севере. В другое время суток полет отнял бы десять - пятнадцать минут. Но теперь был час пик и иногда создавались воздушные пробки, которые, впрочем, довольно быстро ликвидировались полицейскими патрулями.
        Гравитакси доставило пассажира к семи.
        Расплатившись, Хертвиг зашел в ресторанчик, который только-только открылся. Заведение оказалось автоматизированным. Хертвиг занял столик и огляделся. Он был единственным посетителем. Вызвав на дисплей меню, он заказал тушеное мясо с картофелем и салат с непроизносимым названием.
        Через пневмоканал, всего через пять минут на столе появились два подноса, накрытые крышками. Хертвиг снял их и с большим аппетитом принялся уплетать свой заказ. Салат с трудным названием оказался довольно вкусным, но определить его ингредиенты было невозможно.
        Закончив трапезу, он оставил несколько банкнот на столе и покинул ресторан.
        В распоряжении еще пропасть времени. Но Хертвиг специально прибыл пораньше. Вчера он вышел на одного из местных торговцев оружием. То, что он хотел приобрести, по местным меркам являлось слишком серьезным, поэтому, не исключено, что тот хмырь стуканул на него местной полиции.
        Хертвиг остановился в ста метрах от бара «Дюна», где была назначена встреча. Кругом ничего необычного, только роботы погрузчики катили к летному полю.
        Сам космопорт находился дальше. Здесь же был квартал магазинов, кафе, баров и злачных мест, которые никогда не пустуют, забитые техперсоналом и астронавтами со многих миров.
        Хертвиг зашел в один из магазинчиков и, делая вид, что осматривает товары и иногда покупая какую-нибудь ненужную мелочь, наблюдал за «Дюной» весь следующий час.
        Так и не заметив ничего подозрительного, он, наконец, переступил порог бара. Внутри было темно и накурено, видно всю ночь здесь велось довольно оживленное общение. Официантка уносила пустые бутылки и бокалы, другая подметала осколки стекла и пыталась оттереть пятна крови. В противоположном углу двое отпихнули поломанный стол и поставили на его место новый.
        Хертвиг подошел к стойке бара.
        - Что будете?
        - Бокал пива, темного.
        Получив бокал с густой пеной, и отхлебнув, он поинтересовался:
        - Похоже, жаркая была ночка?
        Бармен улыбнулся.
        - Они никогда не изменятся.
        Хертвиг занял столик, стоящий вплотную у стены в дальнем углу, так, чтобы обзор был свободен. Когда пиво было почти допито, напротив уселся лысый и широкоплечий тип с перебитым носом.
        - Ты что ли Шворик? - спросил Хертвиг, сравнив словесный портрет с внешним видом лысого.
        Тот кивнул, внимательно изучая собеседника.
        - Как ты меня узнал? - снова спросил эмиссар.
        - Ги, мне тебя подробно обрисовал.
        - Что у тебя для меня есть?
        - Весь заказ.
        - Посмотрю.
        - Деньги вперед.
        Хертвиг вынул заготовленную пачку банкнот и сунул под стол. Через пару минут лысый наконец сосчитал.
        - Тут за один.
        - Остальное потом, сначала товар.
        Теперь Шворик передал оружие. Хертвиг внимательно осмотрел армейский пистолет, стреляющий реактивными пулями. В некоторых местах сохранилась заводская смазка. Игрушка исправна, нулячая, система знакомая. Он остался доволен.
        - Ствол чистый, - сказал Шворик.
        - Верю.
        Хертвиг передал следующую пачку и получил второй пистолет, четыре магазина и стилет.
        - Блокировщик принес?
        Шворик кивнул и передал небольшой сверток.
        - Две штуки.
        - Ги говорил будет дешевле.
        - Ги ошибался.
        Немного подумав для виду, Хертвиг согласился:
        - По рукам.
        Он отсчитал две тысячи новоземных кредитов и отдал торговцу. На самом деле ему не было разницы, сколько стоит этот приборчик.
        Когда последние деньги исчезли в глубинах просторных одежд торговца, тот резко встал и торопливым шагом покинул бар.
        Хертвиг развернул сверток. По сути в руках он держал портативный компьютер, но с ограниченными функциями. При внимательном изучении, можно было выявить, что его изготовили кустарным способом, но довольно высоко квалифицированно.
        В первый же день прибытия на Новую Землю, Хертвиг заметил одну деталь - весь частный транспорт был оборудован встроенной системой полетного контроля, которая не давала водителю совершать резкие маневры, увеличивать скорость сверх установленного предела и игнорировать полицию. Эта система имела большие плюсы, например, аварии были большой редкостью, но в случае опасности у водителя не было никаких шансов спастись от преследователей. Хотя, может быть, единственный преследователь здесь - это полиция. Хертвигу хотелось надеяться, что это так.
        Он заказал еще пива и закурил сигарету. Иногда надо потакать своим маленьким слабостям.
        Настойчивый сигнал пневмопочты вывел его из задумчивости. Створки аппарата выплюнули небольшой пластиковый бокс. На крышке посылки мерцал штамп почтового отделения и надпись:
        «ГОСПОДИНУ РОЗНЕЦКОМУ».
        Подгорный взял посылку, взвесил, повертел в руках. Легкая. «И что бы это означало?» - подумал он.
        Прошло уже несколько дней с того момента, как «Алтас» совершил посадку в одном из крупных космопортов Новой Земли.
        Подгорный решил остановиться подальше от суеты огромного Терраполиса. Небольшой отель с чистым уютным номером на окраине вполне удовлетворял его. Все это время Хертвиг неотлучно следовал за ним, но не слишком мозоля глаза. Прежде чем поселиться в номере, он проверил его на наличие «жучков» и, оставшись довольным, покинул эмиссара.
        Но все это было неважно. Вчера Подгорный был на аудиенции у советника императора Царапова. На первый взгляд, все прошло без сучка и задоринки, но в атмосфере беседы чувствовалось напряжение и недоверие. Возможно, он провалил задание. Подгорный с силой швырнул пластиковую коробку на кресло, потом все же подошел и вскрыл ее. Внутри лежал голопроектор размером в половину сигаретной пачки, оборудованный сложнейшей, но миниатюрной системой идентификации.
        «Прекрасная техника» - восхитился эмиссар.
        Он активизировал систему защиты и идентификации. Плотное силовое поле окутало голопроектор, лазерные лучи низкой частоты заплясали по лицу. Николай Эдуардович старался не моргать, когда один из лучей дошел до левого глаза и на несколько мгновений ослепил его. Наконец, через несколько секунд система завершила сличение.
        Силовое поле исчезло. Появилась голограмма Царапова.
        - Добрый день, Николай Эдуардович, - прозвучал голос советника, - как вы понимаете, вчера я не мог полномочно вести с вами переговоры и, к сожалению, мы не дообсудили некоторые вопросы. Теперь ситуация изменилась. Поэтому буду рад вас видеть в пятнадцать ноль-ноль по местному времени у себя.
        Запись закончилась. Подгорный отключил голопроектор и положил обратно в бокс. Он был восхищен и одновременно напуган. Каким образом они раздобыли его телеметрические данные?
        «Что ж, контршпионы у них работают превосходно. Или как их там?..»
        Эмиссар посмотрел на часы. Тринадцать двадцать. Время еще есть, гравитолет доставит в императорский дворец за четверть часа. Но надо еще привести себя в порядок.
        Он взял передатчик, настроенный на аналогичный аппарат Хертвига, и вызвал помощника.
        - Хертвиг слушает.
        - Это Рознецкий, ты мне срочно нужен.
        - Сейчас буду.
        Николай Эдуардович зашел в ванную комнату и включил воду. Отрегулировав ее до ледяной, он подставил под струю голову. Потом взял полотенце и тщательно растер лицо, и подставил волосы под воздушный напор. Он посмотрел в зеркало - свежее румяное от прилива крови лицо, и остался доволен.
        В выдвижном шкафу были развешены комплекты свежего белья и одежды. После недолгих раздумий, была выбрана белоснежная рубашка с архаическими золотыми запонками и черные с синим отливом брюки из иналипоской ткани - дороговатые даже для его чиновничьего жалованья. Следующие двадцать минут заняла утомительная процедура завязывания бантоки черно-бело-серых тонов. Бантока являлась вещью, которую ненавидели все. Когда-то в далеком прошлом она пришла на смену галстуку и была очень строгой, обязательной, но элегантной частью делового костюма. Но существовало одно «но»: правильно завязать бантоку являлось целым искусством, поэтому все чиновники и деловые люди веками материли забытого талантливого модельера, создавшего сей шедевр.
        «И когда эта зараза выйдет из моды?» - осмотрел свои труды Подгорный и остался доволен, не обнаружив изъянов.
        - Господин Хертвиг. - сообщил дверной компьютер. - Впустить?
        - Да.
        Хертвиг вошел без привычной улыбки.
        - Что-нибудь случилось? - спросил Подгорный.
        - Ничего. И надеюсь не случится. Просто нехорошее предчувствие.
        - Есть основания?
        Хертвиг мотнул головой и, словно переключившись, как-то внутренне изменился.
        - Зачем вы хотели меня видеть?
        - Я получил приглашение на пятнадцать ноль-ноль. Через пневмопочту.
        - Пневмопочтой?. Это довольно странно. Разрешите посмотреть.
        Эмиссар кивнул.
        - Где оно?
        - В пластиковом боксе, в кресле.
        Хертвиг подошел к креслу и вскрыл бокс.
        - Круто, - только и сказал он, уставившись на эмиссара.
        - Мне тоже так показалось. Потрясающая техника.
        - Да я не об этом.
        Хертвиг показал содержимое бокса, вернее то, что от него осталось. Внутри лежал почерневший, оплавленный до неузнаваемости голопроектор.
        Некоторое время они смотрели друг на друга.
        - Опишите мне то, что тут находилось.
        - Там был стандартный голопроектор, только миниатюрный, размером с половину сигаретной пачки. В него была встроена система защиты, которая просканировала меня , прежде чем активизировался сам аппарат. Потом пошла запись Царапова. Он назначил встречу в императорском дворце.
        - Ясно.
        Хертвиг плюхнулся в кресло и достал сигарету. Подкурив, он сказал:
        - Существуют много способов связаться с вами, при этом соблюдая скрытность. Пересылка послания пневмопочтой … не приемлема, я бы так сказал. Хотя бы потому, что послание можно перехватить. А при наличии большого желания и больших денег можно обойти любую систему защиты.
        - Вы не верите в подлинность послания?
        Хертвиг глубоко затянулся.
        - Не верю.
        - А если оно все же подлинно? Царапов назвал мое настоящее имя.
        Помощник пожал плечами и предложил:
        - Давайте, Николай Эдуардович, сделаем так: отправимся в императорский дворец прямо сейчас. Если нас дезинформировали, то этот шаг, возможно, спутает планы наших тайных врагов. Если же все в порядке, тогда мы просто подождем назначенное время в гравитолете.
        - Что ж, в таких делах я полагаюсь на вас.
        Покинув номер, эмиссары сели в купленный на днях гравитолет престижной марки. Хертвиг сел за управление, Подгорный расположился в заднем салоне.
        Поднявшись в воздух, гравитолет влился в воздушное движение. В пригороде Терраполиса транспортные потоки были не столь оживленные и они за несколько минут добрались до реки Свона, за которой начинались жилые районы города.
        Подгорный наблюдал за широким мостом, по которому медленно двигались тяжелые грузовики с промышленными материалами. Грузовых гравитолетов нигде не было видно. Наверное, им запрещалось находиться в пределах столицы.
        - Приготовьтесь, - сказал Хертвиг и активизировал блокировщик. - Кажется, у нас появились сопровождающие.
        - Хвост?
        Отражение салонного зеркала улыбнулось.
        Резкий маневр вдавил Подгорного в сидение. Гравитолет резво свернул и влился в нижний поток движения.
        Посмотрев на задние мониторы, Подгорный увидел, что то же самое сделали еще два одинаковых гравитолета черного матового цвета.
        - Я так и думал, - бросил Хертвиг, - пристегнитесь получше.
        Едва эмиссар успел застегнуть ремень безопасности, как его помощник резко бросил машину вниз, на уровень домов.
        Какое-то время преследователи не появлялись, затем один из них возник сверху, другой в сотне метров позади.
        Послышался грохот выстрелов, задний гравитолет открыл огонь. Подгорный посмотрел назад. Из верхнего люка салона преследователя по пояс высунулся человек и целился из автомата.
        Новая очередь. Пули разбили заднее стекло и проделали дыры в переднем сидении рядом с водителем.
        - Возьмите оружие.
        Хертвиг кинул пистолет через плечо.
        - Как вы смогли провезти его через пограничников и таможню?
        - Сейчас не время об этом. Постарайтесь убить стрелка.
        Подгорный сбросил ремень безопасности и снял оружие с предохранителя. Нормально прицелиться не получалось. Он дважды безрезультатно выстрелил.
        Хертвиг свернул между двумя домами. Задний преследователь не ожидал этого и на некоторое время потерял их. Зато из верхнего гравитолета был открыт плотный огонь. Несколько пуль прошили салон спереди. Одна из них попала Хертвигу в голень, срезав пласт кожи.
        Хертвиг бросил машину в другой пролет между домами, но их преследователь, казалось, ожидал подобного и сразу навис сверху. Еще одна очередь повредила антигравы. Гравитолет начал терять высоту.
        Хертвиг оказался классным пилотом, практически не имея тяги, воздушная машина не рухнула вниз, а вспорола брюхом подворотню. Несколько испуганных пешеходов поспешили скрыться в подъездах домов.
        - Быстрее вылезайте, - бросил Хертвиг и выпрыгнул наружу.
        Подгорный последовал за ним и с удивлением уставился на султанчики, заплясавшие у его ног. Телохранитель сбил его в прыжке и прижал к земле своим телом. Но новых выстрелов не последовало.
        Второй гравитолет пошел на повторный заход. Из боковых дверец высунулись двое боевиков с автоматами, но прежде чем они открыли губительный огонь, Хертвиг швырнул шефа за корму поврежденного гравитолета, а сам едва успел уйти от пуль.
        Подгорный с оцепенением наблюдал, как срикошетившие пули пронеслись рядом и ощутил в плече странное тепло. Ощупав его другой рукой, он увидел кровь и лишь тогда почувствовал боль.
        Тем временем, один из черных гравитолетов высадил группу боевиков в нескольких десятках метров. Другой разворачивался для нового захода. От его огня гравитолет эмиссаров загорелся. Хертвиг открыл прицельный огонь в ответ и убил водителя. Завалившись на бок, машина врезалась в бетонные плиты подворотни, развалилась на куски и вспыхнула.
        - Бегом в подъезд, сейчас рванет! Они стреляли зажигательными, чтобы выкурить нас.
        Ближайший подъезд находился напротив, в дюжине метров. Укрывшись в нем, Хертвиг увидел, что его шеф ранен. Достав откуда-то жгут, он перетянул им место выше раны и приставил рядом с пулевым отверстием крохотную металлическую аптечку. Тоненькая игла впилась в кожу, затем анализатор выдал еще серию уколов.
        - Теперь наверх!
        Взрыв потряс все вокруг. Выбитая взрывной волной дверь плашмя припечатала их к ступенькам. Быстро придя в себя, Хертвиг вытащил из-под нее шефа и потащил наверх.
        - Я уже могу сам, - простонал эмиссар.
        - Антигравы рванули… Теперь по лестнице вверх. Я скоро к вам присоединюсь.
        Подгорный тяжело застонал, а Хертвиг вызвал лифт и, когда дверцы открылись, расстрелял приборную доску.
        Подгорный бежал по лестнице, когда услышал выстрелы.
        - Хертвиг! - позвал он.
        Ему никто не ответил. Сплюнув, эмиссар почувствовал боль - губы были разбиты.
        Послышался еще один выстрел и чей-то короткий вскрик. Надеясь, что кричал не его помощник, эмиссар проверил магазин. Осталось девять патронов.
        Убив первого боевика, Хертвиг распотрошил панель освещения и ушел в образовавшуюся тьму лестничного пролета. Бесшумно он поднялся до следующего этажа и повторил акт вандализма со второй панелью. Потом прислушался. Ни одного звука. Вдруг в какой-то квартире заплакал ребенок и послышался треск разбитого окна. Он подбежал к этой квартире. Теперь внизу прозвучали едва различимые шаги.
        С диким грохотом дверь квартиры вылетела на лестничную клетку, сбив Хертвига. Матерясь от всей души, он попытался подняться и получил тяжелый удар сапогом в бок. Выронив пистолет, он все же успел сгруппироваться и, отразив следующий удар, подсек нападавшего. Снизу на этаж вскочил другой боевик.
        - Это не тот, - крикнул сбитый с ног, - кончай его!
        Боевик вскинул автомат, но прежде чем успел выстрелить, Хертвиг метнул стилет. Длинное узкое лезвие вонзилось прямо в глаз и вошло в мозг. Не издав ни звука, боевик покатился по ступенькам вниз.
        Хертвиг вскочил на ноги одновременно со вторым боевиком и провел правый хук в челюсть. Тот выдержал удар и с разворота лягнул эмиссара ногой, но просчитался. Проскочив под ногой, Хертвиг оказался спиной ко взломанной квартире.
        Взревев, противник бросился на него и оба влетели вовнутрь.
        Подставив руку, Хертвиг избежал столкновения головы с полом и с размаху двинул врага локтем в нос. Подобравшись, он раздробил ему нос вторым ударом и вскочил на ноги.
        Где-то по-прежнему плакал ребенок. Быстро оценив расположение комнат, Хертвиг начал обыскивать отключившегося боевика. Очень скоро тот начал подавать признаки жизни. Резким приемом ему было сломано шею и он затих навсегда.
        Оружия при покойнике не оказалось. Хертвиг вернулся в коридор и подобрал автомат. В магазине не хватало лишь нескольких патронов.
        Вбежав обратно, он вломился на кухню. Никого. Следующая комната оказалась также пустой. Стараясь не шуметь и привести в норму дыхалку, сбитую злосчатсным ударом ботинка, Хертвиг обследовал еще несколько комнат. В одной из них он увидел развороченное окно и впритык висящий на уровне квартиры гравитолет. Кругом рассыпанные осколки стекла, они были и на выступах воздушной машины. Несомненно, ей воспользовались как тараном. Боковая дверь гравитолета была распахнута, но изнутри не доносилось ни звука.
        Хертвиг решил не соваться туда, вполне вероятно там приготовлен сюрприз, например, мина-ловушка.
        Опять заплакал ребенок, на этот раз где-то совсем близко. Хертвиг обошел перекинутые кресла, разломанный столик, разбитый стереовизор и ударом ноги распахнул следующую дверь.
        Из его позиции была видна кровать, на которой сидела молодая испуганная женщина с годовалым ребенком на руках. В ее глазах застыл ужас. Она еще тесней прижала ребенка к себе, тот продолжал плакать, чувствуя страх матери.
        Хертвиг перешагнул порог комнаты. Тишину разорвал грохот выстрелов, слившихся в протяжный вой. Смерч горячей стали изрешетил косяк и стену рядом с эмиссаром. Первая очередь прошла мимо. Кто-то стрелял, спрятавшись за открытой дверью, не видя свою мишень. Не дожидаясь второй очереди, Хертвиг прыгнул вперед и, перекатившись, вскинул автомат. Запоздалая очередь прошла поверху. Боевик за дверью держал тяжелый станковый пулемет и не мог его резко развернуть. Эмиссар уже приготовился отправить его к праотцам, но тут кто-то напрыгнул сзади. Здоровенный тесак вот-вот должен был вонзиться ему в горло. Хертвиг перехватил руку напавшего и смог перебросить его через себя, закрывшись от пулеметчика. Потом он нырнул в сторону. Тип с неповоротливым пулеметом среагировал снова поздно. Его очередь разрезала своего товарища надвое. Ответный выстрел Хертвига проделал маленькую аккуратную дырочку во лбу дебила.
        - С вами все в порядке? - спросил эмиссар у забившейся в угол девушки с ребенком. - Не бойтесь, я вам ничего плохого не сделаю.
        Та кивнула в ответ, затравленно глядя ему в глаза.
        - Оставайтесь тут. Скоро прибудет полиция и скорая помощь. Вам окажут помощь.
        На лестничной площадке послышалась беспорядочная пистолетная пальба. Ей ответила автоматная очередь.
        Хертвиг вскочил и бросился туда.
        Грохот выстрела. Боль обожгла его спину. Он остановился и увидел кровь, расплывающуюся на животе. Пуля прошла насквозь.
        Обернувшись, Хертвиг увидел дуло мелкокалиберного пистолета, направленное на него. Его держала та самая девушка с ребенком. В следующую секунду она отшвырнула орущего малыша на кровать.
        На ее лице теперь не было и капли той затравленности и ужаса. Теперь оно светилось победой.
        Хертвиг отвел взгляд и лишь теперь увидел за кроватью в луже крови другую женщину.
        - Сука! - выдохнул он.
        Девушка надменно улыбнулась и нажала на спусковой крючок.
        Подгорный притаился за углом. Послышались почти неразличимые крадущиеся шаги.
        - Хертвиг?
        Ответа не последовало.
        Шаги стали громче. Сердце эмиссара забилось словно дикие тамтамы. Что-то неприятно резануло в животе. Он понял, что боится, в конце концов, он не был профессионалом.
        Высунувшись из-за угла, он четырежды выстрелил и нырнул обратно. Ответные выстрелы испещрили угол и стену напротив, обсыпав осколками керамической облицовки.
        На улице послышались взрывы и выстрелы, похоже там разгорался жаркий бой.
        Подгорный услышал снизу шорох и пустил туда еще одну пулю. В его мозгу металась мысль, что осталось всего четыре патрона.
        Шорох повторился и новая очередь изрешетила стены.
        Подгорный кинулся к ближайшей квартире и стал барабанить в дверь. Но никто ему не открыл. Понимая, что поддался панике, эмиссар снова вернулся к углу и выстрелил наугад.
        В ответ послышалась дикая ругань и долгая пальба.
        Выстрели звучали уже сверху. Чьи-то крики и проклятия, новые выстрелы. Шум приближался.
        Подгорный надеялся, что Хертвиг каким-то образом оказался на верхних этажах и скоро придет ему на помощь.
        Что-то шумно скатилось сверху. Эмиссар выглянул и увидел труп здоровенного детины с обожженным лицом. Любопытство чуть не стоило ему жизни. Затаившийся внизу боевик открыл огонь и с криком побежал по ступенькам вверх. Вдруг он смолк и, завалившись за угол, упал у самых ног эмиссара. На месте грудной клетки дымилась дыра размером в два кулака.
        - Господин Рознецкий, не стреляйте, - услышал Подгорный и тесней вжался в стену.
        - Я ваш друг, сержант полицейского спецназа. С бандитами покончено.
        - Спуститесь вниз, ко мне, - ответил Подгорный.
        На лестничную клетку вышел человек в бронекостюме. Он снял шлем и повелительным тоном произнес:
        - Пойдемте со мной. Вам теперь ничего не грозит.
        Только теперь эмиссар обратил внимание, что стрельба утихла. Он последовал за спецназовцем.
        Внизу было полно людей. В основном, около тридцати, спецназовцы. Недалеко стояли бронированные гравитолеты, за ними скрывались две кареты скорой помощи.
        Подгорный осмотрелся вокруг. Воронки от взрывов, горящие гравитолеты, трупы. Похоронная команда складывала в ряд тела боевиков. Их было много. Подальше лежали два окровавленных спецназовца. Еще одного раненого несли на носилках. Выносили из дома и трупы мирных жителей. Видимо, бандиты не раздумывали о средствах достижения цели.
        От всего пережитого у Подгорного голова шла кругом. Он дико озирался.
        Еще одна группа санитаров вынесла новую партию боевиков и скинула в кучу. Среди них был и Хертвиг.
        К эмиссару подошел спецназовец.
        - Господин Рознецкий, я капитан Ганапов. Пожалуйста, следуйте за мной.
        Подгорный несогласно покачал головой.
        - Нет. Тот человек не боевик.
        Эмиссар подошел к трупам и склонился над Хертвигом. Капитан встал рядом.
        - Это мой телохранитель, он убил многих из них. - Подгорный почувствовал слезы на глазах.
        - Значит, это он порешил тех уродов. Крепкий парень. При других обстоятельствах я был бы рад видеть его в своем подразделении. Честно говоря, мы думали, что это вы дали им как следует под зад.
        - Я? Что вы. Я и стрелять-то как следует не умею. Вы спасли мне жизнь.
        - Это наш долг, господин Рознецкий.
        Капитан повернулся и крикнул:
        - Старшина, заберите этого парня! Это телохранитель господина Рознецкого.
        - Когда все уляжется, - обратился уже к эмиссару капитан, - его тело передадут вам. А теперь, прошу вас, следуйте за мной. Вас ждут.
        Они подошли к гравитолету с правительственными эмблемами. Рядом стоял высокий полный человек в черном плаще и широкополой шляпе.
        - Господин Рознецкий, - обратился он, - я из безопасности. Садитесь, вас ждут в имперском дворце.
        Дверца гравитолета открылась, приглашая внутрь.
        - Вам окажут медицинскую помощь. Потом вы встретитесь с советником Цараповым.
        Гравитолет набрал высоту. Вскоре к нему присоединился эскорт из двух истребителей.
        Только в дворцовом лазарете Подгорный почувствовал себя лучше. Врачи извлекли все инородные тела, заштопали раны, ввели успокоительные и антисептики.
        Полная безмятежность окутала сознание, непривычным успокоением разлившись по телу.
        Он оглядел палату - кругом строгие белые тона, дорогостоящее медицинское оборудование и еще одна свободная койка.
        «Неужели меня здесь буду держать? - пришла беспокойная мысль. - Хирург сказал, что я не тяжелораненый.».
        Эмиссар откинулся на подушки и позволил отяжелевшим векам сомкнуться. Не желая того накатил сон. Он проспал три следующих часа, а когда проснулся, почувствовал себя отдохнувшим и бодрым.
        В дверь тихонько постучали.
        - Войдите, - пригласил он.
        Первым вошел советник Царапов в белом халате, следом человек, которого он поначалу не узнал. Через секунду он сообразил, кто это и сделал попытку встать.
        Император Анатолий жестом показал оставаться на месте.
        - Ваше величество, - приветствовал эмиссар.
        - Как вы себя чувствуете? - спросил император и, не дожидаясь ответа, посмотрел на советника. Тот, невесело улыбнувшись, обратился к больному:
        - Николай Эдуардович, мы приносим извинения за пережитые вами неудобства накануне. Примите наши соболезнования по поводу гибели вашего компаньона.
        - Не стоит, я вам обязан жизнью, - ответил Подгорный и, словно вновь все пережив, произнес: - Но у меня к вам много вопросов.
        - Что ж, это обоснованно, Николай Эдуардович, - ответил Царапов, - признаться, у нас их тоже предостаточно. И некоторые остаются по сей день. Я отвечу на все ваши вопросы.
        - Хорошо. Первое, верите ли вы, что я эмиссар Кагера?
        Император и советник переглянулись, не ожидая этого вопроса первым, учитывая то, что только что пережил лежащий перед ними человек.
        - Оснований сомневаться в этом больше нет, - ответил Царапов.
        - Объясните.
        - Все просто. Когда вы попросили моей аудиенции, а потом по ходу разговора с вами у меня возникло подозрение, что вы агент Савонаролы. Обоснованное подозрение, согласитесь.
        Подгорный кивнул.
        - Существовала версия, что Савонарола начал какую-то игру, цели которой туманны.
        - Сейчас вы так не считаете?
        - Нет. В ходе проверки эта версия рассыпалась в прах. Вы наверное не забыли дело Ротанова? Так вот, у нас имеются альтернативные источники, на которые можно положиться. Существовала и другая версия, что вы агент третьей стороны. За вами было установлено наблюдение. Но в ходе последующих событий была опровергнута и эта версия.
        Подгорный закусил губу, выказав волнение. При других обстоятельствах он смог бы контролировать себя лучше, но сейчас…
        - Другая сторона? Признаться, я не понимаю.
        - Третья сторона - это неизвестные, чужаки, мы называем их Х-фактором. И знаем мы о них практически очень мало. Неясными остаются также и их цели.
        - И что же вы о них знаете?
        - Знаем, что они, возможно, не люди, что они занимаются шпионажем и имеют разветвленную сеть в обитаемой галактике.
        Эмиссар посмотрел то на одного мужчину, то на другого и произнес:
        - Ваше величество, господин советник, я не специалист в разведке, я всего лишь посланник, но думаю, такая информация вызвала бы удар у профессионала. - Подгорный замолчал, как бы что-то взвешивая в уме. - У вас имеются доказательства?
        - Имеются, - ответил Царапов. - Но вопросов все же больше, чем ответов. Теперь мы вам хотим кое-что продемонстрировать.
        Советник достал из внутреннего кармана костюма миниатюрный голопроектор, наподобие того, что видел Подгорный в отеле, и активизировал его, поставив на стол.
        - Это запись сканирования мозга пленника, захваченного во время боя.
        Появилось объемное изображение высокого качества. Незнакомые помещения, неизвестные люди, все мужчины. У всех угрюмые лица, многие с оружием. Потом возникло отражение в зеркале. Пленником оказалась молодая и красивая женщина. Вся запись озвучивалась слышимыми ей звуками, ее собственными мыслями и словами.
        - Обратите внимание на странность ее мышления, - комментировал Царапов, - никакого кокетства перед зеркалом, никаких эмоций. Все мысли, обращенные в слова, лишь о предстоящем деле. Поверьте мне, если просканировать мозг любой другой женщины, вы обнаружите совершенно иной, гораздо более богатый эмоциональный мир. Теперь перемотаем запись на несколько часов вперед.
        Появилось изображение Терраполиса с высоты птичьего полета. Девушка сидела в гравитолете с мужчинами, вооруженными автоматами и иным оружием. В боковой монитор был виден еще один гравитолет. Через некоторое время они садятся, девушка выскакивает на бетон, где уже стоит вторая воздушная машина. Где-то слышится стрельба, все бегут туда. На ее пути попадается разломанный гравитолет с обезображенными трупами, которых лижут язычки пламени. Невдалеке горит другой.
        Подгорный с тревогой узнал в горящей машине свою собственную.
        В небе появляется еще одна, тоже черного цвета, высаживает боевиков на крышу дома и начинает стрелять куда-то, но куда девушка не видит.
        Слышны крики, приказы. Несколько человек, один из которых с тяжелым пулеметом, запрыгивают в дверь воздушной машины, девушка прыгает за ними. Поднявшись на несколько этажей, гравитолет высаживает окно и в квартиру устремляются боевики.
        В следующие минуты Подгорный увидел, как погиб его помощник, потом смерть полицейского-спецназовца, тоже попавшегося на трюк с ребенком. После чего девушка была арестована.
        - Дальше смотреть не имеет смысла, - сказал Царапов. -Это только небольшая часть того, что мы с нее скачали. К сожалению, что-то более важного, представляющего ценность, нет. Был захвачен еще один пленник.
        - А запись второго боевика? - спросил эмиссар.
        - К сожалению, он скончался по дороге в лабораторию.
        - Но ведь можно же сделать запись и с мертвого мозга, даже спустя несколько часов после смерти.
        Царапов выключил голопроектор.
        - Сейчас объясню. Дело в том, что наши пленники не совсем обычные люди, или, скажем, совсем не обычные. В их мозге имеется центр, который разрушает всю центральную нервную систему при определенных обстоятельствах. На основании прошлых наблюдений, мы предполагали, что мозг подвергается воздействию извне. Какой-то неизвестный вид облучения, неоднократно фиксировавшийся нами. Наши ученые работают над этой проблемой, но пока ничего определенного сказать не могут. Не удалось выявить также источники воздействия. Есть предположение, что источниками являются другие индивиды Х-фактора, но доказать это не удается. Эта девушка, которую вы только что видели, ее уже тоже нет в живых.
        - Господин советник, - обратился эмиссар, - но что они хотели от меня?
        Царапов немного помолчал.
        - Профессор Закорко, делавший запись и изучавший ее, утверждает, что цель нападения на вас - похищение. С какой целью, из сканирования выяснить не удалось.
        Подгорный обдумывал увиденное и услышанное. У него вдруг все похолодело от пришедшей мысли. Он испуганно посмотрел на императора.
        - Если… если был нужен именно я, не значит ли это, что они в курсе намерений графа-текронта Кагера и предмета наших переговоров?
        Император Анатолий, хранивший молчание до сих пор, поймал взгляд эмиссара.
        - Господин Подгорный, - сказал он, - над галактикой нависла страшная угроза в лице неумолимого и коварного врага. В свете того, что произошло, я делаю вывод, что враг знает о наших тайных переговорах и хотел захватить вас, возможно для того, чтобы выяснить обо всем в деталях. Но это маловероятно. Достоверно известно, что враг умеет отлично маскироваться под любого человека, принимать любую личину. Возможно, вам была уготована весьма печальная участь. Нападение может повториться. Исходя из этого, мной уже приняты меры. До границы моей империи вас доставит военный корабль, дальше вам передадут сверхскоростную и вооруженную яхту с лучшим пилотом и штурманом. Вам также передадут тело вашего напарника.
        Что же касается наших переговоров, я рассмотрел предложения графа-текронта Кагера и нашел их выгодными. Я окажу помощь в военной и финансовой сфере, а также увеличу квоту на закупку изделий компаний «Опетские киберсистемы» и некоторых других.
        Передайте вашему господину вот еще что: мы готовы будем обсудить систему обороны от призраков. Это очень важно. Вы должны это передать графу-текронту Кагеру, даже если он не понимаете о чем идет речь.
        Перед вылетом домой, вас снабдят копиями секретных файлов об Х-факторе. Передайте графу-текронту, что мы готовы к сотрудничеству и в этой сфере. И еще одно, причина государственного переворота в Новоземном Союзе, чтобы Кагер понял, насколько это важно, кроется именно в Х-факторе. А сейчас отдыхайте и набирайтесь сил.
        И прежде, чем Подгорный успел попрощаться, император и советник покинули палату.
        Глава 7
        Шел уже третий день, как барон Рисальдин Ажор отдыхал в южном дворце. Бесконечные дела на рудниках, финансы, политические дрязги, ирианцы - утомили его. По сути барон уже третий день находился в запое, послав к черту бесконечные проблемы с ирианцами.
        «Жалкие скоты, - думал и одновременно шипел он, - я вас еще загоню в резервации».
        Очередной кубок вина с добавлением легкого наркотика оказался пуст. Барон с ненавистью уставился на него, но потом его вниманием завладела музыка и пара ирианских детей, танцевавших напротив его ложа. Обоим было лет по тринадцать. Двигались они первоклассно, великолепно чувствуя ритм музыки.
        Барону все-таки удалось расслабиться и забыть о нерешенных проблемах. На днях ирианцы - жители планеты Ирбидора, собрались в многотысячную толпу у планетарной префектуры и выкрикивали антинишидские и антиправительственные призывы. Когда Рисальдин Ажор приказал начальнику городской полиции выяснить, что они требуют, тот доложил: ликвидацию произвола и рабства, равенства в правах с нишидами и воззвания к императору. Такой наглости Ажор стерпеть не смог. По его приказу митингующих оцепили и, применив слезоточивый газ, арестовали, после чего сослали всех до единого на рудники. К вечеру того же дня пришли сообщения о мятежах и больших жертвах на двух третях ирбидорских рудников и на отдельных рудниках Ирпсихоры - одной из двух ирианских планет, префектом которых Ажор являлся. Поступали сводки о массовых волнениях во всех крупных и мелких городах двух систем.
        Опасаясь неминуемого гнева двух власть предержащих - эфора Соричты за бездействие транспорта, и эфора Туварэ за срыв поставок сырья для императорских заводов, барон приказал применить все силы и средства, чтобы в кратчайшие сроки восстановить производство и добычу, и добиться всеобщего повиновения.
        Вся полиция двух систем и дислоцированная на Ирбидоре 48 армия потопили в крови бунты зэков-рабов и восполнили огромные вакансии из числа недовольных.
        «Теперь эти псы долго будут помнить, что такое неповиновение,» - подумал барон и оценивающе оглядел танцоров.
        Его затуманенным мозгом уже завладела похоть. Барон долго колебался, кого, девочку или мальчика затащить в постель или может быть обоих сразу?
        Так ничего и не решив, он сделал знак и стоящий наготове раб вновь наполнил его кубок вином.
        Где-то послышался шум и какая-то возня.
        Рисальдин Ажор подозвал раба пальцем и приказал:
        - Иди посмотри, что там происходит. И позови ко мне дворцового распорядителя.
        Поклонившись, раб побежал было исполнять приказание, но тут двери в покои барона распахнулись. Ворвались вооруженные люди, сразу взявшие под прицел всех находившихся в помещении.
        Ажор целую минуту рассматривал сие невероятное фантастическое действо. Потом в зал вошли двое: высокий пожилой человек и следом за ним мужчина средних лет с перевязанной рукой. Все нарушители покоя являлись ирианцами.
        - Рисальдин Ажор, мы берем вас в заложники, - произнес старший из них.
        В первую секунду барон опешил от столь откровенной наглости, потом судорожными глотками выпил вино и прорычал:
        - Пошел вон отсюда, отродье скотское! Вон!
        Наступила напряженная пауза.
        Барон почувствовал, как кровь прилила к голове, в груди что-то бешено заклокотало.
        - Охрана! - услышал он собственный истерический голос. - Схватить их! Охрана!
        Человек с перевязанной рукой резко рубанул барона здоровой рукой и подхватил потерявшее сознание тело.
        - Мразь!
        Даже находясь без сознания, черты лица Ажора сохранили гнев и ярость.
        - Он так и не понял, что произошло.
        Ивола нашел в себе силы, чтобы не поддаться гневу. Всем своим видом он излучал холодное спокойствие. Сообщение о захвате барона Ажора террористами застало эфора безопасности врасплох. Хотя глава безопасности империи не без удивления заметил в себе некоторое злорадство. В конце концов, ведь это была его идея дискредитировать этого позорящего нишидскую честь идиота. Но случилось так, что семя, брошенное им, упало на благодатную почву. Слишком уж благодатную.
        Барон Рисальдин Ажор, мягко говоря, был не на своем месте. Им был недоволен эфор Туварэ, откровенно выступая против погрязшего в собственных усладах префекта. Управление Ирбидорой и Ирпсихорой осуществлялось крайне неэффективно, непонятно куда пропадали колоссальные валютные средства. Кроме того, барон Ажор был ярко выраженным фашистом, он не гнушался осуществлять в своих болезненных фантазиях все то, на что только способны чиновничья государственная и карательная машины империи.
        В итоге, положение в этих двух системах являлось взрывоопасным, грозящим вылиться в общепланетарные бунты. Всего этого было бы вполне довольно, чтобы отстранить Ажора от управления системами, но, к большому сожалению Иволы, у мерзавца оказались хорошие связи в Текрусии. И ведь именно Текрусия имеет право лишить высокородного нишида его прав.
        Вот и пришлось эфору безопасности разработать план.
        Предполагалось, что выступления ирианцев заставят несколько снизить давление со стороны префекта. Его люди, внедренные в организацию бунтовщиков, провоцировали бы выдвижение дальнейших требований, с которыми Ажору пришлось бы согласиться, если он не хотел революции. В такой ситуации барону пришлось бы уступить, что явилось бы проявлением слабости и он потерял бы часть своих покровителей. Текрусия назначила бы расследование, в ходе которого было бы выявлено столько нарушений, что ни о каком дальнейшем управлении Ажора не могло быть и речи. В конце концов, все острые углы в системах со временем можно было бы сгладить, например, обращать в рабство только за уголовные преступления, как это сделано в большинстве миров Империи Нишитуры. Со временем можно было бы устранить всех бунтовщиков-зачинщиков, расширить свою агентуру и тому подобное. А главное, поставить префектом достойного нишида - одного из соратников Иволы, конечно .
        Все это планировалось в идеале. По двум планетам прокатилась волна широкомасштабных выступлений, начались погромы, убийства, поджоги.
        Но барон Ажор усилил нажим, пролил море крови. Он слишком ненавидел ирианцев и потому недооценил их. Бойня, устроенная полицией и армией, не испугала гордый народ, а лишь придала ему решимости. И ситуация вышла из-под контроля.
        Вот уже более суток не было никаких новостей из систем. Эфор безопасности располагал донесением суточной давности, что мятежники сумели разоружить некоторые части 48 армии, что часть ирпсихорской полиции перешла на сторону террористов и что ведутся бои. Кроме того, его люди до сих пор не вышли на связь и не ясна их дальнейшая судьба.
        Время шло. Ивола приказал блокировать все сообщения с мятежными мирами, потом приказал разработать специальную операцию по спасению Рисальдина Ажора. Лично он бы и гроша ломаного за него не дал, но не пристало высокородному нишиду находиться в заложниках, тем более неразумно потакать террористам. Прецедент опаснее, чем само данное событие.
        Спустя двое суток после захвата Ажора, на орбиту Ирбидоры лег призрак. Оставаясь незамеченным, он произвел высадку роты спецназа БН, после чего связь с ней оборвалась. Сто сорок два человека канули в небытие.
        Ивола отозвал призрак.
        К началу третьих суток стало ясно, что мятежники контролируют все главные коммуникации и стратегические объекты систем. К полудню по стандартному времени они вышли в эфир с «воззванием императору и всем народам империи», используя передающие станции имперских информационных стереокомпаний.
        Ивола заблаговременно блокировал все ближайшие ретрансляторы и записал «воззвание», после чего приказал узнать, кто этот высокий пожилой ирианец, рискнувший выступить против империи.
        Ивола прочитал доклад. Человек, которого они записали, состоял на службе в его ведомстве и был неплохо осведомлен о подоплеке происходящего.Он, конечно, не знал и половины, но и это уже возводило его в разряд крайне опасных. Его звали Киот.
        Эфор безопасности почувствовал пробуждающийся внутри гнев, но усилием воли приструнил его. Теперь придется ставить крест на всех, на кого у Киота был выход. Когда на стол лег новый рапорт, список оказался внушительным, в нем значились десятки имен. Значит, десятки агентов уже потеряны.
        Ивола подумал, что следует наказать виновных, допустивших Киота к заданию и завербовавших его. Но это потом. А сейчас…
        Ивола составил детальный рапорт обо всем случившемся императору и приобщил запись перехваченного воззвания.
        «Теперь не обойтись без мясников!" - подумал он.
        - По прежнему ничего, мой вождь, - лицо инженера-связиста выдавало озабоченность.
        Прошли сутки, как Киот обратился с воззванием и с тех пор ни одна из ССС-станций не зафиксировала ни одной передачи.
        «Выжидают», - подумал Киот.
        Пауза была ему на руку, ведь с каждым днем новоявленный вождь и его революционный комитет все полнее контролировали ситуацию. Спонтанно начатая революция, без особого сопротивления в умах ее носителей, распространялась словно эпидемия. Ее поддержали не только ирианцы, но и другие ненишиды и даже некоторые нишиды.
        На четвертый день революционный комитет контролировал уже до восьмидесяти процентов территорий двух ирианских планет. В его распоряжении находились все космопорты, заводы, верфи, рудники и даже обнаруженные склады с оружием и бронетехникой.
        Иногда случаются просто поразительные вещи и именно такой можно считать переход почти всего полицейского аппарата под знамя революции. Но и это не все. Когда киот узнал, что один из корпусов 48 армии после убийств некоторых офицеров, также перешел к восставшим, он произнес хвалу давно забытым богам его предков.
        Два других корпуса представляли собой разрозненные дивизии и бригады, рассеянные по лесам и горам, и которые были фактически лишены взаимодействия и единого руководства.
        Каждый час группы дезертив-ненишидов выходили из лесов и присоединялись к восставшим. Иногда прибывали целые бронеколонны перебежчиков.
        К исходу четвертого дня от воззвания, к Киоту доставили труп командующего 48 армией генерал-полковника Алтаза.
        Параллельно шли аресты и убийства иволовских агентов, которых Киот знал. После промывания мозгов, арестовывались новые шпионы, потом через них следующие. В агентурной сети БН возникла и быстро расширялась огромная дыра. Новая полиция устраняла всех причастных к недавним массовым репрессиям, чистила собственные ряды.
        Кровь лилась рекой. Массы ирианцев пребывали в эйфории и готовы были следовать в ад.
        Но так не могло продолжаться вечно и Киот прекрасно понимал это. Очень скоро, новые проблемы дадут о себе знать. Ведь Ирбидора и Ирпсихора оказались отрубленными от экономики империи и им еще предстоит узнать, что такое дефицит и голод.
        Да и революция не останется безнаказанной.
        Император пришлет флот и тогда придется защищаться. Вторжение сплотит ирианцев в единое монолитное целое. А до тех пор надо приложить все усилия, чтобы ирианские миры не поглотили хаос и анархия.
        «Нет ничего хуже получивших свободу, хорошо вооруженных вчерашних рабов», - думал Киот. Он был реалистом и прекрасно понимал, что ирианцы не устоят против военной машины Нишитуры, что восстание будет задушено. Но он свято верил, что эта революция качественно поменяет взаимоотношения ирианцев и нишидов. Он верил, что в дальнейшем Ирбидору и Ирпсихору ожидает лучшее будущее, пускай даже столь тяжелой кровавой ценой. Но без этого не обойтись. Киот был фанатиком и знал это, нисколько не брезгуя применять этот термин к себе. Пусть будет так, как должно быть, а его жизнь не имеет ни малейшего значения в этой судьбоносной игре.
        Своей резиденцией Киот выбрал южный дворец Рисальдина Ажора, в котором и содержался последний. В короткие сроки дворец был оснащен перевезенным из ажорской префектуры оборудованием и спецтехникой. Рабочие и техники из числа бывших рабов устанавливали аппаратуру, переделывали помещения, исследовали подземелья. После одного такого исследования в кабинет к Киоту зашел Лхот.
        Глядя на бледного помощника, вождь предложил ему сесть и налил стакан воды. Тот отказался от нее и ровным безжизненным голосом произнес:
        - Я убью эту сволочь.
        - Может быть ты скажешь, наконец, что произошло? - спросил Киот.
        Лхот покачал головой.
        - Ты должен сам это увидеть.
        Одна из исследовательских???
        ерь перемотаем запись на несколько часов вперед.Появилось изображение Терраполиса с высоты птичьего полета. Девушка сидела в гравитолете с мужчинами, вооруженными автоматами и иным оружием. В боковой монитор был виден еще один гравитолет. Через некоторое время гО находке доложили Левушка выскакивает на бетон, где уже стоит вторая воздушная машина. Где-то слышится стрельба, все бегут туда. На ее пути попадается разломанный гравитолет с обезображенными трупами, которых лижут язычки пламени. Невдалеке горит д первую комнату. Отворив дверь, Киот и его помощник зашли вовнутрь. Помещение было не очень велико, но отделанное красными тонами с инкрустированным золотом. В одну из стен была встроена стереосистема. Но более всего удивляла просторная кровать, на которой могло разместиться человек двадцать.
        Следующая комната оказалась совмещением ванны и туалета. Золотые барельефы, драгоценные камни там, где только позволило больное сознание Ажора. Древние гобелены, изображающие сцены охоты, битв, пыток. И зачем они здесь?
        Войдя в следующую комнату, Киот сразу сравнил ее с тюремной камерой. Эта комната раз в пять превосходила по размерам предыдущие. Почти все свободное пространство занимали одинаковые кровати, в одном углу размещался санузел, в другом окошко пищеприемника.
        - Здесь он держал своих жертв - сообщил Лхот.
        Следующее помещение было почти такое же по размерам, как предшествующее. И поначалу Киот не мог сообразить, куда попал. Вокруг цепи, зажимы, жаровни, орудия истязания. Как в какой-то древней камере пыток.
        - Так это же и есть камера пыток! - вслух подумал он.
        Если внимательно приглядеться, во многих местах можно было заметить следы крови. Всевозможные плетки, кнуты и прочие орудия хранили отпечаток многократного использования. Но больше всего пугали примитивные на вид, но основательно продуманные адские машины пыток.
        - Это еще не все, - мой вождь, - нарушил тишину Лхот, - вы должны посмотреть на коллекцию.
        Последняя комната была большей из всех. Помимо дорогостоящей отделки, характерной для других комнат, эта была обставлена большим количеством зеркал в человеческий рост.
        То, что увидел Киот здесь, могло привести в содрогание любого: длинные ряды постаментов, а на них чучела из ирианских девушек и юношей. Каждый «экспонат» когда-то дышал, думал, чувствовал. Теперь от них остались внешние оболочки, словно чучела диких зверей в музее.
        - Пойдем, мой вождь. Там, за этой галереей, вторая часть коллекции.
        Следуя за помощником, Киот увидел до двух дюжин прозрачных и просторных контейнеров, защищенных силовым полем. Каждый контейнер представлял собой куб с трехметровыми гранями и подключенным к нему компьютером, который анализировал и герметизировал внутреннюю среду контейнера. Своего рода консервная банка.
        Киоту пришлось признать, что после созерцания того, что находится внутри контейнеров, трудно не повредиться рассудком. Изуверские агрегаты смерти с прикованными к ним девушками, с навеки запечатленной агонией смерти. Смотря на них, казалось, что предсмертные муки длятся вечно.
        - Довольно! Пошли отсюда - бросил Киот.
        - Что будем с этим делать? - спросил Лхот, когда они выбрались из туннеля.
        - Все надо заснять. И пока ни к чему там не прикасаться… Подожди, есть идея получше. Надо сделать из этого подземелья музей, конечно, не для всех доступный… Нам нужна наглядная пропаганда, народ вправе знать, за что он идет на смерть, терпит лишения.
        - А как мы поступим с Ажором?
        - Он пока будет жить.
        Лхота передернуло, он не мог себя заставить посмотреть на вождя прямо. Он сильно нервничал.
        - Мой вождь, как после всего этого этот дьявол может оставаться жить? Неужели вы все еще верите, что он нужен нам в качестве заложника?
        - Я же сказал: «пока». Текронтам на него наплевать, иначе они бы давно что-нибудь предприняли посерьезнее того десанта. Нет, ублюдок пока поживет. До суда и до казни.
        Часть II
        Идущие в Небытие
        Глава 8

19.05.4420 с.в. Планета Нишитура. Императорский дворец
        Получив рапорт эфора безопасности Иволы, император Улрик IV на третий день назначил внеочередной консилариум, состоявшийся в зале совещаний императорского дворца.
        Внушительное с высокими сводами, помещение было облицовано плотно подогнанными плитами из белого мрамора в нишидском духе. Создавалось впечатление, что зал совещаний представляет собой монолитную мраморную пещеру. Стены были украшены древними, тщательно оберегаемыми от воздействия времени, знаменами и полотнищами именитых мастеров, изображающими знаменитые баталии, в которых нишитурское оружие обрело свою вечную славу. В центре зала, на широком, с толстым ворсом, паласе с рисунком пестрых затейливых узоров, покрывающем мозаичный пол, размещался шестигранный из красного дерева резной стол, оборудованный компьютерами и прочей техникой. Стол окружали шесть кресел, одно из которых сильно отличалось от остальных. Садиться в него имел право лишь император.
        Кресло-трон было сработано из самых драгоценных материалов вселенной и инкрустировано крупнейшими бриллиантами, изумрудами, рубинами и прочими драгоценными камнями. Помимо этого, кресло-трон имело сложное инженерное устройство, оно вмещало в себя биоанализаторы, медицинский компьютер, систему защиты, автономную связь и миниатюрный генератор антигравитации.
        Одна из дверей в зал отворилась, впустив прибывших эфоров. Храня молчание, все пятеро прошли к центру и остановились немного не дойдя до стола. Каждый эфор держал при себе личный портативный компьютер - неотъемлемую часть императорского консилариума.
        Ивола, Савонарола и Навукер пребывали в парадной военной форме. Причем эфор-главнокомандующий Навукер бросался бы в глаза на любом костюмированном балу галактики, столько на нем было драгоценных наград и отличительных знаков.
        Эфоры Соричта и Туварэ пришли в строгих деловых костюмах с бантоками, украшенными мелкими изумрудами и сапфирами.
        По старинному обычаю, залы для официальных мероприятий строились с двумя входами. Отворились противоположные двери, в зал вошел раб в золотой ливрее и громко объявил:
        - Его императорское величество Улрик Четвертый!
        Тот час же около обоих входов в зал выстроились лейбгвардейцы. Эфоры вытянулись по струнке и, когда вошел император, поклонились ему.
        Быстрыми шагами Улрик преодолел расстояние до стола и знаком велел эфорам садиться. Те позволили себе это только после того, как сам монарх занял кресло-трон.
        Как истинный нишид, император не терпел церемоний и формализма, как их обожали правители иных звездных держав. Кроме того, он был разгневан, что его подчиненные допустили ряд просчетов. И потому, не прозвучало никаких предварительных речей.
        - Ивола! - Нашел первую жертву император.
        - Да, сир.
        - Я хочу, чтобы этот бунтовщик Киот и этот идиот Ажор, как можно скорее стояли у меня на ковре.
        - Да, сир.
        - Ты сможешь исправить допущенные тобой ошибки?
        - Да, сир.
        - ТОГДА, КАКОГО ЧЕРТА ОНИ ЕЩЕ НЕ У МЕНЯ?
        Лицо Улрика сделалось пунцовым, его застывший взгляд просверливал насквозь эфора безопасности. Гнев императора был страшен, он мог арестовать любого и горе тому, кто впал в его немилость.
        Но Ивола подстраховался, что оказалось отнюдь не лишним. Составляя рапорт императору, он возложил всю вину на бездарного Ажора, который якобы требовал невмешательства БН и загубил все на корню. Ивола откровенно оклеветал Ажора, приписал ему собственные неудачи. Мести или разоблачения он не опасался, ведь вероятность того, что захваченный террористами префект начнет оправдываться, практически равнялись нулю. Для этого нужно было выжить. А это ему восставшие просто не позволят. А если же и случится чудо спасения, то Ивола позаботится о старом добром Рисальдине Ажоре.
        - Сир, - обратился эфор безопасности, - делается все возможное для скорейшего разрешения этой проблемы. Но, к сожалению, тупость Ажора не является единственной причиной мятежа двух систем. Я убежден, что в империи существует заговор.
        Ивола замолчал, желая сориентироваться по реакции императора. Гнев последнего, казалось, поутих.
        - Продолжай! - бросил он.
        - Я считаю, что причина столь быстрого распространения мятежа на ирианских мирах - это прецедент, созданный покойным текронтом Кагером. В опетском секторе отменено рабство, даже уравнены в правах нишиды и ненишиды. Естественно, такого же положения хотят добиться многие покоренные народы. Если мы пойдем по опетскому пути, то наша экономика не выдержит ломки системы. Нас будет ожидать крах, а это все равно что приглашение к вторжению для наших врагов. Поэтому, империя просто обязана вернуть опетский сектор в исходное состояние.
        Улрик внимательно выслушал. Его грузное тело откинулось назад. Встроенные под легкой кожей спинки массажеры беззвучно заработали.
        - Я знаком со всеми доводами, как сторонников, так и противников опетской модели, - заметил император. - Ты не учел одну вещь, Опет составляет одну пятую нашей экономики. Он один стоит доброго десятка секторов и именно созданная старым Кагером эта общественная и экономическая система сделала его таковым. Кроме того, не стоит забывать заслуги Кагера. Империя ему многим обязана.
        - Ваше величество, - голос Иволы был словно синтезирован, - империя обязана Валерию Кагеру, а не его сыну. И если сохранить существующее положение, каждый год и в каждом секторе мы еще поимеем и Ирбидору и Ирпсихору. Сир, я настаиваю, чтобы внутриимперская политика была пересмотрена. Status quo подобно зреющему урагану.
        - Мы подумаем над вышесказанным, - ответил император. Немного помолчав, он добавил: - Для того, чтобы тронуть Опет нужны куда более веские основания. Подозреваю, они у тебя есть. Кроме того, я слышал слово “заговор”.
        - Совершенно верно, сир. Мои люди добыли весомые улики против Кагера и других нелояльных текронтов. Без сомнения что-то затевается за вашей спиной, сир.
        -Чем ты располагаешь?
        - Кагер имеет отличные связи в Текруссии. Неоднократно фиксировались его секретные переговоры с неблагонадежными текронтами. Экспорт «Опетских Киберсистем» гораздо превышает квоту эфора Соричты. Опетский сектор обладает гораздо более крупными финансовыми средствами, чем фигурирует в официальных отчетах. И, наконец, имеется информация, правда, не подтвержденная пока ничем конкретным, что Кагер установил контакты со многими крупными сепаратистскими группировками. Уверен, это далеко не полный перечень его грехов, сир.
        - Представь мне подробную информацию.
        - Да сир. Я уже составил подробный отчет.
        Ивола передал императору силовой диск. Загрузив его в компьютер, Улрик несколько минут просматривал отчет. Удовлетворившись первичным беглым просмотром, он отодвинул компьютер в сторону.
        - Теперь я хочу выслушать эфора разведки.
        Маленький и щуплый Савонарола чувствовал себя неуютно в консилариумном кресле, которое лишь подчеркивало его хрупкость, так не характерную для нишида. Казалось, он обрадовался, что император обратил на него внимание. Савонарола поспешно встал и пробежал пальцами по консоли своего компьютера.
        - Сир, - обратился он, - перед самым вылетом к вам, я получил надежные перепроверенные сведения, что Кагер провел тайные переговоры с нашим тайным врагом - Новоземной Империей. Несмотря на конспирацию, эмиссар Кагера все же засветился. Мало того, на него была организована попытка покушения. Достоверно известно, что это не провокация наших врагов или Кагера. Была задействована третья сила. Что она из себя представляет - выясняется.
        Далее. Контрразведка зафиксировала тайную помощь, поставляемую на Ирбидору и Ирпсихору из опетского сектора. Сейчас ведется отслеживание маршрутов и разрабатываются меры по перехвату судов.
        Далее. Выявлены резиденты ОМН и Новоземной Империи. Все они обезврежены. Имеются сведения об еще одном иностранном резиденте, установившем плотный контакт со Шкуматом - ближайшим лицом из аппарата Кагера. Он же - начальник разведкорпуса опетского сектора, он же - мой непосредственный подчиненный. К сожалению, доказательств преступных связей Шкумата нет. Но я уже начал подыскивать ему замену и одновременно начал готовить самую серьезную проверку всей внутренней кухни опетского разведкорпуса. Сир, считаю своим долгом заявить, что обстановка, сложившаяся вокруг опетского сектора крайне тревожная. Необходимы срочные меры по удушению заразы, пока она не превратилась в язву на теле империи.
        Император жестом показал Савонароле, чтобы тот садился.
        - Что скажет эфор транспорта и торговли?
        Соричта встал и окинул всех собравшихся тяжелым взглядом:
        - Сир, я присоединяюсь к пожеланиям моих коллег. От себя скажу, что мое ведомство готово выполнить все ваши приказы и распоряжения консилариума так оперативно, как это только возможно. Но, если позволите, я имею особое мнение на некоторые аспекты.
        - Говори, - император слегка оживился.
        - Ваше величество, предвидя логику дальнейших шагов коллегии эфоров, я бы хотел предостеречь от сокращения или свертывания объема торгового оборота между всей империей и опетскими системами, и между Опетом и другими звездными державами. Это нельзя делать ни в настоящее время ни в будущем. Иначе, будет нанесен непоправимый вред всей империи.
        - Я разделяю эти выводы, - согласился Улрик, - А эмбарго Кагера не накажешь. Что думает эфор Туварэ?
        - Сир, империя нуждается в чистке, - ответил Туварэ. - Вы должны предоставить Иволе право арестовывать ренегатов всех уровней. Текрусия должна стать оплотом лояльности вам, ваше величество.
        Император обратил взор к последнему эфору. Генералиссимус Навукер встал, заложив руки за спину. Набрав в легкие воздух, он начал речь, тщательно выговаривая каждую букву.
        - Ваше величество, долг армии и флота - стоять на страже интересов империи и священного Закона Нишитуры. Вооруженные силы всегда готовы вступить в бой с врагом, будь он внешний или внутренний. Дайте добро и мы раздавим как гадкое насекомое этих бунтовщиков - ирианцев и опетских крыс, плетущих тайные интриги за нашей спиной. Опасная зараза мятежа и либерализма должна быть уничтожена. И если понадобится, вооруженные силы окажут прямое содействие в предстоящей «хирургической» операции.
        - Значит в оценке текущих событий консилариум единодушен, - подвел итог император. - В таком случае, займемся вопросами операции против ирианских мятежников. Первое, Безопасность Нишитуры должна и далее продолжать блокирование всех сообщений Ирбидоры и Ирпсихоры. Второе, эфор безопасности должен создать новую агентуру в этих системах. Третье, флот должен полностью обеспечить предстоящую высадку планетарных войск. Четвертое, никаких бомбардировок из космоса по промышленным объектам. Виновные в нарушении должны предаваться смерти. Пятое, активную фазу подавления мятежа следует начать не ранее трех - четырех месяцев. Пусть ирианцы ощутят всем прелести осады. И, наконец, шестое, Ивола, поручаю тебе создание специальных соединений и особо опасных элементов и прочих неблагонадежных ненишидов. Извлечение из миров смерти некоторого числа рецидивистов, анархистов, революционеров и прочего быдла поспособствует разрядке на многих мирах смерти и в нестабильных регионах. Назовем эти соединения, скажем, черные легионы. В предстоящем вторжении, черные легионы должны быть основной ударной силой. Флот и армия
будут только содействовать им и обеспечивать тыл. Пусть весь этот сброд перебьет друг друга. Незачем напрасно проливать кровь нишидских воинов.
        Император немного помолчал, что-то прокручивая в уме.
        - Начало вторжения назначаю на десятый цикл девятого месяца сего года по стандартному времяисчислению.
        К нему тихо подошел личный советник, поклонился и что-то проговорил на ухо, так, что никто из эфоров не разобрал. Улрик опустил глаза, помолчал, сжав губы, потом мотнул головой. Еще раз поклонившись, советник удалился.
        - Теперь о заговоре. БН провести чистку в Текрусии и по всей империи. Не стесняться никаких мер. Заговор должен быть вырван с корнем. Но Опет пока не трогать. Не стоит ворошить этот клубок змей раньше времени. Савонарола, ты каждый пятый цикл предоставляешь мне любые сведения, касающиеся связей Кагера с иными державами. Ивола, а ты также каждый пятый цикл докладываешь мне по Кагеру во внутренней сфере. Скажу сразу, он должен умереть, но я еще не решил, когда выгодней сделать это. Его устранение - это вопрос времени. Консилариум закрыт, - объявил владыка Нишитуры.
        Охота на ведьм началась.
        Месяцы, проведенные в карцере, подорвали здоровье Мэка. Он уже давно потерял счет дням и не представлял, как долго он тут находится. Следить по приемам пищи было практически невозможно. Иногда еду давали регулярно, иногда без всякой системы. Хотя, волне вероятно, это было внутреннее субъективное ощущение. В бесконечно длящейся монотонности Мэку иногда казалось, что прошли годы, может быть столетия.
        Однажды, его вырвали из этого бесконечного кошмара и доставили в лагерный госпиталь. Об этом событии Мэк помнил смутно. Врач долго удивлялся его живучести и высказывал опасение, в здравом ли уме пребывает пациент. Его поместили в госпитальный изолятор и следующие несколько недель ушли на излечение от чесотки и язв, на выведение вшей. Особое беспокойство для медперсонала представляли покрывающие все тело язвы. А абсолютное безучастие пациента к себе ставило врачей в тупик.
        Когда он был переведен из изолятора в общую палату, Мэк впервые стал подавать признаки внимания к окружающим. На третий день лечащий врач его выписал.
        Мэк долго размышлял над тем, что, если его хотели заживо сгноить, то почему не довели тогда дело до конца, и не дождались его смерти? Или, может быть, это был акт устрашения? Или месть со стороны Маонго? Мэк вернулся в бригаду так и не найдя ответы на свои вопросы.
        В истощенном и болезненном человеке было трудно узнать прежнего полного здоровья, надежд и злости Мэка. Он потерял в весе и только благодаря, когда-то безумно далеким, кажется из другой жизни, многолетним занятиям спортом и единоборствами, у тела еще оставались внутренние ресурсы.
        Здоровье подорвалось, растаяли надежды, осталась лишь одна озлобленность. И именно озлобленность да еще жгучая ненависть аккумулировали жизненные силы и заставляли Мэка цепляться за жизнь.
        Обитатели барака обступили его, не веря своим глазам, вероятно считая, что перед ними возникло привидение.
        - Мэк, да ты совсем доходягой стал! - прошептал Хатан, обхватив его плечи и посмотрев в глаза.
        Потом, положив руку на спину, он повел мимо расступившейся толпы к себе в кубрик.
        - Скоро ужин. Будешь у нас теперь усиленно питаться. Ничего, Мэк, если тебя не прикончил карцер, то и Хатгалу ты не по зубам. Видать, ты крепкий орешек. Не слышал я, чтобы кто-нибудь, проведя несколько месяцев там, если и выжил, то не повредился рассудком. А дурачкам одна дорога - в расход. Тебя же к нам. Значить не время еще твоей смерти, а старуха свое не упустит. Я знаю.
        Весь этот вечер Мэк был заботливо опекаем бригадиром. Он выслушал неуклюжий намек на извинения от Хатана вперемешку с оправданиями и досадой, что бригадир сразу не раскусил Маонго.
        Начались новые трудовые будни, к которым Мэк и раньше не успевший привыкнуть, добивали его однообразием, с которым еще только предстояло свыкнуться. Но это было бесспорно лучше, чем однообразие в карцере. К тому же, еды Мэку перепадало вдосталь и Хатан взял его под свое крыло, чем нарушил негласные законы бараков. Но идти против бригадира не осмелился никто.
        Так прошли недели. За это время Мэк почти достаточно окреп.
        Вот тогда и наступил поворотный момент в его судьбе.
        Старый обшарпанный и грязный пассажирский гравитолет доставил четыре десятка рабочих на объект 114 Е.
        Матерясь на собственное похмелье, его водитель открыл через пульт дверь, с ненавистью наблюдая, как на каменистый грунт выпрыгивают рабы, подымая клубы пыли.
        В это время хатгальского года небо было грязно серого цвета. Стаи ядовито-желтых облаков проносились по серой беспросветной мгле и изрыгали потоки кислотных дождей. Каждые несколько минут раздавались, то далекие, то оглушающе близкие раскаты грома.
        Объект 114 Е представлял собой участок горного хребта с искусственным серпантинами, нагромождениями сверхпрочных металлических конструкций и целой армией техники и рабочих.
        Вокруг господствовал невообразимый шум работающих механизмов.
        Привычным маршрутом бригада дошла до грузового лифта. Спустя пару минут, он доставил их на требуемый уровень.
        Разделившись на тройки, рабочие были распределены Хатаном по штольням, где уже вовсю орудовали горнороботы, а платформы на антигравах ожидали новых порций породы.
        Мэк работал в паре. Недавно, третий из его группы погиб при несчастном случае, когда произошла самодетонация попутного газа. Теперь Мэк и Ньюмен остались вдвоем.
        Оценив проделанную предыдущей сменой работу, Мэк прикинул, что они вряд ли справятся с нормой.
        Горноробот вгрызался в породу где-то далеко, скрытый поднятой им пылью. Гравиплатформы выстроились в длинную цепочку. Напарники подошли к голове «поезда» и стали накладывать глыбы.
        Гравиплатформы сменяли одна другую, один за другим уходили часы расчистки завала.
        Мэк осмотрел свои сапоги. Металлические набойки совсем истерлись. Надо будет после смены обратиться к Хатану, чтобы он достал новые.
        Напарники тягали каменюки, одновременно находя извращенное удовольствие в крытии отборнейшими матами руководства объекта, за что оно отказалось снизить норму, не смотря на смерть одного из группы.
        И тут, прощально мигнув, погас свет.
        - Твою мать!
        Мэк со злости пнул гравиплатформу. Ньюмен на ощупь отыскал сдохнувшую пьезогорелку.
        - Блок питания полетел. Черт! Придется идти за новым.
        Ньюмен ушел. Мэк уселся на корточки и поразмышлял над тем, что усердно работающий железный болван с каждой минутой уменьшает его с Ньюменом шансы выработать норму. Горнороботу тьма была не помехой, его дробящие конечности без устали вгрызались в скалу.
        Задумавшись, Мэк не сразу сообразил, что к нему кто-то приближается. Два световых луча беспорядочно шарили, вырывая из тьмы нагромождения глыб и детали гравиплатформ. Все более стала различима ругань.
        Мэк схоронился за скальным выступом и внимательно следил за приближающимися. Наконец, стало понятно, что это надсмотрщики.
        - Вот гады! - возмущался один из них, - И не одной твари нет.
        - Чей это участок? - спросил второй, голос которого показался Мэку смутно знакомым.
        Один из надсмотрщиков осветил что-то у себя на поясе и достал пульт. Сигнал на определенной частоте приказал роботу сообщить требуемые данные. Через доли секунды пришел ответ, в котором горноробот указал свой номер, марку, программу и номер штольни.
        - Поня-атно, - зло протянул охранник, - это участок бригады Хатана. Свяжись с ним, Гир, и вызови его сюда.
        Гир поднес руку к гермошлему, переключил частоту внутреннего приемо-передатчика и исполнил приказ.
        - Сейчас он появится, лейтенант.
        Мэк был уверен, что имя второго надсмотрщика он знает уже давно. Сначала у него возникло смутное подозрение, теперь же оно переросло в абсолютную уверенность. Маонго он узнает и в темноте, и в любой личине.
        Мэк сдержал порыв пробудившейся ярости и стал ждать, что будет дальше.
        А дальше произошло следующее: Маонго подошел к тому выступу, за которым стоял Мэк и наставил на него лучевой пистолет.
        - Выходи! - гаркнул он. - Выходи или я тебя поджарю.
        Мэку ничего не оставалось. Он подчинился.
        - Ты что, думал, что сможешь спрятаться?
        Лейтенант рассмеялся.
        - Ваши костюмы напичканы передатчиками. Ты как ходячая рекламная вывеска.
        Лейтенант повернулся к Гиру.
        - Сержант, а ну сними его данные.
        - Есть, лейтенант.
        Охранник неповоротливо подошел к Мэку, держа наготове парализатор.
        - Руки! - гаркнул он и, когда его команда была исполнена, вытащил силовой диск из поясного идентификатора, со встроенным датчиком жизнедеятельности, и вставил в свой портативный компьютер.
        - Номер, - начал Гир, - ОСО пятьдесят два, одиннадцать, семьсот восемьдесят восемь. Имя - Мэк ...
        - Мэк? - не скрывая удивления произнес лейтенант. - Вот так встреча! Тебе, прямо таки, везет на меня.
        - Да ну что ты, Маонго, это не везение, а подлянка судьбы. - Съязвил Мэк.
        - Дерзишь, урод? - лейтенант улыбнулся, хотя сквозь бронешлем этого никто не заметил. - Тебе удалось или посчастливилось выбраться из карцера. Ну ничего, скоро ты вернешься в знакомые места. За невыполнение нормы и тунеядство.
        В следующую секунду, Мэка сбил с ног резкий удар, незамеченный в полутьме двух световых лучей.
        - А это тебе за дерзость, собака!
        Мэк не знал, что такое собака, но не сомневался, что это какая-то отвратительная тварь и, на всякий случай, запомнил это.
        Мэк попытался встать, но следующий удар ногой лишил его равновесия. Закусив губу от боли, он блокировал новый удар и подсек офицера. Маонго упал, разбил фонарик и потерял оружие.
        - Ах ты дерьмо! - взревел лейтенант, вставая на ноги. - Гир, посвети! И найди лучевик.
        Дальше все было как в кошмарном сне, по крайне мере, Мэк все воспринимал именно так. Сержант шарил в поисках оружия, а раб и его начальник кружились в темноте, обмениваясь выпадами. Некоторые удары достигали цели.
        Сколько это продолжалось, никто не знал. Но вот эту идиллию разрушил свет, который нес Ньюмен. Следом за ним шел Хатан.
        - Эй ты! - обратился офицер к Ньюмену. - воткни пьезогорелку в держак.
        - Нашел! - Гир схватил лучевой пистолет и передал его командиру.
        Тот повернулся к Хатану.
        - Боюсь, в твоей бригаде будет недостача.
        - Господин лейтенант, - обратился Хатан, - в срыве нормы нет их вины…
        - Нет их вины, - передразнил его нишид.
        Бригадир сделал вид, что не заметил этого.
        - Господин лейтенант, я могу объяснить, как все было…
        - Брось, Хатан. Для меня и так все ясно.
        Лейтенант рассмеялся и обратился ко второму надсмотрщику:
        - Держи лучевик. А я расправлюсь с этим дерьмом.
        Сержант забрал оружие и взял всех под прицел.
        Теперь в штольне было достаточно света и Мэку негде было скрыться. Офицер, словно ураган, накинулся на него, нанося целый град тяжелых ударов.
        Некоторые Мэк отбивал и даже пытался отвечать, но слишком уже был ослаблен, чтобы противостоять Маонго как прежде.
        Нишид сбил свою жертву, и не торопясь, смакуя каждый удар, ходил вокруг него.
        - Господин лейтенант! - сделал еще одну попытку Хатан, и хотел было подойти к Мэку.
        - Не рыпайся! - прорычал сержант.
        Хатан учащенно дышал, кулаки непроизвольно сжимались до боли, он чувствовал, как что-то стучит в висках.
        - Господин лейтенант, вы должны прекратить. - так же прорычал бригадир.
        - Да заткнись ты. - бросил офицер. - Указывать, кто что должен, ты можешь своим рабочим - рабам, которым ты и сам являешься.
        Охранник снова пнул Мэка.
        Мэк закашлялся и прохрипел:
        - Не лезь, Хатан. Он не остановиться - это Маонго.
        Слово «Маонго» подобно команде «старт» подействовало на Хатана. Словно сорвавшись с цепи, он отбил руку второго надсмотрщика и сбил его с ног. Падая, сержант открыл беспорядочную стрельбу. Один из разрядов прожег дыру в шее Ньюмена.
        Не давая опомниться сержанту, Хатан напрыгнул на него и заблокировал руку с оружием. Их тела переплелись, то один, то другой прижимали друг друга к камням. Каким-то образом, Хатану удалось вырвать один из шлангов газового ранца, подходящего к бронешлему охранника. Сержант на мгновенье поддался панике, что стоило ему жизни - бригадир вырвал лучевой пистолет и прострелил ему бронекостюм. Заряд выпущенный в упор прожег бронелист на груди.
        С бешеным воем, Маонго, что было сил, рубанул по предплечью Хатана шоковой дубинкой. Удар выбил оружие, которое отлетело на несколько метров.
        Увернувшись от следующего удара, Хатан вскочил на ноги и принял боевую стойку. Правая рука сильно болела и не слушалась. В голове шумело. На несколько секунд накатила слабость.
        Нишид знал, чего стоит в драке бригадир, самолично неоднократно наблюдав его в прошлом. Поэтому, он предпочитал не рисковать.
        Выпады следовали один за другим. Лейтенант старался достать противника дубинкой и не подпускать его вплотную. По ходу, он старался зайти Хатану за спину, где валялся пистолет. Хатан тоже разделял его намерения, но вынужден был уходить от свистящих ударов дубинки.
        К этому времени Мэк смог встать на ноги. Во рту чувствовалась кровь, но ее нельзя было даже выплюнуть, ведь для этого пришлось бы снимать шлем. Не обращая внимания на боль во всем теле, он поковылял к дерущимся. Обойти возможности не было, и тогда Мэк направился к трупу сержанта. Отстегнув с пояса покойного шоковую дубинку, он крикнул Хатану и швырнул ее.
        К несчастью для Маонго, он не сразу смог отскочить к Мэку и помешать броску. Завывая в истерике, нишид ударил Мэка по голове.
        Хатан поймал парализатор. Теперь поединок будет равным.
        От удара, проделавшего вмятину в шлеме, Мэк на минуту потерял сознание. Когда он очнулся, его вырвало прямо в гермошлем. Перед глазами расходились круги, руки и ноги плохо слушались.
        - Лучевик! - крикнул Хатан и начал атаковать нишида.
        Лейтенант отбивался с упорством обреченного, одновременно стараясь контратаковать. Несколько раз он пытался достать до Мэка, но новые натиски бригадира помешали ему.
        Откуда-то из глубин живота накатывали новые спазмы рвоты, катализируемые вонью уже высвободившейся в гермошлем пищи. Мэк думал, что сойдет с ума от собственного дерьма и оттого, что совершенно ничего нельзя было исправить. Сам удивляясь как, но он подавил новые приступы и заставил себя не замечать возникшее неудобство.
        - Хватай лучевик! - снова крикнул Хатан.
        Их поединок мог продолжаться долго, хотя перевес был на стороне бригадира. Любая случайная ошибка могла стоить жизни. Это был бой на выносливость, могущий затянуться слишком долго. И если их застанут другие надсмотрщики, конец будет предрешен.
        Все же Хатану удалось оттеснить нишида, чем моментально воспользовался Мэк. Взвыв, офицер бросился в свою последнюю атаку. Его остановили выстрелы. Непослушные руки Мэка направили лучевой пистолет на врага. Первый разряд прожег колено, два других попали в живот.
        Жизнь покидала Маонго, корчившегося в агонии и издающего предсмертные хрипы. На подкашивающихся ногах, Мэк подошел к нему и произвел контрольный выстрел.
        - Надо сплавить их, - сказал Хатан.
        Мэк посмотрел на гравиплатформу.
        - Ты разбираешься в антигравах?
        Хатан проследил его взгляд и хлопнул по плечу.
        - Не плохая идея. Когда-то я работал портовым техником. Иногда приходилось возиться с антигравами. Надо всего лишь влезть в этот примитивный компьютер и поменять настройку высоты платформы.
        Бригадир подошел к гравиплатформе и открыл панель доступа.
        - Порядок. - удовлетворенно хмыкнул он через минуту.
        Когда были погружены трупы, Хатан сменил настройку. Гравиплатформа подплыла к горнороботу и зависла над ним. Три трупа, парализаторы и лучевой пистолет полетели в самую гущу камнедробильных агрегатов и породы. В считанные секунды они были разорваны на мелкие кусочки и перемешаны каменной крошкой. Вдобавок там стояло устойчивое облако мелкой пыли, надежно скрывшее все следы.
        Хатан вернул гравиплатформу на место и отрегулировал генератор в прежнее состояние.
        - Черт! Эта сволочь не хочет стирать последние операции. Надо уничтожить информацию и следы взлома.
        - Дай-ка я попробую.
        В старые добрые времена Мэку доводилось сталкиваться с подобными защитами. Оценив эту, он нашел ее достаточно хорошей, но все же не того уровня, с какими он ранее имел дело. Немного помучавшись, он взломал систему без всяких инструментов и замел следы.
        Сообщники занялись обсуждением своей версии.
        Капитан Атанас наблюдал за допросом. Камера четыре на четыре метра была такой же мрачной и унылой, как и все камеры Хатгала III. Серые металлопластиковые стены, холодный каменный пол, в центре стул из металла с колпаком и зажимами для допрашиваемого. В одну из стен были встроены видеокамеры и микрофоны. За ней находилось совсем иное помещение, где за пультом сидел офицер-дознаватель в отлично сконструированном кресле, автоматически подстраивающемся к форме тела. Рядом, во втором таком же кресле сидел Атанас.
        Несколько часов назад пропали без вести офицер и сержант. Поиски ни к чему не привели, но были задержаны все, кто хоть как-то вызывал подозрения. Десятки заключенных уже прошли через камеру допросов, теперь туда усадили нового подозреваемого.
        - Начинайте. - приказал Атанас.
        Дознаватель, старший лейтенант, кивнул и приступил к своим обязанностям.
        - Имя?
        Вопрос впился в заключенного, прогремев словно колокол в его голове. Если бы рядом поставили мощные динамики и спросили через них, это не было бы так невыносимо. Хотя дознаватель говорил не повышенным тоном, электроды на голове от какого-то садистского колпака прогоняли слова через мозг с такой силой, что вызывали кратковременные вспышки дикой головной боли, совершенно не дающие возможности хоть как-то уйти от допроса, найти мысленное убежище и не обращать внимания на вопросы.
        - Мэк.
        - Номер?
        - ОСО пятьдесят два, одиннадцать, семьсот восемьдесят восемь.
        На дисплее компьютера Атанаса высветилось досье на него. Капитан внимательно его прочитал.
        «Ненадежен, опасен, не уроженец империи, - мысленно охарактеризовал опрашиваемого он, - шесть месяцев карцера и не съехал с катушек. Так, карцер за избиение внедренного офицера».
        Атанас вызвал необходимые файлы и застыл.
        «Вот оно - зацепка. Внедренного офицера звали Карвала и именно его не могут до сих пор найти».
        - В последний раз, - продолжал дознаватель, - ты утверждал, что не видел ни каких охранников заходивших в штольню, в которой ты работал.
        Мэк скривился от напора громоподобного голоса в его голове и ответил:
        - Да.
        - Когда это было?
        - Когда было что?
        - Когда ты их не видел?! - Крикнул дознаватель.
        От крика Мэку показалось, что в мозгу что-то взорвалось. Мысли запутались. Чувства и эмоции накатывали одна на другую, переплетаясь, обрушиваясь на него круговоротом страха, апатии, ужаса, уныния. Опасаясь нового крика, Мэк кое-как собрал свои мысли и ответил:
        - Как я могу ответить когда я их не видел, если я их не видел?
        - В прошлый раз ты утверждал, что с восьми до девяти находился в штольне и не отлучался из нее. И в это же время вышла из строя пьезогорелка и твой напарник ОСО пятьдесят два, десять, триста восемь пошел за новой.
        - Да.
        - Как долго его не было?
        - С тех пор, как он ушел, я его не видел.
        - Один из водителей грейдера видел, как он направлялся в штольню, что-то держа в руках. Что ты на это скажешь?
        - Возможно, он ошибся.
        - Водитель утверждает, что знал твоего напарника. Они раньше были в одной бригаде.
        Мозг разрывался на части, что-то шумело в ушах, но Мэк не дал предательской мысли вынырнуть из глубин подсознания.
        - А тот водитель видел, что мой напарник вошел в штольню? И вообще, он что умеет смотреть сквозь гермошлем?
        Какое-то время дознаватель молчал, затем его крик, словно молот, ударил в самый мозг:
        - ЗДЕСЬ ВОПРОСЫ ЗАДАЮ Я!!!
        Мэку показалось, что он проваливается в пустоту. Каждую клеточку его тела переполняла боль. Пустота звала к себе, как избавление от мук. Невероятным усилием, Мэк не дал себе погрузиться в ничто. Помог внутренний настрой на борьбу. Он должен победить.
        - Старший лейтенант, - обратился Атанас к дознавателю, - прочитайте это.
        Капитан развернул дисплей. Дознаватель отвел микрофон ото рта и посмотрел на экран.
        - Попробуйте через Карвалу.
        - Понял, капитан.
        Дознаватель привел микрофон в прежнее положение и задал следующий вопрос:
        - Ты имел разногласия с Маонго?
        - Да.
        - Ты дрался с ним?
        - Да.
        - И ты избил его?
        - Да.
        - Когда ты дрался с Маонго, ты знал, что он внедрен в бригаду?
        - Нет.
        - А когда ты узнал это?
        - Только что.
        - То есть, ты отрицаешь, что знал кем на самом деле является Маонго?
        - Верно.
        - Зачем в твою штольню зашел бригадир Хатан?
        - Не знаю, наверно, с целью проверки.
        - Хатан утверждает, что зашел проверить, почему из штольни очень долго не появляется гравиплатформы.
        - Верно. Ньюмен пошел за новой пьезогорелкой и погрузка остановилась.
        - Кто такой Ньюмен?
        - Мой напарник.
        - Врешь! Все это было спланировано тобой и Хатаном. Вы знали нынешний облик офицера Карвалы и что он и есть Маонго. Вы спланировали его убийство. За одно убили сержанта и напарника, как свидетелей.
        - Все это голые домыслы.
        - Бесполезно отпираться. Расскажи, куда вы дели тела?
        - Мы никого не убивали.
        Дознаватель нажал что-то на пульте. Тело Мэка затряслось в судорогах, из его горла послышался хрип.
        После применения болевого воздействия, Мэк смог продолжить отвечать лишь через несколько долгих, болезненных минут. Ему казалось, что глаза повылетали из орбит, а в голове работает гигантская кузня, однако, сконцентрировав с огромным усилием волю, он сосредоточился на происходящем.
        - Куда вы дели тела?
        - Мы никого не убивали. Я не стал бы сговариваться с Хатаном.
        - Почему?
        - Я его ненавижу.
        - У меня есть свидетельства, что у тебя с ним теплые взаимоотношения.
        - Внешне. Я ему не доверяю и ненавижу.
        - Почему?
        - В прошлом он избил меня.
        - Он многих избивал.
        - Я такого не прощаю.
        - Хатан говорит, что вы любовники.
        - Он такого не мог сказать.
        - У меня есть запись его допроса.
        - Она сфальсифицирована.
        - Она подлинная.
        - Не получится, ублюдок! Скорее ты моя любовница, нежели Хатан и я педерасты!
        Дознаватель пришел в бешенство. Его пальцы заплясали по пульту.
        Тело допрашиваемого разорвалось на части, изо рта пошла пена, из носа кровь. Кровь выступила по краям всех зажимов стула. Яростные волны боли искривили лицо, сотрясли его тело и душу.
        - Довольно, ты убьешь его. - Приказал Атанас.
        Дознаватель с явным разочарованием прекратил пытку, меча маты сквозь зубы.
        - Что показали датчики?
        - Субъект не лгал. Эмоциональный фон адекватен ответам. Не зафиксировано внутренних противоречий. Могу расшифровать и перекинуть данные на понятный язык и подробно.
        - Давай. - Согласился Атанас, хотя поверил, что Мэк не врал. При допросе с пристрастием почти невозможно соврать. А при том, что устроил допрашиваемому старлей, подобное казалось просто невозможным. Психозапись понадобится ему для рапорта. Возможно, понадобиться.
        Если дознание зайдет в тупик, к делу подключатся люди из внутренней безопасности БН. А их следователи могут обвинить капитана и его подчиненных в некомпетентности.
        Атанас не исключал, что где-то мог допустить ошибку, поэтому, он уже решил дальнейшую судьбу Мэка, Хатана и некоторых других подозреваемых - их ждет черный легион.
        Глава 9
        Призрак «Угенблит» нес патрулирование по обычному маршруту в юкеонском секторе. Курс корабля пролегал вдали от оживленных межзвездных трасс, до ближайшей системы было несколько световых лет.
        Командир «Угенблита» капитан второго ранга Эрбер отдыхал в своей каюте, играя в трехмерные шахматы с компьютером. Игра шла с переменным успехом, Эрбер был матерым игроком, но тягаться с компьютером мог далеко не каждый.
        Настойчивый сигнал внутренней связи оторвал его от обдумывания следующего хода. Капитан включил монитор, на котором возникло изображение вахтенного офицера связи.
        - Командир, срочная шифрограмма из штаба, - доложил связист.
        - Сейчас буду.
        Эрбер отключился и занес партию в шахматы в память компьютеру.
        Капитанская каюта сияла безукоризненным порядком, которого ее хозяин придерживался, сколько он себя помнил. Здесь не было ни одной лишней вещи, лишь то, что касалось службы и спартанского досуга. Эрбер был фанатом порядка и требовал того же от подчиненных и потому, его корабль и экипаж были на хорошем счету у командования.
        Вскрыв шкаф для одежды, он вытащил китель и перед зеркалом одев его, внимательно проверил все детали внешнего вида и поправил орденскую планку. Надев фуражку и поправив ее, как того требовалось по уставу, капитан остался доволен собой. Если требуешь от подчиненных, то в первую очередь требуй от себя и подавай пример - так гласило одно из правил командира.
        На капитанском мостике его уже ожидал вахтенный офицер связи, который вручил капитану силовой диск с записью шифрограммы.
        - Вы свободны.
        Связист щелкнул каблуками и покинул мостик.
        Эрбер вставил силовой диск в приемник дешифрующего компьютера, затем поместил правую ладонь на сенсорное полотно и приник головой к другому аппарату, который начал идентификацию его сетчатки с глубинным исследованием нервных волокон мозга. В доли секунды вся информация была собрана и сличена с матрицей биопоказателей Эрбера.
        После положительного результата начался процесс дешифровки силового диска.
        Через секунду дисплей выдал информацию о ее содержимом:
        «СЕКРЕТНО»
        06.07.4420 с.в.передано по ССС
        Задание высшего приоритета, под личным контролем «Громовержца»
        ПРИКАЗ № 0372
        ПРИКАЗЫВАЮ:
        Если инициатива исходит от самого «Громовержца», - что означало самого эфора БН Иволу, думал Эрбер, - то… а что «то»? Мое дело не спрашивать, а исполнять приказ"!
        Он вызвал центральный пост управления.
        - Вахтенный центрального поста капитан-лейтенант Хакс слушает.
        - Объявите боевую готовность номер один, - приказал Эрбер.
        - Есть!
        Капитан оборвал связь и направился на центральный пост.
        Весь огромный организм корабля пришел в движение. Команда занимала посты согласно боевому расписанию, активизировались механизмы, готовилось к бою вооружение.
        Еще не успела смолкнуть сирена боевой тревоги, как были зафиксированы доклады всех постов и команд. Хакс доложил о готовности.
        - Навигаторская, - вызвал Эрбер, - курс на Юкеон, выход вне эклиптики.
        - Есть, командир!
        Эрбер переключил канал и вставил в приемник силовой диск, с которого только что стер всю информацию, кроме семнадцати файлов приложения.
        - Служба слежения.
        На экране внутренней связи возникло изображение старого ветерана - начальника службы в звании капитана третьего ранга.
        - Слушаю, командир.
        - Приготовьтесь принять характеристику цели.
        Эрбер активизировал перегон файлов.
        - Принято.
        Прозвучал звуковой сигнал, символизирующий переход в систему полной невидимости. Мониторы, преобразующие показания сенсоров в визуальное восприятие, поглотила серая беспросветная мгла. Специальная техника, призванная сглаживать все эффекты перехода, экранировала экипаж от негативного воздействия. Немного погодя, все корабельные системы слежения вновь стали «зрячими».
        «Угенблит» исчез из обычного пространства.
        Прошло более девяти часов корабельного времени - именно столько потребовалось призраку, чтобы преодолеть небольшое по галактическим масштабам внутрисекторное пространство и прибыть в пункт назначения.
        - Навигаторская, курс - центр эклиптики, дистанция - одна астрономическая.
        - Есть, командир.
        - Служба "Б", что у вас?
        - Все системы в норме. Полное экранирование.
        Призрак лег на заданный курс. На видеоэкранах мимо проплывала планета - смерзшийся комок льда и породы с единственным спутником. Вскоре позиция для засады была занята. Носовые видеоэкраны показывали юкеонскую систему из семи планет, вращающихся вокруг звезды G-типа. Каждая из планет имела по одному спутнику, кроме третьей - колонизированной, высокоразвитой, носящей имя Юкеон - столицы сектора.
        Ha призраках была установлена самая мощная и современная электронная начинка, какую только имела Империя Нишитуры. Мощнейшие сенсоры различного назначения принялись зондировать пространство в системе и вокруг.
        - Служба слежения, - вызвал Эрбер, - доложить обстановку.
        - Данные обрабатываются, - доложил начальник службы, - слишком много объектов.
        - Когда закончите - сразу докладывайте.
        Эрбер отключился. Засада всегда требовала терпения, а подчас, и огромного напряжения. Могло пройти несколько циклов до появления цели. Иногда, крайне редко случались ошибки разведки, тогда призраки устраивали засады совсем не там, где должен был появиться враг.
        Призраки являлись новым видом вооружения и не участвовали ни в одной из войн. Но иногда приходилось выполнять секретные боевые задания. Большинство экипажей привлекались только к учениям и патрулям. Эрбер же был горд, что успешно выполнил десяток боевых задач, о чем свидетельствовала его орденская планка и высшая награда империи - золотая звезда Нишитуры.
        Жизнь преподносила разные сюрпризы. Могло случиться так, что на этот раз засада, устроенная «Угенблитом», окажется напрасной. Но капитан сомневался, что в штабе бригады допустили ошибку, тем более, что приказ получен от самого Цегера. Единственное, что он мог сейчас сделать - это ждать. А ждать он научился очень давно, еще будучи курсантом военно-Космической Академии. Ожидание стало его второй натурой.
        Сигнал вызова, Эрбер включил экран. Это был начальник службы слежения.
        - Командир, информация обработана.
        - Докладывайте.
        Ветеран посмотрел куда-то в сторону и начал:
        - На данный момент в самой системе и на подлете находятся девяносто семь кораблей. Четыре из них - патрульные корветы. Один эсминец находится на орбите Юкеона, по направлению к которому идут три транспортных поезда и еще двенадцать транспортных кораблей класса «Чаку» и «Цевер». Кроме того, до двадцати мелких транспортников и столько же пассажирских лайнеров. Остальные объекты - частные межзвездные яхты.
        - Где находятся патрули?
        - По периметру эклиптики.
        - Продолжайте следить. Мне нужен «Крон».
        - Есть, командир.
        Потекли утомительные часы ожидания. Эрбер иногда прохаживался вдоль центрального поста управления, исподтишка наблюдая за находящимися здесь офицерами и матросами. Время от времени он связывался с различными службами и командами, проверяя их бдительность и заодно желая застраховаться от любых неприятностей, связанных с неисправностью какой-либо системы корабля.
        Экстренный вызов. Эрбер моментально подскочил к экрану. На связи был начальник службы слежения.
        - Объект появился, командир.
        - Координаты и траектория.
        Офицер сообщил требуемые данные. Капитан переключился на другой канал.
        - Группа вооружения, подготовить «Нимизиды».
        - Есть, командир.
        - Навигаторская, курс на перехват.
        - Есть, командир.
        Тяжелый крейсер «Крон» вошел в пределы системы, держась курсом на Юкеон. Командир крейсера держался в стороне от транспортных и пассажирских трасс, что было на руку Эрберу.
        Угенблит" лег в дрейф прямо по курсу «Крона», выжидая удобного момента для нанесения удара.
        Эрбер наблюдал, как на видеоэкранах как точка, обозначающая тяжелый крейсер, все больше приобретает черты корабля. «Крон» вовсе не подошел так близко, видеоэкраны автоматически преобразовывали поступающие сигналы и увеличивали изображение.
        Эрбер глянул на дисплей бортового компьютера - расстояние до цели - световая секунда.
        - Служба "Б", - вызвал он, - доложите обстановку.
        Лицо начальника службы борьбы, инженер-капитана третьего ранга, выдавало крайнюю сосредоточенность и хладнокровие. Он доложил ровно и четко:
        - Фон облучения стабилен. Сенсоры противника находятся в общем режиме. Никаких признаков активизации.
        Эрбер был более чем удовлетворен этим докладом, но решил выслушать еще один.
        - Служба слежения, как ведет себя объект?
        - Все системы противника работают стабильно. Система вооружения в режиме ожидания, система защиты на минимуме. Двигатели стабильно идут на ноль четыре крейсерской скорости хода. Никаких дополнительных расходов энергии не наблюдается.
        Эрбер снова посмотрел на дистанцию - 0,4 световой секунды. Пора! Иначе, они подойдут слишком близко.
        - Группа вооружения, доложить готовность.
        - Батареи «Нимизид» и «Орнеров» готовы.
        - Начинайте!
        По каналу связи послышались команды комендоров. Один из ракетных портов «Угенблита» раскрылся и «Нимизида» устремилась к цели.
        Вахтенный старшина службы слежения «Крона» со скучающим видом таращился на дисплеи сенсоров. Вдруг, на одном из них, из ничего, возникло что-то, стремительно приближающееся к кораблю. Старшина ошалело наблюдал за этим невероятным явлением.
        Через несколько секунд он сбросил охватившее его оцепенение.
        - Лейтенант! Неопознанный объект прямо по курсу. Идет прямо на нас. Дистанция ноль три секунды.
        Вахтенный лейтенант бросился к дисплею, проклиная всех известных ему богов, и врубил экстренное оповещение боевой тревоги, после чего его вызвал центральный пост управления крейсера.
        - Служба слежения! - кричал вахтенный офицер. - Что у вас там?!
        - О, Боже! Нам всем конец, - с побелевшим перекошенным лицом ответил лейтенант.
        - Заткнись, ублюдок! Доложи, что ты видишь!
        - Только что идентифицировали «Нимизиду», прет на пределе. Дистанция - ноль пятнадцать светосекунды.
        Больше не обращая внимания на лейтенанта, вахтенный офицер центрального поста попытался добиться запуска «Орнеров». Но, как и все, противоракетные расчеты были застигнуты врасплох. По всему кораблю бегали команды, занимая боевые посты, выла надсадно сирена. На центральный пост вбежали несколько офицеров и старшин. Поймав одного из них, вахтенный приказал, чтобы немедленно было доложено о «Нимизиде» командиру «Крона» и маршалу. А сам он еще не оставлял надежды, что «Орнеры» успеют перехватить надвигавшуюся смерть.
        В рубке слежения вахтенный лейтенант обессилено опустился в кресло и заплакал. Потом, посмотрев на дистанцию - менее одной десятой световой, громко рассмеялся.
        - Это конец, - прошептал старшина.
        Кумулятивный ядерный заряд «Нимизиды» прожег так и не успевший усилиться защитный противоядерный экран «Крона», взломал броню и уничтожил несколько отсеков. Вслед за ядерным дьяволом, внутрь попала боеголовка мощностью в мегатонну. Тяжелый крейсер «Крон» исчез во вспышке водородного взрыва.
        Так погиб маршал текронт Канадинс и еще три тысячи сто человек.
        Эфор Ивола вставил только что полученный им силовой диск в приемник компьютера. Это была запись допроса «пропавшего без вести» текронта Вернера с применением психосканирования мозга или, если проще, как его всегда называют, «промывания мозгов».
        Выскобренную информацию Ивола нашел очень интересной. Несомненно, полученные данные о его действиях можно классифицировать как государственную измену. Имена, планы, действия изменников - все указывало на то, что часть Текрусии собиралась устранить из коллегии эфоров самого Иволу, Савонаролу и, возможно, Навукера.
        Значит, он их опередил. Глава БН довольно улыбнулся и отключил компьютер.
        Сигнал селектора отвлек от приятных мыслей. Ивола нажал кнопку связи.
        - Да.
        - Это дежурный, капитан Пон.
        - Слушаю.
        - Доставили арестованного текронта Плиния.
        - В мой кабинет.
        - Слушаюсь, ваше высокопревосходительство.
        После опознания бронированная дверь впустила двух солдат БН, ведущих арестованного.
        - Вы свободны, - бросил Ивола солдатам.
        Те отдали честь и покинули кабинет. Бронедверь закрылась.
        Как и любой нишид, текронт Плиний был высок и отлично физически развит. Он сохранял невозмутимый вид и гордо стоял перед эфором безопасности. Одежда Плиния явно не соответствовала климату Нишитуры, его арестовали на одной из курортных планет, когда он занимался подводной охотой.
        Ивола встал из-за стола и подошел к другому его концу. Подвинув один из стульев, он предложил:
        - Присаживайтесь.
        Плиний проигнорировал предложение.
        «Что ж, выбить спесь у тебя никогда не поздно», - подумал эфор.
        - Вы знаете, почему оказались у меня? - спросил он.
        Арестованный текронт ответил взглядом, полным неприкрытой ненависти.
        - Прежде, чем отвечать на какие-либо вопросы, я требую, чтобы меня передали под защиту Текрусии, как того требует Закон Нишитуры. И если судебное решение будет не в мою пользу, я готов отвечать на любые ваши вопросы. Своими действиями вы нарушаете Древний Закон. Моя персона неприкосновенна. Повторяю, я требую защиты и передачи меня Текрусии. Если понадобится, я найду способ добиться правоты у самого императора.
        Первое время Ивола никак не прореагировал на эти слова, потом он рассмеялся и громко театрально похлопал в ладоши.
        - Браво! Просто превосходная речь! Только должен вас огорчить, дорогой Плиний, все мои действия основаны на распоряжении императора. Поэтому вы можете не рассчитывать на благосклонность его величества. И уж никак не надейтесь на защиту Текрусии. Поэтому, предлагаю вам умерить свою гордыню и смириться. Другими словами, со мной лучше сотрудничать.
        Текронт Плиний полностью контролировал свои эмоции и всем своим видом продолжал выказывать безучастность к происходящему, несмотря на то, что Ивола оскорбил его и фактически объявил приговоренным. Приговоренный к смерти, но не покоренный, Плиний презрительно скривил губы, несмотря на то, что страх ледяным ободом начал сковывать его грудь.
        - Ваш ответ, - сказал эфор.
        - Прекратите этот фарс, Ивола! У вас ничего на меня нет и быть не может. Я лояльный императору и империи гражданин. Я текронт, я неприкасаем! Я требую немедленно освободить меня!
        Эфор безопасности пожал плечами.
        - Ну что ж, все вы не причем, все вы патриоты и герои, пока в ваши морды не тыкнешь неоспоримыми уликами. Тогда вы как один бежите стучать друг на друга, спасая свои шкуры.
        Такого оскорбления Плиний стерпеть не смог. Подобно разъяренному зверю, он бросился на Иволу. Эфор, как оказалось, ожидал этого и успел уйти от атаки. Молотоподобный удар сбил Плиния с ног, а когда тот снова поднялся, на него в упор смотрел ствол миниатюризированного автомата, стреляющего реактивными пулями, - десантного варианта стэнкса.
        - Не дергайся! Мне ничего не стоит пристрелить тебя, - предостерег Ивола.
        Держа текронта на прицеле, он развернул к нему дисплей компьютера и включил воспроизведение допроса Вернера.
        - Что ты скажешь на это?
        Плиний до боли сжал челюсть и кулаки, когда смотрел запись. На его лбу выступила испарина, на которую он не обратил ни малейшего внимания.
        - Это грязные методы, Ивола. Фальсификация. С помощью этого дерьма ты устраняешь своих врагов.
        - К сожалению, это не фальсификация. К сожалению для тебя и твоих сообщников. Ну а методы - сам понимаешь, как говорили древние - цель оправдывает средства.
        Ивола наигранно вздохнул и покачал головой.
        - Еще раз предлагаю со мной сотрудничать, иначе...
        - Иначе что?! Ты сделаешь со мной то же самое, что сделал с Вернером? Превратишь меня в идиота? Я нишид, а нишиду не подобает предавать своих друзей. Да пошел ты, мать твою, ублюдок!
        Ивола растянул рот в улыбке, не предвещающей ничего доброго.
        - Угу, ты у нас в жопу идеалист, герой и все такое. Кстати! Поздравляю с чистосердечным признанием, но оно тебе уже ни к чему. А за ублюдка ты еще пожалеешь.
        Эфор безопасности нажал кнопку селектора.
        - Дежурный, капитан Пон слушает.
        - Уберите это из моего кабинета.
        - Слушаюсь, ваше высокопревосходительство.
        - И распорядись, чтобы начинали подготовку к психосканированию. Я хочу лично присутствовать.
        - Слушаюсь, ваше высокопревосходительство.
        - Это все.
        «В последнее время инквизиторам от БН прибавилось работенки», - подумал Ивола.
        Тихоходная яхта «Синсид» принадлежала графу-текронту Торесу. Расстояние, которое любой пассажирский лайнер покрыл бы за двое стандартных суток, она проходила за втрое большее время. Но, несмотря на такой большой недостаток, «Синсид» считалась одной из самых дорогих и комфортабельных яхт галактики и принадлежала роду Торесов уже четырнадцать десятилетий.
        Граф-текронт Торес наслаждался букетом прекрасного уредонского вина, лениво следя по стереовизору за развитием сюжета исторического фильма, воспевающего героические натуры древних нишидов. Торес почувствовал неприятный озноб и посмотрел на полупустую бутылку. Решив, что с него хватит, он спрятал ее в свой богатый ассортиментом бар и продолжил следить за переплетением побед и трудностей героев фильма.
        Озноб не проходил, в некоторых местах кожа начала слегка зудеть. Немного удивившись, Торес подал голосовую команду «домашнему» компьютеру, чтобы тот приготовил душ.
        Приняв водные процедуры и намастив благовониями свое тело, Торес развалился на широком диване.
        Стереофильм скоро закончился. Граф-текронт почти сутки не спал, но сон не шел к нему, и тогда он решил вызвать стюардессу «Синсида» - во время полета, по совместительству, еще и любовницу.
        В апартаменты вошла невысокая смуглокожая брюнетка и, призывно улыбаясь, уселась у ног босса.
        - Элиза, что бы я без тебя делал? - спросил Торес, зарывшись одной рукой у нее в волосах.
        - Наверное, то же, что и я без вас, господин - умирали бы от скуки, - кокетливо ответила девушка.
        Он взял ее за подбородок и подтолкнул.
        - Иди же.
        Девушка встала и скинула с себя всю одежду, обнажив утонченное тело, после чего скрылась в душе.
        Немного поколебавшись, текронт все же решил прикончить начатую бутылку, тем более, что у него теперь есть компания.
        Девушка вышла из душа, медленно и плавно подходя к боссу походкой, какую можно было заполучить, лишь долго и упорно ее в себе вырабатывая. Острые упругие груди слегка колыхались в такт ее движениям, на коже поблескивали капельки влаги, как любил босс.
        Торес протянул ей полный бокал вина и взял себе.
        - Выпьем за жизнь, чтобы она всегда была благосклонна к нам.
        Девушка улыбнулась и пригубила вино.
        - Давай же, наслаждайся каждой крупицей жизни, ибо она может в любой момент стать последней, - сам того не ведая, произнес пророческие слова он.
        Вслед за боссом, девушка осушила бокал и провела языком по губам. Потом прильнула к текронту и впилась в него долгим умелым поцелуем.
        - Ох, Элиза, - выдержав ее натиск и переведя дух, выдохнул Торес.
        Он стал собирать языком с ее кожи капельки влаги. Стюардесса откинулась на подушки...
        Проснувшись после долгих и бурных часов любви, Торес не почувствовал себя отдохнувшим. Удивляясь, что он так вымотался, текронт не увидел Элизы. Вероятно, он долго спал, она всегда уходила, если босс спит, когда она просыпалась. Он позволял ей это, но сейчас ощутил какую-то пустоту.
        Непонятно откуда взявшаяся неприятная сухость во рту поначалу привела к мысли, что он вчера перебрал. Но потом он вспомнил все до мельчайших подробностей: не так уж он много выпил, да и уредонское вино высшего сорта никогда не давало неприятных последствий.
        Потом накатила слабость. Торес лежал не в силах пошевелиться, борясь с время от времени накатывающим головокружением.
        «Вот так черт», - подумал он, вспомнив вчерашние симптомы.
        Силой воли преодолевая непослушное тело, Торес дотащился до пульта связи и вызвал каюту личного врача. Ему никто не ответил. На злость не было даже сил, он вызвал капитана «Синсида» и спросил:
        - Где сейчас доктор Ханга?
        - В кают-компании, ваше превосходительство.
        - Вызови его ко мне немедленно.
        - Слушаюсь.
        Низенький, полноватый, с набольшими залысинами доктор обеспокоено осмотрел своего пациента.
        - Когда вы почувствовали себя плохо, ваше превосходительство?
        - Как только проснулся, - с трудом управляя губами прошептал текронт, - черт, еще вчера, но...
        - Вас следует переправить в лазарет, там я смогу нормально вас обследовать.
        Текронт согласно кивнул.
        Доктор вызвал двух членов экипажа яхты и организовал транспортировку. Когда больного поместили на койку, к нему были подключены медицинские аппараты.
        Торес забылся сном.
        Доктор Ханга сделал все необходимые анализы и принялся за их компьютерную обработку. Результаты поставили его в тупик. Он был высококвалифицированным специалистом в своем деле, но до сих пор, за годы своей практики, ему не встречалось ничего подобного.
        Торес вспотел от повышенной температуры и неровно дышал. Данные анализов показали, что в его организме прогрессирует болезнь, скорее всего вызывая очень агрессивным штаммом. Кроме того, произошли странные изменения в некоторых тканях, а некоторые участки тела были поражены некрозом лимфатической системы.
        Поборов возникшую было нерешительность, Ханга ввел обезболивающее и решил обратиться за содействием к капитану «Синсида».
        Весть о внезапном недуге босса быстро облетела яхту. Не успел Ханга закрыть за собой дверь лазарета, как перед ним возник удрученный капитан.
        - Что с его превосходительством?
        - Он очень плох. К сожалению, я не могу вам открыть всего, но скажу, что в моем распоряжении нет необходимого оборудования и медикаментов, чтобы существенно облегчить самочувствие больного.
        - Я могу чем-нибудь помочь?
        - Можете. Прежде всего, надо как можно скорее доставить его превосходительство в клинику...
        - Я выжму все, что можно из этой медлительной посудины!
        - Да, да, постарайтесь. Я хочу знать, с кем его превосходительство непосредственно контактировал с самого начала полета?
        - С Элизой, - ответил капитан, потирая подбородок. - Что вы имеете в виду под «непосредственно контактировал»?
        - Не только секс. Близкое общение, даже через предметы.
        Капитан задумался.
        - Ни с кем, насколько я знаю, кроме помогавших вам.
        - Хорошо, ограничимся пока только стюардессой. Ее следует поместить в лазарет. Еще я должен взять пробы на анализы всех запасов пищи.
        Доктор подумал, что следует взять пробу и со всего содержимого бара текронта и вообще всех его апартаментов.
        - Это все, доктор Ханга?
        - Нет, я хочу взять анализы у всего экипажа.
        - Понимаю, - кивнул капитан, ожидая дальнейших слов медика. Но тот снова задумался.
        - Все?
        - Что? Ах, да, - вспомнил о собеседнике Ханга, - ну, думаю, пока все.
        Первым делом капитан задал бортовому компьютеру режим наибольшего хода, потом, не удовлетворившись результатом, он перепрограммировал его так, чтобы из «Синсида» выжималось все возможное, на что он способен. И плевать на возможность отказа давно устаревших двигателей.
        Стюардесса была вызвана к доктору и помещена в лазарет, где насмерть перепуганной девушке он сделал анализы и подключил ее к аналогичному Тореса оборудованию.
        Были обследованы все члены небольшого экипажа и отпущены заниматься своими делами.
        Напоследок доктор тщательно обследовал апартаменты босса, но так ничего и не нашел. Вся коллекция спиртного также оказалась абсолютно безопасной.
        Вернувшись в лазарет, он ввел Торесу снотворное и подключил к аппарату внутреннего питания.
        Во многих местах тело текронта покрылось сыпью, постоянно текли слезы и слюни. Компьютер выдавал неутешительный прогноз.
        Результаты анализов девушки были прямо противоположны анализам Тореса. Получалось, что она, как и любой член экипажа, полностью здорова. Из чего Ханга сделал несколько предположений: первое, что Элиза переживает скрытый инкубационный период болезни, но тогда современное оборудование должно хоть как-то и хоть что-то выявить; второе, если девушка в самом деле здорова, значит, болезнь не заразна и, возможно, занесена больному еще до полета; третье, что-то другое, о чем он пока не знает.
        Единственное, что мог пока сделать доктор Ханга - это ожидать посадки в одном из космопортов в системе Крап.
        Несмотря на все усилия капитана, «Синсид» дотащился до Крапа лишь два стандартных дня спустя. За это время кожа Тореса покрылась язвами, он редко приходил в себя и иногда бредил во сне. Что же касается команды, то ни у кого, в том числе и у стюардессы, не выявилось никаких признаков заболевания.
        Капитан яхты получил разрешение на посадку, после чего он доложил диспетчеру:
        - На борту тяжело больной граф-текронт Торес.
        - Что с ним? - спросил далекий голос.
        - Корабельный врач не может установить.
        - Ясно. Садитесь на аварийную площадку семнадцать-В, следуйте наводящему лучу. Вас будет ждать бригада иммунологов. Вам запрещено покидать яхту, в случае нарушения будет применена сила. Конец связи.
        Хотя капитан и понимал необходимость предпринятых шагов руководства космопорта, но его охватило негодование, что все это произошло именно с ним. Неизвестно, как долго «Синсид» продержат в карантине. Одновременно, капитан почуял дуновение страха. Доктор Ханга заверил, что для экипажа опасности не существует, но вдруг он ошибся? Или намеренно солгал?
        Через пять минут после посадки «Синсида», через шлюз вошли восемь человек в костюмах биологической защиты. Двое из них поместили больного Тореса на гравиносилки и вынесли из яхты, остальные принялись за скурпулезное исследование судна.
        Когда текронта поместили в клинику на обследование, диагноз больного вызвал шок. Торес умирал от халцедонской язвы. Болезнь еще не вступила в заключительную фазу, но смерть была уже близка.
        После установления диагноза, весь экипаж «Синсида» был допущен на «грунт». Доктора Хангу по его просьбе допустили к боссу. Узнав, что с ним, он чуть не лишился дара речи - не каждому врачу выпадало столкнуться с подобной болезнью. В то же время, это было плохим знаком - это означало, что кто-то таким образом устранил графа-текронта и, значит, будут искаться причастные к убийству: заказчики и исполнители. Ханга понял, что его тоже могут арестовать по подозрению. И не ошибся.
        Фактом халцедонской язвы очень скоро заинтересовалась Безопасность Нишитуры. Потом она передала дело уголовной полиции, которая в тот же вечер арестовала Хангу. Был арестован и весь экипаж.
        Выяснив на допросах, что граф-текронт Торес возвращался со встречи с герцогом-текронтом Марком, следователь ходатайствовал своему начальнику, чтобы тот получил добро у БН на проверку и отработку версий, связанных с Марком. Получив зеленую улицу, следствие развило кипучую деятельность. Несчастный экипаж «Синсида» был отпущен.
        Оперативно-следственная бригада, в состав которой входили также и специалисты по финансам, хакеры, биохимики и иммунологи, покинула систему Крап и прибыла на Лучезарную - вотчину Марка. Предъявив санкцию БН, начальник оперативно-следственной бригады наложил арест на счета фирм, принадлежащих Марку и консорциума «Экор», в котором герцог-текронт имел контрольный пакет акций, а также заморозил все операции крупнейшего имперского банка «Империал Инд», владельцем которого Марк также являлся.
        Сказать, что герцог-текронт был обескуражен и взбешен - значит ничего не сказать. Убедившись, что недвусмысленные угрозы полицейским, хозяйничающим в его владениях, не возымели никакого воздействия, он попытался надавить на них через «карманное» управление полиции Лучезарной. Но структура нишитурской полиции являлась централизованной. Поняв, что можно лишиться своего кресла, главный генеральский чин Лучезарной умыл руки.
        Закрепившись поддержкой ряда текронтов, Марк ощутимо надавил на главу департамента полиции империи. Следствие застопорилось. Не успев насладиться победой, Марк уже через два дня сново обнаружил, что оперативно - следственная бригада с прежним рвением принялась продолжать копаться в его делах. Кроме того, он обнаружил, что все его попытки связаться с главой департамента блокируются, а за ним установлено наблюдение.
        Дав волю гневу, он избил пасущего его оперативника и в тот же вечер напился до беспамятства.
        На утро следующего дня герцог-текронт обнаружил взлом в своем личном компьютере, который даже не попытались скрыть. Была изъята личная корреспонденция и вся документация, хранящаяся в памяти. Исчезла прислуга и все оружие из арсенала.
        Оценивая размеры такой беспрецедентной наглости полицейских, герцог-текронт издал рычание пробуждающегося бешенства. Поборов это состояние, он сел в личный шикарный гравитолет и направился в особняк, расположенный в мягком климате океанического побережья. Там он и решил спокойно подождать, до чего еще дойдут эти кретины из полиции.
        А полицейские ищейки, тем временем, разнюхали много интересного. Были обнаружены расходы на безымянный проект, не фигурирующий в отчетности и крупные суммы, которые «Империал Инд» вкладывал во что-то. Впрочем, это «что-то» было выявлено довольно быстро - подпольный биохимический цех на одном из текстильных заводов Марка и обрывки упоминаний о каком-то проекте, связанным с бактериологическими исследованиями.
        Со временем были собраны железные вещественные доказательства, что Марк финансировал исследования и производство биомассы штаммов халцедонской язвы и, что при последней встрече Тореса с ним, его люди смогли взять образец ткани Тореса, из которого была выведена ДНК последнего.
        Специально созданная комиссия Текрусии, среди членов которой не было ни одного политического союзника Марка, рассмотрела представленные полицией вещдоки и единодушно проголосовала за лишение обвиняемого неприкосновенности текронта, тем самым одобрив его арест.
        Через одного из давних и верных друзей, не бросивших его в трудную минуту, герцог-текронт Марк узнал об этом и, во избежание позора ареста, трибунала и смертного приговора, покончил с собой.
        Тем временем, болезнь графа-текронта Тореса вступила в завершающую фазу. Когда к нему прибыли представители рода, он почти никого не узнал. Внутренние органы умирающего покрылись язвами, причиняющими нестерпимые муки, наступила слепота. Практически все время изо рта вытекала пена, окрашенная в розовый цвет.
        В один из редких моментов, когда полумертвый текронт пришел в себя, он позвал врача.
        Сделав попытку облизать напухшим обезвоженным языком потресканные губы, он почти неразборчиво спросил:
        - Что со мной, доктор?
        Врач решил, что скрывать правду просто бессмысленно.
        - Халцедонская язва.
        Изо рта умирающего послышались каркающие звуки. Врач взял смоченную в воде губку и промокнул ей губы Тореса.
        Наконец, текронт совладал с голосом:
        - Кто меня убил?
        - В новостях сообщили, что это сделал герцог-текронт Марк. Полиция доказала его вину.
        Торес, как ему показалось, улыбнулся. На самом деле, его мимику можно было назвать маской ужаса.
        - Нет... это не он.
        Врач пожал плечами, не желая противоречить пациенту.
        - Доктор, мне больно... очень... я хочу умереть.
        - Я не могу сделать этого. Сожалею.
        - Умереть.
        - Если я сделаю это, я нарушу врачебную этику.
        Торес закрыл незрячие глаза. По его щекам потекли новые капли слез. Несмотря на свое состояние, он понимал, что эти слезы вызваны болезнью, тем не менее, он их стыдился.
        - Я вам приказываю.
        - Поймите, если я вас лишу жизни, то запрещение врачебной практики будет самым мягким, что меня ожидает.
        - Я в здравом рассудке, доктор?
        - Да, ваше превосходительство.
        - Это где-нибудь засвидетельствовано?
        - Да.
        - Тогда принесите диктофон.
        Доктор выполнил пожелание больного, вернувшись в палату через пару минут.
        - Записывайте... Я, Тит Камо Энгиз Торес, глава древней... фамилии Торесов и клана Торесов, граф-текронт... пользуясь правом древнего Закона Нишитуры... приказываю... приказываю... лечащему меня врачу прекратить мое физическое существование... Да здравствует Нишитура!
        Доктор выключил диктофон и поместил его в карман.
        - А теперь делайте свое дело, - приказал Торес.
        Врач набрал убийственную дозу транквилизатора и поднес инъекционный пистолет к вене умирающего. Тонкая игла впилась в плоть, принявшую смертельную дозу.
        Граф-текронт Торес умер мгновенно.
        Эфор безопасности Ивола просматривал итоговый рапорт о результатах чистки в Текрусии и об устранении некоторых уличенных в нелояльности дворян.
        Все прошло как нельзя лучше. Оперативники БН высокопрофессионально провели все операции, не проронив и тени подозрения о причастности БН к чему-либо.
        Настроение Иволы заметно приподнялось. Достав из-под стола полную бутылку сухой водки, он налил себе полный стакан и медленными глотками опорожнил его. После чего убрал «огненную воду» до следующего раза и продолжил изучение рапорта.
        Убийства, самоубийства, кораблекрушения. Ивола особенно отметил операцию по устранению Марка и Тореса. Да, его молодцы лихо провернули дело с халцедонской язвой, влезли в промышленно-финансовые структуры Марка, оставив замаскированные следы преступных действий последнего. Оперативников, без сомнения, надо наградить.
        Далее, эфор со смехом прочитал, как какой-то идиот маркиз влюбился в подсунутую ему шлюху. Их любовные утехи, а маркиз оказался извращенцем, аккуратно засняли и теперь он послушная собачонка, готовая сделать все, лишь бы не пострадала его репутация. Воистину, такие люди думают не тем, что у них на плечах, а тем, что у них болтается между ног.
        Граф-текронт Ганер. Ивола посмотрел посвященный ему файл. Стоило этого сукиного сыны придавить к ногтю, как он тут же стал стучать, заверяя в своей преданности империи и предлагая сотрудничество. Предавши один раз...
        Ивола конечно будет сотрудничать с ним, но лишь до тех пор, пока от него будет польза. Потом его ждет участь использованной и ставшей ненужной вещи. Предатели во все времена одинаковы и во все времена с ними поступали соответственно. К тому же, таких как Ганер, эфор безопасности просто презирал.
        Единственный, о ком сожалел Ивола, это маршал Канадинс. Герой ассакинской войны, матерый вояка, опытный стратег и политик. Но... тут уж пришлось выбирать между ним и собой.
        Просмотрев все файлы, Ивола подумал, что завтра его ждет у себя император. Прекрасно, пожелания его величества выполнены досрочно. Император любит хорошие новости.
        Глава 10
        - Сир, считаю недопустимым создание черных легионов, - голос и лицо Иволы не выражали ни малейшего намека на эмоции. - Это слишком рискованно. Даже непосредственный контроль с моей стороны не обеспечит полной гарантии успеха. В конце концов, мы хотим вооружить и заставить воевать на нашей стороне люто ненавидящий нас озверелый сброд. Многие из этих отбросов потеряли человеческий облик. При первой же возможности они повернут оружие против нас.
        Император Улрик IV сделал знак рукой и эфор безопасности, стоявший по стойке «смирно», позволил себе расслабиться. Впрочем, «вольно» никак не отразилось на его позе.
        Улрик достал из стола старинную трубку с коротким мундштуком и наполнил ее особой курительной смесью, некоторые ингредиенты которой были сходны по воздействию с легким наркотиком. Ивола терпеливо ждал, что ответит ему император.
        - Помогает расслабиться и сосредоточиться одновременно, - произнес затягиваясь император. Ароматизированный дым потянулся вверх, куда его затягивала бесшумная вытяжка.
        - Нам понятны твои опасения и сомнения. Бесспорно, они являются обоснованными, и мы их разделяем. Но... - император затянулся и выдержал паузу, нам все это представляется в ином ракурсе. Давай посмотрим, из какого теста создаются черные легионы. Жалкие, потерявшие надежду рабы, удел которых - смерть от истощения и болезней. Чего они больше всего жаждут? Мы скажем тебе - свободы. Мы пообещаем им свободу и гражданские права и они, будь спокоен, будут драться за них не хуже любого нишида. Вот в этом мы видим гарантию и залог нашего успеха в этом начинании.
        - Сир, ваше величество, - Ивола для виду выказал немного замешательства, - вы произнесли слово «пообещаем». Правильно ли я понял, что одним обещанием все и закончится? Ведь распустить по империи массы вчерашних рабов, да еще обученных убивать - значит создать серьезную дестабилизацию.
        Император пустил кольцо и, наблюдая за тем, как оно расплывается, уклончиво ответил:
        - Посмотрим. Мы еще не решили.
        Ивола ждал. Он не желал спорить, не желал убеждать своего господина. Во-первых, император не терпел подобного. Во-вторых, если он принял какое-то решение, то оно обязательно будет осуществлено.
        Улрик, казалось, потерял интерес к эфору, его немигающий взгляд застыл где-то за спиной Иволы. После нескольких затяжек он положил трубку в резную пепельницу из светлой кости в виде шестигранника и сцепил руки в замок.
        - Нам не кажется, что сдержав обещание, мы тем самым дестабилизируем ситуацию внутри империи. Те, кто останутся в живых после ирианской компании, будут столь малочисленны, что просто не смогут создать сколько-нибудь серьезную угрозу для нашего порядка. К тому же, испытав жизнь рабов, лишения миров смерти, ужасы войны, наконец, они будут зубами держаться за полученную свободу и гражданство. Так что, наш ответ будет скорее положительным. Да, мы сдержим обещание. Подумай еще вот о чем, Ивола. Мы создадим прецедент, то есть, в грядущем мы сможем формировать новые черные легионы. А легионеры будут уверены в том, что их ожидает после честной службы. Если же теперь легионеры, после ирианской компании, вернутся в миры смерти, мы зарубим на корню дальнейшую перспективу использования черных легионов. Вот наш ответ.
        - Сир, вы, несомненно, опытный и дальновидный политик. После ваших разъяснений я признаю, что ошибся и не продумал все аспекты этого вопроса.
        Император, хитро прищурившись, высыпал пепел из трубки и спрятал ее в стол.
        - Не надо мне льстить, Ивола. Я знаю, что ты остался при своем мнении. Впрочем, уличить в лести тебя невозможно, а то, что ты радеешь за интересы империи - это похвально. Ты получил наш ответ, теперь возвращайся к работе. Да, и удвой внимание к этим черным легионам, нам не нужны перепуганные придурки, не знающие, с какого конца стреляет стэнкс.
        Система Уль-Тия относилась к алфенскому сектору, граничащему с Новоземной Империей. Единственная обитаемая планета, вращающаяся вокруг звезды G-типа, представляла собой сухой, жаркий мир пустынных материков, где вода ценилась, как настоящее сокровище.
        Населяли Уль-Тию колонисты-нишиды, разбросанные по многочисленным островам мелководных океанов, разводящие на водных плантациях морские деликатесы, которые ценились не только нишидами, но и за пределами империи. Колонисты десятилетиями осваивали океаны и абсолютно не помышляли об огромных материковых пространствах, где единственными формами жизни были жесткие низкорослые колючки и немногочисленные местные представители пресмыкающихся.
        Климатические условия Уль-Тии, мягко говоря, были далеко не идеальными, отпугивающими новые волны потенциальных переселенцев, зато материковые пространства идеально подходили под планы бээнцев, устроивших здесь бескрайние полигоны и лагеря по подготовке черных легионов.
        Всего за пару недель инженерные части императорского флота построили несколько космопортов, принявших в скором времени миллионы тонн грузов, два с половиной миллиона рабов, привезенных в основном из миров смерти, и 2-й пехотный корпус БН.
        Всего было построено пятьдесят лагерей подготовки. Построено - даже слишком громко сказано, единственными постройками в лагерях были казармы офицерского состава БН и всевозможные склады и хозяйственные боксы.
        Распределенных по пятьдесят тысяч, будущих легионеров рассредоточили по лагерям, где им предстояло жить в палатках. Никаких мер против возможных беглецов не принималось. Тот, кто рискнул бы убежать - обречет себя на неминуемую ужасную смерть. Даже с запасом продовольствия человек не способен выжить в уль-тийской пустыне. Вокруг десятки тысяч километров песчаных, безводных просторов и ни одного деревца, чтобы спрятаться от жары.
        На окраине палаточного лагеря, у казарм и охраняемых солдатами БН складов, был построен гигантский плац из уложенных прямо на пески металлопластиковых плит. На него были согнаны все прибывшие в учебный лагерь рекруты, которых несколько часов распределяли по подразделениям. Солнце палило нещадно, и когда процесс распределения был завершен, светило зашло в зенит, накалив металлопластик. Горячий и сухой воздух обжигал легкие. Каждый здесь присутствующий покрылся солью, выступившей на робах и мундирах. Рекрутам казалось, что на них испытывается новый садистский метод, но рядом, в том же положении, находились бээнцы, которые совершенно не выказывали своего неудовольствия.
        Наконец, время напряженного ожидания не понятно чего на изнуряющей жаре прошло. На трибуну взошел высокий поджарый офицер БН и, повернув к себе микрофоны, объявил:
        - Я начальник лагеря полковник Кариус.
        Несмотря на усиливающую аппаратуру, голос оратора был едва слышен.
        Мэк прекратил напрягать слух и тупо уставился на яркое голубое безоблачное небо, пытаясь забыть о слабости в ногах, которые буквально поджаривались на металлопластике. В передней шеренге один из рекрутов потерял сознание и рухнул прежде, чем кто-либо сообразил его подхватить.
        Осторожно, чтобы недалеко стоящий бээнец с шоковой дубинкой в руке не заметил его, Мэк осмотрелся вокруг в поисках Хатана. Тот стоял через одну шеренгу сзади. Их глаза встретились. Мэк слегка приподнял подбородок, Хатан кивнул.
        Хотя офицер на трибуне ораторствовал недолго, вся эта церемония походила на изощренную казнь. Вокруг, то там, то здесь, падали в обморок невыдерживающие. Воспользовавшись этой ситуацией, Хатан подхватил кого-то из впереди стоящей шеренги и занял его место. Потом сделал то же самое с правостоящим соседом Мэка, которому сам Мэк «помог» отправиться в бессознательное состояние. Теперь старые товарищи находились в одной шеренге, состоящей из пятидесяти рекрутов, сведенных в подразделение, которое бээнцы называли манипулом.
        Закончив речь, начальник лагеря подал знак, по которому зазвучали бешеные децибелы имперского гимна.
        Когда стихли последние его отгласы, наступила полная тишина. Разорвав ее, через плац пронесся усиленный в мегафон крик:
        - ВО-О-О-О-ЛЬНО!.. РАЗОЙДИСЬ!
        Снующие между шеренгами бээнцы орали, чтобы рекруты не нарушали строй при покидании плаца, заставляли подбирать лишившихся сознания и не стеснялись в применении шоковых дубинок, отрегулированных на минимальную мощность.
        Широкоплечий коренастый тип, с ничего не выражающими водяными глазами и испещренным шрамами лицом, размеренно прохаживался перед разношерстной толпой в полсотни бывших зэков, в числе которых был Мэк. На лице крепыша застыла гримаса неудовольствия. Видавший виды, но заботливо оберегаемый мундир серого цвета, красовался орденом и двумя медалями, различить которые Мэк не мог.
        Крепыш остановился прямо посреди построенных в две шеренги рекрутов и недобрым взглядом обвел каждого.
        - Я старший сержант Сэг, ваш непосредственный командир на все время вашей подготовки в этом лагере.
        - Ты, - сержант тыкнул в одного из стоящих перед ним, - расскажи, что ты понял из речи начальника лагеря.
        - Я... что нас будут... - Несчастный запнулся и виновато отвел взгляд в сторону.
        - Ты кое-что не сделал, рекрут, - сказал Сэг. - Слушайте все, повторяю один раз. Если вы отвечаете на вопрос начальника, а равно если вы захотите вдруг к кому-то из командиров обратиться, первым делом вы должны назвать себя или произнести: «разрешите обратиться» и назвать себя. При обращении к офицеру, вы должны сказать «господин» и его звание, обращаясь ко мне, можете говорить «сержант Сэг». Найдется хоть один осел, который не понял, о чем я?
        Никто ему не ответил.
        - Гробовое молчание, - сержант улыбнулся, обнажив острые, как частокол, зубы. С такой улыбкой, встреть его где-нибудь в темном лесу, его можно было бы принять за древнего вампира, вышедшего на охоту. - Меня это радует. Может быть, вы не настолько тупы, как я подумал вначале.
        Сержант ткнул пальцем в того же невезучего рекрута.
        - Повтори то, о чем я сегодня рассказывал начальник лагеря.
        - Рекрут Брайт... не могу что-либо припомнить, господин сержант.
        - Причина, рекрут?
        Брайт лихорадочно пытался найти оправдание, но, так и не сумев придумать ничего стоящего, тупо уставился на нишида.
        - Можешь не отвечать, рекрут. Я только надеюсь, что не врожденное слабоумие помешало тебе запомнить слова полковника. Ничего, со временем многие из вас научатся отмазываться, сначала довольно тупо и нелепо, позже более правдоподобно, как любой нормальный солдат.
        - Ты, - нашел следующую жертву сержант, - может, ты скажешь хоть что-то?
        - Рекрут Бир, нет, господин сержант.
        - Угу. Всего лишь обычная погода Уль-Тии помешала вам всем что-то понять. Ну, хорошо, я доведу до вашего сведения то, что полковник пытался втолковать вам. Для вас это важно. Три месяца вас будут тренировать в лагере. То есть, я и другие инструкторы попытаемся сделать из вас солдат, затем, чтобы отправить на войну. Тем, кто будет верно служить империи и достойно воевать, император подарит свободу и права гражданина. Так что, у вас есть четыре варианта. Первый: сбежать из лагеря и погибнуть смертью скота. Второй: попытаться дезертировать после окончания обучения в лагере, в этом случае вас ждет или расстрел, или возвращение в мир смерти. Третий: или геройски или трусливо погибнуть. Четвертый: хорошо сражаться и заслужить свободу, стать гражданином. Кому какой вариант больше по душе, выбирать вам.
        Наш лагерь является учебным лагерем пятидесятого легиона. Ваш манипул входит в состав семьсот тридцать седьмого полка двести сорок шестого тумена. Если вам еще что-то хочется знать, то вы это узнаете в ближайшие месяцы. А сейчас - время обеда. Я вам покажу, где находится полковая столовая.
        Сэг посмотрел на часы и сплюнул.
        - Ты, - ткнул сержант в Хатана.
        - Рекрут Хатан.
        - Слишком ты здоровый и рожа твоя мне не нравится. Назначаю тебя сержантом-монитором. Будешь моим помощником. Выйди ко мне.
        Когда Хатан встал рядом с нишидом, тот продолжил:
        - Разобьешь манипул на отряды... на четыре отряда. В каждом назначишь старшего, о чем доложишь мне. - Сэг повернулся к строю и объявил: - В мое отсутствие все распоряжения этого рекрута обязательны. Виновный в нарушении моего приказа будет наказан. Сейчас я в первый и в последний раз отвожу вас в столовую, начиная с вечера, это будет делать мой монитор. Напра-ВО! Бегом-АРШ!
        После той блевотины, которой их пичкали на Хатгале III, Мэку показалось, что он попал в какой-то гастрономический рай. Все блюда, что он просто опрокинул в себя, были не только недурно приготовлены, но и обладали всем необходимым для истощенных организмов бывших зэков. В придачу, легионерам обязались каждый ужин подавать местные уль-тийские деликатесы, которые по слухам, бродившим тут, стоили баснословные деньги. Такое питание быстро подняло дух, родило эйфорию среди обитателей лагеря. Мэк тоже поддался эйфории, но после того, как Хатан осадил его, напомнив, что лагерные порядки не слишком отличаются от жизни в мирах смерти. Мэку пришлось согласиться с другом.
        После обеда сержант-монитор Хатан привел людей к палаткам и распустил.
        - Радуются, придурки, - Хатан невесело наблюдал за просветлевшими и оживленно что-то обсуждающими рекрутами. - Чему они радуются? Людьми себя почувствовали? Жратвой до отвала брюха набили? Мясо мы пушечное, и кормят нас на убой!
        - Да пускай радуются, Хатан, - ответил ему Мэк, - не часто нам доводится почувствовать себя счастливыми.
        - И то правда. Черт! Если бы нам еще хотя бы пиво выдавали, клянусь, мне было бы до одного места, каким способом нехорошие парни, с которыми мы пойдем воевать, отправят меня на тот свет.
        - Хм, пиво не помешало бы.
        - Да ладно, я сейчас слюной захлебнусь.
        - Какие планы после обеда?
        - А, не знаю. Придет Сэг и озадачит чем-нибудь. Посмотрим. Кстати, не желаешь покомандовать? Слышал? Я должен назначить четырех сержантов, а кого попало мне бы не хотелось. Вот на тебя я могу положиться. Как идея?
        Мэк поднял брови в удивлении. Он и не думал, что кто-то ему всерьез предложит нечто подобное.
        - Ну!
        - Не-а, не по душе мне это.
        - Да ты че? Будешь почти как я на Хатгале.
        Мэк несогласно покачал головой.
        - Если что, я тебя и так поддержу.
        - Хорошо подумал?
        - Хорошо.
        - Ну, как знаешь. Тогда я сейчас построю эту банду обезьян и поищу кого-нибудь с признаками интеллекта.
        За пару минут Хатан сумел добиться порядка во вверенном ему манипуле и построить его, видимо помогла его прошлая бригадирская закалка. Потом он разделил всю толпу на четыре группы по двенадцать человек и остановился на рекруте, не вошедшем ни в один отряд.
        - Ты у нас лишний получаешься, - недовольный такой арифметикой, сказал Хатан. - Будешь сержантом в первом отряде. Как твое имя?
        - Фристоун.
        - Фристоун, Фристоун. Надо запомнить.
        Хатан перешел ко второму отряду и остановил свой выбор на, хоть и уступающему ему самому, но все же довольно мощного вида верзиле.
        - Фамилия.
        - Мэнон.
        - Будешь сержантом.
        Мэнон выставил в улыбке на показ свои кривые желтые зубы.
        - Да ты не радуйся, сынок. Еще не известно, что от тебя будет требовать Сэг.
        Улыбка с новоиспеченного сержанта медленно сползла, но всем своим видом он продолжал излучать удовольствие.
        Хатан подошел к третьему отряду, в котором находился Мэк, и внимательно всех осмотрев, ткнул пальцем в бритоголового качка.
        - Фамилия.
        - Вик.
        - Ты тоже теперь сержант.
        В отличие от Мэнона, бритоголовый сделал вид, что ничего не произошло. Взглянув на четвертый отряд, Хатан сразу заприметил рекрута с печатью интеллигентности на лице. Он подошел к нему.
        - Фамилия.
        - ОКонор.
        - Какое у тебя образование?
        - Аспирантура.
        Хатан скривился.
        - Это че, профессор?
        ОКонор слегка улыбнулся.
        - О, нет. До профессора мне еще... как нам всем до... Я...
        - Неважно, - прервал его монитор, - похоже, ты тут единственный, у кого мозги варят по высшему разряду. Будешь сержантом.
        - Сержантом? Я? Я даже понятия не имею, каково это! И что мне следует делать?
        - Не ты один. Ничего, Сэг скоро тебя научит.
        Хатан вышел перед отрядами, повторяя про себя: "Фристоун, Мэнон, Вик, ОКонор ". Краем глаза он заметил, как к ним приближается Сэг, вертя шоковой дубинкой в руках.
        - Эй, Мэк! - не слишком громко позвал Хатан. - Что там кричали охранники, когда к ним подходило их начальство?
        - "Смирно".
        - Точно!
        Хатан выждал, пока между Сэгом и крайним отрядом будет шагов пять, затем крикнул:
        - Смирно!
        В меру своего умения, пятьдесят человек исполнили команду. Инструктор остановился, отдал честь и подал команду «вольно».
        - Теперь ты подай команду «вольно», - сказал он Хатану.
        - Вольно! - скомандовал тот, хотя рекруты ее уже исполнили.
        - Вижу старание, монитор. Похвально. Но стойки «смирно» у твоих людей напоминают корявые деревья. Ничего, сейчас четырнадцать пятьдесят шесть, до девятнадцати ноля мы будем заниматься азами строевой подготовки. Потом час отводится на ужин. После ужина и до отбоя весь манипул идет со мной на склад получать полевую форму. И на этом ваш первый и халявный день закончится. Начиная с завтрашнего дня и в течении нескольких месяцев вы будете заниматься по усиленной программе физической и боевой подготовкой, а также и строевой. А теперь, монитор, показывай, кого ты назначил командирами отрядов.
        - Сержанты, шаг вперед! - крикнул Хатан.
        Четверо им назначенных покинули строй.
        - Надеюсь, как обращаться ко мне не забыли? - спросил нишид.
        - Э-э-э... господин сержант... - начал Фристоун.
        - Стоп! - остановил Сэг, - Господами будете называть офицеров или любого другого засранца. Меня устраивает мое скромное «старший сержант Сэг» или просто «сержант Сэг».
        - Сержант Сэг, продолжил Фристоун, - командир первого отряда Фристоун.
        - Вот, все правильно. Дальше.
        - Сержант Сэг, командир второго отряда Мэнтон.
        - Сержант Сэг, командир третьего отряда Вик.
        - Сержант Сэг, командир четвертого отряда ОКонор.
        Нишид кивнул и повернулся к Хатану.
        - Уж не буду спрашивать, чем ты руководствовался, когда выбирал их. Я сам дал тебе это право. Посмотрим, как они будут действовать. Если все будет нормально, то они выйдут из лагеря настоящими сержантами. Да и ты тоже. А теперь, займемся строевой.
        Следующие четыре часа Сэг добивался от рекрутов правильного исполнения команд, принятия строевых стоек. Сотни раз он их прогонял по импровизированному кругу строевым шагом, причем, кто попадался на неправильном исполнении приемов более чем дважды - отжимались полсотни раз. Под конец занятия были такие, кто выполнили в общей сложности триста пятьдесят - четыреста отжиманий и теперь едва держались на ногах.
        На ужин, как и обещалось, давали морские деликатесы Уль-Тии. Мэк не знал, что он ел: то ли это какие-то моллюски, то ли рако - или рыбообразные, он только знал, что блюдо было очень вкусным и что у него стали пробуждаться к жизни атрофировавшиеся на Хатгале III вкусовые рецепторы. В завершении ужина он выпил почти такой же вкусный чай, какой он пил в старые добрые времена за пределами Империи Нишитуры.
        После ужина Сэг погнал манипул бегом к вещевым складам и заслужил самых отборных матов, произносимых сквозь зубы. Рекруты с непривычки просто объелись и теперь умирали. Некоторых вырвало. Но Сэг не обратил на них внимания. Он не остановил манипул, чтобы отставшие его догнали, а продолжил все пять километров дистанции в том же темпе. Высвободившиеся от груза ужина, озлобленные и разочарованные, рекруты побоялись гнева инструктора и догнали своих.
        У вещевых складов уже были построены многотысячные колонны. Сэг занял очередь, пристроив свой манипул к одной из них.
        Ждать пришлось около часа. Войдя в помещение склада, рекруты получили комплекты полевой формы белого цвета из плотной ткани, белые сапоги из прочного кожезаменителя, шляпы с широкими полями, вещмешки, гигиенические принадлежности, поясные ремни из черной кожи, костюм химической защиты, подсумки, нижнее белье. Расписавшись в получении, Сэг приказал засунуть все это в вещмешки, кроме сапог, которые тут же были обуты. Старая зэковская обувь отправилась в огромную кучу, выросшую неподалеку от склада.
        Так же бегом был преодолен и обратный путь. Сэг держал тот же темп, не смотря на то, что теперь рекруты несли на плечах более десяти килограммов груза.
        Прибыв к расположению, инструктор распустил манипул и подозвал к себе Хатана, чтобы подробно объяснить, как и что следует делать с полученной амуницией. Когда объяснения были закончены, к палаткам добрели двое отставших.
        Спросив их фамилии, Сэг обратился к монитору:
        - В двадцать два тридцать я проведу строевой смотр. К его началу проконтролируешь, чтобы все было в порядке. Отбой в двадцать три ноль. А этих двух немощных после отбоя доставить на пару часиков в сортир и проконтролируешь, чтобы очки сияли. Все, не теряй времени. К моему приходу я наблюдаю манипул в полевой форме в надлежащем внешнем виде.
        Слушая пояснения сержанта-монитора, рекруты разбирали свои пожитки и приводили себя в порядок. Мэк поменялся сапогами, которые ему немного жали с рекрутом из своего отряда по имени Оберкромб. Штаны оказались впору, а вот китель был широковат в пояснице. Двадцать минут он потратил на его перешивание, после чего примерил. Полученный результат полностью его удовлетворил.
        Хатан, тем временем, объяснял, куда пришить нашивку в виде ромба с цифрой пятьдесят и двумя нишидскими буквами, означавшими заглавные литеры черного легиона. Потом он объяснил, как правильно сложить в вещмешок костюм химзащиты и многое другое, чего требовал инстуктор. Иногда монитор прохаживался и проверял того или иного подопечного, или отвечал на чьи-то вопросы.
        Когда подготовка к смотру была почти завершена, Хатан вынул из подсумка переданную ему Сэгом машинку для стрижки и объявил:
        - До начала смотра у всех стрижка под ноль.
        На глаза попался теняющийся без дела рекрут.
        - Эй, ты, уже подготовился?
        - Да.
        - Не понял!
        - Так точно, монитор.
        - Тогда будешь парикмахером манипула. Фамилия и отряд.
        - Кунц. Первый отряд.
        Хатан махнул рукой, подзывая его к себе.
        - Иди-ка, я тебя обкарнаю.
        Лишив Кунца растительности, Хатан сам занял его место и приказал, чтобы тот оставил волос на полсантиметра на макушке.
        - У всех остальных прическа должна быть похожа на попку младенца, - приказал монитор.
        Его приказ вызвал общее неодобрение, среди рекрутов пронесся ропот. Мэк тоже не особо горел желанием абсолютно лишаться волос на голове, но в качестве примера первым пошел под машинку Кунца. За ним последовали сержанты, среди которых был даже Вик, посчитавший, что едва пробившаяся щетина на его шишковатом черепе слишком ему мешает.
        Потирая гладкую кожу, Мэк присел рядом с рекрутом из своего отряда. Тот смотрел на Мэка ошалело, широко раскрыв глаза и беззвучно шевеля губами. А потом и вовсе смутился, когда увидел злорадную улыбку.
        - Страх господен! - зароптал рекрут, - бесовская личина. Я никогда не лишу себя человеческого облика.
        Мэк рассмеялся.
        - Тебя как зовут, праведник?
        - Смили.
        - Так вот, Смили, эта твоя «бесовская личина» облегчит твои страдания под уль-тийским солнцем.
        - Ихеом велик! В его власти наказать и помиловать, наслать страдания или телесные услады.
        После этих слов Мэк понял, что перед ним какой-то фанатик, приверженец какого-то идиотского культа.
        - Кто такой твой Ихеом?
        Смили вздрогнул как от удара. В уголках его глаз показались слезы.
        - Во истну сильны силы темные! Разве ты не слышал про Великого Ихеома? - и, глядя на то, как Мэк с серьезным видом покачал головой, он весь как-то сгорбился.
        - Ихеом - создатель. Повелитель жизни и смерти, он есть два начала: добра и зла. Он созидание и разрушение. Его власть не имеет границ, а постичь его не может никто.
        - И ты ему служишь?
        - Я был священником, имел свой приход.
        - Почему же ты здесь, Смили?
        Смили поднял глаза и из-под лобья уставился на Мэка.
        - Мой народ чем-то прогневал Ихеома. Мы жили на одной из планет в окраинном скоплении империи. Мы не вступали ни в какие связи с другими народами. И вот однажды, к нам прилетели нечистые торговцы и осквернив наши устои, пытались влезть и растлить души не очень стойких наших братьев. Мы прогнали прочь нечистых и, казалось бы, все успокоилось. Но через год к нам прилетели нишиды и стали чинить свои порядки. Естественно, мы им не подчинились. Тогда, применив силу, они согнали весь мой народ и, отобрав всех мужчин, увезли их на миры смерти. Так я очутился на Хатгале III. Что случилось с нашими женщинами и детьми, я не ведаю.
        - Печальная история.
        Мэк хотел было положить руку на плечо Смили, но тот в ужасе дернулся. Мэку пришлось руку убрать. Пожав плечами, он спросил:
        - А почему ты так настроен против моей прически?
        - Догмы веры запрещают стричь волосы и брить бороду. Совершая подобное, человек оскверняет себя.
        Мэк оглядел не слишком заросшего Смили и с трудом представил, каким он был раньше, ни разу не стриженным.
        - От чего же ты позволил осквернить себя?
        - Мой бригадир избивал меня. Ради великой цели, иногда стоит уступить влиянию нечистых.
        - А у тебя есть великая цель?
        - Есть. По воле Ихеома моему народу выпали тяжелые испытания. И если мы их выдержим, он заступится за нас. Когда-нибудь я воссоздам церковь Великого Ихеома, и тогда он явится в лучах славы и покарает всех нечистых, осмелившихся надругаться над святынями и угнавших в рабство его народ.
        - Тогда тебе придется последовать моему примеру, Смили.
        - Почему?.. Никогда! Я не опущусь до такого звериного облика.
        - Как же ты возродишь свою веру, если наш монитор изобьет тебя до смерти? - Мэк смотрел Смили прямо в глаза и, наконец, уловив в них страх, решил утвердить его еще больше, приукрасив свои доводы. - Я был с Хатаном, то есть нашим монитором на Хатгале, он тогда был бригадиром. Я сам лично видел, как он убил троих, когда те не подчинились ему. Убил голыми руками, перегрыз им глотки. А их было трое. Не советую тебе переходить дорогу монитору.
        Судя по всему, Мэк добился необходимого эффекта. Раздираемый внутренней борьбой, Смили побрел в уже выстроившуюся очередь к Кунцу.
        Рядом подсел рекрут среднего роста, смуглокожий, с квадратным подбородком.
        - Ловко ты его развел, - он улыбнулся и обхватил руками согнутые в коленях ноги, - похоже, это упертый рогами в землю фанатик. Его можно неплохо подоить. Он еще и тупой до безобразия, как я заметил.
        - Слышал наш разговор?
        - Слышал. Я Шедан.
        - Мэк.
        Они пожали друг другу руки.
        - Перекинемся? - предложил Шедан.
        - А есть во что?
        Шедан достал и мельком показал колоду пластиковых карт.
        - Ну ты силач. Сохранил их несмотря на тот шмон, что бээнцы учинили на Уль-Тии. Мне показалось, что и в заднице ничего не утаишь.
        - Есть парочка секретов, - уклончиво прокомментировал Шедан, - идем в палатку. В ближайшие пятнадцать-двадцать минут ничего не ожидается.
        Отгородившись от всех в одной из центральных палаток, они занялись шлемом - популярной и сложной карточной игрой. Делать ставки было нечем, поэтому они ставили мнимые деньги, обязавшись, в случае проигрыша, погасить долг в будущем. Шедан оказался настоящим профессионалом, ну или настоящим шулером. Проиграв ему полсотни имперских кредитов, Мэк прекратил игру.
        - Все, финиш.
        - Да ну! Ладно, дело твое.
        - Это избиение младенцев.
        Шедан победно улыбнулся. В тот же миг прозвучала команда строиться.
        Ровно в назначенный им самим час, Сэг осматривал построенный манипул. Он выделил несколько человек, у которых обнаружились недостатки, и приказал к утру их устранить.
        Закончив осмотр, нишид объявил:
        - В вашем распоряжении есть несколько минут, чтобы отбиться. Кто будет шарахаться после двадцати трех, попадет в руки патрулю. А попадаться ему я вам не рекомендую, слишком неприятно для здоровья. Кроме того, то подразделение, из которого окажутся пойманные, будет наказано ночными работами. До всех дошло? Если какой-то кретин захочет среди ночи погулять, пусть подумает о своих товарищах и о том, что ему предстоит к ним вернуться.
        Сэг повернулся к Хатану.
        - Монитор, командуйте.
        Хатан объявил отбой и распустил людей, кроме тех двух, которым еще предстояло заняться «профилактическим» трудом.
        Так завершился первый день учебного лагеря будущих черных легионеров.
        Вся следующая неделя была до предела насыщена изнурительными физическими тренировками. С утра и до самого заката рекрутов заставляли совершать бесконечные кроссы, марш-броски, преодолевать специально созданные препятствия. Каждый день сержант Сэг после обеда выгонял манипул на один из гимнастических городков, где показывал всевозможные упражнения, сопровождая их пояснениями. А упражнениями он владел в совершенстве. Допустив рекрутов к спортивным снарядам, он комментировал грубой бранью их попытки повторить его действия. У рекрутов все получалось очень неуклюже.
        Параллельно шел процесс сплочения подразделений, в котором руководство лагеря отводило главную роль сержантам-легионерам, под руководством унтер-офицеров БН. Правда, сплочение проводилось со спецификой, характерной для имперской армии. Однажды, во время того как манипул Сэга находился на очередном занятии на спортивном городке, в его расположение зашел ротный. Он не спеша обследовал все отрядные палатки и, выйдя из одной из них, как-то странно заулыбался. Подождав, когда манипул прибудет на обед, лейтенант отозвал Сэга в одну из палаток и минут десять распекал его, но так чтобы их не слышали рекруты. Сержант вышел от туда позеленевшим от злости. А ночью, после отбоя он построил второй отряд.
        - Кто наберется наглости и ответит мне на простой вопрос: что такое коллектив? - Спросил он и оглядел уставшие, полусонные и хмурые лица. - Вижу что никто. Отряд упор лежа принять!
        Без должного энтузиазма, но в одно мгновенье, его команда была выполнена.
        - Так что, господа рекруты, среди вас никто не знает что такое коллектив? Та-ак, пятнадцать отжиманий... Закончили? Тогда я продолжу объяснения насчет коллектива. Коллектив - это дружная сплоченная совокупность индивидуумов, объединенных ради достижения общей цели. Мэнон, а ты знаешь, какова цель твоего отряда, не будем пока называть его коллективом, и какова роль в ней твоя?
        - Никак нет, сержант Сэг, - ответил Мэнон в упоре лежа.
        - Плохо, даже печально. А может быть кто-нибудь из отряда знает? Никто? Тогда еще пятнадцать отжиманий... Управились? Тогда слушайте. Главная ваша цель - стать черными легионерами и научиться убивать. Но, попутно у вас есть не менее важная цель - дожить до окончания периода вашей подготовки. И в этом вам должен помочь воинский коллектив, который вы еще сколотите, а я вам помогу. В воинском коллективе каждый знает свое место, свои обязанности и отвечает за товарищей. И ответственность несет за товарищей, так же как и они перед ним. Вот именно это сейчас с вами и происходит. Всем понятно? Эй, кто там задницу поднял? Еще десять отжиманий... Та-ак, на чем я остановился? Ах, да! Среди вас нашелся один нехороший индивид, который никак не хочет, чтобы второй отряд стал дружным воинским коллективом. Рекрут Ален, встать! Выйти ко мне!
        Когда к Сэгу подошел рекрут, сержант спросил:
        - Мэнон, ты знаешь в чем его и твоя вина?
        - Никак нет, сержант.
        - Ага. Ладно. Ален, чьи кровати рядом с твоей? Скита и Брено? Хорошо, возьмем тебя, Скит. Ты знаешь в чем твой промах?
        - Никак нет, сержант.
        - Хорошо. Объясняю так: каждый из вас не должен делать того, что запрещено, за что будет наказан. Это понятно? Так же, каждый из вас заметив неподобающее поведение своего товарища, наставить его на путь истинный, но только так, чтобы не пришлось ему потом обращаться в санчасть или менять сексуальную ориентацию. Так вот, Скит, Брено, Мэнон и другие, вы должны были и обязаны были заметить идиотсткие действия Алена и объяснить ему, что так делать как он - плохо. А пока вы соображаете, отряд, еще десять отжиманий! Кроме тебя Ален, ты же смотри, как твои уставшие товарищи вместо сна отжимаются.
        В адрес виновника послышались приглушенные маты и угрозы. А сам Ален весь как-то сжался.
        - Отряд! - вновь скомандовал Сэг. - Встать!
        Когда все поднялись с земли с довольными лицами, от того, что казалось буря инструктора утихла, сержант скомандовал:
        - Упор лежа принять! А ты, Ален, стой, смотри. Встать! Упор лежа принять!.. - Сэг повторял это раз тридцать, наслаждаясь матами, теперь уже далеко не тихими в сторону Алена. - Упор лежа принять! Теперь отряд, я расскажу что же такое совершил этот рекрут. Оказывается, наш Ален не наедается и проносит из столовой еду, чтобы потом втихомолку, под одеялом, ночью ее съедать.
        Сэг вытащил из принесенного с собой вещмешка шесть самооткрывающихся банок тушенки и ложку и передал их виновнику.
        - Теперь отряд будет отжиматься до тех пор, пока ты все это не съешь. Приступай!
        Ален, как только мог, старался побыстрее прикончить злосчастную тушенку, но где-то на середине многие рекруты попадали от усталости. Тогда Сэг поднял отряд и приказал делать приседания, а Алену остановиться. Потом инструктор повторил команду отжиматься и снова виновник не смог достаточно быстро расправиться с едой. Приседания и отжимания повторялись еще дважды. Под конец рекруты едва-едва дотащились до коек, а Ален, в последствии, не одну неделю испытывал все прелести дружбы в воинском коллективе.
        Начиная со второй недели была введена огневая подготовка.
        После завтрака батальон, в состав которого входил манипул Сэга, совершил привычный уже марш-бросок более восьми километров до стрельбища. Сюда же подтягивались два других батальона полка.
        В полукилометре от стрельбища находилось большое количество бронетехники, среди которой копошились серые мундиры бээнцев. Руководство лагерей всерьез опасалось возможных происшествий. В качестве превентивной меры, командующий 2-м пехотным корпусом выделил необходимые силы к каждому из пятидесяти лагерей.
        Все четыре роты батальона были построены в линию в четыре шеренги, перед которой прохаживался командир батальона - капитан БН. Недалеко стояли ротные, все лейтенанты. После осмотра подразделения, капитан подал команду сержантам-инструкторам. Когда те подбежали к нему, он принялся им что-то говорить. Его слова были слышны только бээнцам.
        Вскоре все командиры вернулись в строй и роты разошлись на оборудованные учебные места.
        К каждому манипулу по двое вооруженных солдат поднесли по ящику с оружием и боеприпасами.
        Вскрыв оружейный ящик, Сэг вытащил один из автоматов.
        - Это автомат системы «СТЭНКС», - обратился он к манипулу. - На настоящий момент, этот автомат является лучшим и самым смертоносным стрелковым оружием пехотинца в галактике. Его магазин вмещает шестьдесят патронов. Слово «патрон» - условное обозначение боеприпаса к нему. Правильней его называть неуправляемой реактивной пулей. Сами пули подразделяются на следующие виды: простые болванки, кумулятивные, разрывные, зажигательные и кислотные. Благодаря высокой кинетической энергии, создаваемой миниатюрным реактивным двигателем, убойная мощь боеприпасов очень высока даже на дистанции свыше пяти километров. Стэнкс обладает высокой скорострельностью, но при необходимости ее можно понизить или переключить огонь на одиночные выстрелы. Автомат оснащен прекрасной системой наводки, позволяющей после пристрелочной очереди компьютеру самому скорректировать прицел, что позволит поразить цель следующими выстрелами. Вместе с тем, стэнкс довольно прост в обращении. Мы не будем с вами проходить его конструкцию, вы лишь будете учиться пользоваться этим оружием под моим четким руководством. Вопросы?
        Как всегда, ему ответило дружное молчание.
        - Прекрасно. Надеюсь, ваши ссохшиеся мозги смогли впитать за эти секунды объем информации, которую я на них обрушил. Я очень надеюсь, потому что дальше им придется предельно потрудиться. Мы переходим к практической части занятия.
        Сэг поднял стэнкс на уровень головы и продолжил:
        - Вот это приклад, им упираются в плечо. А это ствол, из него вылетают пули, - говоря все это, нишид оставался абсолютно серьезным, в его интонации совершенно отсутствовала издевка. Казалось, он действительно верил, что кто-то способен перепутать ствол и приклад.
        - Поэтому, продолжил он, - если какой-то недоносок вдруг перепутает два конца автомата, он может сразу распроститься с жизнью.
        Инструктор взял в левую руку магазин и поднял над собой.
        - Это магазин. Чтобы его пристегнуть, надо сделать вот так, - Сэг показал, как вставить магазин. - Потом нужно снять стэнкс с предохранителя и нажать вот на этот спусковой крючок. Сегодня стрелять вы будете группами по пять человек, для начала - одиночными. Предупреждаю, если кто - то случайно или намеренно направит пусть даже незаряженное оружие в сторону людей, будет моментально и без зазрения совести застрелен вон теми, - инструктор показал на двух бээнцев, - солдатами. Мое предупреждение по этому поводу первое и последнее. Надеюсь, среди вас нет самоубийц.
        Начал Сэг с сержантов. Он долго и тщательно показывал и рассказывал, после чего допустил их на огневую. Стреляли по неподвижным мишеням с девятисот метров. Сами мишени достигали высоты человеческого роста и с такого расстояния были почти не видны. Однако, прицел стэнкса позволял их выделить из ландшафта, и даже в какой-то мере увеличить их изображение.
        Сержанты-рекруты, судя по замечаниям Сэга, отстрелялись довольно неплохо. Он ждал от них гораздо худших результатов. В основном, все выстрелы попали в цель. Лучше всех был ОКонор, инструктор отметил кучность попаданий и даже одну девятку.
        Следующие пятерки также подверглись дотошному инструктажу. Но теперь уже, при их стрельбе, Сэг не скупился на язвительные замечания. Больше половины стрелявших вообще не попадали в мишень.
        В пятерку Мэка вошли Шедан, Булахет, Хаяд и Нор - все из одного отряда. Эта пятерка была последней, но, не смотря на это, нишид все так же детально все разжевывал, как и что следует делать. Видимо, терпение его было безгранично, если сравнить то, как гавкали другие инструкторы на последние группы соседних манипул.
        Мэк принял стэнкс, с которым уже был знаком раньше, и по команде лег на позицию и вставил магазин. Спокойно, без суеты, он поймал в перекрестие кванто-оптического прицела появившуюся новую мишень. Услышав команду «огонь», он задержал дыхание и плавно нажал на спусковой крючок. Отдачи практически не было. Повторив то же самое еще два десятка раз, Мэк доложил о завершении.
        Инструктор следил за результатами в бинокль и объявил итог:
        - Шедан - плохо. Только два попадания в мишень вообще. Булахет. Нормально для первого раза. Нор. Не понял. Что-то слишком много дырок... Сукин сын! Хаяд! Ты стрелял не по своей мишени. Я еще придумаю, что с тобой сделать... Мэк, - Сэг сделал большую паузу, - без комментариев.
        Когда стрелявшие стали возвращаться в строй, нишид остановил Мэка и отвел его в сторону.
        - Ты раньше имел дело со стэнксом? - спросил он.
        - Приходилось, сержант.
        - При каких обстоятельствах?
        - Слишком давно было, сержант. Сейчас не помню.
        - Кому-нибудь другому будешь дурака включать. А ну покажи свой номер.
        Мэк оголил предплечье, где у него находилась флуоресцентная наколка, сделанная ему на Хатгале III. Под ярким уль-тийским солнцем буквы и цифры были практически неразличимы.
        Сэг грязно выругался.
        - Назови, - приказал он.
        - ОСО пятьдесят два одиннадцать семьсот восемьдесят восемь.
        Сержант запомнил его личный номер, чтобы потом навести справки.
        - Становись в строй.
        Кай Канадинс - сын пропавшего без вести маршала Канадинса, сохранял спокойствие духа и полное хладнокровие не смотря на то, что вот уже четвертые сутки он пилотировал свою яхту «Кодо», пробираясь сквозь приграничные патрули нишитурского флота. Все это время он спал урывками, находясь в колоссальном нервном напряжении. Несколько раз его обнаруживали патрульные катера, но благодаря своему искусству пилотирования, ему каждый раз удавалось отрываться от преследования. В те редкие часы, что ему удавалось выкроить для сна, его заменяла сестра, находящаяся сейчас в каюте. Кай отослал ее, чтобы ничто не могло помешать остаться с космосом один на один. Невероятно, но сыну знаменитого маршала все же удалось проскочить мимо маршрутов патрулей и не подорваться на минах, которыми пограничное пространство между двумя империями было напичкано до предела. Помог многолетний опыт службы в нишитурском флоте. Кай Канадинс превосходно знал изнутри все флотские приемы и тактику, он прекрасно разбирался в минном деле, так как начинал свою карьеру со службы на минном заградителе. Бороздя пустынные пространства около
необжитых и непригодных для человека систем, молодой Канандис использовал весь свой опыт и знания. И они не подвели. «Кодо» благополучно вышла в нейтральную зону. Хотя понятие «нейтральная» не означала пустынная. Здесь также могли встретиться корабли, принадлежащие любой из империй.
        Сенсоры яхты засекли звездолет, идущий на пересекающемся курсе. Похоже, удача покинула «Кодо», но Канадинс надеялся, что этот корабль принадлежит Новоземной Империи. Неопознанный пока звездолет, несомненно обнаружил яхту беглецов гораздо раньше самой «Кодо».
        Когда расстояние между звездолетами снизилось до достаточного для опознания, Кай понял, что перед ним не нишитурский корабль. Перед ним был объект, едва ли больший размерами самой «Кодо». Возможно, это патрульный катер новоземлян или контрабандистский бот. Несмотря на то, что Империя Нишитуры держит свои границы на замке, Каю не раз приходилось слышать, что в империю все же каким-то образом, минуя все подстерегающие опасности и прокладывая, затем налаживая собственные маршруты, умудряются проникать контрабандисты. А это означало, что таким же образом мог проникнуть кто угодно. И Кай решил рискнуть.
        Когда расстояние сократилось до двух световых часов, «Кодо» приняла требование, переданное по ССС, в котором яхте предлагалось отключить двигатель и лечь в дрейф, иначе она подвергнется преследованию.
        Кай принял ультиматум, но оставил все системы яхты в полной готовности для решительного ретирования, на случай, если возникнет реальная угроза.
        «Кодо» легла в дрейф. Канадинс покинул рубку и вошел в каюту сестры. Алиса спала, свернувшись клубком, укрытая тоненьким одеялом. В каюте звучала тихая спокойная мелодия.
        Кай отключил аудиоцентр и осторожно коснулся плеча сестры. Она пробудилась моментально. Несколько мгновений ее мысли еще витали во сне, но потом Алиса вспомнила, где находится, и окончательно проснулась, вернувшись в суровую реальность.
        - Что-нибудь случилось, Кай? - встревожено спросила она. - Нас снова обнаружили?
        Брат взял ее за руку.
        - Не беспокойся, мы покинули нишитурские пространства, - он решил не делиться с ней своими сомнениями, - к нам идет новоземной звездолет. Мы уже почти вне опасности.
        - Слава Богу, Кай. Ты, наверное, посмеиваешься надо мной? Ведь знаешь, какая я трусиха, все переживаю, что нас поймают. Но я не могу как ты воспринимать все это с ледяным спокойствием.
        - Не говори так.
        - Не буду.
        - Ничего, Алиса, все обойдется.
        - Правда?
        - Правда.
        Девушка на глазах повеселела.
        - Обещаешь?
        - Я ведь обещал. Помнишь? И пока слово держу.
        Ему самому хотелось верить в свои слова. Он хотел уберечь сестру от печальной участи их отца. Пропал без вести - так гласила официальная версия. Но у молодого Канадинса были веские причины сомневаться в пропаже родителя. Он был уверен в ином, и ему очень хотелось ошибиться.
        Когда это случилось, он проводил время в отпуске и путешествовал вдали от фамильного имения Канадинсов. Возможно, это и уберегло его. Получив скорбное известие, Кай по началу хотел обратиться в верховное командование, но врожденная осторожность не допустила этого. Вскоре, один из его друзей сообщил, что в штаб дивизиона фрегатов, где служил сын маршала, заявлялся бээнец и выяснял возможное местонахождение Кая.
        Канадинс прекрасно знал о политических играх своего родителя и, сложив все части головоломки, решил бежать. Но сначала он разыскал сестру, до которой, к счастью, длинная рука БН дотянуться не успела. Он стал сыном государственного врага и дезертиром. Ничего кроме смерти в Империи Нишитуры его не ждало.
        Беглецы вошли в навигаторскую рубку в тот момент, когда зазвучал сигнал вызова. Кай активизировал экран связи, на котором появилось изображение офицера, облаченного не в нишитурский мундир. По знакам различия Канадинс без труда определил звание - младший лейтенант.
        - Я командир патрульного катера Новоземной Империи, - представился офицер. - Ваше судно под прицелом моих ракет. Вы нарушили границы империи, тем самым преступив соглашение между нашими государствами. Властью, данной мне, я объявляю ваше судно задержанным. Следуйте за мной на расстоянии световой секунды. В случае невыполнения моих требований, я оставляю за собой право открыть огонь на поражение.
        - Это частная яхта «Кодо». Ваши требования принимаю.
        Новоземлянин кивнул, казалось, он и не ожидал чего-либо другого.
        - Один вопрос, офицер, - обратился Канадинс. - Что будет с нами дальше?
        - Я передам вас эскорту, который вас доставит на базу флота. Что вас ожидает дальше, меня не касается. Конец связи.
        Экран погас.
        - Не слишком вежливо, - возмутилась Алиса.
        - По крайней мере, эти парни сначала спрашивают, прежде чем стрелять.
        Соблюдая требования, «Кодо» следовала за катером. Через шестнадцать минут бортового времени сенсоры яхты засекли корабль намного крупнее. Он шел встречным курсом. Для сближения до нескольких тысяч километров понадобилось чуть более часа, лишь тогда «Кодо» приняла требование допустить команду для досмотра. Канадинс ответил согласием.
        От звездолета отделилась шлюпка. В то же время оба новоземных корабля держали яхту под пристальным наблюдением, готовые, в случае проявления враждебности, открыть огонь на уничтожение.
        Шлюпка, которая сама по размерам едва уступала яхте, произвела стыковку. Через шлюз, где гостей уже ожидали беглецы, на борт вошли четверо. Все были в плотно облегающих бронескафандрах, с ручным оружием. Самый старший по возрасту и знакам отличия открыл забрало гермошлема и представился:
        - Я командир новоземного корвета Кларк", капитан-лейтенант Эшли. Пройдемте в вашу каюту, пока мои люди будут заниматься осмотром судна. Я хочу задать несколько вопросов.
        Проведя офицера в жилую каюту, Кай и Алиса предложили ему присаживаться.
        - Может быть, хотите чего-нибудь выпить? - предложила девушка.
        - Нет, спасибо. Я на службе.
        - Тогда, может, кофе?
        - Благодарю вас. Вот кофе я выпью с удовольствием.
        Пока Алиса хлопотала с напитком, новоземлянин задал первый вопрос:
        - Каким образом вы оказались на территории Новоземной Империи?
        - Мы эмигранты, господин офицер. Мы бежали от людей Иволы.
        - У вас есть личные документы?
        - Да, конечно.
        Канадинс достал из грудного кармана костюма бумажник и вытащил удостоверение личности, которое передал Эшли.
        - Кай Канадинс, тридцать шесть лет, нишид... и так далее, и тому подобное. Ладно, - новоземлянин облокотился о спинку дивана и принял чашку кофе, принесенную девушкой.
        - Благодарю, - сказал он ей и перевел взгляд на ее брата. - Значит, стало быть, вы спасаетесь от Безопасности Нишитуры. Что ж, согласно инструкциям, в этом случае я должен передать вас нашей службе безопасности, минуя контрразведку флота. Ответьте мне на такой вопрос: как вам удалось проникнуть сквозь пограничные посты нишитурцев?
        - Дело в том, господин офицер, что я сам до недавнего времени служил во флоте и прекрасно знаком с образом мышления моих бывших коллег.
        - То есть, вы дезертировали?
        - Совершенно верно. Я дезертир. Но на этот шаг меня вынудили веские причины.
        - И что же это за причины, позвольте узнать? - Эшли быстро допил кофе и поставил пустую чашку с блюдцем на рядом стоящий столик.
        - Репрессии, начатые эфором БН Иволой. Он устранил моего отца - маршала Канадинса. Если вы не знаете, кто мой отец, я вам поясню: он был влиятельным текронтом и представлял опасность для клики Иволы. Я много общался с ним и однажды он меня предупредил, что если с ним что-то случится, я должен найти для моей сестры безопасное место. К несчастью, в Империи Нишитуры, где Ивола всесилен, такого безопасного места просто не существует. Вместе с тем, я прекрасно уяснил, что когда идет охота на неугодных, летят головы не только опальных текронтов и иных аристократов, но и их ближайшего окружения и членов их семей. Все это вынудило меня искать спасения в вашей державе. Я намерен просить политического убежища.
        - Ну что ж, господин Канадинс, - Эшли встал и прошелся по каюте одновременно обдумывая рассказ владельца яхты и то, какой интерес он представил бы для разведки флота. - Если все, что вы мне сказали, подтвердится - вы получите политическое убежище. У нас существует подобная практика. Меня интересует еще вот что: в каком чине вы покинули нишитурский флот?
        - Капитан третьего ранга.
        - Ваша должность?
        - Командир фрегата.
        - Соединение?
        - Самый отдельный дивизион фрегатов, пятнадцатый флот.
        - Хорошо, - Эшли ненадолго над чем-то задумался, - а пока я вас покину.
        Новоземлянин вышел из каюты справиться о результатах досмотра. Уже через три-четыре минуты он вернулся.
        - Все в порядке. Позвольте еще один вопрос.
        - Да, конечно, - ответила Алиса.
        - Вы везете с собой деньги и ценности?
        - Всего лишь несколько бриллиантовых колье, кольца и около трехсот тысяч нишитурских кредитов.
        - Хм... - на мгновенье на лице офицера возникли удивление и растерянность. - Ваши слова, юная леди, подтверждают, что вы аристократка и дочь текронта. Вы с такой легкостью говорили о трехстах тысячах, словно это сущий пустяк. Для меня такая сумма составляет жалование за девять лет. Деньги вы сможете поменять по курсу в первом же банке, а вот с драгоценностями... Ими займутся контрразведчики, после чего их вам вернут.
        - Позвольте теперь мне задать вопрос, господин офицер, - обратился Кай.
        - Слушаю вас.
        - Куда сейчас направимся?
        - В систему Паракон.
        - Далеко до нее?
        - Около семнадцати парсеков.
        - У нас проблема, господин офицер, боюсь, что активного вещества у моей яхты не хватит на такое расстояние. Если возможно, не могли бы направиться к какой-нибудь системе поближе?
        - Это исключено.
        - Что ж, тогда, может быть, у вас найдется топливо для нас? Мы оплатим. Или разрешите состыковать яхту и ваш корвет.
        Эшли потер гладковыбритый подбородок.
        - Состыковаться с вами запрещено уставом, а вот с топливом - не вижу проблемы. У нас этого добра хватит на целый месяц.
        В течение второй недели инструкторам удалось добиться от рекрутов приемлемых результатов в обращении со стэнксом. Три последующие недели представляли собой бесконечные марш-броски в полной амуниции, ночные тревоги, ночные и дневные стрельбы, рытье траншей, строительство блиндажей и окапывание бронетехники. Бывали дни, когда рекруты с самого утра прибывали на стрельбище и выстреливали до полусотни магазинов, швыряли учебные гранаты. Иногда инструкторы заставляли окапываться по времени, а те, кто не успевал вложиться в норматив, зарабатывали штрафные часы строевой подготовки после отбоя. Однажды в их ряды попал Мэк. Когда весь лагерь уже смотрел сны, он и еще несколько неудачников вышагивали перед Сэгом на плацу. Судя по огромному количеству таких групп штрафников, находящихся в это время на плацу, подобная практика в лагере была широко распространена. Мэку с лихвой хватило одного занятия, чтобы в дальнейшем все нормативы учебной программы выполнялись им в срок.
        В лагере не было выходных, лишь бесконечная монотонность тренировок. Но и скучать не приходилось, инструкторы зорко следили, чтобы будущие легионеры были всегда озадачены.
        В последний день пятой недели, который в нормальной жизни именовался воскресеньем, сержант Сэг вместо обычного марш-броска на дальнее стрельбище, построил манипул и подозвал к себе монитора.
        - Выдели девять человек, - приказал он Хатану, - ты пойдешь старшим. Вас отвезут в космопорт, где вы до ужина будете разгружать прибывший транспорт.
        Хатан прошелся вдоль строя и встретился взглядом с Мэком. Тот подмигнул. Монитор остановился возле третьего отряда и назначил рабочую команду.
        - Мэк, Оберкромб, Хаяд, Стук, Нор, Джавандесора, Фрег, Грин, Булахет. Выйти из строя.
        Сэг приценился к выбору монитора, но не стал придираться.
        - Отправляйтесь к штабу батальона, там вас будет ждать гравитолет, - направил он.
        - Кру-ГОМ! Бегом-АРШ! - раздались команды Хатана.
        У штаба уже стояла группа воздушных машин. Сюда прибывали рабочие команды из других подразделений.
        Люди Хатана первыми заняли свободный гравитолет и смогли расположиться более-менее с удобствами. Вскоре в него набились еще две команды.
        Смена обстановки и почти часовая поездка гравитолетом воспринимались рекрутами как отдых. Если не в физическом, то в психологическом плане. Хотя они отправлялись на работы, все же мысль о том, что они покидают лагерь, что рядом не будет стоять инструктор, многим согревала сердце. И они не обманулись в ожиданиях. Возле гигантского транспорта, где их высадили, стояла всего горстка солдат БН, которые должны бели следить за общим порядком. Все остальные были вольнонаемными портовыми рабочими. Рекруты были предоставлены сами себе и могли особо не напрягаться.
        Работа предстояла нелегкая: надо было вручную нагрузить бесчисленные штабеля ящиков из трюма транспортного корабля в подогнанные к его рампам грузовые гравитолеты. Все портовые краны и роботы - погрузчики были задействованы на других транспортниках, а доставленные этим кораблем грузы требовались на Уль-Тии срочно. Оценив весь объем предстоящего, Хатан грязно выматерился на Сэга за то, что он приказал выделить не десять, а девять рядовых. Работать придется попарно, а если Хатан будет просто руководить, один из его команды останется не у дел. Это будет, конечно же, замечено солдатами и тогда начнутся неприятности.
        - Короче, не надрываться, но и не ползать, как ленивые твари после кормежки. Разбиться по парам, - дал Хатан напутственное слово. - Пошли, Мэк, будем вдвоем.
        Работа закипела. Мало помалу, гора ящиков таяла. Солнце жгло нещадно, выступивший пот впитывался в одежду и, высыхая, оставлял после себя белые пятна соли. Но никто из работавших не снимал мундир, наученные горьким опытом многодневных мучений, когда уль-тийское светило обжигало незащищенную кожу, которая потом отслаивалась пластами, словно у каких-то пресмыкающихся в период линьки.
        Поработав около двух часов, Хатан завел Мэка в трюм звездолета, где их не могли увидеть солдаты.
        - Пережди здесь, я схожу прогуляюсь.
        - Давай не долго, другие начнут ворчать.
        - Пусть только кто-то вякнет - башню снесу.
        Оставшись один, Мэк забился в темный угол и, наплевав на все, уснул. С тех пор как он попал на Уль-Тию, его единственная заветная мечта, как и у всех других рекрутов, была как следует выспаться.
        Из счастливого небытия сна его вырвали Стук и Нор.
        - Где Хатан? - спросил Стук.
        - Не знаю, ушел куда-то.
        - Ты спишь, а мы вкалываем, -тоном приговора произнес Нор.
        - А ты предлагаешь мне самому ящики тягать?
        - Ты мог бы и подменить кого-то, - ответил Нор.
        - Кого-то - это конкретно тебя?
        - Хотя бы.
        - Чтобы я вкалывал, а ты спал?
        Обстановка накалилась до предела. Мэк чувствовал, что эти двое вот-вот бросятся на него, и внутренне подтянулся, готовясь к отражению. Но тут, в самый напряженный момент, появился Хатан.
        - Стук, Нор! - окрикнул он. - Чего торчите? За работу!
        Как ни странно, оба подчинились монитору, видимо вспомнив о его кулаках-кувалдах, которыми он, не церемонясь, пользовался в лагере.
        - Как прогулка? - спросил Мэк.
        - Удачно.
        Хатан извлек откуда-то из-за пазухи литровую бутылку с прозрачной жидкостью. Мэк готов был поклясться, что секунду назад у его друга ничего под кителем не было.
        - Чистый спирт, питьевой, - пояснил Хатан, - достал у портовиков. Нашел общий язык, ведь я сам когда-то был одним из них.
        - Как ты его пронесешь?
        Улыбаясь, Хатан показал на свою флягу, вмещавшую литр воды.
        - Одна бутылка уже тут.
        Мэк отстегнул свою флягу и, сделав несколько глотков из нее, вылил остальное на пол. Содержимое бутылки перекочевало в новую емкость.
        - Единственное, что хреново, Мэк, так это то, что это пойло сильно разогреется на солнце. Но ничего, наши луженые глотки стерпят все.
        Мэк сильно сомневался, что оправдает надежды друга, и даже слегка передернулся от мысли о теплом спирте, но огорчать его не стал.
        Избавившись от бутылки, напарники вновь принялись за работу. За следующие несколько часов до ужина, полторы сотни рекрутов почти прикончили бесконечные штабеля ящиков. По сигналу гравитолетов, в них погрузились все рабочие команды и отправились в лагерь, оставив портовых рабочих с несколькими десятками ящиков матами выражать свое недовольство в адрес улетевших. Теперь им самим придется доделывать работу до конца.
        Вернувшись в лагерь, Хатан построил рабочую группу перед Сэгом и доложил о прибытии.
        - Никаких происшествий, монитор?
        - Никаких, сержант.
        - Хорошо. А если и были происшествия, то я скоро о них узнаю. Ты как раз к ужину, монитор. Строй людей и отправляй в столовую.
        Вернувшийся с ужина манипул инструктор поджидал с каким-то небольшим металлическим ящичком, немного превосходящим по размерам голову среднего человека.
        - Сейчас я проведу с вами лекцию по САК - двести шестнадцать. «САК» означает стабилизатор атомный крионический. Двести шестнадцать - вас не касается. Этот прибор служит для защиты от воздействия термогенного оружия. Короче говоря, чтобы ваши окопы не превратились в реку грязи и не погребли вас под собой. Прибор прост в обращении. Перед вами учебное пособие, поэтому не надо шарахаться, когда я что-то в нем включу. Итак, вот эти четыре штыря называются заземлителями, они служат для передачи энергии прибора. Вот эти две штуковины называются сетками атомного деструктора. Никогда не лезьте сюда, если прибор включен. Последствия будут самыми плачевными. Вот это - панель активации, снимаете вот эту крышку, снимаете с предохранителя и нажимаете сюда. Вот здесь, - инструктор показал пальцем, - должно засветиться миниатюрное табло. Если оно не загорелось, значит или вы что-то не то сделали, или ваш прибор не работает. Последнее означает, что вас очень скоро убьют. Всем все понятно?
        Как всегда все молчали.
        - Тогда начнем практическую часть. Хатан, ты первый.
        Сэг передал прибор монитору, с которым тот повторил все в точности так, как показал инструктор. Сэг остался доволен своим монитором.
        - Начнем с первого отряда. Фристоун, подводи людей. И еще, - обратился ко всем нишид, - у вас будет возможность попрактиковаться с действующим прибором перед самым выпуском. И если какой-то идиот что-то перепутает... я ему просто не завидую.
        Занятие продолжалось до самого отбоя, лишь тогда Сэг убедился, что каждый рекрут и с закрытыми глазами сделает все как надо.
        Едва смолк сигнал отбоя и инструктор удалился, как в палатке третьей группы, в которой жил Хатан, все пришло в движение. Ведь у монитора было настоящее сокровище - аж два литра чистого спирта. Имея такое достояние, рекруты готовились устроить себе праздник.
        Смили, который наотрез отказался пить и вообще заявил, что Ихеом покарает всех грешников в этой палатке, Вик определил на пост - наблюдать за внешней обстановкой, чтобы в случае опасности предупредить пирующих.
        Спирт разбавили наполовину водой, получилось четыре литра самодельного пойла, претендующего на название водки. Закусывать было нечем. Поэтому, кто хотел - запивал.
        Шедан удружил всем - он выложил спрятанные им до поры до времени несколько пачек сигарет. И каждый посчитал своим долгом выразить ему, какой он замечательный товарищ.
        - Ты прямо находка, - обрадовался Вик, - может поделишься с нами, где достал столько курева?
        - Рассказать-то расскажу, - выпив и прикурив сигарету, ответил Шедан, - секрета тут нет. Сегодня на утренних стрельбах увидел, как один из бээнцев из вещмешка достал сигареты. А там этих вещмешков - уйма была. Ну, я выждал, пока он отойдет в сторонку. Ну а потом, все эти пачки очутились в моих карманах.
        Шедан смутился даже, когда заметил, сколько восхищенных глаз уставились на него. Еще бы, умудриться провернуть дельце под носом у солдат и инструкторов, да так, что даже свои ничего не заметили.
        - Обделал бээнцев! - в полголоса воскликнул Булахет. - Налейте ему еще, пусть пьет, заслужил.
        Хатан наполнил до краев уже подставленную кружку.
        Пили долго, но говорили мало. Сказывалось всеобщее напряжение, ведь подспудно каждого терзала мысль об опасности. Никто не позволял себе расслабиться до конца. После пятой порции теплой водки Мэк почувствовал, как по его телу разливается усталость. Он выкурил еще одну сигарету, радуясь, что вновь ощутил давно уже забытый им порок.
        Оглядевшись вокруг, он увидел, что большинство разошлись по койкам. Самыми стойкими алкоголиками оказались Хатан, Вик, Шедан и Булахет.
        Отказавшись от очередной порции, Мэк рухнул на койку и мгновенно вырубился.
        Из оставшейся четверки самым крепким оказался Хатан. Он уложил уже ничего не соображавших собутыльников, подозвал Смили и велел ему пособирать все окурки, попутно уничтожая все улики ночного веселья.
        Так прошла первая пьянка в лагере. А на утро пришла жестокая расплата. Начиная с этого дня, каждый первый день новой недели объявлялся химическим.
        Проснулся Мэк с трудом. И то, только после того, как кто-то стянул его с койки на землю и облил прохладной водой. Голова болела жутко, казалось, кто-то со всей дури лупит по ней молотом. Сильно хотелось пить.
        Еле дотащившись, Мэк встал в строй таких же мокрых, как и он. Все обитатели его палатки были облиты, кроме Хатана и Смили. Вероятно, эти двое и устроили им водные процедуры.
        Как ни странно, но по внешнему виду сержанта-монитора никак нельзя было сказать о его ночных подвигах. Хатан сохранил свежее лицо, опрятный внешний вид, словом - образцовый младший командир. Чего нельзя было сказать о его собутыльниках, пройдя мимо которых монитор невольно поморщился от сильного перегара.
        - Так и будем стоять, как дебилы? - взревел Хатан. - Ваше счастье, что Сэга здесь нет. Вы посмотрите на себя - сборище недоносков. Даю вам минуту, чтобы вы как следует умылись и нажрались зубной пасты. Вы все еще здесь?
        Первым делом Мэк напился, но не слишком много, так как это было чревато неприятными последствиями. Потом он тщательно протер глаза и подставил голову под прохладную струю воды. Это слегка облегчило самочувствие, но не до такой степени, как хотелось бы. Боль по прежнему стискивала виски. Набив рот зубной пастой, благо она устраняла любой сильный запах, Мэк вернулся в строй.
        - Вот теперь вы слегка напоминаете людей, - пошутил Хатан. Впрочем, никто его шутку не оценил.
        Из-за соседних палаток вышел инструктор.
        - Манипул, СМИР-Р-Р-НО! - скомандовал монитор.
        - Вольно, - отдав честь, сказал Сэг.
        - Вольно, - повторил монитор.
        Нишид как-то странно покосился на третий отряд, но ничего не заподозрив, отдал обычное утреннее распоряжение:
        - Монитор, отводите манипул на спортивный городок. Жду вас там через двенадцать минут.
        - Есть, сержант.
        Слова инструктора можно было легко понять, сам он собирался на спортгородок напрямую, а манипулу предстояло сделать обычную трехкилометровую утреннюю пробежку. Для разминки.
        Хатан выкрикнул соответствующие команды и манипул умчал.
        Мэк никогда не подозревал, что утренняя зарядка может десятикратно усилить похмелье. Казалось, садист Сэг получает удовольствие, напрягая рекрутов, гоняя их взад-вперед, заставляя преодолевать полосу препятствий. Никогда еще Мэк не испытывал такого дикого бодуна. Закончив зарядку, инструктор бросил подозрительный взгляд на третий отряд. Возможно, он догадался в чем дело, но его догадка показалась ему слишком фантастической.
        - Вик, - нейтральным голосом обратился Сэг, - что-то сегодня твой отряд не на высоте. Ползают, словно толстозадые старухи. Видишь вон тот бугорок? - он показал на выделявшийся среди песков курган, до которого было километра два. - Твоих молодцев я наблюдаю на его вершине. И бегом сюда. На все про все я даю тебе пятнадцать минут. Опоздаешь к завтраку - не жди ничего хорошего. Выполняй!
        - Есть! - Вик невесело оглянул своих и скомандовал:
        - За мной!
        Один за другим, рекруты побежали к цели, проклиная тот день, когда судьба забросила их на Уль-Тию.
        За завтраком, впервые с момента прибытия в учебный лагерь, Мэк не мог смотреть на еду. На том кургане, как и многих, его вырвало и нудило до сих пор. Но все же он нашел в себе силы преодолеть отвращение и набил желудок едой.
        Похоже, этот день готовил новые сюрпризы. Для марш-броска на полигон лагеря Сэг приказал с собой взять вещмешки. Теперь же он с улыбкой инквизитора рассказывал, как пользоваться костюмами химической защиты. У рекрутов его лекция породила неприятные ожидания. Завершая свою речь, нишид добавил:
        - Эти выданные вам костюмы не стоят на вооружении имперской армии. Их функции успешно заменяет обычный солдатский бронекостюм, который при необходимости можно загерметизировать. Но выдавать каждому из вас по бронекостюму - выйдет в очень кругленькую сумму. Поэтому, вы обучитесь пользоваться этими древними монстрами и увезете их с собой на войну.
        Восемь километров по сорокаградусной жаре в резине и противогазе - что может быть ужасней для человека, который год не брал в рот ни капли спиртного, а накануне нажрался самодельной водкой и в качестве закуски использовал сигареты? Но Мэк выдержал и это испытание.
        Продвигались по две минуты бегом и столько же шагом. Неимоверными усилиями Мэк заставил себя дотащиться до пункта назначения и не вырвать прямо в противогаз. А когда наступил тот выстраданный долгожданный миг освобождения от резинового монстра, он увидел, что не всем удалось сдержать рвотные рефлексы.
        Стук, Грин и Оберкромб пытались очистить противогазы и мундиры от блевотины. Причем, Грин через минуту рухнул лицом в песок. Стоявший рядом Хаяд стал приводить его в чувства, поливая водой из фляги и хлопая ладонями по лицу.
        Остальные рекруты, хотя и чувствовали себя лучше, выглядели не менее жалко. Мундиры всего манипула были насквозь мокры от пота, рекруты снимали и выжимали одежду, выливали жидкость из сапог.
        - Глядя на вас, мне самому блевать хочется, - проворчал Сэг и презрительно сплюнул.
        Проклиная про себя извергов из БН, устроивших эту пытку, Мэк дал себе зарок, что пока он в лагере - больше никаких пьянок.
        Видимо, так думал почти каждый. В середине недели Сэг еще раз отправил рабочую команду в космопорт. Как и в прошлый раз, Хатан вернулся оттуда с литром спирта, но вот собутыльников нашел с огромным трудом. Распить сделанную им водку согласились только Шедан и Джавандесора, все сержанты и еще какой-то тип из другого отряда. К их счастью, химические дни устраивались только по понедельникам.
        Отношения между Мэком и Хатаном стали натянутыми, последний обиделся за отказ пить. Проходив надувшись два дня, Хатан на следующий цикл перед отбоем подошел к Мэку.
        - На следующей неделе нас снова посылают в космопорт, - он смотрел другу в глаза, видимо эта тема для него была очень важна. - Будешь со мной? Только хорошо подумай.
        Мэку хотелось отвести взгляд, но он не сделал этого. Что можно доказать человеку, который за долгие годы на Хатгале III превратился в алкоголика? Если ему откажешь, то тем самым обманешь его ожидания - они станут врагами. Согласишься - на следующий день будешь снова умирать.
        - Молчишь, - Хатан был абсолютно спокоен - и это было опаснее всего. Мэк отлично изучил его характер и знал, что может последовать за этим ледяным спокойствием.
        - Шедану, Джавандесоре и Вику тоже было хреново. Да и мне тоже. А ты отказался, как те слизняки.
        - То, что для тебя норма, для меня равносильно убийству.
        - Отказываешься, значит?
        Мэк нарочно вздохнул и ответил:
        - Я этого не говорил.
        - Тогда не томи мне душу... Да, нет?
        - Да.
        - Ты со мной?
        - Я с тобой, - нарушил он свой зарок.
        Некоторое время они еще смотрели в упор друг на друга. Но вот, ледяная маска постепенно стала сползать с лица Хатана. Он подошел и обнял Мэка.
        - Я знал, что ты мне друг, что ты мужчина.
        Все, что сейчас произошло, заставило Мэка надолго задуматься. Печально, что Хатан оценивает дружбу по готовности выпить с ним. Но что он вообще знает о Хатане? О его жизни? Кто он такой, чтобы судить его? Не суди да не судим будешь - так, кажется, говорили древние?
        А жизнь шла своим чередом. Следующий химический день, вопреки ожиданиям, Мэк пережил намного успешнее. Да и остальные рекруты справились не хуже. Это был единственный марш-бросок, когда инструктор не сделал ни одного язвительного замечания. Похоже, он был просто доволен уже тем, что никто не обблевался по дороге.
        Начиная с этой недели, рекрутов стали обучать тактике взаимодействия манипула с боевыми машинами пехоты. Мощные бронированные БМП были рассчитаны на десять человек десанта и двух членов экипажа. Но вместо десяти, в них инструкторы загоняли весь отряд. Внутри машины было прохладно, что резко контрастировало с одуряющей духотой Уль-Тии. Империя заботилась о своих солдатах - спасая от жары и от мороза.
        Учили будущих легионеров различным тактическим приемам. Самым распространенным был такой: БМП скользила на антигравах над песками на высоте одного-двух метров, перевозила пехоту и высаживала ее. Рекруты разворачивались в цепь и бежали за техникой до условных траншей противника. И все это время инструкторы заставляли их падать, перекатываться, прицельно стрелять.
        Учили также окапывать и маскировать БМП. Хотя зачем это было делать, было непонятно: машины могли сами зарыться в любой грунт, а фототропное покрытие брони с легкостью приобретало любые цвета окружающего ландшафта. Но инструкторы говорили, что уметь надо все. И они привыкли не спорить.
        После обеда в субботу сержант Сэг приказал Хатану снова назначить рабочую команду. Монитор выделил по три человека из первого, второго и четвертого отрядов и как обычно отправился с ними старшим.
        Ближе к вечеру небо над лагерем приобрело пунцовый цвет, температура заметно спала, серые тучи заволокли светило и лагерь погрузился в полутьму.
        Впервые за несколько недель удушливая жара уступила место необычной в этих местах прохладе. Появившийся несильный ветер в купе с моросящим дождем впервые явил новый облик Уль-Тии, показав, что иссушенная планета бесплодных песчаных материков может быть совершенно иной - прохладной и свежей. Неожиданные потоки дождя больше походили на бред словно одушевившейся атмосферы. Но увы, сколь неожидан был дождь, столь и скоротечен. Всего несколько часов - и ветер угнал нависавшие грозные тучи на восток. Но витавшая в воздухе прохлада не покинула лагерь, она заставляла обреченных и несчастных людей дышать полной грудью и радоваться жизни.
        Прозвучал и стих сигнал отбоя, ознаменовав начало последнего часа текущего цикла. Лагерь погрузился в сон и окутался тишиной. Лишь редкие патрули солдат БН дисгармонировали со всеобщим безмолвием.
        По одиночке в третью палатку манипула, держась в тени от гуляющих лучей прожекторов, словно тени проникали на устраиваемую Хатаном гулянку приглашенные им рекруты. Внутри уже кипело оживление. Из хорошо схороненных тайников извлекались принесенные со столовой блюда, среди которых особо много было принесено уль-тийских деликатесов.
        Смили, как всегда поставленный в «дозор», объявил, что пришел последний из ожидавшихся.
        - Шедан, доставай! - скомандовал Хатан.
        На импровизированный стол моментально были выставлены уже приготовленные шесть литров водки, выложены сигареты, после чего все расселись по своим местам. Те, кто не хотели принимать участие в веселье, поставили свои койки в другой конец просторной палатки и преспокойно смотрели очередной сон после утомительного дня.
        - Старая гвардия, - улыбнулся Хатан, - давай, Джавандесора, разливай.
        - А тост? - спросил тот, разлив пойло по кружкам и наблюдая, как оно вот-вот будет опрокинуто собравшимися.
        - Какой еще тост? - Фристоун окинул всех взглядом и добавил: - Мы же тут чтоб нажраться собрались, а не трепаться, как высокородные дегенераты о новой мо-оде, о плохой пого-оде.
        Реплика Фристоун понравилась всем, и даже Джавандесора прыснул и одобрительно хлопнул сержанта по плечу.
        Мэк опрокинул свою кружку и ложкой зачерпнул каих-то моллюсков, название которых он до сих пор не смог выучить. Закуска из моллюсков получилась просто превосходная, деликатес начисто очищал гортань от гадкого привкуса водяры.
        - А я все же предложу один тост, - Хатан заметно погрустнел.
        Он закурил и жестом показал Джавандесоре, чтобы тот разливал по новой.
        - У меня есть два жгучих желания. Первое из них - вырваться из этой вонючей дыры. Второе - это порезвиться с какой-нибудь обалденной милашкой. Чтобы исполнилось мое второе желание, надо, чтобы исполнилось первое. Но еще надо остаться живым и здоровым после той мясорубки, которую нам обещают эти бледножопые. Лично мне остаться живым, но без ног и кое-чего еще - хуже смерти. Я лучше прикончу себя, чем стану беспомощным инвалидом. Лучше помирать с мечтой, чем пускать слюни потом, как долбанный идиот. Либо все, либо ничего... Черт! Я столько лет не держал в руках женщины!
        Хатан уставился в свою кружку, тщетно пытаясь найти в ней свое отражение. Небольшая полевая горелка едва рассеивала темноту в палатке.
        - Я что-то увлекся. Короче, чтоб вы все еще повалялись в постели с симпатяшкой.
        - Хэ, тогда лучше с двумя! - загоготал Мэнон, но никто не поддержал его.
        Встретившись глазами с Хатаном, Мэнон резко умолк и потупился.
        В полном молчании была выпита вторая порция пойла. Слова Хатана навели всех на тягостные мысли. Мэк подумал, что такой подход ему по душе. Кому нужен инвалид, да еще бывший раб-заключенный? Где взять деньги на регенерацию, чтобы возместить увечье? Но хватит ли у него духу покончить с собой, окажись он в подобной ситуации? Мэк не знал ответов на эти вопросы. Да и навряд ли он получит их когда-нибудь вообще.
        Словно почуяв нависшую атмосферу угрюмости, Шедан начал рассказывать анекдоты. Мало-помалу компания оживилась. Да и ядовитый огонь разбавленного спирта немало поспособствовал разрядке напряжения. Понемногу разговоры обособились на отдельные и каждый новый стакан упрочнял этот процесс. Говорили, как и прежде, в полголоса, подсознательно каждый ощущал, при каких обстоятельствах они здесь собрались.
        - О чем задумался? - спросил Мэк у ОКонора, уставившегося в одну точку.
        Тот среагировал через несколько секунд и повернулся к Мэку, уткнувшись в него невидящими стеклянными глазами, при этом рот ОКонора растянулся в глуповатой улыбке.
        - Ду... думаю о нишидах, - выдохнул он.
        - А чего о них думать? - удивился сидящий рядом Вик. - Мы здесь, они там. Они думают, что загнали нас в резервацию, что превратили нас в послушный скот, который можно вести на бойню без проблем. Они стерегут нас, а мы в это время сидим и бухаем. Так что, мы их поимели. Вот им! - сержант сделал соответствующий жест руками.
        Но его слова, кажется, не дошли до ОКонора, который, судя по всему, уже был чертовски пьян.
        То, что сказал ОКонор затем, заставило Мэка посмеяться.
        - Думаю, почему у них кожа белая?
        - Так они же нишиды, высшая раса, - язвительно заметил Мэк, - интересно, что они пели бы, если бы рождались зеленокожими?
        Вик тихо рассмеялся.
        - Не-э... Я не о том. Почему у них нет загара? Мы-то скоро почти почернеем. А они даже не краснеют под воздействием ультрафиолета.
        ОКонора внезапно качнуло в сторону и, едва справившись с этим, он не смог уберечь себя от падения на стол. Мэк вовремя успел подхватить его.
        - О, да ты здорово перебрал.
        Он взял под руки отрубившегося собутыльника и потащил к выходу.
        - Смили, глянь, что там.
        - Все чисто.
        - Ты куда, Мэк? - спросил Хатан.
        - Оттащу это тело к нему домой.
        - А, давай. Потом мороки меньше будет.
        Вернувшись, Мэк застал Шедана за рассказами новых анекдотов. Фристоун и Мэнон тихо о чем-то спорили. Постепенно их взаимный тон стал нарастать, они уже успели обменяться испепеляющими взглядами. Мэк заметил, как Мэнон осторожно взялся рукой о собственный табурет. Поймав внимание Хатана, он указал на разгорячившуюся парочку, готовую начать выяснение отношений. Хатан тоже заметил приготовления Мэнона и резко, но тихо гаркнул:
        - Мэнон! Оставь табуретку! Фристоун, заткни пасть! Не хватало, чтобы вы тут разборки устроили. Попалить нас захотели?
        Слова монитора возымели действие, оба спорщика оставили свои намерения.
        - Налей им, Джав, на сон грядущий. Пусть выпьют и на боковую, - предложил Мэк.
        - Заметано.
        Джавандесора налил провинившимся по полкружки, под сердитым взглядом Хатана очень быстро опустевшие. Сержанты принялись запихиваться остатками пищи. Мэнон подпалил и нервно скурил сигарету. По всему было видно, что Фристоун сильно его достал. Хотя Мэк был уверен, что Мэнон нервничал больше от недовольства Хатана, он когда-то стал свидетелем, как монитор выбивал дурь из нерадивого мордоворота.
        Фристоун и Мэнон пошли отбиваться. За очередной дозой разговор зашел о женских прелестях, обсуждались достоинства прекрасного пола.
        - Что не говори, - рассудил выпивший больше всех Хатан, - а меня больше волнуют мулатки. Все бы отдал, чтобы одна из них сейчас оказалась здесь.
        - Да я бы и душу за это продал, - мечтательно согласился Вик. - Сколько лет я уже баб не видел. Иногда мне кажется, что их и нет вовсе, а все россказни про них - плод воспаленного воображения. Да если бы они и существовали, нам и отдать-то за это нечего. У нас же ничего нет, кроме никчемной жизни.
        - Не знаю, что ты собираешься отдать, - сказал Хатан, - как по мне, увидел - бери.
        - Наливай, Джав, по маленькой, - попросил Шедан, - а то аж сердце защимило. Была у меня, помню, одна мулаточка. Ксавьерой звали. Не женщина - сказка какая-то. Все при ней: и мордашка, и фигурка точеная. А что в постели вытворяла - у меня слов нет описать!
        - Где же ты ее подцепил? - подстегнул его воспоминания Мэк.
        Шедан взял кружку и, казалось, заново переживал свои давно минувшие дни.
        - Было времечко, когда у меня завелись приличные деньжата, - он качнул кружкой. - Давайте.
        Привычно скривившись после обжигающих глотков, все принялись добивать почти пустые тарелки с закуской. Единственный, кто не скривился и почти не ел, был Хатан.
        - В борделе что ли снял ее? - спросил он у Шедана.
        - Зачем в борделе? Она была актрисой. На Аване II был кто-нибудь? Из сектора Красного Дракона?
        - Я был, - ответил Джавандесора.
        - Ксавьера Рино, слышал о такой?
        - Рино? - удивился Джавандесора, - Ксавьера Рино? Та, что снялась в «Сквозь галактику» и «Песчаные отмели»?
        - Она самая.
        Челюсть Джавандесоры отвисла, он уставился на Шедана, как на явившегося бога.
        - Что, Джав, телка такая обалденная? - спросил кто-то.
        Часто заморгав и вспомнив, что нужно дышать, Джавандесора наконец вышел из транса.
        - Ксавьера Рино - самая популярная и высокооплачиваемая актриса Красного Дракона. Если бы вы ее хоть раз увидели, то тут же потеряли бы голову, - объяснил он.
        - И как же ты смог ее охмырить? - задал Шедану вопрос Вик.
        - Все получилось случайно. Я обедал в одном из самых шикарных ресторанов на Аване II «Аксенрольде», когда она подсела ко мне и заказала обед. Сперва я огляделся, оказалось вокруг все столики и кабинки заняты. По началу она не замечала меня, потом мы познакомились, разговорились и подружились. Через неделю мы уже стали любовниками.
        Наступила тишина. Рассказ Шедана произвел впечатление на всех.
        - И что же случилось потом? - шепотом спросил Хатан.
        Шедана словно вырвали из его грез. Черты его лица моментально утратили мечтательность, рот перекосило.
        - Потом меня замели, - продолжил он, - это был настоящий удар для нас обоих. Мне кажется, она меня любила. До сих пор не могу простить того гребанного ублюдка, который меня подставил. Я ведь никогда не был богатым, бывали времена, когда я рассмеялся бы в лицо тому, кто сказал бы мне, что я буду посещать «Аксенрольд». Я был беден, но мозги мои варили - что надо. Я был молодым программистом-электронщиком довольно высокого уровня. Но если кто-то знает положение дел на Аване II, тот меня поймет. Все теплые места в этом мирке давно уже для себя пригрели нишиды. И они не очень-то спешат делиться с другими местом под солнцем. В общем, я долго не мог найти стоящую работу, тогда и подвернулось одно дельце - мне предложили взять банк. Я согласился, тем более, что все, что от меня требовалось - это взломать систему защиты, заблокировать вызов полиции и хорошенько покуралесить во внутренней банковской сети. Никакой крови и минимальный риск. Но мои подельники все испортили, они слишком замешкались и охрана успела среагировать. В перестрелке были убиты двое из них и еще охранник, и зевака. Один из моих корешей
смог уйти и упереть с собой мешок с наличкой в сорок миллионов. Его лицо никто не видел, полиция, благодаря мне, приехала слишком поздно. Короче, мы разделили куш и распрощались навсегда. Несколько месяцев я скрывался, а когда все улеглось, стал потихоньку пользоваться своими деньжатами. Но сначала я поменял свою долю - двадцать лимонов на пятнадцать местным подпольным воротилам, благо я имел кое-какой вес в их кругах. И бандитам выгодно, и мне спокойно - никаких проблем с опознанием банкнот.
        - И как же ты залетел, твой кореш заложил? - спросил Хатан.
        - Можно и так назвать. Этот кретин купил себе особняк на экватериальном острове и безумно дорогую яхту. Естественно, если человек без работы, без образования, без связей на верхах и не нишид совершает такие приобретения, то это вызывает подозрения. Аванские легавые его сразу сцапали, потом передали нишидам в БН. А те никогда не церемонились. Они просто промыли ему мозги. Так они вышли на меня. Следователь рассказал об участи бывшего кореша и пригрозил тем же самым мне. А вы знаете, что это за процедура, можно тронуться на всю жизнь. В общем, допрос был быстрым, я подтвердил его сведения, подумав, что лучше сохраню разум, чем превращусь в безмозглого бормочущего идиота. А сделать идиотом они могут стопроцентно, с легкостью, можно сканировать не только область памяти об ограблении, а погонять по всем пластам, начиная с рождения. Подельника приговорили к смерти за двойное убийство, хотя это даже не он убивал. Меня к ссылке в мир смерти.
        - Не повезло тебе, парень, - посочувствовал Вик.
        Шедан подкурил сигарету и обратился к Джавандесоре:
        - А ты когда был на Аване II? После четыреста тринадцатого?
        - В пятнадцатом, - ответил тот.
        - Расскажи, как там Ксавьера.
        - Да я ее только в фильмах видел и в новостях узнавал. Снималась в новых стереофильмах. Потом укатила из сектора с каким-то нишидом.
        Шедан издал утробный звук, похожий на рык. На его скулах заиграли желваки.
        - Вот сука!
        - Да брось ты, - возмутился Мэк. - А что ей оставалось делать? Молиться на твое стерео до конца жизни?
        Шедан повернулся к нему и глубоко затянулся. Дым тонкими струйками вышел из его ноздрей.
        - Ты прав, - спокойно ответил он, - кто я для нее? Призрак из прошлого. Надеюсь, она счастлива с тем беложопым.
        На утро не осталось и следа от вчерашней свежести. Воздух был сух и под немилосердными лучами солнца успел моментально нагреться. Ни единого облачка не закрывало от палящего светила, даже двухбальный ветер не приносил облегчения, его теплые порывы подымали в воздух мельчайшие песчинки.
        Этот новый день Хатан мог по праву назвать черным днем своей жизни. И все же, хоть удача и отвернулась от него, но она не покинула его полностью, оставила от себя маленькую частичку. И этой частичкой стал Сэг, вернее его отношение ко всему, что произошло.
        Слушая утренний доклад Хатана, находящегося в непосредственной близости от него, Сэг понял, что его монитор накануне внушительно перебрал и до сих пор находится в состоянии опьянения. Любой другой инструктор посчитал бы этот факт вопиющим нарушением устава, а в настоящих условиях - нарушением приказа о порядке соблюдения дисциплины среди рекрутов учебного лагеря, утвержденного самим эфором Безопасности Нишитуры Иволой. Но старший сержант Сэг рассмотрел это несколько иначе. Он не стал докладывать о факте употребления алкоголя в своем подразделении, что неминуемо привело бы к тотальной проверке всего манипула, если даже не лагеря вообще, и немедленной отправке уличенных в употреблении обратно в миры смерти. Но не это остановило инструктора. Если бы он подал рапорт по команде, разразилась бы настоящая буря. И не сносить ему головы. И не только ему, но и непосредственным командирам Сэга. Поэтому огласка была неприемлема. Но и оставлять Хатана безнаказанным было не в его правилах.
        Чувствуя, как в нем поднимается гнев, он неимоверным усилием заставил его улечься и принялся спокойно мыслить. Первым делом он отвел Хатана в сторону и спокойным ровным голосом спросил:
        - Сколько ты принял?
        Лицо Хатана являло саму невозмутимость, не менее спокойным тоном он ответил:
        - Я не пил, сержант.
        На бледном лице инструктора проступил еле заметный румянец, на скулах заиграли желваки. Как не старался Сэг, его голос поднялся на тон выше:
        - Хорошо, урод, ты не пил. Так даже лучше. С этого момента - ты рядовой. Иди в палатку и готовься к гауптвахте.
        Наблюдая, как разжалованный рекрут скрылся в палатке, нишид плюнул в поднятую им пыль и подошел к безмолвно стоящему строю. Отсутствующий взгляд инструктора заскользил по лицам.
        - Вик! Ко мне.
        - Есть.
        Подошедшему рекруту и всему манипулу Сэг объявил:
        - С сегодняшнего дня ты новый сержант-монитор. На твое место назначаю Фрега.
        Инструктор смотрел в упор на назначенного им монитора и с трудом подавил жгучее желание скривиться. Этот сукин сын тоже пил, понял он, но Вику, по крайней мере, удавалось это скрывать.
        - Уводи людей на спортгородок, - приказал Сэг ему, - я скоро подойду. Разминка по плану.
        - Есть, сержант.
        Отдав необходимые команды, Вик побежал вслед за манипулом. А инструктор стоял несколько минут в одной позе и, наконец, вытащил свой приемопередатчик и вызвал помощника дежурного по полку из стоящей рядом с лагерем части 2-го корпуса БН.
        - Привет, Хорг. Это Сэг.
        - Сэг? Давно ты не появлялся у нас, старый сукин сын. До сих пор прозябаешь со своими солдатиками? Не надоело ползунки менять? - послышался веселый голос помдежа.
        - Все подкалываешь? Остряк чертов.
        В ответ послышался тихий смех.
        - Да ладно, Сэг, прости. Сегодня под утро заходили Рэнчер с Исидором, рассказали хохму, как вы там из этих зэков-рабов делаете зэков-солдат. Ладно, чего ты хотел?
        - Кто сейчас в патруле в шестнадцатом секторе?
        - Секунду.
        После небольшой паузы помдеж ответил:
        - Гэринвер и Текс. А что, какие-то проблемы?
        - Да так, ничего. Просто кое-что надо уладить.
        - Понял, понял.
        - Хорг, вызови Текса ко мне, - попросил Сэг и назвал свои координаты. - Только просьба, не говори ему ничего такого. И не заноси никуда мой вызов.
        - Заметано.
        - За мной должок, Хорг.
        - Ну я запомню. Конец связи.
        Следующие несколько минут Сэг провел в ожидании. Текса он знал достаточно хорошо по долгим годам совместной службы. На него можно было положиться.
        С восточной стороны появился патруль из четырех солдат. Они остановились метрах в двадцати от инструктора.
        - Подождите здесь, ребята, - сказал начальник патруля и направился к палаткам.
        - Здоров, Сэг. Давно не виделись, - поприветствовал Текс и протянул руку.
        - Рад тебя видеть, - искренне обрадовался инструктор и пожал руку патрульного.
        - Хорг передал твою просьбу. Что стряслось?
        - Я в дерьме по уши, - Сэг потер подбородок и посмотрел в глаза товарищу. - Один подонок наклюкался. Нужна твоя помощь, не то я буду в дерьме с головой.
        Патрульный сержант присвистнул, его брови полезли вверх от удивления. Он быстро прикинул, чем может грозить этот случай для Сэга и пришел к самым неутешительным выводам.
        - Наклюкался, говоришь. Силач. Видно, у твоего рекрута совсем крышу сорвало, раз он умудрился такое учудить. Что ты с ним думаешь делать?
        - Отправить на губу, пусть ему там мозги вправят. А пока я посадил его в палатку, пусть протрезвеет. В таком виде, как он сейчас, его любой олух спалит.
        - Хочешь, чтобы я за ним присмотрел?
        - Ага. Покарауль его до обеда, потом отведешь на гауптвахту.
        Сэг полез во внутренний отдел своего планшета и достал чистый бланк записки об аресте и заполнил ее. В графе «Проступок» написал: «нарушение дисциплины строя» и передал начальнику патруля.
        - Сделаешь, Текс?
        - О чем речь? Покараулю я твоего мудозвона, прикрою твою задницу. Да и ребятам надоело шарахаться туда-сюда. Всю ночь на ногах. Можешь не беспокоиться, все будет нормально.
        - Только этого разговора не было, ничего не было.
        - Естественно, все между нами.
        - Спасибо, Текс, сочтемся как-нибудь.
        - Да ладно. Сегодня я тебя, когда-нибудь ты меня выручишь.
        Обменявшись еще раз рукопожатиями, Сэг глянул на наручные часы и попрощался:
        - Ну ладно, я полетел.
        - Давай.
        С исчезновением Хатана, в рядах его «гвардии» появилась заметная брешь. Сержант Сэг не счел нужным как-либо объяснить отсутствие бывшего монитора. Родились домыслы, полезли бесконечные слухи. Среди них были и такие, которые утверждали, что Хатан отправлен обратно в мир смерти, другие говорили о его гибели. Исчезновение бывшего монитора заставило всех выкинуть из головы мысли о спиртном. Никто не хотел разделить его судьбу и уйти в неизвестность. Хотя новый монитор Вик управлял манипулом в тех же условиях и теми же методами, со временем применять приемы Хатана ему становилось все сложнее. Дисциплина сохранялась по инерции и постепенно забуксовывала. Многими овладели анархические настроения, правда, вне присутствия инструктора. Всю восьмую неделю лагерной подготовки Вик чувствовал, как возложенная на него власть медленно ускользает из рук. И с каждым днем это становилось все более явным.
        Возникли проблемы с Мэноном, который открыто спорил, препирался и за глаза отпускал в адрес монитора нелестные замечания. На восьмой день пребывания в новом амплуа, Вик в очередной раз выслушал неуклюжее сравнение себя с каким-то неизвестным ему животным. Оскорбление Мэнона слышало все подразделение, и Вик завелся не на шутку. Резкий прямой удар в ухмыляющееся самодовольное рыло опрокинул Мэнона, он с глухим стуком упал в пыльный грунт. Началась драка. Уже через несколько минут к месту разборки подоспел Сэг и хорошенько, с душой, приложился шоковой дубинкой, активизированной в половину мощности, по спинам обоих рекрутов. Инструкторские меры воздействия мгновенно сбили пыл и заставили разойтись. Впрочем, не далеко. Спустя несколько секунд, оба стояли перед нишидом и давали сбивчивые объяснения.
        Внимательно выслушав каждого, Сэг снял их с должностей. Мэнона он произвел в рядовые, поставив на его место рекрута по имени Поррето, а Вика понизил обратно до отрядного сержанта. Новым монитором стал Фрег.
        Не обошлось без трагедии. Как обычно, в каждый понедельник, был устроен химический день. И в первый день девятой недели начальник лагеря Кариус приказал применить боевые отравляющие вещества с целью максимального приближения учебных занятий к боевым условиям.
        Рекрутам об этом было объявлено только тогда, когда перед ними возникло облако кислотной аэрозоли, гонимое ветром в их сторону. Манипулу предстояло пройти по зараженной местности до одиннадцати километров. И тут один из рекрутов развернулся в противоположную сторону и побежал. Облако настигло его и оставило лежать в неестественной позе. Вызванный Сэгом гравитолет подобрал погибшего. На борту воздушной машины Сэг снял с него маску противогаза. Это оказался Грин. Причину смерти удалось установить на месте - Грин избавился от входного клапана, облегчив тем самым себе дыхание через противогаз.
        Гравитолет улетел. Инструктор опросил Фрега и Вика и выяснилось, что из-за чехарды в сержантском составе ни тот, ни другой не удосужились проверить третий отряд к готовности к марш-броску.
        - Каждый должен думать сам за себя, - рассудил нишид и поставил точку в этом деле.
        Но окончательная точка была поставлена вечером. После составления рапорта труп был сожжен. Начальник лагеря не усмотрел ничьей вины в происшедшем и поставил свою резолюцию, и любой нишид согласился бы с ним, - в смерти рекрута Грина виноват рекрут Грин.
        После этого случая в третьем отряде осталось всего десять человек, и за ним прочно прикрепился ярлык - несчастливый.
        Начиная со следующего дня, в программу огневой подготовки были введены еще две системы пехотного вооружения: огнемет и лучемет. Инструкторы учебного лагеря провели несколько лекций и практических занятий, после которых все последующие дни недели были плотно загружены полигонными стрельбами из этих систем.
        Лучемет был прост в эксплуатации и применении. У него отсутствовали сложные прицелы и мудреные механизмы. Несмотря на большие габариты: более двух метров в длину, крупнее стэнкса, он был достаточно легок и позволял себя обслуживать одному человеку. Достаточно было поставить лучемет на треногу, не превышающую силуэт лежащего человека, навести на цель и открыть огонь, как длинные белые лучи импульсов с бешенной скорострельностью уничтожали все живое на дистанции в одну милю. С расстояния двухсот метров он мог расправиться с любым объектом, кроме, конечно, танка и лобовой брони БМП или десантно-штурмовой машины.
        Обращаться с огнеметом было намного сложнее. Как и стэнкс, он имел цевье и приклад, но на этом их сходство заканчивалось. Немного несоразмерно большой магазин в форме параллелепипеда позволял пользоваться им как треногой. Длинный, более метра, тонкий ствол с дульным тормозом на конце. Оптический монокуляр и квантовый бинокуляр дальномера со встроенным контурным корректором. Широкие возможности электронного микропроцессора позволяли мгновенно счислить параметры цели. Боеприпасы к огнемету составляли капсулы, начиненные аэрозолью инициирующего взрывчатого вещества. Капсула разрывалась в заданной точке траектории, распыляя за доли секунды аэрозоль на несколько десятков кубических метров. Затем аэрозоль детонировала, в мощном объемном взрыве разрушая все в радиусе восьми-десяти метров.
        Уже с первых занятий инструкторы приглядывались к рекрутам, которым можно было бы доверить эти системы оружия. Ничего сложного в обращении с огнеметом, тем более с лучеметом, Мэк для себя не нашел. Умеешь стрелять из стэнкса, сможешь стрелять из чего угодно.
        В среду после обеда появился Хатан, проведя на гауптвахте десять уль-тийских циклов. Возвращение бывшего монитора было встречено неоднозначно. Одни ему холодно кивали или вообще постарались не замечать, другие же устроили теплый прием с жаркими объятиями и шутками. Но в своих выводах все сходились в одном: сам факт, что Хатан жив и вернулся, говорит о том, что в глазах нишидов рекрут занимает более высокое положение, чем раб мира смерти. И никто не мог знать, что так было лишь от части. Ценность ненишида для БН состояла в той роли, которая отводилась для него и в тех затратах, которые несла империя. Никто также не мог знать, что Сэг утаил подноготную истории Хатана, и что в противном случае многие рекруты уже вернулись бы обратно в свои прежние шахты и штольни.
        Тепло обнявшись с другом, Мэк вел его в курс последних событий, рассказав обо всем, что произошло, закончив смертью Грина.
        - Грин погиб? - Хатан был огорчен. - Как будто толковый был. Как это случилось?
        - Решил схалявить, - ответил Мэк, - вырвал клапан противогаза. А бээнцы как раз применили боевые газы.
        - Глупая смерть.
        - Глупая, - согласился Мэк. - А ты где пропадал? Исчез, десять циклов ни слуху, ни духу. Многие уже надеялись, что с тобой случилось худшее.
        Хатан улыбнулся. На его загоревшем осунувшемся лице появились новые морщины.
        - Не дождутся, гады. Я на губе сидел. Усиленное физо, тяжелые работы, после отбоя строевая. За всю мою жизнь меня еще так не выматывали. Теперь я знаю, что любой инструктор с пребольшим удовольствием загонит кого угодно в могилу своей долбанной физкультурой, дай ему только повод. А если нет повода, он его придумает сам.
        На стрельбище Сэг провел индивидуальные занятия с Хатаном и допустил его к общим стрельбам. Для человека, впервые взявшего новое для него оружие, Хатан показал неплохие результаты.
        Проходили дни за днем. Начиная с девятой недели, в программу был введен новый вид пехотного оружия.
        Как всегда, построив манипул в две шеренги, инструктор продемонстрировал перед строем гранатомет, превосходящий стэнкс по габаритам и весу, но несколько короче его.
        - Это ручной автоматический гранатомет РАГ - сорок эМ. Стоит на вооружении имперской армии уже добрых две сотни лет. Перед вами его последняя модификация. Калибр гранатомета - два дюйма. Вес - почти шесть с половиной килограмм. Скорострельность - два выстрела в секунду. В магазин помещается тридцать гранат, которые могут быть следующих видов: осколочные, фугасные, осколочно-фугасные, кумулятивные. Иногда могут применяться другие: зажигательные и химические. Химические применяются двух видов: с начинкой отравляющих веществ с периодом разложения до нескольких минут при температуре от минус пятнадцати до плюс пятидесяти по Цельсию; и кислотные, разъедающие любую защиту пропорционально толщине самой защиты и количеству агрессивной кислоты. Танк и экраноплан такая граната не возьмет, а гравитолет проест насквозь. РАГ - это хорошая игрушка в умелых руках. Начиная с сегодняшнего дня, я буду следить, чтобы вы действительно смогли умело им пользоваться.
        Рекрутов уже на следующий день инструкторы загоняли в недавно вырытые и оборудованные огневыми позициями траншеи. Проходя по траншеям, они давали советы по корректированию и пристрелке, по ведению веерного огня. Иногда на траншеи рекрутов наступали боевые машины, ведя обстрел учебными боеприпасами, имитирующими разрывы. Специально для таких атак к гранатометам выдавались такие же учебные гранаты, не причиняющие технике никакого вреда. Как и прежде, учебные стрельбы и инженерные работы перемежались с усиленной физической подготовкой, обязательными элементами которых были кроссы, марш-броски и полосы препятствий.
        Так прошла девятая неделя. С десятой недели вводилась комбинированная огневая подготовка из всех изученных видов стрелкового оружия. Следующая, предпоследняя неделя по плану не отличалась от предыдущей за исключением некоторых мероприятий. Первое, был отменен химический день, что вызвало у рекрутов восторженное одобрение. Вместо него командующий 2-м корпусом БН, который отвечал за программу сжатой подготовки будущих легионеров, приказал в каждом учебном лагере провести реальный артиллерийский обстрел. Для его проведения были предприняты повышенные меры предосторожности. По очереди подвергаемые этой процедуре, батальоны каждого полка были укрыты в траншеях и отдельных окопах. Артиллеристами-бээнцами был произведен тщательный расчет, чтобы ракеты, снаряды и мины не попадали случайно в укрывшихся людей, а ложились в непосредственной близости от позиций. Это мероприятие, по мнению командующего корпусом, должно было психологически подготовить будущих легионеров к предстоящим сражениям.
        Но не обошлось без жертв.
        737-й полк прибыл на артиллерийский полигон после ужина. Артиллеристы занимались обстрелом с раннего утра, что стало причиной их переутомления, это, в свою очередь, не могло исключить возможности ошибки. Когда батальон, в состав которого входил манипул Сэга, занял траншеи, на нее обрушился мощнейший шквал огня. Снаряды и мины всех калибров, ракеты всех общевойсковых видов устроили здесь кромешный ад. Людям, сидящим в укрытиях казалось, что небо вот-вот треснет и обрушится вниз, прямо им на головы. Вой и взрывы слились в единую какофонию. Многие молились, другие богохульствовали, понося на чем свет стоит всех известных им богов, иные просто пережидали. Наконец, в адском громыхании наметилась убыль. Разрывы звучали все реже и реже. Вот ту и случилось непредвиденное: одна из реактивных мин упала совсем рядом от бруствера, за которым находились два рекрута - Фрег и Булахет. Взрыв мины был настолько силен, что бруствер и козырек окопа исчезли, погребя под собой людей. Когда их вытащили из-под земли, Булахет оказался контуженным, а Фрег погиб. Как потом было установлено, монитор погиб тоже в результате
контузии, но ее степень была настолько тяжелой, причинившей внутренним органам такие повреждения, что дальнейшее их функционирование было невозможно.
        Булахета Сэг тут же отправил в санчасть, но когда выяснилось, что у него всего лишь легкая контузия, Булахет сам попросил его выписать и уже к утру прибыл в манипул.
        Этот случай еще больше утвердил мнение про третий отряд - несчастливый. Погибший Фрег раньше числился в нем, пострадавший Булахет также состоял в отряде Вика.
        Этот несчастный случай был не единственным. В тот же день в учебных лагерях других легионов были ранены и контужены еще двадцать шесть человек. Один погиб, в разгар обстрела перепугавшись и в панике выбежав из траншеи. Пробежав немногим более десяти метров, он исчез в пламени разрыва тяжелого фугасного снаряда. Огромная воронка стала его могилой.
        Прочитав сводку, командующий 2-м пехотным корпусом БН выразил удовлетворение своей артиллерией. В расчетах было запланировано как минимум в десять раз больше убитых и раненных.
        После возвращения из гауптвахты, Хатан хоть и лишился должности, но стал неформальным лидером. Частенько Фрег и отрядные сержанты обращались к нему за помощью. Все это не утаилось от зоркого ока Сэга. И теперь, когда погиб Фрег, именно к нему и подошел инструктор, надеясь заручиться его поддержкой или получить совет в выборе нового монитора.
        - Если бы я мог, я бы оставил все как раньше, - сказал инструктор.
        - Старое не вернешь, - ответил Хатан.
        - Верно. Поставить тебя снова монитором я не могу, хотя это было бы самым... - Сэг замолчал, подбирая подходящее слово.
        Не дожидаясь окончания фразы, Хатан перебил его:
        - Да ладно, командир, я и не надеялся.
        - Хорошо, тогда предложи кого-нибудь. Такого, который бы смог держать манипул в кулаке, которого бы ты поддержал.
        Хатан немного подумал и назвал два имени:
        - Мэк и ОКонор.
        - Давай определимся. Почему Мэк?
        - Я его хорошо знаю. Он умен, находчив, обладает жестким характером. И он мой друг. Но он не согласится, я когда-то уже хотел назначить его сержантом.
        - Если я ему прикажу?
        - Он будет формально исполнять свои обязанности, не более.
        - Тогда ОКонор.
        - Да.
        Сэг задумался и потер шрамы на лице.
        - Согласен. До сих пор он хорошо справлялся и образование вроде у него какое-то высшее. А замену я ему подберу.
        - Вот и славно, командир. Передайте ОКонору, что он может на меня опереться.
        Некоторое время они молчали. Потом инструктор посмотрел Хатану прямо в глаза и тихо задал вопрос:
        - Ты хочешь что-то у меня спросить?
        Не отводя взгляда, Хатан задал свой вопрос:
        - Почему вы тогда не сдали меня?
        Снова наступила небольшая пауза. Лишь только слабый ветер своим шелестом нарушал безмолвие.
        - По правде говоря, я прикрывал свою задницу, - еле слышно признался нишид.
        - Не важно, я все равно признателен вам, независимо от гребаных причин. Вы не сделали этого. Даст Бог, когда-нибудь сочтемся, командир.
        Наступил новый день. Сэг получил приказ выделить из манипула два человека в распоряжение полка, которые должны были войти в состав формирующегося подразделения тяжелого вооружения. Под его выбор попал Мэк и чернокожий рекрут по имени Турпо из первого отряда.
        Специально выделенный гравитолет доставил их на окраину лагеря к недавно поставленным палаткам. Всего здесь собралось сто двадцать восемь рекрутов. На их подготовку было выделено несколько инструкторов, в основном унтер-офицеров. Руководил курсами пожилой полноватый майор, мундир которого красовался несколькими наградами и артиллерийскими эмблемами.
        Первые же слова бээнца яснее ясного показали, что ожидает прибывших сюда.
        - Вам не повезло, что вас назначили ко мне, - недовольно выплюнул он, - за полторы-две недели стать артиллеристом не возможно, как и хорошим пехотинцем за три месяца. Моя же задача - сделать невозможное. Я вас всех считаю дерьмом и не знаю в какой мере ваши пустые прибамбасы, заменяющие вам голову, способны воспринять то, что вам тут собираются преподавать. Мое дело - выполнять приказ, ваше - научиться убивать. За эти неполные две недели, что вы проведете здесь, вы должны сносно освоить две артиллерийские системы, стоящие на вооружении в имперской пехоте. Первая - это ротная станковая автоматическая пушка «Викир», калибра тридцать миллиметром. Она представляет собой спарку. Скорострельность «Викира» - тысяча двести выстрелов в минуту, каждого ствола. Обслуга - два человека. Более подробно о ней вы узнаете потом. Следующая система - это переносная реактивная система вертикального старта «Вузул». Иногда ее называют ракетометом. Для обслуги требуется всего один человек с нормальными математическими способностями и хорошей сообразительностью, - артиллерист окинул всех таким взглядом, словно перед ним
собрались недоразвитые дети. - И последнее, сейчас я не жду от вас вопросов, пока не жду. Но в процессе обучения тот, кто не будет задавать вопросы, будет вызывать у меня подозрение.
        Рекрутов поделили на две равные группы. К каждой группе было выделено по десять инструкторов и по нескольку десятков «Вузулов» и «Викиров». Занятия проходили по простой схеме: до обеда одна группа осваивала ракетомет, другая - «Викир», после обеда они менялись. Инструкторы умело добивались своего, они буквально вдалбливали знание материальной части, правила эксплуатации и, конечно же, правила стрельбы. Стреляли от восхода до заката, безжалостно расходуя тонны боеприпасов. На третий день были отсеены шесть человек, которые не смогли справиться с «Вузулом», среди них оказался Турпо. Все отчисленные были возвращены в свои подразделения. Нередко стреляли по ночам, а иногда не раз и не два за ночь. Такой напряженный темп выматывал рекрутов, ведь приходилось не только механически стрелять и недосыпать, а и работать с компьютером «Вузула», быть корректировщиком, самостоятельно вводить поправки, если того требовала заданная обстановка. За следующие несколько дней были отчислены еще двадцать два человека.
        Наступил последний день занятий, в который начальник курсов решил устроить контрольные стрельбы. За все прошедшие дни инструкторы превосходно натаскали своих учеников. Все важные и второстепенные операции рекруты произвели по более чем две тысячи раз, все их действия были доведены до автоматизма.
        Днем ранее начальник курсов получил приказ о сокращении числа рекрутов, так как военное ведомство оказалось пока не в состоянии обеспечить все пятьдесят легионов необходимым количеством огневых средств. С этой целью и было решено провести контрольные стрельбы. Но результат оказался неожиданный. Инструкторы переплюнули сами себя. Все положенные нормативы рекруты выполнили по высшему разряду, некоторые даже превысили временной уровень. Тогда майор нашел простое решение: построил рекрутов-курсантов и исключил каждого третьего. В их число попал и Мэк, которому пришлось вернуться обратно в свой манипул. Он не знал или радоваться ему, или нет.
        Доложив о прибытии Сэгу, Мэк ожидал резкости со стороны инструктора, но его реакция была противоположной и неожиданной.
        - Не знаю, что там с вами сделали, - миролюбиво проговорил нишид, - я уже слышал о ваших сегодняшних стрельбах, - Сэг похлопал Мэка по плечу и продолжил: - Если бы ты служил в имперской армии, ты бы много чего добился.
        Так прошли три стандартных месяца, двенадцать напряженных недель. Теперь рекруты официально именовались черными легионерами и готовились к отправке на базы поближе к ирианским мирам. Им была выдана новая форма, чем-то напоминающая черные мундиры матросов БН. Легионеры были теперь облачены во все черное, от сапог из первосортной саркойской кожи, до мундиров и защитных шлемов.
        В уль-тийские космопорты уже начали прибывать огромные военные транспорты, которые готовились принять на борт миллионы солдат.
        Отдавая дань воинской традиции и покидаемым лагерям, ранним утром легионеры, построившись в батальонные коробки, прошли торжественным маршем по площади под грохот военных маршей, с которых загружались прямо в транспортеры. Оттуда прямо в космопорт и прочь с Уль-Тии.
        Глава 11
        Ирианские миры. 10.09.4420 г. с.в. ноль часов одна минута.
        Командующий 19-м флотом империи адмирал барон Чемериц отдал приказ о штурме ирианских систем. К этому моменту вокруг Ирбидоры и Ирпсихоры находились сто восемьдесят семь боевых кораблей, дивизия штурмовиков, более тысячи истребителей и свыше сотни кораблей обеспечения. И вся эта колоссальная сила ринулась на почти не имеющие защиты системы. Имперскому флоту противостояли две дюжины старых орбитальных станций, большинство из которых были спешно переоборудованы из коммерческих спутников, и около шести десятков вооруженных транспортов. Серьезного сопротивления они оказать не могли. Так доносила разведка. На деле же оказалось, что ирианцы располагают также и боевыми кораблями, некоторые из которых построены совсем недавно и располагают новейшей электронной начинкой и мощным вооружением.
        Авангард 19-го флота без особого труда разгромил линии обороны на дальних подступах к системам и вышел на треть астрономической единицы к мятежным планетам, где и вступил в бой с орбитальными станциями и вооруженными транспортами. Неожиданно в порядках ирианских кораблей появились крейсеры имперского типа, которые сразу же открыли убийственный огонь по атакующим.
        Эскадра из эсминцев и крейсеров, штурмующих Ирпсихору, почти сразу потеряла два эскадренных миноносца, почти все крейсеры оказались поврежденными. Командир эскадры принял решение отступить.
        У Ирбидоры имперцам повезло еще меньше. Крейсеры ирианцев разрезали имперскую бригаду эсминцев на двое и устроили настоящую бойню. Имперские крейсеры ничем помочь не смогли, занятые контратаковавшими их транспортами.
        Уцелевшие корабли скрылись под защиту основных сил флота. То, что произошло, стало поводом для раздумий для адмирала Чемерица. Разведка флота показала себя далеко не лучшим образом, в довершение к неприятностям, всем этим заинтересовалось БН. В первый штурм 19-й флот потерял шестнадцать эсминцев и два крейсера, еще десять крейсеров и столько же эсминцев вынуждены были уйти на ремонт. Но и для ирианцев начало сражения не прошло безнаказанно. Мятежники потеряли более трех десятков вооруженных транспортов и орбитальную станцию. Почти половина боевых звездолетов ирианцев была сильно повреждена и не могла дальше участвовать в сражении.
        На повторный штурм барон Чемериц решился через шесть часов, проведя перегруппировку сил. Он создал две штурмовые эскадры, командовать которыми назначил своих младших флагманов - вице-адмиралов Алмака и Отта. В состав каждой эскадры вошли по бригаде крейсеров из двенадцати единиц и линкора, по два дивизиона фрегатов из пяти единиц каждый. На усиление Чемериц выделил все четыре имеющихся у него авианосца, кроме того, дивизии штурмовиков было приказано сосредоточиться на уничтожении орбитальных станций.
        Второй штурм начался с ракетной дуэли. Ракет у империи было много, она могла себе это позволить. Ирианцев же это истощало, ни одна из их ракет не смогла достигнуть цели и все чаще имперские «Ктулу» и «Саргамаки» настигали врага, что вынудило повстанцев прекратить контробстрел и сосредоточиться на перехвате, что довольно быстро опустошало запасы противоракет «Орнеров».
        Штурмовые эскадры пошли в атаку. Мощным бронированным кулаком крейсеры врезались в гущу мятежных кораблей, в это же время каждый авианосец, несший до ста семи истребителей, выпустил свою смертоносную начинку. Истребительные эскадрильи, сменяя одна другую, стремительно атаковали ирианцев, нанося удары десятикилотонными ракетами «Шива» или носовыми лазерными пушками с ближних дистанций. Их огонь метко поражал орудийные башни и ракетные порты, выводил из строя целые отсеки, ограничивал возможность маневра. Фрегаты прикрывали фланги и не давали мятежникам вырваться. Каждый фрегат нес пять истребителей, которые также подключились к общей атаке. Одновременно в бой бросились штурмовики. Они относились к малым кораблям, но в отличии от истребителей, превосходили его размерами, не нуждались в кораблях-матках, обладали большим экипажем, долговременной автономностью полета, несли помимо «Шив» пятидесятикилотонные «Саргамаки» и не уступали истребителям в маневренности и скорости. Менее чем за полчаса сто сорок штурмовиков разнесли на куски двадцать три орбитальные станции, потеряв всего шесть единиц. После
этого они присоединились к общему сражению. Менее чем за час повторного штурма космическая оборона ирианских систем перестала существовать.
        Следующие две недели Ирбидора и Ирпсихора подвергались сильнейшим бомбардировкам. Барон Чемериц приказал уничтожить все объекты, не имеющие стратегического промышленного значения. Города, космопорты, транспортные коммуникации превратились в радиоактивное пекло. За две недели десятки миллионов ирианцев заплатили за свободу своими жизнями.
        Разведка флота сообщила, что несмотря на бомбардировки, противокосмическая оборона в обоих системах остается мощной. На совещании в объединенном штабе 19-го флота, 46-й, 80-й планетарных армий и 1-й армии БН было решено придерживаться классической тактики. Сначала должны высадиться десантные дивизии, которые должны захватить плацдармы для принятия войск и черных легионов.
        К каждой из восставших планет подтянулись многие сотни десантно-штурмовых кораблей с техникой и десантниками на борту. Перед началом операции площадя будущих плацдармов были накрыты новыми ракетно-бомбовыми ударами, после чего за дело взялись истребители и атмосферные бомбардировщики. То, что осталось после этих налетов уже не могло серьезно помешать десанту.
        На огромной скорости десантно-штурмовые корабли врезались в верхние слои атмосферы и устремились к поверхности планеты. Несколько раз отстреливались раскалившиеся до бела внешние оболочки, параллельно выбрасывалась «шрапнель» - огромное количество металлического мусора. Все это создавало полную неразбериху на радарах, которые выдавали просто нереальное количество целей.
        Благополучно высадившись, космические пехотинцы отбили несколько нерешительных атак и прочно закрепились. За несколько дней, при поддержке флота, они расширили захваченные плацдармы, которые теперь могли принять войска.
        В первое время повстанцы не смогли оправиться от стремительности натиска нишидов, но постепенно, день за днем, их сопротивление росло. Когда руководство мятежников, наконец, приняло меры, было поздно. На Ирпсихоре была высажена 46-я планетарная армия, двадцать черных легионов и 2-й корпус БН. На Ирбидоре уже разворачивалась 80-я планетарная армия, 1-й корпус БН и еще двадцать черных легионов. Остальные легионы и 3-й корпус БН дислоцировались на ближайших обитаемых мирах и держались в резерве.
        Так началась ирианская компания, которую в последствии назовут бессмысленной бойней.
        В просторной приемной императорского дворца было безлюдно. Только окаменевший караул из двух лейб-гвардейцев в парадных мундирах охранял вход в императорские покои у искусно инкрустированных золотыми барельефами, высотой в два человеческих роста, дверей. Приемная буквально кричала роскошью, столько здесь было дорогих отделочных материалов, драгоценностей и старинных статуй из золота и платины. Над всем этим возвышались гигантские полотна, изображающие прежних императоров и сцены знаменитых баталий. Пестрые лейб-гвардейцы - отборные солдаты личной охраны императора, казались предметами обстановки. Их немигающие взгляды уставились в одну точку, и, казалось, не замечали одиноко стоящего скромно одетого эфора безопасности.
        Казалось, в ожидании прошла целая вечность, хотя Ивола прибыл в точно назначенный срок и провел у дверей к императору всего-то около двадцати минут.
        Высокие тяжелые двери распахнулись, вышел, как всегда медлительно и важно, генералиссимус Навукер. Переведя дух, он обратился к Иволе:
        - Император ждет вас.
        Кивнув Навукеру, эфор безопасности четким и твердым шагом скрылся за дверями.
        Войдя в недавно перестроенный кабинет императора, Ивола сразу заметил разительные отличия в убранстве. Огромный экран с электронной картой империи и сопредельных звездных государств остался прежним, зато полностью изменилась обстановка. Она скорее напоминала будуар и не располагала к деловой атмосфере. Появилась дорогостоящая изящная мебель, обитая мягчайшими и переливчатыми тканями, на полу из черного мрамора лежал теперь толстый ковер, который полностью гасил звуки шагов и притягивал взгляд своими сложными рисунками. Исчезли старинные книжные шкафы, в которых повелитель хранил свои силовые диски. Вместо них появился центр связи, позволяющий связаться с любым концом империи. В углу примостился похожий на бочонок позолоченный робот-бармен. Изменился и рабочий стол, на нем переменилась отделка, состоящая теперь из безумно дорогой резьбы по кости, изображающей фигурки людей и экзотических животных со всех концов галактики. Приглядевшись, Ивола заметил, что глазами вырезанных людей и животных служат мелкие драгоценные камни. Появилась люстра в виде сонма из вылитых из золота цветов, прячущих в себе
стандартные ионные осветители. Не изменилась только аппаратура на рабочем столе и неизменно стоящий в углу бюст Улрика III - отца нынешнего монарха. Как недовольно отметил про себя Ивола, сам император тоже изменился. Заметно потучнел, стал проявляться второй подбородок, отяжелели щеки.
        Заглотив подальше свое неодобрение, эфор безопасности остановился на ковре прямо напротив кресла императора.
        - Ваше величество.
        - Эфор безопасности, - император кивнул и поймал взгляд Иволы, - надеюсь, Навукер не заставил тебя долго ждать.
        - Нет, что вы, ваше величество.
        - Вот и прекрасно. Мы слушали доклад о ситуации в ирианских системах и в целом остались довольны. Теперь твоя очередь обрадовать нас.
        Ивола на мгновение замялся, но вскоре решительно произнес:
        - Не знаю, как это может обрадовать вас, сир. Я имею достоверную подтвержденную информацию, что лидеры многих сепаратистских движений переправились в опетский сектор. За ними последовали сотни тысяч их сторонников и просто искателей лучшей жизни. Переселение происходит во все нарастающих темпах, по моим прогнозам, в ближайшие полгода в опетский сектор переправятся более трех миллионов ненишидов.
        - И что же, - спросил император, - твое ведомство ничего не может поделать?
        Ивола ощутил на себе холодный взгляд повелителя и ответил:
        - Сир, проблема в том, что все это делается на законных основаниях. Мигрируют только свободные, пользуются перевозками пассажирских транспортных компаний. Те, в свою очередь, вздули цены и получают хорошие барыши. Поэтому, прежде чем что-то предпринять, я предпочел получить ваше одобрение. Наблюдаемый процесс в некоторой степени выгоден эфору Соричте. Нужен ваш эдикт или устное распоряжение.
        Император ненадолго задумался и спросил:
        - А нет ли тут выгоды?
        - Выгоды? - Ивола пожал плечами. - Сир, единственная выгода, которую я тут вижу - это то, что все нежелательные элементы собираются и оседают в одном секторе, а остальная империя в некоторой степени очищается.
        - И мы о том же, - император откинулся в кресло. - Пускай пока все идет так, как идет. Нас интересует другое. Что замышляет Кагер? Зачем ему понадобилось собирать у себя эти отбросы? Займись-ка этим, Ивола, пускай твои люди покопаются в этом.
        - Есть, сир.
        - Теперь о черных легионах. Навукер неплохо охарактеризовал их подготовку, доложил, что некоторые части уже успели себя проявить. Думаю, ты хорошо постарался. После ирианской компании предоставишь нам списки своих людей к наградам. Мы лично их вручим. И еще, десять легионов, кажется столько находится в резерве?
        - Так точно, ваше величество.
        - Так вот, не мешало бы им создать условия на базах, как для полноценных войск. Это только положительно скажется на их моральном духе. Что скажешь?
        Ивола немного помедлил с ответом.
        - Не могу согласиться, сир.
        - Почему?
        - Это не регулярные части. Предложенные вами меры могут подорвать дисциплину, привести к непредвиденным проблемам. К грабежам, например, или к убийствам. Я не могу в полной мере за них поручиться.
        - Значит, сделай так, чтобы не допустить этого. Возобновить боевую учебу, еще что-нибудь. Но опеку со стороны империи они почувствовать должны. Это не наша прихоть. У нас тут доклады армейских психологов. Это наше решение.
        Ивола не стал говорить, что он думает об этих психах, вечно лезущих куда не надо. Он лишь ответил:
        - Есть, сир!
        - Ну, вот и хорошо. Аудиенция закончена.
        Дождавшись, когда эфор безопасности покинет кабинет, император подозвал к себе робота-бармена и выпил бодрящего санлокарского коньяка. Наконец-то он мог переключиться на приятные мысли. В спальне его ожидали две рабыни-наложницы, настолько милые и искусные, что заставляли позабыть обо всей вселенной с ее проклятыми вечными проблемами и погрузиться в океаны утонченных наслаждений.
        На город опустилась ночь. По чистому небу рассыпались мириады звезд, три алфенские луны выстроились в одну линию. Их свет не давал сгуститься тьме и рассеивал наступившие сумерки. Город Одюнг находился в той широте, где из двадцати шести алфенских суток большая часть приходилась на ночь. Но, несмотря на это, одюнгцы любили свой город, который постоянно рос и развивался.
        Шестеро черных легионеров шли по плохо освещенным улочкам и по мрачным подворотням пригорода. Всюду к небу возвышались строящиеся жилые небоскребы, склады, магазины, деловые кварталы. Кругом было полно строительной техники и стройматериалов, уложенных аккуратными штабелями. И всюду царило безмолвие. На ночь все работы прекращались, тысячи рабочих расходились по домам.
        Топот шести пар тяжелых сапог гулким эхом расходился вокруг. У одной из стен недавно построенного здания на уровне колена промелькнула чья-то тень.
        - Жаль, стэнксы нам не разрешают брать, - в голосе Джавандесоры чувствовалась досада.
        - Местная живность, какой полно на любой планете, - Мэк пнул попавшийся под ноги камень.
        Хатан вытащил из пачки новую сигарету и прикурил. Оглядевшись вокруг, он произнес:
        - Пошли! Что-то не нравится мне тут.
        Система Алфен находилась в трех парсеках от Ирбидоры, по этой причине 19-й флот создал здесь одну из временных баз. В самом начале ирианской операции сюда прибыл 50-й черный легион, где вот уже два месяца он ждал приказа к выступлению. Легионеры своими силами построили лагерь в четырех километрах от Одюнга. Прошедшие два месяца, по сравнению с периодом, проведенным на Уль-Тии, легионеры воспринимали как счастливое ничегонеделание, хотя теперь легион жил по имперскому уставу, что означало наряды, смотры, караулы и учения. Последние три недели легион занимался по программе подготовки космической пехоты. Легионеры осваивали десантно-штурмовые машины, учились новым тактическим приемам, производили учебные выброски из верхних слоев атмосферы на ДШМках или внутри десантно-штурмовых кораблей. Каждый знал, что в скором времени им предстоит десантирование на Ирбидору, но когда - не знал никто. Вероятно, этого не знало и само командование.
        Уставные требования, по которым теперь жили бывшие рекруты, были довольно жесткими, как и во всех имперских Вооруженных Силах. За нарушение дисциплины легионеры нещадно подвергались наказаниям: внеочередным нарядам, тяжелым работам, отбытию на гауптвахте. Но были распространены и поощрения, самое желаемое из которых - это увольнение в Одюнг на тринадцать алфенских часов. В увольнение отпускали группой не менее пяти-шести человек и обязательно с сержантом, который отвечал за все действия легионеров в городе. Империя посчитала слишком обременительным для себя выплачивать легионерам ежемесячное солдатское жалование. Но чтобы увольняемые не чувствовали себя слишком стесненными среди городских соблазнов, им выплачивалось по двадцать пять кредитов, что составляло десятую часть от месячного жалования имперского рядового.
        В этот раз в увольнение пошли Вик, Мэк, Хатан, Шедан, Джавандесора и Хаяд. Все, кроме Вика, покинули лагерь впервые. Новенькие имперские пластиковые банкноты, хоть и в незначительной сумме, согревали душу. Впервые, с тех пор, как они попали в миры смерти, для кого-то прошло год-два, а для кого-то более десяти лет, эти люди держали теперь настоящие деньги и могли их свободно потратить.
        Попутный гравитолет подбросил из до окраины Одюнга. Квартал за кварталом, легионеры шли мимо недостроенных зданий, по свежевымощенным пластобетонитовым дорогам. С каждым кварталом все чаще попадались жилые дома и горящие витрины круглосуточных частных магазинчиков. Заметив манящую голографическую вывеску одного из них, Хатан предложил всем зайти в него.
        Кроме хорошего освещения, исходящего прямо из потолочных ионопластин, магазин больше ничем похвастаться не мог. Беспорядочное нагромождение стилажей с товаром сомнительного качества, сваленные прямо на пол какие-то упаковки, кое-где пыль, слой которой достигал толщины мизинца, - все это говорило, что заведение давно нуждается в хорошей уборке.
        - Что за дыра? - недовольно проворчал Шедан, когда облокотился об обшарпанный прилавок и приклеился рукавом к его липкой поверхности.
        Откуда-то материализовался владелец магазина. Это был глубокий старик с обвисшей морщинистой кожей лица, его одежла представляла собой засаленный халат, одетый поверх старинного костюма.
        - Что-нибудь желаете? - загробным голосом спросил он.
        Хатан оценивающе посмотрел на старика.
        - Тут есть что-нибудь с градусами?
        - Конечно, служивый. У меня тут любое пойло со всей галактики.
        Такое смелое заявление немного рассмешило легионеров. «Пойло со всей галактики» скорее всего было местного самопального разлива в поддельных бутылках с фальшивыми этикетками.
        - Нет, старик, - не согласился Хатан, - давай что-нибудь недорогое, местное. Оборотов сорок пойдет.
        - Есть виски, коньяк, джин.
        Хатан оглянулся на остальных.
        - Чего берем?
        Мэк и Шедан пожали плечами, Вик предложил:
        - Джин. Возьмем по бутылке с собой.
        - Ладно, - Хатан повернулся к хозяину, - джин, шесть бутылок.
        Старик выставил четырехсотграммовые емкости и быстро протер их тряпкой.
        - Тринадцать двадцать, - подсчитал он.
        Легионеры полезли в карманы за деньгами. Вик заметил, что Хаяд, достав деньги, спрятал их обратно, видимо, раздумав брать предложенное спиртное.
        - Хаяд, ты как, решил трезвым весь увал проходить? Или деньги пожалел? В лагере они тебе не пригодятся.
        Достав деньги еще раз, Хаяд положил на стол банкноту в пять кредитов и забрал свою бутылку.
        Быстро отсчитав всем сдачу, хозяин спросил:
        - Еще что-нибудь?
        - Хорошие сигареты, из Санлокара, например, - поинтересовался Шедан.
        Старик отрицательно покачал головой.
        - Только алфенские марки.
        Хатан положил перед ним банкноту в десять кредитов.
        - Есть ли тут поблизости заведение, где можно повеселиться?
        Старик развел руками и попытался улыбнуться. Тогда Хатан добавил еще столько же.
        - А если подумать?
        Владелец магазина сгреб деньги.
        - Есть тут одно место. Полиция его не любит. Не советую там ошиваться. Туда ходит всякий сброд, можно и жизни лишиться.
        Хатан махнул рукой и Шедан передал ему очередную десятку. Новая банкнота исчезла в кармане старика.
        - Меня интересует приличная выпивка и девочки, - сказал Хатан.
        - Там этого добра навалом. Можно и наркотой разжиться.
        - Это меня не интересует. Где находится твой притон?
        Старик улыбнулся и положил руку на прилавок. Мэк сунул ему еще одну десятку. Банкнота стремительно исчезла, а старик более уверенно заявил:
        - Эта информация стоит дороже.
        Хатан схватил его за шкирку и притянул к себе.
        - Хочешь, я тебе сейчас все ребра переломаю? Говори!
        Владелец магазина попытался освободиться, но у него ничего не вышло. Сильные руки Хатана цепко держали его тщедушное тело. Легионер прикусил нижнюю губу, его правая щека перекосилась. По всем признакам, в нем пробуждалось бешенство. Он еще сильнее сжал старика и притянул его лицо к своему.
        - Говор-ри! - С нажимом произнес Хатан.
        Старик запаниковал и дрожащим голосом стал рассказывать:
        - Это «Юманита», несколько кварталов отсюда. Выйдете на улицу и свернете направо. Через три квартала будет длинный трехэтажный дом серого цвета. Вокруг стоянки и забегаловки. Вход в «Юманиту» с подвала. Только, чтобы порезвиться там, нужны хорошие деньжата.
        - Это уже не твои проблемы, - сказал Хатан и отпустил старика. - Смотри, если что не так, я вернусь и выбью из тебя остатки мозгов.
        - Найдем, - уверенно сказал Вик, когда они вышли на улицу. - Если эта старая развалина что-то не перепутала.
        Хатан отпил из своей бутылки и гоготнул.
        - Тогда сегодняшний день станет самым последним в его жизни.
        На улицах стали попадаться прохожие, большинство из которых старались обходить легионеров стороной. Вокруг начинались жилые кварталы с чистыми ухоженными улицами и аккуратно остриженными деревьями. Кое-где попадались цветочные клумбы. Пропетляв около получаса, легионеры поняли, что заблудились. Прямо перед ними возвышался высокий забор, за которым виднелся роскошный двухэтажный особняк.
        - Черт! Старый пердун что-то перепутал, - в сердцах сказал Вик.
        -Или мы не там свернули, - предположил Джавандесора.
        Послышался нарастающий гул пассажирского гравитолета. Метрах в двадцати гравитакси высадило одинокого клиента и взмыло в ночное небо. Человек пошатывающейся походкой пошел вдоль забора прямо на легионеров, что-то бормоча себе под нос.
        - Нишид, что ли? - неуверенно спросил Мэк.
        - Ага, он самый, - ответил Шедан. - Говорят, на всем Алфене беложопых всего несколько тысяч. И все они чертовски богаты.
        Шестеро легионеров преградили путь нишиду. Тот шел вперед, почти не замечая возникшей преграды, пока чуть не наткнулся на Хатана. Резко остановившись, он пахнул сильным перегаром прямо в лицо легионеру и воскликнул:
        - Прочь с дороги, собака!
        Недолго думая Хатан нанес ему удар кулаком в живот, потом добавил с левой. Нишида согнуло пополам. Новый удар в челюсть опрокинул его наземь. Хатан хотел было добить поверженного им незнакомца, но его остановил Мэк.
        - Перестань! Ты убьешь его.
        - Ладно, ты прав. Лишние неприятности нам ни к чему. Шедаен, посмотри, что там у него в карманах.
        Шедан опустился над бесчувственным телом и прощупал карманы. Найдя бумажник, он извлек пресс банкнот и пересчитал.
        - Ни черта себе! Тут больше четырех тысяч!
        - Посмотри, что там еще, - сказал Вик.
        Шедан выпотрошил бумажник.
        -Пластиковые кредитные карточки, личные документы, какие-то записи. От этого нам пользы не будет.
        Он сгреб высыпанное им в кучу, запихнул обратно в бумажник и положил во внутренний карман пиджака нишида. Потом снял с руки золотые часы и сунул к себе в карман.
        -Не дури. Какой от них прок тебе, Шедан? - спросил Мэк. - Засветимся в лагере с этой побрякушкой, наведешь легавых на нас.
        - Не я, так кто-нибудь другой их снимет. Я их сегодня же оприходую.
        -Кончай копошиться! - бросил Хатан. - Пора валить отсюда.
        Проблуждав еще около четверти часа, легионеры вышли к указанному владельцем магазина дому. Недалеко на стоянке были припаркованы несколько дорогих гравитолетов, вокруг размещались темные одноэтажные временные склады и несколько закрытых на ночь забегаловок. Никаких вывесок видно не было. Обойдя дом вокруг, они насчитали шесть подъездов и никаких признаков притона.
        - Твою мать! - выругался Джавандесора. - Ну и где же эта распроклятая «Юманита»?
        - Надо проверить в подъездах, - предложил Мэк.
        Прежде, чем начать обход, Шедан поровну разделил взятые им у нишида деньги. Раз за разом подъезды оказывались самыми обычными подъездами жилых домов для бедняков. На четвертый раз они, наконец, нашли искомое. Здоровенный амбал с перебитым носом и бронежилетом под курткой преградил им путь.
        - Мы в «Юманиту», -чувствуя себя идиотом сказал Шедан.
        Амбал кивнул и показал пальцем на табличку, где значилась надпись: «ВХОД БЕЗ ОРУЖИЯ».
        - Все в порядке, мы без стволов, - улыбнулся Шедан.
        Охранник достал миниатюрный полицейский миноискатель и несколько раз обвел им вдоль тела Шедана. Подобной процедуре подверглись все. После этого амбал что-то шепнул в закрепленный у рта микрофон. Кусок стены, представляющий собой ровный прямоугольник, отъехал в сторону. Легионеры вошли в «Юманиту».
        Широкие ступени спускались вниз на пять метров ниже уровня фундамента и обрывались перед новой дверью. По ее сторонам стояли еще двое охранников и импульсными пистолетами, которые повторили проверку новых клиентов заведения, но уже с помощью иных приборов. Когда вторая дверь отворилась, Мэк внимательно осмотрел ее. Это была цельнолитая плита из легированной стали толщиной в десять сантиметров.
        Сразу за дверью горела вывеска: «ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В ЮМАНИТУ. ЛЮБЫЕ МЫСЛИМЫЕ И НЕМЫСЛИМЫЕ УДОВОЛЬСТВИЯ ЗА ВАШИ ДЕНЬГИ».
        Они очутились в большом со вкусом обставленном зале. Здесь царила атмосфера ненавязчивой роскоши. Рассеянный искусственный свет лился прямо с потолка, ноги пружинили от пушистого паласа с жестким ворсом. Вдоль отделанных резными панелями и украшенных голограммами стен стояли широкие столы из прочного прозрачного пластика, рядом кожаные кресла. Между столами стояли большие кадки с декоративными деревьями, цветущими фантастической красоты цветами. Подобранное расположение обстановки позволяло расслабиться и оставить проблемы за пределами заведения.
        Почти все столики были заняты, царило веселое оживление бесед и трапезы. Между посетителями ходили полуобнаженные официантки, разнося заказанные клиентами яства.
        К легионерам откуда-то сбоку прошаркал старик в белом костюме и осведомился:
        - Желаете занять столик?
        - Ага, желаем, - ответил единственный обративший на него внимание Вик.
        - Пройдемте со мной, пожалуйста.
        Старик провел их к дальнему ряду, где в середине пустовали два стола. Позаимствовав еще два кресла, легионеры нормально уместились за одним столом.
        К ним подошла очень симпатичная официантка в вызывающем наряде. Высокие до колена сапожки подчеркивали изящество ее ног. Выше были одеты облегающие переливчатые ласины. Лифчик только скрывал соски и подчеркивал достоинства ее полноватых сильных грудей. Это, да еще ожерелье и браслеты, - все, что составляло одежду девушки. Она подала меню и спросила:
        - Что будете заказывать?
        Вик взял папку, посмотрел, подивился непривычным голограммам, изображающим представляемые блюда и, пожав плечами, переда ее Хатану. Тот, полистав страницы, отдал ее официантке обратно.
        - Давай, на твое усмотрение.
        Девушка удивленно подняла брови, заподозрив, что перед ней сидят дикари, всю жизнь кормившиеся охотой и тем, что растет на деревьях. Тогда Шедан исправил ситуацию.
        - Дайте-ка, я посмотрю.
        Быстро просмотрев предлагаемые блюда, он попросил девушку наклониться и вполголоса ей на ухо продиктовал свой выбор.
        - Деньги вперед, - сказала она, - триста шестьдесят кредитов.
        Получив наличные, она скрылась.
        - Ты что там заказал на такую сумму? - спросил Джавандесора.
        - Доверьтесь мне. Не пожалеете.
        - Ну я думаю, - пробурчал Хатан, хотя сам уже предвкушал праздник для желудка.
        Поданные блюда были самыми дорогими и одновременно самыми изысканными в «Юманите». Чтобы все принести, официантке пришлось приходить трижды. Ее труды были оценены щедрыми чаевыми. Зверски проголодавшиеся легионеры уминали пищу с большой скоростью, хотя старались есть помедленнее. Но привычка брала свое.
        - Ты забыл о выпивке, Шедан, - в перерыве между проглатыванием пищи сказал Хатан. - У меня все градусы того вонючего джина вышли.
        Прикончив первое и второе, легионеры немного заскучали. Мэк подозвал официантку.
        - Что-нибудь выпить.
        Девушка приготовилась внимательно слушать, а Мэк, не зная, что заказать, повернулся к Шедану.
        - Давай ты, сегодня у тебя это здорово выходит.
        - Пару бутылок хорошо очищенной водки и холодную закуску на твой вкус, - заказал Шедан и проводил удаляющуюся официантку похотливым взглядом.
        Водку пили долго, подолгу болтая между тостами. Каждый рассказывал небылицы из своей прошлой жизни. Один только Хаяд произнес за все это время всего несколько слов и то лишь тогда, когда его напрямую о чем-то спрашивали.
        Помахав сотенной банкнотой и запихнув ее между грудей подошедшей официантке, Хатан заказал более веселую музыку.
        Каждый уже по два раза успел сходить в туалет. Были начаты новые бутылки, сами собой у стола появились представительницы древнейшей профессии. Более десятка красавиц вились вокруг легионеров, привлекая к себе внимание. Они чуяли деньги и, словно стая хищников, слетались на добычу.
        Завлечь клиентов старались не только девушки, у стола появились двое педиков. Один из них позарился на Хатана и подсел к нему. Хатан, улыбаясь сидящей на его колене красавице, повернулся к гею, и, не переставая улыбаться, процедил:
        - Если ты до меня дотронешься, я тебе череп покарежу.
        Не получив внимания, геи исчезли. А легионеры разделились на тройки и расселись. Шедан, Вик и Хатан заняли соседний пустующий столик. Из них только Вик присмотрел себе одну жрицу любви, остальные сидели в окружении двух девушек.
        Как всегда молчаливый и угрюмый Хаяд, казалось, был абсолютно равнодушен к прекрасному полу. Его безрезультатно обвивали несколько девиц, пока одна из них не уселась ему на колени и не взяла инициативу в свои руки. Джавандесора сюсюкался с двумя, а Мэк, сам не зная, как это вышло, остался с изящной и сильной на вид блондинкой, зрелой женщиной, которая излучала властность и жгучий темперамент.
        - Я Мэк.
        - А я Фиона.
        Ее голос был низок и не лишен шарма. Мэк подозвал официантку и заказал шампанского, с ужасом думая о предстоящем похмелье, которое ему завтра предстоит.
        Разливая шипучее вино по бокалам, он откровенно поедал глазами Фиону и пытался догадаться, сколько ей лет. Лет пятьдесят - пятьдесят пять, решил он. Что они значат, эти годы, если медицина сотни лет подряд гарантирует человеку полторы сотни стандартных лет жизни? Она почти вдвое старше его. Осознание этого смущало Мэка, он не мог придумать, о чем можно было бы поговорить.
        - Еще шампанского? - предложил он.
        - Пожалуй, - она пригубила бокал и спросила: - Позволишь один вопрос, Мэк?
        - Конечно.
        - С каких пор у солдат появилось столько денег, что они ими расшвыриваются направо и налево?
        - Действительно странно. Нам просто повезло, я бы так сказал.
        Она улыбнулась на его уклончивый ответ. Допивали шампанское молча. Оглядевшись, Мэк понял, что они вдвоем - все, что осталось от их шумной компании.
        - Пошли, а то так до утра просидим, - сказала Фиона и повела клиента за собой, взяв его за руку.
        Выйдя из зала, они вошли в лифт, который спустил их на нижний уровень. Перед ними предстал длинный коридор с красным паласом на полу и множеством дверей.
        - Идем, - Фиона провела Мэка к одной из дверей и произнесла: - Это моя комната.
        Она нажала на специальную панель, дверь открылась и Мэк вошел вслед за женщиной во внутреннее помещение. Это была роскошная спальня с драпировкой стен из красного бархата, мягким рассеянным освещением и огромной, накрытой меховым покрывалом кроватью у дальней стены.
        В углу стояло зеркало с уборной, рядом стереоустановка.
        Фиона включила музыку. Медленная ненавязчивая мелодия окутала помещение. Женщина подошла к стене с висящим ковром и, отодвинув его край, показала:
        - А здесь туалет и душ. Заходи.
        Приняв предложение, Мэк разделся и зашел в душевую. Минут десять он стоял под горячей водой и смывал с себя лагерную пыль. Выйдя из душа, он увидел Фиону в одних трусиках и лифчике. Женщина нагнулась и достала из-под кровати ящик из лакированного дерева и открыла его.
        - Может быть это? - предложила она.
        Внутри находились компактно размещенные плетки, розги, наручники и прочие садистские принадлежности.
        - Лучше обойдемся, - ответил Мэк.
        Фиона закрыла ящик и задвинула обратно. Потом сняла лифчик и потрясла аппетитными грудями.
        - Иди ко мне.
        Дважды приглашать Мэка не надо было, но он смутился от того, что не он хозяин положения. Глядя на это точеное сильное тело, упругие ягодицы и груди, изящные изгибы бедер и прочие прелести, любой мужчина потерял бы голову.
        Поцелуи Фионы были долгими и страстными, она сама распаливала Мэка, дразнила его, доводила до иступления и дарила невиданные наслаждения.
        Он брал ее несколько часов подряд, но как не пытался, инициатива почти всегда была в руках женщины.
        Лежа рядом с ней и куря, Мэк размышлял о судьбе, то жестокой, то благосклонной. Может быть, через несколько недель или дней он погибнет, но, по крайней мере, перед смертью судьба подарила ему счастливые часы. Плевать, что он занимался сексом с проституткой, плевать, что за посещение «Юманиты» пришлось ограбить человека. Он ожесточен и озлоблен. Но он и счастлив выпавшим на его долю случаем. Что значат эти несколько беззаботных часов для обреченного на смерть? А ведь кому-то эти часы могут заменить целую жизнь.
        Мэк докурил и снова посмотрел на Фиону.
        Она лежала на животе лицом к нему, закрыв глаза, отдыхая. Проведя ладонью по ее ягодицам, он спросил:
        - Сколько тебе лет?
        Женщина открыла глаза и вопросительно подняла левую бровь.
        - А?
        - Она улыбнулась и приподнялась на локтях, потом очутилась сверху Мэка и ответила:
        - Единственный способ заставить мужчину не задавать такие вопросы - это занять его оружие.
        Фиона медленно опустилась к ногам Мэка и действительно заставила позабыть о его глупом вопросе.
        Время текло медленно. Мэк устал и был выжат, как спелый фрукт. Но он был доволен, да и Фиона, похоже, пребывала в восторге не меньше его. Несмотря на полное расслабление и накатившую безмятежность, он и не думал спать. Тратить драгоценное время увольнения на сон он считал преступлением. И не он один.
        Насладившись и пресытившись плотскими утехами, легионеры понемногу стали собираться за своими столиками. Изрядно опустошив запасы наличных, они снова заказали выпивку. Делясь свежими впечатлениями, они приговорили очередную бутылку алкоферской водки.
        Шедан подозвал официантку, и когда та подошла, задал вопрос:
        - У вас тут имеется что-то вроде казино?
        - Да, конечно. В соседнем помещении. Давайте я вас провожу.
        Шедан встал из-за стола.
        - С ума сошел? - проворчал Вик. - Хочешь спустить последние кредиты?
        - Не-а, всего лишь преумножить наше богатство.
        - Пусть идет, - одобрил Хатан, - удача его любит.
        - Кто-нибудь одолжит сотку? - спросил Шедан с надеждой.
        Только сильно захмелевший Хаяд протянул ему сотенную банкноту.
        - Возьми и мои, - дал ему пятьдесят кредитов Мэк. - Только гляди, не продуйся в пух и прах.
        Со счастливой улыбкой Шедан ушел вслед за официанткой.
        Оставшись впятером, легионеры начали новую бутылку и заказали еще по порции закуски.
        Прошло минут сорок, как ушел Шедан и Мэк, начав за него беспокоиться, решил проверить, все ли с ним в порядке.
        Игровой зал представлял собой нагромождение игровых автоматов, виртуальных игр, карточных столов. Рулетки здесь не было. За одним из столов сидел Шедан, из которого вся хмель вышла начисто. Напротив него расселся тучный алфенец, за спиной которого стояли семеро верзил. Вокруг издалека за их партией наблюдали зеваки. Алфенец заметно нервничал, похоже он продул значительную сумму.
        Перед легионером находилась гора разноцветных фишек.
        Мэк подошел к другу и оценил ситуацию. Положение алфенца оказалось еще более удручающим, чем показалось вначале. Он неприкрыто злился и все чаще отпускал в адрес легионера угрозы.
        Следующие десять минут Мэк наблюдал, как Шедан выиграл новую стопку фишек.
        - Ты что творишь, урод? - прошипел алфенец. - Разорить меня вздумал?
        - Хорошо, - ответил Шедан, - игра окончена.
        - Ну, не-ет. Будем играть, пока я не отыграюсь.
        - Ты никогда не отыграешься. Игра окончена.
        Алфенец покраснел от гнева, его громилы зашевелились.
        - Да кто ты такой, мать твою, ублюдок?! Или ты играешь, или ты не выйдешь отсюда!
        Сохраняя самообладание, легионер ответил рачительно небрежным тоном:
        - Я не могу дальше играть.
        - Можешь, можешь, - уверенно заявил алфенец.
        - Продолжение игры опасно. Это может свести тебя с ума.
        Алфенец чуть не задохнулся от негодования, похоже, такое ему говорят впервые.
        Видя, что назревает неотвратимый конфликт, Мэк поддержал друга.
        - Но это тебе не грозит.
        Алфенец перевел взгляд на него, а Мэк продолжил:
        - Чтобы сойти с ума нужен один пустячок - сам ум . А у тебя его нет. Ты не способен остановиться.
        По сигналу босса громилы бросились в атаку. Схватив стул, Мэк сломал его о голову одного из них и достал другого прямым ударом ноги в грудь. Мордоворот отлетел на сзадистоящих и увлек их весом своего тела. Шедан в это время заехал одному в челюсть и получил тяжелый удар по почкам, от которого очутился на полу.
        На шум подбежали остальные легионеры и подключились к драке. Хаяд остался у двери, прикрывать тыл. Редкие посетители казино стали спешно покидать помещение.
        Джавандесора оттащил от Шедана верзилу и попытался его положить, но у того вышло лучше, вскоре и Джавандесора свалился на пол.
        Вик сцепился с одним противником, который ему ни в чем не уступал, и закружился с ним в поединке. Хатан с ходу опрокинул первого попавшегося ему и вырубил одним мощным ударом другого, после чего помог Шедану и Джавандесоре.
        Мэк пропустил очередной удар в челюсть, досадуя, что чрезмерно сегодня выпил. Через секунду он вновь завладел обстановкой, и, уклонившись от повторного удара, подсек громилу и разбил ему нос.
        В это время у двери пытались пробиться еще двое боевиков. Хаяд с мрачной решимостью встал у них на пути и задержал на несколько минут. Прорвавшиеся громилы были раскиданы, словно они были игрушками, остервеневшим Хатаном. Вик, потеряв два зуба, отправил своего «оппонента» в глубокий нокаут.
        В игровой зал вбежали несколько охранников с импульсными пистолетами и взяли оставшихся стоять легионеров под прицел. Из-за их спин вышла Фиона и властно потребовала:
        - Что здесь произошло?
        Легионеры оглядели учиненный погром и как один пожали плечами.
        - Фиона, ты командуешь охраной? - спросил Мэк и вытер кровь с разбитой губы.
        Она перевела строгий взгляд на него.
        - Я хозяйка «Юманиты».
        Наступила небольшая пауза.
        - В таком случае примите наши извинения, мадам, - сказал Мэк. - Позвольте мне все объяснить.
        - Давай.
        - Драка началась из-за того, что мой друг выиграл в карты очень солидную сумму.
        - Не слушайте его, мадам! - прокричал вылезший из-под стола босс громил и принялся вытирать пот носовым платком.
        - Заткнись, Лезандер! - рявкнула Фиона и, повернувшись к Мэку, сказала: - Продолжай.
        - Мой друг выиграл у этого Лезандера приличную сумму. Лезандер же принялся угрожать и спустил с цепи своих молодчиков. Ну, тут и остальные наши подключились, грех же пропустить возможность получить в морду.
        - Это правда? - спросила хозяйка заведения у Лезандера.
        - Врет. Этот солдат настоящий шулер, он мошенничал...
        - Он выиграл у тебя крупную сумму?
        - Да, но путем мошенничества.
        - Сколько?
        - Семьдесят восемь тысяч.
        - И ты напустил на него своих телохранителей?
        - Как я еще мог вернуть обманом взятое у меня?
        - Понятно. Вот что я скажу тебе, Лезандер. УБИРАЙСЯ!
        На мгновение Лезандер застыл, но потом дрожащим голосом потребовал:
        - Мои деньги. Их должны вернуть мне!
        - Ты их проиграл. Не умеешь играть - не садись за стол. Убирайся!
        Лезандер подобрал свою шляпу и пошел к выходу.
        - Ты об этом пожалеешь, Фиона, - бросил он на последок.
        Мадам дала знак охране и та задержала его.
        - Еще раз это скажешь, и жалеть придется тебе. Проваливай.
        - А вы пройдемте со мной, - обратилась она к легионерам.
        Хозяйка заведения завела их в свой кабинет, не уступивший бы в роскоши офисам крупнейших межзвездных компаний.
        - Теперь послушайте вы меня. Ущерб, причиненный дракой, я взыщу с вас. С Лезандера я содрать не могу, его босс будет очень этим недоволен. Разбитая мебель - это ерунда. Но какой-то кретин долбаный рассадил мне виртуальный игровой автомат самого последнего поколения. Сейчас он стоит сорок две тысячи. Вам придется заплатить за него с тех денег, что проиграл Лезандер. Остальное ваше. Хочу предупредить вас, будьте осторожны на улице, он захочет отомстить.
        - А если он вам задумает отомстить? - спросил Шедан.
        - Поплатится головой. Моими услугами пользуются многие группировки. «Юманита» находится на нейтральной территории. Если кто-то позарится на мое заведение или захочет причинить вред, начнется война. А сейчас мир, все территории поделены, сферы влияния распределены, все довольны. Кто захочет это все потерять? И еще, Лезандер мелковат даже для Одюнга.
        - Благодарим вас, мадам, - Мэк улыбнулся, - можем ли мы воспользоваться туалетом, чтобы привести себя в порядок?
        - Да, конечно. Вы знаете, где он находится.
        Умываясь и смывая кровь, легионеры посовещались и обсудили свое положение. В итоге, Мэк был направлен к Фионе, чтобы выразить общие пожелания.
        Вновь войдя в кабинет хозяйки, он застал ее за работой с компьютером.
        - Прошу прощения, Фиона, мы с ребятами поговорили и решили вам оставить все деньги.
        Фиона отложила работу и уставилась на Мэка.
        - Странно, вы мне показались абсолютно нормальными. Впервые вижу, чтобы люди добровольно отказывались от такой суммы. Я так понимаю, деньги Лезандера - это не все, что получил сегодня твой предприимчивый друг? Наверняка он не с мелочью сел играть с ним. Между прочим, такса киллера за устранение обидчика намного, намного меньше. Как видишь, человеческая жизнь намного дешевле той суммы, что вы вздумали мне подарить.
        Мэк позволил себе улыбнуться.
        - Так будет лучше для всех. Нам эти деньги ни к чему. Нас ждет война. Да и в случае обнаружения их начальством мы не сочиним правдоподобной сказочки.
        - И конечно, вы не допускали и мысли о дезертирстве? С такими деньгами, тем более с вашим талантом их зарабатывать, можно где угодно схорониться и очень прилично жить.
        Мэк расстегнул рукав мундира и закатил его повыше, обнажив светящуюся наколку с хатгальским номером.
        - С этим с Алфена не улетишь. А оставаться здесь - БН рано или поздно вычислит и сцапает. Проблема в том, что наколка сделана специальным составом, который невозможно вывести в ближайшие двадцать лет.
        - Ну что ж, дело ваше.
        Мэк выложил тридцать шесть тысяч - то, что осталось от денег Лезандера и добавил небрежно сложенную пачку банкнот в двадцать тысяч - то, что Шедан приобрел до игры с Лезандером.
        - И еще, - Мэк достал из кармана переданные ему Шеданом золотые часы, - это тоже я отдаю тебе, Фиона.
        Хозяйка взяла часы и едва сдержала вздох. Вещица в ее руках стоила целого состояния, помимо корпуса и браслета из золота очень высокой пробы, она имела бриллианты и сложнейшую дорогостоящую микроэлектронику, которая могла работать веками без погрешностей. На вид часики выглядели, как реликт - циферблат и стрелки.
        - Думаю, спрашивать, где ты их взял, бесполезно.
        - Отчего же. Они с руки одного нишида. Думаю, эти часики очень приметны и светить ими не стоит.
        - Я найду им применение, не беспокойся.
        Фиона встала из-за стола и подошла к Мэку.
        - Я дам вам гравитолет.
        В ее глазах засветился огонь. Подойдя еще ближе, она взяла голову Мэка в свои руки и впилась в его губы страстным поцелуем.
        - Знай... - переведя дыхание сказала Фиона, - если судьба вновь закинет тебя на Алфен, заходи... Я буду очень рада.
        Полицейский следователь пребывал в плохом настроении. Надо же было этому случиться именно в его смену и именно на его участке! Главный менеджер алфенской строительной компании «СВК - Алфен» решил заехать после банкета к своей любовнице на окраину Одюнга, в построенный им для нее особняк. Как на зло, он сел в гравитакси, а не в свой шикарный «Пегас», как на зло, он не взял охрану, как на зло ему встретились черные легионеры, которые избили и ограбили его.
        Менеджер требовал найти грабителей и предать правосудию. Он постоянно влезал в ход следствия и пригрозил, что у него отличные связи, чтобы навсегда похоронить следователя где-нибудь у черта за пазухой и поставить крест на его карьере. Менеджер был нишидом, а нишиды могут сделать все, они могут выполнить свои обещания и ничего им не докажешь. Найти виновных было изначально невозможно. Для этого понадобилось бы выходить на них по линии БН и производить опознание среди пятидесяти тысяч легионеров.
        Теперь же это было невозможно вдвойне: 50 черный легион находился на полминуты к Ирбидоре. На полпути к смерти.
        Глава 12
        - Ваше превосходительство, - прозвучал через интерком приятный голос секретарши, - к вам пришел генерал Шкумат. Просил передать, что дело весьма срочное.
        - Пригласите его, - ответил Кагер.
        Он встал из-за стола и подошел к окну. Впрочем, это было ненастоящее окно, в кабинете графа-текронта не было окон вообще, их заменяли большие мониторы, передающие изображение фиксируемое наружными видеодатчиками, какое можно было бы увидеть из замка Алартон.
        Дверь опознала и впустила генерала. Весь его вид выдавал усталость и озабоченность, но при этом он не забывал о своей выправке и сохранял сосредоточенность.
        - Плохие новости, Антон? - понял Кагер по его виду. - К чему такая срочность?
        - Плохие, ваше превосходительство. Я получил приказ лично от Савонаролы. Он отстраняет меня от руководства опетским разведкорпусом. Вместе со мной отстранены еще сорок шесть офицеров и генералов: все начальники управлений и отделов, их заместители и другие работники.
        Кагер немного помолчал. Целая лавина мыслей обрушилась на него в одно мгновение.
        - Ну вот и началось, - еле слышно проговорил он, - похоже, центр решил взять инициативу в свои руки.
        - В приказе также говорится, что через четыре стандартных дня прибудет военный транспорт с назначенным эфором разведки старшими офицерами и генералами. Транспорт «Спиранис» класса «Ранген». К этому времени мы должны подготовить все текущие дела к передаче и составить отчеты. «Спиранис» должен отвезти отстраненных на Нишитуру.
        - Что ж, - граф-текронт бросил последний взгляд на воспроизводимый пейзаж и отошел от окна, - будем ждать этот транспортник. Когда прибудут люди Савонаролы, арестуешь их. С этого момента мы входим в открытое противостояние со всей империей.
        Наступила небольшая пауза. Каждый обдумывал сложившееся положение.
        - Антон, в твоей конторе есть люди в которых ты не уверен?
        Шеф разведывательного корпуса задумался.
        - Это сложный вопрос, ваше превосходительство. В моем деле доверять нельзя никому. Потенциально каждый может оказаться предателем. Но оснований опасаться удара в спину у меня нет. Я очень хорошо знаю своих заместителей и начальников управлений, сам их подбирал, знаю каждого офицера на ключевой должности и заочно знаком по досье почти с каждым своим агентом и оперативником.
        Такой ответ Кагера вполне удовлетворил. Он сделал жест, чтобы генерал присел, и сам последовал за ним.
        - Может по стаканчику?
        - Боюсь, вынужден отказаться, ваше превосходительство. Сейчас мне нужна светлая голова.
        - Ты прав.
        Без всякого перехода граф-текронт спросил:
        - Как продвигается работа по переданным новоземлянами материалам?
        - Это настоящая бомба замедленного действия. Все материалы тщательно изучаются и анализируются. По всей видимости мы столкнулись с очень серьезной проблемой, хотя на территории Империи Нишитуры она себя не проявила. Пока не проявила.
        - У тебя есть предположения?
        Генерал нахмурился.
        - Пока только на уровне гипотез.
        - Какая самая правдоподобная?
        Шкумат посмотрел в глаза Кагеру и выдохнул:
        - Ассакины.
        Кагер опустил голову и откинулся на спинку кресла, сложив руки на груди. У него были опасения на этот счет, как жаль, что Шкумат их подтвердил. Через несколько секунд он спросил:
        - Все-таки ассакины значит? Ладно, Антон, выкладывай свои предположения.
        - Повторяю, это только гипотеза, ваше превосходительство. Начну с того, что с той войны прошло более сорока лет, а ни в одном источнике ничего нет о войне спецслужб. Складывается такое впечатление, что ни разведка, ни контрразведка в войне не участвовали, а жили своей обособленной жизнью. Но этого быть не может в принципе. Остались только живые свидетели, но все они давно в отставке, те из них, кто коротает старость в нашем секторе, уже привлекаются мной, возвращаются на действительную службу. Я считаю, что ассакины не отказались от идеи покорения и завоевания... или уничтожения человечества. Все эти десятилетия в обжитом человеческом космосе действует их шпионская сеть, причем, довольно успешно и искусно. Я много о чем думал и пришел к выводу, что последнее событие с Х-фактором, как его назвали новоземляне, это следствие активизации их деятельности. Думаю, готовится нечто очень серьезное.
        - Новое вторжение?
        - Скорее всего.
        Кагер нажал на кнопку встроенную в панель стола. Автоматика регенератора воздуха заработала в форсированном режиме, что, однако, никак не сказалось на шумовом фоне. Оборудование работало абсолютно беззвучно, а в кабинет стали поступать потоки свежего воздуха.
        - Отсутствие информации по твоему профилю о прошлой войне, что ты об этом думаешь?
        - Отсутствие информации, - повторил генерал и позволил себе сыронизировать, - скорее ужасающее наличие полного отсутствия какой бы то ни было информации. Думаю, тут ответ может быть один, ваше превосходительство. Это специально спланированная хорошо подготовленная диверсия.
        - Но это не должно было остаться незамеченным. Это значит, что в имперской разведке или контрразведке есть внедренный ассакин или кто-то работающий на них. А это весомый козырь в их руках.
        Шкумат устало вздохнул и озабоченно произнес:
        - Я пришел к тому же выводу, ваше превосходительство. Они о нас знают очень многое, практически все. Мы о них почти ничего. Нам приходится начинать все сначала.
        Генерал замолчал и, немного погодя, добавил:
        - Это значит, что они на шаг или на два впереди нас.
        - Ты уже предпринял еще какие-нибудь меры по этому поводу?
        - Да, я начал формирование спецотдела «Т», специализация которого будет направлена на Х-фактор, и все, что связано с ассакинами.
        - Думаю, я кое-чем смогу тебе помочь, Антон. Как я тебе уже говорил раньше, у моего отца собрана очень обширная библиотека. В ней хранится крупный банк данных, в котором должна содержаться информация об ассакинах. Банк данных обособлен и не имеет выхода ни к каким сетям, плюс, обладает надежной защитой. Так вот, я сегодня пороюсь в нем, если найду что-нибудь интересное, передам тебе. Посмотришь сам.
        - Ваш отец был героем войны. В его библиотеке должно содержаться очень много интересного. Любая информация об ассакинах просто бесценна.
        Кагер кивнул и попрощался:
        - А теперь ступай, у нас обоих накопилось много неотложных дел.
        После того, как шеф разведкорпуса удалился, граф-текронт решил увидеться с маршалом Сгибневым - начальником штаба группировки опетского сектора. Кагер хорошо знал этого человека. Сгибневу подходил к концу восьмой десяток, он начал службу еще при отце Виктора, задолго до ассакинской войны. К началу вторжения чужаков, он командовал бригадой крейсеров, проявил высокий уровень профессионализма, дерзость, отвагу и талант военачальника. К концу войны он уже командовал штурмовым флотом. При освоении опетского сектора, покойный Валерий Кагер установил свои порядки и то, что Сгибнев не был нишидом, не являлось помехой для его карьеры.
        Кагер хотел было связаться напрямую, с помощью установленной в его кабинете аппаратуры, с крепостью Черный Бриллиант, в недрах которой располагался штаб опетской группировки, но, прикинув, что какой-нибудь слишком ретивый бээнец может перехватить сигнал, он передумал. Не стоит раньше времени давать иволовцам повода для размышлений. Вместо этого Кагер вызвал по интеркому секретаршу.
        - Шила, вызови мне маршала Сгибнева. Пусть прибудет немедленно.
        - Да, ваше превосходительство.
        Вызов пошел по обычному каналу. Пускай все идет так как всегда.
        Ждать пришлось не долго. Дорога от Черного Бриллианта отняла у маршала около двадцати минут.
        В кабинет вошел бодрый поджарый человек с проницательным умным лицом. Держался он как всегда уверенно и сдержанно. Прямая спина и расправленные плечи показывали четкую военную выправку, впитанную им еще в начале службы и за долгие годы ставшую его натурой.
        - Ваше превосходительство, - поприветствовал Сгибнев.
        - Проходите, Георгий Александрович, присаживайтесь.
        Маршал присел в предложенное кресло. Взгляд Кагера невольно попал и задержался на четырех высших наградах империи - золотых крестах Нишитуры. По соседству с ними находилась орденская планка. Граф-текронт глубоко уважал этого человека, как уважал его и его отец.
        - Я вас пригласил в связи с изменившейся обстановкой. Дело принимает иной оборот, настал час действовать.
        - Крысы из центра почуяли запах жаренного?
        - Почуяли. И теперь пытаются исправить положение. Первым сделал ход Савонарола. В очень скором времени за ним последует Ивола и другие, включая Навукера.
        Лицо Сгибнева оставалось спокойным, никаких эмоций. Лишь полная сосредоточенность.
        - Я вас слушаю, ваше превосходительство.
        - Георгий Александрович, я бы хотел узнать вашу оценку нынешнего положения в армии и флоте нашего сектора на данный момент. Добились ли мы поставленных целей? Готовы ли флот и войска воспринять наши идеи?
        - В целом, да, ваше превосходительство. Рядовой и унтер-офицерский состав полностью наш. Значительная часть командующего состава тоже.
        - Какие вы намерены предпринять меры против вероятных саботажей и напрасного кровопролития?
        - После объявления часа «Ч», предусмотрены аресты некоторых маршалов, генералов и адмиралов, а также части, хоть и не значительной, старшего офицерского состава. План этих мер уже разработан, все ненадежные и явно проимперски настроенные элементы выявлены. Девяносто восемь процентов из них - нишиды. Я уверен, ваше превосходительство, что все будет сработано четко и никаких неприятных неожиданностей не последует.
        - Как вы намерены поступить с будущими арестованными?
        Во взгляде маршала почувствовалась жесткость.
        - Расстреливать я их не собираюсь. Кого - в тюрьму, кого - под домашний арест.
        - Приемлимо, - ответил Кагер.
        Маршал кивнул и продолжил:
        - Настоящая проблема не в установлении полного контроля в войсках и флоте, а в другом - блокировании частей БН.
        - Об этом я как раз и хотел задать вопрос, но вы меня опередили.
        Сгибнев продолжил:
        - Наш сектор не в значительной мере представлен силами Безопасности Нишитуры. 4-й корпус БН находится на ОрболеVI, там же базируется 40-я эскадра БН, в состав которой входят двадцать боевых кораблей. Среди них несколько крейсеров, остальные фрегаты, эсминцы, корветы. ДордXI имеет 111-ю пехотную дивизию БН, отдельный дивизион эсминцев и вспомогательные суда. Владивосток III - 152-я пехотная дивизия БН, также дивизион эсминцев и прочие корабли. Наконец Опет: дивизион крейсеров, всего четыре, 91-я пехотная дивизия БН и 8-я танковая дивизия БН. Особую сложность представляет эта танковая дивизия. На её вооружении новейшие сверхтяжелые танки «Эрвант».
        Кагер прекрасно знал, что это за танки. «Эрвант» был создан в его компании «Опетские Киберсистемы» в отдельном конструкторском бюро, специализирующемся на бронетехнике. Танк был настоящим монстром, машиной войны с большой буквы. В высоту он достигал десяти метров, восемнадцати в длину и десяти с половиной в ширину. Такие габариты, казалось бы, должны были сделать из него превосходную, удобную мишень. Но главный конструктор «Эрванта» был гением. Он создал сверхпрочную броню, мощное вооружение, состоящее из плазменной пушки, ультрозвуковых мазеров, ракетных установок класса «поверхность-поверхность» и «поверхность-воздух», которые могли скрываться за броней. Танк также имел противоракеты, в том числе и «Орнеры», стоящие на вооружении во флоте. И это еще не все, у этого монстра имелись «Шивы» - флотские ракеты с боеголовками мощностью в десять килотонн и модифицированная версия «Саргамака» с пятидесятикилотонной боеголовкой. Таким образом «Эрвант» мог сражаться с кораблями! Для добавления к описанию следует добавить многорежимный гравипривод и экипаж из десяти человек.
        «Эрвант» массово производился в опетском секторе и поставлялся в его группировку. Но монополии не было, эти танки выпускались также и на другом конце Империи Нишитуры по лицензии «Опетских Киберсистем».
        - Но я уверен, - сказал Сгибнев, - что мы справимся со всем этим. И даже без крови. Еще остаются бесчисленные отделы БН на каждой планете.
        - Об этом я позабочусь сам, - «вернее Шкумат позаботится», -подумал Кагер, - Георгий Александрович, через четыре дня прибудет транспорт «Спиранес» класса «Ранген». К его прибытию система обороны Черного Бриллианта и Алартона должна быть приведена в полную боевую готовность.
        - Понял, ваше превосходительство. Будет сделано быстро и скрытно.
        - И еще, именно в этот день я ожидаю сюрпризов от Иволы. Поэтому нам необходимо нанести превентивный удар. Как только «Спиранис» сядет в космодроме, это послужит сигналом к блокированию частей БН.
        Сгибнев кивнул.
        - Вот, собственно и все, - закончил Кагер, - не смею вас больше задерживать. И…удачи, она нам всем скоро станет крайне необходима.
        Гравилифт прибыл на минус четвертый уровень, где находилась библиотека. Доступ сюда имел только сам граф-текронт Кагер. Иных путей доступа, кроме как гравилифт, этот уровень не имел. При попадании сюда, любой возможный шпион сличался с психоиндивидуальными и физиологическими характеристиками графа-текронта и уничтожался специальным защитным полем. Имелся и второй уровень защиты - дублирующий. В случае выхода из строя защитного поля или его блокирования, в ход пускались скорострельные лазеры, вмонтированные в стенные панели и надежно экранированные от возможного сканирования. Пока что ни одного случая проникновения не было. Но времена меняются и теперь уже возможно все. Управлял системой защиты центральный компьютер библиотеки.
        Виктор вышел из гравилифта, очутившись в просторном восьмигранном зале, и сразу попал в разряд мишени. От обуви до волос его окутала прозрачная и в то же время дымчатая вуаль специального поля, почти физически осязаемого. Он медленно пошел к противоположной стене, в это время компьютер его идентифицировал. Вуаль исчезла. Подойдя к стене, он нажал ладонью на выступ, который тут же засветился слабым мерцающим светом и облучил кисть хозяина Алартона. И эта ступень опознания была пройдена. В совершенно монолитной стене образовалась узкая длинная дверь и отъехала в сторону. Кагер вошел внутрь.
        Первое помещение представляло собой обычный четырехгранник комнаты, где на стеллажах находились древние печатные и рукописные книги на всех мертвых ныне языках. Обстановка здесь была уютная, но скромная: удобная мебель, роболестницы для стеллажей, несколько скульптур. Под ногами, выложенный мелкой мозаикой из цветного стекла и черного опетского мрамора, пол. Из этой комнаты вели проходы к еще пяти таким же комнатам - близнецам. Но целью посещения комнаты Виктором был центральный компьютер с его банком данных, который находился в седьмом помещении, оборудованном совершенно по иному. Была еще восьмая - самая просторная, с шикарным убранством и всеми удобствами. Это была комната отдыха, спальня и место тайных интимных встреч. Её специально задумал отец Виктора, когда не хотел огласки своих любовных похождений. Он назвал её «Гнездом». Иногда молодой Кагер задумывался над тем, что, возможно, здесь его отец встречался с его матерью, которую он не знал.
        Граф-текронт вошел в помещение главного компьютера. Здесь царила аккуратно и компактно расположенная аппаратура: пульт СССвязи, всевозможные электронные приборы и оборудование, голопроекторы, виртуальные модули проецирования и другое. Сам главный компьютер стоял в центре, рядом с ним располагалось кресло с телеметрическим псевдонейро-трансмитерами и виртуальным шлемом над головой.
        Кагер сел в кресло и активизировал компьютер. Возникло пестрое трехмерное изображение герба рода Кагеров, после него появилась надпись: «ВВЕДИТЕ КОД ДОСТУПА». Виктор ввел код и дал запрос. В воздухе, на уровне его лица, яркими буквами появился ответ, что эти файлы заблокированы и для их раскрытия необходимо воспользоваться виртуальным шлемом. Виктор одел шлем и оказался в другом месте.
        Берег моря. Рядом высились величественные скалы, у которых кружили стаи шустрых пернатых. Морской бриз освежал лицо, в нос ударил соленый морской запах. Небо было безоблачно с голубым оттенком, солнца нигде не было видно, Виктор осмотрелся, стоял день, но без светила. Волны степенно накатывали на береговые камни, оставляя на них пену и каких-то земноводных представителей фауны.
        Появилось ощущение, что кто-то рядом. Когда он обернулся, то увидел перед собой отца. Валерий Кагер стоял одетый в сандалии и тогу - древнюю одежду эллинов и римлян, принадлежащую временам до эпохи космических путешествий.
        - Здравствуй, сын, - тепло произнес отец и улыбнулся.
        - Здравствуй, папа, - Виктор был смущен. Он заново переживал давно притупившиеся чувства. Радость и боль в одночасье пронзили его сердце.
        Они обнялись, долго простояв так. Молодой Кагер почувствовал реальное ощущение соприкосновения с человеческой плотью. Разжимать объятия не хотелось. Но Виктор сделал это и вгляделся в лицо своего отца. Оно было немного моложе, чем то, что он запомнил в последние дни жизни старшего Кагера.
        - Превосходная программа, правда? - спросил отец.
        Виктор смог лишь кивнуть.
        - Я знал, что у меня получится, что мы увидимся после моей смерти. Когда я составлял эту программу, я, конечно, очень хотел хотя бы виртуально тебя увидеть после смерти. Но вопреки себе, я поместил её, как блок перед информацией об ассакинах. И если мы встретились, значит сбылись мои худшие ожидания.
        Валерий Кагер помолчал, глядя сыну в глаза.
        - Что ж, Виктор, ты должен продолжить мое дело, стать заслоном на пути чужаков. Человечество должно выжить, оно стоит того. И помни, я всегда с тобой.
        - Спасибо, отец.
        - Не стоит, сынок. Раз мы сейчас разговариваем, значит произошло недоброе - новое вторжение.
        - Пока еще нет, папа.
        - Значит произойдет.
        - Да, многое говорит об этом. Мне нужна информация по чужакам. Данные исчезли по всей империи.
        - Исчезли? Какой сейчас год?
        - Двадцатый.
        - Сорок три года прошло. Это невероятно!
        - Отец, я не говорю, что нет никакой информации вообще. Все, что касается боевых действий, осталось: сражения, соотношения сил, резервы, командующие - все, что представляет интерес, как история. Остались сведения по военной структуре врагов, вооружению и так далее. Кроме того, живы многие поколения, что участвовали в войне.
        - Что же тебя беспокоит?
        - Разведка. Полное отсутствие данных об их методах, приемах, проводившихся операциях. Отсутствие опыта. Нашей контрразведке не за что даже ухватиться.
        - Понял. Савонарола до сих пор эфор?
        - Да.
        - Я всегда был высокого мнения о его деловых качествах, но, похоже, он погряз в интригах и забыл о самом важном. Что ж, Виктор, в моем банке ты отыщешь все, что тебе потребуется. Но хочу предупредить, не жди слишком многого. Во-первых, я боевой офицер, а не контрразведчик. Самая секретная информация стало быть уничтожена, во-вторых, и во время войны было много неясного. Я имею в виду, что до появления ассакинов о них ничего не знали, и после их изгнания не было никаких контактов. Посылаемые разведчики забирались очень далеко. И никаких следов. Но были и такие, что не возвращались.
        Старший Кагер взял сына за плечи и произнес:
        - Если бы я был жив, мне бы жаль было так скоро расставаться, но также я бы понимал, что тебя ждут более важные дела, поэтому я прощаюсь. Удачи, она тебе пригодится.
        - Спасибо, отец.
        Виктор снял виртуальный шлем и снова очутился в реальности, жалея, что миг встречи с отцом был так недолог.
        Следующие несколько часов были поглощены обработкой массы новой информации. Первое, что поставило графа-текронта в тупик - это отсутствие единого облика чужаков. Ассакины подразделялись на несколько биологических видов, некоторые из которых были антропоидные, другие словно чудовища из кошмарных снов. Были и рептилоиды, и нечто, напоминающее гигантских бронированных пауков. Всего около двадцати видов. Похоже, они достигли высокого уровня генной инженерии. И все биологические виды были разумны! А сейчас принято считать, что настоящие ассакины - это антропоиды, остальные виды, впрочем, теперь были известны лишь еще два из них, считались боевыми биороботами. Антропоиды. Ха! Видно, людям так удобнее, когда сильный и коварный враг похож на них самих. Была еще одна классификация, которая не зависела от вида: это так называемые властелины, медиумы и исполнители. Похоже, это была социально-кастовая система их общества. Сколько-нибудь глубокие данные о представителях каст отсутствовали. Было известно, что цепочка: властелин - медиум - исполнитель использовалась ассакинами в разведке и при выполнении
диверсионных операций. Кагер обнаружил много и других интересных данных, за исследованием которых он провел несколько часов. По окончанию же работы в его мыслях сложился определенный вывод: ассакины - это какая-то вселенская чума, которая, чтобы продолжить жить, вынуждена уничтожать все живое. И поэтому, они никогда не остановятся. При первом знакомстве человечество победило, но что случится, когда они предпримут новое нашествие? Ведь все говорит о том, что первое вторжение-это попытка покорить человечество одним стремительным натиском силами авангарда. Поэтому исход ясен: либо мы, либо они. Другого не дано.
        Виктор сбросил на силовой диск все отобранные им файлы. Эту информацию он передаст Шкумату. Шефу разведкорпуса она будет ой как кстати.
        По истечению назначенного срока прибыл «Спиранис». Транспортный корабль плавно опустился в центральный космопорт Санктора. По обе стороны от спущенного трапа выстроились солдаты опетского разведкорпуса в парадных мундирах. Из только что прибывших на площадку служебных гравитолетов вышли Шкумат и три его заместителя. С появлением старшего из офицеров, присланных Савонаролой, на трапе, почетный эскорт взял «под ружье». Несколько десятков офицеров сошли с трапа и построились в четыре шеренги. Из их группы выделился плотно сбитый высокий генерал и подошел к Шкумату.
        Щелкнув каблуками, Шкумат принял строевую стойку и отдал честь.
        - Начальник опетского разведкорпуса генерал-лейтенант Шкумат, - представился он.
        Человек Савонаролы пропустил мимо ушей наглое заявление уже низложенного генерала и, соблюдая форму устава, отдал честь и представился:
        - Прибывший на должность руководителя опетского разведывательного корпуса генерал-лейтенант Каллакс.
        Оба генерала смерили друг друга оценивающим взглядом.
        - Генерал Каллакс, - заявил Шкумат, - вы арестованы.
        Едва прозвучали эти слова, как солдаты почетного эскорта сняли стэнксы с предохранителей и окружили прибывших офицеров.
        - Сдайте оружие, - приказал Шкумат, - сопротивление бесполезно.
        Каллакс расстегнул кобуру и бросил наземь свой пистолет.
        - Вы хоть понимаете, что только что сотворили? - голос савонароловца дрогнул. - Вы ставите себя вне закона. Это будет иметь печальные последствия для вас.
        Рядом со «Спиранисом» опустились несколько бронированных гравитолетов для перевозки арестантов.
        - Что вы намерены с нами делать? - спросил Каллакс.
        Наблюдая, как в гравитолет запрыгивают арестованные, Шкумат ответил:
        - Пока что допрашивать. Ликвидировать вас у меня нет необходимости.
        Одновременно с проведением ареста в космопорту, отдал приказ к действию Сгибнев. Перед маршалом стояла трудная задача, но он был достаточно компетентен, чтобы разрешить её с блеском. В одночасье были заблокированы все части БН, высаженные десанты взяли в плен ничего не подозревающих солдат безопасности. Хорошо спланированные решительные действия вкупе с внезапностью и стремительностью позволили, за редким исключением, обойтись без крови. Пожалуй, самую серьезную проблему представляла восьмая танковая дивизия БН. В её состав входили четыреста танков «Эрвант», десятки самоходных артиллерийских установок, передвижных ракетных систем и около двухсот боевых машин пехоты. Но маршал Сгибнев и с этой задачей справился блестяще. Внезапный десант застал большую часть личного состава дивизии в казармах и надежно заблокировал их. Другие подразделения десантников захватили стоявшую в боксах технику и брали в плен всех, кто им попадался. Но в операции все же случился один прокол. Отдельный дивизион крейсеров БН, дислоцировавшийся на Опете, исчез. Когда он покинул свою базу, определить было не возможно. В том,
что произошло, не было вины Сгибнева. Видимо, Ивола решил подстраховаться на случай неприятностей в связи с акцией Савонаролы. Значит, он прекрасно был осведомлен о действиях эфора разведки и ждал неприятностей. Но, видимо, он не ожидал их в таком масштабе. Корме четырех исчезнувших крейсеров, все бээнцы в опетском секторе были взяты тепленькими.
        Сгибневу не давало покоя известие об исчезновении крейсеров. Совершенно очевидно, что они выполняют приказ эфора Безопасности Нишитуры. Но что Ивола затевает? Маршал Сгибнев немедленно известил Кагера. Все важные коммуникации, органы управления были немедленно прикрыты от возможного удара. Все оборонные, промышленные и правительственные объекты были обеспечены дополнительной защитой. Замок Алартон перешел в режим боевой готовности.
        Для всех, кто знал о происходящем, наступил период напряженного ожидания.
        Около полуночи по санкторскому времени, станции слежения Черного Бриллианта засекли четыре низко летящие над землей цели. Сомнений в том, что это корабли БН не было. Сенсоры выявили их индивидуальные характеристики, по которым были тут же установлены их классы, названия и номера. Оставалось только загадкой, где они находились все это время. Пределы планеты они не покидали, единственным возможным объяснением операторы станции сочли затаивание на океаническом дне, в специально построенных секретных убежищах.
        Кагер был разбужен по сигналу тревоги и немедленно спустился в подземный бункер Алартона, здесь уже находилось Большинство персонала замка. Виктор удалился в специальный отсек, где можно было следить за ходом разворачивающихся событий.
        Алартон имел противоракетную оборону, состоящую из стационарного комплекса плазменного щита, установок «Орнеров» и зенитные орудия. Но, конечно, долго выстоять против четырех крейсеров, у замка шансов не было.
        Сидя за пультом, со множеством дисплеев и каналов связи, Кагер слушал поступающие доклады и давал краткие распоряжения. Пока что корабли БН не сделали ни одного выстрела. Но долго ли ждать? Или у них иная цель? Все это само собой будет скоро установлено.
        Крейсеры подошли на дистанцию выстрела зенитных орудий. Тяжелые зенитные пушки открыли заградительный огонь. Мощные многоствольные орудия с бешенной скоростью и энергией извергали тонны боеприпасов, начиненных антивеществом. Но их огонь не мог причинить серьезного вреда таким боевым кораблям, как крейсер, которые, в свою очередь, открыли огонь орудийными башнями атомных деструкторов и анигиляторов. Их залпы заставили замолчать все зенитные батареи замка. В то же время, пусковые установки «Орнеров» бездействовали, враг не пускал ракеты и для «Орнеров» не нашлось работы, да и перехват на такой дистанции был практически невозможен. В этот момент Кагер пожалел, что противоракеты снабжаются мизерным количеством взрывчатки. А развернутый плазменный щит, абсолютно невидимый невооруженным глазом, оказался бесполезен, так как мог поражать цели, обладающие высокой скоростью. Атакующие же корабли приближались сравнительно медленно и были надежно экранированны.
        Зависнув над замком, крейсеры выпустили десантно-штурмовые машины. ДШМки опустились на открытые площадки, из отверзшихся брюх стали выскакивать спецназовцы.
        Видя эту картину, граф-текронт понял, что целью бээнцев был он сам. Ивола хотел захватить его живым. В противном случае, крейсеры уже бы давно стерли Алартон с лица земли.
        Кагер попытался понять ход мыслей Иволы и признал, что на его месте он поступил бы, скорее всего, так же. Захват Кагера решил бы многие проблемы. В том числе устранялась опасность военного столкновения Опета с остальной империей.
        В замке начался бой. Вспыхнули многие постройки и помещения. Солдаты охраны были хорошо обучены, но атаковавшие их спецназовцы БН все же превосходили их и числом и спецподготовкой. Бой шел с переменным успехом, обе стороны стойко держали свои позиции и стремительно взаимно атаковали. Но постепенно, шаг за шагом, бээнцы продвигались вперед. Чем дальше они проникали, тем упорнее становилось сопротивление охраны.
        К этому времени к замку подошли верные Опету корабли. Два линкора «Опет» и «Один» зависли по обе стороны от бээнских крейсеров. Каждый из линейных кораблей мог самостоятельно померяться силами со всеми звездолетами БН. Одновременно с линкорами подошел дивизион тяжелых крейсеров и бригада штурмовиков - тридцать два малых маневренных корабля, которые зависли над Алартаном в стратосфере в ожидании приказа атаковать.
        Корабли БН не сделали ни одного выстрела. Опетцы также не открывали огонь. Бээнцам был передан ультиматум. Через четверть часа они капитулировали. Спецназовцы прекратили огонь и сложили оружие. Крейсеры БН опустились перед замком, все их шлюзы раскрылись, трапы опустились, на землю начали выходить экипажи. Командир дивизиона и его заместитель застрелились.
        Из бункера Кагер наблюдал, как в подошедшие транспортеры начали загружаться плененные одиннадцать тысяч шестьсот матросов и остатки батальона спецназа. Последние, среди беспорядочных толп черных мундиров, были практически неразличимы.
        Операция Иволы провалилась.
        Вечером следующего дня, Кагер прибыл на главную вещательную станцию Центральной Опетской Информационной Компании. Сама станция висела в десятках тысяч метров над Санктором, за пределами атмосферы. Ее передачи принимали ретрансляционные спутники, которые передавали сигналы на все системы опетского сектора.
        К прибытию хозяина сектора все было готово. Виктор вошел в студию и занял приготовленное место за рабочим столом комментатора-обозревателя одной из программ ЦОИК. На него в упор смотрели несколько камер, вокруг суетились работники персонала и приземистые роботы. В огромной студии собралось множество народа, здесь были представители и других компаний, в том числе из империи, а так же из других государств. На всех выгодных для наблюдения и стрельбы точках расположились личные охранники графа-текронта.
        К столу подбежал директор и доложил:
        - Все готово, ваше превосходительство.
        Кагер кивнул. Сразу после заставки началась трансляция, он был в прямом эфире.
        - Жители опетского сектора, - начал он речь, - я обращаюсь ко всем народам, населяющим наш сектор. На днях произошел ряд событий, который мог поставить наш сектор на грань существования, как свободного и процветающего уголка космоса. В последнее время в центральных кругах Империи Нишитуры наметилась тенденция к нажиму на внутренние дела сектора, а в иных случаях и прямое вмешательство. Все это проводится с одной целью - вернуть Опет и другие системы сектора к нормальному, с точки зрения центра, порядку. Совет эфоров, император, многие члены Текрусии и независимые герцоги хотят возрождения в нашем секторе рабовладельческой системы, введения кастового гражданства и многого другого. Была осуществлена попытка моей ликвидации и замены руководящего состава некоторых силовых структур. В свете вышеупомянутого, я считаю недопустимым и далее терпеть такое положение вещей. Центр не остановится, пример Опета раздражает правящие круги империи и возбуждает волны недовольства своим положением угнетенное население других секторов. Чтобы сохранить политический и социальный строй наших миров, я принял на себя
ответственность за отделение от империи. В этом решении меня поддержало абсолютное большинство в Вооруженных Силах и в силовых ведомствах. Наши народы жили свободно и должны оставаться таковыми. Я надеюсь, что нашел в ваших сердцах отклик и понимание.
        Кагер замолчал и устремил пронзительный взгляд в одну из камер ЦОИК. Его следующие слова излучали уверенность и металл.
        - С этого момента я объявляю наш сектор Опетским Королевством. Отныне жители нашего государства становятся его гражданами. У меня все. Спасибо за внимание.
        Передача закончилась. Все находящиеся в студии застыли, словно каменные истуканы. Без преувеличения можно было сказать, что слова Кагера потрясли их до глубины души.
        Вслед за его выступлением последовала первая аналитическая программа, в которой её ведущий начал разъяснять сложившееся положение, причины отделения от империи и многие другие сопутствующие проблемы. За этой аналитической программой последуют другие. Все ведущие - нештатные сотрудники управления пропаганды в ведомстве Шкумата, их усилия должны развеять страхи и сомнения в головах граждан и укрепить уверенность в правоте выбранного Кагером нового курса.
        На гравитолетной площадке вещательной станции Кагера поджидал Шкумат.
        - Примите мои поздравления, ваше величество.
        Кагер улыбнулся и махнул рукой. Жестом он пригласил шефа разведки в свой гравитолет.
        Летя над вечерним Санктором, оба задумались. Первым решил начать разговор Шкумат.
        - Все-таки надо было захватить с собой приготовленный текст, ваше величество.
        - Я не справился с экспромтом?
        - Я этого не говорил.
        Кагер улыбнулся.
        - Выкладывай, Антон, что там у тебя за новость?
        - Я нашел способ перетянуть призраки к нам.
        Наступило молчание. Кагер печально посмотрел на загородную черту Санктора. Их путь лежал в Алартон.
        - Я уже начал действовать, - добавил Шкумат.
        - Ты старая хитрая бестия, Антон. Умеешь преподнести приятные и неожиданные новости.
        - Именно так я преподношу и неприятные новости.
        - И неожиданные.
        Они рассмеялись.
        Кагер достал из внутреннего кармана пиджака силовой диск.
        - Это тебе. Здесь информация об ассакинах.
        Предмет тут же исчез в складках одежды генерала.
        - Знаешь, о чем я сегодня думал?
        - Не знаю, ваше величество.
        - Жаль, что ты не телепат.
        - Вы думали об этом?
        Кагер рассмеялся.
        - Не-ет. Я думал, что надо бы произвести некоторое количество повышений. Сгибнев станет маршалом Опета, тебе я дам генерал-полковника, повышу и других. А твою контору не мешало бы переименовать на что-нибудь более солидное - Королевская разведка или Королевская безопасность, например.
        - Мне нравится, ваше величество. Приму к сведению. Кстати, вы забыли об еще одном повышении.
        - Говори.
        - Полагается произвести инаугурацию нашего короля.
        - Это я поручу своему дворцовому распорядителю. Пускай немного поломает себе голову и сбавит жирок.
        Консилариум продолжался уже более часа. В зале заседаний царила напряженная атмосфера. Император заслушивал доклады всех эфоров. Он пребывал в дурном настроении, хотелось рвать и метать, но, призвав свою выдержку, которая была генетически выведена нишидской расой, он остался внешне невозмутим.
        - Выскочка Кагер, жалкий лишенец, - прозвучали холодные слова Улрика, - безумец, неужели он всерьез рассчитывает победить империю? Он нарушил писаные и неписаные законы, замахнулся на святая святых - Великий Закон Нишитуры. Он жестоко поплатится за свою авантюру.
        Эфоры бесстрастно слушали монолог императора, ловили каждое слово и ждали высочайших распоряжений.
        Улрик IV обратил свой взгляд на Навукера.
        - Генералиссимус, сколько понадобится времени на подготовку к войне с Опетом?
        Эфор главнокомандующий встал из-за стола и принял строевую стойку.
        - На проведение мобилизации потребуется месяц. Еще месяц-полтора уйдет на другие необходимые мероприятия.
        - Даем тебе полтора месяца, генералиссимус. По истечении этого периода вторжение должно начаться.
        - Так точно, ваше величество.
        - Ваше величество, обратился Савонарола и встал, - я располагаю очень важным донесением от нашей агентуры в Новоземной Империи.
        - Мы тебя слушаем, маршал.
        - Наш человек в правительстве новоземлян сообщает, что этой ночью состоялось важное совещание с присутствием императора Анатолия, его советника Царапова, министра иностранных дел Гнёпфа, а также премьера Деревянко, и министра обороны Пёрышкина. Также присутствовали еще некоторые лица. В повестке звучала единственная тема - Опет. Единодушно было решено вступить в войну с Империей Нишитуры в случае, если мы начнем боевые действия с Опетом. Было также решено открыть диппредставительство в Опете.
        Брови императора сошлись у переносицы, он стал еще мрачнее.
        - Твой прогноз.
        Глаза Савонаролы лихорадочно заметались, пока, наконец, не остановились в одной точке, где-то перед компьютером.
        - Мое мнение такое, ваше величество. Новоземная Империя вряд ли осмелится начать войну, если будет уверенна, что в самом её начале получит решительный отпор и понесет большие потери. Но одно несомненно, помощь Опету будет осуществляться при любом раскладе.
        - Мы тебя поняли, присаживайся.
        Император повернул голову к эфору -главнокомандующему.
        - Удвой приграничную с Новоземной Империей группировку, генералиссимус.
        - Осмелюсь доложить, ваше величество, что я уже думал над этим и пришел к выводу о необходимости даже утроить группировку. Тем более, это никак не скажется на положении в других секторах. Все наши рубежи останутся хорошо прикрытыми.
        - Действуй по своему усмотрению, Навукер.
        - Есть, ваше величество.
        - Туварэ, - обратился император к эфору промышленности, - ты примешь немедленные меры к увеличению объема военного производства. Если возникнут ощутимые финансовые трудности, изыми резервные средства казны и используй собственные. Как император, мы тебе гарантируем, что ты возместишь свои затраты. Империя тебя не забудет.
        - Слушаюсь, ваше величество, можете положиться на меня, - ответил Туварэ с оттенком флегматичности.
        - Соричта, - обратился император к эфору транспорта и торговли, - будь готов к передаче части твоего торгового и гражданского флота на нужды военного флота. И увеличь процентную ставку по налогам в двое.
        - Слушаюсь, ваше величество.
        Теперь Улрик IV обратился ко всем:
        - Это только общие указания. По каждому конкретному делу связываться с нами, одновременно вы должны владеть инициативой. Если кому-то из вас понадобятся дополнительные полномочия, мы рассмотрим вашу просьбу и если найдем её приемлимой, дадим добро.
        Император встал, его примеру последовали остальные.
        - Консилариум объявляется закрытым.
        Глава 13
        От взрывов стояла сплошная непрерывная какофония. Металл корчился, вздымался вверх, скрежетал, расцветал ярко-алыми цветами, погребая под собой охваченных паникой и ужасом людей. Дым, гарь, копоть то застилали все видимое пространство, то разгонялись сильными воздушными потоками. Умирающие, изувеченные солдаты Ирбидоры, казалось, беззвучно раскрывали рты в агонии. Их мольбы и крики проклятий подавляли мощнейшие сотрясения разрываемого метала и бетонита, и надсадный вой пикирующих атмосферных бомбардировщиков, сводящих с ума каждого на бреющем полете.
        Зенитные батареи с упорством обреченных плевались в небо реактивными снарядами, время от времени находящими себе жертву. Тогда, из-за попадания в бомбоотсек, заходящий на вираж бомбардировщик исчезал в море огня и грохота. Или, теряя высоту, врезался в хаос покореженных конструкций.
        Империи нужна была Ирбидора - этот мощный индустриальный центр, населенный непокорными ирианцами.
        Высаженные войска встретились с ожесточенным сопротивлением. Иногда ирианцы поступали просто самоубийственно.
        В руководстве операции были проделаны изменения. До сих пор осуществлявший общее руководство адмирал барон Чемериц, занялся делами только своего флота. Командующими всеми соединениями, участвующими в кампании, в том числе и БН, при согласовании с Иволой, Навукер назначил маршала герцога Хока. Вступая в должность, маршал получил строжайший запрет на бомбардировки промышленных объектов, вместе с тем, эфор главнокомандующий дал приказ принять все меры для скорейшего разгрома бунтовщиков.
        После ознакомления с обстановкой и адаптирования, Хок начал следующую фазу операции.
        Грузы и пополнения для 46-й и 80-й армий, войск БН стали поступать возрастающим потоком. Вылеты на бомбардировки, а также на воздушное прикрытие космических истребителей, штурмовиков и атмосферных бомбардировщиков 19-го флота увеличились втрое. Для последнего удара готовились резервные десять черных легионов, часть из которых находилась на орбитах Ирбидоры и Ирпсихоры, погруженные в десантно-штурмовые корабли и ожидающие приказа на начало высадки в тылах ирианцев. Другая часть была погружена в тяжелые транспорты, эти черные легионы должны были стать вторым эшелоном десанта.
        50-му легиону выпал жребий первой волны, он должен был высадиться и захватить два небольших городка, крупный космопорт и как можно больше территории вокруг них. Всего легиону было выделено триста шестьдесят малых десантно-штурмовых кораблей, каждый из которых вмещал по манипулу и ДШМу и сорок больших, вмещавших батальон и шестнадцать ДШМов. Мэк со своим манипулом находился на борту одного из последних.
        Прозвучал сигнал к построению. Легионеры заняли свои места в строю. Командир батальона капитан БН обратился к десантникам:
        - Для всех вас сегодня первая боевая выброска, как впрочем, и последняя для некоторых. Все четыре батальона нашего полка будут выброшены в космопорт - это наша цель, захватить и удержать плацдарм для второй волны - это наша задача. Подразделения других полков нашего тумена будут выброшены по периметру космопорта, чтобы отразить возможные атаки противника. Вражеские резервы могут прийти на помощь гарнизону космопорта, который превращен в важный опорный пункт. Чтобы облегчить нашу задачу, штурмовики и бомберы утюжат там внизу все, что могут, истребители будут прикрывать нас с воздуха. С целью максимального усложнения функционирования противокосмической обороны ирианцев, десантироваться мы будем в капсулах. Индивидуальных. В режиме свободного падения. У самой поверхности автоматически сработают гравиприводы. Отстрел капсул будет производиться на высоте десяти-двенадцати километров над поверхностью. Вместе с капсулами будут выброшены ДШМки, однотонные реактивные бомбы, пустые капсулы и «шрапнель». Все это, по идее, должно свести радары ирианцев с ума. Сделав свое дело, десантно-штурмовые корабли будут
поддерживать нас огнем. Таким образом, даже при наличии плотного заградительного огня, а его по данным разведки не ожидается, ваши шансы признаться в любви к смерти ничтожны. Ваши смерти нужны там, внизу, а не на подлете.
        Капитан посмотрел в напряженные лица легионеров и скомандовал:
        - Разойдись! Готовиться к выброске.
        Сержанты стали выкрикивать команды. Легионеры разбирали оружие, проверяли экипировку и усаживались в капсулы. Последнее, что услышал Мэк, прежде чем люк его капсулы защелкнулся, это матерная ругань Хатана, которому взводник не выдал тяжелого ручного оружия. Узкие стенки сковали движения со всех сторон, Мэк нажал на кнопку и автоматические зажимы надежно приковали его к мягкому креслу. Он пересчитал гранаты, вставил в стэнкс обойму с разрывными и кумулятивными патронами.
        Какое-то время ничего не происходило, но это только казалось внутри капсулы. Десантно-штурмовые корабли с большим ускорением врезались в атмосферу и перешли в режим плавного торможения, одновременно совершая противоракетные зигзаги. На заданной высоте они начинали отстрел и бомбардировку одновременно.
        Сильный толчок. Какая-то невидимая сила стала вжимать Мэка в кресло капсулы. Включились инерционные блокираторы, сразу стало легче.
        Пришла мысль, что может быть он и не долетит до поверхности, что какая-то ракета все-таки найдет его, или снаряд, или лазерный луч. А еще можно приземлиться посреди позиции ирианцев и старая карга точно покладет его в свою копилку. Хотя, может быть, бортинженеры рассчитали все точно и все приземлятся в заданной точке уже тактически сгруппированными для боя.
        Гул и шкварчание от трения об атмосферу нарастали. Небольшой, едва заметный в постоянной болтанке толчок - отстрелилась внешняя оболочка, она прибавит безумия в компьютеры ПКО. Теперь все вокруг шипело, температура повысилась и продолжала неуклонно подниматься.
        Сколько времени он падает, минуту, пять, десять? Неопределенность действовала на нервы, когда не уверен, что сейчас не испаришься в море огня и каждое лишнее мгновение увеличивает эту вероятность.
        Наконец, что-то сильно ударило снизу - включились посадочные двигатели. Раскрылся парашют и, отработав, отстрелился. Всего в нескольких десятках метров от поверхности включился гравипривод. Капсула плавно опустилась, Мэк оказался на земле.
        Раскаленный люк отстрелился и отлетел куда-то назад. Внутрь устремился поток свежего воздуха. Мэк попытался отстегнуть ремни зажимов, тщетно давя на кнопку. Ничего не получалось, видимо от перегрева система вышла из строя. Тогда он изловчился и вынул десантный нож, острое лезвие перерезало сверхпрочные ремни. Мэк выбрался из капсулы и оглянулся. Вокруг была не земля.
        Огромнейшая, метров тридцать в высоту, металлоконструкция, наверное представляла из себя какой-то модуль космопорта или пакгаузы или ремонтные доки. Вся эта громадина раскинулась радиусом в километр. Во многих местах зияли рваные пробоины, полыхали пожары, валялись трупы, одетые в основном в светло-коричневую форму ирианской пехоты. Вокруг покореженные каркасы разрушенных двух верхних уровней. Всюду были слышны выстрелы и грохот разрывов.
        - Внимание, - раздался голос по защищенному каналу связи его подразделения, - это командир манипула. Командирам отрядов проверить наличие личного состава и доложить.
        В эфире послышались переклички соседних отрядов. Среди них пробился голос Вика:
        - Хатан.
        - На месте.
        - Смили.
        - На месте.
        - Мэк.
        - На месте.
        - Оберкромб, Шедан, Хаяд.
        - Здесь.
        - Здесь.
        - На месте.
        - Стук, Булахет, Нор, Джавандесора.
        - Здесь.
        - Здесь.
        - На месте.
        - Здесь.
        - Порядок, ребята. Я вас запеленговал. Теперь засекайте мой сигнал, собираемся у меня.
        По сержантскому каналу стали поступать доклады:
        - Это командир первого отряда, все на месте.
        - Это командир второго отряда, все на лицо.
        - Это командир третьего отряда, у меня все. Командир четвертого отряда убит при десантировании.
        Короткое шипение и голос взводника:
        - Четвертому отряду прибыть ко мне. Засекайте мой пеленг. Остальным отрядам рассредоточиться. Атаковать зенитную батарею впереди. Конец связи.
        Пробираясь по развалинам, Мэк нашел свой отряд. Сметая завалы металлолома, пластика и полибекса, ДШМ, которым управлял ОКонор, появился сзади. За ним шел первый отряд.
        ДШМ открыл огонь из крупнокалиберной скорострельной пушки и спаренного с ней лучемета и рванул вперед. По приказу Вика отряд зашел метров на двадцать правее ДШМа и стал продвигаться сквозь развалины.
        Пригибаясь под вражескими выстрелами, Мэк короткими перебежками добрался до рухнувшей огромной балки. Метрах в пятнадцати от него засел ирианец и, ведя обстрел, не давал подняться двум легионерам, залегшим в воронке. Выбрав момент, Мэк швырнул гранату и пригнулся во время взрыва. Двое из воронки подбежали к нему. Это были Хатан и Стук.
        - Прикрой, - бросил Хатан и перемахнул через балку, выбрав позицию среди горящих бетонитовых обломков.
        Надсадно воя, сзади упал снаряд, обдав их волной раскаленного воздуха.
        Метрах в двухстах появились коричневые мундиры.
        - Сейчас моя крошка их приласкает, - Стук улыбнулся и прицелился из огнемета. Поймав в прицел группу солдат, он произвел выстрел. Заряд распылил аэрозоль среди дюжины атакующих, которая мгновенно сдетонировала. Объемный взрыв словно куклы разметал моментально воспламенившихся ирианцев.
        Ответный огонь не давал поднять головы. Их было слишком много. Наступающие ирианцы разделились на группы: одни прикрывали огнем, другие преодолевали расстояние, периодически меняясь.
        Где-то сбоку в игру вступила автоматическая пушка ДШМа ОКонора, накрывая огневую группу. Хатан успел срезать троих, слишком близко подобравшихся к нему. Мэк уложил еще одного. Ирианцы стали отходить.
        Откуда-то справа появился Смили, за ним Хаяд, сзади бежал перепачканный чужой кровью Оберкромб.
        Ответные выстрелы по ДШМу не причиняли ему вреда, тогда как он сам скашивал немало врагов. Смили вскочил, намереваясь найти себе лучшее укрытие и разрывная пуля проделала в его груди огромную дыру, отбросив тело назад.
        Ирианцы располагали некоторым количеством истребителей и штурмовиков, полученных в помощь от Опета. Сейчас над космопортом завязался воздушный бой. Сбитый имперский истребитель, проломав верхние уровни комплекса, рухнул на отступающих. Раздался взрыв, унесший жизни десятков вражеских солдат. Между развалинами потянулся, все заволакивая собой, черный едкий дым.
        Дым служил хорошим прикрытием, легионеры стали продвигаться вперед.
        Ведя плотный огонь из всех стволов, ДШМ ОКонора влетел на позицию зенитной батареи, раздавил ближайшую установку и расстрелял еще две вместе с прислугой и двумя десятками пехотинцев. Позиции еще трех установок находились дальше, что и спасло их. Один из расчетов, быстро сориентировавшись, искорежил ДШМ из всех четырех автоматических стволов системы.
        Беспрерывно стреляя, легионеры достигли позиций и кинулись в рукопашную.
        - Суки! - крикнул Стук и сплюнул, смотря на лежащую у его ног голову Хаяда.
        Выбрав себе укрытие и тщательно прицелясь, Стук с улыбкой сжигал расчеты зениток. Вдруг что-то резко ударило его по защитному шлему, который слетел с головы. Упав и выронив огнемет, Стук увидел бросившегося на него ирианца. Он успел подсечь его ногой, и они сплелись в смертельной схватке. Легионер почувствовал нож между ребер, боль резко отдалась во всем теле. Возник животный страх за свою жизнь, который удвоил силы. По всей видимости, нож не зашел глубоко. Ударив головой в переносицу врага, Стук на какие-то секунды обездвижил его и загнал его же нож ему в шею.
        Мэк вытащил десантный штык-нож из живота пехотинца и увидел то, что Стук видеть не мог. Ирианец автоматом, как дубинкой замахнулся над незащищенной головой Стука. Тяжелый приклад размозжил затылок огнеметчика.
        Прыжком сбив ирианца с ног, Мэк выбил у него оружие и всадил нож в сердце. Обернувшись, он увидел, как Хатан раскидал вокруг себя врагов, нанося увечья сапогами, кулаками и прикладом стэнкса. В уголках рта у него пузырилась пена, глаза превратились в черные омуты, белки налились кровью, лицо перекосилось. Сам он был сильно измазан чужой кровью. Отбросив стэнкс, Хатан схватил двух повстанцев и стукнул их друг о друга, после чего заорудовал штык-ножом. На какой-то момент наступила пауза, он стоял среди кучи мертвых и умирающих. Резко схватив стэнкс, он изрешетил завалившую кого-то из легионеров группу ирианцев.
        По каналу связи послышался сильный треск, затем:
        - Внимание, - услышал Мэк по приемнику, встроенному в защитный шлем, и прилег, взяв в руки огнемет Стука, - это ротный, лейтенант Нач. Кто сейчас в позиции защитной батареи?
        - Это легионер Мэк. Третий отряд четвертого манипула.
        - Понятно. Сколько вас?
        - Не густо, лейтенант.
        - Вы - это все, что осталось от вашего манипула, легионер. Слушайте внимательно, мимо вас будут двигаться танки повстанцев, легкие КФ-8, в сопровождении пехоты. Вам необходимо захватить хотя бы парочку зениток. Вашу позицию сдавать нельзя.
        - Мы захватили три, лейтенант.
        - Хорошо, легионер. Скоро к вам придет помощь, подразделение соседнего батальона. Удержите батарею до их прихода.
        - Постараемся, лейтенант.
        - Постарайтесь. Конец связи.
        Мэк обвел взглядом товарищей, находящихся рядом и спросил:
        - Все слышали?
        Все кивнули в подтверждение.
        - Быстрее к зениткам, сейчас начнется жара.
        Добежав до установок, легионеры подверглись обстрелу. Их посбивали с ног сильнейшие сотрясения и оглушительный рев от взрывов. На месте, где залег Нор, образовалась воронка с расплавленным металлом и раздробленным бетонитом. Шедана ранило в плечо. Одна из зениток превратилась в груду изувеченного хлама.
        Джавандесора вколол Шедану обезболивающее и наложил на плечо самозатягивающийся жгут.
        Из дыма и пыли показался первый танк, парящий в метре от их уровня модуля. Джавандесора и Булахет открыли по нему огонь. Четыре ствола зенитного орудия омыли огненным смерчем бронированную машину, изуродовав антигравы и спаренные пулеметы с приборами наведения на башне. Танк с высоты метра рухнул вниз, но остался боеспособным. Его броня отразила реактивные снаряды, а 152-х миллиметровая пушка, спаренная с лучеметом, хищно ощерилась на установку, обстрелявшую его. Грянул выстрел. Зенитка разлетелась на куски, Мэка и Хатана обрызгало ошметками Булахета и Джавандесоры. Мэк навел прицел и Хатан вдавил гашетку турели. Танк лишился вооружения и стал грудой неподвижного металла.
        - Я порешу эту ублюдину, прохрипел Хатан и побежал к танку. В пробоину, где недавно крепилось дуло пушки, он нашпиговал гранатами неподвижного монстра. Взрывы превратили танкистов в месиво.
        Танк окутался дымом, в ноздри ударил запах паленого мяса.
        Шедан тем временем занял турель, что и убило его. Какой-то ирианец лупанул из гранатомета. Граната попала в верхний край бронелиста зенитной установки и тонкий кусок стали, вырванный взрывом, снес Шедану верхнюю часть черепа. Он так и остался сидеть в кресле, с застывшей улыбающейся челюстью.
        Вторая граната попала между стволов зенитки, прогнув их. Мэк бросился в сторону. В перекрестие прицела огнемета он поймал боевой гравитолет, в котором сидело около тридцати повстанцев. Крестик попал на грудь одного из солдат, сидящего в самой гуще. Дальномер показал цифры расстояния, угловую скорость цели, запрограммировав детонацию капсулы. Мэк нажал на спусковой крючок. Ирианцы зажженными факелами повылетали в разные стороны, словно ракеты на фейерверке. Сам гравитолет врезался в стену, которая обрушилась на него, изломав на части.
        Танк, с которым они разделались, был фланговым, остальные шли правее. Зато теперь они оказались между двух огней. Спереди, под прикрытием развалин, с гравитолетов сгружались ирианцы, сзади черные мундиры легионеров прокладывали себе дорогу среди завалов, обломков и трупов, прикрываемые огнем ДШМок.
        В небе с новой силой разгорелся воздушный бой, совершенно непонятный, если наблюдать за ним с земли, к тому же имея ограниченный обзор. Ирианских пилотов было очень мало. Среди их боевых единиц попадались наспех вооруженные яхты. Истребители кружились в смертельных поединках. Вспышки от взрывов ракет, противоракет, трассы лазерных пушек все больше и больше наполняли небо. Бомбы имперских бомбардировщиков десятками тонн сыпались на головы защитников Ирбидоры...
        Через несколько часов Мэк и Хатан сидели в воронке, по колено в воде. Они находились вне гигантского развороченного модуля на уровне земли, в одной из атак покинув место своего приземления. Раскрошенный бетонит обнажал голую почву. Тут же в воронке стоял «Вузул» и его оператор - легионер неизвестно какого батальона, черт знает какого полка. Они пережидали артобстрел, длившийся уже около получаса. Как ни странно, авиация 19-го флота не смогла подавить артиллерию ирианцев. Оставалась надежда, что скоро это упущение будет исправлено.
        Земля содрогалась, обдавая их комьями грязи и крошками бетонита. Постоянный вой и гул снарядов и тактических ракет не умолкал ни на секунду. Хатан включил свой приемопередатчик - сплошной треск, видимо, служба радиоэлектронной борьбы имперцев старалась во всю прыть. Хатан отключился и уставился в небо, которого из-за дыма почти не было видно.
        Пространство вокруг них было наполнено горящей техникой и тысячами трупов. Тут не было тыла, не было передовой. Группы ирианцев и легионеров перемешались, превратив сражение в сплошной хаос. Артиллерийский удар повстанцев убивал и своих и чужих.
        Наконец, канонада смолкла. Снова затрещало ручное оружие. Оператор «Вузула» вскарабкался к краю воронки и стал наблюдать в визир, выискивая себе цель. Скатившись обратно вниз, он разложил планшет с электронной картой местности и стал ориентировать ракетомет, после чего произвел несколько выстрелов. Вскарабкавшись снова, он опять припал к визиру.
        - Достал, черт их возьми! - прошептал оператор, на его лице взыграла улыбка.
        Едва уловимый свист в начавшейся стрельбе закончился взрывом, обдавшим Хатана и Мэка волной земли. Мэк выплюнул комья грязи, очистил от нее нос и уши и отбросил придавившее его тело оператора «Вузула», лишенное головы, рук и грудной клетки.
        Мэк помог выбраться Хатану, которого совсем засыпало землей, после чего он осмотрел ракетомет. Тот не пострадал, в найденном ящике оставалось несколько ракет.
        - Хочешь, чтобы нас во второй раз накрыло? - спросил Хатан.
        Мэк мотнул головой.
        - Не накроют.
        - Тогда давай, покажи этим засранцам, чему тебя научили на Уль-Тии.
        Мэк улыбнулся, но из-за разбитых губ получилась какая-то гримасса.
        - Знаешь, что я думаю?
        - Ну.
        - Что мы все же не несчастливый отряд, нас осталось аж двое. Со всего манипула.
        Посреди некогда ухоженного, но теперь уже запущенного сада была вырублена неширокая просека, заканчивающаяся небольшой поляной, посреди которой когда-то располагалась уютная тенистая беседка. Несколько месяцев назад она была снесена, а на ее прочный фундамент был наложен добротно сработанный настил из бревен, пропитанных защитным составом. Настил представлял собой ровный квадрат со стороной в пять метров. С противоположных сторон настила возвышались две пятиметровые сваи, которые на много метров уходили глубоко в фундамент. Сваи соединяла приваренная балка, получившаяся рама образовывала букву "П". Ровно посередине горизонтальной балки свисала прочная, толщиной в человеческую руку, цепь, на конце которой была прикреплена узкая и тесная стальная клетка с тонкими, но очень прочными прутьями. Несильный ветер то и дело раскачивал клетку, и в месте с ней на ветру болталось ее содержимое - то, что некогда было человеком. Его голые, бледные ноги, неестественно застывшие, торчали в разные стороны. Их местами покрывали почерневшие геммотомы, местами вздувшиеся вены, а кое-где страшные язвы, в которых
копошились золотистые и черные насекомые, отсвечивающиеся омерзительным сальным блеском и издающие раздражающее жужжание и треск хитиновыми пластинками. На обоих ногах отсутствовали коленные чашечки, а если приглядеться, то было видно, что были вырваны и все ногти. Впрочем, на руках их тоже не было.
        Покойник был совсем наг и полуразложен и являл собой отвратительное зрелище. Кожа во многих местах лопнула, брюхо разбухло от скопившихся газов, вздулось и прорвалось по центу, вывалив месиво, бывшее когда-то кишечником, среди которого пировали трупные черви. По телу ползали все те же золотистые и черные насекомые. Лицо представляло кошмарную картину: нос и уши были объедены, глаза выклеваны птицами, кожа приобрела синюшно-мерзкий цвет.
        Маршал герцог-текронт Хок отступил на несколько шагов назад, где сладковатая тошнотворная вонь не с такой силой била в ноздри, хотя ветер дул от него. Хок подкурил сигарету с крепким табаком и сделал несколько судорожных затяжек. Но и сигарета не стерла неприятный привкус во рту. Он отступил еще дальше и как следует отхаркался.
        Это был сад южного дворца прежнего префекта ирианских миров Рисальдина Ажора. По иронии судьбы, а вернее было бы сказать, по иронии войны, дворец, как и некоторые очень немногочисленные непромышленные объекты Ирбидоры, совершенно не пострадал. Маршал избрал его для размещения своего командного пункта, здесь же разместился объединенный штаб 46-й, 80-й армий, 19-го флота и частей БН.
        Страшная находка в саду была сразу же обнаружена разведчиками, когда здесь проходила дивизия 80-й армии. Солдаты не стали ничего трогать, командир дивизии также оставил все в «первозданном» виде, но доложил в штаб корпуса. Его донесение завертелось и дошло до командующего группировкой. Когда во дворец прибыло оперативное и штабное руководство во главе с самим маршалом, его тут же провели к находке. Существовали вполне обоснованные подозрения, что обнаружен именно Ажор, ведь с самого его захвата повстанцами о его судьбе ничего не было известно. В первый раз, когда Хок осмотрел труп, его едва-едва не вырвало, помогло лишь то, что в своей жизни он насмотрелся и не такого еще, хоть то и было достаточно давно. Криминалисты и судмедэксперты военной полиции извлекли труп и взяли пробы, по которым установили личность (хотя было немало сомневающихся, что это и есть Ажор), установили причину смерти, характер повреждений.
        Это был труп префекта. Если бы это был какой-нибудь ирианец или кто-то другой, установление личности было бы и бессмысленно, и невыполнимо. В рапорте судмедэксперт указал, что жертва скончалась от голода, хотя и пережила длительные мучительные пытки. Повреждений было много, перечень и описание составляли несколько объемистых файлов. Но из всех Хок обратил внимание на два: дико изувеченные половые органы и не менее страшно изувеченный анальный проход. Потом ему припомнилось, что префекту по одному методично сточили все зубы.
        Пытали Ажора долго и мучительно. Но умер он от голода, выставленный на всеобщее обозрение, всеми презираемый и ненавидимый.
        Герцог-текронт посмотрел на кучи разбросанных гнилых фруктов, овощей, тухлых яиц и даже ссохшихся экскрементов. Когда-то сюда тянулись толпы поломников, чтобы увидеть того, кто для них олицетворял самое ужасное в жизни, виновника их повседневных кошмаров. Хок не разрешил убрать мусор.
        На третий день обоснования во дворце была обнаружена подземная галерея. Маршал с группой офицеров побывал там, а когда они вернулись, Хок установил у входа пост и приказал никого не впускать. В ту ночь он пил до рассвета. А на утро приказал вновь поместить тело Ажора в клетку и установить на прежнее место.
        С тех пор он каждые несколько дней наведывался в сад и размышлял.
        И с каждым разом он все больше понимал ирианцев. Он прибыл в Ирбидору подавлять бунт, тогда он был одним человеком. Теперь же, что-то внутри него переменилось, затронуло какую-то душевную струнку, заставило стать совершенно другим.
        Хок докурил сигарету и выбросил. Во рту совсем пересохло.
        Он бросил взгляд на часы, хотя время еще было, спешно пошел обратно во дворец.
        На выходе из сада расположились несколько командно-штабных машин. Увидав командующего, солдаты, копошившиеся вокруг них, как один, вытянулись в струнку и отдали честь. Маршал машинально ответил, занятый своими мыслями.
        У дворца спешно разворачивалась дополнительная зенитно-ракетная батарея. В воздухе постоянно барражировала пара тяжелых экранопланов-перехватчиков, в ближайшем порту разгружался транспортник, доставивший станции плазменных щитов. Накануне ирианцы предприняли попытку уничтожить дворец тактическими артиллерийскими ракетами с ядерными боеголовками мощностью в одну килотонну. Обстрел не удался главным образом из-за малочисленности пущенных ракет. Ну, а если повстанцы совершат более массированный обстрел? Сейчас многие специально выделенные подразделения были брошены на подавление мобильных ядерных групп повстанцев. Но результат не мог гарантировать никто.
        Вокруг дворца царила нервная атмосфера. На расчищенной площадке, забитой самой разнообразной военной техникой, на антигравах взлетела бронированная машина связи и, едва не столкнувшись с заходящим на посадку гравитолетом, стала стремительно удаляться. Вокруг господствовала суета, кто-то куда-то бежал, раздавались команды, скрежетали механизмы.
        Хок с недовольством посмотрел вслед удаляющейся связной машине и поднялся по широким ступеням центрального входа. У парадных дверей стоящие по обе их стороны солдаты караула резво отдали ему честь, через секунду к выходу подбежал дежурный офицер с докладом, что за время его отсутствия не случилось никаких происшествий и так далее и тому подобное. Предупреждая его намерения, маршал поднял руку и спросил:
        - Меня интересует генерал-майор БН Цет. Он еще не прибыл, лейтенант?
        - Он пару минут назад выходил на связь, господин командующий. Сообщил, что задержится, его колонна попала под обстрел в ста восьмидесяти километрах отсюда.
        - О своем грузе сообщал?
        - Так точно, господин командующий. Груз не пострадал. Потери минимальны, колонна справилась с бунтовщиками своими силами. Генерал прибудет через четверть часа.
        - Благодарю вас, лейтенант.
        Дежурный отдал честь и проводил взглядом стремительно удаляющуюся фигуру маршала.
        Хок добрался до своего кабинета и заперся. Жесткий стул со скрипом принял его грузное тело. Он уныло посмотрел на обшарпанные стены и потолок кабинета, единственной мебелью здесь были широкий стол, несколько стульев, да аппаратура, прибывшая с ним. Местные жители говорили, что раньше дворец ломился от роскоши. Теперь же на полу остался некогда великолепный ковер, который теперь покрывали пятна грязи и пролитого вина.
        Герцог-текронт ждал генерала БН Цета - доверенного офицера Иволы. Цет вез во дворец накануне пойманного оперативниками Безопасности Нишитуры одного из лидеров ирианцев - Аль Кора, по следам которого гонялись более месяца и на котором сорвалась не одна операция по его поимке. Теперь он в руках БН, в руках империи.
        Хок знал, что ждет ирианца, и не разделял энтузиазма Цета по поводу его дальнейшей судьбы. Для себя он решил, что не будет участвовать в допросе Аль Кора, пусть генерал-мясник доставляет себе удовольствие без него.
        Через время в дверь громко постучали.
        - Войдите!
        Вошел его адъютант, совсем еще молодой высокий и худой юноша, новенькая форма с погонами младшего лейтенанта которого с трудом скрывала его худобу.
        - Разрешите доложить, господин командующий?
        - Докладывайте.
        - Прибыл генерал Бн Цет. Просил передать, что ждет вас в комнате для допросов.
        - С ним кто-нибудь был?
        - Э-э-э, да, господин командующий. Бээнцы вели какого-то штатского, ирианца вроде.
        - Хм, Крет, меня интересуют старшие офицеры БН.
        - Никак нет, господин командующий.
        - Странно... ну ладно. А почему мне не доложил дежурный по штабу? Ты что у Цета мальчик на побегушках?
        Адъютант жутко смутился и слегка покраснел, насколько позволял его нишидский пигмент. Видя, что он молчит и пауза затягивается, Хок подтолкнул его:
        - Так как, Крет?
        - Там...
        «Мальчишка!» - без злости подумал маршал, а адъютант все-таки смог преодолеть свое смущение и выпалил:
        - Дежурный потому не доложил, господин командующий, что выбежал на происшествие...
        - Какое еще происшествие?
        - Столкнулись два гравитолета у восточного крыла дворца, есть раненные. А я, вобщем, я подменил дежурного.
        - Отчего же ты не воспользовался связью дежурной части? И кто остался в самой дежурной части?
        - Аппарат занят помдежем, который держит связь с самим дежурным.
        - Лихо! - только и сказал Хок и увидел, как смущенное лицо Крета вновь тронул румянец. - Ну, и ты примчался сюда, не воспользовавшись другим каналом? А где твой личный передатчик?
        Адъютант совсем растерялся.
        - Ладно, Крет, в следующий раз не суетись, подходи к делу хладнокровно.
        - Так точно, господин командующий.
        - Это не приказ, это совет. А теперь возвращайся в дежурную часть. Сообщишь дежурному, чтобы составил подробный рапорт о происшествии с указанием фамилий виновных.
        - Есть!
        Адъютант еще немного постоял и осмелился спросить:
        - Разрешите идти?
        - Идите, Крет.
        Щелкнув каблуками сапог, он отдал честь и четким строевым шагом покинул кабинет.
        «Постращал его немного, - подумал маршал, - пусть не теряет голову. Надо бы подыскать на его место кого-нибудь другого, но только потом, пусть сначала эта дыбанная война закончится, а то убьют его в первом же бою. Хотя, может быть, в нем проявится хороший воин, а робеет он по молодости перед моими маршальскими звездами.»
        Герцог-текронт покинул кабинет и спустился гравилифтом в комнату допросов. У дверей его встретили караульные бээнцы и «взяли под ружье».
        Комната была просторна, особенно из-за нехватки мебели.
        - Здравия желаю, господин командующий, - приветствовал его Цет.
        - Здравия желаю, генерал.
        Они пожали руки.
        - Вот, смотрите, - с очень довольным видом показал генерал в сторону своих подчиненных, которые устраивали в кресле для «промывки мозгов» Аль Кора.
        - Много же мне нервов потрепал этот ублюдок, но теперь я ему воздам должное.
        Бээнцы с силой пристегивали отчаянно сопротивляющегося ирианца к креслу. Тот дико визжал и брыкался, чувствуя неотвратимое. Невольно возникала аналогия с животным, которое привели на бойню, и которое чувствовало приближение смерти и изо всех сил упиралось. Только в случае Аль Кора на кону была не смерть, а сумасшествие.
        - Сейчас приступим, - Цет злорадно ухмыльнулся и потер в предвкушении руки. - В его голове много ценного. Эфор безопасности будет доволен.
        - К сожалению, вынужден вас покинуть, генерал, - с деланной досадой сказал Хок.
        - Неужели вы лишите себя удовольствия поприсутствовать? - Цет искренне удивился.
        - Я понимаю ваше нетерпение и разделяю вашу радость, генерал, но вы прибыли немножко не ко времени. У меня через час важное совещание, я должен подготовиться.
        - Понимаю, господин командующий. - Удивление генерала сменилось радостью, которую он замаскировал под нетерпение от ожидания будущего мозгового штурма пленника. И было от чего. В секретных инструкциях, адресованных лично Цету, Эфор Ивола выражал желание, чтобы некоторые сведения извлекались из пойманных главарей мятежников вне присутствия армейского начальства.
        - Я надеюсь, вы поделитесь со мной результатами? - спросил Хок для виду.
        - Непременно. Копию записи психосканирования я вам отдам лично.
        «Подкорректированную, естественно, - подумал маршал. - Некоторую информацию армейцам знать не положено, с точки зрения БН. Не положено даже мне, герцогу-текронту, кузену императора! А, плевать!»
        Хок кивнул на прощание и, выкинув из головы Цета с его садистской командой, стремительно вышел из помещения.
        Вновь вернувшись в кабинет, он хотел было поработать с донесениями тыловиков, но вспомнил о пленном.
        Сегодня утром он выезжал в район дислокации одного из корпусов 80-й армии, побывал в штабе корпуса, на командных пунктах дивизий, некоторых бригад и отдельных полков, беседовал с офицерами. Такие выезды приходилось делать не раз, важно было лично оценить обстановку на сложных участках, выявить потребности войск, слабые стороны в боевой подготовке, сопоставить снабжение войск и их реальные нужды и многое другое.
        Возвращаясь во дворец, его гравитолет пролетал мимо лагеря пленных повстанцев. Маршал решил побывать и в нем. Лагерь ему не понравился. Много грязи, большая смертность, разболтанная дисциплина охраны. Он снял с должности начальника лагеря и с понижением направил на передовую, а на его место назначил другого офицера, указав тому на недостатки в организации конвойно-караульной службы и содержании пленных и приказав их устранить. А чтобы новый начальник лагеря побыстрей шевелился, он оставил одного из своих офицеров-порученцев.
        Во время обхода одного из бараков маршал заметил среди пленных нишидов. Это поразило его. Он приказал доставить к нему одного из них званием повыше. Привели изможденного, но от природы крепкого офицера в потрепанном мундире светлокоричневого цвета с майорскими погонами на манер имперских. Впрочем, погоны и были имперскими, как и эмблемы танкиста. Хок встретился с ним взглядом. Ни страха, ни сожаления в его глазах не было, маршал увидел в них обреченность и одновременно вызов. Он приказал поместить этого пленного в один из гравитолетов его эскорта, а солдатам покинуть машину. Обожженные руки пленного, перевязанные грязными обрывками офицерских кальсон, зажав не до упора, сковали наручниками.
        Оставшись один на один внутри гравитолета, Хок и пленный долго смотрели друг другу в глаза, взаимно оценивая.
        Хок не ощущал ни ненависти, ни презрения, только интерес.
        - Ты ведь нишид и служил в сорок восьмой армии, не так ли? - для начала задал очевидный вопрос маршал.
        Пленный кивнул.
        - Нишид, а воюешь на стороне ирианцев. Против своих же.
        Пленный молчал.
        - Я герцог-текронт маршал Хок, командующий объединенной группировкой на ирианских мирах. Теперь прошу представиться вас.
        - Майор Аринс, командир первого батальона восьмого среднего танкового полка ирианской революционной армии.
        - Почему вы перешли к ним, майор Аринс?
        Пленный молчал и все так же с вызовом смотрел в глаза Хоку.
        - Что тебя подвигло на предательство? Ты же нишид, давал присягу, а потом воевал против своих же товарищей.
        - Мои товарищи там, в лагере.
        Хок отвел взгляд в сторону. Наступила пауза. Аринс уставился в пол.
        - Крет! - вызвал маршал по передатчику адъютанта.
        - Слушаю, господин командующий.
        - Организуй сто грамм.
        - Понял.
        Спустя пару минут открылся люк десантного отсека гравитолета. Адъютант принес кружку с водкой и завернутый в бумагу бутерброд с ветчиной. Поставив все это на одно из сидений у амбразуры, он удалился.
        - Пей и закусывай.
        Пленный взглянул на принесенное и отвернулся. Хок понимал, что это проявление гордости и знал, что Аринс голоден.
        - Не отказывайся. Пей. Я тут не собираюсь тебя исповедывать, объяснять, какой ты есть. Я просто хочу понять.
        Несколько минут никто не произносил ни слова. Маршал ждал, а Аринс вел с собой внутреннюю борьбу и вовсе не с голодом, а с врожденной нишидской гордостью.
        - Понять, - прошептал майор и, протянув скованные руки, ухватил ими кружку. Сделав резкий выдох, он залпом ее опорожнил. Потом, развернув бумагу и быстро заработав челюстями, расправился с закуской.
        - Сигарету?
        - Благодарю, маршал.
        Хок вынул из пачки две сигареты, одну дал ему и чиркнул зажигалкой, после чего подкурил сам.
        Отсек потихоньку стал заполняться дымом крепкого табака.
        - Так что же тебя вынудило, майор Аринс? Почему ты их считаешь товарищами?
        Пленный выпустил дым и вновь встретил изучающий взгляд Хока.
        - Да, я давал присягу. Я даже любил империю. Мечтал о карьере и довольно успешно ее делал. Я служил на Нишитуре после Танковой Академии, потом год на благополучной Алкафере, потом перевелся на Ирбидору в сорок восьмую армию на повышение на должность командира батальона. Я здесь пятый год, господин маршал, пятый год. И за каждый чертов год я много чего увидел, много чего. Во мне все кипит, когда я вспоминаю, что здесь происходило, что творили бээнцы, полиция и эта тварь бешеная - недоносок Ажор. Кстати, после начала восстания, я посетил его дворец и видел его коллекцию.
        - Я знаю, о чем ты, тоже видел.
        - Вам не понять, господин маршал, - в его словах было полно горечи. - Черные дела Ажора вас возмущают с точки зрения морали, достоинства, чести нишида. Но вы дворянин, вы состоятельны, у вас связи, положение. Вы далеки от этого и всегда останетесь далеки. А я простой нишид... Но и я нишид. А ирианцы? Каково им? Их проблемы вообще за гранью вашего восприятия. Я жил долгие годы в иллюзии, что живу в нормальном обществе, в нормальном государстве. Ирбидора меня переродила. Было время, когда я стыдился себя - нишида. Я возненавидел империю, возненавидел БН, императора, армию, все.
        Аринс снова затянулся и уставился в пол.
        - Что ж, майор, это твой выбор, плох он или хорош. Надеюсь, ты не ошибся и поступил правильно.
        В глазах пленного мелькнуло удивление.
        - Не ожидал услышать от вас такое... Да, это мой выбор. Я сохранил свою честь.
        Маршал вытащил пачку сигарет, потом запасную и передал их пленному вместе с зажигалкой.
        - Бери, не отказывайся.
        Пачки сигарет исчезли в карманах майора, а зажигалку он вернул.
        - У ребят есть. Спасибо.
        Хок очнулся от утренних воспоминаний и уставился на трещину на стене напротив стола. Ему вспомнилось многое другое. Сожженные деревни, уничтоженные ядерными ударами города. На душе стало как-то тяжело. Потом он вспомнил отчаянное упорство обреченных ирианцев. Их смертников, наносящих тяжелые потери войскам, особенно частям БН. Вспомнил эвакопункты, на которых бээнцы производили отбор, кого отправлять в миры смерти, кого расстрелять, а кого, в качестве рабов оставить на Ирбидоре и Ирпсихоре. У него было много вопросов, но кому их задать, кроме себя? Он вспомнил донесения с фронта, что экипажи истребителей бунтовщиков - профессиональные военные, что их артиллерия бьет всегда точно, атаки дерзкие и решительные, что оборона повстанцев носит упорный и ожесточенный характер, что недавняя внезапная атака танкового полка мятежников размолотила целую дивизию и еще штаб полка БН, вспомнил, что большинство повстанческих контрударов тщательно спланированы, внезапны, почти всегда скрытно подготовлены. Что это? Откуда у ирианцев столько имперской техники, оружия, боеприпасов. Всего этого явно больше, чем имела
48-я армия. Ему докладывали об опетских маркировках. И не из Опета ли прибыли сюда высокоподготовленные офицеры и спецы, чтобы стать повстанческими командирами? Что же творится в Опете? С кем он тут воюет? Империя воюет сама с собой?
        Он подумал о дальнейшей судьбе пленных, о майоре Аринсе. Таких, как он ждет трибунал и расстрел. Большинство тяжелораненных из посещенного им лагеря умрут. Остальным уготованы бараки миров смерти. Наличие в лагере тяжелораненых говорило о том, что они попали в плен армейцам или черным легионерам. Бээнцы таких добивали.
        Хок закрыл глаза и помассировал виски. Потом он вспомнил самодовольное лицо Цета и тупые отрешенные лица его палачей.
        «А на той ли я стороне?»
        Дул пронизывающий до костей ветер. Ночью температура всегда заметно падала и в купе с ветром заставляла неприятно подмерзать. Легкие мундиры черных легионеров совсем не согревали. Обычно Мэк спасался от ночного холода в гравитолете или в одном из брошенных фермерских домов или сараев или, на худой конец, в блиндаже. Но сегодня его рота находилась в карауле, охраняя покинутые ирианскими крестьянами постройки, скученные посреди неубранного поля, в которых были устроены склады боеприпасов.
        Мэк совсем задубел, зубы самопроизвольно клацали, пальцы ног занемели. Если бы не сыорсть, витавшая в воздухе, возможно холод переносился бы не так болезненно. Мэк посмотрел на трофейные наручные часы. Без десяти три. До конца смены десять минут. Уже десять минут или еще аж десять минут.
        Послышался неясный шорох. Он снял стэнкс с предохранителя и прислушался. Ничего. Наверно, происки ветра.
        На высоте пятидесяти метров пролетел очередной патрульный гравитолет, освещая все вокруг двумя спарками мощных прожекторов. Два параллельных луча вырвали из полутьмы пространство за металлобетонитовыми столбами со «змейкой» - коварной спиральной колючей проволокой под высоким напряжением. Как всегда - никого. Да и кто там будет, если все вокруг плотно заминировано и напичкано сенсорами и детекторами движения?
        Мэк пошел на новый круг, и выйдя за угол склада заметил, что из-за большой ирбидорской луны стала появляться вторая - менее крупная и более далекая. Эти луны всегда были рядом, неразлучные, как сиамские близнецы. Хотелось курить, но на посту это запрещалось. Перед заступлением ротный отбирал сигареты. Ничего, еще несколько минут. Еще несколько минут, и он сможет покурить в караулке и отправиться раздобыть чего-нибудь пожрать. Уже несколько часов желудок мучительно сводило от пустоты.
        Мэк посмотрел в ночное небо. Оно было чужим. Пожалуй, он впервые обратил внимание на эти висящие гроздьями чужие созвездия и далекие туманности и вспомнил созвездия его родной планеты из далекого и теперь такого же чужого детства
        В течение последнего месяца 50-й черный легион беспрерывно наступал. Атаки следовали за атаками, Мэк уже сбился со счета, сколько их было. Теперь их отвели на отдых и, возможно, на доукомплектование. Теперь участок его легиона занял более полнокровный 49-й легион. В тылу, километрах в пятидесяти к северу, в небольшом городишке расположились остатки 2-го легиона. Поговаривали, что его расформируют, тогда он пополнит поредевшие полки 50-го, у которого были упразднены тумены и выбиты многие подразделения.
        Командование отводило на отдых и части 80-й армии, где они пополнялись новой техникой, новобранцами из учебок и резервистами. Их никогда не расформировывали, ведь они - регулярные войска. Да и таких тяжелых потерь они не несли.
        От унылых и однообразных мыслей часового оторвало назойливое жужжание вызова. Мэк активизировал приемо-передатчик защитного шлема.
        - Двенадцатый пост, легионер Мэк, - по уставному доложил он.
        - Это Хатан. Через пять минут у прохода.
        - Давай, - бросил он, обрадованный тем, что в этот раз ротному не взбрело в голову обходить посты.
        Мэк неторопливо завершил последний круг и стал у прохода в минном поле у разъема в огороже колючей проволоки.
        Хатан был разводящим. Когда при формировании их роты в нее сводили остатки других, новый ротный - лейтенант БН, присвоил ему младшего сержанта, а совсем недавно - сержанта. Ротный чем-то нравился Мэку, да и другим тоже. Что-то в нем было. Говорят, что он попал на Ирбидору, да еще в черный легион за какой-то проступок. Говорят, он был капитаном. И он не носил бронекостюм, как другие офицеры.
        Колонна из четырех человек остановилась у разъема. Мэк нажал на пульт, и два метра периметра отъехали в сторону. К нему подошел заступающий легионер и занял его место, потом, когда смененный Мэк пристроился к удаляющейся колонне, тот вернул разъем в прежнее положение.
        След в след колонна двинулась обратно. Хатан внимательно смотрел под ноги, достаточно одного неверного шага - прощай жизнь. Через сто метров минное поле кончилось.
        Идти приходилось по стелящимся по земле колосьям ирианской пшеницы, следя, чтобы нога не угодила в какую-нибудь рытвину. Справа начинались небольшие бугорки. Легионеры поравнялись с ними, когда неожиданно ночную тишину разорвали близкий треск стэнксов и рой воющих светящихся в темноте реактивных пуль. Впереди кто-то вскрикнул. Мэк в доли секунды приник к земле, а в полуметре над головой прочертили огненные полосы «зажигалки». Стреляли справа. Бугорки хоть как-то закрывали от огня.
        - Мэк! - позвал Хатан.
        - Я цел!
        - Остальные?
        В ответ послышался всхлип. Мэк подполз к шедшему впереди легионеру. Тот был весь в крови и не шевелился. При осмотре стало понятно, что он вскрикнуть не мог. Шея - сплошное месиво, три аккуратные дырки в защитном шлеме, коленный сустав правой ноги раздроблен. Мэк пополз к следующему. А Хатан, тем временем, пробрался к бугорку и дал очередь, предварительно засекши, откуда ведется огонь.
        Стрельба не унималась. Обстрел велся со многих точек и по всем местам. Где-то далеко завыла сирена.
        Мэк подполз к следующему легионеру, тот тихо рыдал. При осмотре стало понятно, что дела его плохи. Пуля попала в бедро, раздробив кость и вырвав клок мяса при выходе. Вторая в предплечье, проделав четкое ровное отверстие, еще одна сделала вмятину в защитном шлеме. Видимо, шлем встретил ее под углом, что и спасло его обладателя.
        - Что там, Мэк?
        - Один готов, один не до конца.
        - Уноси его, я прикрою.
        Хатан дострелял магазин и перекатился в сторону метров на пять. На том месте, где только что была его голова, заплясали султанчики.
        Мэк перевязал раненного оторванными кусками нательного белья убитого, сделал инъекцию обезболивающего, потом перевернул раненого на спину и ползком потащил подальше от перекрестного огня, в сторону расположения своих.
        В это время воздух наполнили осветительные ракеты, размеренно спускающиеся на парашютиках. Вдалеке послышался едва различимый гул поднятых боевых гравитолетов.
        Что-то сильно ударило по ушам и обдало волной теплого воздуха, на несколько секунд все вокруг осветил оглушительный взрыв. Это раванул ближний склад. Потом рванули остальные. Огненное зарево потянулось к небу, наполняя воздух гулом и треском бушующего пламени.
        - Хатан! - крикнул Мэк и не услышал своего крика. В ушах звенело. - Хатан!
        Неясная тень превратилась в Хатана и выросла перед ним.
        - Ты цел?! - проорал сержант.
        - Цел!
        - А он?!
        - Тоже!.. Почти!
        - Пошли отсюда! Пока с нами не случилось это «почти»!
        Они подхватили стонущего раненого и, пригибаясь в полроста, побежали. Метров через двести пришлось остановиться, раненый мог не выдержать такого темпа.
        - Чертова мать, это же могло случться на моей смене, - сказал Мэк, когда слух частично вернулся.
        - Могло, но эти диверсы ждали. С трех до пяти самое подходящее время, организм тянет поспать.
        - Думаешь, им перерезали глотки, потом только рванули склады?
        - Думаю, так.
        Мэк похолодел. Если бы его смена была следующей, то...
        - К чему тогда было стрелять по нам? Взорвали бы склады и без лишних проблем смотались под шумок.
        - Не знаю, может у них что-то пошло не по плану, а может не любят, когда их преследуют.
        - Ну да-а, я не самоликвидатор.
        Хатан улыбнулся.
        - Я тоже.
        Появились гравитолеты, плюясь во тьму бешеной энергией тяжелых станковых лучеметов и башенных спаренных скорострельных орудий. Корпуса воздушных машин отсвечивали яростные всполохи охваченных адским огнем складов, поравнявшись с которыми они опустились к земле и начали высадку легионеров. Выгрузили восемьсот человек - целый батальон.
        Легионеры растянулись в ломанные цепи и пошли вперед. Высоко в небе вспыхнули десятки огней и, превратившись в огненные стрелы, понеслись во тьму. Мэк сразу определил, что это за огни - это в высшей точке траектории включились двигатели мин. Ирианцев накрыли реактивные минометы.
        - Пора! - бросил Хатан.
        Они вновь подхватили раненого и теперь уже в полный рост понеслись в расположение. А стрельба за их спинами постепенно усиливалась.
        У расположения батальона их встретил ротный - лейтенант Кракс, он отмахнулся от доклада и вызвал санитарный гравитолет, в который через пару минут погрузили раненого легионера, которого теперь ждал лазарет.
        - Остальные, сержант? - спросил Кракс.
        - Мертвы.
        - Ладно. Дуйте в блиндаж, отсыпайтесь. Завтра тяжелый день.
        Мэк и Хатан добрели до траншеи и вошли в ближайший блиндаж. Когда-то здесь проходила линия обороны ирианцев, теперь брошенные траншеи, блиндажи и отдельные окопы были восстановлены и заняты их полком.
        Все бревенчатые настилы были забиты спящими, десятки глоток издавали дружный храп. Хатан поджег маломощную пьезогорелку и достал из ранца флягу и полбуханки черствого хлеба. Хлеб был разломлен надвое, причем так, чтобы не пропало лишней крошки, а фляга с тайно изъятым из офицерской столовой коньяком, пошла по кругу.
        Тепло от коньяка блаженством разливалась по телу, а челюсти с радостным хрустом перемалывали почерствевший хлеб.
        Хатан спрятал пустую флягу и угостил друга сигаретой, крепкой и ароматной, тоже из офицерских запасов. Никто не говорил. Слова были не нужны. Докурив, они улеглись прямо на землю и моментально отключились.
        Их подняли в полседьмого. Кракс бодро вышагивал перед сонно выползающими и порядком подзабывшими, что такое нормальное утреннее построение легионерами.
        - Шевелись! Или вы не слышали команды «подъем»?! - проорал он. - Две минуты, чтобы очухаться, справить нужду и начать производить осмысленные действия. Живее!
        При этих словах один из легионеров, которого все называли «Крюк», словно налился желчью и недовольно скривился. Это не ушло от внимания лейтенанта.
        - Только ради твоей драгоценной персоны, Крюк, даю четыре минуты. Время пошло.
        Легионер не перестал зло гримасничать и уныло, но в припрыжку помчался в отхожее место. Кракс проводил его злорадным взглядом.
        - Строиться! - вскоре раздалась его команда.
        За несколько секунд невообразимой неразберихи рота умудрилась разбиться по манипулам и предстать перед строгим оком командира. Кракс произвел перекличку. После этой ночи из двухсот человек осталось сто шестьдесят два. Большинство остальных погибли, лишь некоторые попали в лазарет.
        - Да, не густо вас с утреца. Хатан, ты хоть подстрелил кого-нибудь?
        - Хрен его знает. Темновато было, бил по вспышкам...
        - Не понял.
        - Не могу знать, лейтенант.
        - Не разочаровывай меня, сержант. В твоем манипуле нет половины людей. Не поверю, чтоб ты в отместку не завалил хоть одного диверса.
        - Не могу знать, лейтенант.
        - Не разочаровывай меня, сержант. В твоем манипуле нет половины людей. Не поверю, чтоб ты в отместку не завалил хоть одного диверса.
        - Не могу знать, лейтенант.
        - Заладил. А что делал наш бравый легионер Мэк, сержант?
        - Выносил раненого.
        - Значит, он как всегда правильно сориентировался. Обращаю внимание всей роты на Мэка, который в атаку идет впереди всех, пригибается ниже всех, бегает быстрее всех, стреляет лучше всех и, захватив с собой какого-нибудь раненого придурка, первее всех сматывается с поля боя. Ставлю вам его в пример. Делайте как он, и может быть доживете до конца этой гребанной войны.
        Кракс остановил взгляд на стоящем с тупым выражением в первом ряду Крюке.
        - Легионер Крюк, выйти из строя.
        - Есть.
        Он вышел, заметно нервничая.
        - Перед вами, - брезгливо проговорил Кракс, - непонятный и редкий случай идиотии, господа черные легионеры. Как известно, сей субъект недавно вернулся из лазарета после отравления тухлятиной. До него с нашей ротой подобного еще не случалось. Крюк, ты опозорил роту и меня. Мне плевать, сколько придурков, как ты в других ротах. Ты один хуже из всех, засранец. Три дня из лазарета и опять сожрал какую-то дрянь. С такими тенденциями ты превратишься в пожирателя падали, Крюк.
        Многие легионеры засмеялись. Ротный поднял руку, призывая к тишине.
        - Хатан, он твой?
        - Так точно, лейтенант.
        - Лично будешь наблюдать за ним.
        - Есть! - Хатан недобро улыбнулся.
        - Встать в строй, Крюк... Рота, р-разойдись! Готовиться к кормежке.
        Вскоре прикатила полевая кухня и отъевшийся на харчах легионер принялся раздавать сваренную вчера и теперь остывшую скудную порцию каши. Ее вкус был омерзителен, она была даже не посолена. Кто-то из легионеров съездил повару в челюсть. Когда тот упал, получился какой-то шмякающий звук, что вызвало злые усмешки окружающих. Видя, что его хотят запинать, повар выхватил гранату и, пыхтя, дико закрутился волчком по земле, испуганно таращась на озверелые лица.
        Вмешался ротный. Его рычащий голос мигом остудил запал легионеров.
        После завтрака рота в составе батальона выдвинулась на место ночного боя. Заставляли что-то искать, но офицеры не говорили что. Может, они и не знали, что хотели найти.
        Не было найдено ни одного тела ирианца. Только следы крови. Видимо, они приходили не пешком, а во время боя забирали убитых и раненых с собой.
        Позже был обнаружен перевернутый, заваленный землей гравитолет. Рядом зияла здоровенная воронка от реактивной мины, из-за которой его и засыпало. У гравитолета отсутствовал нос, он почти весь выгорел, остался только голый, покореженный закопченый металлический остов. Значит, немного раньше, чем его засыпало, в него угодила еще одна мина. Легионеры открыли, срезав, заклинившие замки, люки и осмотрели нутро. И снова ни одного трупа. Кто-то оттер от копоти участок кормы и обнаружил потрескавшуюся и обугленную эмблему: паутину с человеческим черепом в центре, под которой едва различалась надпись: «СВОБОДНАЯ ИРБИДОРА». Стало понятно, кто устроил ночной налет. Это были фанатики из некогда подпольной военизированной группировки Ирианского Союза Освобождения. После революции ее боевики сформировали целую дивизию. Потом она была разгромлена, а остатки рассеялись по имперским тылам и проводили диверсии.
        Гравитолетом заинтересовалась военная полиция, которая тщательно обследовала его и по маркировкам позже установила, что гравитолет числился в одном из полков 80-й армии и теперь находится в разряде потерь.
        В поисках прошло время до обеда, батальон вернулся в расположение. На обед давали горячий суп с редкопопадающимися кусочками каких-то ирбидорских овощей. Но в этот раз чувствовалось, что бульон сварен на костях. Такого не было уже две недели.
        Кракс всегда ел вместе со всеми, чем завоевал уважение, даже несмотря на то, что он бээнец и нишид. Другие офицеры ходили в столовую.
        После обеда лейтенант построил роту.
        - В штабе полка решили, что наша рота больше всего подойдет на роль похоронной команды. Работать будем в зараженной местности. Будем хоронить ирианцев. Всем тщательно проверить костюмы химзащиты, кто достал себе бронекостюмы, проверить и их. Если обнаружатся какие-то изъяны, докладывать по команде. Командиров манипулов после проверок личного состава жду у себя. Все. В вашем распоряжении полтора часа. Р-разойдись!
        Легионеры разбрелись раскладывать вещмешки или армейские ранцы, кто смог их достать. Мониторы лично занялись проверкой химзащитных костюмов. Хатан подверг дотошной проверке свой манипул и выделил двух легионеров с изъянами. Он отвел их к ротному. Остальные разложились на земле и позасыпали.
        - Ну что там? - спросил Мэк, когда Хатан вернулся.
        - Ротный оставляет их здесь. У одного бронник с пробоинами, у другого костюм протерся. И что этот притырок с ним делал?
        - Да специально протер, - усмехнулся Мэк, - чтоб не носить. Таких безголовых хватает.
        - Ага, а если ирианцы нас газком угостят? Слышал я, в начале компании было такое. Целые батальоны жмуриков находили. Не успевали среагировать.
        - Дай сигарету, Кракс мне так и не вернул мои.
        - Держи, - Хатан дал ему пачку, потом снял шлем, и подмостив под голову вещмешок, отрубился.
        Мэк закурил и подумал о ротном. Странно, что он не носил бронекостюм. Видимо, он рассужал как и Мэк, о смерти не думал, просто был готов к ней. А убьют или не убьют, с судьбой-то не поспоришь. Мэк поймал себя на слове «судьба», похоже, он начинал в нее верить. Потом он подумал об «охоте на бронники».
        Среди убитых повстанцев попадались трупы в бронекостюмах. Некоторые из них были бывшими солдатами 48-й армии, другие завладели бронниками после того, как 48-я была разоружена. Многие легионеры стаскивали эти ценные трофеи с убитых и пленных, а бывало, разбирали по частям, и так и носили - частями. Прикрепляли поверх мундиров нагрудные и спинные пластины, шейные воротники, ножные и ручные латы. Иногда раздевали мертвых армейцев и бээнцев, но тайно, чтобы не встать к стенке за мародерство. Ирианцы поступали так же, охотясь на бронекостюмы и фрагменты. Случалось, что повстанцы совершали вылазки специально за ними, особенно в расположение частей БН. Исчезновение по ночам часовых или гибель целых групп деморализующе воздействовало, особенно когда кто-нибудь подрывался на искусственно замаскированной ирианской мине.
        Совершали вылазки и легионеры, но не всегда удачно. Бывало, что со стороны ирианских позиций на парашютиках выстреливали головы неудачников, прикрепленные к осветительным ракетам с вынутым зарядом.
        Мэк докурил и закрыл отяжелевшие веки. Сон пришел мгновенно.
        Он проснулся, как от толчка. Рядом кто-то орал во всю дурь, призывая строиться. Окончательно проснувшись, он узнал знакомые голоса Хатана и других мониторов.
        Рота построилась. Лейтенант прошелся вдоль нее и скомандовал:
        - Имеющие дефекты в средствах защиты, два шага вперед!
        Вышли шесть человек.
        - Напра-ВО! Отправляйтесь в блиндажи. До возвращения подразделения не спать. Охранять имущество. Шагом-АРШ!
        Все шестеро ушли с плохо скрываемой радостью. Сразу после их ухода на землю опустились гравитолеты.
        - Мониторам распределить личный состав по манипулам. Командуйте! - Кракс отошел в сторонку и начал облачаться в бронекостюм.
        Эту картину все наблюдали впервые, кто-то даже поспорил, оставит ли он его себе после посещения зараженной зоны.
        Мэк одел противогаз, прикрутил два мощных фильтра и надел поверх защитный шлем. Потом натянул на мундир костюм химзащиты и тщательно проверил герметичность. На пояс пристегнул ремень с подсумком, заткнул пару гранат и запрыгнул в десантный отсек гравитолета, заняв место у амбразуры. Амбразуру противоположного борта занял другой легионер. Остальные расположились на жестких откидных сидениях.
        Распределив всех, сюда же запрыгнул Хатан и занял место оператора - наводчика орудийной башни. Люки автоматически закрылись. Пилот поднял гравитолет в воздух.
        Километров через двадцать Мэк вставил стэнкс в гнездо и припал к бинокуляру амбразуры, дающему четкую картину проплывающей местности и высвечивающему столбцы ненужных сейчас цифр. В бинокуляр был виден идущий параллельно другой гравитолет, остальные шли позади, растянутой колонной по два. Когда воздушные машины миновали небольшой лесок, под рядом идущим гравитолетом стали видны небольшие яркие вспышки. Это были разрывы противопехотных мин. Они срабатывали от гравитационного поля, что создавали атигравы и этим же полем гасились, не позволяя причинить вред технике. Такое свойство антигравов широко использовалось при разминированиях.
        Преодолев 200 миль, колонна приземлилась на краю леса могучих деревьев. Легионеры выпрыгивали и настороженно водили стэнксами по сторонам. Невдалеке распластался разломанный и обгоревший штурмовой бронированный экраноплан с имперской эмблемой на одном из уцелевших стабилизаторов. Гравитолеты взмыли в воздух, кроме одного, который отлетел метров на триста назад и опустился в естественный катлаван. Остальные улетели, они должны были перевезти еще одну роту в какой-то другой район.
        Мэк занял место в строю. Лейтенант распределил по участку каждому манипулу, а сержанты разбили легионеров по парам. Кому-то пары не нашлось, тогда Кракс выдал ему огнемет и приказал занять позицию на одном из холмов, чтобы наблюдать за лесом.
        Мэк попал в пару с Крюком, на днях вернувшемся из лазарета, где лежал после отравления протухшим мясом. Такое с легионерами иногда случалось, голод притуплял чувство самосохранения. Как на самом деле звали Крюка не знал никто, а прозвали его так за очень заметную сутулость.
        Еще вчера в этих районах гремели бои. Теперь они отодвинулись на полсотни километров на север. Работы похоронным командам хватало всегда, только не всегда хватало их самих. Поэтому иногда привлекались черные легионеры.
        Рота Кракса разбрелась по вымершим окопам, наблюдательным пунктам, блиндажам и артиллерийским позициям с невредимыми и хорошо замаскированными, но зараженными лучевыми пушками. Еще вчера это был опорный пункт обороны. Теперь тут остались трупы застигнутых врасплох отравляющими газами повстанцев.
        Мэк и Крюк подошли к орудийной позиции, наткнувшись на нее совершенно внезапно. Буквально за десять метров ее нельзя было распознать не имея спецприборов, настолько хорошо ее скрывала до сих пор активизированная ландшафтная голограмма. Они перемахнули через капонир. Весь расчет застыл в той позе, в которой их застал удушающий газ мгновенного действия. Один облокотился у лафета, его пальцы застыли с дотлевшей сигаретой. Двое застыли во время еды. Еще один стоял у капонира, припавши лицом к квантовому дальномеру. У всех посиневшая, начинающая вздуваться кожа и выпученные обезумевшие глаза.
        Выбравшись наверх, напарники принялись рыть могилу тут же - у позиции. Вокруг тем же самым занимались остальные. Рытье большой братской могилы отняло бы намного больше времени. Все хотели поскорее убраться отсюда.
        Первым вытащили артиллериста с дальномером, сержанта, судя по знакам различия. Он стоял в полный рост, ноги прямо, руки подогнуты к голове. Этот в могиле занял совсем немного места. Крюк забрал себе его дальномер, который без проблем уместился в полупустой подсумок. С остальными тремя пришлось посложнее. Все они застыли сидя. Мышцы задеревенели и не позволяли распрямить им конечности. Напарники повытаскивали их наверх и примерились к могиле. Все не влезут.
        - Выроем еще одну? - приглушено, сквозь противогаз спросил Мэк.
        Крюк резко замотал головой и взял в руки лопату. Видя явные его намерения, Мэк перехватил его руку.
        - У тебя что, Крюк, совсем твой гребанный чердак снесло? Последние мозги оплыли?
        Но слова его не проняли, он вырвал руку, и обойдя первый труп, хорошо отточенным лезвием стал рубить руки и ноги. При каждом ударе слышался глухой стук, как будто лопата загонялась не в плоть, а в дерево. Крови почти не было. Крюк, закончив с первым, бережно подхватил четвертованное тело и так же бережно опустил его поверх уже похороненного. Следом в могилу полетели отрубленные культи.
        Мэку захотелось сплюнуть, но не плевать же в противогаз. Он взял свою лопату и последовал примеру напарника.
        Когда могила наполнилась, ее хорошенько засыпали землей и утромбовали получившийся холмик. У следующей позиции была вырыта новая могила. Но здесь весь расчет застыл сидя и было их пятеро. Пятым был офицер, сидевший на корточках и в упор смотревший невидяшими глазами в отключившийся дисплей портативного боевого компьютера. Мэк активизировал дисплей, и присев у покойника за плечом, посмотрел, чем занимался тот в последние минуты жизни. Сплошные формулы, расчеты траекторий, метеопараметры, координаты ориентиров и прочее. Насколько Мэк знал, такие расчеты производились при стрельбе с закрытой огневой. Бьющим прямой наводкой лучевым пушкам они были ни к чему. Значит, где-то должны быть позиции реактивных минометов или гаубиц, или «Вузулов», а может быть самоходных тактических ракетных установок.
        Пока Мэк возился с компьютером, Крюк уже повытаскивал четверых и вовсю орудовал лопатой. Мэк вскоре к нему присоединился, таща с собой офицера. Первый труп полетел в могилу, следом руки и ноги, Крюк отрубил и голову, ему чем-то не понравилось его лицо.
        И тут, совершенно на ровном месте, напарник споткнулся и, крутанувшись волчком, упал на край могилы, придавив лежащее у самого ее края тело. Все случилось за доли секунды. Мэк не понял, что происходит, но реакция сработала моментально, он в два огромных прыжка преодолел пространство до могилы и нырнул в нее, больно ударившись грудью о покойника.
        В глазах расплылось, дыхание сперло, носоглотку словно обожгло. Все было мгновенно, секунду - не больше. Но и этого хватило, чтобы понять. Левый фильтр противогаза разворотила пуля. Стрелял снайпер, поэтому выстрелов не было слышно. С усилием подавив подымающуюся в душе панику, Мэк упорядочил мысли и перевернулся на спину.
        «Ну вот, и я получил свое, - пришла мысль, - только бы рука не занемела».
        Он с силой прижимал ладонь к поврежденному фильтру, жалея, что в случае крайней необходимости ее нельзя будет сменить, да гадая, какую дозу успел получить. Зрение медленно восстановилось, но в груди отдавало болью при каждом вздохе. Носоглотку не переставало жечь. Взгляд остановился на прямоугольнике неба, видимого из могилы, не самом краю которой сползало тело окоченевшего ирианца, придавленное Крюком.
        Мэк выматерился, потом еще, но уже дольше и злее, когда труп свалился на него, больно ударив обрубком руки в пах.
        Наверху раздалась беспорядочная стрельба.
        «Скольких он успел положить? А может, он не один?»
        Снайпера заметили поздно. Он завалил еще двух, прежде чем раскрыл свое присутствие. Легионеры залегли, им не давали поднять головы. Снайпер выбрал удобную позицию с хорошим обзором и реагировал на каждое шевеление.
        Кракс побежал вдоль траншеи, вырытой в полный рост. Он засек, что огонь ведется из леса, но откуда именно? Потом, пригнувшись, лейтенант пробрался к усу, ломанной кривой вырытому перпендикулярно траншее, и уперся в наблюдательную позицию. Лес был у него за спиной. Но ему был нужен не лес, а огнеметчик, которого оставили на одном из холмиков. Огнеметчика не было видно. А до холма, где он должен находиться, было метров шестьдесят.
        «Дерьмо!»
        Кракс вызвал пилота гравитолета.
        - Борт полсотни семь, легионер Гвир, - ответил тот.
        - Это лейтенант Кракс! Подрывай свое корыто и хорошенько прочеши лес огнем!
        - Есть!
        Гравитолет взмыл метров на десять и дал по лесу пару очередей носовыми лучеметами.
        - Не бей в одну точку! Работай по всей площади! И не останавливайся!
        Пилот тут же перешел на сплошной веерный огонь, не жалея энергии. А Кракс пожалел, что не оставил в воздушной машине оператора-наводчика. Поддержка орудийной башни сейчас ой как кстати.
        Лес загорелся и задымил. Огонь должен был вот-вот поджарить засевшего снайпера. Но тот методично продолжал простреливать местность. Видно, он заранее решил геройски погибнуть. И Кракс отчаянно желал ему в этом помочь.
        Пожар охватил густые кустарники и многие кроны деревьев, чем играл на руку лейтенанту и другим легионерам, которые отваживались выглянуть и сделать очередь наугад. Одному из таких храбрецов снайпер прострелил голову. Больше легионеры не высовывались.
        «Сейчас!»
        Кракс подобрался и выпрыгнул из уса и, что было сил, низко пригнувшись, пробежал метров пятнадцать. Пуля просвистела над ухом. Он вжался в землю и перекатился за кочку. Еще одна пуля вырвала султанчик там, где он упал.
        Гравитолет продолжал поливать лес огнем. Повстанец продолжал следить.
        Кракс вскочил и прыжками преодолел еще пять метров в сторону, до следующего бугорка. Кажется, он заметил едва различимый огонек выстрела. Значит, у ирианца не стандартное снайперское оружие , а скорее всего приспособленный к этому делу стэнкс. Реактивная пуля, пущенная снайпером, чиркнула бронекостюм в районе ягодиц. Лейтенант неторопливо досчитал до ста двадцати и перекатился, потом резко вскочил и побежал. Еще десять метров и залег.
        Снайпер временно потерял интерес к петляющей, словно дичь, мишени и переключился на гравитолет. Одиночными выстрелами он повыводил из строя видеодатчики и оптику, лишив «зрения» пилота. За ослеплением последовало разоружение. Мелкая очередь влупила по незащищенному крохотному узлу бионного накопителя лучемета. Ствол продолжающего вести огонь лучемета перегрелся, и начал оплавляться. То же повторилось и с другим, спаренным с ним. Гравитолет стал бесполезен и беспомощно завис, пока пилот пытался добиться от него повиновения, не сообразив, что причиной всему были повреждения, а не отказ систем.
        Расправа с воздушной машиной дала Краксу фору, он уже почти добрался до огнеметчика, но теперь снайпер вспомнил и о нем. Пули ложились очень близко, в каких-то считанных сантиметрах, и если бы повстанец его видел, то записал бы на свой счет очередного врага.
        «Пора!»
        С утроенной энергией, словно ошпаренный кипятком, лейтенант в мгновение ока метнулся к желанному холмику, перевалив через него. Пули дважды чиркнули по спине. Если бы он не пригибался, и если бы побежал по прямой, то доставил бы снайперу немало удовольствия.
        Огнеметчик валялся на боку, подогнув под себя ноги, и тихо скулил. Руки прижимались к лицу. Лейтенант перевернул его. Пуля попала в челюсть. Насквозь. Выбила зубы. В добавок он получил дозу газа, но с отчаянием прижимал ладони к кровавым ранам, цепляясь за жизнь.
        Послышалась очередь из стэнкса и словно на полуслове, оборвалась. Возможно, кого-то вновь убило.
        Кракс взял огнемет и припал к оптическому монокуляру, просматривая в него участок леса, в котором он по пути засек вспышку выстрела. Теперь у него удобная позиция, повстанец потерял его из виду. Но и самого снайпера через оптику найти долго не удавалось, да еще дым и огонь вносили свою лепту. Кракс, метр за метром обследовал участок леса, не замечая, что начал рычать, пока, почти случайно, не различил неясное шевеление рядом с горящей сухой травой. Это мог быть какой-нибудь ирбидорский зверек, и если это так, то очень глупый, если не спасся бегством от набирающего силу окружающего огня. Не мудрствуя лукаво, ротный высветил дальность по квантовому бинокуляру дальномера, запрограммировал несколько капсул , и один за другим произвел несколько выстрелов. Грянули четыре мощных взрыва. Потом несколько долгих минут не раздавалось ни одного выстрела. Но вот заговорили десятки стэнксов. Пригибаясь, часть черных легионеров побежала к лесу. Со снайпером было покончено.
        Мэк крайне осторожно подогнул колени и отпихнул навалившегося ирианца в дальний угол могилы. Сверху послышались шаги. Появившийся легионер заглянул вниз.
        - Он здесь, сержант! - глухо, из-за противогаза, крикнул он.
        Появился Хатан.
        - Мэк, ты как?
        Мэк поднял свободную руку и сжал в кулак.
        - Встать можешь?
        Он приподнялся, потом очень осторожно встал на ноги.
        - Давай руку, - Хатан протянул свою и они сцепились. Медленно и осторожно он вытащил друга наверх.
        - Нюхнул?
        - Угу.
        - Идти можешь?
        - Угу.
        - Пошли.
        Управляемый командами ротного, гравитолет сел у первой траншеи и раскрыл люки десантного отсека. Туда внесли раненого в челюсть огнеметчика и еще одного с раной в животе и выходным отверстием в пояснице.
        - Живее, живее! - закричал Кракс на Хатана и Мэка.
        Забравшись внутрь, Мэк уселся поближе к выходу. В голове прочно засела мысль поскорее отсюда убраться.
        - Назначь кого-нибудь, сержант, - распорядился ротный, - для присмотра.
        На борт запрыгнул назначенный легионер. Люки закрылись. Машина поднялась в воздух и с постоянным ускорением помчала прочь из зараженной зоны.
        Пилот перешел на управление автопилотом, контролируемое бортовым компьютером, хранящим в памяти весь маршрут.
        Раненный в живот громко стонал и бредил. Когда границы зоны миновали, сопровождающий снял с него противогаз, предварительно врубив систему отсоса воздуха, сверяясь во время ее работы с показаниями датчиков. Мэк сорвал и свой противогаз, ненавистный, но спасший жизнь, и жадно заглотывал свежий воздух. Жжение и боль не проходили, в добавок заслезились глаза, и потекло из носа.
        С третьего противогаз стянуть не удавалось, он остервенело отбивался, хрипел и норовил лягнуть сопровождающего.
        - Ну все, - произнес Мэк, когда легионер с раной в животе затих. - Отмучался.
        На подлете пилот сообщил о своем грузе, гравитолет встретил дежурный медотряд. Оценив состояние прибывших, хирург злобно прикрикивал на санитаров, чтобы те поскорее подносили все необходимое для проб крови, антидоты, снотворное и обезболивающее.
        Мэк попытался отвлечься от болезненных ощущений, но горящие носоглотка и легкие не позволяли думать о чем-то другом, кроме с трудом стерпимой боли. После последних инъекций он еще какое-то время продолжал мыслить. Но вдруг, как будто кто-то нажал выключатель в мозгу. Он мгновенно погрузился в царство Морфея.
        Спустя пару недель Мэк отдыхал на лугу недалеко от полевого госпиталя после очередной гипервентиляции легких, облокотившись о худосочное деревцо с прожженной кроной. Ирбидорское светило взошло в зенит и теперь приятно пригревало, способствуя полному расслаблению. Мысли скакали лихорадочной каруселью, и при каждой новой попытке собрать их и остановиться на чем-то одном, Мэк неизменно терпел поражение. Очень хотелось курить, но ему строго-настрого это запретили. Да и сам он прекрасно понимал, что это крайне опасно в его состоянии.
        Ему вспомнился легионер из его роты, с которым он попал в лазарет. Его так и не смогли спасти, слишком много он наглотался газку. Их койки стояли рядом, и целую неделю Мэк наблюдал, как он постепенно умирал, в бреду и жаре, выплевывая вместе с кровавой мокротой сожженные легкие. Казалось, даже сильнейшее обезболивающее ему не помогало. Он умер рано утром на восьмой день, а в ушах до сих пор стояли его жалобные стоны, тяжелые хрипы и судорожное, прерывистое дыхание. Мэк даже не знал его имени. Когда формировали их роту, в нее посводили остатки из разных разбитых подразделений.
        - Вот ты где, - послышался до боли знакомый голос.
        Из-за дерева вышел Хатан, улыбаясь и щурясь от солнца. Они обнялись.
        - Ну рассказывай, что тут с тобой? Скоро домой?
        - Домой? Не-ет, меня сегодня на комиссии признали годным. Скоро вернусь в полк.
        - Да они в своем уме? Тебя же из когтей смерти с трудом вырвали!
        Хатан крайне возмутился и до боли сжал кулаки.
        - Хотя, я не удивлен, - сказал он, - мы же пушечное мясо, а мяса на этой войне требуется много, иначе не заткнешь все дыры.
        - А, оставь. Я уже давно ничему не удивляюсь.
        - Скучаешь, небось?
        - Да тут не поскучаешь, веселая компания подобралась. Соседи по койкам - ребята из мобильной пехоты.
        - Нишиды?
        - Нет. Торкондцы, здоровенные, крепкие. Я уже пятый день, как говорить нормально могу. Общаемся, в картишки перекидываемся.
        - Что-то я ни разу эту мобильную пехоту не видал.
        - А они с начала компании тут торчат, в резерве стояли. А недавно их на укрепрайон бросили, там ирианцы их полдивизии перечикали. Под Виароном.
        - Виарон? А, слышал про такой городишко.
        - Так вот, ирианцы понастроили множество ложных целей, даже без ландшафтных голограмм. Это ввело в заблуждение авиацию и артразведку. Да и потом, у ирианцев оказалось много мобильных РЭБ-станций и высококлассных спецов. Эти торкондцы рассказывали, что у них связь часто пропадала. А еще, говорят, вызывают атмосферники, чтоб те расправились с обнаруженной колонной, а те прилетят, покружат и - ничего. А иногда где-то в другом месте ракетно-бомбовую нагрузку высвобождают, раз даже по своим же.
        - Что ж они, мать их, совсем слепые?
        - Да нет. Прилетают бомберы на указанные координаты, а там вместо колонны раздолбанная техника горит, так и ретируются ни с чем. Это потом разобрались: ирианцы, оказывается, перед налетом (тоже еще вопрос, как они о нем узнают?), устраивают бутафорские пожары, наносят закопчения, снимают с техники целые узлы или частично разбирают ходовую, да еще реально выведенную из строя, порядком покореженную технику с собой тягают. Вот и выходит, что летунам кажется, что их кто-то опередил.
        - А как же они по своим-то бомбят?
        - Да черт их знает. Может, опознавательные коды ирианцам достались? Может, рэбовцы что-то наколдовали. Да и с разведкой у повстанцев все путем. Не знаю. А потом, наша доблестная мобильная пехота пошла на штурм. А предварительно укрепрайон атмосферники отутюжили, мощная артподготовка была проведена, а потом оказалось, что у повстанцев ни КП, ни НП почти не пострадали, ни огневая система не подавлена. А полки и батальоны в растопырку ринулись, почти без взаимодействия, связь совсем забита была.
        - Весело, черт возьми, - Хатан закурил, а Мэк с трудом сдержался, чтоб не попросить сигарету. - И что же дальше?
        - К моим соседям трое приходили, навестить. Двое из них тоже торкондцы, а третий, ефрейтор, - нишид. Рассказали, что маршал Хок отдал под трибунал за эту бойню командующего корпусом и половину его штаба. Если б командир дивизии не погиб, его ждало б то же самое. Рассказали, что там же, под Виароном, захватили в плен нескольких опетцев. В расход пустили.
        Мэк сплюнул, прогоняя мысли о куреве.
        - Так что поболтать есть с кем, я не скучаю. Тут еще медсестричка на меня глаз положила.
        - О! Так ты у нас времени даром не теряешь.
        - Ну-так! Красивая, ласковая, что еще надо?
        - А как зовут?
        - Леаркат.
        - Странное какое-то имя.
        - А она из периферийной системы, на другом конце империи. Квирум, кажется. Ты бы ее видел! Тело разноцветными яркими узорами выколото, в пикантных местах всякие прибамбасы продеты, говорит, у них обычай такой. Характер шальной. Ей после окончания войны граждансво дадут, за тем и прилетела на Ирбидору.
        - Ну ты с ней?..
        - А как же? Гуляем под лунами, прямо сплошная романтика, благо, присмотр сейчас за мной не такой строгий стал. Может, и она постаралась, не знаю. Раза три ходил к ней в гости, в соседний поселок. Она еще и готовит обалденно.
        - Леаркат, говоришь? Ласковая? - Хатан мечтательно улыбнулся. - Черт, я даже тебе завидую. Надо будет с какой-нибудь ирианочкой позажигать. Только опасно это, прирезать может, подгадав момент.
        - Что ж, давай дерзай, Хатан, но держи ухо востро. А Леаркат еще и художник. Меня нарисовала, точь-в-точь, вылитый получился. Правда, пока она на кухне стряпала, я еще несколько портретов нашел. Даже любимым называет, правда только в постели, но все же называет. Времени зря не теряет, у нее таких любимых и до меня и после еще... Смотрю на тебя, Хатан, и кое-чего не нахожу. Куда подевал сержантские лычки?
        Хатан нехорошо улыбнулся.
        - Это меня Атанас, перед тем, как на губу посадить, разжаловал.
        - Кто? Капитан Атанас? Тот, что с Хатгала III?
        - Ага, он самый. Ладно, начну по порядку. После того, как тебя увезли, мы похоронили всех жмуриков и вернулись в расположение. Потом, два дня гонялись за диверсантами, вот тогда-то и погиб ротный. Если бы на нем был бронник... Рядом с ним разорвалась граната от РАГа, он погиб мгновенно. После боя мы с ребятами похоронили его с почестями. Всем было горько, мы уважали Кракса. Не будь он дураком и носил бы бронекостюм, то был бы сейчас жив.
        Мэк потупил взгляд и тяжело задышал.
        - Потом к нам прибыл капитан Атанас, - продолжил Хатан, подкурив новую сигарету. - На построении он меня узнал и знаешь, что сказал? «И ты здесь, Хатан? Меня из-за тебя сюда бросили.» Представляешь? Этого урода направили на войну. Да еще в черный легион! И к тому же ротным, хотя капитаны-бээнцы в легионах командуют батальонами, а не ротами, как в регулярных войсках. Так что, он теперь здесь, на Ирбидоре. И из-за нас! Видать, следаки из внутренней безопасности БН таки докопались, что мы там на Хатгале натворили, а крайним вышел Атанас. Он, конечно, зуб сразу на меня заимел, это понятно. Придирался, подгаживал. Да и не только мне. Однажды, когда рядом никого не было, он меня здорово достал по поводу моего ярко выраженного похмелья. И я ему довольно не слабо двинул в брюхо и сказал, что на войне иногда стреляют в спину. На следующий день он оформил на меня записку об аресте «за халатное исполнение приказов», на пять суток и разжаловал.
        - А мог бы и раздуть, тогда тебя бы вмиг в расход.
        - Он в штаны наложил, видно его проняли мои слова про выстрелы в спину. Да и представь, из тепленького места прямо на войну попасть, вот он, наверное, и посоображал, а чем черт не шутит?
        - Ну и как ты сейчас?
        - Сейчас-то последние сутки на губе торчу.
        - Веселенькое взыскание получается.
        - Я доволен, Мэк. Знаешь, что такое гауптвахта здесь? Полугнилой сарай в сожженном хуторе, охраняют два хромых калеки. Тишь и благодать, только кормежка ни к черту. Но я доволен. Да и ребята каждый день чего-нибудь носят. Да и моим часовым кое-что перепадает. Сижу с еще одним арестованным, которого за воровство посадили. У своих же крал, гад. Я его, так, буцкаю время от времени, чтобы не расслаблялся. Атанас думал, что утопил меня в дерьме, но просчитался.
        - А как ты ко мне пришел, тебя же охраняют?
        - Ха! Договорился с часовым навестить тебя на полчасика.
        - Да, думаю, узнай об этом Атанас, его точно от злости хватил бы удар.
        - Он уже не узнает. Ребята рассказали, что он подорвался на мине. Остался без ног, руки по локоть оторвало. Но выжил. Его увезли в главный госпиталь группировки. И сопровождали его туда наши, не церемонясь, обращались, как с мешком дерьма, поиздевались на славу. Хорошо проводили!.. Завтра вот выхожу, а в полку работы прибавилось. Нам передали трофейное артвооружение, уже дегазованное, то самое, которое ты видел, когда тебе фильтр прострелили. Кстати, как у тебя тут с кормежкой?
        - Да так, дают, в основном, бурду, но голодным не бываю, Леаркат заботится. Я доволен.
        - Счастливчик. Ладно. Я побежал, пора возвращаться. Выздоравливай давай, поправляйся!
        Они крепко пожали руки и Хатан припустился, давно уже ставшей привычной трусцой, обратно. А Мэк облокотился о деревцо и замечтался о нежной и ненасытной медсестре - квирумианке. Через пару часов у Леаркат заканчивалась смена.
        Колонна гусеничных транспортеров с черными легионерами выползла к разбитой грунтовой дороге. Путь ей преградил поток низколетящих гравиплатформ, до предела нагруженных ранеными, среди которых большинство являлось легионерами, ведь бронекостюмы бээнцев и солдат 80-й армии значительно уменьшали потери среди них.
        После недавних дождей грунтовая дорога совсем раскисла и транспорт, не снабженный гравиприводом, был обречен на долгое скитание по лесостепным районам Ирбидоры, где сейчас продолжались бои.
        Пропустив колонну раненых, транспортеры медленно поползли к своей цели - к одной из деревень, насчитывающей две тысячи дворов.
        Несмотря на очевидные победы, империя дорого платила за усмирение ирианских миров. Помимо обычных боевых действий шла партизанская война. Империя теряла технику и хорошо обученных солдат. Особенно большие потери несли черные легионы. Некоторые их них были полностью уничтожены еще в начале компании, иные, сильно поредевшие, расформировывались и поступали в пополнение другим. Так в 50-й легион влились остатки 1-го, 2-го, 7-го и 48-го. В плен черных легионеров, как и солдат БН, ирианцы не брали. В бесконечных атаках и в авангардных боях легионеры натыкались на ожесточенное сопротивление фанатиков. За спиной стояли заслоны БН, всегда готовые открыть огонь в случае отступления.
        Часом позже транспортеры добрались до деревни, на окраине которой стояли десятки боевых машин пехоты и залповые реактивные самоходные установки. Везде сновали имперские солдаты, среди которых попадались серые бээнские мундиры.
        Легионеры выгрузились и построившись в колонну, пошли между покинутых домов с выбитыми окнами и дверями или проломленными крышами. Некоторые дома, догорая, чадили удушливой гарью. Кое-где попадались трупы местных жителей и животных. На одной из улиц на наспех построенных виселицах болтались наверху около сотни повешенных. Самый первый казненный был солдатом 80-й армии, его одежда была изорвана, босые ноги окровавлены, голова в кровоподтеках. Рядом на установленном деревянном щите с нанесенной светящейся краской крупной надписью значилось: «ТАК БУДЕТ С КАЖДЫМ ДЕЗЕРТИРОМ».
        Никого из проходящих эта картина не тронула, многие даже не обратили на повешенных внимания. Все уже успели привыкнуть к подобным вещам.
        На другом конце деревни бээнцы собрали ее население и, не церемонясь, разделяли на две большие группы. Женщины и маленькие дети заталкивались в одну, а все остальные, кроме калек, которых стреляли на месте, в другую, чтобы потом отправить в лагеря смерти. Кто-то из подростков вырвался и побежал, петляя, среди оврагов. Офицер БН вынул импульсный пистолет и выстрелил. Беглец дернулся и упал в рыхлую землю. Женщины дружно подняли вой, но автоматная очередь вверх заставила их замолчать.
        Проходя по извилистым улочкам некоторые легионеры, улучив момент, пока их не видят офицеры, выскакивали из колонны и забегали в брошенные дома в поисках съестных припасов. Впрочем, офицеры лишь делали вид, что не замечали мародеров.
        Батальон покинул деревню и около двух километров прошел пешком, чтобы влиться в свой полк. Здесь, посреди пахотного поля, шли работы по строительству оборонительного рубежа. Легионеры рыли траншеи и ходы сообщений, инженерные машины оборудовали пушечные позиции, вокруг которых суетились имперские артиллеристы. Прибывшему батальону был выделен участок во второй линии, который ему предстояло подготовить к обороне.
        В километре от строящихся укреплений виднелся лесок, скрывающий за собой поля, с которых в небо подымались столбы плотного дыма. Над головами промчались скоростные бронированные экранопланы армейской авиации. Сделав заход, они где-то за лесом обрушили на врага весь свой боезапас. С каждым часом налеты экранопланов учащались. В основном они летали тройками или большими группами. Иногда одна из вездушных машин возвращалась назад, сильно рыская, и были видны пробоины в фюзеляже и вырванные куски стабилизаторов.
        Ближе к полудню укрепления были достроены.
        Сдав ротному шанцевый инструмент, Мэк и Хатан теперь отдыхали в траншее, вытирая вспотевшие лица грязными рукавами. Над головами гулял холодный ветер, доносящий утихающий гул удаляющихся инженерных машин. Рядом, положив лучемет себе на колени, на корточки опустился легионер по фамилии Семенов. Хатан достал из вещмешка флягу, открутил крышечку и сделал большой глоток, потом протянул ее Мэку, который понюхал ее содержимое и поморщился, хотя запах показался ему приятным.
        - Я уже не спрашиваю, где ты это достал, - сказал он, сделав глоток и передав Семенову.
        - Неплохое винцо. Крепленное, - оценил тот.
        - Хатан улыбнулся, словно эти слова предназначались ему.
        - Выменял у одного беложопого. Им винище регулярно выдают.
        Фляга пошла по новому кругу.
        Вино немного убавило рези пустых желудков, но ощущение голода хоть и притупилось, но все же оставалось весьма болезненным. Мэк чувствовал очень неприятный подсос в животе и колики в солнечном сплетении. Остальные чувствовали себя далеко не лучше.
        - Жрать охота, - Хатан постучал по протестующему животу, - интенданты, мать их! Тут не знаешь, в какую минуту за тобой старуха придет, так хотя бы хоть кормежку давали вовремя.
        - И съедобную желательно, - поддержал Мэк. - А то с нами будет то же, что с четвертым батальоном. Там ребята от вареных овощей наполовину с пресной водой сутки напролет из сортиров не вылазят.
        - Угу, - Семенов сделал новый глоток, - я спрашивал про обед у ротного. Он и сам бесится, шипит как демон. При мне связался с интендантами, распек их так, мать их, промать, что кажется от такого концентрата ненависти тут же замертво упадешь. А те - нет! Бодро так отвечают, мол мы на мины напоролись, мол к вечеру будем.
        - К вечеру? - злобно спросил Мэк. - Тут к вечеру может быть и кормить-то некого будет.
        Вино допили молча. Каждый думал о своем. Мэк заметил, что Хатан закрыл глаза и сделался мрачнее тучи. Его и без того оплывшее и пожелтевшее от постоянного недоедания и стрессов лицо налилось теперь болезненной желчью, темные круги под глазами проступили настолько, что казалось, глаза ввалились внутрь. И все это за каких-то несколько минут. Недавно, во время штурма одной из деревень, которую повстанцы превратили в опорный пункт обороны, он получил серьезную травму. Тяжелое бревно перекрытия подожженного дома обрушилось ему на голову и, если бы не защитный шлем, лежать бы ему в земле Ирбидоры. В госпиталь Хатана не отправили, переживать последствия сотрясения мозга он должен был в своем подразделении. Армейский медик посчитал, что если он оклемался и может ходить, значит, ничего серьезного не произошло. Теперь Хатана периодически донимали дикие мигрени и головокружения.
        - Снова голова? - посочувствовал Мэк, - у меня еще осталась одна доза эстоцина.
        Хатан протер глаза и начал мять виски.
        - Этот гребанный котелок почти всегда болит.
        Он взял протянутую другом самовводящуюся ампулу с двумя миллилитрами и ввел под кожу.
        Семенов порылся в нагрудных карманах и вытащил еще две ампулы.
        - Держи, - предложил он, - две дозы эстоцина и одна морфина.
        - Морфин?
        - Я давно его храню. Еще когда в другом полку был, попал в команду, которую выделили отыскать санитарный гравитолет. Отыскали, его ирианцы сбили, ну а мы после захоронения прихватили, кто что мог. Это я держал для себя на черный день, мало ли, что со мной может случиться. Но тебе нужнее.
        Хатан кивнул в знак благодарности и тупо уставился перед собой.
        - Скоро полегчает, - попытался успокоить Мэк.
        Но Хатан резко мотнул головой, от чего тут же скривился, и ответил:
        - Полегчает здесь, - он ткнул пальцем в лоб, - но не в душе. Мы все тут погибнем.
        - Война скоро закончится, - сказал Семенов.
        - Война, может, и закончится, - Хатан сделал глоток, но фляга оказалась пуста. - Черт!.. Но ужас останется, она останется в наших головах… Я не знаю, за что я воюю. Хотя, конечно, знаю, за свою свободу. Но я уже давно не ощущаю, что я прав.
        - Я чувствую то же самое, Хатан, - произнес Мэк с болью. - Мы воюем, чтобы получить свободу, но цена нашей свободы - это свобода ирианцев и смерть наших товарищей. И я не уверен, стоит ли все это такой цены. Иногда я смотрю на вот эти мои руки, что по локоть в крови, и мне хочется самому себе перегрызть глотку.
        - Я убиваю ирианцев за то, что они стреляют в меня, - Хатан снова начал массировать виски. - Но они мне нравятся. С превеликим удовольствием я бы убивал бээнцев. Если бы я только мог… если бы…
        - И у меня те же мысли и чувства, - в голосе Семенова прозвучала невыносимая грусть, - да, наверное, у большинства легионеров те же настроения. Я чувствую себя последним скотом, но иначе нельзя. Я должен вернуться домой, к жене, к дочерям.
        Он достал маленькую стереокарточку, потрепанную, но бережно хранимую, с изображением семьи.
        - Можно? - спросил Хатан.
        Семенов передал свое бесценное сокровище ему в руки, а Мэк присел рядом с другом, чтобы посмотреть. На стереокарточке была изображена симпатичная темноволосая женщина в окружении трех девочек школьного возраста. Все они счастливо улыбались.
        - Я тебе завидую, - сказал Хатан, ощущая безысходность, и передал стерео обратно. - Тебе хоть есть куда возвращаться. У тебя есть цель и те, кто тебя любят, кому ты нужен. У меня же нет никого.
        - А откуда ты? - спросил Мэк.
        - Я-то? - Семенов подкрутил пальцами роскошные усы. - Из Шерола. Слыхали? Опетский сектор.
        - Да ну? - Мэк сильно удивился. Переглянувшись с Хатаном, он заметил ту же реакцию. - Я думал, в опетском секторе нет миров смерти.
        - Гм… Конечно их там нет. Были когда-то, но теперь там работают вольнонаемные и зашибают неплохие деньжата. Странно, что вы такое подумали, - не менее их удивился Семенов.
        - Как же ты тогда попал в черный легион, не из мира смерти?
        - Так же как и вы, как и все легионеры. Я двадцать семь месяцев провел на Лау IV, прежде чем попасть на Уль-Тию. По профессии я инженер. На Шероле работал в крупной кораблестроительной фирме, строил корпуса звездолетов. Наша фирма должна была подписать контракт с одной компанией из Данаи. Меня и нескольких моих коллег командировали на Данаю для ознакомления с агрегатами, партию которых мы хотели закупить. Я рассчитывал всего на несколько дней, а вышло, что мы застряли на две недели. По сравнению с Шеролом, Даная оказалась очень дорогим миром, там все значительно дороже, а заработки данайцев намного ниже, чем в опетском секторе. Это планета контрастов. В глаза бросается роскошь нишидских домов и нищета данайцев. Я на подобное не рассчитывал и, чтобы не обанкротиться, вынужден был поселиться дешевенькой гостинице на окраине какого-то городка, название которого уже и не помню. Слово «гостиница» и то, наверное, чересчур для той хибары, где я жил. Я даже не мог на Данаю перевести деньги со своего банковского счета. Однажды местная полиция провела облаву, всех постояльцев согнали в тюремные гравитолеты,
потом раскидали по камерам при полицейских участках. Меня несколько раз допрашивали, избивали, называли неизвестные имена. Из всего этого я понял, что в той гостинице были арестованы то ли члены какой-то преступной группировки, то ли еще кто-то из тех, кто не в ладах с законом.
        - Ты им говорил, кто ты такой? - спросил Мэк.
        - Конечно, говорил.
        - А они что?
        - Не поверили. Сказали, что документы мои поддельные, внешность измененная. А когда я закричал, что они нарушают закон, нарушают мои права, что я гражданин, когда я потребовал адвоката, они рассмеялись мне в лицо и избили, но уже более жестоко. Кто-то из полицейских сказал, что на Данае нет граждан ненишидов.
        - Тебя искали твои товарищи?
        - Не знаю, но уверен, что искали. Может быть и нашли бы, если бы все не произошло так быстро. Через неделю я уже летел на Лау IV.
        - А ты никогда не хотел отомстить? - спросил Хатан.
        Семенов вздохнул и потупил взгляд.
        - Отомстить? Конечно, я хочу отомстить. Но еще я хочу вернуться домой, это для меня важнее.
        Хатан снял защитный шлем и бросил его к другой стенке траншеи.
        - Мне некуда возвращаться, - сказал он, - при удобном случае я прикончу хоть одного беложопого. Может, хоть немного душу отведу. А ты, Мэк, никогда не думал о мести?
        Эти слова, словно резанув по живому, вскрыли давнюю рану, боль которой со временем притупилась. Мэк вспомнил Цинтию. Ее лицо, все ее милые сердцу черты, которые память ревностно оберегала, возникли перед его глазами. Ему вспомнился ее голос, все его интонации, ее звонкий смех, потом вспомнились те счастливые мгновения, что они проводили вместе, но вспомнился и тот миг, когда бээнец Самхейн убил Цинтию у него на глазах.
        - Думал, Хатан, конечно думал. Но, может быть, я так никогда и не отомщу.
        - Почему?
        - Мне нужен конкретный человек.
        - Да-а. Жизнь - хреновая штука.
        - Напротив, - не согласился Мэк, - жизнь - штука прекрасная, я когда-то радовался ей. Это «когда-то» и было жизнью, а сейчас я не живу, а существую.
        - Поэтому я и говорю, что она хреновина.
        Мэк посмотрел на друга и помотал головой.
        - Нет. Просто она жестокая. И жестокой ее делают люди.
        - Пусть так, Мэк, в чем-то я и согласен. Знаешь, что я сейчас подумал? Я ведь знаю тебя давно, люблю тебя как друга и все такое, но в то же время я не знаю о тебе ничего. Ты всегда был молчуном. Ты же не из империи. Как тебя черт сюда занес?
        Мэк некоторое время молчал, а когда захотел заговорить, послышался свист снаряда, следом грохот близкого взрыва. За ним последовали новые. Начинался новый бой.
        Из леса появилось около десятка имперских гравитолетов. Снаряды падали всюду, на поле, в траншеи, некоторые ложились совсем близко от гравитолетов, обдавая их взрывной волной и осколками. От прямого попадания один из них взорвался, его горящие остатки разлетелись и подожгли траву у леса.
        Когда гравитолеты проносились над траншеями, стало видно, что они везут раненых солдат 80-й армии. Через четверть часа из леса показалась другая имперская техника: более двух десятков БМП, несколько бронированных гусеничных транспортеров, десятки гравитолетов с солдатами и легкий танк. Достигнув позиций черных легионеров, солдаты поспрыгивали в траншеи, а танк принялся зарываться в землю. Остальная техника двинулась дальше, чтобы пополнить истраченный боезапас.
        Высоко в небе снова появились экранопланы. Зайдя в пике, они бросились на наступающих повстанцев. За лесом от земли потянулась выделывающая непредсказуемые эволюции белая полоса. Пущенная ракета попала в одну из воздушных машин и сильно повредила ее. Экраноплан окутался пламенем, вошел в штопор и врезался в землю. Пилот не смог спастись.
        Мэк всматривался в лес. Их траншея была вырыта всего в каком-то полукилометре от первой траншеи, в которой разместились передовые батальоны. Рядом Хатан вертел в руках стэнкс, а слева Семенов рассматривал местность в прицел лучемета.
        Экранопланы ушли. Через некоторое время из леса появились первые ирианцы и низкосидящие боевые пехотные машины имперского образца, плюющие длинными красными лучами и вихрями мелкокалиберных снарядов, издающих режущий уши звон. Все больше и больше их выползало из-за укрытий деревьев. Резко увеличив скорость, БМП бросились в атаку, вслед за ними бежали пехотинцы. Для Мэка это был первый оборонительный бой, как, впрочем, и для всего полка, теперь легионерам предстояло узнать, как выглядит наступление с противоположной стороны.
        Имперские солдаты и легионеры открыли плотный огонь. Артиллерийские батареи прицельно били прямой наводкой по наступающим БМП, поджигая их и заставляя останавливаться. Везде, где только можно, вспыхивали адские огненные цветы, высвобождаясь на свободу вместе с глухим ревом. Тонны земли вздымались на десятки метров ввысь и все чаще вместе с обломками металлобетонитовых или бревенчатых перекрытий и накатов и фрагментами человеческих тел. Смерть начала свою жатву с обоих сторон. Гул выстрелов, скрежет металла, треск автоматов и лучеметов, грохот разрывов, крики и вопли раненых - все это смешалось, слившись в одно целое.
        Мэк сменил опустевший магазин и припал к стэнксу, чтобы вновь отыскивать цели и методично отправлять к праотцам храбрых ирианцев. Рядом, самозабвенно поливая наступающих огнем, расположился Семенов. Хатан стрелял одиночными, долго целясь, чтобы наверняка. Едва заметный в общем грохоте свист. Всех троих обдало жаром и накрыло стеной земли. Первым очухался Семенов и расшевелил Мэка, после чего они вдвоем привели в чувство Хатана. Мэк оглядел себя. К мундиру пристали комья земли, стряхнув ее, он ощупал на себе липкие пятна. У Семенова были такие же, да и у Хатана, но у него еще и лицо сплошь в мелких крапинках. Мэк понял, что это чья-то кровь. Снаряд, засыпавший их, кого-то разнес на мелкие кусочки.
        В воздухе запахло гарью, которая, вперемешку с неоседающей пылью, забивала нос, не давая через него дышать.
        Мэк бросил взгляд на первую траншею, которой досталась вся тяжесть отражения атаки. Все чаще и чаще вздымались над ней огненные клубы земли, все больше и больше из нее выбывало защитников.
        Но бой понемногу стал стихать. Потеряв почти всю технику и много людей, ирианцы стали отходить. Первая атака была отбита.
        В небе появился одинокий экраноплан - арткорректировщик. Он кружил над повстанцами, делая противоракетные зигзаги. Выполнив свою задачу, он улетел. Через несколько минут заговорили дальнобойные имперские гаубицы и ракетно-артиллерийские дивизионы. Где-то за лесом рвались сотни и сотни тяжелых самонаводящихся снарядов, низко над землей, чуть ли не срезая кроны деревьев, проносились интеллектуальные крылатые ракеты.
        Несмотря на такую мощную артиллерийскую контрподготовку, ирианцы нашли силы для новой атаки, которая оказалась еще стремительнее и мощнее. Видимо, им удалось обмануть артразведку имперцев, или они имели мощные мобильные станции радиоэлектронной борьбы.
        Первыми пошли легкие танки КФ-8 и КФ-10, точно такой же врылся в землю посреди имперских позиций. За танками шли боевые машины пехоты, а потом и держащиеся в десяти метрах от земли боевые гравитолеты. Поддерживал атакующих массовый огонь ирианских «Вузулов» и реактивных минометов.
        Танки с ходу открыли беглый огонь, а когда им стала отвечать артиллерия, они перенесли огонь на нее, засекая орудийные позиции.
        Рядом с траншеей Мэка, метрах в десяти слева, угодила тяжелая реактивная фугасная мина, засыпав нескольких легионеров. Мэк и Сменов переглянулись, поторопились туда и стали вытаскивать их из-под земли. Тяжелая сырая земля оказалась вовсе не рыхлой, следовало спешить, чтобы засыпанные не задохнулись. С первым вырытым так и случилось, в его нос и рот плотно забилась земля, а глаза представляли грязно-кровавую кашу. Четырем другим повезло больше - всего лишь переломы и контузии.
        - Давай назад, я тут сам управлюсь! - крикнул товарищу Мэк и Семенов побежал к своему лучемету.
        Мимо, перелезая через трупы и завалы, протискивался легионер без оружия. Глядя на его лицо, можно было подумать, что это обезумевший, настолько не стыковались его отсутствующий и мрачный взгляд и улыбка во весь рот.
        Мэк попридержал его, их глаза встретились. Легионер, словно пытаясь собрать свои мысли, наконец сообразил, что вызывает подозрение.
        - Я посыльный, меня комбат заслал.
        - Зачем?
        - С ротными связи нет, с мониторами тоже.
        - Нашел кого-нибудь?
        - Пока нет, но трупы некоторых видел.
        Мэк отпустил его и одного за другим перетащил раненых в блиндаж, где уже находились трое имперцев-артиллеристов. Один из них сильно обгорел и пребывал без сознания, другие тихо стонали.
        Возвращаясь обратно, он подобрал у одного из убитых гранатомет.
        - Держи РАГ! - крикнул он Хатану.
        Но тот швырнул его обратно и опустился на колени, обхватив лицо руками. У него опять начинался приступ.
        Мэк хотел ему помочь. Но чем? Это как раз та ситуация, когда самая лучшая помощь - не приставать. Да и обстоятельства… Подобрав гранатомет и приникнув к прицелу, он дал очередь по ползущим рядом с горящим БМП ирианцам. Следующая очередь прошила насквозь и подожгла гравитолет.
        Ирианцы прорвали первую траншею. Большинство их танков выгорали изнутри. Повстанцы перепрыгивали заваленные трупами окопы и бежали дальше. БМП в упор расстреливали вторую траншею. Прорвавшиеся танки давили оставшиеся орудия вместе с расчетами.
        Некоторые легионеры не выдерживали и покидали окопы, находя смерть от своих же, стрелявших им в спину.
        А из леса показались новые танки, теперь уже средние «М-1-152», и на максимальном ходу, ведя огонь из всех стволов, понеслись на обороняющихся, взломав вторую траншею. И так же стремительно помчались дальше в сторону деревни. А на левом фланге имперских траншей, огибая их, показалась еще одна, но более многочисленная, группа таких же танков, которая также направилась в деревню.
        Мэк расстрелял последнюю обойму и отбросил бесполезный гранатомет. Хатан все так же стоял на коленях, обхватив голову. Рядом с ним упал, непонятно откуда взявшийся, раненый в челюсть легионер. Обойдя друга, Мэк взвалил раненого на себя и потащил в блиндаж. А в это время большая группа имперских солдат под прикрытием единственного танка, попыталась отбить позицию одной из батарей, где остались две уцелевшие пушки. Имперцам удалось обезвредить один ирианский танк и превратить в металлолом одну боевую машину, имперский КФ-8 вывел из строя еще одного своего собрата, подставившего ему борт. Солдаты захватили орудия, но все до одногополегли, так и не успев сделать из них ни единого выстрела. Имперский танк тоже вскоре задымился, из него выскочили горящие танкисты и упали, скошенные пулями повстанцев.
        Вдоль второй траншеи шел ирианский КФ-10, рядом, пригибаясь, бежали пехотинцы. На пути танка находился блиндаж с ранеными, который просто не выдержит воздействия гравипривода тяжелой махины, раненые окажутся погребенными. Но нашелся герой - кто-то из солдат 80-й армии, который бросился под танк с гранатой, когда до блиндажа оставалось метров пятьдесят. Но героя подстрелил бегущий рядом повстанец.
        На пару матерясь, Мэк и Семенов стали отсекать пехоту от танка, что вскоре удалось. КФ-10 их заметил и стал лупить из башенного лучемета. Семенова ранило, луч краем коснулся по левому предплечью, рука отнялась. Одновременно с противоположной стороны к ним ползли несколько ирианцев, пули которых дважды чиркнули по защитному шлему Мэка.
        - Он же как насекомых их передавит, мать его, - произнес Семенов и, сказав: «Держи!», передал лучемет Мэку, а сам выхватил кумулятивно-плазменную гранату.
        - Я сейчас поджарю этих умников.
        Низко пригибаясь, шеролец побежал по траншее к блиндажу. Мэк грубо растолкал Хатана, отдал лучемет и наорал на его. Но, видя безразличие в его глазах, он вкратце обрисовал их положение, после чего Хатан взял оружие. Теперь длинные белые энергетические лучи его лучемета, били по ползущим врагам.
        Мэк тем временем наблюдал за танком, кусая в кровь губы и доставая еще одну кумулятивно-плазменную гранату. Между блиндажом и бронированным монстром оставалось уже несколько метров, когда Семенов швырнул гранату и попал в корму. Взрыв и направленная струя разнесла одну из надстроек гравипривода, прожгла броню и повредила генератор. Танк задымил и остановился, рухнув на землю с высоты полутора метров, завалившись бортом в траншею.
        Нетрудно представить, что произошло бы, если он, не дай Бог, прошел над блиндажом. Между корпусом и грунтом гравипривод создавал мощное гравитационное поле, при попадании под воздействие которого все начинает весить в десятки раз больше и расплющивается под действием собственной многократно увеличенной массы, если воздействие поля не краткосрочно. А погребение блиндажей и прочих укрытий, сдавая взад-вперед, - это любимый прием всех танкистов. Если бы Семенову не удалось вовремя остановить танк, то накаты и земля, ставшие весить многие тонны, моментально раздавили бы раненых.
        Сзади стрекотал лучемет Хатана, а Мэк пытался отыскать глазами шерольца. Но тот все не появлялся. Чувствуя недоброе, Мэк бросился к неподвижному танку и нашел героя бездыханным с залитым кровью лицом.
        Бой подходил к концу. Кругом хозяйничали ирианцы. Выстрелы звучали все реже.
        «Похоже, фортуна перешла на их сторону» - подумал Мэк, но ошибся.
        Сверху обрушилось звено имперских истребителей. Пять малых космических кораблей низвергли на торжествующих победу ирианцев шквал смертоносного огня. Все потонуло в адском грохоте, после которого внезапно наступила тишина, бьющая по ушам и оглушающая не меньше, чем недавний огневой шторм.
        Закончив обработку, истребители полетели дальше, в поисках других целей.
        Вновь засыпанных Мэка и Хатана отыскали и отрыли несколько легионеров, сообщив, что от полка практически ничего не осталось. Из тех, кто выжил, большинство были ранены.
        А ирианцы, которым посчастливилось избежать смерти, стали отходить обратно в лес. Никто им не мешал ни единым выстрелом.
        Несколько часов, не выпуская из виду Хатана, Мэк помогал отыскивать и сносить в одно место раненых, где им оказывалась первая помощь. После налета истребителей их осталось очень много и большинство были обречены.
        Хатан снова сидел, обхватив голову руками, что-то бубня себе под нос.
        - Я уйду, - медленно произнес он.
        - Куда? Кругом войска и ирианцы, ты найдешь только смерть.
        - Мне уже все равно, Мэк. Мы все равно погибнем. А я так больше не могу.
        - Не будь идиотом, тебя повесят как дезертира.
        - Не старайся, Мэк, я уже все решил. Рано или поздно меня все равно прикончит какой-нибудь местный фанатик. А так у меня, возможно, появится шанс… Шанс отомстить. Понимаешь? Во мне скопилось много горечи и злобы. И ненависти. И я должен найти им выход, должен отомстить беложопым за себя, за тебя, за Шедана, Вика, Джава, за других ребят и за этого Семенова.
        Хатан встал и взял стэнкс и два магазина к нему. Они крепко обнялись, чувствуя, что видятся в последний раз.
        - Прощай.
        - Прощай.
        Когда он ушел, Мэк улегся на засыпавшую траншею землю. Его душило чувство потери, и, глядя в ненавистное ирбидорское небо, он проклинал себя за то, что не нашел сил и слов, чтобы убедить друга остаться, зато, что отпустил его на верную смерть. Но кто знает, может у него получится? Мэку очень хотелось в это верить и, если бы он верил в Бога, то произнес бы несколько молитв. Потом он вспомнил Семенова. Вот она, судьба человека, мечтавшего вернуться домой, увидеть жену и дочерей, но отдавшего жизнь ради спасения других. Мэк вспомнил Цинтию, потом мысли вернулись к Хатану, если бы у него были слезы, он бы заплакал. Оставалась надежда, что Хатану повезет, но Мэк не знал, да и не узнает никогда, что его слова пророчески сбудутся.
        Спустя неделю Хатан раздобыл цивильную одежду и поселился в одном из ирианских поселков, прожив там несколько дней. Одним утром поселок окружили солдаты БН и погнали всех жителей в фильтрационный лагерь. Искали скрывающихся повстанцев. Если хоть кто-то вызывал подозрение, его отправляли, если мужчина, в партию, отправляемую на один из миров смерти. При наличии явных доказательств производились расстрелы. Во время проверки у Хатана обнаружили наколку с номером, сделанную на Хатгале III. Поняв, что перед ними дезертир, стоявшие рядом офицер БН и сержант попытались его скрутить. Он убил обоих голыми руками, прежде чем очередь из стэнкса оборвала его жизнь. Уже мертвого, его повесили с табличкой: «ТАК БУДЕТ С КАЖДЫМ ДЕЗЕРТИРОМ».
        Часть III
        Оскал Войны
        ГЛАВА 14

28.01.4421 год С.В.
        Клубок противоречий между новоиспеченным Опетским Королевством и Империей Нишитуры был разрублен имперским генеральным штабом, двинувшим звездную армаду на бывший имперский сектор. Первые недели противоборствующие стороны ограничивали свои действия внезапными налетами, скоротечными схватками, уподобившись гладиаторам, кружащимся друг возле друга, пробуя силы врага и ища бреши в обороне. Имперский штаб отнюдь не недооценивал опетцев и их возможности и потому предпочитал действовать осторожно.
        Опетскому Королевству досталось от Империи внушительное наследство: одиннадцать флотов, в том числе три штурмовых; несколько отдельных дивизий штурмовиков; семнадцать планетарных армий; войска противокосмической обороны; пятнадцать десантных дивизий не входящих во флотское подчинение; пять мощных, хорошо укрепленных системных крепостей с сильными гарнизонами; недавно сформированный из «Эрвантов» танковый корпус; и, наконец, одна из двух в галактике, космобаза «Цербер», другая находилась в империи. «Цербер» представляла собой космическую крепость, которая может самостоятельно перемещаться меж звезд, она помещала в себе колоссальное количество вооружения и кораблей всех типов, от крошечных истребителей и разведчиков до гигантских линейных кораблей. Все это в имперском генштабе было известно, так же как опетскому генштабу было все известно о силах империи. Эфоры Ивола и Савонарола крупномасштабно плели шпионскую сеть и по своим каналам узнавали обо всем происходящем в Опетском Королевстве. Им стало известно, что в Вооруженных Силах Опетского Королевства произведена замена имперских номеров частей и
соединений на новые. Но самое важное, о чем узнали верхи империи, это то, что в королевстве ускоренными темпами шел переход экономики на военные рельсы. Император распорядился принять адекватные меры.
        Опетское Королевство обладало мощнейшим научно-техническим и промышленным потенциалом в галактике и могло производить вооружение в просто ужасающих масштабах. В довершение, существовали две системы: Сердукар и Сарагон, где были сконцентрированы главные научные кадры и производственные мощности опетцев. Ни одна из этих систем не фигурировала в файлах спецслужб империи, тем более иных государств. Обе стороны готовились к трудной и продолжительной войне. Кто окажется победителем, до конца не знал никто.
        Наибольшее опасение у императора и эфоров вызвал крупнейший сосед Нишитуры и сильный потенциальный враг - Новоземная Империя, которая была единственной звездной державой, что признала Опетское Королевство. Остальные галактические государства предпочитали сохранять нейтралитет.
        Руководство Империи Нишитуры всерьез воспринимало угрозу войны с новоземлянами. К границам были стянуты крупные силы (что несколько оттянуло от бывшего опетского сектора часть ударных соединений), где они будут обречены на долгое пребывание. Император Улрик IV полагал, что мощная приграничная группировка сдержит пыл новоземлян, которые не решаться вступить в затяжную войну с призрачной перспективой победы в ней. И он оказался прав. Император Новой Земли Анатолий Железный вынужден был считаться с мнением большинства своего окружения, в верхах Новоземной Империи доминировала осторожность. НИ заняла выжидательную позицию, что, впрочем, не мешало ей осуществлять тайную помощь Кагеру. В Опетское Королевство шли непрерывные потоки военных грузов, стратегических материалов, продовольствия и боевых кораблей.
        Но, как это всегда бывает, все тайное становится явным. Савонароле стало все известно и, с разрешения императора, он принял меры. Десятки призраков отправились на рейды против караванов. Между двумя империями началась скрытая война при официальном мире.
        Между тем, генералиссимус Навукер жаждал решительных действий. Имперский генштаб разработал план крупного наступления и, в первых числах третьего месяца текущего года, имперцы начали широкомасштабное наступление по всем фронтам. Имперская армада встретила ожесточенное сопротивление, но все же продвигалась вглубь. Были захвачены две обитаемые системы: Тиора и Альтаска, десятки непригодных для человека, но важных в стратегическом плане систем. Было несколько попыток овладеть системой Дорд, обладающей крепостью «Дорд XI». Но имперские силы не добились серьезных успехов, понеся крупные потери. Дорд оказался под угрозой окружения, но для решительных ударов у имперских флотов пока не хватало свежих сил.
        Таково было начало войны. И уже сейчас многие по обе стороны линии фронта понимали, как она завершится - полным взаимным истощением.
        Тридцатый день третьего месяца стал особым в истории Опетского Королевства, затмившим собой даже неутешительные вести с войны. В этот день в замке Алартон происходила коронация Виктора Кагера. Алартон наводнился разодетыми толпами приглашенных. Съехались правители систем, представители легализованных самим Кагером общественных организаций, крупные промышленные и финансовые воротилы, знаменитые на всю галактику ученые мужи и звезды искусства, работники новоземного посольства, высшие военные чины, чей отрыв от дел на время празднеств не мог нанести ущерба, и многие другие. Были приглашены все королевские и иностранные информационные компании, даже имперские. Но последние так и не появились, не посмев нарушить запрет эфора Иволы.
        Были приняты строжайшие меры безопасности, усилены дворцовые патрули, под видом гостей внедрены люди Шкумата. Ущерб замку, причиненный недавними событиями, был полностью возмещен реставрацией и новыми постройками. После проведенных работ, Алартон можно было принять за сказочный дворец, скопированный из детских картинок.
        Сама коронация проходила не долго. В просторном зале, который теперь назывался тронным, поместилось более тысячи гостей. Начало церемонии было положено королевским гимном, написанным придворным композитором. Потом, под гром фанфар, в зале появился Кагер, одетый в строгий белый мундир, абсолютно лишенный украшений. Следуя новому дворцовому этикету, гости встретили своего правителя поклонами и реверансами. Кагер взошел на подиум, возвышающийся на метр над уровнем зала, обложенный барельефной плиткой со сложными геометрическими узорами, на котором стоял сработанный санкторскими ювелирами высокий позолоченный трон. Наступила абсолютная тишина, невероятным образом огромное число приглашенных не проронило ни звука. Был слышен каждый шаг, эхом разносившийся по залу, когда правитель шел к трону. Он остановился за один метр и замер, потом одним стремительным порывом занял полагающееся ему место. С правой стороны к трону подошли два лакея в нарядах, стоимость которых была такова, что на эти же деньги можно было безбедно жить на проценты до конца жизни. Лакеи несли золотой, с ручной работы орнаментом,
поднос, на котором на подушечках из красного бархата помещалась корона. Обступив с двух сторон трон, один из них взял корону, другой убрал поднос. В этот момент, когда на голову правителя одели символ его власти, тишину в зале разбил фамильный гимн рода Кагеров. Гости вновь вытянулись в струнку, правитель остался сидеть.
        С угасанием последних нот, король встал. Его голос, многократно усиленный акустикой зала, разнесся среди собравшихся. Король Опета произнес торжественную речь, состоящую из обращения к подданным, обещания во всем и всегда заботиться о них и клятвы служить на благо молодой державы.
        На этом церемония завершилась. Все было предельно просто и сжато.
        Зазвучала музыка, мажордом объявил о начале бала. Сотни пар закружили под звуки оркестра, расположившегося на балюстраде. В зависимости от музыкальных интонаций, меняли свое освещение стены, зал то погружался в мягкие зеленые, желтые, багряные тона, то вспыхивал всеми цветами и оттенками под бравурные ритмы изливающейся энергии. Над головами танцующих лазеры чертили величественные и живописные картины дикой природы экзотических планет, комет и метеоров, проносящихся над головой кружащихся в танце элегантных пар.
        За всем этим буйством страстей Кагер наблюдал сидя на троне. Необыкновенное зрелище завораживало, он заметил, что ступни ног помимо его воли, постукивают в такт музыке. Лица гостей светились весельем, похоже, прием оказал на них впечатление.
        Мелодии сменяли одна другую, в основном это были ритмичные композиции, но они периодически разбавлялись медленными танцами, чтобы приглашенные не выбились из сил раньше времени.
        К началу одного из таких танцев, Кагер встал, сняв с головы тяжелую корону, ощущать тяжесть которой было так не привычно. Сойдя с подиума, он был тут же захвачен в плен юной особой, с которой и закружился в паре. Заметив монарха среди танцующих, оркестр перешел только на медленные танцы. Кагер сменял партнерш, некоторые из которых двигались довольно неуклюже, другие же элегантно вели его, оберегая словно драгоценную игрушку. Одна из партнерш, дама неопределенного возраста, откровенно глазела на него, чем даже немного смутила своего кавалера. Чтобы хоть как-то исправить положение, Кагер решил завязать разговор с ней.
        -Мадам, вы достойны восхищения, - сказал он после очередного па, - вы необыкновенно милы и превосходно танцуете.
        Виктор ни чуть не лукавил, его партнерша действительно была хороша собой и великолепно чувствовала ритм.
        -О, ваше величество! Я так польщена, что вы обратили на меня внимание! Меня зовут Изольда.
        -А меня Виктор.
        Партнерша весело засмеялась.
        -Кто же в целой вселенной не знает вашего имени?
        Кагер немного растерялся, действительно что -то не то вышло.
        -А вы прибыли в одиночестве?
        -Нет, к сожалению. Я прилетела с мужем, префектом Иналипоса.
        -Мне искренне жаль, что ваше сердце уже занято, Изольда.
        Следующие два танца он подарил ей.
        В соседних залах, не таких больших как тронный, были накрыты столы с угощениями - самыми дорогими и изысканными блюдами, которые могли предложить придворные повара. Все желающие могли здесь подкрепиться. С наступлением сумерек многие гости покинули танцы, проводя время за разговорами и трапезой, иные гуляли в парке, среди экзотических деревьев и растений, между которыми сновали прирученные зверушки и птицы с волшебными окрасами.
        Танцы не прекращались, гости входили и выходили, количество их в зале было почти постоянным. Оркестр порядком устал и, чтобы сделать ему перерыв, были объявлены гравитационные танцы, требующие специальной техники исполнения и сноровки. Скрытые от глаз антигравитаторы сотворили невесомость. Полилась спокойная фонограммная музыка, и первые желающие прыгнули и закружились в воздухе. Немало нашлось и таких, кто довольно ловко управлялся с пируэтами в невесомости. Были и шутки - некоторых весьма дородных дам впихивали в поле и они беспорядочно кувыркались, беспомощно барахтая руками и ногами. Внимая их зовам (истерическим крикам), дворцовые служащие вытаскивали их обратно на «землю».
        Бал продолжался всю ночь, праздновали не только в Алартоне. Торжества проходили во всех столицах систем, кроме Тиоры и Альтаски. В ночных небесах гремели и расцветали салюты, замирающие на долгое время в причудливых формах и композициях. Над городами рисовались лазерные картины, летали сказочные существа и небесные тела. Указом Кагера, на три дня были снижены цены на спиртное и продовольствие. Опетское Королевство праздновало.
        Ранним утром король, порядком вымотавшись, прошел мимо караула, четко отдавшего честь, в свои апартаменты. В ушах еще звучали зажигающие ритмы, в голове бродила хмель. Он посмотрел в зеркало, ожидая увидеть в себе нечто новое. Но сколько бы он не приглядывался, да так ничего и не нашел.
        «Король! - его мысли были полны горького сарказма, - думаешь нацепил корону - прибавилось семь пядей во лбу? Громкий титул прибавил величия?.. королек...»
        Но он был не справедлив к себе. Коронация и торжества были рассчитаны прежде всего на получение политических выгод, дивиденды от которых не примкнут скоро возникнуть.
        Надо было выспаться, на завтра запланирован еженедельный консилариум. Осталось всего шесть часов. Кагер побрел в гардеробную. Он уже знал, что во многих державах сегодняшний бал назвали пиром во время чумы.
        Двойные двери в зал консилариума автоматически открылись. Быстрым уверенным шагом вошел Кагер. Члены королевского совета встали и обратили взор на короля.
        -Прошу вас садиться, - обратился он и занял свое место во главе О-образного стола.
        Виктор оглядел собравшихся. Обычно, здесь не собиралось так много народа, были восемь - десять постоянных членов. На сегодня он пригласил восемнадцать. Напряженные движения, скрытые шевеления, чуть слышимые звуковые сигналы личных портативных компьютеров. В атмосфере, сложившейся в зале, чувствовалась некая напряженность.
        -Что ж, начнем, - произнес Кагер и, включив свой компьютер, вывел на экран нужные ему файлы. После непродолжительного просмотра он задал вопрос министру обороны:
        -Георгий Александрович, доложите обстановку на Альтаске.
        Маршал Опета встал из-за стола и подошел к развернутой плоскости большого голомонитора, на котором была изображена звездная карта Опетского Королевства, часть от граничащих с ней секторов империи и приграничные системы Новоземной Империи. Все системы королевства изображались красным цветом, имперские - синим, новоземные - зеленым. На мониторе высветилась крупная синяя точка, обозначающая Альтаску, её цвет говорил, что система находится под властью Империи Нишитуры.
        -За минувшие двое суток второму штурмовому флоту адмирала Козуоры удалось пробиться к Альтаске и эвакуировать остатки шестой армии, - Сгибнев глянул на помещавшийся в его ладони портативный компьютер и продолжил: - Были эвакуированы оставшиеся боеспособными пятьдесят шестая и пятьдесят девятая пехотные дивизии, шестнадцатая артбригада, восемнадцатая дивизия мобильной пехоты и еще сорок четыре тысячи человек из разбитых частей и соединений шестой армии. Также были эвакуированы около двадцати тысяч человек, смогших пробиться в эвакорайон. Они - это все, что осталось от пятой армии, погиб весь руководящий состав армии, в том числе генерал-полковник Амон, тяжело раненый командир четырнадцатого корпуса генерал-лейтенант Сухов попал в плен.
        -Каково положение с эвакуацией гражданских лиц? - спросил Кагер.
        -Адмирал Казуора доложил, что обстановка не позволила забрать хоть какое-то число гражданских. Хочу добавить, что все транспорты из Альтаски благополучно прибыли в Орбол.
        -А какова ситуация с Тиорой, её удалось выправить?
        -Да, ваше величество. Четвертому флоту удалось выбить имперцев из семи систем и деблокировать таким образом Тиору. Окружение разорвано с двух направлений.
        На мониторе карты Сгибнев показал семь безжизненных, непригодных для человека систем - красных точек, между которыми было несколько синих. Чуть далее, среди надписей, светилось красное пятно Тиоры.
        -Благодаря решительным действиям адмирала Туманова и его штаба, через четвертый флот идет снабжение наших войск, однако, на орбите и во всей системе полно имперских кораблей. Каждый раз мы теряем чуть ли не половину грузов, предназначенных для наших войск. По состоянию на сегодняшнее число, ситуация сложилась такова: девятая армия генерал-полковника Баштыркова в полном окружении, полностью выбиты двадцать пятая, двадцать шестая и двадцать седьмая танковые бригады, разбиты восемьдесят первая и восемьдесят четвертая пехотные дивизии, восемнадцатая пехотная бригада, двадцать пятая артиллерийская бригада. Девятой армии удалось создать хорошие укрепрайоны и она прочно их удерживает. Наносятся контрудары. Так, под руководством самого командующего Баштыркова, девятой танковой дивизии, состоящей на сорок процентов из «Эрвантов», совместно с другими частями удалось разбить четыре пехотные дивизии и артбригаду врага, и уполовинить танковую бригаду КФ-24, разбив два её полка. Пока имперцы активных действий не предпринимают. Двенадцатая армия генерал-полковника Вировца идет на соединение с девятой армией,
потеряно до тридцати процентов живой силы и техники. Пробита брешь в сорок четвертой армии имперцев, Вировец старается её расширить. Кроме того, на Тиоре оставлены три мобильные дивизии противокосмической обороны, которые перехватывают до девяти десятых ракет при бомбардировках из космоса, также они ведут успешную борьбу с легкими кораблями, как и вся тиорская группировка, испытывают дефицит боеприпасов. Чтобы облегчить сопротивление наших войск, адмирал Туманов оставил часть своих сил: бригаду авианесущих крейсеров, два авианосца, бригаду крейсеров, фрегатный дивизион, дивизию штурмовиков, некоторое количество корветов и эсминцев. Кроме того, в девятую армию влилась дивизия космической пехоты четвертого флота.
        -Ваш прогноз, Георгий Александрович, - сказал Кагер, - сможем ли мы возвратить Тиору под наш полный контроль?
        -В ближайшее время нет, ваше величество. Но в перспективе в генштабе разрабатываются соответствующие действия, направленные, прежде всего, на нажим на другие участки фронта с целью отвлечения имперских резервов. Теперь, с вашего позволения, я перехожу к Дорд ХI.
        На мониторе возникло изображение белого гиганта с четырнадцатью планетами, последние из которых были значительно удалены от светила. Помигала одиннадцатая планета, о которой речь пойдет дальше, после чего, изображение свернулось и на прежней звездной карте замигала красная точка.
        -Система взята в полусферу окружения, все наши попытки вернуть первоначальное положение ни к чему не приводят. Второй флот адмирала Шкарубы продолжает сдерживать натиск тридцатого имперского флота. Крепость и пятьдесят четвертый корпус гарнизона отбили за прошлую неделю восемь массированных штурмов. Ситуация имперского десанта тяжелая, он зажат между крепостью и частями пятнадцатой армии генерал-полковника Мельника. Части шестнадцатой армии истребили выброшенный вчера крупный десант. Командующий генерал-полковник Реер контужен во время бомбардировки, его временно заменяет начальник штаба Романов. Далее, - Сгибнев указал на другой участок фронта, где высветилась красная точка с надписями вокруг, - шестой и седьмой флот блокировали попытку прорыва к Владивостоку III, враг для наступления сконцентрировал крупные силы, но так и не смог прорваться к этой густонаселенной планете. В ходе первого этапа сражения, оставлена двадцать одна важная система, на втором этапе, одновременный контрудар флотов отбил их обратно, заняты еще семь ранее потерянных систем, на одной из которых имперцы успели построить
ремонтную станцию. Я закончил, ваше величество. Если позволите, у меня есть предложение, касаемое общей стратегической обстановки.
        -Я вас слушаю, Георгий Александрович.
        -Я предлагаю создать резервный шеролский фронт.
        Поглядев на короля, Сгибнев увидел внимание и кивок, призывающий продолжать дальше. Маршал Опета показал на Шерол, который относительно Опета и других систем находился севернее. Хотя, понятие «север» было довольно условно, для определения координат навигаторы пользовались другими понятиями и методами.
        -Необходимость создания этого фронта, ваше величество, продиктована опасностью обхода имперских сил, что может привести к прямому удару по Шеролу. По моему приказу генеральный штаб уже занялся формированием.
        -Что же, я поддерживаю ваше решение, нахожу его целесообразным и своевременным. А теперь, Георгий Александрович, я хотел бы послушать маршала Роуца.
        Сгибнев кивнул и сел на место.
        Занявший должность начальника генерального штаба, Роуц, после того, как Сгибнев стал министром обороны, был одним из немногих нишидов, занимающих высокие военные посты. Роуцу шел шестой десяток, он имел многолетний стаж штабной работы, и после назначения Кагер присвоил ему звание маршала. Роуц встал из-за стола, но прежде чем он начал говорить, король задал ему вопрос:
        -Скажите, Эрвин, кого вы рекомендуете назначить командующим шеролским фронтом?
        -Пока определенного решения нет, ваше величество. Не хватает достаточно опытных военачальников. Но генштаб склоняется к двум кандидатурам: это адмирал Виллар и командующий группировкой на Дорде маршал Вилангис.
        Кагер задумался: обоих кандидатов он хорошо знал. Виллар, как и Сгибнев был участником ассакинской войны, боевой офицер, опытный адмирал, блестящий стратег и тактик. То же самое относилось и к маршалу барону Вилангису, представителю знатного нишидского рода, другу его отца и, до недавнего времени, текронта. Он пожертвовал своим именем в центральных нишитурских секторах и всем своим состоянием. Но Вилангис был незаменим на Дорде, поэтому мысли о его переводе Кагер отбросил почти сразу же.
        -Думаю, не стоит отрывать маршала Вилангиса от операции на Дорде XI. Там сейчас сложно, перевод Вилангиса может повлечь неприятные последствия. Назначьте Виллара, у него цепкая хватка и огромный опыт.
        -Слушаюсь, ваше величество, - Роуц что-то поколдовал на своем компьютере, - сир, я подготовил отчет по выполнению вашего указа о подготовке кадров в Военно-Космических Академиях.
        Кагер кивнул.
        -Первое, набор курсантов увеличен вдвое, но наплыв желающих еще больше. На данном этапе не представляется возможным увеличить число слушателей. В дальнейшем это будет исправлено. Второе, срок обучения сокращен до двух лет, мы вынуждены ввести сжатую программу с основным упором на навигацию, вооружение и пилотирование или на спецпредметы, в зависимости от факультетов. Третье, проведен набор гражданских пилотов и навигаторов, все они опытны и хорошо подготовлены. Через полгода они получат офицерские звания и будут зачислены во флот. Всего этот первый выпуск будет насчитывать более шести тысяч офицеров. Четвертое, для учебной базы требуются дополнительные образцы, особенно это касается истребителей, штурмовиков и разведчиков.
        -Этот вопрос мы решим, - отозвался Кагер и обратился к начальнику главного управления по вооружению - адмиралу Каутскому: - Разберитесь с этим в кратчайшие сроки, адмирал. Ничто не должно препятствовать подготовке новых кадров.
        Есть, сир.
        Кагер снова повернулся к Роуцу.
        -Собственно все, ваше величество, более подробно изложено на силовом диске, плюс соображения некоторых моих офицеров.
        -Хорошо, я ознакомлюсь с вашим отчетом позже. Теперь я бы хотел услышать о мерах, принятых по усилению противопризрачной обороны.
        -Генштаб провел глубокий анализ по тактике действия призраков, ваше величество. Наши аналитики изучили все судовые журналы, в которых содержатся данные о встречах с ними, записи, сделанные корабельными сенсорами. Изучена и обработана информация, переданная нам шефом королевской разведки. На основании новых данных были несколько изменены боевые уставы, установлены новые походные ордеры кораблей, принят ряд других мер. Все наши приказы и рекомендации уже разосланы. Добавлю, что нам удалось добиться от министерства транспорта запрета на неохраняемые нашими силами рейсы. Для обеспечения нормального функционирования перевозок на наших коммуникациях, из резерва генштаба выделены силы из определенного количества эскадренных миноносцев и корветов. Да, мы продолжаем нести потери от невидимых имперских рейдеров, но уже есть первые результаты принятых нами мер. На этой и прошлой неделе, по достоверным данным, были уничтожены два призрака. Есть сведения и о других победах, но они пока проверяются. Отличившиеся офицеры, мичманы, старшины и матросы представлены к высоким наградам.
        Роуц посмотрел королю прямо в глаза и подвел итог:
        -В дальнейшем мы будем внимательно следить за изменением в тактике рейдеров, предпринимать адекватные ответные меры и совершенствовать нашу тактику борьбы с ними.
        -Благодарю вас, Эрвин, присаживайтесь... Антон Владимирович, - дал Виктор слово Шкумату.
        В том, о чем сейчас собирался говорить генерал, Кагер был прекрасно осведомлен. Шеф королевских спецслужб ежедневно и детально ознакамливал его со всем, что происходит в его вотчине. Речь предназначалась для приглашенных на консилариум, сперва предпологался беглый обзор некоторых текущих дел, затем, генерал должен был объявить об успешном окончании операции по заполучению королевством базирующихся на ее территории призраков. Тем не менее, Кагер приготовился внимательно слушать Шкумата.
        Шеф спецслужб встал и подозрительно посмотрел на некоторых из присутствующих. Многие почуяли необоснованную тревогу. Шкумат умел вызывать у людей потерю душевного равновесия. Холодным ровным тоном он начал:
        -С вашего разрешения, сир, я бы хотел обратиться ко всем здесь присутсвующим. Господа, вы все прекрасно представляете, какими возможностями распологают и Безопасность Нишитуры, и имперская разведка. Нам противодействует опасный враг, который хорошо осведомлен во многих наших делах. Следует проявить повышенную бдительность и с особой тщательностью оберегать все наши секреты. Королевская контрразведка и силы безопасности ведут работу по выявлению и обезвреживанию имперских шпионов, по ликвидации диверсионных групп, по охране наших тайн и важных государственных функционеров. К сожалению, не всегда удается успеть вовремя. Но масштабы проделанных операций говорят сами за себя. Только за последний месяц нами уничтожено шестнадцать диверсионных групп, к несчастью, одна из них все же смогла устроить тот печально известный взрыв на регесийском ракетном заводе на Иналипосе. Нами ликвидированы десятки шпионских групп, среди членов которых были и офицеры Вооруженных Сил, и полицейские, и специалисты на заводах и верфях, и государственные чиновники. Мы очищаем и собственные ряды, в королевской контрразведке
выявлены и обезврежены два имперских агента, один, к сожалению, успел покончить с собой, другой же попал к нам в руки. Проведено психосканирование его мозга, что помогло раскрыть агентурную сеть. Произведены некоторые громкие аресты. Отмечаются случаи, когда враг под видом местных жителей, живущих вблизи военных космодромов, собирают данные о передислокации наших войск и соединений флота, и передает их по СССвязи. Так, после первых же сеансов, в различных системах мы накрыли более двадцати таких агентов.
        Шкумат остановился, посмотрел на короля и вскользь чиркнул взглядом по всем остальным.
        -Теперь о другом вопросе, - продолжил он, - уже ни для кого не секрет факт существование некогда сверхсекретного имперского корабля «призрак». Также уже не секрет, что в королевстве размещается база этих призраков. Имею честь доложить вам, господа, что эта база находится под моим полным контролем. В ходе проведенной операции, нам удалось заставить капитулировать весь гарнизон базы. Часть экипажей и технического персонала базы перешла на нашу сторону. Это касается только матросского и рядового состава, но, за редким исключением, не командного состава всех рангов. Те, кто стал под наши знамена, зачислены в королевский флот. Всем остальным нашим королем были даны гарантии личной безопасности. Сейчас эти десятки тысяч верных Савонароле и империи людей находятся на Опете под арестом. Вскоре королевский флот пополнится собственными призраками. Сейчас производится добор экипажей и персонала базы, набор командного состава. Теперь мы будем сражаться с империей её же методами и средствами.
        В зале наступила полная тишина, все размышляли над только что прозвучавшим сообщением. Нарушив ее, Шкумат обратился к Кагеру:
        -Ваше величество, я прошу разрешения передать слово инженер-адмиралу Торцеву.
        Виктор утвердительно кивнул. С Торцевым он не был знаком и видел его в живую впервые, хотя знал о нем многое. Его присутствие здесь было предварительно согласовано со Шкуматом и доклад Торцева предназначался, прежде всего, для остальных. Виктор знал этого человека по файлам досье, это был гений в своей области, выдающийся конструктор. Инженер-адмирал возглавлял секретное конструкторское бюро А-7 на Сарагоне. Он был разработчиком основного современного имперского крейсера класса «Аспет», и скоростного эскадренного миноносца класса «Онем». Его КБ занималось модернизацией устаревших типов звездолетов и разработкой новых.
        Торцев был хорошо упитанным человеком, но подвижным и энергичным. Его коллеги и подчиненные знали его, как всегда бодрого и неутомимого руководителя, ученого, исследователя.
        -Ваше величество, уважаемые господа, - начал он, - хочу сообщить вам о результатах работ, проведенных моим КБ. Нами были всесторонне изучены переданные генерал-полковником Шкуматом файлы технической документации призраков, мы ознакомились в живую с образцами этого удивительного корабля. Не буду вдаваться в подробности, скажу только, что его разработчики применили ряд революционных решений, которые мы, после соответствующего анализа и испытаний, будем внедрять в наше кораблестроение. Мы столкнулись с некоторыми неразрешимыми трудностями, разрешить которые на данном этапе мы не в состоянии. Дело в том, что для ремонта и эксплуатации доставшихся королевству призраков имеется необходимый запас агрегатов, блоков электронной начинки, некоторых модулей корабля. Также в нашем распоряжении необходимое для производства текущего ремонта и спецоборудование, и специальные ремонтные доки для восстановления кораблей после аварий или боевых повреждений. В целом, обеспечить нормальное выполнение боевых задач нашими призраками мы можем. Но вот преступить к постройке собственных кораблей мы не в силах. Технологии
изготовления многих узлов и начинки, естественно, оберегаются империей, как зеница ока и даже еще строже. Держатся в секрете также и данные о разработчиках, о верфях, строящих призраки. Их невозможно повторить. На нашу собственную разработку уйдет, по разным подсчетам, от пяти до девяти лет, причем, нет уверенности, что опетские призраки не будут хуже имперских. Но, одно несомненно, скоро каждый сходящий со стапелей корабль, будет модернизирован с учетом некоторых решений, использованных в призраках. Это значительно повысит эффективность боевого применения, повысит живучесть. Смею вас заверить, уважаемые господа, что новые классы кораблей будут значительно превосходить аналоги как реального врага, так и вероятного противника. Остается только непонятным, почему по аналогичному пути не пошла Империя Нишитуры. Но тут, видимо, коллегия эфоров полагает, что наличие большого количества призраков и их налаженное производство обеспечит успех в любой войне. Благодарю за внимание.
        -Благодарю, адмирал, присаживайтесь, - произнес Кагер, потом набрал сообщение и ввел личный код Шкумата. На мониторе генерала появилась надпись: «ИЗЫСКАТЬ ПУТИ ДЛЯ СОБСТВЕННОГО ПРОИЗВОДСТВА. ДОСТАТЬ ДОКУМЕНТАЦИЮ ИЛИ РАЗРАБОТЧИКА, ИЛИ ТО И ДРУГОЕ (ЗАЙМИСЬ ЭТИМ, АНТОН)».
        Сообщение Торцева произвело впечатление на членов сегодняшнего консилариума, но только не на Кагера. Он жаждал иметь собственные призраки. Много призраков.
        -Хорошо, с этим мы разобрались, - слова Виктора были едва слышны ему самому. Он посмотрел на начальника главного тылового управления генерал-полковника Капника. Тот почувствовал взгляд монарха и приготовился к не очень приятным для себя вопросам.
        - Поступают сигналы, генерал, что тыловые службы не всегда обеспечивают действующую армию и флот всем необходимым. Подчас солдаты испытывают недостаток элементарного: горячей еды и амуниции. Не всегда на должном уровне ведется снабжение боеприпасами. Следует навести порядок в тыловых службах, войска и флот не должны испытывать лишние неудобства, тем более, когда этого можно избежать.
        -Да, сир, - было заметно, как щеки Капника слегка тронул румянец.
        -Вы что-то хотели сказать, генерал?
        -Да, ваше величество, - главный военный интендант встал, - Жалобы на тыловые службы не всегда справедливы, ваше величество. - Да, иногда существует неразбериха, иногда тыловики проявляют некомпетентность. Я разбираюсь с каждым конкретным случаем и наказываю виновных. Но не стоит забывать, какой урон наносят призраки. Из девяносто восьми тяжелых транспортов класса «Астра Инкогнита», мы сегодня имеем шестьдесят один. Более двух миллионов тонн продовольствия, боеприпасов, ценных материалов либо погибли в ядерном пламени, либо дрейфуют с останками транспортов в межзвездном пространстве.
        -Садитесь, генерал. Вы сами сказали, что идет война, а потери на войне неизбежны. Сказанное мной не касается вас лично, я знаю вас только с лучшей стороны, как профессионала в своем деле. Но факты остаются фактами. Тыловые службы должны действовать более оперативно. Сделайте все возможное, генерал. Я жду результатов.
        -Есть, сир.
        -Теперь я хочу услышать, как обстоят дела у вас, барон, - перевел внимание Кагер на начальника главного инженерного управления инженер-генерал-полковника Катицену, второго и последнего из присутствующих, кто был нишидом, не считая короля.
        -Сир, - начал поднявшийся Катицена, - в настоящий момент в крепости Дорд XI пребывает комиссия главного инженерного управления. Наши офицеры проверяют функционирование фортификационных сооружений в условиях боевых действий, функционирование противоядерной защиты, степень надежности всех систем и коммуникаций. Собираемые данные будут учтены, изучены, на их основе будет производиться доработка и модернизация других крепостей, включая Черный Бриллиант. На этой неделе завершились проводимые в системе ХАА-VIII-12 успешные испытания новых противоядерных генераторов. В ближайшее время они пойдут в серийное производство в различных модификациях. Новые генераторы будут поставляться в войска противоядерной защиты, устанавливаться на звездолетах и в крепостях. Через пять недель мы будем иметь полностью налаженное производство. У меня все, ваше величество.
        -Желательно, чтобы первая партия генераторов поступила в войска как можно раньше. И еще, поработайте над вопросом быстровозводимых ремонтных баз. Ваши соображения по этим двум вопросам я жду на следующем консилариуме. Присаживайтесь.
        Кагер встретился взглядом с адмиралом Каутским и утвердительно кивнул на немой вопрос.
        -За текущий месяц от Новоземной Империи мы получили сто два боевых корабля, ваше величество. Как и прежде, каждый третий либо устаревший, либо прошедший капитальный ремонт. Наше управление уже высказало свое мнение и генштаб с ним согласился, что эту часть боевых единиц благоразумно передать для охраны наших внутренних коммуникаций. Остальная часть поставляемых звездолетов полностью соответствует нашим требованиям и направляется в действующие флота. Мы внимательно рассмотрели предложение генштаба, что касается корабельного вооружения, и нашли его отвечающим нашим сегодняшним реалиям. Напомню, что речь идет о предложении получать новоземные корабли без вооружения, то есть, чтобы сходящие со стапелей единицы направлялись к нам без установки новоземного вооружения. Принимая помощь в таком виде, мы будем иметь много дополнительных выгод. Как известно, наши и новоземные стандарты разнятся, мы не можем себе позволить производство новоземных боеприпасов и узлов для ремонта систем вооружения. Второй момент, укомплектация поставляемых кораблей недостаточна, за один - два похода истрачивается боезапас. Все
это может негативно сказаться в дальнейшем, в случае перебоя с поставками боеприпасов, а также комплектующих для ремонта. Корабли превратятся в бесполезный хлам. Что касается начинки и материальной части, проблем нет. Наши пилоты, навигаторы, инженерно-эксплуатационные и ремонтные команды с легкостью осваивают новоземные звездолеты. Исходя из этого, ваше величество, я прошу довести до сведения наших союзников наши предложения.
        -Военный атташе Новоземной Империи будет поставлен в известность и получит просьбу на организацию переговоров с аналогичным военным ведомством новоземлян, - ответил Виктор и обратился к министру иностранных дел Куристу:
        -Обсудите с адмиралом Каутским этот вопрос и незамедлительно начните переговоры. Надеюсь, наши союзники с пониманием отнесутся к нашим пожеланиям.
        -Слушаюсь, ваше величество, - ответил Курист.
        -Теперь, ваше величество, - продолжил Каутский, - я бы хотел довести до вашего сведения и до сведения консилариума об угрожающем положении с недостатком средних танков в войсках. Пока что, на сегодняшний момент мы обладаем достаточным их количеством, но тенденции могут привести к катастрофе. В королевстве достаточно производится тяжелых танков «Эрвант» и легких танков СР-56, у нас пока достаточно и танков КФ-8 и КФ-10, производимых в империи. Темпы прироста производства говорят, что мы полностью можем обеспечить себя этими типами танков и заменить выбывающие единицы имперского образца. В дальнейшем, у нас появится возможность создавать крупные танковые формирования. Но совсем другое положение со средними танками КФ-24 и М-1-152, которые в королевстве не производятся.
        -А что с новоземными единицами? - задал вопрос король. - Их количество не достаточно?
        Каутский глянул на дисплей своего компьютера, тон сказанных им далее слов, выдал скрываемую им безысходность.
        -В этом месяце мы получили почти три сотни средних танков «Пума» и «Комет», этого крайне не достаточно. Не утешает и то, что по своим тактико-техническим характеристикам они уступают танкам Империи Нишитуры. Кроме того, все конструкторские бюро сейчас загружены и мы не можем начать разработку собственного образца.
        Наступила напряженная пауза, Каутский ждал, что скажет монарх, Кагер же некоторое время сидел неподвижно с отсутствующим видом.
        -Передайте решение этой проблемы разработчикам СР-56, - наконец нарушил затянувшуюся паузу Кагер, - пускай преступают немедленно. А те разработки, которыми они сейчас заняты... решайте сами, адмирал. Верю, вы найдете наилучшее решение.
        -Слушаюсь, ваше величество.
        -И еще, адмирал, наш собственный танк должен превосходить имперский.
        -Разумеется, ваше величество.
        -Ну, вот и хорошо. Как там испытание атмосферной авиации, все еще продолжается? Надеюсь, «Опетские Киберсистемы» блестяще справляются с вашим заказом.
        -Испытания завершены, ваше величество. По ходу был сделан ряд доработок, и должен вам доложить, что «Опетские Киберсистемы» действительно блестяще выполнили заказ. Комиссией управления и лично мной принято решение о принятии на вооружение атмосферных бомбардировщиков КА-310 и АР-21, экраноплана огневой поддержки КА-400, атмосферного истребителя С-15. Через три месяца мы получим первые партии новой техники.
        -Три месяца, говорите. Даю вам срок до начала шестого месяца, адмирал. Благодарю, присаживайтесь... Ролан, - обратился Кагер к управляющему «О.К.» Аранго, - вы слышали, два месяца. Война поджимает сроки. Организуйте работу так, чтобы вложиться в два месяца.
        -Слушаюсь, ваше величество.
        -Вице-адмирал, - обратился Кагер к главному инспектору генерального штаба Котомике Ятабе, - обрисуйте вкратце результаты вашей проверки по планетарным войскам и флотам.
        Вице-адмирал Ятабе обладал цепким взглядом и жестким характером, в его манере держаться прослеживалась независимость и резкость. При его небольшом росте и кажущейся хрупкости, он обладал хорошо тренированным телом и несгибаемым характером. Виктор знал, что этот офицер являл образец идеального сочетания горячей, бьющей ключом энергии и холодного, прагматического расчета. Начинал карьеру Ятабе в дивизии космических истребителей, дослужившись до командира полка и авианосца. Потом был переведен в Академию Флота на Владивостоке III, где преподавал двенадцать лет, еще два года он являлся заместителем начальника Опетской Академии Генерального Штаба по учебному процессу, после чего был переведен в генштаб на должность главного инспектора. Когда Ятабе начал доклад, годами выработанное искусство риторики заставило присутствующих впитывать каждое его слово.
        -Сир, последние три недели проводилась инспекция во всех планетарных войсках и во всех флотах королевства. В частях и соединениях идет нормальный учебный процесс, интенсивно проводятся тактические учения, как крупными силами, так и на уровне батальона, роты или отдельного корабля. Во всех корпусных, армейских штабах и на флоте в штабах флотов и соединений проводились штабные игры, сейчас подводятся итоги. Идет освоение новой техники, обучаются новобранцы, проходят подготовку призванные резервисты. Рапорты моих офицеров отображают адекватность требований генштаба и исполнение их во всех резервных частях и соединениях Вооруженных Сил. Хотя, о стопроцентной адекватности говорить нельзя. Имеются случаи несвоевременного обеспечения войск, находящихся в резерве, комплектующими, боеприпасами и прочим.
        Кагер, не обещающим ничего доброго взглядом, уставился на начальника главного тылового управления Капника и произнес:
        -Генерал...
        -Слушаюсь, ваше величество, я возьму под особый контроль обеспечение резервов.
        Виктор скрыл свое раздражение, тем, что его перебили и сново дал слово Ятабе. Тот продолжил:
        -В первом штурмовом флоте адмирала Кудинова недостаточно уделяется внимание на отработку аварийно-спасательных работ. Что касается проведения маневров и боевых стрельб, флот показывает очень высокие результаты. Превосходно организовано взаимодействие между соединениями, службами, отдельными кораблями. Далее, сир, по указанию маршала Роуца, я лично пребывал с инспекционной поездкой в крепости Орбол VI, проведенное мной расследование вскрыло случаи грубого нарушения дисциплины несения боевого дежурства, халатного отношения к своим обязанностям некоторых офицеров. То же самое отмечается и в пятьдесят втором корпусе, дислоцированном близ крепости. Мои личные выводы таковы: командующий гарнизоном Орбола VI генерал-полковник Слипухин некомпетентен и, мягко говоря, безалаберен как командир. Я проверил его досье. Еще полгода назад он командовал бригадой, потом его повысили до генерал-лейтенанта, недавно произвели в генерал-полковники.
        -Кто произвел повышения?
        -Вы, сир.
        Кагер зло улыбнулся.
        -Я разберусь. Продолжайте.
        -Слипухин пытался скрыть факты о нарушениях в гарнизоне. То же самое относится и к командующему пятьдесят второго корпуса генерал-лейтенанту Мокрому. Особенно возмутительным, на мой взгляд, является прямое противодействие моему расследованию начальника контрразведки гарнизона полковника Бериса. Он всячески саботировал мою работу, взломал мой компьютер и похитил файлы с добытыми мною доказательствами его халатности к соблюдению элементарных требований безопасности.
        -Адмирал, - перебил Ятабе Шкумат, - у вас остались доказательства против Бериса?
        -Ничего существенного.
        -Так, так. Очень интересно, - задумчиво произнес Шкумат и подумал, что зарвавшийся Берис настолько обнаглел, что осмелился противодействовать работе инспектора открыто и по-хамски. Лучше бы он устроил Ятабе несчастный случай, для Бериса же лучше. Но не понятно, то ли он побоялся, то ли не додумался. Если последнее, то он просто чертов кретин. В любом случае Берис уже не жилец на этом свете.
        Ятабе понял, что шеф спецслужб крайне возмущен, что в ближайшее время будет проведено тайное расследование и весь гнев богов обрушится на зарвавшегося полковника Бериса.
        -Продолжайте, - услышал Ятабе голос короля.
        -Собственно, это все, сир. Имена и конкретные материалы содержатся в моем рапорте.
        -Хорошо, передайте его маршалу Опета Сгибневу.
        -Есть, сир.
        -А вы, Георгий Александрович, дайте ход расследованию, пусть прокуроры пороют. Все виновные должны быть наказаны, а Слипухин и Мокрый немедленно арестованы и преданы трибуналу.
        -Слушаюсь, ваше величество.
        -Теперь, что касается вас, Петр Семенович, - обратился Кагер к командующему войсками противокосмической обороны маршалу Петренко, - я рассмотрел ваши предложения о передаче коммерческих спутников под ваше руководство. Что касается орбитальных станций защиты, вы получите требуемые единицы в нужном количестве.
        -И каково ваше решение по спутникам, сир?
        -Мой представитель обсудил ваше предложение с владельцами спутников и мы пришли к единому знаменателю. А именно, на все спутники будут допущены специалисты для установки необходимого оборудования, в случае прямой необходимости, они переходят в ваше полное распоряжение. Надеюсь, такое решение для вас приемлемо?
        -Более чем, ваше величество. Теперь разрешите мне лично ответить на ваш запрос об усилении противокосмической обороне.
        -Слушаю.
        -В целом, войска ПКО успешно справляются с возложенными на них задачами. Но мною утверждены дополнительные меры усиления. В частности, во всех населенных системах, на необитаемых внешних планетах начато строительство станций дальнего обнаружения и перехвата, которые будут содержать небольшие гарнизоны.
        -Имеются какие-нибудь трудности?
        -Пока нет, ваше величество. Министерство финансов выказало понимание наших нужд и перечислило необходимые на СДОПы средства.
        -Хорошо, Петр Семенович, будем считать этот вопрос решенным. Присаживайтесь. Теперь, господин Аранго. Меня интересуют экономические показатели «Опетских Киберсистем».
        Управляющий «О.К.» Ролан Аранго встал и показательно откашлялся. Обычно он переправлял отчеты о деятельности компании Кагеру лично по глобальной межзвездной сети. Но в последние две недели правитель оказался слишком занят другими проблемами и поэтому решил пригласить Аранго на консилариум, чтобы от него лично услышать о деятельности компании и о ситуации в системе Сарагон.
        -Ваше Величество, дела «Опетских Киберсистем» идут вверх. За последний месяц прирост производства составил 9,2% против 8,9% в прошлом месяце. Найдены новые рынки сбыта в Новоземной Империи, в Объединенных Мирах Намора, Федеративном Скоплении Арбела, Таиф. По прогнозам наших специалистов по маркетингу, импорт компании можно будет увеличить в десятки раз. Наша высокотехнологическая продукция и передовые технологии имеют постоянно возрастающий спрос. Теперь о военной продукции. В этом месяце прирост составил 22%. Разрабатываются новые виды вооружений, ведутся работы по модернизации. В результате предложенных вами принципов перестройки системы управления компанией, введения безостановочного трехсменного производства, строительства дополнительных мощностей, теперь временные затраты на изготовление одной боевой единицы значительно, я бы сказал - существенно, сократился.
        У Аранго в руке появился силовой диск со специальной защитой. Он подошел к Кагеру и передал его. Виктор взял диск и поместил в дисковод, введя личный код доступа. На дисплее появилось сообщение от управляющего секретными верфями и заводами системы Сарагон Торнье. Виктор просмотрел файлы, где сообщалось о текущих делах на Сарагоне, потом дошел до файла, где Торнье докладывал, что через четыре месяца начнутся испытания двух новых видов вооружения - проекты «Брандер» и «Факел». Кагер регулярно следил за ходом работ и испытаниями, эти проекты находились под его особым контролем. Под названием «Брандер» скрывалась разработка ракеты с неограниченной дальностью действия, с расщепляющейся боеголовкой мощностью в десять мегатонн. По сути, это был тот же звездолет, обладающий высоким интеллектом, могущий производить классификацию целей, избирать выгодную позицию, выжидать, проводить разведку и вести информационный обмен со своими «сородичами». Проект «Факел» обозначал принципиально новый корабль для уничтожения системных узлов обороны и борьбы с мощными бронированными звездолетами врага.
        После просмотра, правитель отключил компьютер, поблагодарил Аранго и принялся слушать доклады Рязанцева и Дурасова - глав орболской и шеролской судостроительных промышленных групп.
        Более получаса промышленники говорили о форсированных темпах строительства новых кораблей всех типов, о строительстве новых заводов, о привлечении рабочей силы. Прозвучавшая в выступлении цифра повергла в приятный шок многих членов консилариума, темпы производства были столь стремительны, что на процесс постройки крупного боевого звездолета-крейсера требовалось всего сорок четыре дня. Небывалый срок, невиданный во всей галактике! В завершении, генеральный директор шеролской судостроительной промышленной группы попросил выделить дополнительные средства.
        -Господин Ургейм, - обратился Кагер к министру финансов, - надо бы изыскать необходимые суммы.
        Ургейм встал и устало помассировал виски.
        -Ваше величество, боюсь, что в казне возникнет дыра. В данный момент деньги взять просто неоткуда. Для каждого кредита казны строго прописана статья расхода.
        -И все же постарайтесь, господин Ургейм. Через неделю я жду вас здесь с соображениями по этому поводу.
        -Слушаюсь, сир.
        -Ролан, я еще не полный банкрот? - улыбнулся Кагер.
        Аранго понял вопрос короля и своего боса.
        -Ваш личный доход в «Опетских Киберсистемах» сейчас чуть больше восьмидесяти миллионов имперских кредитов.
        -Не густо, но хоть что-то. Перечислите их на Шерол.
        -Как, все?
        -Ну, пару сотен тысяч надо оставить, не голодать же мне, - пошутил Виктор. Его шутку тактично поддержали веселым смехом.
        -Кстати, господин Ургейм, думаю пришло время подумать над выпуском своей собственной валюты. Займитесь этим вопросом, подумайте об обеспечении. Опетские деньги должны быть стабильны, не допускайте инфляции... еще одно пожелание: курс желательно выше других валют, особенно имперских кредитов.
        -Слушаюсь, ваше величество.
        -Это ваша стихия и я всецело полагаюсь на вас.
        -Благодарю за доверие, ваше величество. Все будет исполнено наилучшим образом.
        -Не подведите меня.
        После последних слов короля, Ургейм почувствовал холодный ветерок по спине. Сев в свое кресло, он подумал, что ему предстоит очень непростое и рискованное дело. Опетскому Королевству требовались средства, выпуск собственной валюты несказанно развяжет многие проблемы. Но с другой стороны, крупные массы денег, которые нельзя допустить обесценить, к которым нужно завоевать доверие на внутреннем и внешнем рынках и масса других сопутствующих проблем. Ургейм понял, что на ближайшие месяцы ему обеспечена дикая головная боль.
        Далее шел доклад министра промышленности Куреного. Почти три четверти часа речь шла о завершении преобразования и перенацеливания части производственных мощностей всех акционерных и частных компаний на военные нужды. Теперь каждый завод и фабрика, каждый комбинат и производственный модуль на безжизненной планете имеет минимум один цех по изготовлению военной продукции. Самые крупные компании за свой счет ведут строительство новых цехов, иногда и заводов, и уже ждут размещения заказов.
        -Благодарю вас, господин министр, - наблюдая, как Куреной садится, Кагер обратился к Каутскому: - А вы, адмирал, примите эту информацию к сведению. Я жду своевременных решений и оперативного их исполнения.
        -Так точно, сир.
        -Хорошо. Следующий вопрос к вам, господин Курист. Я знаю, что накануне вы вели переговоры с полпредом нововоземлян. К сожалению, я не имел возможности ознакомиться с вашим отчетом. Я его прочитаю попозже, но сейчас меня интересует вот какой момент: согласны ли наши союзники с нашим предложением об оплате поставляемых вооружений и грузов?
        -Новоземная делегация выразила свое согласие, ваше величество, - ответил министр иностранных дел. - Подписана договоренность что тридцать процентов поставок будут погашаться продукцией «Опетских Киберсистем». Остальное - в валюте Империи Нишитуры.
        -Что ж, это приятная новость, господин Курист. Результаты приемлемы. А каковы итоги переговоров с эмиссарами некоторых звездных держав?
        -Безрезультатны, ваше величество, за исключением Объединенных Миров Намара. Похоже, ОМН идет на сближение, по многим вопросам найден общий язык. Мой прогноз, в ближайшие месяцы, может пол года, мы обменяемся посольствами.
        -Это вторая приятная новость от вас, господин Курист. Предоставьте мне подробный отчет переговоров с ОМН.
        -Я это сделаю сразу же по окончанию консилариума, сир.
        -У меня есть одно пожелание. Что вы думаете о Подгорном?
        -Мне известно, что у него хороший контакт с императором Анатолием и его советником Цараповым. Я думаю, посольская служба ему подойдет, сир.
        -Рад, что мы имеем общие взгляды, господин Курист.
        Кагер поймал настороженный взгляд министра транспорта, несмотря на всю серьезность затрагиваемых тем, министр выглядел комично.
        -Господин Бгог, я получил запрос из генштаба, в котором предполагается передать часть торгового и пассажирского флота на нужды Военно-Космических Сил.
        -Но ваше величество! Это нанесет урон нашей торговле, экспорту, импорту и миграции...
        -Господин Бгог, речь не идет о навечном изъятии, тем более в таких масштабах, которые несут опасность подрыва экономики. Эта мера временная и передать требуется порядка семи процентов больших транспортов и лайнеров. Кроме того, пассажирские перевозки сейчас и так предельно сокращены из-за опасности атак рейдеров.
        -Если вопрос ставится так, ваше величество, я готов обсудить его с военными.
        -Благодарю за понимание, господин министр.
        С заключительным докладом выступил министр пропаганды. Он коротко обрисовал положение вещей, о ведении пропаганды, о высоком моральном духе масс, о достигнутых успехах, о мерах по привлечению специалистов, в результате чего население Опетского Королевства преобразовывается в монолитный этнический сплав, и о том, что нишиды перестали покидать королевство и все больше проникаются настроениями и идеями других народов.
        Кагер похвалил министра, после заключительного слова объявил о закрытии консилариума.
        Когда все стали покидать зал, к правителю подошел министр иностранных дел, и передал обещанный отчет, после чего достал из внутреннего кармана своего официального дипломатического платья старомодную голооткрытку и вручил королю. Виктор с удивлением открыл послание, в нем узорными старонишидскими буквами было написано поздравление с коронацией от сына и дочери маршала Канадинса.
        -Вы удивили меня до глубины души, господин Курист, - Виктор улыбнулся, - это уже третья приятная новость от вас за сегодня.
        -Не стоит, ваше величество, я лишь исполнил просьбу.
        -Вы их лично видели?
        -Нет, что вы. Это передали в новоземном посольстве. А еще я узнал, что Канадинсы получили визу в нашем посольстве в Новоземной Империи. Теперь летят в Опет.
        -Когда они прибудут в Санктор, немедленно доставьте их в Алартон.
        -Конечно, ваше величество.
        Курист выдержал прямой взгляд Кагера, холодный и бесстрастный, как обычно, но не теперь. Сейчас в его глазах играл какой-то огонек, словно все его существо светилось изнутри, после того, как министр услышал слово «спасибо», он понял, как много брат и сестра Канадинсы значат для короля.
        В центральном Санкторском космопорте, у трапа лайнера, Кая и Алису Канадинсов поджидал правительственный гравитолет. Встретивший их служащий министерства иностранных дел, доставил королевских гостей прямо в Алартон. В замке их встретил дворцовый распорядитель и провел в королевские покои, в обеденный зал, где был сервирован стол на три персоны и ждали своего часа холодные блюда и изысканные вина. Канадинсы с интересом рассматривали интерьер зала. Здесь царили спокойные умиротворяющие цвета и скромная спартанская обстановка.
        Дверь, в которую они вошли, отворилась. Вошел Кагер.
        -Ваше величество! - в один голос поприветствовали гости и слегка поклонились.
        Кагер ответил кивком, его улыбка озарила зал. Лишь только нишидская сдержанность и недавно приобретенное положение остановили его горячее искреннее желание обнять сына и дочь своего покойного друга. В этот момент он готов был послать подальше те рамки, которые его сковывали, вынуждая вести себя как монарха. Канадинсы почувствовали настроение Кагера и были не менее рады встрече.
        -Надеюсь, вы успели проголодаться? - показал Виктор на стол.
        -У меня просто дикий аппетит, последний раз мы ели восемь часов назад, - вздохнула Алиса.
        -Прошу за стол.
        Кагер и Канадинсы заняли свои места за небольшим столом, расстояние между ними было столь малым, что создавалась тесная дружеская атмосфера. Но она несколько нарушилась вторжением дворецкого, который принялся насыпать пищу, подавать закуски, приправы и добавку. Ели почти в молчании. Разобравшись с обедом, Кагер освободил прислугу и, откупорив бутылку уредонского полусухого вина многолетней выдержки, сам разлил его по бокалам.
        -Великолепный букет, - продегустировал Кай, - давненько я такого не пробовал.
        -Одно из лучших в моих запасах, - похвастался Кагер и пригубил. - Расскажите же, что с вами произошло. Я вчера узнал, что вы вне пределов Империи Нишитуры и с тех пор меня не покидает удивление, как вам удалось избежать загребущей руки БН.
        Подробно, но опуская излишние детали, Кай Канадинс рассказал королю историю своего и сестры бегства. Рассказ перемежался с опустошением первой бутылки, за которой, весьма скоро, последовала новая.
        -А что с вами произошло у новоземлян?
        -О, это целая детективная история, ваше величество, - быстро сказала Алиса, пока её брат раздумывал с чего бы начать.
        -Прошу вас, называйте меня Виктор. Вы мои гости, мои друзья, ваш отец был моим большим другом. Я устал, если честно, от «ваше величество», «сир» и прочей чепухи. Иногда мне кажется, что все вокруг уже не помнят, как меня зовут. Забудьте, что я король, когда мы одни.
        -Нет проблем, Виктор, - Кай сделал большой глоток и поставил пустой бокал. На его лице появилось лукавое выражение. - А разве ты не в курсе, как тебя иногда называют?
        Этот вопрос заинтриговал Кагера, все его члены застыли, и он смог только выдавить:
        -Ну и как?
        -Виктор Первый или король-первенец.
        Некоторое время Кагер смотрел на Канадинса и, наконец, прыснул со смеху. Чистый и громкий смех трех человек гулко загулял по залу и был слышен за его пределами.
        -Не думал я, что удостоюсь таких титулов, - Виктор передал Алисе закуску к вину. «Первенец», - повторил он про себя и улыбка вновь вернулась на его лицо. - Так что же там с новоземлянами?
        -Эта «детективная история» больше походит на комедию, - сказал Канадинс.
        -Это для тебя комедия, Кай, я же себя чувствовала крайне неуютно.
        -Хорошо, это не комедия. Суть в том, что нас перехватил патруль новоземлян и препроводил на свою базу. Там местный отдел контрразведки очень долго не хотел верить, что мы не шпионы империи. Там был «крутой» полковник, который пытался нас убедить, что мы люди Савонаролы. В конце концов, нас отправили на Новую Землю, где мы прошли спецпроверку.
        -Неужели они вам промывали мозги?
        -Нет, к счастью до этого не дошло, всего лишь другие не очень приятные процедуры.
        -Ой, как вспомню об этом, до сих пор жутко, - вздрогнула девушка.
        -А дальше?
        Дальше мы поселились в Терраполисе, нам, слава всем богам, вернули деньги и побрякушки Алисы. Потом возникла идея удрать сюда.
        Наше посольство в Терраполисе дало вам гражданство?
        Нет, но визу выдали всего за два дня.
        Считайте, что гражданство у вас уже есть. У вас остались какие-то средства?
        Остались, где-то двести тысяч новоземных кредитов, это сто восемьдесят тысяч нишитурских, -ответила девушка.
        Да чего там, хорошие деньги, в них мы не нуждаемся, - добавил её брат.
        Виктор кивнул, его взгляд остановился на полупустой бутылке.
        Еще по одному?
        Все согласились, и высокие бокалы вновь были наполнены вином.
        Вы уже думали, чем будете заниматься? - поинтересовался Кагер.
        Думали, Виктор, - ответила Алиса, - сначала купим дом, осмотримся некоторое время, потом начнем искать работу.
        Ну, с этим я могу помочь.
        Я бы хотел вернуться во флот. - Внезапно для сестры сказал Канадинс.
        Кай, ты же обещал, мы же не этого хотели.
        Я уже все решил, Алиса. Так будет лучше.
        Ну знаешь, если бы мы находились не здесь и не сейчас, я бы тебе устроила сцену.
        Брат оставил её слова без ответа и обратился к королю:
        Это осуществимо?
        Наступила небольшая пауза. Кагер посмотрел на Алису, та сидела надувшись, но постепенно обрела прежнее настроение. Она знала, что проиграла и так же знала, что переубедить брата ей не удастся.
        -В моей власти осуществить любую просьбу. Тут нет никаких проблем. Но будет быстрее, если у тебя сохранились документы.
        Канадинс достал и передал Кагеру свое удостоверение офицера. На пластиковой карточке был изображен стереопортрет Канадинса, указано его имя, должность и звание. Кагер прочитал данные: Канадинс Кай, граф, год рождения, год вступления на службу, последняя должность - командир фрегата, звание - капитан третьего ранга, подпись и силовая печать отдела кадров соединения и так далее. Если удостоверение поместить в считывающую прорезь компьютера, то можно будет узнать весь послужной список офицера.
        -Некоторое время придется подождать, Кай, - Кагер повертел удостоверением и спрятал его в нагрудный карман. - Но скоро ты получишь вызов. Нам нужны офицеры.
        -Виктор, у меня убедительная просьба, - Канадинс посмотрел королю в глаза, - не надо синекуры. Всего лишь то, кем я был раньше... Я ведь прилетел на войну.
        -Этого я и боялась, - произнесла грустно Алиса.
        Кагер посмотрел на нее, мол, «что я могу сделать?»
        -Да будет так.
        Внезапно прозвучал звуковой сигнал двери, издав приятную слуху трель, подражая опетской птичке-певунье.
        -Войдите! - В голосе короля чувствовалась досада.
        Вошел дворцовый распорядитель и, поклонившись, доложил:
        -Прилетел Маригнан, ваше величество.
        -Пусть подождет.
        -Советник велел передать, что дело не терпит отлогательств, ваше величество.
        -Хорошо, я сейчас буду.
        Распорядитель удалился, а Кагер вздохнул и извиняющимся тоном сказал:
        -Прошу меня простить, важные государственные дела. Если хотите, вам покажут замок, предоставят гравитолет для ознакомления с Санктором.
        Идя по широким коридорам в рабочий кабинет, Виктор поймал себя на том, что все время думает об Алисе. Девушка не шла из головы, и все мысленные образы крутились только вокруг нее. Виктор разглядел и запомнил каждую черточку её точенного прекрасного лица, длинные черные волосы и такие же черные очи, изгиб губ, нежную кожу и грацию движений, стройный стан и приятный женственный голос. Размышляя об Алисе, Кагер понял, что впервые встретил ту, которая ему нужна. Жаль только, что они не были знакомы прежде. У правителя Опета появилась надежда.
        Глава 15
        Сильный ветер пронизывал насквозь, добираясь до самых костей, заставляя дрожать и плотнее укутываться в легкую ткань мундира в бесполезной попытке согреться. Небесная хлябь размочила грунт, в котором ноги увязали по щиколотку. От пропитавшей воздух влаги одежда отсырела и становилась еще неуютней.
        Вдалеке виднелся дым пожарищ, который ветер яростно рвал в клочья. Повсюду двигались массы солдат и техники, слышались команды и ругань.
        Мэк и еще около сотни легионеров стояли в более-менее сухом месте у поврежденного эсминца, корпус которого спасал от порывов ветра. Вокруг сновали бээнцы.
        Около часа назад Мэка забрал бронированный армейский гравитолет и доставил в тыл, где он и собранные другие легионеры получили возможность помыться в полевой бане и переодеться в выданное свежее белье и форму. Моясь в бане, Мэк не мог отделаться от ощущения, что ему никак не удается смыть с себя грязь, хотя зрение говорило, что это не так.
        Сразу после переодевания, их накормили и объявили, что сюда прибудет эфор Ивола для вручения наград отличившимся черным легионерам, то есть им.
        Теперь Мэк стоял у временно брошенного звездолета, курил и размышлял. Всего несколько часов назад закончился жаркий и кровавый бой за промышленный комбинат и построенный вокруг него городок, названия которого он не знал. Это был последний опорный пункт организованной обороны ирианцев. Империя не бомбила промышленные объекты, что означало огромные потери при их взятии. Штурм начали армейские подразделения, но, пройдя не более сотни метров вглубь по периметру, они были остановлены. В бой были введены черные легионеры. Каждый шаг стоил крови, стреляло каждое окно, каждая щель, в каждой развалине таилась смерть. Но легионеры все же продвигались вперед. Раз за разом вводились новые резервы, в одном из которых был и Мэк.
        Невероятной ценой легионеры вышли к самим строениям комбината. Мэк со своей позиции видел гигантские цеха, сложные механизмы под открытым небом, административные здания, и везде, где только можно, баррикады, рвы, окопы, дзоты, бойницы.
        Первую атаку окруженные ирианцы отбили, как и четыре последующие. Не помогали даже пригнанные имперцами, бьющие в упор бронированные штурмовые орудия на гусенечном ходу. Каждый раз ходя в атаку, Мэк удивлялся, что возвращался из нее. Для шестой уже не было сил и средств. Тогда на определенных участках в прорыв были брошены бээнцы, которым удалось взломать оборону ирианцев, что дало возможность остановленным легионерам продвигаться вперед. Повстанцы не отступали, защищали каждую позицию до последнего вздоха.
        То, что произошло дальше, Мэк предпочел бы забыть. Началась резня, легионеры и бээнцы убивали всякого, кто попадался, не смотря повстанец или нет, способен ли носить оружие.
        Мэк был ожесточен и полон ненависти, но нашел в себе силы не поддаться всеобщему безумию. Он занимался самокопанием в каждую свободную минуту, что ему выпадали в последние недели. Да, он воевал с ирианцами, да, они убили многих его боевых друзей, но ненавидел он не их, а тех, кто его сюда послал. Именно по этому, блуждая среди пожаров, трупов и мусора, его стэнкс перестал стрелять.
        А вокруг лилась кровь. Бээнцы и легионеры врывались всюду и расстреливали всех, кто им попадался. Возле одного из входов в какой-то склад, Мэк встретил сошедшего с ума бээнца. Тот сидел над телом мальчика и хохотал. Заметив Мэка, он пристально посмотрел на него. Во взгляде бээнца не было ничего осмысленного, ничего человеческого. Мэк оставил сумасшедшего и побрел дальше.
        Резня подходила к своему пику. У полузаваленного подвала стоял легионер, который отстегнул от ремня зажигательную гранату и бросил в пробитое отверстие. Послышались панические крики и вопли боли. Мэку показалось, что кричали в основном женщины. Достав еще пару гранат, легионер послал их вслед за первой. Мэк застрелил его, выпустив весь магазин. Когда он подбежал к подвалу, из пробоин и щелей вырывались языки пламени. Он начал лихорадочно искать вход в подвал. Заскочил на первый этаж здания, где заблудился среди нагромождений разбитой мебели, аппаратуры, лабиринтов комнат и подсобных помещений, заваленных трупами. Потеряв надежду отыскать вход здесь, Мэк вернулся к пробоине и понял, что помогать спастись уже некому. Из пожираемого огнем подземелья не доносилось уже ни звука. В нос била удушливая гарь паленого мяса.
        Все это он переживал сейчас вновь и вновь, стоя в толпе таких, как он сам. Он уже давно привык к смертям, приучил себя не думать о гибели, об ушедших друзьях. Не скорбеть. Но то, что произошло сегодня - это было что-то другое. Что-то страшное, звериное, дикое, бессмысленное и беспощадное истребление, демоническая вакханалия.
        Мэк почувствовал боль, докуренная до предела сигарета обожгла пальцы. Выбросив окурок, он машинально и скрытно нащупал маленький лучевой пистолет, умещающийся в ладони. Это был его трофей и его тайна. Здесь, на Ирбидоре, ходить безоружным опасно, а у легионеров нередко отбирали оружие после боя. Вот и теперь им приказали сдать стэнксы и другое оружие. Скоро должен был объявиться Ивола.
        Когда этот момент настал, Мэк искоса следил, как высокий и крепкий нишид, глава БН, обходит строй за строем бээнцев и легионеров. Теперь Мэк видел его, своего врага, человека, которого ненавидел всем сердцем.
        Когда Ивола поравнялся с его шеренгой, Мэк почувствовал то, чего не чувствовал никто - обреченность Иволы, обреченность себя. Мэк приготовился к смерти. Тонкий, но мощный луч прожег эфору безопасности левый висок. Прежде чем охрана успела среагировать, второй луч пережег шею падающего тела.
        Было абсолютно темно. Ни малейшего лучика света не проникало сюда. В воздухе пахло сыростью и испражнениями. Мэк сидел облокотясь о шершавую стену, ныла каждая клеточка тела, безумно раскалывалась голова, накатывались приступы тошноты. Он был жив, хотя, с его точки зрения, это было самым невероятным фактом. То, что произошло после убийства Иволы, он помнил смутно, как будто это происходило не с ним. После второго выстрела он успел заметить чьи-то руки и защитные шлемы. Что-то больно ударило по затылку, и Мэк потерял сознание. Очнулся он уже здесь. Как и сейчас, тогда было совершенно темно. Судя по всему, его старательно избили, пока он находился в отключке. Потом избивали еще дважды.
        Накатил новый приступ, Мэка вырвало желудочным соком. Перед глазами пошли яркие круги. Подождав, пока перестанет кружиться голова, он попытался встать и свалился. Тело отказывалось повиноваться ему, сил почти не осталось. Он так и уснул, в том положении, в котором упал.
        Не было никаких снов, лишь черная пустота пропасти. Проснувшись, он осознал, что лежит на твердом и мокром полу. Мышцы задеревенели и вспыхивали болью, лишь только он пытался сделать движение. Но все же облегчение наступило хотя бы в одном - голова теперь болела не так сильно.
        С невероятными усилиями Мэк подобрал под себя ноги и подполз к стене, о которую облокотился. Сколько он так просидел, определить было не возможно. Может быть полчаса или час, или два, хотя ему показалось, что вечность.
        Со временем эта неподвижность стала невыносима, ему казалось, что он слился со стеной, стал одним целым с камнем или с тем, из чего она сделана. Почти ползком Мэк обследовал свою камеру на ощупь. Это было квадратное помещение пяти метров в периметре, с низким потолком, до которого можно было дотянуться рукой. В центре находилась лужа, образовавшаяся от капающей с потолка воды. Только теперь Мэк услышал звук ударов капель о пол.
        В стене напротив отворилась дверь, свет почти ослепил узника, но он успел заметить, что вошли двое. Сильные руки, словно пушинку подхватили его и вынесли из камеры. Так как его ноги не могли состязаться с темпом шага конвоя, Мэка просто волокли. Мысли спутались. Ему стало все равно куда его тянут и что с ним будет дальше.
        Какое-то чистое помещение, стол посередине и два стула. Серые краски и голые стены. За столом сидел человек, черты лица которого ускользали от Мэка. Узника посадили на стул напротив. Человек что-то сказал, потом начал монолог. Какая-то отдаленная часть сознания, наконец, стала различать слова. Мэк сидел и что-то отвечал, в голове стоял туман. Пришла мысль, что возможно ему что-то ввели, хотя он знал, как действуют психотропные препараты, транквилизаторы и прочая дрянь. Явных симптомов не было, но кто знает, чем располагает БН.
        Разговор был непродолжительным, его снова отвели в камеру. С этого момента его начали кормить. Следующие несколько дней узника вновь и вновь водили в комнату допросов. Судя по количеству раз приносимой пищи, так продолжалось четыре дня. За эти дни Мэк полностью восстановил контроль над своим телом и мышцами и несколько раз размышлял над странными вопросами следователя. Бээнца интересовало все, прошлая жизнь, как попал на Хатгал III, круг общения в лагере Уль-Тия и многое другое. Мэк заметил, что особый интерес следователь проявляет к бээнцам, с которыми Мэк когда-то сталкивался. На одном из допросов он поинтересовался, что Мэка связывает с Цинтией Леварез. Узник некоторое время старался припомнить, когда он упомянул её, но так и не вспомнил, возможно он говорил о ней под воздействием наркотика или следователь узнал о Цинтии по своим каналам. Бээнец повторил вопрос и получил в ответ глухое молчание. Тогда он стал нажимать на Мэка и снова ничего не добился, кроме того, что допрашиваемый послал его подальше. Несколько тяжелых ударов сбросили узника со стула. На этом допрос закончился.
        На следующий день усиленный конвой вывел Мэка из места его временного содержания. Не смотря на пасмурную погоду, непривычный дневной свет бил в глаза, свежий ветер холодил ссадины. Узника погрузили в гравитолет, охрана расселась тут же, вокруг него. Полет продолжался более часа, за это время Мэк успел вздремнуть.
        Гравитолет сел в полуразрушенном космопорте, где скопилось множество больших и малых имперских звездолетов. Самый ближний из них - линкор с опознавательными знаками БН, выкрашенный в глянцево-черное с серебристым номером и буквами названия «Эксер». К нему и повели конвоиры Мэка.
        У трапа стояла до зубов вооруженная охрана, часть которой стала новым конвоем и проводила бывшего легионера в один из центральных отсеков на третью палубу, где располагалась каюта командира корабля. Впрочем, Мэк ошибся, не командира корабля, а вице-эфора Безопасности Нишитуры генерала армии Саторы.
        Герметическая дверь каюты бесшумно закрылась, оставив вице-эфора и узника один на один.
        Мэк огляделся. Строгая спартанская обстановка, минимум мебели, зато масса всевозможной аппаратуры. Ничего, что могло бы гореть. По всей видимости, это был рабочий кабинет, спальные апартаменты находились где-то в другом месте.
        Садись, - указал Сатора на кресло.
        Мэк сел, заметив, что кресло слишком уж жесткое и непонятно из чего сделано. У вице-эфора было такое же. Но все же кресло есть кресло, было приятно ощущать его теплоту, да и жесткость не могла соперничать с полом и стенами камеры.
        -Ты знаешь, кто я?
        Мэк кивнул.
        -Мне сказали по дороге сюда.
        Для своего поста Сатора был относительно молод и, вероятно, его путь был не из легких. Весь его вид говорил о стремительности, напоре, силе и, в то же время, об осторожности коварстве и хитрости. Выражение лица хранило маску жесткости, в остальном он не выделялся из остальных нишидов, такой же внешне холодный, отлично физически развитый и высокий.
        -Если хочешь курить, возьми, - вице-эфор бросил на стол перед Мэком пачку ароматизированных сигарет.
        Мэк взял одну, хотя он такие не курил, но выбирать не приходилось. Зажав в руках сигарету, он стал искать от чего бы прикурить, пока не сообразил, что это за марка. Потянув в себя через сигарету, он воспламенил её, и воздух наполнился благовонным дымом.
        -Если хочешь, - сказал Сатора, - можешь задать один-два вопроса. Потом задавать буду я.
        Мэк кивнул и затянулся. Он поймал изучающий и прожигающий насквозь взгляд вице-эфора.
        -Почему я еще жив?
        -На твоем месте меня это тоже бы удивило. Донесение об убийстве Иволы я получил через несколько минут после твоих выстрелов. Это я приказал оставить тебя в живых.
        Мэк затянулся и посмотрел на выпущенный им дым, в нем присутствовал красноватый оттенок.
        -Я не об этом.
        Взгляд Саторы, казалось, стал еще пристальней, его губы искривились в жесткой усмешке.
        -На этот счет будь спокоен. После проведения расследования, установления всех причастных, ты спокойно отправишься к праотцам или туда, куда ты веришь.
        -Установление причастных? Неужели все в БН в это серьезно верят? Я убивал один и никто к этому непричастен.
        -Вот об этом я и хотел поговорить. То, что, как ты выразился, ты убивал один - это вне сомнений. Но то, что ты действовал один, в это я не верю. Что толкнуло тебя на этот шаг? Ты бы получил гражданство, денежную выплату, приличную при том. Из двух с половиной миллионов черных легионеров в живых осталось не более ста девяносто тысяч, империя может себе это позволить. Зачем тебе все это терять, ради чего?
        -Месть.
        -Звучит слишком слабо.
        -Не-ет, моя личная месть.
        -Вот это уже ближе. Мне известна твоя история, роль в ней Цинтии Леварез и прочее.
        -Вот и мотив.
        -Да, мотив, возможно, это и есть тот самый мотив. Но меня интересует другое, каким образом появился этот мотив.
        Мэк докурил сигарету и потушил ее в пепельнице. Сказанные последние слова Саторы некоторое время звучали у него в ушах, пока наконец он не понял, какую игру ведет вице-эфор. Что ж, Мэк готов был подыграть ему в его заблуждении, тем более, что из этого можно было извлечь пользу. Мэк подавил желание оглядеться, он почувствовал, что разговор записывается, но полагать, что можно что-то обнаружить визуально, просто наивно. Да это и к лучшему, что их беседа фиксируется.
        -Ладно, - сказал Мэк, - я пойду на сотрудничество, хотя знаю, что это меня не спасет. Я сдам их всех, они не выполнили то, что обещали, использовали меня, как простую пешку.
        -Я рад, что не ошибся, что ты разумный человек, Мэк.
        -Не надо, ваше высокопревосходительство, эту фразу, уверен, говорят каждому на моем месте. Теперь слушайте...
        Слова сами собой выстраивались во фразы, которые бурным потоком выплескивались на высокопоставленного бээнца. Все это время на лице Саторы не дрогнул ни один мускул, не было им произнесено ни единого слова, он лишь слушал и аккуратно фиксировал показания заключенного в своей памяти, параллельно их фиксировал и параболический микрофон. Позже, по анализу голоса, по записанному видеодатчиками изображению Мэка, будет проведена экспертиза, которая покажет, что в момент монолога субъект был спокоен, вазомоторы в норме, все психореакции на соответствующих коэффициентах. Сделав анализ с учетом данных биотелеметрии, компьютер выдал результат: вероятность того, что субъект лжет, очень незначительна.
        Все, от начала и до конца, являлось выдумкой. Мэк рассказывал то, что вице-эфор желал услышать, брошенные семена проросли в благодатной почве. А рассказал он вот что: Цинтия Леварез наняла Мэка в качестве помощника и второго пилота, какие она преследовала цели, он не знал. В Новоземном Союзе, теперь уже империи, их атаковал корабль БН, появившись из ниоткуда, после чего яхта была вынуждена совершить посадку на планете Земля. Через несколько дней они попали в руки бээнцев, к подполковнику Самхейну, который казнил Леварез и, сохранив жизнь Мэку, завербовал его. Был разработан план, Мэка отправили на Хатгал III, где он иногда встречался с людьми Самхейна, но одновременно, для легенды, Мэку пришлось вытерпеть ряд лишений, в том числе карцер. Потом Уль-Тия, где не было контактов, следом Алфен, где Мэк во время увольнений встречался с офицерами БН. Имен он не знал. Характер встреч носил обещания от бээнцев и инструктажи, как вести себя на Ирбидоре. Именно тогда ему было рассказано, что неожиданное решение создать черные легионы сыграло им на руку и именно поэтому он попал на Уль-Тию. Потом Ирбидора, бои
с ирианцами, Мэк еще раз встретился с офицером БН и отказался от своей роли, заявив, что недавно чуть не погиб. Ему начали угрожать смертью и в то же время обещать золотые горы. В конце концов, наступил день последнего штурма последнего укрепрайона ирианцев, Мэк знал, что план близок к завершению, но не знал, насколько. Встреча с Иволой произошла случайно для него, он не был заранее предупрежден, но подумал, что его не могли случайно выбрать для церемонии награждения среди тысяч таких, как он. Значит, это должно было входить в план. Он решил действовать. На его решение также повлияло то, что он не знал, каким именно образом его хотят использовать для устранения эфора БН. В конце концов, ему была обещана полная безопасность и большая сумма наличными. Но ничего этого не произошло, видимо Мэк нарушил план и устранил Иволу преждевременно.
        Слушая Мэка, Сатора нашел много неувязок, много случайностей и раздумывал, не бред ли это. Ведь он начал разработку Мэка чтобы добыть что-нибудь путем фальсификации на своего конкурента, метившего в кресло эфора. А тут, свидетель рассказал то, что он сам хотел состряпать. Возникло очень большое искушение поверить. Сатора так и поступил, но, будучи профессионалом, решил подвергнуть своего пленника сканированию мозга, ведь обвинения, в основу которых лягут показания Мэка, будут очень серьезны. Решение созрело быстро, само собой.
        Мэка поместили в отдельную каюту и содержали как простого арестованного за нарушение устава матроса, но с усиленной охраной. Сатора послал вызов на Нишитуру в Центр Психонейроэкспертизы БН доктору Заумеру. Через несколько дней тот должен был прилететь на Ирбидору. Все необходимое оборудование для сканирования мозга на линкоре «Эксер» имелось.
        В дни ожидания Сатора аккуратно навел справки о Самхейне, теперь уже произведенного в полковники, и выяснил один любопытный факт: Самхейн долгое время служил под непосредственным началом вице-эфора Вешенера. Правда, это было несколько лет назад, Самхейн был переведен на другую работу. Случайность? Может быть их связь - случайность. Но теперь уже Сатора в случайность такого рода не верил. Вешенер, как и Сатора, был наиболее вероятным претендентом на пост эфора. Несомненно, думал Сатора, Самхейн и Вешенер поддерживают связь. Сатора уже видел радужные горизонты, надо было устранить конкурента, что тоже самое, что разоблачить заговор. Это предаст вес ему в глазах членов коллегии эфоров, Текрусии и императора. Но сперва надо дождаться Заумера и получить его заключение.
        Четверо матросов доставили Мэка, закованного в наручники, браслеты которых были соединены с ошейником к отсеку на переборке у входа в который значилось: «4 - 28. Лазарет». Створки бесшумно разъехались, приглашая во внутрь. Как и во всех отсеках любого боевого корабля, здесь царил идеальный порядок. Десятки пустующих коек были выстроены в несколько рядов, между которыми аккуратно располагалось медицинское оборудование различного назначения. Центральный проход между койками был раза в два шире остальных и лишен чего бы то ни было затрудняющего прохождение. Мэка провели по нему к переборке, за которой находился такой же зал, за ним еще один. Дверь переборки третьего зала отворилась, пленника ввели в новое помещение с совершенно иной обстановкой. Всевозможные пульты, мониторы, кресло с колпаком и другое оборудование. В центре стоял вице-эфор Сатора и плотно сбитый лысый человек в бежевой форме с эмблемами Медицинской службы. Одного взгляда на медицинское оборудование и на этого военного врача БН было достаточно, чтобы Мэк понял, куда он попал. Однажды, он уже проходил подобную процедуру с крайне
болезненными последствиями. Теперь предстояло то же самое. Видимо, Сатора решил получить подтверждение показаний пленника «прокачкой мозгов».
        -Мичман, вы останьтесь, - приказал вице-эфор старшему из конвоиров. Остальные, отдав честь, покинули отсек.
        -Я доктор Заумер, - представился лысый, - думаю, вы уже поняли, зачем вас привели сюда.
        Мэк кивнул.
        -Превосходно, в таком случае не делайте глупостей, и я обещаю, что болезненные синдромы постсканирования будут минимальны.
        Мэк отнесся к его словам с сомнением, но снова кивнул. Заумер сделал знак оставшемуся конвоиру и тот освободил узника от наручников и ошейника.
        -Садитесь сюда.
        Мэк уселся в указанное кресло, положил руки на подлокотники, которые автоматически защелкнули зажимы, то же самое произошло с ногами. На голову надвинулся колпак, стало темно, что-то похожее на раскаленные иглы впилось в его череп. Сознание поглотила тьма.
        Заумер долго колдовал за пультом. Текли минуты, на мониторе появлялись обрывочные изображения, часто без четких контуров или без звука. Картинки мелькали словно калейдоскоп, иногда экран подолгу оставался черным. Из уст доктора, время от времени, вырывалось сопение, со стороны можно было заметить, что он крайне напряжен. Заумер все чаще стал бросать взгляды на показания датчиков физического состояния и психических процессов, шкалы были близки к критическому уровню. Лицо Мэка исказила гримаса.
        -Плохи дела, - сам себе пробурчал доктор.
        Сатора внимательно следил за его действиями, пытаясь понять то, в чем он был полный профан. Наконец, он решился задать вопрос.
        -Что-то идет не так, доктор?
        -Нет целостной картины, - не отрываясь от экрана буркнул Заумер.
        -Нет целостной картины?
        Заумер развернулся к вице-эфору и из подлобья уставился на него.
        -Его уже сканировали, причем грубо и непрофессионально. Нанесены серьезные травмы.
        -Вы можете что-то сделать?
        -Вот я и пытаюсь.
        -Сделайте все, что от вас зависит, доктор.
        -Вам нужен идиот?
        Некоторое время Сатора молчал, тогда доктор сам начал объяснять:
        -Если вам больше не нужен этот «пациент», то я могу скачать практически любую информацию, но это приведет к несохранению психической целостности индивида.
        -Нет, идиот мне не нужен. Этот Мэк мне еще пригодится. Но вы сказали: «практически любую информацию»?
        -Да.
        -Что это значит?
        -Это значит, что вполне вероятно, психотравмы вызваны не только грубыми методами предыдущего сканирования, а и, возможно, блоками, которые разрушили определенные участки, даже целые пласты памяти. То есть, у меня появились подозрения, что индивиду были специально поставлены блоки с целью сокрытия какой-то информации. Иногда мы прибегаем к таким методам в нашем центре, когда готовим агентов.
        -А не могло это произойти самопроизвольно, доктор?
        -Самопроизвольно? - Заумер улыбнулся, - иногда люди действительно добиваются этого в процессе сильных душевных переживаний, стрессов. Здесь включается что-то вроде механизма психозащиты мозга. Но такие случаи настолько редки, что оснований предполагать подобное с данным индивидом у меня нет. К тому же, не каждый человек, далеко не каждый, на такое способен.
        -Значит в нашем случае произошло вмешательство извне?
        - Именно.
        -Что ж, это весомая улика против заговорщиков.
        Сатора некоторое время обдумывал свои выводы и задал следующий вопрос:
        -Скажите, доктор, возможно хоть что-то выжать из него не повреждая мозг? Именно не повреждая, Мэк слишком хороший козырь в моих руках.
        -В общем-то можно, но ценность информации я не гарантирую.
        Заумер вновь засуетился за пультом. Показатели Мэка медленно подползли и критическим отметкам и застыли. Дисплей стал выдавать разрозненные картинки, не имеющие значения для дела. Наконец, через несколько минут появилось изображение Самхейна, расплывчатое и немое. Он что-то говорил, но все попытки Заумера получить звук не увенчались успехом. Звука то не было, то слышались какие-то булькающие какофонии. Спустя четверть часа, доктор добился изображения какого-то офицера БН, судя по окружающему фону, период памяти относился к Ирбидоре. И снова разорванные изображения и черные пятна. Раз за разом Заумер начинал все с начала, пока однажды не появилось изображение избитой нагой женщины, прикованной к столу в каком-то помещении и сцена её жуткого изнасилования и убийства Самхейном. Изображение было четким и стабильным. Все попытки убрать его или прокрутить провалились. Заумер около часа бился над устранением этой преграды и вынужден был признать свое поражение.
        -Вот и все, ваше высокопревосходительство. Я не могу обойти этот блок, не сделав из него дебила. Похоже, его мозг самозащищается.
        -Это Леварез, женщина на мониторе. Мэк говорил, что её убили у него на глазах и под страхом смерти завербовали его.
        -Вполне возможно, пережитое сильно подействовало на психику индивида, привело в ужас и заставило цепляться за жизнь при любых условиях.
        -Это я и предполагал, доктор.
        Заумер достал носовой платок и промокнул свою лысину. Его голос звучал убедительно:
        -Прошу вас, выбросьте из головы все эти эпитеты, типа слабак, трус и прочее. То, что я узнал сейчас об этом человеке, опровергает эти ярлыки. Наоборот, он сильный человек. Подумайте о другом, все мы храбры и сильны, но когда на наших глазах убивают кого-нибудь, причем не самым приятным способом, а потом угрожают сделать то же самое с нами, то поверьте, ломаются даже самые сильные люди.
        Эти слова доктора уже в который раз заставили Сатору задуматься. В этот момент он окончательно поверил в правдивость показаний Мэка. А почему нет? Заговорщики убили Иволу, и теперь он, Сатора, напал на их след.
        Коричнево-красная жидкость отсвечивала всеми лучами радуги, преломляясь в тонком хрустале на три четверти налитого бокала. Косые лучи шеролского светила, проникающие сквозь прозрачный стеклопластик окна, делали игру цветов завораживающей и, в то же время, забавной. Беру в несколько глотков осушил бокал и поставил его на стол. Рабочий день подходил к концу, все насущные дела были решены и он, следуя своей собственной традиции, обдумывал свои, но теперь уже совсем иные, дела за порцией шеролского коньяка.
        Образовавшуюся идиллию мыслей, коньяка и безмятежности нарушил сигнал видеофона.
        -Какого черта! - Недовольно проворчал Беру и вдруг сообразил, что сигнал пришел по каналу префектуры Шерола. Он убрал в стол пустой бокал и принял вызов.
        -Господин Беру? - спросило изображение какого-то мелкого чиновника префектуры.
        - Да.
        Вас срочно хотят видеть в Сирондаре.
        Кто?
        В четверть восьмого вечера, не опаздывайте.
        Что вы себе позволяете?
        Изображение пропало. Беру пришел в бешенство, какая-то мелкая сошка позволяет себе такое хамство!
        -Ах ты ублюдок!
        Что-то попало под руку и полетело в темный видеоэкран, разбив его.
        Беру встал, схватил бутылку и нервно зашагал по кабинету, отхлебывая из горлышка жгучую жидкость. Раньше с ним так не поступали. Да и против правил был этот вызов, абсолютно нарушивший всю форму. В его голове зародилось подозрение, он подошел к селектору.
        -Да, господин Беру.
        -Проверьте, откуда только что был вызов.
        Небольшая пауза, Беру услышал собственное шумное дыхание и заставил себя успокоиться. Внутренняя дрожь негодования понемногу улеглась.
        -Из префектуры, господин Беру.
        -Черт! - он отключил селектор, - что это еще за хреновина такая?
        В душе появилось недоброе предчувствие. Беру глянул на часы, в его распоряжении более часа. В самый раз выдвигаться, может сам префект желает его видеть? Ранее они неоднократно встречались, но вызовы никогда не делались столь непочтительно. Мелькнула шальная мысль и Беру почувствовал укол страха. Но нет, он отмел свою догадку, этого просто не может быть, он слишком тщательно занимался вопросами безопасности.
        Гравитолет доставил к положенному сроку, на стоянке префектуры дворца Сирондар его уже ждал неприметный клерк, который сопроводил его в лифт, минуя центральный вход. Уже в лифте Беру заметил, что они движутся вниз. Все это ему не понравилось и больше не контролируя себя, он угрожающе потребовал от клерка:
        Куда мы направляемся?
        С вами хотят поговорить.
        Кто? Префект?
        Нет.
        Этот ответ заинтриговал Беру и еще больше усилил беспокойство. Двери гравилифта разомкнулись, клерк провел прибывшего чиновника в один из кабинетов и удалился. Оглядевшись, Беру заметил столик, два привинченных к полу стула и все. Больше здесь ничего не было, голые стены и мутный потолок, как в камере. Именно сравнение с камерой первым пришло в голову. Откуда-то появился человек с проглядывающимся сквозь его недорогой, но модный костюм атлетическим телосложением. Беру готов был поклясться, что секунду назад его здесь не было и никакие потайные двери не открывались. Материализовался из воздуха?
        -Господин Беру?
        -Вам лучше знать.
        Незнакомец обнажил в улыбке белоснежные зубы и представился:
        Я капитан королевской безопасности Рыков.
        Ну!
        Давайте присядем для начала.
        Беру последовал предложению и поместился в неудобный стул.
        -Прежде всего, хочу сказать, что сказанное здесь не выйдет за пределы этой комнаты.
        -Чем вызван интерес КОРБа к моей персоне?
        -О, мы знаем о вас очень много интересного, господин Беру. Знаем о вашей подпольной противозаконной деятельности, какими средствами вы ворочаете и даже расписание вашего хождения по нужде. Мы закроем глаза на такую ерунду, как тотализаторы, притоны, нелегальные бои, ночлежки, подпольные бары, не платящие налогов. На все это мы готовы смотреть сквозь пальцы, но от вас нам нужны кое-какие услуги.
        Беру долго и пристально смотрел на капитана, всем своим видом показывая, что он попал в компанию несмышленого дурочка.
        -Все это бред, капитан. Ваши чистейшие фантазии. Даже если бы я в чем-то был замешан, у вас все равно нет доказательств.
        -Что ж, не будем терять времени, господин Беру. Вы к нам откуда прилетели семь лет назад, из Федерации Шрак? Верно? Так вот, это там вы можете требовать свои права, нанимать адвокатов, требовать официального обвинения, санкций на обыск, арест и прочее. У нас же здесь этого нет. Вернее есть, если это входит в компетенцию полиции, если же замешаны интересы королевства, то эти самые интересы выше закона. Надеюсь, я вам доходчиво объяснил, господин Беру? Мы запросто можем поступить так: просканируем ваш порочный мозг, извлечем необходимую информацию, потом просканируем ваших подельников. Поскольку в дальнейшем вы нас уже интересовать не будете, можно будет не беспокоиться, что во время «промывки» вы станете кретином. Мы просто возьмем и аккуратно вырежем опухоль, которую вы создали на Шероле.
        -Хорошо, что вы хотите? - Холодно произнес Беру и добавил: - Только не думайте, что я запуган и брошусь давать показания, начиная с мелких детских грешков.
        - Ну что вы, что вы, - в голосе Рыкова ощущалась издевка, - я на это и не рассчитывал. А нужно нам вот что. Детальные сведения о тех, кто посещает ваши заведения, обо всех ваших делах, посредниках, конкурентах, о всех новых лицах, которые попадут в ваше поле зрения, а также о всех субъектах с отклонениями. То есть о тех, чье поведение кажется странным для нормального человека.
        Беру выдавил из себя улыбку и пожал плечами.
        - Интересуетесь сумасшедшими?
        - Это уже наша тайна, господин Беру. И еще…
        Рыков выложил из кармана миниатюрные стереопроекторы. Три штуки.
        - Это копии сделанных нами записей, которые показывают вас не с лучшей стороны.
        Появилось изображение чиновника и еще нескольких преступных боссов, шел разговор о поставках партий наркотиков на Шерол. Беру прекрасно помнил эту сходку и внутренне содрогнулся. Никто не мог пронюхать об этом. Второй ролик показал момент передачи денег и оружия. Непосредственно Беру здесь не было, но присутствовали его доверенные люди. Третий ролик показал его развлечения с десятилетней девочкой в одном из его собственных притонов.
        Капитан убрал стереопроекторы.
        - Вот за девочку я бы дал тебе в морду, гад.
        Беру молчал. То, что он сейчас увидел, выбило его из колеи. Всего этого хватило бы на смертный приговор, попади эти материалы в полицию. Но они попали в руки КОРБа, что еще хуже. Беру понял, что придется свернуть самые доходные виды своей деятельности. Потом он пришел к еще одному неутешительному выводу: в его организации есть человек из КОРБа.
        - Кстати, господин Беру, - продолжил добивать его Рыков, - если вы все еще колеблетесь, то у нас вызывает подозрение, каким образом вы получили свою должность при предыдущем префекте. При особом желании, можно порыться в вашем прошлом в Федерации Шрак. Хотя, судите сами, имеющихся улик более чем достаточно для высшей меры. Так что, советую очень хорошо подумать, прежде чем дать ответ.
        Беру понял, что его приперли к стенке и не оставили ни одной лазейки. Единственным выходом было сотрудничество.
        Произошедшее с ним было всего лишь одним из эпизодов проводимой королевской безопасностью в последние месяцы операции под личным контролем Шкумата. Львиная доля королевства была ликвидирована или взята спецслужбами в оборот. Король требовал порядка, шеф спецслужб наводил порядок не взирая на имена, должности и методы.
        - Шестнадцатого марта был убит Ивола, - при этих словах Шкумата брови Кагера поползли вверх, - по всей видимости, его завалил один из черных легионеров.
        - Неделю назад.
        - Смерть Иволы не афишируется, приняты серьезные меры по ее сокрытию - в тоне шефа спецслужб не было и намека на оправдание. - Но скрыть такое событие все же невозможно, сир. Наблюдается дезорганизованность в управлении БН. В обозримом будущем начнется жестокая борьба за место эфора. Наиболее сильные претенденты: Вешенер и Сатора. Все остальные либо займут чью-то сторону, либо будут раздавлены в мясорубке междоусобиц.
        - Их драка сыграет нам на руку.
        - Так точно, сир.
        - Это хороший знак, смерть Иволы.
        - Вы верите в предзнаменования, сир?
        - Нет, но все равно, это хороший знак.
        - Не могу не согласиться, ваше величество.
        - Что еще?
        - Про Иволу пока все, сир, но по мере поступления сведений…
        - Понятно, - перебил его Кагер, - что слышно о мобилизации в империи?
        - Сведения о зачислении в армию и флот ненишидов сверх десяти процентного лимита подтвердились. Дивизия и целые армии отмобилизовываются полным ходом, а также те части, что брали участие в ирианской кампании. Ожидается переброска дополнительных сил на фронт.
        - Что сообщают ваши коллеги новоземляне?
        - У их границ по-прежнему сконцентрировано более трети Вооруженных Сил Империи Нишимуры. Все части и соединения развернуты, проводятся маневры и боевые учения.
        По селектору приятный голос секретарши произнес:
        - Ваше величество, в приемной вас ожидает маршал Опета Сгибнев.
        - Пригласите его.
        Вошел Сгибнев и, приняв строевую стойку, произнес:
        - Ваше величество.
        - Присаживайтесь, Георгий Александрович.
        Маршал и Шкумат обменялись кивками.
        - Я изучил ваш доклад, Георгий Александрович, и, признаться, имею некоторые сомнения на его счет. Вы просите восстановить в наших вооруженных силах офицеров-нишидов, ранее ушедших в отставку в связи с провозглашением Опетского Королевства.
        - Так точно, ваше величество.
        - Не станет ли это опрометчивым шагом с нашей стороны?
        - Я ручаюсь головой, сир, за каждого из офицеров в поданных мной списках.
        - Что ж, я ознакомил со списком генерал-полковника Шкумата, у него не нашлось особых возражений против кого бы то ни было, - Кагер повернулся для подтверждения своих слов к шефу спецслужб.
        - Совершенно верно, сир.
        - Давайте посмотрим, Георгий Александрович, вы предлагаете восстановить маршала Шерегана и маршала маркиза Магерона. Что касается их, то тут мое мнение совпадает с вашим, я их знаю только с лучшей стороны. Далее, генерал-полковник Готт, адмирал Вилиган, адмирал Тиберон, вице-адмирал Аговерт, адмирал Хосогая.
        - Я лично знаю их всех, сир, и ручаюсь за них.
        - Адмирал Тиберон был командующим космобазой «Цербер» и, кажется, нелестно высказывался обо мне.
        - Это так, сир. Но прошу заметить, что Тиберон командовал «Цербером» на протяжении двадцати лет, никто лучше него не справится с этой должностью.
        - Хорошо, этот вопрос решен по-вашему. Но у меня есть еще вопрос, фамилия Хосогая совсем ведь не нишидская.
        - Он представитель древнего сегунского рода, сир, родился на Тиоре.
        - Кроме того, в вашем списке несколько генерал-майоров, контр-адмиралов и более тысячи младших офицеров.
        - Все эти люди проверены, сир, они надежны.
        - Не сомневаюсь. Но практически отсутствует старший офицерский состав.
        - Этого я не могу объяснить, ваше величество.
        - Что ж, я даю добро, Георгий Александрович, действуйте.
        - Есть, сир.
        - А вам, Антон Владимирович, не мешает тщательно проверить всех офицеров.
        - Уже делается, ваше величество.
        - Хорошо, теперь оставьте меня. Мне надо побыть одному.
        Шкумат и Сгибнев приняли строевую стойку, отдали честь и покинули кабинет. Оставшись один, Кагер задумался над смертью Иволы и о тех последствиях, к которым приведет смерть всесильного эфора безопасности.
        Орбитальная тюрьма безжизненной системы ТТ-816-XXIV обращалась вокруг гигантского газового планетоида и, как и десятки ей подобных орбитальных тюрем, служила сборным пунктом преступников всех мастей, которым не посчастливилось попасть в поле зрения неусыпного ока Безопасности Нишитуры. Небольшой транспортный корабль, специально оборудованный для перевозки арестованных, завис над тюрьмой и, получив разрешение на посадку, плавно нырнул в раскрывшиеся шлюзовые створки одного из причалов. Все время, пока шлюзовые створки были открыты, защитное поле препятствовало утечке внутренней атмосферы в открытый космос. В принимающем причале собрался взвод солдат БН, технический персонал, сюда же прибыл дежурный офицер для принятия партии новых арестантов.
        Транспортник плавно и медленно опустился на антигравах, выпустил мощные опорные стойки. Снизу открылся шлюз, и по гравилифту на металлический пол причала один за другим опустились солдаты БН из внутренней охраны корабля. Дежурный офицер в сопровождении сержанта и двух солдат подошел к ним и обменялся приветствиями с лейтенантом охраны.
        - Начинайте, - сказал дежурный.
        Лейтенант подал знак и в проеме шлюза появился первый арестованный, увлекаемый вниз ослабленной гравитацией. Лейтенант глянул на его номер, нанесенный поверх мундира, и сообщил дежурному:
        - Арестованный капитан Корнер, обвинение: попытка перехода к опетцам.
        Дежурный офицер занес данные.
        - Следующий.
        Лейтенант глянул на номер второго спускающегося к ним.
        - Арестованный рядовой Сартон, обвинение: дезертирство.
        - Следующий.
        - Арестованный черный легионер Мэк, обвинение: убийство эфора Иволы.
        Челюсть дежурного офицера отвисла, еще бы, ведь только сейчас он узнал о смерти Иволы. Дежурный прикинул, что к чему: обычно у всех собираемых в орбитальной тюрьме был шанс получить оправдательный приговор трибунала, так как лиц с явными доказательствами вины или застигнутыми на месте преступления, БН или расстреливала, или другим образом казнила на месте. Три-четыре процента после трибунала покидали тюрьму и восстанавливались в прежнем положении, другие придавались смерти либо поражались в правах, что означало рабство и рудники миров смерти. Но случай с этим Мэком, мягко говоря, был необычен. Дежурный просмотрел его сопроводительные документы. Без сомнений, вина доказана, но арестованный Мэк еще жив, значит, он нужен еще там на верхах. И его дело находится на особом контроле.
        - Сержант! - гаркнул дежурный, - отведите этого арестанта в девятый блок. В одиночку.
        - Есть, господин майор.
        Трое бээнцев плотно обступили Мэка и повели за собой.
        Дежурный бросил им вслед задумчивый взгляд и произнес:
        - Следующий.
        Морс Клодер облокотился о журнальный столик в гостиной и грузно осел на пол, промахнувшись мимо рядом стоящего кресла. В голове стоял туман, нарушающий координацию, да и сама голова чертовски болела до такой степени, что невозможно было мало-мальски соображать. Дрожащими руками Клодер разорвал упаковку сильнодействующего болеутоляющего и отправил несколько капсул в рот. Адская круговерть перед глазами через несколько минут исчезла, боль притупилась и стала почти незаметной. Но осталась другая боль - в душе.
        Месяц назад старый Клодер получил извещение о гибели своего старшего сына, участвовавшего в ирианской кампании. Известие, словно молнией, выбило его из колеи, но он нашел в себе силы продолжить жить дальше. Мрачнее тучи, фермер прожил месяц, перестав общаться с соседями, отстранившись от всей цивилизации. Гибель сына он бы пережил, рано или поздно, но пережил бы. Но не гибель двух. Сегодня пришло еще одно извещение, младший сын скончался от полученных ран при усмирении восстания в одном из миров смерти. Теперь и Гай, и Марк мертвы. Старый Клодер остался один. Уже в который раз за сегодняшний день он задавал себе вопросы, ради кого ему жить? Кому оставить свои владения? Кто продолжит его дело? Старый солдат сломался и полез на дно бутылки, и пил до тех пор, пока не забылся в пьяном угаре. Но не до такой степени он сломался, чтобы окончательно спиться и потерять человеческий облик. Это был позор для нишида. За свою жизнь Клодер хлебнул немалого лиха и что-то внутри него не давало пасть духом даже в самых безвыходных ситуациях. Но смерть детей... ему казалось, что здесь-то выхода нет.
        Проспавшись и прогнав дикое похмелье, Клодер неожиданно для себя принял решение. Он подошел к вольеру Орнера и открыл решетчатую дверь, потом пультом открыл окно напротив вольера. Хищная птица долго и недоверчиво смотрела на него, поворачивая головой и хлопая крыльями.
        - Лети, Чип, лети. Лети высоко в небо, будь свободен, как ветер.
        Процокав когтями, орнер подобрался к открытому проходу и перемахнул через уступ, потом прыжками взмахнул на подоконник. Бросив прощальный взгляд на хозяина, птица взмыла прочь из дома, навстречу солнцу и просторам.
        Морс подумал о своих угодьях, о ранчо, о быках, подумал о доме и понял, что ему теперь все равно. Теперь ему все это не нужно. Ничего более не держало его на Саркое, видно боги распорядились по-своему и не суждено ему, старому солдату, доживать свой век в тихом мирке.
        Армия отобрала его сыновей, отобрала сорок лет его жизни, видно, такова судьба. Ничего другого теперь Клодер для себя не мыслил, быть солдатом -это единственное, что у него получалось хорошо, да и везло ему как-то.
        На следующий день он отправился на призывной пункт, добровольцем.
        Глава 16
        Маршал Вилангис уже в который раз внимательно изучал дисплей боевого компьютера, занимавшего всю стену его кабинета в штабе на Дорде. Хотя он великолепно знал всю оперативную обстановку, но снова, и снова рассматривал компьютерную карту, стараясь предугадать неожиданные действия имперцев, предвидеть их возможные шаги. За последние несколько дней его группа выбила имперцев и из дордской системы, и прилегающих систем. Особую роль в операции сыграл 2-й флот и решительные действия командующего адмирала Шкарубы.
        Вилангис знал о плане войны, утвержденном генералиссимусом Навукером, стратегия которого сводилась к одному: постепенное выдавливание сил Опета из систем, что, по расчетам стратегов в генштабе империи, должно было обессилить Опетское Королевство, лишить его баз и промышленной основы, загнать опетские войска в пустошь и заставить их капитулировать. Война имела все шансы получиться затяжной и империя была к этому готова. На фронте имперское главное командование сконцентрировало едва ли больше сил, чем все опетские Вооруженные Силы. В недавнем прошлом, группировка опетского сектора составляла одну пятую армии и флота империи. Это был пограничный сектор с неизведанным космосом, форпост империи и первый заслон на случай возможного вторжения ассакинов. Треть имперского флота и армии стояли на границах с Новоземной Империей. Остальные силы прикрывали иные секторы и центральные миры.
        Маршал Вилангис понимал, что одними оборонительными действиями империю не одолеть. К счастью, это понимал и Сгибнев, и опетский генштаб. Поэтому, в последние недели на дордском фронте готовилось крупное контрнаступление. Вилангис хорошо изучил все методы командующего имперской группой «Дорд» маршала Роцера и понимал, что Роцер обязательно попытается исправить существующее положение. По Дорду готовился новый мощный удар. Разведданные говорили, что имперцы уже разворачивают переброшенный сюда из тыла 10-й штурмовой флот.
        Вилангис заблаговременно предугадал действия маршала Роцера и разработал утвержденный Сгибневым и королем план предстоящей операции. В течение последнего месяца, к дордскому фронту из Шерола и Иналипоса скрытно прибывали соединения 1-го и 2-го штурмовых флотов. Были приняты строжайшие меры секретности, что включало также и особое внимание к призракам и усиление охоты на них. По предложению маршала, на фронт прибыли части из 1-го, 3-го и 5-го флотов для усиления группы и обеспечения тылов в ходе прорыва штурмовых флотов, который планировался после завершения первой фазы операции. На место изъятых частей резервные флоты стали пополняться новыми единицами сходящих со стапелей кораблестроительных верфей королевства и переданными новоземлянами.
        Обстановка быстро менялась Новые данные поступали беспрерывно. Ударные части имперцев пришли в движение, начало сражения уже было близко. Вилангис просмотрел сведения о потерях разведчиков и нашел их неутешительными. В другой сводке сообщалось, что за последнюю неделю имперцы потеряли дюжину призраков, большинство из них погибли в глубоких тылах фронта.
        Не прошло и суток, как на командном пункте маршала побывали адмиралы Кудинов и Пономарский, где им Вилангис лично разъяснил оперативную обстановку, ознакомил с планом, поставил задачи. Прибытие командующих штурмовых флотов было не случайно, Вилангис опасался перехвата и расшифровки сообщений и приказов, что заставило бы поставить крест на всей операции.
        Кудинов и Пономарский ждали условного сигнала для начала второй фазы, маршал же ждал вестей от адмирала Шкарубы для начала первой фазы.
        В пятый день шестого месяца имперцы начали второе наступление на Дорд. В каждой системе завязались ожесточенный упорные бои, изрядно поредевший 2-й флот постепенно отходил, сдерживая рвущиеся ударные соединения 10-го имперского штурмового флота. Отходя, опетцы оставляли после себя миллионы космических мин, что еще больше замедлило темпы продвижения имперцев. На одиннадцатый день наступления передовые эскадры вышли к Дорду, на следующий день маршал Вилангис руководил отражением первого штурма. Двадцатого числа последовал повторный штурм, удар, нанесенный имперцами, оказался очень мощным, соединение 2-го флота, прикрывающее Дорд, было практически истреблено, крепость Дорд XI подверглась серьезным разрушениям. Но все же и этот удар опетцы сдержали. В самый критический момент Вилангис ввел в бой резервы из частей других флотов.
        Имперцы стали наращивать силы для третьего - окончательного штурма и допустили ошибки, чем и воспользовался Вилангис. Следуемые за 10-м штурмовым флотом соединения других имперских флотов сконцентрировались на узком участке фронта в полусфере его периметра, оперативная глубина и тылы, по существу, остались открыты, фланги оголены. Все это не имело бы значения и роковых последствий, если бы командующий группой «Дорд» Роцер знал о тех резервах, которыми располагал Вилангис. В итоге, начав третий штурм двадцать седьмого числа, нишитурцы неожиданно для себя получили мощные удары сразу с двух направлений. Штурмовые флоты Кудинова и Пономарского прорвали ослабленные фланги имперской группы и устремились в глубокий тыл, громя все коммуникации и резервы поодиночке. Штурм Дорда окончился полным провалом, понеся напрасные потери у системы, имперские корабли повернули обратно, но просто так уйти не смогли и были вынуждены продолжать тяжелые арьергардные бои с ударившими им в спину защитниками Дорда.
        Почти все оставшиеся имперские корабли, впрочем, их было еще достаточно много, получили повреждения и требовали ремонта. Таял запас боеприпасов. Получить необходимый ремонт, активное вещество для топлива и боеприпасы нишитурцы из-за разгромленных и отрезанных коммуникаций не могли. Для прорыва не хватало сил и средств.
        Первого числа седьмого месяца к окруженной группе из Опета прибыл полнокровный 1-й флот, который Вилангис разместил по всей сфере «котла». И «котел» стал медленно, но неумолимо сжиматься. Все это время имперцы тщетно пытались деблокировать попавших в окружение. С владивостокского фронта был переброшен 30-й имперский флот, но и он не смог ничего добиться, к тому же, это ослабило владивостокскую группу, которая была вынуждена оставить многие десятки кубических парсеков.
        Вскоре многие имперские корабли стали капитулировать, со временем процесс этот стал массовым. Отрезанный от управления и потерявший контроль над происходящим, маршал Роцер застрелился. Некоторые экипажи одиночек-фанатиков продолжали борьбу. Сложила оружие 72-я армия империи, дислоцированная на Анде ІІІ, находившейся в самом центре «котла».
        Маршал Вилангис пожинал богатые плоды победы: опетцы вклинились в имперские территории, захвачены нетронутыми многие базы со всем необходимым, взято в плен более полумиллиона вражеских солдат, матросов, офицеров, захвачено и отправлено на ремонт около сотни крупных кораблей, множество малых типа истребителей, штурмовиков и прочих.
        Кагер отправил поздравления маршалу, присвоил ему высшую награду королевства - Звезду Славы, лучи которой состояли из крупных и мелких бриллиантов в золотой огранке. В своем выступлении перед СМИ по случаю крупного успеха в недавно завершенной операции, повелитель Опета сказал, что империя крепко получила по зубам. Благодаря победе в дордском сражении, Опетское Королевство получило так необходимый ему дополнительный политический вес в галактике.
        Но Империя Нишитуры скоро оправится от поражения, в ее недрах уже зреют планы реванша.
        Черно-золотой королевский гравитолет мчался под облаками. В это время над Санктором облачность стояла низкая, мимо проплывали возделанные поля, мелкие речушки, вдалеке виднелись хаотично построенные дома столичного пригорода. Кагер решил навестить Алису Канадинс, жившую теперь в особняке за городской чертой. Гравитолет стал снижать высоту, на видеоэкранах можно уже было различить опетские деревья с раскидистыми ветвями и псевдолистьями с зеленовато-голубым отливом. Проплывающий ландшафт стал мелькать еще быстрее, когда гравитолет пошел в нескольких метрах над землей. Впереди ясно обозначилась его цель - полускрытый деревьями белый двухэтажный особняк. Водитель плавно посадил машину на стоянку, следом опустились два гравитолета с личной охраной короля. Боковая дверца откинулась вверх и Кагер ступил на аккуратную подстриженную траву.
        - Госпожа, его величество прибыли, - сообщил по внутреннему видеофону дворецкий.
        - Я сейчас спущусь. Скажи кухарке, пусть приготовит как всегда.
        Оглядев себя в зеркало и поправив прическу, Алиса спустилась по ступенчатой широкой лестнице, устланной длинным красным ковром, в вестибюль, куда мгновение назад зашел Кагер.
        - Виктор!
        - Алиса!
        Девушка бросилась в его объятия и подарила ему долгий и страстный поцелуй.
        - Ты, как всегда, неожиданно, - пожурила она.
        - Алиса, ты же знаешь, я не могу сказать на перед, когда у меня выпадут несколько свободных часиков.
        Девушка улыбнулась, на ее щеках проступили ямочки.
        - Мне нравятся такие приятные сюрпризы. Пойдем в гостиную.
        Поднимаясь вслед за хозяйкой, Виктор спросил о том, о чем раньше как-то забывал:
        - Почему ты не хочешь установить гравилифт?
        Девушка махнула рукой.
        - Не хочется портить первозданную обстановку дома. Да и потом, это не дает мне набрать лишний вес.
        - Ну-у, об этом еще рано думать, к тому же, в твоем распоряжении гимнастический зал и бассейн. Дважды в неделю к тебе прилетает тренер.
        - Ты и это обо мне знаешь?
        Кагер собрался было ответить, но Алиса поднесла ладонь к его рту и игриво произнесла:
        - Не говори, я уже знаю то, что ты мне хочешь сказать.
        Они вошли в гостиную. Кагер присел в уголок диванчика и не сводил глаз с девушки.
        - Почему ты садишься в одно и то же место? Это уже похоже на ритуал.
        - Вовсе нет. Никакого ритуала, - он улыбнулся. - Просто отсюда я могу видеть всю комнату, где бы ты ни находилась.
        - Разве я прячусь от тебя?
        Алиса присела ему на колени и нежно взяла ладошками его лицо.
        - Я уже успела соскучиться по тебе, мы не виделись целых одиннадцать дней… Что сказал бы мой отец, увидь он меня сейчас? Я веду себя развязно?
        Он притянул ее к себе, поцеловал и подумал, что покойный маршал Канадинс, наверное, слишком уж рьяно прививал ей строгое нишидское воспитание.
        - Что за глупости? Если ты это называешь «развязно», то мне нравится твоя развязность.
        Кагер вдыхал аромат ее духов и чистого тела, сквозь него прошла приятная дрожь. Он расслабился и еще острее почувствовал ее близкое завораживающее присутствие.
        - Предлагаю сегодня выбраться из твоего уютного гнездышка куда-нибудь поужинать.
        - А куда?
        - Я заказал кабинку в «Ледяной горе».
        Алиса согласно кивнула.
        - Я и сама хотела куда-нибудь выбраться. В последнее время я ощущаю себя, как в тюрьме. Мой дом и Опетский Университет Истории, вот пожалуй и все, где я бываю. Кроме Санктора, я нигде на Опете не была, да и столицу не очень-то хорошо знаю.
        - Вот и прекрасно. Разбавишь свои пресные будни в веселом заведении. «Ледяная гора» - прекрасное место. Тебе понравится.
        - Мои будни вовсе не пресные. А насчет сегодняшнего ужина, пообещай, что нас не потревожат, как в прошлый раз в «Двух звездах». Не люблю, когда репортеры назойливо лезут в душу и нагло себя ведут.
        - Это их хлеб. Общественность должна знать о жизни своих лидеров и короля. Но прошлый раз не повторится. Обещаю, охрана просто не пустит репортеров в ресторан. А если кто-то все-таки нас потревожит, то очень не надолго и лишится работы. К счастью, у нас относительная демократия и свобода прессы. В какой-нибудь Которонской Конфедерации или ОМН я бы не смог ничего поделать. Кстати, как продвигается твоя работа в Университете?
        - Знаешь, история полностью поглотила меня. Кажется, профессор Каменский доволен мною. Подожди, я совсем забыла.
        Алиса покинула Кагера и подошла к селектору, нажала кнопку, после чего послышался голос дворецкого:
        - Да, госпожа.
        - Отмени мой заказ, мы улетаем.
        - Слушаюсь.
        Она посмотрела на своего кавалера и спросила:
        - Сколько у нас времени?
        - Я сделал заказ на восемь вечера.
        Алиса снова обратилась к дворецкому:
        - Принеси нам бутылку хорошего шампанского. Полусладкого.
        - Слушаюсь.
        Девушка снова пристроилась у Кагера на коленях.
        - У нас еще уйма времени, можно и по бокальчику-другому пропустить.
        - Не откажусь. Ты говорила об истории.
        - Говорила. Я помогаю профессору изучать дошедшие до нас документы из ранненишидской эпохи. Это меня сильно поглотило. Наконец-то нам удалось хоть немного приоткрыть завесу тайн и забвения. Конечно, мы, нишиды, самое основное о своей истории знаем. Но не знаем главного, от кого мы произошли?
        - И вы это установили?
        - Пока нет. Но скоро мы это, надеюсь, узнаем. Пока могу сказать, что нашими предками были физически и умственно высокоразвитые колонисты-эмигранты, покинувшие родину человечества в эпоху ранней экспансии. А вот язык представляет интересную загадку, старонишидский язык искусственного происхождения. За основу в нем была взята латынь.
        - Латынь? Но этот язык был мертв еще до выхода человека в малый космос.
        - Именно. И кто-то захотел его возродить, хоть и частично. Кстати, некоторые нишидские имена явно латинского происхождения.
        Прозвучал звуковой сигнал двери. Алиса встала и, поправив платье, произнесла:
        - Войдите.
        Вошел дворецкий, принеся серебряное ведерко, в котором во льду стояла бутылка шампанского. В другой руке на подносе он держал бокалы.
        - Спасибо, Ив, поставь на стол, я сама управлюсь.
        Дворецкий отвесил поклон, больше Кагеру, нежели хозяйке, и удалился.
        Виктор не позволил Алисе открыть бутылку, и сам откупорил ее, наполнил бокалы.
        - На брудершафт?
        - На брудершафт.
        Они перекрестили руки и бокалы и пригубили.
        - Великолепный букет, - отозвался Кагер. - Что слышно от Кая?
        Этот вопрос нисколько не удивил Алису. Она знала, что король может получить любую информацию о ком угодно и о чем угодно. Но ее брат просил Кагера не устраивать ему синекуру и не делать о нем запросы. Он хотел просто служить и воевать, быть как все прочие офицеры. Виктор был верен своему слову, хотя и держал его скрепя сердце.
        - На той неделе, - ответила девушка, - он прислал видеофайлы послания по глобальной межсистемной сети. Он был краток, как всегда. Сказал, что у него все нормально, сейчас он на Владивостоке III, принял командование новеньким фрегатом. Спрашивал обо мне, оставил свой адрес в сети. И все.
        - Да, лаконично.
        - Как всегда, в своей манере.
        Девушка сделала новый глоток.
        - Тебе нравится мое новое платье или мне переодеться для «Ледяной горы»?
        Кагер для виду внимательно оглядел ее. Оценить ее наряд и прелести, которые он подчеркивал, он успел намного раньше.
        - Не стоит. Ты великолепна!
        За эти слова он получил благодарный поцелуй и почувствовал себя самым счастливым человеком во вселенной.
        Но как краток был этот миг счастья, это чувство единения с любимым человеком. Злой рок настиг их, нарушив магию счастья, напомнив, в каком мире они живут и как беззащитен человек перед ударами судьбы.
        То, что произошло в следующее мгновение, было столь стремительно и неожиданно, что ни Кагер, ни Алиса не успели осознать сразу всей опасности происходящего. Услышав какой-то неясный и приглушенный механический шум, Кагер среагировал рефлекторно, благо его тело было превосходно тренировано и интуиция никогда не подводила. Казалось, тело само знало, что ему делать, он стремительно повалил девушку на пол и прикрыл собой, в то же мгновение в его руке появился уже взведенный лучевой пистолет.
        Грохот и звон разбивающегося стекла наполнил комнату, ворвавшийся смерч стал крутить все вокруг, превращая мебель и стены в труху и решето. Вокруг все падало и трещало, появился запах гари. Приказав Алисе подползти к перевернутому столу, он откатился под окна. Тело атлета и оружие были готовы к бою.
        Пробив оставшиеся в оконной раме остатки стекол, в комнату влетели двое, в черных костюмах и масках, держа наперевес лучеметы. У каждого был за спиной ранец с генератором антигравитации. Кагер открыл огонь со своей позиции, разряды попали в голову и шею дальнего нападающего и ранили в левый бок ближнего. Раненый боевик развернулся к королю, несколько лучей прошли над головой Кагера, проделав огромные коптящие дыры в стене. Ответные выстрелы попали в лучемет и руку напавшего, отстрелив кисть, вывели из строя ранец. Всем своим весом тот навалился на монарха, пытаясь его обездвижить. Противник был силен, но ранения быстро отнимали его силы. Кагер смог извернуться под грузным телом и нанести несколько ударов в раненый бок, потом он обхватил его голову и сломал шею. Выбравшись из-под трупа, король стал искать свой пистолет, но в это время влетел еще один боевик. Быстро среагировав, Кагер вышиб у него стэнкс и прямым ударом в грудь отправил его на несколько метров кувыркаться в воздухе. Боевик отбросил ранец, выхватил длинный тесак и снова напал.
        Лезвие со свистом рассекало воздух, противники делали выпады, ставили защиту. Иногда удары достигали цели. Боевик широко раскинул руки и бросился в атаку. Кагеру удалось выбить тесак, но он пропустил удар тяжелым сапогом в левое плечо. От боли рука отнялась. Боевик продолжал атаковать, пока не совершил ошибку, чем и воспользовался Виктор. Нанеся удар, нападавший увлек все свое тело, Кагер же смог уйти от удара, его кулак врезался в нос. Осколки раздробленной кости вошли в мозг и вызвали мгновенную смерть.
        Некоторое время Кагер все еще смотрел на неподвижное тело. Через минуту дверь в комнату распахнулась, влетел охранник и, хищно проведя стэнксом вокруг, молниеносно оценил ситуацию. Вслед за ним, сильно прихрамывая, вошел начальник охраны. На его правом бедре расплылось багряно-красное пятно. Настороженные глаза на бледном лице с плотно сжатыми губами увидели короля, после чего было заметно, что он почувствовал облегчение.
        - Доложите обстановку, капитан, - приказал Кагер после того, как помог Алисе подняться.
        - Нападавших было десять, сир. Двое взяты в плен, остальные убиты. У меня трое убитых и трое раненых.
        Кагер осмотрел комнату, кругом был настоящий погром, почти ничего, что по уровню выше подоконника, не уцелело. В воздухе витал едкий дым горелого пластика и тлеющих оббивочных материалов мягкой мебели. На полу валялись оплавленные осколки стекол, среди которых лежали два трупа. Еще один труп висел в воздухе и медленно дрейфовал.
        Алису била лихорадочная дрожь. Виктор обнял ее, девушка разрыдалась у него на груди.
        - Успокойся, маленькая, все в порядке. Все уже позади.
        От его ласкового и утешительного тона Алиса перестала плакать и вытерла носовым платком мокрое лицо с немного размазавшейся косметикой. Потом нашла чудом оставшийся стоять стул, у которого была отстрелена спинка, и присела, уткнувшись в лицо ладонями.
        - Вызовите врачей, - обратился к капитану Кагер. - Вызовите также оперативно-следственную бригаду из безопасности. Я хочу знать, каким образом все это произошло.
        - Есть, сир!
        - Что с пленными?
        - Пришлось их вырубить, чтобы не рыпались. Вызвать генерала Шкумата, сир?
        - Не стоит. Он сейчас вне пределов Опета. Вызовите его заместителя, пусть лично займется пленными.
        - Есть, сир!
        Начальник охраны покинул комнату, а его подчиненный занял пост у входа. Кагер присел рядом с Алисой на корточки и взял ее руку.
        - Тебе придется перебраться ко мне. Здесь оставаться опасно.
        Она согласно кивнула.
        - А сейчас тебе надо перейти в спальню. Отдохни пару часов, прими успокоительное.
        - Никаких успокоительных, просто останься со мной.
        Он помог ей встать и проводил в спальню до кровати. Алиса все же согласилась принять успокоительное и забылась сном.
        Через четверть часа прибыл заместитель Шкумата в сопровождении оперативников и следователей безопасности. Одновременно прибыли спецназовцы, тоже из КОРБа, оцепившие особняк. На высоте километра над ними завис эскадренный миноносец.
        Кагер покинул спальню девушки и аккуратно прикрыл за собой дверь.
        - Я уже обо всем позаботился, ваше величество, - выпалил заместитель шефа спецслужб.
        - Хорошо, генерал. Те двое пленников, за них вы отвечаете головой.
        - Понял, сир. У меня плохие новости.
        - Выкладывайте.
        - В замке Алартон объявлена биологическая тревога. Кто-то распылил избирательный штамм халцедонской язвы. Пока никто не заразился, но весь персонал эвакуирован. У меня есть основания предполагать, что штамм предназначен вам.
        Кагер кивнул.
        - Что еще?
        - Похоже, нападение на вас - это часть обширного плана удара по королевству. Во многих системах халцедонской язвой заражены десятки управленцев. Совершены покушения на убийства на многих чиновников высших рангов и высших офицеров. Многие предотвращены, но, к сожалению, погибли префект Инаполиса, заместитель командующего 1-го флота и другие. Подробный отчет будет представлен завтра.
        - Хорошо. Что со Шкуматом?
        - Он в курсе, сир. Завтра утром прибудет в Опет.
        - Хорошо, генерал. Вы свободны.
        Кагер хотел было возвратиться в спальню, но заметил, что генерал не думал уходить.
        - Что еще?
        - Сир, где вы собираетесь провести эту ночь?
        - Здесь.
        - Боюсь, я не могу этого позволить. Вы и девушка должны отправиться в Черный Бриллиант. И еще, это важно, вы должны сдать кровь на анализ ДНК.
        Кагер ненадолго задумался.
        - Пожалуй, вы правы, генерал, здесь и в замке я оставаться не могу. А ДНК, после сличения, образцы моей пробы уничтожить.
        - Есть, сир.
        Генерал отдал честь и покинул короля.
        Этим же вечером эскадренный миноносец доставил Кагера и Алису Канадинс в Черный Бриллиант, где король до полудня следующего дня прождал визита Шкумата.
        Личный кабинет правителя Опета находился на самом нижнем уровне крепости. Кагер изучал свежие данные положения на фронтах, доставляемые по закрытой компьютерной сети прямо из генерального штаба, располагавшегося на этом же уровне. Дверной компьютер опознал шефа спецслужб и открыл бронированную дверь. Четким деловым шагом вошел Шкумат и отдал честь.
        - Ваше величество.
        - Проходи, Антон, - Виктор указал на кресло напротив единственного стола и отключил компьютер.
        Шкумат принял приглашение садиться.
        - Заждался я тебя, чем обрадуешь?
        Шеф спецслужб не уловил оттенка иронии или не пожелал его заметить.
        - Хорошего мало, сир. Начну с общей картины. Вчера, в промежутке от восемнадцати пятидесяти до девятнадцати тридцати по опетскому времени, Безопасностью Нишитуры была проведена операция по устранению видных фигур нашего королевства, в ходе которой были заражены халцедонской язвой префект Инаполиса, префект Тиоры, командующий третьей армией и офицеры его штаба, заместитель командующего первого флота, ваш личный советник Маригнан и еще тридцать восемь государственных чиновников. Замок Алартон подвергся заражению избирательным штаммом. Со всей уверенностью утверждаю, что объект атаки именно вы.
        - Что с ДНК?
        - Штамм не берет ваш ДНК, из чего я сделал вывод, что БН дезинформирована.
        - Я всегда тщательно скрывал эту информацию. Образцы моей ткани и пробы крови уничтожены?
        - Так точно, сир. Они не вводились даже в память компьютера. Вернусь к Алартону. Уже установлен злоумышленник - это служащий штата замка, завербованный БН. Он арестован и допрашивается. Теперь о других покушениях. Убиты мэр Санктора и несколько управляющих оборонными заводами. Погиб, в ходе покушения на главного инспектора генштаба, его земеститель, сам вице-адмирал Ятабе не пострадал. Предотвращены покушения на десятки других государственных служащих и военных, арестованы целые группы бээнцев и агенты-одиночки. Некоторые ликвидированы при задержании. Никто из очень важных государственных деятелей не пострадал, охрана была на высоте.
        - Да, за исключением парочки префектов, моего личного советника и прочих, - холодно прокомментировал Кагер.
        - За исключением их, сир, - без тени вины ответил генерал.
        - Ладно, оставим, - примирительно произнес Кагер. - А как насчет покушения на меня? Вижу, не спроста ты оставил это напоследок.
        - Да, сир. Здесь много интересного. Первое, боевики, напавшие на особняк, по меньшей мере за неделю готовились к акции. Недалеко от усадьбы обнаружена хорошо замаскированная пещера искусственного происхождения. Посланный в нее разведывательный робот погиб при взрыве, который ее завалил. Ведутся раскопки. Как вы знаете, каждый раз, как вы, сир, собираетесь посетить какую-либо точку на Опете, за два дня до этого над соответствующим местом зависает спутник и фиксирует все, что только можно зафиксировать. Думаю, нападавшие знали о спутнике и подготовились заблаговременно. Второе, установлено, что прислуга Алисы Канадинс никакого отношения к боевикам не имеет. Садовник, охранник, дворецкий - убиты. Ее шофер и повариха допрошены, они не причастны. Третье, был зафиксирован сигнал в УКВ диапазоне, пришедший из космоса. Сигнал был сфокусирован на особняк. Я предполагаю, что боевики ждали приказа к началу операции. Сигнал записан, ведется расшифровка, но предварительно могу сказать, что его параметры очень необычны. Четвертое, двое захваченных в плен просканированы. Информация изучается, она очень
интересна, но … все говорит о том, что они не агенты БН или имперской разведки. В пользу этого говорит и сам сигнал. До сих пор я не сталкивался с такого рода шифрами. Это явно не имперский почерк. Да и сами боевики были заранее принесены в жертву, что не в правилах нишитурских спецслужб.
        - Тогда чей это почерк?
        - Пока с полной уверенность трудно сказать, сир. Но, по всей видимости, мы столкнулись с тем же, с чем столкнулся Подгорный в Новоземной Империи.
        - Ассакины?
        - Это моя версия, ваше величество. Слишком много общего. Да и головной мозг пленников несколько отличается от мозга обыкновенного человека. Между прочим, пленники час назад внезапно и синхронно покинули сей мир. Как будто получили команду умереть. Остается неясным, хотели ли ассакины , если это они, устранить вас под прикрытием имперской операции или это совпадение?
        - Веришь в совпадение, Антон?
        - Нет, сир, но иногда случаются удивительные вещи, как говорят, его величество случай. Но если это не простое совпадение, а попытка замаскировать свои действия под имперцев, о чем говорит, например, перехваченный сигнал, то боюсь, ассакины, опять же, если это они, неплохо осведомлены в тайных замыслах Безопасности Нишитуры. Если это правда, то складывающаяся ситуация как для империи, так и для нас очень неутешительная. У меня все, ваше величество.
        - Когда я смогу вернуться в замок?
        - Через пару дней, сир. В Алартоне со вчерашнего дня предприняты повышенные меры безопасности.
        - Это означает, что я даже в сортир не схожу без твоих электронных соглядатаев?
        - Зачем же так, ваше величество? Это не совсем так, но близко к истине. Кроме того, процент моих людей в персонале увеличен.
        - Ладно, Антон, иди занимайся своими делами. А я, пожалуй, пообедаю. Может, составишь мне компанию? Алиса сейчас отдыхает, врач дал ей снова снотворное и попросил ее не беспокоить. А мне бы не хотелось обедать в одиночестве.
        - Боюсь, вынужден отказаться, сир.
        - Ты единственный, кому я подобное прощаю. Что-то ты осунулся, Антон, наверное, не спишь сутками?
        - Отчего же, сплю.
        - Ладно, иди.
        Авианесущий крейсер «Иштар» был одним из тех кораблей, что были выделены для прочесывания необитаемых систем в тылу королевского флота после недавнего контрнаступления маршала Вилангиса. Звездолет обследовал отведенную ему зону, исследовал звезду за звездой и не встречал никаких признаков врага. «Иштар» активно участвовал в недавнем сражении и ему посчастливилось выжить и даже не получить ни одного повреждения. Чего нельзя было сказать о базирующейся на нем истребительной эскадрильи, которая потеряла пять единиц, еще две находились в ремонтных доках базы соединения. Космос был пуст, что свидетельствовало о поспешном бегстве имперцев, которые даже не успели поставить минные поля.
        Капитан второго ранга Воронов откровенно скучал, проводя время в созерцании черной бездны, усеянной россыпями звезд, которые показывали мониторы центральной рубки управления. Одно из светил сильно выделялось своими размерами, растущими на глазах, именно к нему и направлялся корабль. Впереди, на расстоянии световой минуты, шло звено истребителей, используемое в качестве разведчиков. Несколько истребителей, на таком же удалении, прикрывали фланги и тыл корабля.
        Красный гигант беспрерывно рос на экранах. Безымянная система значилась в имперском каталоге лишь, как ТТ-816-XXIV, да еще какая-то скудная информация.
        Время шло. Передовое звено достигло системы и передало первое сообщение. Воронов глянул на замешкавшегося вахтенного связиста и понял, что безмятежность и скука закончилась.
        - Командир, - обратился связист, - «стрелы» передали, что перехватили переговоры по обычным каналам связи.
        Воронов развернулся к вахтенному офицеру и приказал:
        - Объявить тревогу, комэска Севера и первого помощника Фарнадота срочно ко мне.
        - Есть, командир!
        По всему кораблю тревожно завыла сирена, палубы и отсеки заполнились топотом команды, занимающей боевые расчеты. Через минуту в центральную рубку управления прибыли офицеры, мичманы и матросы.
        - Передовое звено что-то нащупало, - сообщил Воронов капитанам третьего ранга Фарнадоту и Северу.
        - Новое сообщение, - объявил связист.
        - Переключи на приемную связь, - приказал Воронов.
        Капитан третьего ранга Север подошел к пульту связи, на котором возникло изображение командира звена истребителей.
        - «Стрела-один», что у вас?
        - Обнаружили две цели. На орбите газового гиганта орбитальная станция. На запросы не отвечает. В астрономической единице неизвестный корабль, похоже, нас засек и пытается удрать.
        - Корабль на перехват, при появлении агрессивных намерений - огонь на поражение.
        - Вас понял.
        Экран связи погас, через секунду он засветился передаваемой записью орбитальной станции.
        - Странная конструкция, - удивился Воронов.
        Остальные офицеры разглядывали передаваемое изображение с не меньшим удивлением.
        - Похоже, это орбитальная тюрьма БН, - сказал Фарнадот.
        - Интересная находка, - прокомментировал командир «Иштара».
        - Начальник связи, передайте сообщение о найденном нами объекте в штаб.
        - Есть, командир.
        - Задействуйте оставшиеся истребители, - приказал Воронов Северу. - Пусть осторожно посмотрят вблизи, что это за штуковина.
        Командир эскадрильи кивнул и занял свой пульт. Последние четыре истребителя покинули крейсер и умчались к безымянной системе.
        Истекали долгие минуты ожидания, «Иштар» вошел в границы системы красного гиганта и с постоянным ускорением покинул ее, стремясь соединиться со своими истребителями, взявшими чужой корабль в обхват. Неизвестное судно уже можно было различить в видеомониторы центральной рубки управления. Офицеры «Иштара» с некоторым удивлением разглядывали незнакомые очертания вражеского звездолета.
        - Параметры корабля? - спросил Воронов.
        - Классифицировать не удается, - доложил один из сидящих за пультами мичманов. - По всей видимости, новый имперский тип. Вооружения на борту нет.
        - Установите связь с ним, - приказал Воронов и перешел к пульту связи. Приемный монитор остался темным, но командир знал, что его сигнал уже принят на вражеском корабле. - Я командир опетского авианесущего крейсера «Иштар» капитан второго ранга Воронов. Приказываю дать информацию о себе и лечь в дрейф.
        Приемный экран остался пуст.
        - Даю пятнадцать секунд на размышления, - Воронов повернул голову. - Приготовить «Шивы».
        Видимо, упоминание о небольших десятикилотонных ракетах отрезвляюще подействовало на экипаж имперского корабля. На приемном экране возник человек в бронескафандре с бээнскими эмблемами и знаками различия.
        - Это имперский транспортный корабль «Мер». Я полковник Масер.
        - Немедленно ложитесь в дрейф, полковник, - приказал Воронов.
        - Боюсь, я не могу подчиниться, - Масер смотрел холодным колющим взглядом сквозь открытое забрало гермошлема.
        Командир «Иштара» смерил его не менее ледяным взглядом и недобро улыбнулся.
        - Даю тридцать секунд для раздумий, потом вы будете уничтожены.
        Воронов отключился и стал ждать. Отведенные полминуты истекли, но «Мер» так и не подчинился. Его двигатели перешли на форсаж.
        - Траектория цели хаотическая, но «Шивы» достанут без проблем, - доложил мичман службы слежения.
        - Огонь не открывать, их надо захватить. «Стрелам» обездвижить этот транспортник.
        Север кивнул.
        Имперский корабль пытался оторваться от преследования, менял траектории, режимы, но маленькие юркие истребители без труда повторяли все его ухищрения и с короткой дистанции открыли огонь из лучевых пушек. «Мер» озарился вспышками попаданий. Куски кормы отрывало и разносило вокруг. Один за другим были уничтожены двигатели. «Мер» потерял ход и стал беспомощной добычей. «Иштар» покинул небольшой абордажный бот и начал сближение с имперским кораблем. Ему так и не понадобилось пускать в ход свое вооружение для стыковки. Один из стыковочных шлюзов «Мера» раскрылся и впустил опетцев.
        - Сообщение с «Мера», - доложил вахтенный офицер.
        На экране появился лейтенант абордажной команды.
        - Судно в наших руках, командир. Здесь была резня. Полковник Масер убит, как и многие другие.
        - Кто старший на борту?
        - Капитан Ренгис.
        Бээнец сменил опетца.
        - Мы убили Масера, так как он хотел взорвать корабль. Мы принимаем все ваши требования.
        Воронов сдержался, чтобы не сказать, что они поздновато решили принять требования, вместо этого он стал слушать дальше.
        - Хочу вас предостеречь, - продолжал Ренгис, - не высаживайтесь на тюремную станцию, она заминирована. Кодов доступа у меня нет. Мы получили приказ не подрывать ее сразу. Минированием занимались Масер и некоторые офицеры, которые были с ним заодно и теперь убиты. Самоуничтожение произойдет через пять минут, как только какой-нибудь корабль сядет в одном из причалов или при любом другом проникновении. Чтобы обезвредить программу, надо ввести коды в компьютер первого причала. Ввод надо произвести в течение пяти минут, иначе все разлетится к чертям.
        - На станции кто-нибудь есть?
        - Около пятисот арестованных.
        - Что же вы не забрали их с собой?
        Ренгис нахмурился.
        - Таков приказ. Но и помимо приказа, у нас не хватило бы для них места. На «Мере» экипаж корабля и персонал станции.
        - Значит, ваше командование ожидает, что мы скоро уйдем из этого сектора?
        - Именно так. Если это произойдет скоро, то с арестованными ничего не случится. Если нет… БН никогда не отличалась гуманностью.
        - Сколько вас на «Мере»?
        - Осталось сто сорок. Еще сорок шесть трупов.
        - Теперь я поговорю со своим офицером.
        Когда на мониторе возник лейтенант, Воронов приказал:
        - Бээнцев доставлять ботом на «Иштар», трупы в космос, «Мер» взорвать.
        - Есть, командир.
        Воронов отключился.
        - Что будем делать со станцией? - спросил он первого помощника.
        - Надо спасать людей, командир. Хотя шансов мало.
        - Знаю, мы рискуем арестованными и своими людьми, которых пошлем. Вахтенный, командира боевой части-девять ко мне!
        - Есть, командир.
        Когда прибыл вызванный офицер, Воронов объявил ему свой приказ и ввел в курс дела. Напоследок он сказал:
        - Не спешите, капитан-лейтенант. Сначала все хорошенько исследуйте и помните, после начала у вас будет всего пять минут.
        - Это целая вечность, командир.
        Воронову понравился его ответ.
        - Удачи, капитан-лейтенант. Идите.
        Прежде чем приступить к выполнению задания, командир БЧ-9 около двух часов вел допрос Ренгиса. В итоге он составил приблизительную картину предстоящей операции, выяснил о характере системы самоуничтожения тюрьмы и план самой тюремной станции. Шестьдесят человек на четырех ботах проникли на первый причал и рассредоточились согласно плану операции. Большинство из них принялись искать установленные взрывные устройства, а капитан-лейтенант с группой офицеров-специалистов подключились к компьютеру причала.
        Все это время на «Иштаре» с тревогой следили за действиями своих людей. Мичман-связист, находящийся в причале тюрьмы, держал командование крейсера в курсе происходящего, докладывая каждые двадцать секунд.
        Истекла первая минута, Воронову было доложено, что обезврежено два взрывных устройства мощностью в килотонну каждое. По всей видимости, их оставалось еще восемнадцать. Доклады следовали один за другим, опетцы глубоко проникли в компьютер причала и вышли к центральному компьютеру тюрьмы, но пока они не смогли обнаружить, как уничтожить или обойти программу самоликвидации. Истекла вторая минута, потом третья. Было обезврежено уже восемь бомб, но с такими темпами саперы просто не успеют. Воронов прекрасно понимал это, и когда таймер показал двести десять секунд, приказал всем саперным группам прибыть на причал и грузиться в боты. Был еще один неприятный момент, оказалось, что камеры с арестантами нельзя открыть без кодов, которые прекращали программу самоуничтожения. Делать это с помощью направленных взрывов и плазменных резаков не было времени. Да и кто знает, какие сюрпризы приготовил покойный полковник Масер?
        Истекли четыре минуты. По приказу Воронова три бота уже покинули тюрьму, теперь он отдал приказ возвращаться остальным. Но несколько офицеров на свой страх и риск не подчинились и остались до конца. За тридцать две секунды до взрыва им удалось обойти программу, хотя и не полностью ее отменить. Взрыв был отсрочен на два часа. Боты вернулись на станцию, а саперы снова приступили к поискам и обезвреживанию бомб. Одновременно специально прибывшая группа принялась вскрывать камеры, благо времени теперь хватало. Никаких сюрпризов не последовало.
        На тюремную станцию прибыл первый помощник Фарнадот и еще два офицера, которые принялись изучать вскрытые хакерами из «Иштара» файлы досье, хранившиеся в центральном компьютере тюрьмы. При проверке Фарнадот разделил арестантов на три группы. В первую вошли уголовники, которые по каким-либо причинам попали в руки БН, во вторую - имперские военные, их было большинство, около трехсот, в третью - опетские военнопленные. Всех их эвакуировали с тюрьмы и доставили на «Иштар». Вслед за вывезенными арестантами, тюрьму покинули и опетские матросы. Фарнадот прихватил с собой все досье. Уже покидая пределы безымянной системы красного гиганта, сенсоры крейсера зафиксировали мощный выброс энергии - взрыв орбитальной тюрьмы.
        Спустя сутки, старший помощник командира «Иштара» подошел к капитанской каюте и позвонил. Воронов не любил, когда его беспокоят во время отдыха и недовольно врубил дверной видеоэкран. По ту сторону был Фарнадот.
        - Входите.
        Дверь отошла в сторону, впуская помощника.
        - Командир, я нашел очень интересного человека.
        - Хм. Какой-нибудь герой?
        - Несомненно, если бы он служил в королевских Вооруженных Силах, то получил бы золотой крест Опета.
        - Ну и что это за персона такая?
        - Черный легионер Мэк, личный номер пятьдесят два, одиннадцать, семьсот восемьдесят восемь.
        - Черный легионер? - разочаровался Воронов. - И что же он тут делает? Ах, да. Ирианские миры находятся в следующем секторе. Но что, у них не нашлось пересыльных тюрем поближе?
        - Ответ на этот вопрос можно найти только в руководстве БН.
        - И что же он совершил героического?
        - Убил Иволу.
        Наступила продолжительная пауза.
        - И он до сих пор жив? - выдавил из себя Воронов.
        - Жив и относительно здоров, но это можно поправить. Я уже разговаривал с ним и остался доволен этим Мэком. Я думаю, его ждет карьера офицера флота.
        - Разве черные легионеры обучались кораблевождению?
        - Он родом не из Империи Нишитуры. Когда-то он был пилотом грузовых кораблей. И не плохим пилотом, судя по его заявлениям.
        Воронов задумался.
        - Что ж, отправим его в штаб флота. Пусть там его проверяют, разбираются и решают, что с ним делать.
        Глава 17

21.11.4421 г.с.в. Опетское королевство. Владивосток III
        Военный космодром располагался рядом с ремонтной базой и если бы не последняя, тут была бы тишь и благодать. Разнокалиберный шум, исходящий из ремонтных доков, разлетался на километры вокруг. По земле и по воздуху беспрерывными потоками тянулись всевозможные грузовозы, доставляя сотни тонн необходимых материалов. Космодром же был более тихим местом. Здесь никто не резал сверхпрочную броню, не проверял работу двигателей, никто не кричал, пытаясь перекрикнуть оглушающий лязг всевозможных механизмов. Лишь изредка здесь проносились гравиплатформы, да взлетал или совершал посадку какой-нибудь корабль, беззвучно, на антигравах, да еще погрузчики скармливали грузы раскрытым брюхам звездолетов. В остальном, это место было тихим.
        Мэк спрыгнул с попутной гравиплатформы и зашагал к ближайшему боксу, одиноко стоящему среди стартовых площадок. Вдалеке виднелись другие боксы, административные здания, диспетчерские вышки и пакгаузы.
        Часовой у ворот не позволил ему пройти мимо и Мэку пришлось обходить этот бокс. Он заметил, что часовой был одет в обычный полевой мундир, да и эмблемы говорили о принадлежности к «богам войны». Видать, в охраняемом боксе хранилась одна из зенитно-ракетных установок.
        Мэк огляделся по сторонам и задумался. Сегодня истекли двое суток его увольнения. «Не увольнения, - поправил он себя, - а положенного отпуска». Прошло четыре месяца с тех пор, как он попал во Владивостокский Центр Переучивания и Переподготовки, где из гражданских типов и корабельных специалистов делали офицеров космофлота. Это были четыре месяца напряженных занятий по двенадцать местных часов в сутки, без выходных. Впрочем, очень редко и ненадолго курсантов отпускали в увольнения. Поначалу было трудно освоиться в круговороте бесконечных лекций, семинаров, коллоквиумов, практических занятий и вовсе не из-за жестких уставных порядков, в Уль-Тии было намного тяжелее, а из-за того, что приходилось заново осваивать свою, казалось уже давно забытую профессию. Но, как говорится, опыт не пропьешь. Уже во второй месяц Мэк стал получать высшие оценки, а перед выпуском он успешно сдал экзамены по пилотированию различных типов кораблей и по астронавигации.
        Сегодня в восемь ноль-ноль истекли двое суток отпуска и новоиспеченный младший офицер прибыл по направлению в отдел кадров 7-го флота. Там его долго не задержали и приписали к эскадренному миноносцу «Защитник», который, по сведениям штабного офицера, находился в ремонтном доке главной рембазы 7-го флота. Через час Мэк был уже на территории ремонтной базы и, после бесплодных поисков выяснил, что пару часов назад «Защитник» покинул док и теперь находится где-то на ближайшем космодроме. Мэк не стал огорчаться по напрасно потерянному времени и направился искать свой первый боевой корабль. Никуда тот от него не денется, он так надеялся.
        Четверть часа спустя, Мэк уверенным пружинистым шагом зашагал по металлокерамическим плитам покрытия космодрома. Мимо пронеслась пара автопогрузчиков, в отдалении, параллельным курсом, куда-то спешил приземистый робот на гусеничном ходу. Мэк остановился, прямо перед ним находились два стройных корвета, построенных новоземлянами, вокруг которых суетились бригады техобслуживания. Оглядевшись, Мэк выбрал правое направление и зашагал вдоль стоянок. Минут через пять его нагнала гравиплатформа, управляемая оператором, нагруженная длинными и высокими ящиками. Оператор остановил свою бандуру и крикнул одинокому путнику:
        - Подбросить, друг?
        Мэк согласно кивнул и взобрался в кабину. Служащий космодрома двинул дальше и с улыбкой спросил?
        - Что ищешь? Могу подсказать.
        - «Защитник». Боюсь, что я заблудился и начинаю жалеть, что не поинтересовался сначала где-нибудь в управлении или диспетчерской. Времени в обрез, теперь, видать, я его еще больше потерял.
        - Тебе повезло, - улыбка не сходила с лица оператора. - Я как раз к «Защитнику». Через сорок минут он взлетает.
        - Повезло мне. А то блудил бы тут до скончания веков.
        - Это как сказать, - оператор стал серьезным. - Недельки две назад, тоже одного, как тебя, подкинул к «Метеору», так тот успел в последние минуты перед вылетом. Потом я узнал, что «Метеор» погиб.
        - Значит, мне это не грозит. Раз на раз не приходится.
        - И то верно. А вашему брату надо верить в собственное бессмертие.
        Мимо проплывали стоянки со стройными величественными крейсерами, на земле выглядевшими особенно грозно. Мэк невольно ими залюбовался. Дальше находилось несколько пустующих стоянок.
        - Срежем путь, - оператор повернул и гравиплатформа прошла сквозь них.
        Оператор еще пару раз заворачивал и, наконец, прошмыгнув мимо ветерана фрегата, носящего следы долгих странствий и многочисленных боев, с прекрасным именем «Елена», гравиплатформа остановилась между двух эсминцев. Мэк различил в одном из них «Защитник» и, поблагодарив портового рабочего, спрыгнул.
        Гравиплатформа побрела чуть дальше, к рампам грузового отсека звездолета, у которого уже скопилось полтора десятка других ее сородичей и ватага громоздких погрузочных роботов.
        Мэк осмотрел свой корабль. Выглядел он внушительно, поражая контрастами. Почти треть его обшивки сверкала новенькими бронеплитами, разительно отличающимися от остальных, ставших матовыми, со следами шрамов от лазерных лучей, деструкторов и раскаленных газов. Была свежей также половина надстроек, две орудийные башни на корме тоже отличались от остальных своей новизной. По всему борту огромными серебряными цифрами был обозначен номер: 1351. На носу, также серебряными буквами, красовалось имя «Защитник».
        Вокруг было полно техперсонала космодрома, туда-сюда бегали матросы. В отдалении одиноко стояли двое офицеров, к которым Мэк и направился. За несколько шагов он перешел на строевой, остановился в паре метров и отдал честь, доложив старшему из них:
        - Капитан-лейтенант, младший лейтенант Мэк прибыл для прохождения службы на эскадренный миноносец «Защитник».
        - Вольно, - офицер внимательно осмотрел своего нового подчиненного в новом, с иголочки, мундире и представился:
        - Я командир «Защитника» Горин. А это инженер-лейтенант Корнеев. Поздновато вы прибыли, младший лейтенант.
        - Виноват, командир. В отделе кадров мне сообщили, что «Защитник» в рембазе.
        - Это ничего, все же вы успели до вылета. Предъявите ваши документы.
        Мэк полез во внутренний карман кителя, вытащил бумажник, из которого извлек несколько пластиковых листов. Горин забрал их и сразу же некоторые вернул со словами:
        - Эти меня не интересуют сейчас, ознакомлюсь потом, а вот продаттестат передадите мичману Калькову.
        Командир внимательно изучил удостоверение офицера, некоторые другие документы и вернул их.
        - Рад видеть вас на борту своего корабля. Надеюсь, мы с вами сработаемся. Вакантных должностей у нас много и вы займете сразу две: второго пилота и помощника астронавигатора. Как, справитесь?
        - Так точно, командир.
        - Другого ответа я и не ждал. Идемте, я введу вас в курс ваших обязанностей и будем готовиться к выполнению поставленной задачи. Личное оружие получите попозже, когда мы присоединимся к эскадре. Тогда же вам покажут вашу каюту.
        На орбите Владивостока III находились четыре тяжелых транспортника, загруженных тысячами ракет, начиная с «Шив» и заканчивая «Немезидами» с мегатонными боеголовками. Груз был предназначен передовым соединениям 7го флота, держащим оборону владивостокского фронта совместно с 6-м флотом. Позади транспортных кораблей находились три эсминца, выделенных для охранения каравана. Вскоре, к ним присоединились еще два корвета и «Защитник». Опетцы уделяли серьезное внимание безопасности своих коммуникаций и снабжению частей. Каждый транспорт получал конвой, что значительно снижало урон, причиняемый имперскими призраками и иными рейдерами.
        Построившись в походный ордер, эскадра покинула систему. Ей предстояли три дня напряженного пути.
        Мэк зашел в свою каюту. Это было небольшое, даже тесноватое помещение, минимум мебели, две выдвигаемые из стен койки. Здесь царил некоторый бардак, причиняемый личными вещами офицера, с которым придется делить свое жилище. Кто его напарник, Мэк не знал, единственное, что можно было заочно сказать о нем, так это то, что этот человек был неравнодушен к электронике и женщинам. На столике были аккуратно сложены силовые диски в пластиковых упаковках, надписи на которых сообщали о новинках в компьютерных и кибернетических технологиях. Рядом располагался портативный компьютер неизвестной Мэку модели, на котором валялись с полдюжины затертых силовых дисков и одна из навороченных новомодных программных примочек. Стена над койкой была сплошь украшена голограммами секс-звезд и актрис.
        Мэк снял китель и повесил его на тремпель в шкафчик, туда же отправилась и рубашка с кобурой, в которой находился лучевой пистолет. У шкафчика висела полустертая табличка с надписью, прочитать которую было невозможно, и одной единственной кнопкой. Недолго думая, Мэк нажал кнопку. Обозначились контуры четкого квадрата, кусок невзрачной серой стены скрылся в глубине, из которой выехала раковина с краном.
        «Будем знать. И умыться не помешает».
        Мэк открыл воду и термодатчиком отрегулировал до очень прохладной. Вода приятно освежила и смыла усталость.
        Дверь в каюту открылась. Вошел второй хозяин. Мэк оглядел своего соседа, этого офицера он не знал. За последние несколько часов Мэк познакомился со многими офицерами экипажа, изучил свои обязанности, выслушал наставления командира и первого пилота. Высокий светловолосый лейтенант представился:
        - Морозов. Сергей.
        Мэк крепко пожал протянутую руку.
        - Мэк.
        - Уже освоился?
        - Угу.
        - Да, ничем особенным в этой конуре не похвастаешь. Я уж как мог, прикрасил, - Морозов с некоторой гордостью посмотрел на свою коллекцию голограмм обнаженных девиц и, выдвинув койку, свалился на нее.
        - После Академии к нам?
        - С чего ты решил?
        Морозов хитровато улыбнулся и прищурился.
        - Видел тебя перед вылетом, мундир нулячий, держишься как-то скованно, как все молодые. Да и звание, мамлеем обычно год ходят после Академии.
        - Я после Центра Переучивания и Переподготовки.
        - У-у. Значит, ты не пацан зеленый, - Морозов проследил взгляд Мэка и опередил его вопрос. - Это я так, на досуге увлекаюсь, по специальности я программист, а когда мобилизацию объявили, пошел не по своему профилю. В минеры. «Защитник» мой второй корабль. Я полгода назад сюда перевелся. Служил на минном заградителе, пока нас не расшматовали имперские истребители. Я выжил, после госпиталя направили сюда, командиром минной бэ-чэ. А ты, дай подумаю… пилот?
        - Угадал. Второй пилот и помощник астронавигатора.
        - А-а, сразу две должности. До сих пор вакансии. После Ютивы III четверть экипажа добирали, «Защитник» аж три недели в ремдоке простоял.
        - Ютива III?
        - В общем-то необитаемый мир, приятный в чем-то, да только дышать там нельзя. Когда-то это был мир смерти, но ныне покойный Валерий Кагер освободил всех рабочих-рабов и нанял вольнонаемных рабочих. Ценный мирок, за него горячая стычка была, имперцам хорошо дали, но они, естественно, не откажутся от источника дешевого сырья.
        - И много таких мирков наш флот прикрывает?
        - Насколько я знаю, с полдюжины, - Морозов с любопытством посмотрел на Мэка. - Слушай, ты сам в ЦПП попал или призвали?
        - Сам.
        - А какие посудины водил?
        - Грузовозы, рефрижераторы.
        - И кем ты числился?
        - Поначалу просто пилотом, в последний год стал старпомом.
        - Ого, наверное, и класс неплохой имеешь?
        - Второй.
        Морозов непонимающе на него уставился.
        - Второй класс и они тебя выпустили мамлеем? С таким классом могли бы старшего дать, как другим бывшим гражданским, да и крейсер могли бы доверить пилотировать.
        - Может так и положено, Серега, - рассудил Мэк, - но только документов у меня никаких нет. Да и летал я до ЦПП уже давненько, года два прошло, а то и больше.
        - Нельзя, что ли документы восстановить? В картотеке твоей компании порыться? Контрикам любые банки данных открыты.
        - Я ведь не из Опетского Королевства и не из Империи Нишитуры.
        Морозов понимающе кивнул и несколько секунд молчал.
        - Ну, тогда понятно. А как же ты к нам попал?
        - Так уж обстоятельства сложились, сам того не хотел.
        - И что же ты делал эти два года?
        Мэк потупил взор. Самые неприятные воспоминания захлестнули его, к счастью, он научился их контролировать. Мэк посмотрел на Морозова и проследил его взгляд. Только теперь его сосед по каюте увидел флуоресцентную наколку с номером.
        - Память о мире смерти. Хатгал III.
        - Значит, ты был там?
        Мэк кивнул.
        - А шрам на лице, тоже оттуда?
        Мэк потрогал шрам на правой щеке - память о Маонго, и снова кивнул.
        Морозов понял, что перед ним человек, переживший многое, отведавший самого страшного, что было в карательной системе Империи Нишитуры. Он был поражен.
        - А как же тебе посчастливилось оттуда удрать?
        - Хм, «посчастливилось»! Что-нибудь слышал о черных легионах? Так вот, мне пришлось постараться там выжить. Ирбидора - это настоящая мясорубка. Если хочешь, могу рассказать мою печальную историю, - Мэк глянул на часы, - только вкратце. До моей вахты семь часов осталось, хотелось бы поспать.
        - О чем речь, самому заступать.
        - Тогда слушай…
        Те, кто находился на центральном посту управления, были напряжены, они ожидали. Впрочем, то, что сейчас происходило, было вполне рутинным явлением - эскадра подходила к пункту назначения, к системе НТ-002-VIII. Среди россыпей звезд на центральном видеоэкране выделялась прохладная звезда М-типа, по высвеченным данным можно было узнать любую информацию об этой системе.
        Мэк сидел в своем кресле второго пилота, внимательно следя за показаниями датчиков и сенсоров и выдаваемой компьютером пульта информацией о параметрах полета. На одном из мониторов высвечивались точки, обозначающие транспорты и корабли охранения его эскадры, другой монитор показывал систему и десятки объектов, идентифицируемых как опетские звездолеты разных типов и классов.
        - Обмен подтвержден, - нарушил тишину начальник связи.
        - Держаться ведущего, строй не нарушать, - скомандовал Горин.
        М-звезда быстро росла, вскоре можно было наблюдать и семь планет, светящиеся шарики которых отражали свет звезды, и улавливались в мощную квантовую оптику. Эскадра преодолела границы эклиптики и обосновалась у второго планетоида, где была построена временная база снабжения. Система НТ-002-VII отстояла в тридцати парсеках от фронта, и ее положение делало ее выгодной для размещения тыловой базы. На каждом планетоиде были размещены посты дальнего обнаружения и станции перехвата, в плоскости эклиптики и вне ее постоянно курсировали патрульные катера и корветы. В световом дне патрулировали корветы и истребители. Второй планетоид не имел атмосферы, на его южном полюсе всего за несколько дней были выдолблены многокилометровые шахты, оборудованные для хранения боеприпасов и иных грузов для нужд флота. Шахты были покрыты сверхпрочными антисенсорными куполами. В довершение, инженеры флота оборудовали базу противоядерной защитой. В восьмидесяти километрах от поверхности, на стационарной орбите, был установлен релейный спутник сверхсветовой связи.
        Прибывшие транспортные корабли за несколько часов разгрузились и отправились на орбиту ждать приказа на возвращение. Но командование не спешило их отпускать. Прибывшие с ними корабли охранения планировалось привлечь для выполнения срочного задания. Отрывать боевые единицы с фронта или отряжать на задание часть сил из гарнизона базы в штабе 7-го флота посчитали нецелесообразным. Четырем эсминцам была поставлена задача - прибыть по рокадным трассам в систему НТ-064-XIX и установить минные заграждения. Эскадренные миноносцы приняли на борт по пять десятков стокилотонных мин и покинули базу.
        Они достигли намеченной системы спустя сорок пять часов корабельного времени. Вокруг оранжевого гиганта, не представляющего интереса ни в стратегическом, ни в тактическом отношении, обращалось восемь безжизненных планетоидов с ядовитыми атмосферами из смеси метана, аммиака и хлористых соединений. Эсминцы распределили зоны, командиры минных боевых частей стали задавать указания пилотам. Лейтенант Морозов, сосед Мэка по каюте, гонял «Защитник» между двумя расплавленными планетами, нашпиговывая их орбиты смертоносными и коварными сюрпризами. Напоследок «Защитник» вышел перпендикулярно к эклиптике и оставил здесь последние десять мин. Вскоре к нему присоединились остальные корабли. Построившись в походный ордер, они легли на обратный курс, когда сенсоры сразу двух эсминцев, «Защитника» и «Палача», засекли имперские корабли.
        - Служба слежения, доложите, что вы видите, - потребовал Горин.
        - Пять целей, командир, - ответил по каналу внутренней связи начальник службы. - Расстояние - двадцать пять световых минут, скорость - один «эр». Держат курс по светилу, опознать трудно.
        - Знаю, что сложно. Идентифицируйте их.
        Командир корабля переключил канал на группу вооружения. На видеоэкране появилось худое раскосое лицо старшего лейтенанта Ли.
        - Группа вооружения, доложите готовность.
        - Все батареи готовы. «Ктулу» и «Саргамаки» уже зацепили их, командир. На параллельный курс высланы шесть «Орнеров».
        - Принято.
        - Командир! - обратился связист. - Вызов с «Трохена», на связи комдив.
        Горин подошел к пульту внешней связи, где на видеоэкране появилось изображение капитана третьего ранга Серебрянского - командира дивизиона и, одновременно, командира «Трохена».
        Мэк не знал, что в этот момент думал Горин, возможно то же, что и он сам. Вражеские корабли хозяйничают в тылу и обнаружены они только теперь. Каким образом имперцы смогли так близко подобраться к ним? Возможно, они держались в тени звезды, но тогда им было известно об опетских эсминцах. И с какой целью они здесь? Нащупывают бреши в обороне?
        - Что скажете, капитан-лейтенант? - спросил комдив.
        - «Защитник» к бою готов.
        - Знаю. Все мы готовы. Слушайте приказ: «Защитнику» сблизиться с противником и установить типы кораблей. В боевое соприкосновение вступать только в самом крайнем случае. О малейшем изменении обстановки докладывать немедленно. Повторяю, по своей инициативе в бой не вступать.
        - Есть!
        - Конец связи.
        Опетцы разделились. «Защитник» начал выполнять маневр огиба светила, после чего ему предстояло догнать своих либо вступить в бой. Видя действия опетского корабля, имперцы поняли, что уже не смогут с выгодой держаться в тени звезды и взяли курс на одинокий эсминец, тем самым раскрыв себя.
        Прозвучал сигнал службы слежения.
        - Слушаю, -бросил Горин.
        - Это истребители, командир. «Гладиаторы».
        - Принято. Продолжайте следить за обстановкой.
        - Есть.
        Мэк смотрел на сходящиеся точки на мониторе и подумал, что истребители никак не могут быть одни. Эти корабли имеют ограниченную дальность хода и где-то должен быть или авианесущий крейсер или авианосец. Но последний никогда не идет без сопровождения кораблей боевого охранения, поэтому, здесь может где-то находиться целая вражеская эскадра. Видимо, имперское командование решило на этом участке фронта провести разведку боем. В любом случае, это повод для раздумий для офицеров оперативного управления штаба 7-го флота.
        - Служба связи, соедините с комдивом, - приказал Горин.
        - Есть, командир.
        Когда связь установилась, он доложил об установленных целях и об изменении ими курса.
        - Будем драться?
        Командир дивизиона отвел глаза в сторону и снова вернул их в фокус.
        - У меня строгий приказ, в бой ни с кем не вступать. Кроме того, эти крошки никогда не бывают сами. Немедленно уходите.
        - Вас понял.
        Первый пилот совершил маневр разворота, держа курс к одной из планет. Вражеские корабли были пока далеко, но уверенно сели на хвост. «Защитник» снова изменил курс и когда стал догонять своих, сенсоры засекли мощный выброс энергии. Одна из точек, обозначающих имперские истребители, погасла. Остальные нарушили строй и круто повернули назад. Прежде чем покинуть опасную зону, в яростном пламени ядерного взрыва исчез еще один истребитель, став жертвой свежеустановленной мины. Едва начавшаяся погоня внезапно прекратилась.
        Имперцы не зря покинули опасную систему. Помимо приказа, гласящего: «при обнаружении минного поля покинуть его немедленно», мины по праву считались самым коварным и экономичным оружием. Обнаружить их удавалось с большим трудом и, как правило, это делалось уже после непоправимых потерь.
        Стандартная космическая мина, с мощностью заряда сто килотонн, представляла собой торпедообразного робота, снабженного ракетным двигателем и «мозгами», сравнимыми с корабельным компьютером. Она имела антирадарные и противосенсорные кожухи, что, особенно в пассивном режиме ожидания, делало смертоносного монстра практически незаметным. Встроенный в каждую мину блок опознания различал «свои» и «чужие» корабли, даже если они одного класса. На «своих» мина не реагировала, зато, если в зону ответственности проникал «чужой», к появившейся цели устремлялись все ближайшие мины и успокаивались лишь в том случае, когда объект, признанный как «враг», переставал существовать. Действовать в зоне поля было просто самоубийственно и поэтому Мэк, как и все другие на «Защитнике», ничуть не удивился резкому бегству вражеских истребителей. Видимо, имперские рейдеры действовали без поддержки тральщика.
        Насколько Мэк помнил из лекций в Центре Переучивания и Переподготовки, технологии антисенсорной защиты мин и призраков очень схожи. Возможно даже, взятые за основу, минные технологии были развиты и применены на кораблях, получивших впоследствии обозначение «призрак». Возможно, именно так призрак и появился. Хотя, кто может сказать, какие бредовые идеи посещают ученых, какими разработками они занимаются в своих секретных конструкторских центрах? Если одни придумывают новое, более мощное и устрашающее оружие, другие разрабатывают защиту от него. В свою очередь, первые совершенствуют свое детище, модернизируют его, делая еще совершеннее и смертоноснее, другие же разрабатывают еще более мощную защиту и изобретают принципиально новое оружие. Так продолжается с незапамятных времен и будет продолжаться до бесконечности. Страсть к разрушению и истреблению себе подобных, какими бы идеалами она не прикрывалась, какие бы чудовищные последствия она не приносила, заставляет человека идти вперед, вырываться за пределы возможного. Именно это стремление подвигло человечество на экспансию, на расселение среди
звезд. По сути, каждая новая глобальная война, какой бы она ни была жестокой и кровавой, справедливой или аморальной, является тем фактором, который приводит человечество к новому качественному скачку в развитии цивилизации.
        Вернувшись на базу, эсминцы присоединились к уже готовым к отбытию транспортам и корветам. Трое суток обратного пути прошли без каких-либо происшествий. Вернувшись на Владивосток III, корабли получили суточную передышку, экипажи были отпущены до следующего утра.
        Мэк спускался по трапу. Ему было всегда приятно вдохнуть свежий воздух полной грудью, после искусственной атмосферы корабля, и ощутить приятный прохладный ветерок.
        - Куда думаешь податься? - спросил нагнавший следом Морозов.
        - Пока не знаю. Думаю посмотреть здешнюю столицу.
        - Странно. Разве ты не бывал в ней прежде?
        - Не-а. В ЦПП пару раз ходил в увольнение и то на несколько часов.
        - Ну, тогда понятно. Это тебя извиняет. Махнем ко мне? Погостишь у меня, поешь нормально, а не ту дрянь, которую нам скармливают. Познакомлю тебя со своей женой. Ну, как, принимаешь предложение?
        - Принимаю.
        Уже за пределами космодрома Морозов поймал гравитакси. Во время полета он болтал без умолку, то расписывая местные достопримечательности, то рассказывая смешные истории из своей жизни.
        Гравитакси доставило их в южный район Усть-Каменска - столицы Владивостока III с населением два миллиона жителей. Вокруг дома Морозова был разбит небольшой садик из плодовых деревьев и каких-то экзотических ярких кустов. Забора не было, пешеходная дорога обрывалась у газонов, через которые пролегала мощеная тропинка. Сам дом был небольшим и одноэтажным, как и большинство вокруг, с изукрашенным лепкой фасадом. Вокруг царил заботливый порядок.
        - Красивое место, как будто и не в городе совсем, - заметил Мэк. - Серега, а я думал, что ты не женат.
        Морозов сперва смутился, но, заметив хитрый мэковский прищур, рассмеялся.
        - Это ты из-за тех голограмм? Зря. Я их повесил для того, чтобы глаз радовали. Не любоваться же голыми серыми стенами, правильно? Есть у меня и семейный снимок, здесь, под сердцем.
        Он достал свой электронный ключ, отпер входную дверь и зашел. Следом вошел и Мэк. Они очутились в просторном холле, где неброская, но со вкусом подобранная мебель и сувенирные мелочи создавали домашний уют. В холл вышла хозяйка и бросилась Морозову на шею. Мэк сразу оценил красоту ее лица, плавность линий, черные волосы и такие же черные, с огоньком глаза и не сразу заметил, что она примерно на пятом месяце беременности. Впрочем, животик отнюдь не портил ее фигуру и красоту. Супружеские объятия не были крепкими, но нельзя было не заметить, сколько в них присутствовало теплоты и нежности.
        - Это моя жена, Люда, - представил Морозов. - А это мой сослуживец, Мэк.
        Хозяйка и Мэк кивнули друг другу и обменялись теплыми улыбками.
        - Раздевайтесь и проходите в столовую. Я сейчас накрою стол, - распорядилась хозяйка.
        Мэк, как и Морозов, оставил на вешалке свой китель и фуражку и переобулся в домашние тапочки, потом прошел в столовую, где был посажен за обеденный стол. Через минутку появилась Людмила, принеся тарелки и столовые приборы, и положила их на уже расстеленную скатерть.
        - Я как раз обед готовила. Скоро Игорек со школы придет.
        - Значит, мы вовремя, - Морозов усадил жену за стол. - Я сам накрою, тебе нежелательно напрягаться.
        Он ушел на кухню, а Мэк заметил:
        - Людмила, а вы не похожи на домохозяйку.
        - Вы не против, если мы перейдем на «ты»?
        - Конечно же, нет. И все-таки, ты ведь не домохозяйка?
        Женщина погладила свой живот.
        - Это я временно, пока в положении. Сейчас я в отпуске. Но вообще-то у меня никогда не было времени на домашние хлопоты, я программист, работа отнимает много времени. Сережа, наверное, рассказывал, как мы познакомились?
        - Вообще-то нет, еще не успел. Дело в том, что я лишь недавно на «Защитнике».
        Людмила кивнула.
        - Познакомились мы в Университете, учились на разных курсах одного факультета. А познакомились во время олимпиады. С тех пор стали встречаться и через два года поженились. Работали пару лет в одной фирме, пока его не призвали.
        - А Игорек, это ваш сын?
        - Да, но не общий. Он у меня от первого брака, ему сейчас семь лет. Сережа золотой человек, заботится об Игоре, как о родном, да и живем мы душа в душу. Я ведь, к тому же, на три года его старше.
        - Разве возраст имеет значение, когда любишь?
        - Примерно то же сказал мне и Сережа, когда предлаг