Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Человек-рой Алексей Котов
        Onia Online: Звездные Приключения #3
        Мир, где вместо реальных законов, правит игровая механика. Он - обычный школьник, выросший в обычной семье, мечтающий об обычной жизни-игре. Но в один день все меняется, когда приходит странный Рой, и тогда начинаются проблемы, родным грозит опасность, а ему придется спасать целую Галактику.
        onia Online: Человек-рой
        Алексей Котов
        ГЛАВА 1. НАНИТЫ
        ПАРАЛАКС, ГОРОД ВАЛИРИЯ
        Большое, круглое помещение, сделанное из металла, изнутри напоминающее решетку с заделанными железом квадратами. Посередине резервуар с зеленой жидкостью, слегка отсвечивающей зеленым светом. Внутри этой жидкости мирно спит существо, отдаленно напоминающее скелет с прозрачными, будто стеклянными, костями и черепом, насаженным на костлявый позвоночник. Череп не совсем человеческий, его форма продолговатая, а глаза крупные, жуткие.
        Но находящиеся за стеклом люди ощущали его пристальный взгляд.
        На главном экране появилась надпись:
        - ЭКСПЕРИМЕНТ 00474-2
        - АНАЛИЗ...
        - Тебе известна история людей на Паралаксе, Диксон?
        Спросивший это был одет в строгий черный костюм. Сей человек обладал мощным телом, почти гора, по сравнению со всеми хрупкими ученым в помещении, он казался средоточием власти и силы. В руке он держал планшет, на экране которого пробегали цифры, слова, данные, в общем, суть которых была понятна только ему.
        - Нет, мистер Нортон, я тогда еще не родился, - ответил Диксон, ученый 76 уровня со специализацией «генетик».
        - Так вот слушай. Джейн Великая, величайший генерал тех времен, сказала, что заселит людьми каждую пригодную для этого планету галактики. Она двигалась от края галактики в ее центр, после чего собиралась облететь целую галактику.
        - И... что случилось?
        - Никто не знает. Но мы даже не знаем, сколько миров она заселила, и какие именно, кроме тех, что нам известны. Но суть не в этом. По пути своего заселения она уничтожала всех обитателей миров, чтобы люди могли жить счастливо. Одними из таких обитателей были морайи, - он кивнул на заключенного в жидкость скелета. - Эти существа жили и на нашей планете, они обладали небывалой силой мысли, были способны двигать корабли одним желанием. Но Джейн Великая убила их.
        - Всех?
        - Один остался, - ухмыльнулся мистер Нортон. - И я намерен пойти по стопам Джейн Великой, только вместо истребления, я использую силу морайев.
        - Это, круто... - только и сумел выдавить молодой ученый.
        - Мистер Нортон! Это мэр города, мистер Кларенсо, говорит, это очень важно.
        Подбежала секретарша (34 уровень, «Прислуга») и сунула в руки главы «Спящего Пса» устройство связи. Тот осторожно, будто боялся запачкаться, приложил его к уху:
        - Слушаю. Что? Да, я все еще работаю над этим. Что? Нет, оно еще не готово. Не знаю. Слушайте, я и сам знаю, какого прорыва мы добьемся, если эксперименты пройдут удачно. Вы будете первым, кому я обо всем сообщу!
        Нортон сунул планшет в руки Диксона, тот испуганно схватил его, чуть не выронив.
        - Да, я понял, - продолжал, говорит глава лаборатории. - Не волнуйтесь, мы сделаем это в лучшем виде. Никто не должен пострадать, я понял, но люди будут обожать нас, когда узнают, что мы сотворили.
        Он отошел подальше, чтобы никто не слышал.
        - Мне известно про секретность. Если что-то пойдет не так, никто ничего не узнает, вы же знаете меня, я не дам никому завалить дело всей моей жизни. «Спящий Пес» моя компания и тут все работают на меня, так что мои секреты не выйдут за стены этой лаборатории.
        Пока он говорил, датчики зафиксировали непонятный энергетический всплеск в инкубаторе. Еле заметно, никто даже не обратил внимания. Глаза существа начали смотреть зорче...

* * *
        - Ага... возможно, где-то тут еще остался затерянный город Первых, - размышлял я, глядя на полученную из игровой Вики информации.
        Всем привет, я Роман 101, и в данный конкретный момент я...
        Плюм! - получил в лицо жирную куриную лапку. Пережаренную, между прочим!
        - Ха-ха-ха, посмотрите на него, - загоготали Бодак, Карлайл и Фил, три школьных задиры, чьи лица я бы хотел насадить на колья и любоваться три года и три дня. - Дай пять!
        Они принялись обмениваться хлопками в ладони, а я попытался оставаться как можно менее замеченным. Иначе быть беде.
        Неподалеку, за соседним столиком сидели Катерина и Аня. Две девушки мило беседовали о насущных делах, как прогуливали школу, как веселились в компании какого-то неизвестного мне жителя Центра Новы.
        Перед глазами все подернулось, исказилось, я зажмурился...
        - Ром, Ром, пошли, ты чего? - Макс был неумолим. Я уже начинал жалеть, что решился на такую рискованную авантюру. - А это не опасно?
        - Да ладно, лаборатория «Спящего Пса» охраняется не слишком строго, - беспечно отвечал Макс. - Зато та-а-акое увидишь, что на всю жизнь запомнишь!
        - Да ладно, что там?
        - Не спеши! Я не посмею испортить шок для тебя.
        - Окей, как скажешь.
        Нам удалось перелезть через ограждение, благо, цепочка наверху не была под напряжением (что довольно странно, но откуда ж мне знать?). Мы оказались в окружении замерших неподвижными громадами грузовых гравимобилей, почти на каждом из которых была здоровенная спящая собака и надпись поверх этого «Спящий Пес».
        Многие советовали не связываться с этой организацией, если только у вас нет больших планов на будущее. Говорят, туда без амбиции слона не пробиться, а чтобы пойти на роботу хотя-бы менеджером, надо подстрелить гигантского Крито-носорога.
        - ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: «ПРОНИКНУТЬ В ЛАБОРАТОРИЮ «СПЯЩЕГО ПСА»».
        - ОПИСАНИЕ: ВЫ ПРОШЛИ НА ТЕРРИТОРИЮ, ОХРАНЯЕМУЮ «СПЯЩИМ ПСОМ». ТЕПЕРЬ, СЛЕДУЯ УКАЗАНИЯМ МАКСИМА, ПРОЙДИТЕ В ЛАБОРАТОРИЮ И НАЙДИТЕ ТАМ ТО, ЧТО, ПО ЕГО СЛОВАМ, ВАС ВПЕЧАТЛИТ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: СРЕДНИЙ, ФРЕНДОВЫЙ
        - НЕОБХОДИМЫ НАВЫКИ ИЛИ УРОВЕНЬ ОПЫТА: 15+ УРОВЕНЬ, НАВЫК «СКРЫТНОСТЬ» 2 УРОВНЯ
        - НАГРАДА: 600 РЕПУТАЦИИ У МАКСИМА, ВОЗМОЖНА ДРУГАЯ НАГРАДА
        Понятно. Все то же самое, только теперь надо следовать за Максимом. Вот именно этот момент меня смущает: никто никогда не может быть уверенным, куда заведет нас этот парень. В прошлый раз из-за его выходки чуть из школы не попёрли, а это, если вы меня понимаете, прямая дорога в шахты, рудники. Не слишком радужная перспектива на нашей планете.
        Мы выглянули из-за грузовика. Теперь надо было преодолеть частично заполненную парковку для служебного транспорта. Автоматично перед глазами появилась полоска, подписанная как «Шум». Понятно. Лучше не узнавать что будет, если она заполнится полностью. А вот второй полоски следует бояться сильнее «В поле зрения». Она обозначает, попал ли я кому-то на глаза.
        Сразу за парковкой - высокая стена здания «Спящего Пса» без окон. Если бы не единственная дверь посередине, можно было бы сказать, что это стена замка.
        - Вроде никого, - сказал Макс и побежал на корточках к двери.
        Я затаился. Никто из нас не знал, где тут находятся камеры, а то, что они в наличии - сомнений нет. Может быть, нам и повезет не попасться ни в один объектив.
        - Все окей, - прошептал Максим от дверей.
        - Иду! - предупредил я и последовал за ним.
        Я прошел половину пути, когда слева залаяла охранная собака.
        - Рома! РОМА!
        Ото сна меня пробудил голос отца. Высокий, черноволосый ученый с красивым лицом, но холодным взглядом, он походил на статую безмятежности. Сегодня, как и всегда, одет в фирменную рубашку, поверх которой небрежно накинут белый халат, из карманов которого торчат странные устройства.
        - Ты что, спишь за едой? - Полюбопытствовал он.
        - Ага, - хмыкнул я. - Опять тот же сон. Фиг знает, что там произошло...
        - Просто не бери в голову, - папа не хотел вызвать этим беспокойство, нет, он просто констатировал факт... нет, не правильно. Он отдавал приказ - правильная формулировка. - Ничего страшного с тобой не случится от какого-то прикосновения...
        В затылок прилетел чей-то бутерброд с сыром. Я невольно принял разъярённое выражение лица.
        - Просто...
        - Не обращай внимания, - закончил за отца я. - Знаю, слышал. А ты, какими судьбами тут? Приехал по делам или к сыну? - последнее предположение прозвучало с изрядно долей иронии.
        - Ни то, ни другое, - отец достал из кармана халата небольшой смартфон и включил. Поглядев на экран, он довольно улыбнулся, пробормотал «отлично, все *что-то неразборчивое* идет *опять мычание* плану. - Как себя чувствуешь?
        - Да нормально, - пожал плечами я. - А что?
        - Просто интересуюсь. - Он потеребил копну моих волос, и мне стало жутко. Мой отец никогда просто так, без научного интереса, не проявлял заботу обо мне. - Что, уже и полюбопытствовать о твоей жизни нельзя?
        - Причем тут моя жизнь? - Я кивнул на столовую. - Ладно, - я встал, взял свой рюкзак, - рад был увидеться. Наверное. Пока, пап.
        Через пару минут я и Максим стояли возле выхода из школы и обсуждали предстоящий поход в Закрытый Сектор - территория, у самого края со Стеной, где, по слухам, еще встречаются местные аборигены. Хотя после того, что я видел в лаборатории «Спящего Пса» какими-то скачущим и размахивающими палками меня не удивить.
        - Значит так, один приятель нашептал, что где-то там видел старинный корабль, - мечтательно говорил он. - Будто бы он только недавно там появился, а до этого никто ничего не видел. Вот я и предлагаю осмотреть его, пока никто до нас этого не сделал.
        - Да ладно, что там интересного? - Я не совсем понимал энтузиазма Максима.
        - Ты что, не понимаешь? Это же корабль Первых!
        При упоминании Первых что-то щелкнуло в моем мозгу. Внезапно пришло понимание некоторых событий, а еще, что нам ни в коем случае не следует соваться к тому кораблю.
        - Ну...
        - Катерина и Софи идут.
        Он знал, что это сообщение обязательно заставит меня пойти. Знал ведь, и воспользовался! Как корыстно с его стороны.
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ЗАГАДОЧНЫЙ КОРАБЛЬ»
        - ОПИСАНИЕ: ОТ МАКСИМА ВЫ УЗНАЛИ, ЧТО ГДЕ-ТО В ОКРЕСТНОСТЯХ ЗАКРЫТОГО СЕКТОРА ПОТЕРПЕЛ КРУШЕНИЕ КОРАБЛЬ ПЕРВЫХ. ИССЛЕДУЙТЕ ЕГО, ЧТОБЫ НАЙТИ СВЯЗЬ СО СЛУЧИВШИМСЯ СЕГОДНЯШНЕЙ НОЧЬЮ ПОЯВЛЕНИЕМ ЭТОГО СТРАННОГО КОРАБЛЯ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: ВЫСОКИЙ, ФРЕНДОВЫЙ, РЕПУТАЦИОННОЕ
        - НАГРАДА: +110 РЕПУТАЦИИ С УЧЕНИКАМИ ШКОЛЫ (НЕ ОБЯЗАТЕЛЬНО), ДРУГАЯ НАГРАДА
        - ПРИНЯТЬ?
        Ладно, чего уж там. Вот только не нравится мне пометка «другая награда». В прошлый раз подобное мне в крупные неприятности вылилось.
        - Не ссы, все будет круто! - Максим хлопнул меня по плечу и скрылся в школе.
        Через час класс собрали на тренировочной площадке. Тренер приказал всем играть в «Обучалку», так школьники называли игру, позволяющую прокачивать разные навыки и характеристики персонажа. Не все, только касающиеся физического состояния тела, ведь этот урок чем-то похож на древнюю физкультуру.
        Суть игры в том, что участники выбирают один из запрограммированных концепций и, распределив места, выполняют сюжет этой концепции. Меня, как всегда, выбрали капитаном торгового космического корабля, который атакуют пираты. После десяти минут безнадежной схватки, закончившейся первым, ступившим на борт, искателем приключений, учитель, мистер Тривс, злобно посмотрел на меня, глубоко вдохнул, и проговорил так, что казалось, будто он сейчас лопнет от напряжения:
        - Ну, вот почему ты такой неудачник, сто первый? Если ты ничего не научишься, то по достижению полнолетия должен будешь найти профессию, и что тогда? Кем ты пойдешь работать? Шахтером? Черт побери, тебя бесполезно учить, иди прочь с глаз моих!
        Дома тоже не все было в порядке. Мою ночную выходку засекли родители, и теперь очень сердились на меня, одновременно переживая. Мне было бы все равно, если бы за ужином мама не прицепилась с лекцией о том, как не надо вести себя в «этом возрасте», что «не надо поддаваться искушениям в компаниях в этом возрасте», и «избегать опасных заданий», да, тоже, «в этом возрасте».
        - Мам, я сам могу о себе позаботиться, окей? - попытался утихомирить ее я.
        Но это было бесполезно:
        - Знаешь, Закрытый Сектор, - крайне опасная зона, я боюсь, как бы кто-то не пригласил тебя туда. Много уже подростков погибло по неосторожности, сунувшись туда, а еще, сколько погибнет, пока мэр будет закрывать на это глаза...
        - Он занятой человек, - холодно бросил отец откуда-то из гостиной. - У него нету времени на всяких там подростков.
        Ага, в это вы похожи.
        - Как дела в школе? - Решила сменить тему мама. Пожалуй, это первое, чему я был рад за вечер.
        - Нормально. Ничего нового.
        - Слушай, я же вижу, что что-то случилось, - глаза матери испытывающее уставились на меня. - Давай же, Ром, мне можно рассказать.
        Большой черный бульдог несся на меня как таран. Я, теперь уж не скрываясь (полоска заметности в красной зоне, а шум в желтой) побежал к Максиму. Тот повозился с замком двери, но все-таки открыл ее. Мы влетели внутрь как ошпаренные кипятком, и как только принялись закрывать двери, на них насел сторожевой пес. Мы надавили вместе, но псина была сильная. Я даже тогда не заметил, что два довольно крепких (это не про меня) парня не смогли перевесить какую-то собаку. Мне было не до этого.
        Надо было прогнать псину. Я быстро схватил кусок трубы, лежащий на полу и запустил в собаку. Железяка ударила животное в затылок, вырубав на месте.
        - Отличный бросок, - прокомментировал Максим, слегка опешив от такой меткости (да и я не меньше него). - Где научился так кидать?
        - Не знаю... - я неуверенно посмотрел на свою руку, будто она не принадлежала мне.
        - Все круто, идем, - Максим хлопнул меня по плечу и бросил, уходя вглубь помещения: - Идем, совсем немного осталось.
        Чистые коридоры, как в больнице. Иногда то тут, тот там стоят повозки с ящиками, оборудование и устройствами, назначение которых было скрыто от меня. Мы старались держаться стен, чтобы не попадаться в поле зрения камер, - хотя я никогда не был уверен в подобном методе маскировки. Бывают камеры с кругом обзора в 360 градусов, и вот от таких не спрячешься.
        Но, пока все было тихо.
        Наконец, похоже, пришли.
        - Вот оно, - Максим толкнул железную дверь в конце длинного коридора. - Приготовься. И можешь не париться, мне сказали, там нет камер.
        В этом я сомневался, но, вопреки здравому смыслу, вошел за ним. Я оказался в чем-то напоминающем зал управления ядерным реактором. Множество рабочих мест с отключенными компьютерами, приборы, пробирки, аппараты для смешивания, пересчета, анализа и прочее. Это не считая огромные мониторы над каждым столом. На одном из таких горела надпись:
        - ЭКСПЕРИМЕНТ 00489-7
        - АНАЛИЗ...
        - Не знаю, чем они тут занимаются, - Максим отошел дальше и смотрел куда-то за большое стекло в дальнем конце лаборатории, - но этот парень там точно не на курорте.
        Я приблизился, взглянул.
        - Черт возьми, да? - ухмыльнулся Максим.
        Да, зрелище что надо.
        - Это же Первый!
        - Точняк!
        - Что они с ним делают?
        - А кто такие, эти Первые?
        Я уставился на смущенного друга.
        - Ты что, совсем ничего не учишь? Это первые разумные жители на этой планете, их перебили еще во время заселения Паралакса.
        - Ага, - Максим почесал затылок. - И они хорошие?
        - Да!
        Максим оглядел окружающее оборудование. Все отключено. Затем перевел взгляд на Первого. Он молча дрейфовал в нескольких сантиметрах от пола в зеленой жиже, подсвеченный парочкой лампочек. Огромные пустые глазницы смотрят в никуда, руки по бокам от туловища, если можно светящиеся кости назвать «туловищем».
        Мне почему-то сильно захотелось убраться отсюда.
        И вместе с этим на единственном работающем мониторе засветилось новое сообщение:
        - ЭКСПЕРИМЕНТ 00536-9
        - ЗАВЕРШЕНО!
        - РЕЗУЛЬТАТ: УСПЕШНО! ЧАСТИЦА ИЗОЛИРОВАНА.
        Максим отскочи от пульта управления. В нем, как будто у аппарата содовой, в ковшик снизу упала ампула с зеленой жижей. Максим, недолго думая, схватил ее, явно надеясь, что за это можно немало выручить.
        - Что? - пожал плечами он. - Надо же хоть как-то вознаградить наш поход, а эта штука выглядит хорошо оплачиваемой.
        Внезапно я ощутил взгляд. И невольно посмотрел на Первого.
        Он смотрел на меня. Мое внимание настолько приковалось, что я не смог бы отвести глаз, даже если бы хотел.
        - Пойдем, будет что рассказать!
        Мы уже собрались уходить, когда в тот самый ковшик упала еще одна ампула, и на этот раз жидкость в ней фосфоресцировала зеленым. Я осторожно взял ее и сунул в карман.
        - ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: «ПРОНИКНУТЬ В ЛАБОРАТОРИЮ «СПЯЩЕГО ПСА»» - ВЫПОЛНЕНО!
        - НАГРАДА: 600 РЕПУТАЦИИ У МАКСИМА, АМПУЛА С ЧАСТИЦЕЙ РАЗУМА ПЕРВОГО
        И сразу:
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ЭКСПЕРИМЕНТЫ»
        - ОПИСАНИЕ: ПРОВЕСТИ ЭКСПЕРИМЕНТЫ НАД ЧАСТИЦЕЙ РАЗУМА ПЕРВОГО И ВЫЯСНИТЬ, НА ЧТО ОНА СПОСОБНА И ЗАЧЕМ «СПЯЩЕМУ ПСУ» ОНА ПОНАДОБИЛАСЬ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: ВЫСОКИЙ
        - НАГРАДА: НЕИЗВЕСТНО
        - Отлично, - кивнул Максим. - Теперь мы в одной лодке.
        - Рома?
        - Да, - вернулся я в сегодняшний вечер на кухню. - Что?
        - С тобой все в порядке? - мама выглядела испуганной.
        - Э, да, все отлично, мам.
        - Просто, ты выглядел таким уставшим только что...
        - Все отлично, мам! - Я вылез из-за стола. - Я пойду к себе в комнату, окей?
        - Хорошо.
        Еще на лестничной клетке я услышал разговор родителей:
        - Сегодня он какой-то не такой, - отметила мама.
        - Ссоры в школе, разборки с одноклассниками, разбитое сердце - причин этому может быть куча, - безразлично ответил отец.
        Так значит, они считают меня тупым подростком, у которого проявляются тупые подростковые проблемы? Ах... хотя, может они и правы. Мне уже, сколько? Шестнадцать лет, а я до сих пор не знаю, в какую академию поступлю, какую профессию выберу, черт возьми, да я даже разговор с девушкой толком не завезу без пинка в зад.
        Ай, короче, ну его.
        Мы с Максом возвращаемся домой на гравиавтобусе. Так как к самой лаборатории в такое время не летит ни один из них, то приходится идти к Сантани-Парк, ближайшуей остановке. Всю дорогу идем молча, стараясь не выдать эмоций. Не знаю, что чувствует Макс, но мне почему-то не по себе от того, что мы сперли, возможно, очень, очень ценную вещь. В лаборатории «Спящего Пса» даже халаты стоят как весь мой гардероб.
        В гравиавтобусе мы одни, так что я, не боясь, достал ампулу. Жидкость отсвечивает приятным ядовитым зеленым цветом, как и сама она. Подвожу к глазам, кручу-верчу, но ничего необычного не замечаю.
        Но тут автобус внезапно резко повернул.
        Ампула вылетела из рук и закатилась под сиденье. Я полез за нею под заливистый смех Максима. Когда что-то нащупал, достал и обнаружил... что ампула пуста!
        А на моей руке зеленая жидкость.
        Боль пронзила всю руку, от ладони до плеча. Я сжался, схватился за руку, а боль начала распространяться на все тело. Она словно бы колола тысячью иголками в каждый миллиметр моего тела, впивалась в кожу, не давая сознанию оценить, что происходит, и что является причиной.
        Потом я просто потерял сознание. Со слов Максима я провалялся всю дорогу домой, а очнулся лишь у дверей. Он помог мне лечь спать, и вот, на следующий день, почти никакого напоминания о случившемся. Даже совесть не гложет из-за того, что сломал фиг, знает, какую дорогую вещь.
        Все, будто бы нормально.
        Однако почему же так плохо?
        Буду надеяться, что к завтрашнему дню все встанет на свои места.
        На следующий день я пошел в школу невыспанный. Странно, потому что я спал, по меньшей мере, десять часов, но никакого толку от этого не чувствовал. Половину дня просто дремал на уроках, а когда пришла пора «обучалки», произошло то, что выбило меня из колеи.
        Мы снова соревновались, я был капитаном грузового корабля, а парни типа Бодака, Карлайла и Фила собирались в очередной раз ограбить меня.
        Все шло как обычно, я проигрывал схватку, получал считаные крохи опыта, а уж про развитие основных характеристик не могло идти и речи. Чтобы получить одно очко характеристик, надо победить весь бой ни разу не получив ранения; чтобы развить какой-то навык, надо на игровой карте найти инструмент, с помощью которого этот навык развивается, и прокачать, выполняя какие-нибудь действия.
        Корабль пиратов уже собирался идти на абордаж, у меня на палубе не осталось боеспособных людей, и я, как всегда, собирался капитулировать. Но тут под руку подвернулся лазерный пистолет погибшего члена команды, и перед глазами появилось сообщение:
        - ДОСТУПЕН НОВЫЙ НАВЫК «ЛЕГКИЕ ПИСТОЛЕТЫ» 1 УРОВНЯ
        - ДОСТУПНА СПОСОБНОСТЬ: «КОЛОНИЯ НАНИТОВ», 1 УРОВНЯ (5 НАНИТОВ)
        - ДЛЯ ПРИМЕНЕНИЯ СПОСОБНОСТИ ВЫБЕРИТЕ ЦЕЛЬ И ЗАДАЙТЕ НАНИТАМ КОМАНДУ. ВНИМАНИЕ, ВАМ ТРЕБУЕТСЯ БОЛЬШЕ НАНИТОВ, ЧТОБЫ ВЫПОЛНЯТЬ КАКИЕ-ЛИБО ДЕЙСТВИЯ. ДЛЯ РЕПЛИКАЦИИ НАНИТОВ НАЙДИТЕ КРИОГЕНЕЗ И ПЕРЕДАЙТЕ ВСЮ ЕГО МОЩЬ НА КОЛОНИЮ.
        - ДОСТУПНА НОВАЯ СПОСОБНОСТЬ (ПАССИВНАЯ): «ВЫБРОС АДРЕНАЛИНА!» В КРИТИЧЕСКОЙ СИТУАЦИИ ВАШИ ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ ПОВЫШАЮТСЯ НА 10 ПУНКТОВ, НАВЫКИ СТРЕЛЬБЫ И ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ НА 5 ПУНКТОВ (ВРЕМЯ ПЕРЕЗАРЯДКИ 30 МИНУТ).
        - АКТИВИРОВАНА СПОСОБНОСТЬ «ВЫБРОС АДРЕНАЛИНА!».
        Ничего не понимая, я вскинул лазерный пистолет на проекцию одного из пиратов (моего одноклассника), и выпустил смертельный луч в голову. Тем не менее, мне пришлось выстрелить еще раз - разница в уровнях.
        Не ожидавший такого Карлайл растерялся и тоже получил выстрел в голову. Фил так вообще опешил и попросил не убивать - при смерти в «обучалке» снимались все изученные навыки, и терялся опыт.
        Но я выстрелил. Представляю, как они будут злы на меня.
        Остальные пираты погибли неведомым мне образом. Один хотел пристрелить меня сзади, но как только я развернулся на шум, он упал, схватившись за голову. Еще двое умерли таким же способом. Я отметил, что после каждой их смерти, мне дается 20 единиц опыта и отнимается один нанит. Не знаю, что это, но оно работает.
        Проекция торгового корабля исчезла.
        Весь класс, включая учителя, с изумлением, уронив челюсти, глядели на меня.
        Повисла напряженная пауза.
        Я понял, на что они все смотрят. У меня под ногами валялись Карлайл, Бодак, Фил и еще двое парней. Я пригляделся к их сигнатурам под никнеймом, все в порядке, живы, только без сознания.
        Но я стою, посреди груды бессознательных тел, а все испуганно-непонимающе смотрят на меня.
        - Рома, что это было? - наконец решился подать голос учитель.
        - Я... я не знаю... я...
        Ничего не оставалось, кроме как убежать. Я помчался прочь, через черный выход из проекционного зала, краем уха уловил девичий голос «Рома, постой!», но не обратил внимания.
        Не знаю, что случилось по пути, но очнулся я уже Медицинском Секторе, надо мной склонился врач со шприцом, рядом что-то поправляла на кровати медсестра. Как только я открыл глаза, слева от головы пискнул какой-то прибор и врач обратил на меня внимание:
        - Эй, кто-то очнулся. Ну, как себя чувствуешь, парень?
        Я подтянулся, садясь на кровати, и обнаружил в палате еще маму с отцом. Тот стоял в стороне и критически смотрел на все, а мама тут же рванулась ко мне:
        - Рома, Рома, как же так, что случилось? - она взяла меня за руки, я почувствовал себя стеснительно перед молодой медсестрой. Взрослый парень, а держится за мамины руки - ужас! - Что там произошло в школе?
        - Не знаю, мама, со мной все хорошо, не волнуйся...
        Я и правда, чувствовал себя превосходно. Словно проспал три сутки и искупался в ледяной воде. Заметил мигающую пиктограмму непрочитанных сообщений:
        - СИСТЕМНОЕ СООБЩЕНИЕ: ВНИМАНИЕ! КОЛОНИЯ ВАШИХ НАНИТОВ СТАЛА МЕНЬШЕ ДОПУСТИМОЙ НОРМЫ (5 ШТУК) И ДЛЯ ПОДДЕРЖАНИЯ ЖИЗНЕСПОСОБНОСТИ У ВАС ОТНЯТО ЭНЕРГИЯ ОРГАНИЗМА. НАНИТЫ БУДУТ ДОСТУПНЫ В ТЕЧЕНИЕ 5 ЧАСОВ, ПОСЛЕ ЧЕГО У ВАС СНОВА ОТНИМЕТСЯ ЭНЕРГИЯ ОРГАНИЗМА. ВО ИЗБЕЖАНИЕ ЭТОГО ЗАРЯДИТЕ НАНИТОВ ОТ ЛЮБОГО ИСТОЧНИКА ЭНЕРГИИ.
        - ОСТАВШЕЕСЯ ВРЕМЯ РАБОТЫ НАНИТОВ: 4:59:34
        Единственное, что я понял, так это то, что если в течение пяти часов я не заряжу каких-то там нанитов, то снова отключусь. Этого нельзя допустить. Не знаю почему, на какое-то чутье говорило, что если врач решит отсканировать мой организм, то обнаружит нанитов, а это очень не желательно. Возможно, сами наниты и транслировали мне в мозг эту мысль.
        Стоп, это значит, что в моем теле ест еще кто-то?
        - Значит так, парень, - заговорил врач повелительным тоном, - сейчас медсестра отсканирует тебя на наличие внутренних повреждений, болезней, вирусов или чего-то другого. Слушайся ее и уже к вечеру тебя выпишут домой.
        О нет!

* * *
        В соседней палате человек в черном отодвинулся от стены. Он услышал все, что было нужно, и одновременно, ничего полезного.
        Выйдя из палаты, он направился к медсестре, вышедшей из палаты Романа 101. Сделав вид, что очень спешит, он столкнулся с ней и принялся извиняться:
        - Ой, прошу простить, я очень сожалею! Ох, я неуклюжий!
        - Все нормальны, вы, похоже, спешите, - дружелюбно отозвалась медсестра. - У нас тут все постоянно спешат.
        - Да-да, спасибо за понимание, я пойду.
        Когда он ушел, медсестра ощутила какое-то изменение. Засунув руку в карман, она поняла, в чем дело: устройство сканирования исчезло.

* * *
        - Да?
        - Пересылаю снимки организма, мистер Нортон.
        - Да, получил.
        Мистер Нортон взял в руки голограмму снимка. Затем передал вызванному посреди ночи эксперту, доктору Диксону.
        - Что думаете?
        - Думаю, что это было бы очень любопытно, если бы было хоть что-то, - туманно ответил доктор Диксон после нескольких минут изучения снимка.
        - То есть?
        - Ничего интересного или необычного, сэр. Его организм в полном порядке.
        - Перепроверь! - рявкнул Нортон. - Должно было что-то измениться...
        - Кажется, есть...
        - Да! Что там?
        Доктор Лайтон показал два одинаковых, на первый взгляд, снимка на экране компьютера.
        - Ну и что? - нетерпеливо подбодрил мистер Нортон.
        - А то, что состояние его организма изменилось в лучшую сторону. До случая он был обычным, ничем не особенным, а сейчас, иммунитет, состояние костей, мышц, нервная система - все просто идеально. Он здоров даже больше, чем должен быть здоров обычный человек.
        - Вот оно! Я знал, что что-то есть! - Нортон вызвал по телефону того самого парня, который украл снимок в больнице. - Убери его. И примени то устройство, которое я тебе дал тебе.
        - До, или после смерти?
        - Как хочешь, но лучше до.
        - Вас понял, босс. Будет сделано.

* * *
        Меня и правда, выписали из Медицинского Сектора уже к вечеру. Придя домой, я проверил, сколько осталось времени до подзарядки нанитов. Десять минут! Не хватало сразу после прибытия домой снова вернуться в Медицинский Сектор!
        Мама сообщила, что сейчас спечет на ужин блинчики, и, поблагодарив и пообещав, что сейчас приду, я устремился к себе в комнату. Там ничего не изменилось, кроме открытого окна. Странно, я вроде как не открывал... ну да ладно, сегодня такой день, что я мог о многом забыть! Просто надо выпить кока-колы, отдохнуть.
        Подойдя к розетке, я неуверенно взглянул на свою руку. Ну, и как зарядить? Сунуть два пальца в гнездо? Вариант!
        Так я и сделал. Удивительно, но никакого электрического удара не почувствовал. Ну, с этим разобрались.
        А настроение повышалось. Вытянув руку из розетки, я увидел в зеркале, что мои волосы стоят дыбом, и прочитал два новых сообщения:
        - ЭФФЕКТ «ПОМОЩЬ МЕДИКОВ» - СОСТОЯНИЕ ВАШЕГО ОРГАНИЗМА В ПОРЯДКЕ И ВСЕ ОСНОВНЫЕ ХАРАКТЕРИСТИКИ ПОВЫШЕНЫ НА 15%, ВЕДЬ ВАМ ПОМОГАЛИ НАСТОЯЩИЕ ПРОФЕССИОНАЛЫ.
        - ЭФФЕКТ «МЕДИЦИНСКИЕ ПРЕПАРАТЫ 3 УРОВНЯ» - ВАМ ВВЕЛИ МЕДИЦИНСКИЕ ПРЕПАРАТЫ, ИЗ-ЗА КОТОРЫХ ВЫ МОЖЕТЕ ЧУВСТВОВАТЬ ГОЛОВОКРУЖЕНИЕ, ТОШНОТУ ВИДЕТЬ, ГАЛЛЮЦИНАЦИИ, ДРОЖЬ В ТЕЛЕ... (И Т.Д. И Т.П., КОРОЧЕ).
        - ЭФФЕКТ «ЗАРЯД ЭНЕРГИИ» - ВЫ ЧУВСТВУЕТЕ ПРИЛИВ СИЛ ИЗ-ЗА УЛУЧШЕНИЯ СОСТОЯНИЯ ОРГАНИЗМА ПРИ ПОМОЩИ НАНИТОВ +20%ВЫНОСЛИВОСТЬ.
        Так же новое задание:
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «НАНИТЫ»
        - ОПИСАНИЕ: УЗНАЙТЕ ПОБОЛЬШЕ О НАНИТАХ, ЧТОБЫ НАУЧИТЬСЯ КОНТРОЛИРОВАТЬ ИХ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: ОДИНОЧНОЕ
        - НАГРАДА: ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ СПОСОБНОСТИ «КОЛОНИЯ НАНИТОВ»
        Я смогу управлять нанатами? День становится все лучше, хотя на улице дело идет к ночи. Класс! Я спустился на кухню, где уже пахло сладким ароматом блинчиков.

* * *
        - Да?
        - Это я.
        - Что нужно?
        - Два свидетеля.
        - Кто?
        - Родители.
        - Отменить! Надо, чтобы это выглядело, как несчастный случай.
        - Понял.
        - Жди до завтра и перехвати его.
        - Понял.
        - До связи.

* * *
        С утра настроение было просто отличным. В школе, ясное дело, все взялись шутить, доставать, но мне это все давалось как-то легче, словно камень с души упал. Казалось, ничто не может испортить мне настроение.
        Я зашел в комнату для мальчиков. Каждая отдельная кабинка имела свой узел связи, свой компьютер, чтобы не скучать и окно, выходящее прямо на улицу.
        Я устроился поудобнее, не переставая улыбаться (наверное, в этот момент я выглядел странно), как что-то залетело ко мне через окно.
        Я пригляделся. Похоже на баллончик для распыления краски.
        Хм...
        Пфф... - издал баллончик и крышка сорвалась. Из баллончика повалили густые клубы дыма, в глазах начало колоть, а в горле першить. Натянув штаны, я стремительно выбежал из кабинки, но там оказался незнакомец.
        В руке он держал пистолет. И одет как самый настоящий убийца в черном.
        - Стой на месте, - он поднял пистолет.
        - Кто вы? - воскликнул я.
        - Всего лишь исполняющий приказы.
        - Нет!
        Я ломанулся вперед и сбил с ног мужчину. Он рванулся за мной, но я съехал по периллам пожарной лестницы (э-э, я так умею?), перепрыгнул через несколько пролетов и выбежал на улицу. Была перемена, поэтому затеряться в толпе не составило труда.
        Человек в черном костюме появился спустя мгновение. Оглядев запруженную школьниками площадку, он поднес руку к уху, что-то сказал, подождал, снова сказал и ушел.
        - Фух, - я провел рукой по лбу, словно только что пробежал марафон.

* * *
        - Что снова?
        - Он сбежал.
        - Что?!!
        - Мальчишка сбежал.
        - Твою мать! Я за что плачу тебе, идиот! Чтобы ты выполнял свою работу! А ты даже маленького, тупого подростка не способен убрать! Да на что ты вообще годишься?
        - Что прикажите, сэр?
        - Отступай. Нам предстоит долгий разговор.
        - А что с мальчишкой?
        - Оставь его. Пока что.

* * *
        Рука жгла, но не настолько, чтобы доставить неудобства, однако достаточно, чтобы я постоянно чесался. Я вернулся в школу, и, не зная, что предпринять, устремился в Библиотеку. Нет, не книжки почитать, там просто есть компьютеры с доступом к Сети.
        Мне надо было выяснить, что происходит.
        Для меня нашлось одиночное место в конце Информационного Зала. Кроме меня только увлеченные изучением игровой Вики пару парней (все в очках) и две девушки. Одну я знал. Это была Софи.
        Ну, то есть, не то, чтобы я знал ее лично, просто видел ее постоянно. Ну, вы поняли мой меседж.
        - Поиск: наниты
        - Результаты поиска:
        - Наниты - существа из романа Дэмиана Валфа «Рой»
        - Наниты - рок-группа
        - Наниты - песня поп-группы «Лена Два» 1009 года
        - Наниты - вероятные жители планеты P-874
        - Наниты - суперсложные нанороботы, которых в будущем планирую использовать в медицинских...
        Вот оно!
        ...Наниты только в планах разработок, ведь они очень маленькие (около 2-3 нанометров), обладают интеллектом и оборудования для их создания еще не построили. Кроме того, наниты - это еще и общий искусственный интеллект, когда на миллионы маленьких роботов одно искусственное сознание...
        ...Компания «Спящий Пес» взялась за разработку нанитов еще в 1034 году, но прекратила разработки по неизвестным причинам...
        ...наниты - это еще и большая военная мощь! Только представьте, что облачко мелких роботов выводит из строя целый вражеский флот? Из-за своих размеров они будут способны пробраться в любое место почти незамеченными, ведь в мире еще не существует сканеров...
        ...обладая нужными программами наниты способны излечивать человека...
        ...прибавлять человеку физических сил...
        ...но в той же степени способны убивать живое существо изнутри...
        Я сглотнул и схватился за живот. Голова гудела после долгих поисков, но, кажется, вот они, ответы. Только я все равно не понимаю, как я подхватил их. Секундочку...
        Перед глазами явственно встали события прошлой ночи. Вот, значит, как это произошло. Что же делать? Пойти в «Спящий Пес» и во всем сознаться? Скорее всего, обнулят все шестнадцать уровней за кражу, так что нет! Но что делать? Надо кому-то рассказать!
        - Вот блин, я попал...
        - Рома?
        От неожиданности я слетел со стула.
        - Да?
        - Помоги мне найти информацию про Таунатию, - это была Софи.
        Я вздернул брови:
        - Зачем тебе? Это же на другом конце планеты.
        - Надо.
        - Ладно.
        На это мне ушло около двух чалов. Информации о Таунатии, дальнем замороженном регионе планеты, находящемся на северном ее полюсе, очень мало, экспедиции туда отправляются крайне редко, а поселившиеся там люди слишком недружелюбны. Так что, как понимаете, походить с лупой у себя по ледяном газоне не позволяют.
        Кстати, Софи - моя соседка, она живет прямо в соседнем доме. К сожалению, наши окна не выходят друг напротив друга, но этого и не нужно. Мы всегда отлично ладили, я считал ее таким себе ближайшим другом, которому всегда, как вот сейчас, нужно чем-то помочь, подсобить, подбодрить. В общем, ничего интересного.
        Закончили мы уже к ночи, и Софи попросилась пойти вместе домой. Оно и понятно - ночью гравиатобусы ходят очень редко, лучше пойти пешком, чем ждать два-три часа.
        - А что это сегодня было в «обучалке»? - задала она вопрос.
        Я ухмыльнулся. Ну конечно. Всем только это интересно. Вот сейчас она обо всем расспросит, а завтра каждый в школе будет знать дословно. Ну, уж нет.
        - Да так, случайность, - я изобразил безразличие к теме. - Просто один парень с испугу так тряс пушкой, что победил, что тут такого? Такое случается, разве нет?
        - Нет, - уверенно заявила Софи. - Ни разу не слышала.
        - Тогда ты не веришь в случайности.
        - Окей, взглянем на это с другой стороны, - девушка явно завелась и не собиралась спрыгивать с темы. - Предположим, один парень проник на запретную территорию, каким-то образом получил уникальные способности и улучшение навыков. Этот парень может по случайности пристрелить одноклассника во время обучения?
        Я замер на месте, словно меня ледяной водой окатили.
        - Ты... откуда?..
        - Я все знаю.
        - Но как ты...
        - Я много чего знаю. Ты же никогда не интересовался, чем я занимаюсь по жизни, - сварливо заметила Софи. - А у меня такое получается, просто закачаешься. Я прокачала навыки «Хакер» до шестидесятого уровня, «Знаток систем» до сорокового и «Шпионаж» до двадцать пятого. Это, конечно, не супер-пупер, но что-то.
        - Но откуда? - я не понимал ее, что она говорит? Откуда этой девушке известно о наших с Максимом похождениях? Зачем она мне рассказывает о каких-то навыках? И главное: она меня сдаст?
        Нет, Софи я, конечно, давно знаю, но не могу сказать на сто процентов, что доверяю ей.
        К счастью, мы уже подошли к моему дому и, попрощавшись, разошлись. Софи оставила мне кучу вопросов. Этот день оставил мне полно вопросов. Даже не представляю, как с этим всем справиться.
        Зайдя в дом, я обнаружил маму и папу в гостиной, поджидающих меня. Они попытались завести разговор, мама говорила что-то о том, что я поздно возвращаюсь, папа ее успокаивал. Мысленно послав их куда подальше, а в голос, сказавшись усталым, я ушел наверх, в комнату, бросил портфель и упал на кровать.
        Мне снился странный сон. Будто тело развалилось на миллиарды крошечных кусочков, и каждый из них образовывал нечто невероятное в компании остальных частей. Словно бы рой пчел выстраивал какие-то фигуры...
        ГЛАВА 2. ПРОБЛЕМЫ
        - В 1000 году нашей эры, на эту планету прилетел колониальный транспорт «Фактор-3», - рассказывал учитель истории, мистер Катарсис. - Примерно сто тысяч людей основали города по всей планете, некоторые, лишь некоторые, не такие как мы, образовали государства, совсем крошечные. А скажите, почему люди не хотели объединяться в государства, предпочитая города-государства, как у нас?
        Никто из присутствующих учеников руки не поднял. Оно и понятно: кому интересна вся эта история? Я вообще не понимаю, зачем она нужна, когда в нашем мире царит игровая механика? Все интересное можно узнать из игровой Вики, куда ежесекундно программа записывает все исторические события.
        Но, кто-то считает, что история нужна, и вот такие простые ученики как я должны сидеть за партой, и наблюдать проецирование голограммы посадки огромного космического корабля, напоминающего яйцо, обхваченное клешней, на поверхность Паралакса. Конечно, тогда эта планета еще не была Паралаксом, а носила какую-то цифру в регистре, но не суть. Корабль приземлился, пошла ускоренная промотка. Из днища выехали трапы, колониальные строительные машины принялись формировать пригодный для строительства города ландшафт, снося лес и выравнивая площадь. Не прошло и минуты, как, усилиями монтажа, построили первый город, Нова.
        - Кто скажет, за сколько дней был построен город Нова? - задал вопрос мистер Катарсис. - Ну же? За три дня, так как все уже было готово, и строительные машины сделали наперед запрограммированные действия.
        Теперь вы меня понимаете?
        Я невольно посмотрел в сторону Софи на первой парте. Она что, спит? Да, точно, эта юная заучка облокотилась на парту и самозабвенно закрыла глаза под очками. А мистеру Катарсису совсем пофиг? Очень интересно. Если только между ними не заговор, то я готов признать, что этот учитель слепой.
        Вдруг я ощутил, как моя левая рука напряглась. Я бы не обратил внимания, но с каждой секундой она напрягалась так, что скоро выпрямилась и затвердела, став похожей на камень. Я осторожно потрогал ее правой рукой и удостоверился, что да, мою руку только молотом разобьёшь.
        Да что это такое!
        Я спрятал руку под парту, но тут вдруг пальцы на ней обмякли, стали какими-то дымчатыми, потеряли форму и стали разваливаться на части!
        Да что же это!
        Поднимая руку, чтобы отпроситься с урока, я заметил, что она, рука, прошла сквозь парту как песок. Рассыпалась на песок снизу и собралась обратно в нормальную руку сверху, на парте. От ужаса я тряхнул рукой. От нее в разные стороны полетели крошечные пылинки.
        В ужасе я провел рукой вверх-вниз сквозь доску парты. Да, точно, моя рука теряла форму на одной стороне и приобретала ее на другой.
        Господи, что же это происходит!
        Словно откликаясь на мой мысленный вопрос, пришло сообщение:
        - ДЛЯ ТОГО ЧТОБЫ УПРАВЛЯТЬ СПОСОБНОСТЬЮ «ВОПЛОЩЕНИЕ» ВАМ НУЖНО ПРОКАЧАТЬ СЛЕДУЮЩИЕ НАВЫКИ И ХАРАКТЕРИСТИКИ:
        - «ТЕХНОЛОГИИ»: 40 УРОВЕНЬ
        - «НЕЙРОТЕХОЛОГИИ»: 40 УРОВЕНЬ
        - ИНТЕЛЛЕКТ: 35
        - СИЛА: 20
        - НА ДАННЫЙ МОМЕНТ ВЫ СПОСОБНЫ ТОЛЬКО НА ПРОСТЫЕ ТРЮКИ:
        - «ОБЛАКО» - ПРЕВРАЩАЕТ ВАС В ОБЛАКО НАНИТОВ
        - «СВЯЗИ» - СОЗДАЕТ НОВЫХ НАНИТОВ ИЗ ЛЮБЫХ ПОДРУЧНЫХ МАТЕРИАЛОВ. ПРОЧНОСТЬ И ДОЛГОВЕЧНОСТЬ НАНИТОВ ЗАВИСИТ ОТ МАТЕРИАЛА.
        - ЛЮБЫЕ ПРОСТЫЕ МАТЕРИАЛЫ (ТОЛЬКО ФОРМА)
        Оказывается, вчера было не все? Мало того, что я могу управлять этими нанитами, так теперь я и сам как множество нанитов, выстроившихся таким образом, чтобы сформировать мое тело? А как же мозг? Что, мои мысли, чувства, страхи и желания - тоже нанороботы? Черт побери, это странно.
        Надо что-то с этим делать.
        - Мистер Катарсис?
        - Да, Роман?
        - Можно выйти? Мне, вдруг, стало плохо.
        - Давай, только быстро, мы как раз начинаем изучать историю кондитерской на Гарв-стрит.
        - Окей.
        Я держался изо всех сил. Дорога от парты до дверей казалась такой далекой, растянутой, настолько мучительной, что оказавшись вне класса, я весь вздохнул. Вместе с этим с моего тела словно слетело напряжение, во все стороны полетели крошечные наниты, которые тут же устремились назад к моему телу. Где они вливались в кожу, даже не оставляя напоминания о себе.
        Блин, да что же это!
        - ВНИМАНИЕ! ЧЕРЕЗ 10 МИНУТ НАНИТЫ ВНОВЬ ИСПОЛЬЗУЮТ ЭНЕРГИЮ ВАШЕГО ОРГАНИЗМА. ЧТОБЫ ИЗБЕЖАТЬ ПОТЕРИ СОЗНАНИЯ, ВОСПОЛЬЗУЙТЕСЬ БЛИЖАЙШИМ УСТРОЙСТВОМ СВЯЗИ.
        Блин!
        Я побежал в туалет. Блин, второй раз уже тут сталкиваюсь с чем-то непонятным. Найдя розетку, просто вырвал защитную панель и сунул туда руку. В ушах послышался звук, словно какой-то двигатель набирал обороты, и вот, наконец, сообщение, что энергия получена в достаточном количестве.
        Я осел на пол, съехав по стенке.
        - Эй, сто первый, ты чего вытворяешь?
        Это были знакомые нам уже Бодак и его дружки. Они по очереди зашли в нужник и принялись гоготать.
        - Ох, ёлки, сто первый, да ты сломал розетку! - издевательски воскликнул Кристофер, самый крупный из всех (точнее, колобок на ногах).
        - Ромка, да ты теперь залетишь по полной! - добавил Фил, самый тощий, но крепкий парень с взлохмаченными волосами и своей неизменной толстовкой с рок-группой. - Представляешь, что с тобой сделает директор, когда узнает?
        Во мне клокотала ярость. Я готов был прыгнуть на этих кретинов, избить им лица, сломать кости, чтобы знали! Но я знал, что мне не победить, а к порче имущества школы еще и добавят драку. А они ржут, уроды!
        - Эй, может вы, заткнетесь, уроды, пока я сам этого не сделал! - Рявкнул я так, как только мог, пытаясь подняться. Однако внезапная дезориентация не позволила этого сделать, и я больно упал на пол.
        Новый взрыв смеха сотряс комнату.
        - Ха-ха-ха, что он только что сказал? - издевался Бодак. - Эй, да он же угрожал мне! Не могу поверить!
        В это время в туалет вошел человек. Усатый, седой старик, он был одет в синюю форму прислуги, но с виду очень походил на ветерана всех мировых войн. Кроме, разве что, швабры и ведра с водой в руках.
        - А ты еще кто такой? - спросил Бодак наглым, но растерянным голосом.
        - Я Джефф. Ваш новый уборщик.
        - Классно, вот этот парень сломал розетку. Думаю, ему полагается штраф, или что-то в этом роде. Правда?
        Уборщик Джефф с любопытством посмотрел на розетку и перевел взгляд на меня. Если он сейчас потребует чинить ее, или покупать новую, то я без колебаний пошлю его. Откуда ему понимать, что со мной происходит? Эти только смотрят на меня, ржут и думают, что я простой придурок, с которого можно без конца хохотать! Да я...
        - Штраф? - уборщик выглядел удивленным. - Мы что, в двадцатом веке?
        -Э-э... - парни тоже растерялись.
        - Не, в наше время это дело восстанавливается легко и просто, правда, сто первый? Ты ведь можешь с помощью своего таланта восстановить эту розетку.
        Я был в растерянности. Он что, знает о нанитах? Откуда? Да нет, не может он знать! Я его раньше в школе не видел, разве что он обладает каким-то сканирующим взглядом, ха-ха.
        Не смешно, однако.
        - Да... да... я... я могу...
        - Вот так, - заключил Джефф. - А теперь вон отсюда, пока я не сообщил учителям, чем вы занимаетесь.
        Задиры ушли, остались я, сломанная розетка и уборщик Джефф, которого я раньше никогда не видел.
        Он тут же поставил ведро на белый пол, расплескав воду, замочил швабру и принялся водить ею по полу, создавая кристальную чистоту и придавая блеск алмазов.
        - Что вы имели в виду, когда... когда говорили, что я могу починить розетку? - неуверенно поинтересовался я.
        - Ну как же, - не отрываясь от своего занятия, сказал Джефф, - ты ведь отличный мастер, ты можешь с легкостью все ремонтировать.
        Он стоял ко мне спиной и беззаботно мыл пол.
        Я посмотрел на розетку.
        Затем посмотрел на уборщика.
        Да пошел он!
        Я встал и быстро выскользнул и туалета. Не знаю, что этот старик возомнил, но мастером по ремонту я никогда не был. И не собираюсь, пусть он чинит, это, между прочим, одна из обязанностей уборщика.
        Спустя час я был на уроке Технического искусства. Усилиями прошлого мэра города, Кэтнис Валенси, девочек не заставляли идти в другой класс, где они могут заниматься навыками «Готовка» и «Искусство», поэтому у нас тоже было пару представителей противоположного пола. Парни же тут осваивали навыки «Техника», «Ремонт», начальные стадии «Технологии будущего» и «Незаметность», но это уже каждый лично для себя, так как на столь скучном уроке ученикам не оставалось ничего, кроме как играть в шпионов, все время, притворяясь, что им интересно.
        Я, как вы понимаете, тоже не особо веселился, а тот случай с Джеффом.
        Сегодня мы изучали двигатель для гравимобиля, эта штука имела форму идеального цилиндра, со всех сторон которого имелись множество маленьких дверей, каждая из которых давала доступ к определенной детали. Чтобы разобрать полностью, требовалось снять корпус, но это могли сделать только техники не ниже тридцатого уровня, а наш учитель обладал двадцать восьмой. Самое интересное, что он уже несколько лет, с тех пор как поступил на пост учителя, пытался поднять навык «Ремонт» на оставшиеся два уровня, но у него это никак не получалось и он жутко злился по этому поводу.
        Класс, как и большинство, круглый, в центре стол, на котором и стоит двигатель, а вокруг парты учеников. Как и всегда, всем приходилось скопиться вокруг учителя и движка, чтобы правдоподобно симулировать интерес.
        Учитель по очереди вызывал каждого, дабы починить какую-то непонятную деталь, отвечающую за перенаправление энергии из силовой установки в противогравитационный модуль.
        - Честное слово, не знаю, что вы вообще учите у меня на уроках, - негодовал учитель, размахивая своим пузом. - Пошел прочь от движка Картер, ты сейчас сломаешь его. Кто дальше?
        Я почувствовал, как сзади меня толкают одноклассники. Секунда, и вот я в поле зрения мистера Герберта.
        - Сто первый? Ну, была, не была, подходи. Хоть посмеемся сегодня от души. Давай, не стесняйся, раз вызвался!
        - Но, я не...
        - Давай!
        Мысленно обещая прибить того, кто меня так подставил, я приблизился к двигателю. Сфокусировав на нем взгляд, я навелся на открытую дверку и взглянул внутрь. Система сообщила, что мой уровень ниже требуемого, но я могу попробовать. Обычно кроме этого я ничего не замечал, но тут, вдруг, кроме обычного сообщения появилось второе:
        - ЗАДЕЙСТВОВАТЬ НАНИТОВ ДЛЯ СОЗДАНИЯ НЕДОСТАЮЩЕЙ ДЕТАЛИ?
        О, ты смотри. Ну, попробую...
        - ТРЕБУЕТСЯ РАСХОДНЫЙ МАТЕРИАЛ (0/11)
        О, а это рискованно. Судя по прежним сообщениям, для создания какой-либо вещи нужен любой материал, и исходная вещь зависит от расходного материала. Значит, чтобы создать деталь из железа, мне нужно железо.
        По крайней мере, я так думаю. Хоть бы не ошибиться...
        - Э, тут не хватает детали, - сообщил я.
        И дал мысленный сигнал нанитам создать деталь. Как я и ожидал, этого оказалось невозможным, так как моей библиотеке создаваемых предметов нет нужного.
        Я зашел в эту самую библиотеку и обнаружил, что там совершенно пусто. Зато была надпись, извещающая, что для добавления любой новой формы требуется просканировать ее специальным сканером.
        Блин.
        - Ты смотри, - удивился учитель. - Откуда узнал-то?
        Я почесал затылок, беззаботно улыбнувшись:
        - Э... да так, просто догадался...
        - Ну-ну, - он порылся в кармане и достал небольшой прямоугольник около пяти сантиметров в длину и сунул мне. - На, держи.
        Я, обрадованный, вставил деталь в разъем.
        Но что-то пошло не так. Учитель, вдруг, заорал:
        - Прячьте глаза!!!
        Все отвернулись, кто успел, а кто нет (я относился к последним). Ударила ослепительная вспышка, запах гари явственно разошелся по всему кабинету.
        Я протер глаза. Деталь представляла собой раскрывшийся железный цветок от микровзрыва.
        - Ну, ты, сто первый! Я-то подумал, что ты толковый, что-то начал понимать, а ты такое наделал! - Принялся орать на меня, брызгая слюной, мистер Герберт. - Все вон, урок закончен!
        Злой на себя, я покинул класс. Следом устремились одноклассники, они явно были рады внезапной свободе, чего не скажешь про меня. Вот блин, фигово получилось. А что я сделал-то? Не так вставил деталь? А почему движок, тогда, был включен? Мы же только ученики, нам нельзя доверять столь серьезные вещи.
        Ну вот, теперь и мистер Герберт на меня зол. Он и раньше никого из учеников не любил, ведь из-за того, что мы такие «неумехи» он не получал половины опыта, приобретаемого учениками и не мог поднять заветные два уровня. Но теперь он просто в бешенстве: прежде чем закрылась дверь в класс, я заметил, какой он гневный ходил вокруг двигателя.
        Класс.
        - Классно ты, Ромка, подставил мистера Герберта. Теперь он убьет тебя на следующем уроке.
        - Отстань, Бодак! - отмахнулся я и начал уходить.
        - А как насчет твоей соседки, Софи?
        Я остановился.
        - Слушай, Софи, я ведь отличный парень, ты меня знаешь. Может, погуляем сегодня?
        - Отвали, толстяк!
        Софи отмахивалась от Бодака как могла. Но он не отступал так просто. Схватив ее за сумочку и дернув к себе, этот, как сказала Софи, толстяк, грубо сграбастал девушку в объятия, приговаривая:
        - Да ладно тебе, Софи, неужели я хуже какого-то сто первого? Или я недостаточно взрывоопасен? Мне пойти к мистеру Герберту и тоже что-то взорвать для тебя?
        - Руки, толстый ублюдок! - вырывалась Софи.
        Что-то внутри меня бурлило. Эта злость, она поднималась медленно, начинаясь где-то внизу и устремляясь вверх. Скоро она перешла в ненависть, мои зубы сжались до хруста, кулаки стукнулись так, что побелели костяшки.
        - Отойди от меня! - в очередной раз воскликнула Софи.
        И тут я не выдержал.
        - Вы выбрали нанитов (8). Задайте действие.
        Действие я задал легко. Уж что-что, а это я легко представлял. Не знаю, чем руководствуются эти наниты, моими мыслями, или чем-то другим, но поняв мою команду, все восемь штук рванулись к Бодаку. Приблизившись, они впились в его тело как сверла, выползали наружу и повторяли это вновь и вновь.
        Бодак орал как бешеный, хватаясь за ногу. Он скакал, чесался, кричал что больно, но никто не мог помочь. Когда же наниты, сообщив о низком уровне энергии, устремились ко мне, многие это заметили, и он в том числе. Маленькие роботы не причинили вреда здоровяку, они как укус комара (множественный!), но его унизили, он явно не простит мне этого.
        Да пофиг! Пусть только попробует что-то мне сделать, я ему покажу! Достал уже со своими вечными доставанием! Софи была последней каплей!
        - Ты, - он выставил наперед себя палец, двигаясь как таран. - Я тебя прикончу, сопляк!
        - Ты сам нарвался, толстяк гребаный! - я попытался выговорить это уверенно, но надвигающийся гора-Бодак был намного опасней.
        - Да ты хоть представляешь, на кого нарвался? Не знаю, что это было, но я засуну этих комаров тебе в задницу, когда изобью твою морду!
        Карлайл и Фил тут же стали перед ним, стали отпихивать, останавливать.
        - Успокойся, Бод, не здесь!
        - Да я прибью его! Он мне в ногу какие-то штуки засунул!
        - Потом, Бод, потом сделаешь! Тут все увидят!
        Он остановился прямо передо мной. Оглядевшись, оценив уставившихся на представление учеников, здоровяк махнул рукой, сбрасывая вцепившихся товарищей, и проговорил таким злостным голосом, что вены на лбу выступили:
        - После уроков, за школой!
        - Идет! - мой голос дрогнул, но он, кажется, этого не понял.
        - Пойдем ребята, тут мы закончили. Готовь гроб, сопляк! - прорычал напоследок Бодак и ушел.
        Я сел на окно и уронил голову. Что я натворил? Он ведь в больницу меня отправит! И это в лучшем случае! Как я мог быть таким глупым?! Софи бы и сама выкрутилась, как это бывало раньше, а мне теперь придется идти на драку, иначе меня из школы не выпустят, об этом позаботятся дружки Бодака - я это точно знаю. Так бывало в прошлые разы, когда он избивал каких-то смельчаков. Сейчас они либо перевелись в другую школу, либо на креслах-каталках.
        Что же делать?!
        - Спасибо, Рома.
        Я поднял голову. Софи, поправив сумочку, улыбнулась мне. Кажется, я покраснел от нервов. И даже на секунду забыл о Бодаке.
        Проходя мимо меня, она, как бы нечаянно, бросила мне в руки что-то пластмассовое. Я схватил и посмотрел.
        - КРИОГЕНЕЗ
        - ИСТОЧНИК ЭНЕРГИИ
        - ИСПОЛЬЗУЙТЕ ДЛЯ ЗАРЯДКИ СЛОЖНЫХ УСТРОЙСТВ
        - ЗАРЯДИТЬ НАНИТОВ?
        О, я понял!
        После уроков я уверенно устремился на задний двор школы. Я явственно ощущал насмешливые взгляды всей школы. Оно и понятно, новость о стрелке разносится быстро. Так как подростки всегда не против поглазеть на хорошую драку, на месте уже собралась приличная толпа. Многие уже держали ведра с попкорном, другие делали ставки. Я слышал, как против меня ставили все, никому не хотелось терять деньги на таком дрыще, как я.
        Что ж, посмотрим.
        Отдав портфель какому-то парню, я вошел в центр круга. Бодак был уже тут.
        - Ну что, сопляк, готов? - проговорил он, разминая кулаки. - Сейчас получишь, как следует!
        Я молчал. Сердце билось как будто под домкратом, на лбу выступила испарина.
        Главное, - это четко представлять свои действия. И тогда, тех три часа, что я провел в подвале, прогуливая уроки, не пройдут даром. Наниты готовы выполнять любое мое действие, главное, чтобы я точно знал, чего от них хочу. Малейший просчет и все пойдет не так, как я хочу.
        Итак...
        - Приготовиться! - на середину вышел Фил и поднял руку.
        - Я готов! - грозно высказался Бодак.
        Я продолжал молчать, сосредоточившись.
        - Тогда бой! - Фил быстро убрался из круга.
        Первый удар с разгона пришелся в пустое место. Наниты сделали свое дело: кулак пришелся, попал туда, где секунду назад была моя голова. Нанороботы в мгновение ока разобрали мою голову на микрочастицы и собрали ее левее, одновременно передвигая тело. Сбоку этого никто не заметил, скорее всего, это выглядело, будто я вовремя увернулся.
        Бодак растеряно развернулся.
        - Тебе повезло!
        Следующие удары тоже не достигли успеха. Каждый раз кулаки натыкались на пустое место. Я уворачивался, как мог, слыша тихонькое такое жужжание каждый раз, когда наниты перестраивались. Круто! Еще удар, и снова неудачный! Снова промазал!
        - Да... как... ты... - задыхаясь, проговаривал мой противник. - Да стой ты на месте!
        - Задай ему, Бод!
        - Да, покажи ему!
        - Я так весь день могу! - я почувствовал уверенность в себе. - Может, капитулируешь?
        - Да ни за что!
        Очередной удар прошелся мимо. Он согнулся и принялся тяжело дышать, уперев руки в колени.
        - Дерись как мужик, ты, скользкая баба!
        Новый удар! И снова я удачно увернулся, но на этот раз не остался в долгу. Отдав команду нанитам собрать всю мощь в левом кулаке, я со всей силы врезал Бодаку в хребет.
        Ух! Это больно!
        Во все стороны полетели крошечные наниты, я взглянул на руку: она была разрушена, словно бы состояла из глины, которую стукнули молотком. Только вместо кожи, скелета, мускулов, нервов и прочих прелестей, одни только малюсенькие наниты.
        Я спрятал руку за спину.
        Мигом сбежались ученики школы. Кто-то заорал, даже учителя были тут. Бодак лежал на животе и не двигался.
        Меня ударил озноб. Что я надела?! А если он мертв?! О господи...
        Сфокусировав взгляд на поверженном противнике, я понял, что он жив, но у него только семь процентов здоровья! Йо-ма-йо! Да я чуть не убил его!
        - Я... - я принялся отходить, страх захлестывал меня. - Я не виноват... он сам... я...
        И убежал.

* * *
        - Да?
        - Это снова я.
        - Что там?
        - Мальчишка покалечил одноклассника. Не страшно, но недельку тому придется полежать в Медицинском Секторе.
        - А что сто первый?
        - Убежал. Кажется, в полиции...
        - Нельзя, чтобы он попал в полицию!
        - А чего?
        - Они могут обнаружить нанитов.
        - Так вы же говорили, что их нельзя просканировать?
        - У полиции есть сканеры, и не на такое способные, если они что-то заподозрят и решат его просветить. Это очень большая проблема...

* * *
        Уже на выходе из территории школы меня ждали полицейские. Сообщив, что на меня поступил звонок, они отвезли меня в участок. Лысый и полноватый дядька с именем Чейз (56 уровень, Полиция) принялся изучать какие-то бумаги, когда меня усадили перед ним и заставили ждать. Я не отпирался, нечего.
        Наконец полицейский отложил виртуальные бумаги и уставился на меня. Он долго молчал, заставляя меня нервничать. Что же мне будет? Оштрафуют? Посадят под домашний арест? Бросят в тюрьму? Отправят на шахты?! Да нет, не могут же они из-за такого пустяка бросить сломать мне всю жизнь, это же просто драка. В которой я покалечил человека... Но все равно, это будет нечестно! Да нет, все будет нормально.
        Надеюсь.
        - Роман сто первый, да? - усталым голосом спросил Чейз.
        - Да... это... это я...
        Он вдохнул. На другом конце стола он был еще страшнее, чем, если бы меня усадили возле него. Блин, чего же он так тянет после каждой фразы!
        - Так ты сломал хребет Бодаку сто восемнадцатому?
        - Э... похоже на то...
        - Зачем?
        - Ну... - как бы это ему объяснить? Знаю! Надо валить все на Бодака! - Бодак вызвал меня на стрелку, мы договорились встретиться за школой...
        - Зачем?
        - Я же говорю, он вызвал меня на стрелку...
        - Кто вызвал?
        - Бодак.
        - Зачем?
        Что за фигня? Он что, специально прикидывается дураком или мне кажется?!
        - Я уже сказал, - терпеливо протянул я, - что Бодак вызвал меня на стрелку за школой.
        - И что? - и каждый вопрос ведь такой безразличный, такой отсутствующий тон, словно ему это вовсе не интересно.
        - Мы дрались.
        Молчание. Я нервно теребил пальцы, а полицейский не спускал с меня глаз. Он что, читает мысли? Не удивлюсь, с таким-то взглядом.
        - И ты дрался с мистером Бодаком сто восемнадцатым? - нарушил тишину Чейз.
        - Да.
        - И ты сломал ему хребет?
        - Да. Но я случайно, я не хотел...
        - Так и запишем. «Случайно сломал хребет Бодак сто первый»...
        Я молчал. А что сказать? Я не мастер отговорок, да и вряд ли что-то бы удалось, этот парень насквозь меня видит.
        Закончив тыкать по виртуальной клавиатуре, коп сказал:
        - Ну что ж, мы расследуем это дело, но, думаю, шахты на год тебе обеспечены. Собирай вещи, прощайся с родными, друзьями, пока можешь. У тебя только один шанс, если кто-то внесет за тебя залог, или пацан лично откажется от заявления. Но я бы не стал надеяться ни на то, ни на другое, судя по данным, вы не очень ладили.
        - ВНИМАНИЕ! ЧЕРЕЗ ЧЕТЫРЕ ДНЯ ВАМ НУЖНО ЯВИТЬСЯ В СУД ПО ДЕЛУ О НАНЕСЕНИИ ТЯЖЕЛЫХ ТРАВМ БОДАК СТО 118 И ПРЕДСТАТЬ КАК ОБВИНЯЕМЫЙ. В СЛУЧАЕ НЕПОВИНОВЕНИЯ К ВАШЕМУ ДОМУ ПРИБУДУТ ПРЕДСТАВИТЕЛИ ПРАВОПОРЯДКА И ДОСТАВЯТ СИЛОЙ.
        - БОНУСЫ И ШТРАФЫ:
        - ДОБРОВОЛЬНОЕ ПРИБЫТИЕ В СУД: + 100 ОЧКОВ НА СУДЕ
        - ДОСТАВКА СИЛОЙ: - 150 ОЧКОВ НА СУДЕ
        Выйдя из участка, я упал на скамейку и уставился перед собою.
        Как же так. В голове было пусто, я просто смотрел перед собою, не хотелось ничего, просто сидеть и смотреть.
        - Рома?
        Это были родители. Мама выглядела ужасно расстроенной, папа был мрачен как никогда. Заметив меня, он бросил:
        - Вот он.
        - Рома, что случилось? - мать схватила меня за плечи. - Что произошло? Почему ты дрался с тем мальчиком? Рома, скажи что-нибудь?
        - Я просто решил постоять за себя...
        - Ага, конечно, - папа, как всегда, великодушен в своем сарказме. - А теперь отправишься в шахты. Это же позор для семьи! Моей зарплаты ученого не хватит, чтобы оплатить ни залог, ни лечение. Ты хоть представляешь, какая это сумма?
        Я не выдержал и злобно выкрикнул:
        - Представляю!
        - Да что ты представляешь?! Нам в жизни таких денег не заработать!
        - Джон, успокойся, - мама попыталась успокоить папу.
        - Успокоиться? Нам теперь придется брать кредит, который мы будем оплачивать несколько лет! Годы труда в никуда, представляешь?!
        - А никто и не простит вас брать кредит! Вы только и знаете, что упрекать меня, никакой поддержки от вас!
        Бросив это, я побежал прочь. Да пошли они! Это меня приговорили, а не их, чего это папа такой злой? Он-то не при чем, а делает вид, словно это на него упали все тяготы жизни. Пошел он на фиг! Все пошли на фиг!

* * *
        Вскоре после того, как Роман убежал, а его родители зашли в участок, чтобы выяснить все, на место, где сидел Роман, пришел тот самый мужчина, что хотел его убить.
        Он достал из кармана устройство, напоминающее сканер и провел по поверхности лучом. Когда на экране появился рисунок крошечного круглого устройства, он удовлетворенно хмыкнул, извлек из другого кармана квадратную коробочку. Оттуда он взял лазерный пинцет, им подцепил наноробота (этого можно было увидеть на увеличенном во много крат изображении сканера) и поместил в специальное отделение коробочки.
        После этого мужчина позвонил:
        - Вы были правы. Я нашел кое-что.

* * *
        - Прикинь, тот парень, который избил Бодака, попадет на шахты скоро.
        Софи изумленно развернулась к своей подруге, Мари. Они как раз сидели в кафе, а Софи пыталась добыть нужные данные из предмета, который она нашла вчера.
        - Что? - не поверила она. - Как, на шахты?
        - Да ладно, ты что, не в курсе?
        Софи мотнула головой.
        - Нет. А ты откуда знаешь?
        - Мой папа полицейский, - просто ответила Мари. Теперь ее голос стал заговорщицким. - Теперь за тем парнем следят, буквально каждый шаг вычисляют. Ох, и не позавидую я ему, год на шахтах - это как целая жизнь. Да и кто возьмет его на роботу после такого? Папа говорит, после шахт или в армию, или на плохую работу.
        - Плохую работу?
        - Ну да, всякие такие грязные, тяжелые работы, за которые никакой доходяга не возьмется.
        - Ага.
        Софи мигом стала стучать по виртуальной клавиатуре своего планшета.
        - А Нина сегодня на обеде с Карлайлом такое устроили... - хотела было продолжить Мари, но Софи встала из-за стола: - Стой, ты куда?
        - Мне надо... по делам.
        - Ты что, пойдешь к тому парнишке? Я бы тебе не советовала, а то полиция и тобой заинтересуется.
        - Нет, я просто по делам.
        - Как знаешь.
        Софи быстро, как только могла, устремилась на остановку, где как будто по заказу, ожидал нужный гравиавтобус.

* * *
        Максим отказался сходить со мной в лабораторию «Спящего Пса». Ну и к черту его! Сам проберусь и найду что-нибудь, что поможет мне избавиться от этих нанитов. К черту все! Они приносят только одни проблемы: покалеченный одноклассник, полиция, ссора с родителями, теперь еще и на шахты отправят, - а что может быть хуже этого?! Хватит с меня, чтобы я еще где-то кому-то сделал больно. Хватит с меня!
        Дождавшись последнего на сегодня автобуса, уходящего к зданию компании, я вошел в него и сел на задние сиденья. Кроме меня никого, только одна девушка на переднее сидении.
        О нет!
        - Куда направляешься? - с ходу спросила Софи.
        - Никуда, - буркнул я, отвернувшись к окну.
        - Слушай, я понимаю твой страх, но ты не виноват...
        - А кто виноват? Ничего ты не понимаешь, - безразлично проговорил я. - Меня отправят на шахты.
        - Откуда такая уверенность?
        - Полицейский сказал.
        На моей плечо легла тонкая рука.
        - Не переживай, мы найдем деньги, наши семьи дружат и вместе мы...
        Я сорвался с места:
        - Слушай, чего ты уцепилась? Хватит меня жалеть, это я во всем виноват, это я покалечил Бодака, и теперь он в Медицинском Секторе. И я отвечу за свой поступок, меня заставят.
        Вот она, лаборатория «Спящего Пса».
        - Все, бывай, - сказал я на прощание и сошел.
        Проследив за отбывающим гравиавтобусом, я повернулся к лаборатории, где все это случилось. Куполообразное строение, с входом в виде арки, где сейчас не горел свет, как днем. Окольцовано заграждением, которое мне предстоит вновь преодолеть. И хоть без Максима будет сложнее, я это сделаю.
        Я это сделал.
        На другой стороне, как и в прошлый раз, тихо. Ни души. Все те же гравигрузовики, с той лишь разницей, что поменялись места парковки. Когда они отключены, противогравитационный модуль отключается, и машины стоят на специальных платформах. Как и прежде, вид они имели мрачный.
        - НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ГДЕ ВСЕ НАЧАЛОСЬ...»
        - ОПИСАНИЕ: ПРОБЕРИТЕСЬ В ЛАБОРАТОРИЮ «СПЯЩЕГО ПСА» И НАЙДИТЕ ВАКЦИНУ ПРОТИВ НАНИТОВ, ЧТОБЫ ПРЕКРАТИТЬ ЧЕРЕДУ ПРОБЛЕМ В СВОЕЙ ЖИЗНИ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: ОДИНОЧНОЕ
        - НАГРАДА: ВЫ ИЗБАВИТЕСЬ ОТ НАНИТОВ НАВСЕГДА
        Вот оно. Осталось всего ничего.
        - Стой!
        Я недоуменно повертел головой.
        Сзади, прямо за стеной стояла Софи. Что она тут делает?!
        - Что ты...
        - Нет времени, - перебила она. - Слушай, я знаю, что у тебя случилось, но ты не расстраивайся. Надо просто научиться управлять своей силой и все будет в порядке. А с полицией мы разберемся, ты только не делай поспешных выходов, слышишь?!
        Я не знал, что и сказать. Она приперлась аж сюда, чтобы сообщить это мне? Странно, зачем ей это?
        - Все, мне надо уходить, а ты будь осторожен и подумай хорошенько о том, что я сказала!
        Она убежала во тьму. Скоро звуки тихих шагов стихли, и я понял, что вновь остался один. И что мне делать? Блин, как же все сложно.
        Пес выскочил неожиданно.
        Это была механическая модель, настоящий зверь. От неожиданности я прыгнул в сторону и даже не заметил, что наниты в моем теле всколыхнулись как волна. Пес быстро оценил положение и, сверкнув красными глазами, совершил новый прыжок, теперь уже с открытой пастью.
        Времени размышлять не было. Я представил, как моя рука превращается в острое лезвие и входит в голову электрического пса, разрывая надвое. Но вышло совершенно по-другому.
        Мое тело превратилось в лезвие, состоящее из миллионов нанитов, и прошло сквозь тело механического пса как струя песка. По пути я старался повредить как можно больше всякой механики внутри фальшивого животного, и когда сформировался в нормальное тело сзади охранного пса, услышал, как тот рассыпался на части.
        - ВЫ ПРИМЕНИЛИ СУПЕРСПОСОБНОСТЬ ВОПЛОЩЕНИЕ 1 УРОВНЯ
        - ВОПЛОЩЕНИЕ В ЛЮБОМ ВИДЕ ДЛЯ ВАС ЗАБЛОКИРОВАНО НА СРОК: 24 ДНЯ
        Отлично! Что бы там ни было, я уничтожил пса! Да это же огромная сила, если прокачать Воплощение! Софи была права: я могу многое, и нельзя от этого отказываться. Год на шахтах? Фигово, конечно, но как-нибудь справлюсь.
        Блин, а я ведь чуть не сделал большой ошибки...
        Оставалось пойти домой и извиниться.
        Мама ждала в гостиной. Она вся была бледна как смерть. Я почувствовал себя сволочью, что заставил ее так переживать. Отцу-то пофиг, вон он сидит, смотрит телевизор, как ни в чем не бывало. Уверен, сейчас он думает только о деньгах, которые придется где-то доставать.
        Не печалься, я сам все сделаю. Не имею ни малейшего шанса как, но достану деньги. И поставлю на место этого гада.
        - Ромка, мы так переживали! - мама устремилась ко мне.
        Но я остановил ее. Объятия сейчас не к чему.
        - Слушайте, простите меня.
        Отец оторвался от голограммы трансляции футбольного матча.
        - Да, мистер Большая Проблема?
        Я подавил в себе желание послать его:
        - Я... я сожалею о том, что сказал. Я был не прав. И я вовсе не считаю, что вы не поддерживаете меня.
        Мама молча обняла меня. Отец продолжил таращиться на голограмму. Но теперь я не чувствовал такой сильной неприязни от него. Когда я усаживался за стол ужинать, мама что-то подняла с пола и спросила:
        - А это что?
        В руке она держала комок из нескольких десятков нанитов. Мертвых, можно сказать.
        - А это моя робота по навыку «Технологии», мам, - я выхватил железный комок. - Разрабатываю... гм... стреляющую микропульками... пушку... да.
        Отец одним глазом подозрительно взглянул на меня.
        - Какая глупость.

* * *
        Мистер Нортон внимательно изучил под микроскопом микро-робота, которого принес киллер. Нанит имел вид жука с цепкими лапками, сведенными вместе как у мертвого жука.
        - Что с ним? - спросил он.
        - Я полагаю, что этот наноробот был отключен вследствие нестабильной работы мозга. Скорее всего, связь с миллионами роботов теряется, когда их становится слишком много или они приходят в активное взаимодействие.
        - Очень интересно.
        Мистер Нортон указал на камеру, в которой в зеленой жидкости покоилось неведомое костяное существо.
        - Никаких изменений?
        - Кроме того случая, полная тишина. Мы думаем, он находится в глубокой коме.
        - И что, никак нельзя открыть канал энергии?
        Ученый переглянулся с двумя коллегами и неуверенно проговорил:
        - Вообще-то мы обнаружили один способ, но он слишком опасный. Никто не поставит свою жизнь в опасность...
        - По сути, давай! - Поторопил глава «Спящего Пса».
        - Мы полагаем, что если открыть канал подачи энергии, то мощность будет слишком большая. Мозг испытуемого расплавится с вероятностью в 94 процента.
        - А остальные шесть?
        - В этом случает два варианта: испытуемый сойдет с ума или эксперимент пройдет успешно.
        - Отлично, - директор лаборатории направился к выходу. - Подготовьте оборудование, и мои данные для начала эксперимента.
        - Но сэр...
        - Выполняйте.
        ГЛАВА 3. ИСПЫТАНИЯ
        - Да, вот тут видно, как потерявшие связь с другими нанитами нанороботы отключаются, - пояснил ученый Диксон, указывая на изображение.
        Картинка показывала снимок с проводимого в данный момент эксперимента. Около сотни роботов, двигаясь как одно целое, плыли по крови подопытного, убирая посторонние предметы, излечивая тромбы, в общем, улучшая поток крови. Время от времени то один, то два наноробота отделялись от общей группы, отключая все системы, и просто плыли по общему течению как мусор в реке.
        В лаборатории было шумно: всюду работали ученые в халатах, все что-то тыкали по виртуальным клавиатурам, моделировали 3Д модели, структурировали формулы и занимались прочей непонятной обычному человеку ахинеей. Среди этого хаоса, склонившись над главным компьютером, стояли важные персоны, трое из которых прибыли из других планет, судя по их разнообразным лицам.
        - Есть предположение, отчего это? - осведомился мистер Нортон. - Чем вызвано частичное отключение нанороботов?
        - Мы считаем, что это из-за отсутствия стабильной общей связи...
        -То есть они не умеют работать в команде?
        - Можно и так сказать...
        - Понятно. А что, если задействовать стороннее сознание?
        Диксон почесал затылок:
        - Это могло бы стать решением, если бы всех нанитов связывало одно мощное сознание, не отвлекающееся на управление каждого робота. Но работа над искусственным интеллектом пока еще только идет, у нас нет настолько разумного образца.
        Мистер Нортон сделал каменное лицо:
        - А если задействовать человеческое сознание?
        - Вы имеете в виду, управлять миллиардами нанороботов одним человеком? - Диксон, очевидно, не был в восторге от этой идеи. - Я уже говорил, что есть шанс, что человеческий мозг расправится, и на такое никто не решится.
        - Так повтори для наших коллег, - мистер Нортон указал на делегацию. - И сообщи, что я согласился быть первым испытуемым.
        Президент Новомира, планеты, находящейся в соседней планетной системе, недоверчиво-удивленно указал пальцем в мистера Нортона:
        - Вы же понимаете, какой это риск? Вы можете погибнуть...
        - Я отлично все понимаю, господа, - заверял директор лаборатории. - Возможно, даже, я единственный, кто абсолютно точно все понимает. Один из немногих, так сказать.
        Представители делегации посмотрели друг на друга, о чем-то проговорились, после чего сообщили:
        - Мы готовы поддержать вашу технологию, если эксперимент пройдет успешно, - сообщает все тот же президент Новомира. - Но только в этом случае. Если все провалится, то мы вас не знаем, вы нас никогда не видели.
        Когда гости с других планет ушли, мистер Нортон приказал скопившимся вокруг ученым:
        - Так, чего стали? Слышали, ваша робота может выйти в свет?! И тогда весь мир запомнит вас, как ученых, изменивших жизнь. Но для этого надо еще много работать, так что вперед-вперед!
        Ученые разбежались по рабочим местам, а мистер Нортон задумчиво уставился на экран с изображением теряющих связь нанороботов. В левом верхнем углу была надпись, которую никто не заметил:
        - ЗАПИСЬ ВЕДЕТСЯ С ПОКАЗАНИЙ ПОДОПЫТНОГО: РОМАН 101
        - СОСТОЯНИЕ ОРГАНИЗМА: УХУДШАЕТСЯ

* * *
        - И победителем сегодняшнего турнира становится Мордакс Бездыханный! Этот парень победил гонку без скафандра в полном вакууме!
        Зрители под защитой силового купола радостно зааплодировали. Кого тут только не было: четырехрукие алгорцы с Алгора, дальней планеты нашей системы; газоподобные мофиусы, прибывшие откуда-то издалека, чуть ли не с самой границы галактики; ну и люди, ясное дело, куда ж без них.
        Мы с Софи заняли места на самых задних рядах - так делают все, кому жить не надоело. На первых рядах видно, но когда летящие на полной скорости гоночные корабли врезаются в силовой купол, бывает, первые ряды сметает в космос, где и погибают несчастные. Я надеялся, что сегодня такого не произойдет, хотя это то же, что надеяться на безоблачную погоду на Паралаксе.
        И как только Софи уговорила меня пойти с ребятами из класса сюда? «Надо приобщаться к коллективу, - сказала она, - познавать развлечения, а не постоянно быть одним. Ты теперь другой человек, надо не отличаться, чтобы тобой никто не заинтересовался». Она и правда баялась, что меня могут искать из-за того, что я украл нанороботов в лаборатории «Спящего Пса».
        Космические корабли промелькнули мимо зрительских трибун, в очередной раз, заканчивая очередной круг, вызвав восторженные зрительские вопли.
        - А нам сюда вообще можно? - спросил я.
        - Нет, - уверенно ответила Софи. - Но в этом вся соль. Тут весь наш класс, нельзя отставать и быть вместе.
        - Да, точно.
        Я посмотрел на свою руку. Наниты уже полностью восстановили ее форму, осталась только одна малюсенькая ямка, в которой не хватало пару десятков нанороботов. Но это совершенно незаметно, если не искать специально. Да и, к тому же, я думаю, что в ближайшее время все придет в норму.
        Я смирился с присутствием в своем теле нанитов. Точнее, что я сам теперь состою из них. Ну и что? Кто знает, обратим ли этот процесс, а еще одного преступления на себя вешать, даже признавшись добровольно, я не хочу. Тем более что чувствую я себя отлично, никаких изменений в своем теле не чувствую, будто и нет никаких нанороботов.
        Платформы со зрителями были установлены по кругу, каждая скрыта от космического вакуума силовыми полями и прикреплена специальными корректирующими двигателями друг к другу, образовывая цепь по вокруг всей гоночной трассы. В центре спортивные космические корабли соревновались, кто первым придет к финишу за определенное количество кругов, при этом у некоторых гонщиков было условие: они должны были пройти всю трассу с полностью откаченной системой жизнеобеспечения, то есть, задержав дыхание. И чем больше такой гонщик по пути пользуется устройством для подачи кислорода, тем меньшую сумму ему заплатят в награду.
        Наконец, очередной гонщик пришел к финишу, чем страшно обрадовал зрителей. Какой-то, идущий следом гонщик, переборщил с задержкой дыхания и отключился прямо в движении, врезавшись в соседнюю зрительскую платформу.
        - Да, как я и предполагал, Мордакс Бездыханный победил, пройдя всю трассу ни разу не вдохнув кислорода, - объявил распорядитель соревнований, хватая гонщика за руку и поднимая ее победно. - Кто еще так может?! У кого настолько большие легкие?! Кто бросит вызов Мордаксу Бездыханному?!! Неужели никто не осмелится?! Толпа неуверенно переглядывалась, однако никто не решался.
        - Хорошо, давайте так! Тот, кто победит Мордакса Бездыханного, тот получит две тысячи кредитов! Прямо сейчас и здесь! Наличными! Ну?! Кто?!! Кто это счастливый смельчак?! Ну же!
        На первых рядах какой-то здоровый бык принялся прыгать, продвигаясь через толпу к распорядителю:
        - Я тут, сейчас я покажу! А ну, пропустите меня, сейчас Бодак покажет всем, какие у меня огромные легкие! Эй, я тут! Возьми меня!
        Бодак?! И правда, он! Он что, правда решился после больницы сюда прийти, да еще и пойти на смертельноопасное испытание?! Да он псих настоящий! Хотя...
        - Извини, парень, школьников не берем, - сообщил распорядитель, оглядев Бодака. - Да, к тому же, тебя только что выписали из Медицинского Сектора, так что ты пока отдыхай и пропусти вперед кого-то посерьезней!
        - Я могу сделать это!
        - Уйди, малыш.
        Видимо, у распорядителя установлен сканер полицейского типа, с помощью которого он узнает информацию о человеке, лишь посмотрев на его лицо - вот как он узнал, что Бодак недавно бывал в больнице!
        Обиженный Бодак принялся отходить на свое место, ругаясь и что-то крича. Затем он заметил меня и закричал:
        - Эй, сто первый, иди, попробуй, или ты уже не такой крутой?!
        Я неуверенно огляделся. Софи подмигнула, мол, не обращай внимания. Но я видел, как смотрят на меня одноклассники, надо было что-то ответить:
        - Если уж такого здоровяка как ты не пустили, то меня уж тем более! - крикнул в ответ ему я. - Я даже пробовать не буду.
        - Считаешь, если тебе повезло один раз, то я позволю тебе говорить так со мной все время? - он, нацепив на себя злобное выражение лица, устремился ко мне, как в тот день, когда мы подрались. - Да я тебя тут и сейчас уложу как блоху!
        - Ну, давай, попробуй! - Я приблизился к нему лицо к лицу, стараясь не выказывать волнения. Мое сердце билось как бешеное. - Еще на один срок в Медицинский Сектор, или вообще навсегда захотелось?
        Фил и Карлайл уже были тут и принялись оттягивать Бодака от меня, повторяя:
        - Не тут, Бод, забыл что было? Потом, все потом!
        - Ситуация повторяется, - шепнула мне на ухо Софи. - Только на этот раз никто не назначил стрелки.
        - Да... знаю, - я неуверенно огляделся. - Слушай, так зачем ты потянула меня сюда? Конечно, приобщение к коллективу - это круто, но не только из-за это же?
        - Конечно, нет! - Софи уставилась на меня и взяла за руку. - Пойдем со мной!
        Я неуверенно устремился за ней. Мы зашли во внутреннюю часть трибун, где была небольшая площадка, за которой было припарковано множество разнообразного транспорта. От вакуума это место отделяло силовое.
        - Что дальше? - спросил я.
        Софи запустила руку в карман. Я надеялся увидеть все что угодно, но только не какое-то непонятное устройство. Оно было квадратным, имело сканирующий луч на задней части корпуса и маленький экран спереди. Надавив единственную кнопку включения, девушка сунула непонятную штуку мне и сказала:
        - Победы в соревнованиях, - и убежала на трибуны.
        - СКАНЕР TIXONA
        - ИСПОЛЬЗУЙТЕ ДЛЯ ИЗУЧЕНИЯ ПРОСТЫХ ФОРМ (РАЗМЕРОМ НЕ БОЛЬШЕ 30Х30Х30 СМ), ПРОСТЫХ УСТРОЙСТВ И ОБНАРУЖЕНИЯ ИСТОЧНИКОВ ПИТАНИЯ ДЛЯ ОПРЕДЕЛЕННЫХ МЕХАНИЗМОВ.
        - РАЗРАБОТАНО В ЕДИНИЧНОМ ВАРИАНТЕ.
        - АВТОР: СОФИ 228
        - ДЛЯ СОЗДАНИЯ НОВЫХ НАНИТОВ ИСПОЛЬЗУЙТЕ СКАНИРУЮЩИЙ ЛУЧ
        Класс! Я, поначалу, не понял, как использовать эту штуку, но скоро разобрался. Если им просканировать определённую форму, то наниты воссоздадут ее. Значит, мне надо создать что-то, что поможет мне дышать в космосе, но, при этом, чтобы распорядитель соревнований не узнал, что я могу дышать. И тогда я выиграю деньги! Точно! Софи - гений! Надо будет у нее узнать, как она до всего этого додумалась.
        Оглядев парковку я, наконец, понял.
        Подошел к спящему охраннику. Это был урфлог, раса, у которой легкие торчат снаружи и они настолько огромные, что могут свободно передвигаться в космосе без скафандра несколько часов. Говорят, они бы легко победили в таких вот соревнованиях, однако все урфлоги, как один, были очень мирными существами, никогда не принимая участия ни в битвах, ни в революциях, ни, как понимаете, соревнованиях.
        Что ж, сегодня все изменится.
        Поскольку я мог воссоздавать формы максимум 30х30х30 сантиметров, то мне надо только просканировать его купола легких на спине, голову, напоминающую свинячью, с трубками к легким и руки. Так я и сделал.
        - НОВЫЕ ФОРМЫ В БИБЛИОТЕКЕ ФОРМ
        Я вошёл в библиотеку и выбрал просканированные формы. Теперь мне нужен был материал для воссоздания. Система подсказывала, что идеальным вариантом будет плоть, но я же не настолько жесток. Вторим вариантом, был органический пластик, которого во всей вселенной полным-полно. Мне понадобился где-то час, чтобы собрать на парковке нужное количество органического пластика, после чего я задал команду воссоздать формы и вот.
        - ВЫ ВОССОЗДАЛИ ФОРМУ: ГОЛОВА УРФЛОГА
        - ВЫ ВОССОЗДАЛИ ФОРМУ: РУКА УРФЛОГА 2Х
        - ВЫ ВОССОЗДАЛИ ФОРМУ: ЛЕГКИЕ УРФЛОГА
        - НАВЫК «ТЕХНОЛОГИИ» ТЕПЕРЬ 2 УРОВНЯ; НАВЫК «НЕЙРОТЕХНОЛОГИИ» ТЕПЕРЬ 2 УРОВНЯ.
        - ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН: 17 (ДО СЛЕДУЮЩЕГО 0/18000)
        Заполнить легкие кислородом вообще было проще простого. Найдя неподалеку аппарат для подачи чистого кислорода, я сунул в него десять кредитов и прицепил к подающей трубке легкое. Через пару секунд органы дыхания раздулись, обозначая о своем заполнении. Отлично! Теперь сходил к молчаливому торговцу неподалеку, безразлично наблюдающему за полетом одиноких кораблей в космосе.
        - Мне нужен балахон с капюшоном, - сообщил я.
        - Шесть кредитов.
        - Окей.
        И вот я одет в массивный балахон, скрывающий мое тело, а на голову я накинул глубокий капюшон. На спину прицепил легкие, на лицо воссозданную голову урфлога (да, я испытывал отвращение!) и на руки конечности. Посмотрел на зеркальную голограмму: ну вылитый урфлог!
        От моего «лица» к «легким» вели две трубки, через которые у настоящих урфлогов подается кислород, или чем они там дышат. Мне они будут служить так же, только в моем случае это скорее дайвинг.
        Пришло время показать себя.
        Спустя десять минут я уже двигался к распорядителю соревнований. Мордакс Бездыханный одержал очередную победу и сейчас получал очередную порцию оваций. Распорядитель в очередной раз предлагал зрителям побить Бездыханного, но никто не решался.
        - Подождите ка, неужто к нам идет один из... да, это настоящий урфлог! - Так все, меня заметили, пути назад нет. - Неужели среди этих жителей далекого мира нашелся любитель побеждать?! Все, Мордакс, у тебя нет шансов! У тебя корабль-то есть, или арендовать будешь?
        - Э, арендовать, - растерянно сказал я.
        - Решено! Тогда, если ты победишь, то тысячу я забираю себе, а другую тысячу - тебе. Идет?
        - Да, - тихо пискнул я.
        Что сказать о гонке? Она прошла быстро. В результате я получил заветную тысячу кредитов и просьбу распорядителя проходить еще, когда у меня будет время, я пообещал ему, что приду завтра. Вернулся домой с отличным расположением духа.
        Теперь осталось узнать, как оплатить залог. Сначала я хотел было пойти лично в полицейский участок, но Софи предупредила, что сам я не могу вносить деньги за самого себя, лучше она это сделает.
        Я остался ждать на скамейке, где некогда произошел неприятный разговор с родителями. Прошла минута. Две. Десять. Я принялся ходить взад-вперед по мощеной дорожке, стеная от нетерпения. Ну, где же она так долго?
        Стемнело. Луна в сопровождении еще одной луны медленно проступала на небосводе. Наконец, дверь участка отъехала в сторону и на улицу вышла Софи. Вид у нее был, мягко говоря, странный. Словно бы и удивлена, но в то же время невероятно радостна. Неужели все так плохо? - подумал я.
        - Ну что? - нетерпеливо осведомился я.
        Софи задумчиво огляделась на полицейский участок. Затем повернулась ко мне и рассеяно произнесла:
        - За тебя внес залог кто-то другой.
        - Кто? - вот, теперь уже ничего не понятно. - Родители?
        - Нет.
        - Но кто же тогда?
        - «Спящий Пес», - после паузы ответила Софи.

* * *
        - ...Это очень большая проблема...
        - Понял. Что от меня требуется?
        - Подкупи копа или внеси залог.
        - Понял. А деньги где взять?
        - Я тебе платил, ты что, уже потратил?!
        - Ну да.
        - Идиот! Ладно, сейчас решу этот вопрос.

* * *
        На следующий день мы с Софи пошли вместе. Не знаю, но после вчерашнего я стал ее уважать больше. Раньше мы только домашние задания делали (точнее она делала, а я списывал, но это сути не меняет, ведь так?), да встречались, когда родители устраивали соседский ужин.
        За ночь я успел пересмотреть свою ситуацию с нанитами. По сути, получалось, что они делают меня просто всемогущим, а если я прокачаю все нужные навыки, то смогу изменять свое тело до неузнаваемости, открою много новых способностей, прокачаю уровни. Уже сейчас, когда мне только шестнадцать лет, а мой уровень семнадцатый, это заставляет окружающих обратить внимание. Обычно те, кто опережают свои годы количеством уровней, называются по-простому «ботаны», «качки». Так же, на таких обращает внимание полиция, так как самые быстрые способы прокачки, в основном, лежат через преступные действия.
        Так что надо быть осторожным.
        А еще не забыть поговорить с Софи о нанитах.
        - Слушай, а откуда ты узнала? - когда мы уже подходили к зданию школы спросил я.
        Софи пожала плечами, не поворачиваясь:
        - Я же говорила, что прокачала «Шпионаж» и «Хакер»? Так вот проникнуть в охранную систему «Спящего Пса» для меня было просто, оттуда и узнала. Записи с видеокамер.
        - Но там мог быть любой.
        - Ага. И этот любой потом в автобусе разбил пробирку с неизвестным веществом, что тоже засекли камеры. И будто случайно, этот кто-то сел в гравиавтобус на ближайшей к «Спящему Псу» остановке.
        Я обдумал сказанное.
        - Так значит, обо мне знаешь не только ты, - сделал логический вывод.
        - Да, - она остановилась и повернулась ко мне, держа за обе руки. - Не переживай, мы справимся вместе.
        - Ну да. Узнать бы еще, кто внес за меня залог.
        - Я сегодня это выясню, - пообещала Софи и на этой ноте мы расстались. Она ушла к подружкам, а я, как обычно, прямиком в класс Химии на первый урок.
        Максим был там, дожидаясь меня. Он выглядел как-то не так: причёсанный, аккуратно одетый в клетчатую рубашку, поверх которой ремни брюк, чистые брюки, а не грязные, как обычно, и на левой руке дорогие часы. Они просто не могут быть дешевыми, так блестят только настоящие материалы первой редкости.
        Я поздоровался с ним, не обращая внимания на занятого своим делом учителя химии.
        - Что-то я никак не могу поймать тебя, чтобы поговорить, - отметил он. - Куда ты вчера подевался на соревнованиях? Сначала вы с Софи куда-то ушли, затем вернулась она, а ты пропал.
        - Да я отошел...
        - Но ты слушай! После того, как ты ушел, заявился какой-то парень и победил Мордакса Бездыханного! Если бы он, тот парень, не был урфлогом, я бы подумал, что это ты!
        Мое сердце бешено заколотилось. Блин, нельзя так палиться, здравомыслящие люди как Максим легко могут догадаться. Мне надо получше пересмотреть свою стратегию стелса.
        - И что? - Я проявил любопытство. - Тот урфлог победил?
        - Да, ему-то не составило труда, - безразлично бросил Максим. - Но сам факт того, что один из этих чуваков решил учувствовать... - он пощелкал пальцем в воздухе, но так и не нашел нужного определения, - в общем, это серьезно меняет расклад. Распорядителям гонок придется подогнать правила под урфлогов, ведь у них огромные легкие, и они имею фору, например, перед людьми.
        - Да, ты прав.
        В класс начали группами заходить ученики. Учитель, мистер Чарльз, встрепенулся, начал приводить свои колбы и бутылки на столе, будто прятал наркотики. Вообще-то, никто не стал бы утверждать, что мистер Чарльз наркоман, но и в обратом заверять не станут. Его много раз застукивали за вдыханием разных веществ в своей лаборатории, но до сих пор никто ничего не сообщил, только подшучивали.
        А еще он был дерганым как эпилептик и заикался. Но это только добавляло комичности.
        - Сегодня будем изучать гипертоний, - сообщил он, когда ученики заняли места. - Приготовьте ваши тетрадки.
        Я включил на столе голограмму, вывел виртуальную клавиатуру, изображение листка бумаги и приготовился много-много писать.
        Где-то на половине урока в крае виртуального экрана появилась пиктограмма сообщения. Я отметил, что учитель не обратил на это внимания, хотя он видит все, что делают его ученики. Я оглядел класс и до меня дошло.

«Слушай, у меня тот одна идея, насчет сканера. Можно после уроков зайти ко мне и поколдовать вместе. Ты как?».

«Я подумала, ты посмотришь на мою идею и своими нанитами поможешь, кое-что воссоздать, и тогда у нас получится одна интересная вещь».

«Эй!».
        Я уже хотел отправить ей длинное письмо о том, что я очень рад и согласен на все сто, но тут в дверь класса постучали. Вошел мистер Тривс, тренер по «обучалке». Извинившись у мистера Чарльза, он поинтересовался у класса:
        - Это тут учится Роман сто первый?
        - Да, - я неуверенно, не зная, чего ожидать, встал из-за парты.
        - Подойди ко мне сейчас, - как-то живо и совсем без злобы, как обычно, попросил он. - Можно мне забрать его, хорошо Чарльз?
        - Д-да, п-пож-жалуйс-ста, - ответил химик и продолжил урок, как ни в чем не бывало.
        Выходя из класса, я встретился с недоуменным взглядом Софи. Бодак тем временем хитро ухмылялся, видимо решив, что мне сейчас за что-то достанется.
        Да я и сам не знал, чего ждать.
        На коридоре мистер Тривс сразу обнял меня как близкого друга и благодушно так, как закадычному другу, сообщил:
        - Слушай, Ромка, я хочу тебя взять в команду.
        Я онемел.
        - Понимаешь, - продолжал тренер. - У нас сегодня соревнования, а Бодаку еще до конца недели нельзя бегать. Не знаю, что ты там умеешь, но хотя бы заменишь его. Просто не высовывайся во время игры и сойдет, пойдет?
        Я задумался. По сути, мистер Тривс хочет заткнуть мной недостающее звено, чтобы команда была полностью укомплектована. И с чего бы это? Ладно, чего уж там, не буду отказывать, а то он мне это еще вспомнит.
        - Хорошо, я...
        - Вот и отлично! - воскликнул тренер. - Через два часа в зале «обучалки». Форму команды возьмешь в раздевалке, там парни тебе все покажут.
        - Ясно...
        - Ну, все, иди, учи химию.
        Через два часа я был на поле боя. На этот раз нам с парнями предстояло захватить торговое судно. Со мной в команде были Фил, Карлайл и еще двое незнакомых мне, видимо с параллельного класса. Когда всем раздавали оружие, Карлайл, как лидер, сообщил:
        - Сто первому дайте вот это, - он взял из щупалец дрона маленький, простенький пистолет без модификаций и сунул мне. Я посмотрел на параметры оружия.
        - ТРЕНИРОВОЧНЫЙ ПИСТОЛЕТ «МАЛЮТКА»
        - ТИП: ЛЕГКИЙ ПИСТОЛЕТ
        - УРОН: 6-8
        - ТИП БОЕПРИПАСОВ: ЛАЗЕРНЫЙ ЛУЧ
        - ТРЕБУЕМЫЕ НАВЫКИ ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: НЕТ
        - ОГРАНИЧЕНИЕ ПО УРОВНЯМ: 7+
        Это же полная хрень! Вот урод, он решил подсунуть мне мусор, а остальных парней из команды вооружил по полной программе. Вон, Филу вручил мощный ручной силовой щит овальной формы, тем двум парням мощную энергетическую броню и парочку имплантов. Из оружия выдал по лазерной винтовке. Да они теперь как терминаторы, тогда как я словно утка между ними!
        Так, спокойно, у нас есть наниты, что мы можем сделать?
        Точняк!
        - Эй, Фил, можно посмотреть на твой щит?
        - Что, хочешь попробовать? - отключил силовое поле и дал мне предмет, похожий на рукоять пистолета, обхватывающую ладонь. - Только не повреди, это крутая вещь.
        Я сделал вид, что с интересом рассматриваю и дождался, когда Фил отвернется, чтобы проговориться с командой. Тогда достал сканер Софи, просканировал устройство и вручил щит назад. Теперь надо понять, как выполнить воссоздание щита. Захожу в библиотеку и выбираю новый предмет, вижу требуемые материалы:
        - СТАЛЬ: 5
        - ПЛАСТИК: 3
        - МОДУЛЬ ПАМЯТИ: 1
        - ПРОЦЕССОР: 1
        - ЗАРЯЖЕННАЯ БАТАРЕЯ НА 300 КН
        Оу. Ну так: сталь я нашел сразу. Зайдя в раздевалку, запустил несколько сотен нанитов на ножки скамеек, нанороботы сожрали их в миг, после чего пришла очередь самих скамеек, поскольку они из пластика, то исчезли в мгновение ока. Тогда я позвал нанитов назад, они влились в мою руку бесследно, а в инвентаре появились сталь и пластик. Теперь осталось понять, где найти остальные сложные материалы.
        Достал сканер Софи и просканировал им шкафчики. В одном обнаружилось какое-то устройство, содержащее процессор и батарею, а вот модуль памяти пришлось извлечь из врученного пистолета - их там было пять. Система сразу предупредила, что количество зарядов снижено на двадцать процентов. Ничего, перебьюсь.
        Вот он!
        - ВЫ ВОССОЗДАЛИ ФОРМУ: СИЛОВОЙ ЩИТ
        - ПОЛУЧЕН ОПЫТ
        Вот так! Ну, хоть какая-то защита перед врагами.
        Довольный собою, я вышел к своей команде. Щит приберегу на потом, чтобы всех удивить, надеюсь, правила игры не запрещают использование своих гаджетов.
        Но меня ждало разочарование.
        - Вот ты где, сто первый, - тренер Тривс облегченно вздохнул. - А я подумал, что ты решил сбежать. Видит парни, нормальный парень, - добавил он, обращаясь к команде. Те лишь пустили насмешливые улыбки.
        - Ну, так вот, - тренер подозвал к нам дрона, достал из его лап маленький прямоугольник и вручил мне. - Держи, сто первый, без защиты тебя не оставят.
        Я аж ахнул от разочарования! Тренер Тривс предлагал мне такой же самый силовой щит, как я только что изготовил сам!
        М-да, не получится сегодня никого удивить.
        Я взял щит и присоединился к команде, занимающей место на космическом корабле с флагом Веселого Вояжера на вершине. Вокруг корабля создалось виртуальное пространство, имитирующее космос, и среди звезд можно было разглядеть зрителей. Я углядел своих родителей, рядом с ними Софи и ее родных, но так же и недовольного Бодака. Она таращился на меня, словно только и ждал момента столкнуться глазами, чтобы тут же пригрозить кулаком.
        Сейчас увидишь, что ты не супер-мальчик.
        Игра началась по свистку.
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «СОРЕВНОВАНИЯ»
        - ОПИСАНИЕ: ВМЕСТЕ СО СВОЕЙ КОМАНДОЙ ПОБЕДИТЕ В СОРЕВНОВАНИЯХ, ЗАХВАТИВ КОРАБЛЬ ТОРГОВЦЕВ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: РЕПУТАЦИОННОЕ
        - НАГРАДА: +100 РЕПУТАЦИИ ТРЕНЕРА ТРИВСА (-100, ЕСЛИ ВЫ ОСТАНЕТЕСЬ СИДЕТЬ НА КОРАБЛЕ ПИРАТОВ); +300 РЕПУТАЦИИ ШКОЛЫ (-500, ЕСЛИ ВЫ ОСТАНЕТЕСЬ СИДЕТЬ НА КОРАБЛЕ ПИРАТОВ); ТАК ЖЕ ВОЗМОЖНА НАГРАДА ЗА ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ДЕЙСТВИЯ.
        Карлайл дал команду пиратам приготовиться и спрятаться. Поскольку мы летели через туманность, наш маленький корабль с легкостью маскировался. Вскоре впереди показался торговый корабль, массивный, напоминающий парусник с плоским верхом и надстройкой мостика. Вооружен он был не очень, у команды торговцев всегда одно преимущество: количество, нас пять человек, а их около тридцати. «Смысл всего этого, - как говорит тренер Тривс, - научить пиратов работать в команде, а торговцев подчиняться лидеру, а лидера управлять большой группой людей».
        Как-то так.
        Наше маленькое судно быстро настигло торговцев. Видно было, что Карлайл не первый раз этим занимается, в отличие от меня, привыкшего защищаться от нападения. Он приказал приблизиться к борту торговцев и пробить дыру, через которую мы и проникнем внутрь. «Приближаться к мостику не стоит, ведь там нас легко заметят, да и вся их команда обычно там собирается», - пояснил Карлайл.
        Специальная пушка сделала один мощный выстрел. Когда разлетелись обломки,
        - Пошли! - скомандовал лидер, и пираты, вооружившись лазерными винтовками, устремились внутрь. Карлайл на миг повернулся ко мне и рявкнул: - Сиди тут, сто первый, и не двигайся.
        Я послушно остался. Вскоре зазвучали, выстрели, но какие-то слишком редкие, словно из сопротивления пираты встретили двух-трех человек.
        Я невольно бросил взгляд на космос вокруг и наткнулся на взгляд Софи. Она не упрекала, нет, она мысленно говорила «не сиди, идиот, иди в бой! Хоть проиграешь, но не сидя в лодке!». Мне подумалось, что столь длинное сообщение не каждый способен взглядом передать, но не обратил на это внимания.
        А ведь она права. Зря я, что ли, столько с тем щитом парился? Проиграю, так проиграю, а то сижу тут как трус.
        Собравшись с духом, я вошел в проделанное отверстие. Космические условия были воссозданы не полностью: нам не требовались скафандры, но гравитации тут не было совсем, а вот когда я прошел внутрь торгового корабля, то меня тут же притянуло к полу. Искусственная гравитация, ага.
        Поднялся на ноги, вооружился пистолетом и прикрылся щитом, овал которого закрыл меня полупрозрачным силовым полем. Я начал быстро двигаться на звуки стрельбы.
        Там уже все было кончено. Пираты перебили четверых торговцев и побежали к гравитационным лифтам. Взойдя на площадку гравилифта, они тыкнули кнопку в стене и умчались по воздуху вверх. Там их ждет мостик, захватят его и дело сделано. Сработали быстро и решительно, как молот по бумаге.
        Но тут послышались шаги. Я замер.
        Вперед тени оживились. Из стен вышли трое одетых во все красное парней с пулеметными импульсными автоматами. Они были обвешаны накопителями зарядов как древние люди пулеметными пулями крест-накрест на груди.
        Да что тут думать!
        Первым выстрелом я застал парней врасплох. Моя цель упала и исчезла с корабля, а двое остальных метнулись к стенным неровностям, открыв шквальный огонь в ответ.
        Я тоже спрятался за дверной «косяк», прикрывшись щитом. То место, где я секунду назад стоял, взорвалось десятками попаданий плазмы, метал оплавился, потек. Потеряв меня из виду, враги прекратили огонь, но я отчетливо услышал, как один из них устремился ко мне. Понятно. Один прикрывает, а другой выкуривает. Ладно.
        Я выскочил и выстрелил в почти уже достигшего цели парня. Он пошатнулся, но не отключился - мой выстрел попал в грудь. Тогда я выстрелил еще три раза, последний лазерный луч попал в голову и опрокинул его.
        Снова зазвучал пулемет. Я выставил перед собою щит. Но тот лопнул под мощным натиском сотен плазменных зарядов и, вспыхнув напоследок, отключился.
        В меня попали два раза, но только в торс, что сняло половину здоровья, но не убило. Более того, следующие сгустки плазмы, попадая в мое тело, растворялись по его поверхности, будто всасываясь. Я сначала непонимающе ахнул, но потом добил своего единственного врага.
        - ЗАДАНИЕ «СОРЕВНОВАНИЯ» ВЫПОЛНЕНО!
        - НАГРАДА: +500 РЕПУТАЦИИ ШКОЛЫ; +100 РЕПУТАЦИИ ТРЕНЕРА ТРИВСА; ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ НАГРАДА: +500 РЕПУТАЦИИ У ВСЕЙ КОМАНДЫ ПИРАТОВ
        Зазвучала победная музыка. Корабль торговцев вокруг исчез. Моя команда вмиг приблизилась ко мне, принялись нахваливать, поздравлять.
        Но я не слушал их.
        Софи с трибун послала мне очаровательную улыбку.
        После уроков я сразу устремился домой. Да эти наниты дают мне силу, это ж как круто! Все подумали, что выстрели, прошли мимо, но я-то знал, что это они поглотили виртуальные попадания.
        Мне срочно надо идти на гонки, где я заработаю денег на... не знаю на что, просто заработаю денег! Надо же куда-то девать новую способность, и лучше всего - это повысить свое финансовое положение.
        Меня настигла радостная Софи:
        - Эй, Ром, поздравляю, ты отлично справился!
        - Спасибо, - поблагодарил я, не переставая улыбаться. - Все твоя поддержка, без нее я бы так и седел и не шевелился у пиратов.
        - Помнишь, я говорила о моем проекте у меня дома? - Она спросила это так, будто уже знала ответ.
        - Э, извини, - блин, со всем этим я совершенно забыл. - Видишь ли, у меня дела, надо сделать одно... дело.
        Она печально посмотрела на меня.
        - Какое еще дело?
        - Это дело... очень важное...
        - Грабить очередную лабораторию?!
        - Софи, я не...
        Она сердито перебила меня:
        - Знаешь что, забудь об этом. Иди, грабь свои лаборатории, может в следующий раз, ты превратишься в гоблина.
        И убежала.
        Но как она не понимает, у меня важное дело! Проект ее мы еще успеем доделать, а вот мне сейчас понадобятся деньги - кто знает, может, эти наниты исчезнут завтра, и я уже не буду такой крутой? Вот тогда я буду жалеть, или сидеть с ней с ее проектом.
        Так что я пошел на гонки, где, по уже проверенной схеме, прошел шесть кругов без единого вдоха. Распорядитель слегка недоумевал, что такое происходит, но обещанную в начале тысячу кредитов отдал.
        На гонках произошло еще одно событие. Когда я проходил еще один круг, то за меня зацепился другой гонщик и в результате протаранил трибуны. Это считалось проигрышем по моей вине, и, как оказалось:
        - Поскольку ты подбил этого несчастного, то его корабль теперь твой!
        - Но я не хотел, - начал было я оправдываться.
        - Такие правила, Урфлог! Бери эту малышку, хватит уже арендовать мои корабли!
        Я неуверенно усадился в кабину космического корабля и робко посмотрел на системы управления. Водить транспорт нас водят с шестнадцати лет, и как раз несколько месяцев назад я получил права, так что полиция не прицепится.
        Но куда я дену корабль?
        Ладно, потом разберусь. Надо улетать отсюда, а то толпа уже начинает подозрительно осматривать меня.
        - Что ж, была, не была! - Я включил тягу, и гоночный космический корабль устремился прочь из гоночной трассы, предварительно закрыв обзорные экраны, чтобы иметь возможность дышать. - Вот это удачный день!

* * *
        Диксон спешил в лабораторию. Там, склонившись над мистером Нортоном, уже копошились ученые, подключая необходимое оборудование.
        - Вы все-таки решились, - безнадежно протянул он. - Сэр, в последний раз предупреждаю, что это крайне опасно.
        - Хочешь сказать, что какой-то пацан выжил, а сдохну? - вскинулся на него директор «Спящего Пса».
        - Нет, я...
        - Тогда замолчи и включай это все.
        Диксон неуверенно осмотрел остальных ученых. Они уже прекратили подключение оборудования.
        - Все готово.
        Диксон подошел к пульту управления и включил.
        Сначала отреагировало костяное существо. Оно вдруг зашевелилось, резко вытянулось всем телом и издало протяжный вой. Ни одна часть его челюсти при этом не двигалась, и могло показаться, будто вой вошел прямо в мозг ученых, миновав уши.
        Затем страшно заорал мистер Нортон. Он начал брыкаться, вырываться, но все бесполезно - захваты надежно сдерживали.
        Тогда прозвучал взрыв, где-то разбилось стекло, на голову Диксону упало что-то тяжелое и он отключился.
        ГЛАВА 4. ТРАГЕДИЯ
        - Мы находимся возле места, где раньше была одна из лабораторий корпорации «Спящий Пес»! Сегодня ночью произошел загадочный инцидент, в результате которого целое здание лаборатории просто исчезло! Никто не знает, что случилось, так как пропили охранники, сторожевые системы отсутствуют, ничего не осталось. Только вот эти руины.
        Диксон поднялся на ноги, что доставило ему невероятных трудов. Все вокруг поплыло, голова, будто зажата между гигантских тисков, вот-вот лопнет от напряжения. Ученый не чувствовал левой руки, бросив на нее взгляд он понял, что конечность просто безвольно свисает как тряпка.
        Он мотнул головой, но это вызвало сильную боль, которая принялась гулять из одного участка головы в другой. Тем не менее, это отчасти помогло, и перед глазами больше не стоял мутный туман.
        - Лаборатория...
        Он упал на колени. Кто-то подхватил ученого под руки и потащил как мертвое тело. Диксон обрел способность смотреть вокруг себя. Как он и боялся, лаборатории не было. Вообще. Вместо огромного купола: пустое пространство, лишь внизу кое-где остались изуродованные участки и секции. Казалось, будто кто-то взял и аккуратно вырвал целую лабораторию с корнем.
        Диксона положили на мягкое. Два врача быстро осмотрели его, подключили к вискам два провода, к рукам по несколько трубок, а к поврежденной левой конечности добавили дополнительные трубки, по которым подавалась специальная жидкость, восстановляющая кости. Эта мысль заставила ученого окончательно прийти в себя.
        Лаборатория... ее уничтожили... но как?! Кто сумел это сделать?
        - Диксон, - над ним склонился мистер Кларенсо, мэр города, и его секретарша. Рядом оцепляли площадь полицейские. - Диксон, скажи мне, что там произошло? Что случилось в лаборатории! Куда подевался Нортон?
        - Там были... - он хотел дать ответ, что именно там било, но тут же потерял нить мысли.
        Кто там был? Он попытался напрячь мозг, вернуться в то время, ведь это было только что! Он находился в лаборатории, там были другие ученые и...
        И пустота. Была еще деталь, деталь, которая, казалось, дала бы ответ на все вопросы. Но он не мог вспомнить.
        - Я не помню... - сознался Диксон. - Я ничего не помню...
        Его увезли в Медицинский Сектор.
        Репортерша продолжала вещать на камеру:
        - ...неизвестно, куда исчез глава компании «Спящего Пса», мистер Нортон, но его не видели со вчерашнего вечера, когда он направлялся в эту лабораторию. Возможно ли, что его исчезновение связано с исчезновением целого здания? Это остается загадкой, полиция ведет расследование. Компания «Спящий Пес» много лет была оплотом человеческих технологий, после колонизации Паралакса именно «Спящий Пес» помог человечеству подняться до того уровня, на котором мы стоим...

* * *
        ГОНОЧНАЯ ТРАССА...
        ТО ЖЕ ВРЕМЯ...
        Я мысленно надавил пиктограмму ускорения, и корабль ускорился, делая последний прыжок к финишу. Соперники злобно пытаются боднуть меня, скинуть с трассы, но я не зря влил все деньги, которые заработал на гонках в этот корабль. В том числе сильно улучшил ускорение. Мне кажется, оно играет еще более решающую роль, чем сама скорость.
        Траса полностью круглая, окруженная платформами, на которых под силовыми куполами спрятаны зрители. Я еще ни разу не зацепился за них, хотя бывало немало гонщиков, которые проделав это на огромной скорости, врезались в качественные купола и превращались в лепешку вместе со своим транспортом. Тем, кто натыкался на слабые силовые поля, везло еще меньше: они врезались в толпу зрителей, которые тут же налетали на несчастного. Часто убийства происходили прямо там, на трибунах.
        Поворот налево, продолжаю давить на ускорение. Сбоку, на сидение второго пилота, прикреплено устройство подачи кислорода. Но я им не пользуюсь, хотя в кабине и царит полный вакуум. Если я хоть раз воспользуюсь этим устройством, не видать мне половины награды как своих носков.
        Но мне это и не нужно. Благодаря искусственным легким я могу спокойно дышать, не вызываю подозрений у распорядителя соревнований.
        И вот она, голограмма финишной полосы позади. Это был последний круг, я ни разу не вдохнул, и снова одержал победу.
        - ЗАДАНИЕ ОБНОВЛЕНО: «ПРИЙТИ ПЕРВЫМ К ФИНИШУ»
        - ОПИСАНИЕ: ЗАБЕРИТЕ У РАСПОРЯДИТЕЛЯ НАГРАДУ - 3000 КРЕДИТОВ
        Да-да, конечно, все круто. Я привычно дождался, пока радостная толпа наорется, после чего приблизился к распорядителю соревнований, забрать положенную мне награду.
        - Ну, давайте кредиты и я двинул, - сказал я ему.
        - Не так быстро, урфлог, - распорядитель имел какой-то зловещий вид лица. - Ты настоящий урфлог?
        Я напрягся, страх заставил живот сжаться. Зрители стихли, прислушиваясь к разговору. Я непонимающе вертел головой.
        - Если ты настоящий урфлог, то продемонстрируй нас свое лицо, - внезапно выпалил он.
        - Я не обязан это делать, - я давно выучил эти слова, но все надеялся, что мне не придется применить их. - Моя личность может быть скрыта.
        - А я так не думаю.
        Вдруг, не успел я, и шелохнуться, как меня окружили соперники по гонке. Их лица пылали яростью, они желали поквитаться со мною любым способом. Я ощущал, как кольцо вокруг меня сжимается, мне отрезали все пути отступления, зажав как корову на забой. Я испуганно вертел головой, надеясь, что это шутка. Блин, никакая это не шутка, они задумали раскрыть меня!
        - Давай так, - распорядитель утихомирил гонщиков. - Если зрители захотят, чтобы ты раскрылся, ты раскроешься. Если ты не захочешь этого, мы сами снимем этот балахон и посмотрим, настоящий ли ты урфлог.
        Зрители на трибунах взревели все как один!
        Надо было бежать.
        Я дал команду нанитам собрать всю мощь в кулаке, как тогда с Бодаком, и ударил в обступивших меня здоровяков. Двое отшатнулись, но не упали, а лишь растерялись, не ожидая такой силы. Пряча раздробленную руку, я проскользнул в образовавшуюся щель между гонщиками и метнулся к гоночному кораблю.
        - Он бежит! Схватите его! Поймайте самозванца!
        С меня слетели фальшивая маска, руки и легкие урфлога. Все, цирк окончен, в таком виде меня сюда больше не пустят. Да и вряд ли они теперь будут так неосторожны, наверняка станут проверять каждого участника.
        Забежав в гоночный корабль, захлопнул дверь. Миг и я за ожившим пультом управления, направляю судно вертикально вверх. Беснующийся распорядитель вовсю орет, чтобы хоть что-то сделали со мной, но поздно, я слишком высоко. Я не удержался, чтобы не помахать на прощание распорядителю. Тот еще пуще стал прыгать на месте, сыпля вслед мне проклятия.
        - ЗАДАНИЕ «ПРИЙТИ К ФИНИШУ ПЕРВЫМ» ПРОВАЛЕНО!
        Убедившись, что гоночная трасса осталась позади, я включил автопилот и откинулся на кресле пилота. Все, плакала моя карьера гонщика. Да и не могло это долго продолжаться: видано ли, напялил лицо урфлога и его легкие, и прикинулся настоящим представителем их вида. Бред какой-то, не могло такое вот так взять и сойти с рук.
        Чем же теперь заняться? Надо куда-то использовать свои возможности, развивать их, но как?
        Гоночная трасса находилась в поясе астероидов соседней с Паралаксом планеты. Я еще не покинул поле дрейфующих космических глыб, когда впереди раздался вой полицейских серен и показались сине-белые корабли копов.
        Вот так дела!
        - НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «СКРЫТЬСЯ ОТ ПОЛИЦЕЙСКИХ, НЕ ПОТЕРЯВ КОРАБЛЬ».
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: СРЕДНИЙ
        - НАГРАДА: ПОВЫШЕНИЕ НАВЫКА «СКРЫТНОСТЬ» ДО 2 УРОВНЯ;
        - ШТРАФЫ: -100 ДОВЕРИЯ ПОЛИЦИИ ПАРАЛАКСА
        А вот это что-то новенькое. Насколько мне известно, строка «Штрафы» бывает только у противозаконных заданий. Значит, я сейчас нарушаю закон. Ладно, штраф вроде не существенный, а вот награда неплохая. К тому же, если я сдамся добровольно, вряд ли мне вернут гоночный корабль, а ведь я в него несколько тысяч кредитов вложил! Нельзя, чтобы он кому-то достался.
        Я свернул вниз относительно летящих на меня полицейских и ушел вглубь пояса астероидов. Теперь главное не двигаться, прикинуться камнем и подождать, пока они уйду.
        Два корабля отсоединились от общей группы и двинулись ко мне. Я замер, боясь, что даже дыхание может выдать меня. Полицейские застыли выше меня, я же молился, чтобы они не обратили внимания на серый кусок железа под собою.
        Прошло несколько секунд. И еще столько же.
        Тогда полицейские сорвались, словно их резко вызвали, и стремглав бросились вслед за своими коллегами Интересно, что их так взбудоражило? Ну ладно, главное, чтобы это никак не выдало меня. Стоит поторопиться.
        Корабль я спрятал на заброшенном складе космопорта. Сюда, по идее, никто никогда не заглядывает, так что корабль должен быть в безопасности. Для верности спрятал его под здоровенный поваленный обломок грузового крана, чтобы не отличался от окружения. Вот так, совсем не заметно.
        - ЗАДАНИЕ: «СКРЫТЬСЯ ОТ ПОЛИЦЕЙСКИХ, НЕ ПОТЕРЯВ КОРАБЛЬ» - ВЫПОЛНЕНО!
        - НАГРАДА: НАВЫК «СКРЫТНОСТЬ» ПОВЫШЕН ДО 2 УРОВНЯ.
        - ШТРАФ: -100 ДОВЕРИЯ У ПОЛИЦЕЙСКИХ ПАРАЛАКСА
        Что ж, все, как и обещано. Оставив корабль и пообещав скоро вернуться, я отправился домой. Добрался поздно ночью, когда «ночь» - это не просто ночь, а настоящий новый мир, полностью лишенный света и красок.
        Короче поздно.
        Как это ни странно, но родители и сейчас дождались меня. Даже не поприветствовав, отец накинулся:
        - Ты где был?
        - На тренировке по «обучалке»...
        - Не ври мне! Мистер Тривс сказал, что они не проводят тренировок так поздно. Так, где ты был?
        Я молчал.
        - Сынок, мы же беспокоимся! - вмешалась мама. - Мы не знаем, что с тобой происходит, ты как-то странно себя ведешь в последнее время. Мы не можем не обращать на это внимание. Рома, нам не все равно.
        - Да? - Я поднял глаза. - А раньше вам было все равно. Так что изменилось?
        - Не веди себя так, будто мы никогда о тебе не заботились! - поднял голос отец.
        Как же это надоедает. Сегодня все что, сговорились испортить мне настроение? Мало мне потери денег, места их выручки, затем чуть на полицию не напоролся, а теперь еще и это. Что с ними такое?! Раньше родители так не пеклись обо мне, словно что-то переключилось в их поведении.
        Да и пошли они!
        Развернувшись, я убежал во тьму ночи. Если они такие заботливые, то пусть сами о себе позаботятся, а не обо мне пекутся. С мной-то все нормально, я вон, наполовину роботом стал. А они что? Только и умеют, что ругать, ругать, и снова ругать.
        Надо где-то сегодня переночевать. Корабль не пойдет, туда слишком далеко. Блин, если б я знал, что поругаюсь с родителями, то не стал бы выходить из него.
        Я с силой пнул бордюр.
        Надоели. Я теперь другой, я могу такое, что им не понять. Эти наниты... они крутые. Но почему бы мне не рассказать всем? Почему бы не заявить маме, папе, Максиму, да всем, что я теперь не человек, а состоящая из миллионов мелких роботов форма?
        Нельзя. Меня либо посадят под замок, ученые и будут изучать, либо отправят на шахты за грабеж. Нельзя!
        Странно, кстати, что «Спящий Пес» ничего не предприняли по поводу исчезновения нанитов. Или они были не такой уж и важной частью компании и о них сразу забыли? Хорошо бы, если так, я только порадуюсь.
        Но что-то мне подсказывает, что реальность намного сложнее. Какая-то тайна во всем этом есть. И даже в том, что «Спящий Пес» спасли меня от шахты, за что я им, понятное дело, благодарен. Для меня это было шоком, но теперь я понимаю, что они не просто так освободили меня. Им что-то нужно. И скорее всего дело в нанитах.
        Я постучался в дверь дома Максима. Тот вышел сонный, в труселях, но заметив меня воскликнул:
        - Эй, что ты делаешь тут так поздно?!
        - Мне больше некуда идти... можно у тебя переночевать?
        Максим растерянно поморгал. Затем будто проснулся:
        - Конечно, конечно, в чем вопрос, заходи... у меня слегка не прибрано, не обращай внимания. Ты где предпочитаешь спать?
        - Спасибо, - я решил, что поблагодарить его будет лучше всего. - Что б я без тебя делал.
        - Окей, - Максим широко зевнул. - Если тебе что-то будет нужно, только скажи. А за то, что я принял тебя, ты должен сходить со мной за компанию в Закрытый Сектор, там будет вечеринка.
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «РОКОВАЯ ВЕЧЕРИНКА»
        - ОПИСАНИЕ: У ВАС ЕСТЬ ВЫБОР, СХОДИТЬ НА ВЕЧЕРИНКУ С МАКСИМОМ В ЗАКРЫТЫЙ СЕКТОР, ИЛИ ОТКАЗАТЬСЯ ОТ ЭТОГО.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: ФРЕНДОВОЕ, РЕПУТАЦИОННОЕ
        - НАГРАДА, ЕСЛИ ВЫ ПОЙДЕТЕ: +300 РЕПУТАЦИИ УЧЕНИКОВ ШКОЛЫ; +400 РЕПУТАЦИИ У МАКСИМА
        - ШТРАФ, ЕСЛИ ВЫ ПОЙДЕТЕ: -400 РЕПУТАЦИИ У СВОИХ РОДИТЕЛЕЙ; -100 ДОВЕРИЯ У ПОЛИЦИИ ПАРАЛАКСА
        - НАГРАДА ЕСЛИ ВЫ НЕ ПОЙДЕТЕ: +100 РЕПУТАЦИИ У СВОИХ РОДИТЕЛЕЙ
        - ШТРАФ ЕСЛИ ВЫ НЕ ПОЙДЕТЕ: -500 РЕПУТАЦИИ УЧЕНИКОВ ШКОЛЫ; -200 РЕПУТАЦИИ МАКСИМА
        Я задумался, кивнул, затем попросил:
        - Нам надо еще раз сходить в лабораторию «Спящего Пса».
        Максим порядочно удивился. Нет, его лицо выражало полное непонимание происходящего.
        - Чувак, - выдавил он из себя. - Ты что, новостей не смотрел?
        - Нет, я занят был. А что там? - Мне и правда, стало интересно. - Что там?
        - Лаборатории больше нет, - ответствовал Максим.
        - То есть как, нет? - Я помотал головой. - Что ты имеешь в виду?
        - Этим утром она исчезла. Вместе со многими учеными, мистером Нортоном и еще хорошими людьми. Их ищут по всему Паралаксу, но бесполезно. Он словно растворился.
        - Ничего себе, - рассеяно протянул я. - Вот это да.
        - Ладно, давай спасть.
        На следующий день Максим отвез меня в Запрещенный Сектор на своем гравимобиле. Пустая, безжизненная пустыня, пересекаемая цепью гор, среди которых и устраивали вечеринку. Дело происходило вечером, так что жара уже спала, и тут можно было находиться.
        Я выступил из гравимобиля на песок и двинулся к лагерю. Один большой шатер, уже почти полностью установленный дронами, под ним висит разноцветный шар для вечеринок, который уже отражал множество разноцветных точек, заставляя думать, что все присутствующие родом с планеты Охара, кожи их жителей покрыта такими же точками, только они не мигают.
        - Эй, это же тот самый победитель, - с самого начала меня ждало удивление: меня приветствовал не кто иной, как Карлайл. - Слушай, круто ты тогда разделался с теми парнями на «обучалке». Основную массу мы наверху перебили, и решили понаблюдать из камер, как ты отреагируешь. Представь, какое было наше удивление, когда ты даже не умер, не говоря уж о том, чтобы убить троих врагов.
        - Ну а что мне еще оставалось? - ответил я. - Стоять и ждать их выстрелов?
        Собравшиеся вокруг члены нашей маленькой команды по «обучалке» и еще парочка запасных дружно засмеялись. В какой-то момент я заметил Бодака, он сидел неподалеку от диджейского пульта и злобно таращился на меня.
        - Да не переживай ты о нем, - уловив мой взгляд, Карлайл насильно развернул меня и повел к столикам с выпивкой. - Тренер Тривс вряд ли уже его хоть когда-то возьмет в команду, он всегда был обычным танком, а таких как ты нам надо больше. Не знаешь, где найти?
        - Нет, - просто ответил я. - Но если узнаю, сообщу.
        - Заметано!
        Вечеринка началась быстро. Ди-джей занял свое место у пульта и включил веселую, вышибающую органы из тела, музыку. Народ задвигался, скоро на танцполе было не повернуться от танцующих тел.
        Я никогда не был любителем танцевать, поэтому, взяв немного пива, отошел на улицу, уселся на камень, уставившись на звезды. Неподалеку молодая парочка прицепились друг к другу, как пиявки, и мне стало некомфортно.
        Но ненадолго.
        - Ром... Роман, да?
        Какая-то девушка, блондинка шла от танцпола. Она была блондинкой, с яркими синими глазами, одета по клубному, в кричащие цвета и, похоже, уже была готова свалиться от алкоголя.
        - Эй, привет, - я пододвинулся, давая ей место.
        - Меня зовут Вика, - девушка оперлась головой на мое плечо, заставив меня, взволновано завертеть головой. - А ты, тот самый парень, который победил тогда?
        - Нет, победила команда, - скромно ответил я.
        - Какой скромный, - Вика хихикнула. - Эй, а чего ты тут сидишь? Там сейчас веселье только в разгаре. Все самое интересное пропустишь.
        - Да я не любитель...
        Вика снова хихикнула. Два раза.
        - Скромняга.
        И уснула, упав мне на колени головой. Черт побери, как же мне тогда стало неловко, это словно бы я впервые в первом классе шел за руку с девочкой. И что мне делать? Оставить ее на камне? Ну, не на вечеринку же ей.
        - О, какие дела, - к нам подошел Максим в объятиях двух девушек. - Уже закадрил Вику? Мо’лдца, вот, лови ключи и отвези ее ко мне домой и отделай, как следует.
        Я поймал ключи, но решил отвести Вику в ее дом. Узнать адрес мне помогла бирка на ее шее, такую носят все люди, которые недавно получили серьезную травму. Взвалив Вику на гравимобиль как тряпичную кукла, я аккуратно усадил ее на заднее место, а сам сел за руль. Отличный повод покинуть вечеринку, кстати.
        Доехал до дома Вики за час. Ночью старался двигаться медленно, да еще и, покидая Закрытый Сектор надо было соблюдать осторожность с выключенными фарами, а то еще кто засечет. Дом Вики был обычным клоном остальных, имел номер 433. Двухэтажная коробка с плоской крышей, на которой, наверняка, разводят сад родители - сейчас это модно.
        - О, мы уже дома, - Вика хихикнула. - Класс... повеселилась... эй, осторожней хватай меня, это, между прочим, мои сиськи... - снова смешок.
        Я извинился и потащил ее, перебросив руку через плечо, в дом. Там, по наставлениям девушки, отвел на второй этаж и уложил в кровать.
        - Спаси... - пробормотала она прежде, чем свернуться калачиком.
        Выходя из дома, я быстро устремился к гравимобилю. Но тут я заметил, что неподалеку, на крыше одного из домов кто-то стоит.
        Я пригляделся. Да это же дом Софи! А значит, и мой неподалеку. Блин, если она видела, то наверняка станет интересоваться.
        Фигура девушки исчезла с крыши, словно она резко убежала. Тогда я не обратил на это внимания.
        Зазвонил телефон. Папа. Подумав немного, я ответил:
        - Да?
        - Нам надо встретиться.
        - Зачем? - без эмоций переспросил я.
        - Поговорить. Давай, скидываю координаты.
        Тяжело вздохнув, я помчался по координатам. Все равно, если я не встречусь с ним сегодня, то встречусь завтра. Папа он такой, всегда добивается своего, никогда не сдается на полпути. И если он решит со мной поговорить, то не побоится даже в Закрытый Сектор пойти.
        Мы встретились в парке, под сенью раскидистого дуба. Отец сидел на скамейке и наблюдал, как вода журчит в фонтане. Я, не садясь, как бы намекая, что спешу, потребовал:
        - Ну? Что надо?
        Отец кивнул на гравимобиль, припаркованный у дороги:
        - Чей?
        - Максима.
        - Хороший. С каких пор ты умеешь водить транспорт?
        - Этого года. Ты же не знаешь, что я ходил на курсы, так как мне уже исполнилось шестнадцать.
        - Вот оно как, - отец кивнул и встал. - Давай пройдемся.
        - Я спешу...
        - Тогда я буду, говорит быстро и кратко, - отрезал папа. - Слушай, что с тобой происходит в последнее время? Только честно мы с мамой волнуемся.
        - И как вам это новое занятие?
        Он промолчал. Мы двигались через парк около фонтана.
        - Я не знаю, почему с тобой такое происходит, - продолжал отец. - Но я знаю, что таким мы тебя точно не воспитывали. Мы старались держать тебя в той золотой середине, между тяготами мира и беззаботной жизнью. Мы старались понемногу вводить тебя в тяжелый мир. Но ты будто с цепи сорвался, ездишь на вечеринки, ходишь домой к девушкам, дерешься...
        - Он первый начал!
        - Но ты же дрался? Ты мог отказаться от стрелки. И тогда не было бы проблем с полицией.
        - Но с полицией все решилось...
        - Я знаю. Но сам факт этого. Ты же понимаешь, что идешь по скользкой дороге? Все, что ты сейчас делаешь, отразится на тебе потом. И меня не всегда будет, чтобы помочь тебе.
        - И не надо, - мне надоел этот разговор. - Сильно ты мне нужен.
        Я убежал от него, сдерживая эмоции. Фиг с ним, с отцом, с домом, со всеми. Я отправлюсь в другую планетную систему и там начну снова зарабатывать на жизнь гонками. И разбогатею! Сильно мне нужен этот надоедливый старик!
        Как же меня достало! Все от меня чего-то требуют! Они не понимают, как я изменился, что со мной происходит. Достали!
        Я направился домой к Максиму.

* * *
        РАЗРУШЕННАЯ ЛАБОРАТОРИЯ «СПЯЩЕГО ПСА»...
        ТО ЖЕ ВРЕМЯ...
        Место, где раньше была территория лаборатория «Спящего Пса» оцепили желтой голограммой ленты. Полиция и медики давно ушли, пожарные установили детекторы огня, способные справиться с мелкими очагами, и тоже уехали.
        Тут было тихо, пустынно. Ни души.
        Или...
        Кто-то был?
        Из-под обломков вынырнула фигура. Она состояла из светящихся костей, имела около двух метров роста и обладала уникальной формой черепа. Поднявшись на ноги, фигура мрачно осмотрела то, что осталось от лаборатории своими огромными глазницами. Казалось, в них застыло отчаяние, тоска и крик о помощи.
        Фигур что-то для себя решила. Вот только что она просто стояла, а уже движется в город. Быстро, большими шагами.
        Скоро она скрылась между жилых домов. И только клацанье костей по дороге напоминало, что она где-то там, движется. Если бы в этот момент кто-то проходил мимо и держал счетчик Гейгера в руках, то отметил бы высочайший уровень радиации.

* * *
        Поставив машину в гараж Максима, я для себя постановил: решено, сейчас расскажу обо всем, расскажу родителям, что со мной случилось, что продолжает происходить и что я теперь такое. Они должны знать, и тогда, хотя бы, будут понимать мое поведение.
        Папа и мама, они - моя семья, других у меня не будет, это точно. Может, я и ненавижу их, может, и они меня не понимают, но они - моя родная семья.
        Я решительно двинулся домой. Я ощущал какую-то тяжесть, словно я должен идти домой, словно там меня ждет что-то плохое. Это чувство было настолько сильно, что даже не заметил, как перешел на бег. Надо спешить!
        Скоро я был у самого дома.
        Повсюду стояли машины полиции, отбрасывая на округу сине-красные вспышки мигалок. Скорая помощь тоже была тут, как и все соседи, в пижамах выбежавшие на шум.
        Я ощутил, как внутри меня что-то сжалось. Произошло что-то ужасное.
        Глава 5. Возвращение домой
        ДОМ МЭРА ГОРОДА...
        РАНЕЕ УТРО...
        Максим приехал домой с вечеринки как раз вовремя, чтобы увидеть, как тот рушится.
        Быстро отрезвев, он выпрыгнул из гравимобиля и устремился в дом. Дом, где жили его родители! Они были там, и они кричали!
        - Спасите!
        Он не понимал, что происходит. Дом разрушался на части, но землетрясением и не пахло. По стенам побежали трещины, стекла лопнули, посыпавшись дождем осколков, где-то на заднем дворе заорала сигнализация. Максим рванул в дом, оказавшись в гостинице, прыгнул вперед, заметив движение над головой. Как раз вовремя. На то место, где он только что стоял, упала часть потолка.
        - Мама! - Заорал он. - Папа!
        Крики звучали со второго этажа, кричала мама. Но она не слышала его, и надо было поторапливаться.
        Взбежав по рушащейся под ногами лестнице, он забежал в коридор, откуда попал в комнату мамы. С нею был папа, он в боевом режиме держал ружье, и время от времени постреливал в окно.
        - Получи, тварь ты такая! - В очередной раз воскликнул он и отправил заряд плазмы в невидимую для Максима цель.
        - Максим! - Мать упала в его объятия, папа наградил лишь коротким взглядом, после чего продолжил палить. - Там какое-то существо... оно... оно сказало, что мы умрем! Оно ужасное! Максим, беги отсюда!
        - Только с вами! - Решительно сказал Максим.
        - Выводи ее отсюда, - сквозь треск перегородок в потолке прокричал отец. - Меня этот урод не отпустит! - Он повернулся лицом к сыну. В этот момент мэр города впервые выглядел испуганным. - Спасай мать, тупица!
        - Нет! - Кричала мама, когда Максим потащил ее из дома.
        Когда они были на первом этаже, стены сложились внутрь, потолок начал падать как огромная плита. Максим вытолкнул маму на улицу и прыгнул сам.
        Он успел. Потолок рухнул секундой спустя.
        Оказавшись на лестнице, Максим схватил кричащую маму и потащил ее к гравимобилю. Он ни о чем не думал в этот момент. Отец остался там, под завалами, он должен спасти маму.
        Внезапно его горло сдавило, словно кто-то стиснул его в своих руках.
        Максим встретился взглядом с существом, состоящим из светящихся, синим костей. Его огромные глаза безотрывно смотрели на парня, словно увидели там что-то любопытное. Горло Максима сжалось сильнее, мир вокруг потерял очертания, подернулся мутной пеленой, парень хрипел, пытаясь вдохнуть, хотя бы один глоток воздуха...
        Он упал на землю и его отпустило. Максиму понадобилось несколько добрых секунд, чтобы встать на ноги и отыскать мать.
        - Максим!
        Она висела в воздухе. Сначала Максиму показалось, что у него галлюцинации от недостатка кислорода, или он чего-то не увидел, но нет, его мама висела в воздухе, хватаясь за шею и задыхалась.
        - Нет! - Он устремился к ней. - Мама!!!
        Она смотрела перед собою и не могла отвести взгляд. Существо держало внимание женщины как в клешнях. Оно напоминало сияющий призрак, приковывало взгляд как магнит.
        - Отпусти ее!
        Максим прыгнул на существо. Легким движением руки оно заставило парня отправиться в длинный полет. Он упал в саду, между листьями и мир померк.

* * *
        - Что вы видели? - Задал вопрос полицейский, держа в руках электронный блокнот.
        - Я пришел домой... - я запнулся. - Полицейские были уже тут... я...
        Я не мог сказать что-либо еще. В горле стал комок, ужас накатывал волнами. Как? Как такое могло случиться? Почему? Почему я не был рядом, когда их убили?! Я должен был быть дома, а не на вечеринке! Это я во всем виноват! Придя домой, я первым делом обнаружил машину скорой помощи, в которую вкатили повозку с накрытым телом. Эта картина застыла у меня перед глазами, навернулись слезы, я побежал в дом, звать родителей...
        Но они не отвечали. Всюду были полицейские, они мрачно молчали, словно боялись сказать такое, что убьет меня. Я в ужасе бегал по дому, искал родителей, я не мог поверить, что... что те каталки... нет! Почему?! Нет!
        В конце концов, я упал на колени и уронил голову. Миллионы и одна мысль пытались штурмовать голову, переживания, тоска, страшная печаль. Я уже знал, что случилось, где-то в подсознании понимал, но не хотел принимать страшной правды. Нет! Этого не могло случиться!
        Ужас сменялся тоской. Скоро пришла простая печаль, я упал на диван в гостиной и глядел перед собою как завороженный. Кто-то обронил слова, что родители были застрелены лазерным оружием.
        Соседи стояли на улице, у некоторых брали показания. Я сидел и молчал. Молчал и сидел. Потом подошел полицейский и стал спрашивать, что я видел. Я ответил, что ничего. Он ушел.
        Но почему? Зачем?
        Кто? Задав себе этот вопрос, я разозлился. Вот, что надо было спрашивать себя. Вот, что я должен узнать, прежде всего. Я должен узнать, кто это сделал. Я найду его. Найду и убью.
        - Диспетчер, это 431, - один из полицейских заговорил в устройство связи. - Мы закончили. Это труп, да. Неизвестно. Возможно, этот тот самый, что сегодня утром ограбил банк. Да, соседи говорят, что видели человека с железной рукой.
        Я глубоко вдохнул.
        - Вот же не повезло, - отключив устройство связи, сказал полицейский. - Мало нам этого, так теперь еще и к «Банку Виктории» переться.
        - Что там? - спрашивал второй полицейский.
        - Да, похоже, что тот самый парень, который грохнул этих стариков.
        - Не видать нам сегодня спокойной смены как своих ушей...
        - Так, - первый полицейский вошел в гостиную, чтобы обнаружить, как я убегаю через заднюю дверь на улицу.
        Я знал что делать.
        Перепрыгиваю забор и бегу вверх по улице. По дороге замечаю Софи. Она бежит ко мне. Я не хочу с нею видеться. Приблизившись к уличному столбу, я кладу на него руки и вижу нужную мне функцию:
        - НАЧАТЬ РЕПЛИКАЦИЮ?
        Уличный столб начал оседать вниз, превращаясь в миллионы нанитов. Когда он вообще исчез, то в моем распоряжении было неплохое облачко, которое тут же влилось в мое тело без следа.
        - ВЫ ИСПОЛЬЗОВАЛИ ЭНЕРГИЮ КРИСТАЛЛА КРИОГЕНЕЗА НА 68%
        - ДОСТУПНО НАНИТОВ: 75 137 754
        - ВАШ УРОВЕНЬ ПОВЫШЕН: 18 (ДО СЛЕДУЮЩЕГО 0/19000)
        - ОТКРЫТА СПОСОБНОСТЬ «КОНТРОЛЬ НАНИТОВ» - КОНТРОЛИРУЙТЕ НАНИТОВ, ИХ ДЕЙСТВИЯ КАК ВАМ ХОЧЕТСЯ.
        - Ром! - Софи почти настигла меня.
        Я не хотел с нею видеться. А потому побежал как можно быстрее.
        Быстрее, быстрее! Я уже не просто бегу, я лечу, я теряю человеческую форму, и теперь я облако множества нанороботов, каждое из которых я. Мы поднимаемся в воздух и движемся к «Банку Виктории», - пышное здание в стиле восемнадцатого столетия с название над входом. Мы устремляемся туда как саранча.
        Интересно, заметил ли кто-то, как наниты окружили здание? Мы искали свою цель, залетали в каждый уголок, в каждую щель, пока, наконец, не настигли его.
        Он был вооружен лазерным пистолетом и держал мешок с золотыми кредитами во второй, металлической руке. Он угрожал заложникам, если они не соберутся вместе и не окружат его, чтобы защитить. Снаружи здание уже оцепила полиция и в данный момент офицер МакКалаган, как он представился, предупреждал, что если грабитель не отпустит заложников, то они начнут штурм и убьют его.
        Нет! Нельзя! Это я должен его убить!
        Я собираю всех нанитов в одном месте, чтобы образовать четыре руки, которые неожиданно хватают грабителя за все конечности и поднимают в воздух. Наверное, это страшно, когда четыре руки, не принадлежащие ничему, буквально торчащие из воздуха, тащат тебя.
        Я поднимаю его на крышу банка. От испуга грабитель стреляет в облачко нанитов перед собою, но красные лучи лишь истребляют пару десятков нанороботов, даже если бы он стрелял весь день, то не сумел бы уничтожить их всех. Теперь вместо рук я формирую дубину и бью его в живот. После этого выбиваю пистолет из рук и даю команду нанитам поглотить оружие, реплицировав еще нанороботов. Кроме этого в мой инвентарь падают модули памяти, процессор и пластик. Я не обращаю на это внимания.
        Сейчас моя цель - он.
        - Ты убил их, - мое тело формируется в воздухе до пояса, ниже просо хаотично мельтешащие роботы-насекомые. - Убийца!
        - Стой!
        Он прыгает, уворачиваюсь от моего удара. Я бы мог приказать нанитам с легкостью бросить его вниз, но я хочу сам, сам убить его. Своими руками!
        - Стой, кто ты? - Он получает удар в челюсть и орет. - Стой, что тебе нужно? ЧТО ТЫ ТАКОЕ?!
        - Зачем ты убил их? - мой голос звучит как через искажатель звука. - Зачем ты убил... тех двоих стариков?
        - Я... я... мне просто надо было укрыться, спрятаться от полиции! Тот мужик сказал, что не позволит у себя дома прятаться преступнику! Он сказал, что вызовет полицию! Я... Я не хотел убивать его, но он уже набирал телефон!
        Он был испуган как ребенок. Господи, да он же обычный мелкий ворюга...
        - Откуда мне было знать, что под выстрел подвернется та женщина, - он заплакал.
        Я сжал зубы.
        Я готов его убить. Миг и вот моя рука держит убийцу моих родителей над пропастью. Внизу мигают сирены, о чем-то перекрикиваются полицейские. Он не выживет, упав с такой высоты, это наверняка. Мне надо убить его. Я должен! Ради родителей...
        Стоп!
        Мысли застилают сознания. Что я делаю? Разве этого хотел бы мой папа? Да, он был человеком безразличным ко мне, но разве хотел бы он, чтобы я убил ради него? Что бы он на это сказал?!
        Нет...
        Я формирую что-то типа ковра, на котором спускаю грабителя вниз, к полицейским. Бросаю его, брыкающегося и вопящего, к их ногам и улетаю. Я замечаю, как некоторые из них обращают на меня внимание, значит, все-таки заметили облако нанитов. Ну и хорошо, они испуганы, но не так сильно, как убийца моих родителей.
        Прочь, прочь отсюда. Мне надо чем-то себя занять. Я должен сделать хорошее дело. Я же хороший человек!
        В голове звучат их голоса «Сынок, мы же беспокоимся! Мы не знаем, что с тобой происходит, ты как-то странно себя ведешь в последнее время... Рома, нам не все равно».

«...мы с мамой волнуемся» «- Он первый начал!» «- Но ты же дрался?» Я понял тебя, пап. Хватит повторять мне это! Я достал электронный блокнот, который взял в кармане грабителя. Там я наше номера скупщиков черного рынка, которые покупали все то, что он награбил. Ну да, понятное дело. Чтобы пользоваться золотыми кредитами, надо иметь удостоверение, что ты действительно получаешь такие деньги, вот он и обменивал их на обычные деньги.
        Там должно быть много преступников.
        Добраться до скупщика не составляло труда. Его контора находилась в темном переулке грязного квартала города, где было полно охранников с плазменными дробовиками. Время от времени внутрь кирпичное здания через железную дверь заходили и выходили одетые незаметно мужчины. Все что-то несли с собою: те, кто вошел - награбленное, а те, кто покидал скупщика - выручку.
        И мне предстояло поквитаться со всеми.
        - Что это? - насторожился один из охранников, увидев приближающийся стальной кулак. Миг и он валяется на полу без сознания.
        - Мочите эту хрень!
        Остальные вскинули дробовики и принялись палить по скоплению нанитов, уничтожая одним выстрелом по несколько сотен. А вот это уже проблема посерьезней. Наниты не обращают на это внимания, я не обращаю на это внимания, нас еще много. Мы заходим одному здоровяку за спину и, сформировав цилиндр, размазываем его по стенке, оставляя стонать от боли. Дальше струйкой летим между ног второго, цепкой хваткой лапаем кроссовок и поднимаем, заставив охранника сделать сальто вниз и назад.
        Следующих врагов просто поднимаем в воздух и сталкиваем лбами. Когда они падают без сознания, я формирую тело человека. Надо бы как-то одеться. Нахожу шляпу одного из амбалов, крутую такую шляпу с полями и надеваю на голову. На металлическое тело накидываю черный плащ, и вот он я.
        В таком виде и захожу к скупщику.
        Он сидел за столом, отгороженный от меня решеткой. Когда я вошел, он как раз пересчитал деньги, которых у него, как видно было немного, потому что он выглядит раздраженно.
        - Ну, а ты что принес? - Не поднимая головы, спросил скупщик. - Что-нибудь ценное?
        Я не отвечаю. Мое лицо представляет собою гладкую поверхность с двумя красными глазами. Да и что мне говорить? Привет, я пришел, чтобы побить тебя.
        - Ну? - нетерпеливо повторил он. - Чего застыл?
        Он наконец-то поднимает голову и видит меня. Затем переводит взгляд мне за спину и, как видимо, замечает лежащие на улице без сознания тела своих секьюрити.
        - Тебе чего надо? - злобно говорит он.
        - Ты пойдешь со мной, - сказал я тем же грубым голосом.
        - Куда это?
        - В полицию.
        - Ни за что! - В этот момент он выхватывает из шкатулки пистолет и делает выстрел. Смертоносный лазерный луч проходит сквозь меня, через подготовленное нанитами отверстие. Он снова стреляет, но каждый раз лучи не находят цели. - Да сдохни же ты!
        - Ты пойдешь со мной, - повторяю я.
        - Ни за что!
        Он встает с места и устремляется к выходу. Хмыкнув, мы сжираем решетку, и теперь между мною и скупщиком нет преграды. Моя рука растягивается и хватает скупщика за ноги, поднимает и тянет на улицу. Тот брыкается, вырывается, но стальная, в прямом смысле, хватка моей руки держит намертво.
        - Да отпусти ты мня!
        После короткого путешествия над зданиями, я лечу в полицию и бросаю скупщика в открывшиеся двери. Он скользит по гладкому полу куда-то в середину, я слышу возгласы правоохранительных органов и иду отсюда. То есть лечу.
        Два патрульных гравимобиля гонятся за гражданским. Я услышал голоса, усиленные граммофонами, предупреждающие, что если водитель транспортного средства не остановится, то они откроют огонь. Недолго думаю, я лечу туда, приближаюсь к преступному гравимобилю и проникаю в его системы. К сожалению, они защищены как надо, а взламывать времени нет. Поэтому мы с нанитами просто атакуем антигравитационный модуль, разрушая его. Потеряв устойчивость, транспорт падает, завалившись на бок и, пропоров глубокий ров в дороге (в наше время весь транспорт летает, так что дороги только для поддержания устойчивости гравимобиля в воздухе), останавливается как упавший метеорит.
        Полицейские вмиг окружают потерпевший крушение гравимобиль и достают пистолеты. Преступники пытаются отстреливаться.
        - Нет! - вырывается у меня, и я устремляюсь к вооруженному нарушителю закона. В последний момент все-таки успел выбить оружие из его рук, оно с треском упало под ноги полицейским.
        - Не двигаться! - Приказывают они и заламывают руки преступникам. - Вы, ребята, попали крепко. Не знаю, что с вами случилось, но теперь вам грозит пара лет на шахтах. В машину их, ребята!
        Я отлетаю прочь.
        Дальше устремился на север города. Оттуда отчетливо в небо поднимался столб темного дыма, там что-то горело. Прибыв на место, я оценил ситуацию.
        Горел жилой дом. Многие жители внизу, около входа о чем-то спорили с пожарными, которые не пускали их в горящее здание.
        Я влетаю внутрь горящего дома. Некоторые нанороботы плавятся и сгорают, но это не может причинить мне вреда. По крайней мере, не сразу. Я иду на голоса людей и нахожу мужчину и ребенка, девочку лет двенадцати. С помощью нанитов создаю вокруг них непроницаемый кокон, который тут же начал нагреваться. Сформированными руками подхватываю людей и тащу их к выходу.
        Когда мы покидаем здание, оно рушится. Мысленно вздохнув, я опускаю спасшихся пожарных и сразу улетаю в небо. Они пытаются увидеть, что же их спасло, но видят только небольшое темное облако, уносящееся ввысь.
        Я целую ночь потратил на излов преступников. В конце концов, я сказал себе: как бы там ни было, я буду помогать людям, спасать их, я стану для них героем. Это лучшее применение для моих сил, самое лучшее. Ради родителей я буду это делать, пока наниты со мной.
        К концу ночи я невероятно устал. Взглянув на свой дом, я подумал, что не хочу сегодня там находиться. Слишком тихо. Слишком тихо...
        - Ром?
        Это была Софи. Она сидела на бордюре. Черные волосы растрепаны, лицо мрачно взволнованное. Мне стало жаль ее. Она что, всю ночь меня ждала? Зачем?
        - Что ты тут делаешь? - спросил я ее.
        - Ты убежал такой взволнованный... я думала, ты что-то сделаешь с собой. Но я не знала, как с тобой связаться, ты не отвечал на звонки...
        - Я оставил телефон... - отмахнулся я.
        - Не делай так, - она подошла ближе, коснулась моей руки. Я вздрогнул от напряжения.
        - Даже не знаю, что сказать, - не нашел слов я. - Это так... ужасно.
        Мы сошлись в объятиях. Не знаю почему, но эта девушка теперь была чем-то больше, чем соседом, хорошим другом. Она была чуть ли не самой родной после Максима. Теперь я один и надо держаться тех, кто у меня еще остался. Пока еще есть те, кто мне дорог.
        Глава 6. Враг!
        ОФИС МЭРА ГОРОДА НОВА...
        Мэр города Нова, критично осмотрел, свежеподанные полосы городских газет. На каждой из них были одни и те же слова: загадочный, загадочный, герой, Человек-Рой. Город словно взбесился появлением неизвестного парня, который этой ночью затащил в полицию несколько крупных преступников.
        - Что пишет этот свидетель? - Мэр вгляделся в электронную колонку газеты. - «Это был человек, но он мог рассыпаться на маленькие частички словно песок, который ветром сдуло» А другой? «...мамай клянусь, он появился из воздуха и начал драться...» А вот это еще хуже! «Я думаю, он был прислан нам Джейн Великой, которая всегда хотела для человечества только лучшего. Это она создала это существо, чтобы оно защищало простых жителей». Не, ну не бред же!
        Его слуга, в этот момент, дожидающийся приказа, усатый старичок заметил:
        - Его называют Человек-Рой. Что это значит?
        - Не знаю, - отмахнулся мэр, отшвыривая газеты. - Но ничего хорошего в этом не вижу. Этот парень, кем бы он ни был, ночью свободно шлялся по городу и избивал людей. Да, преступников, но оттого они не перестают быть людьми. Никто не может вот так расправляться, если ему заблагорассудится, с кем попало.
        - Нет, сэр, - согласно поддакнул слуга. По его лицу нельзя было сказать, говорит он это с согласием или просто подлизывается. - Что вы собираетесь с ним делать?
        - Позови мне прокурора и его друзей, - после некоторого размышления приказал мэр Новы.
        Спустя полчаса прокурор, пользующийся успехом у женщин, активный пользователь соцсетей Кондрат Прокурор, уже был на месте. В свои тридцать он уже занимал столь высокое положение, что могло бы впечатлить постороннего человека, если бы он не знал, насколько плохой из Кондрата прокурор.
        Мэр знал, какие схемы крутит это засранец, но не ругал. Все-таки, пока в городе есть преступники, его карманы не останутся пусты, а ремень не придется затягивать.
        А этот Человек-Рой хочет все испортить.
        - Слушайте меня, - проговорил он, когда к прокурору присоединились самые известные в городе детектив, журналист Гарри Гарисон, и инспектор по водным каналам.
        Последний случайно сюда попал. Уловив на себе взгляды удивившихся присутствующих, он убрался вон.
        - Мне надо, - начал мэр, - чтобы вы решили проблему Человека-Роя. Это может показаться безобидным, но он является серьезной проблемой для нашего бизнеса. Только за эту ночь я потерял около трехсот тысяч кредитов. И это только начало. Нельзя дать ему разгорячиться.
        - Что прикажете с ним сделать? - деловым тоном затараторил журналист так быстро, что мэр и слова между его слов не мог вставить. - Инсценировать преступную деятельность? Облить грязью, найдя липовых родственников? Узнать тайны интимной жизни и обнародовать?
        - Заткнись, - прервал его мэр. - Надо, чтобы все было медленно и естественно. Нам не нужно лишнее внимание Корпуса. А если Человек-Рой - последний из своей расы? Они же от нас не отцепятся.
        - Так что, - прокурор громко хлопнул в ладони. - Убрать его? Только скажите, это сделают в два счета.
        - Да, - мэр мрачно поднялся со своего места и направился к выходу. - Убери его. Только тихо. А Гаррисон позаботится, чтобы это не вызвало подозрений.

* * *
        ГДЕ-ТО В ПРОУЛКЕ ГОРОДА...
        ТО ЖЕ ВРЕМЯ...
        В темном переулке прозвучал свист. Затем раздались вспышки, ослепительный свет. Во все стороны с криком убежали кошки и собаки.
        Кто-то появился в проулке. Оглядевшись, он с удивлением воскликнул:
        - Черт бы побрал это пространство, Сю-Сю. Я попал куда-то не туда.

* * *
        ШКОЛА...
        УТРО...
        Этот день стал для меня полной неожиданностью.
        Целую неделю я работал над изучением своего нового... обличия? Формы? Способность?
        Короче, выяснилось, что в запасе у меня способности: «Колония нанитов 2 уровня» (до следующего уровня надо создать еще 432 578 нанитов из стали), позволяющая управлять маленькой колонией нанитов, отдавать ей приказы, управлять на расстоянии; дальше способность «Воплощение 1 уровня» (до следующего уровня 4 использований), которая дает возможность превратиться в хаотичное облачко нанитов, создавать различные формы из подручных средств и создавать нанороботов из любых подручных средств. Ну и, конечно же, «Контроль нанитов 1 уровня» (до следующего применения 9 использований), с помощью, которой я прошлую ночь задавал жару бандитам в городе.
        Я попробовал тренироваться. Сначала взялся за, казалось, самую полезную способность, «Колония нанитов», заставлял микро-роботов выполнять различные сложные операции. Мне удалось создать руку размером с гравицикл, которой запросто можно раздавить кого-то, отрастил длинные конечности, как у паука, с помощью которых мог легко карабкаться по стенам. В конечном итоге получилось вот что:
        - СПОСОБНОСТЬ «КОНТРОЛЬ НАНИТОВ» ТЕПЕРЬ 6 УРОВНЯ. ВЫ УВЕРЕННЕЕ УПРАВЛЯЕТЕСЬ С НАНО РОБОТАМИ (КОНТРОЛЬ НАД НАНИТАМИ УВЕЛИЧЕН НА 12%), МОЖЕТЕ ОТДАВАТЬ ИМ СЛОЖНЫЕ КОМАНДЫ (ИСКУССТВЕННЫЙ ИНТЕЛЛЕКТ НАНИТОВ УМНЕЕ НА 4%) И УПРАВЛЯТЬ ЦЕЛОСТНОСТЬЮ ФОРМ (ШАНС НЕУДАЧНОГО СОЗДАНИЯ ФОРМЫ УМЕНЬШЕН НА 5%), СОЗДАВАЕМЫХ СПОСОБНОСТЬЮ «ВОПЛОЩЕНИЕ».
        Еще много, действительно много времени провозился с созданием различных форм. Это было довольно нудным занятие, но мне таки удалось пополнить свою Библиотеку форм доброй сотней новых форм для создания, некоторые из которых я скачивал из Сети. Вот только для многих сложных штук требовались сложные материалы, а чтобы создать тот же процессор первого уровня требуется Интеллект 23 уровня, когда у меня 16.
        - БИБЛИОТЕКА ФОРМ: ДОСТУПНО 138 ФОРМ
        - СПОСОБНОСТЬ «ВОПЛОЩЕНИЕ» ТЕПЕРЬ 7 УРОВНЯ. ВЫ МОЖЕТЕ СОЗДАВАТЬ НА 3% БЫСТРЕЕ РАЗЛИЧНЫЕ ФОРМЫ, ПРИ ЭТОМ РАСХОДУЯ НА 1% МЕНЬШЕ МАТЕРИАЛОВ. ПРОДОЛЖАЙТЕ РАЗВИВАТЬ СПОСОБНОСТЬ, ЧТОБЫ ПОЛУЧАТЬ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ БОНУСЫ.
        Ну и «Колония нанитов». Целую неделю я, во время отдыха, пока никто не выдел, заставлял нанороботов приносить мне стакан, мыть посуду, убирать в комнате, делать домашнее задание без помощи моих рук, а лишь силой мысли. Мне это понравилось, но в конечном итоге оказалось, что это слишком дорогое удовольствие: энергия, которую дал мне Криогенез, упала до отметки 21%, и я рисковал снова разваливаться на части, терять форму. Надо было обратиться к тому, кто дал мне Криогенез, к Софи.
        Постучав к ней в дом, я стал ждать. Изнутри послышался голос «Иду-иду!» и дверь открыла мать Софи. Это была красивая и ухоженная женщина средних лет, работающая, насколько мне известно, на кондитерской фабрике. От нее ощутимо разило разными сладостями, запахи которых перемешались, создав невероятный коктейль запаха.
        - Рома, привет, - она улыбнулась. - Ты к Софи?
        - Да, - я почесал затылок. - Она дома?
        - Сейчас позову, - сказала женщина и, - что за? - подмигнула мне.
        Через несколько минут на пороге стояла Софи. На ней был белый халат, запачканный темными пятнами, в некоторых местах обожженный и разъеденный кислотой. Она явно не для красоты носила этот прикид.
        - Привет, - я улыбнулся. - Как дела?
        - Нормально, - без особого энтузиазма и, как-то устало, ответила девушка. - Хочешь зайти?
        Я вошел. Мы с нею не виделись с той ночи, когда умерли мои родители. Не знаю почему, возможно, я стеснялся снова показаться ранимым. Не хочу, чтобы меня видели таким близкие. Софи же ходила в школу, ничего не говоря, мне оставалось надеяться, что она понимает, что мне пришлось пережить.
        - Мне нужна твоя помощь, - сказал я, когда мы спустились в ее подвал и оказались в лаборатории. Я и раньше здесь бывал, но тогда это место выглядело как-то проще, а сейчас столько разных приборов, химических колб, материалов, разноцветных жидкостей, агрегатов, что тут было тесно. Ходить представлялось возможным только вокруг широкого, занимающего половину помещения, столу, вся поверхность которого была устлана различными... штуками.
        - Нужен еще кристалл Криогенеза? - догадалась она с невеселой улыбкой.
        - Да, - я снова почесал затылок (блин, это уже привычка!). - Если тебе не сложно... я могу помочь с созданием.
        Она иронично хмыкнула:
        - У тебя навыки «Химия», «Физика», «Технологии» и Интеллект выше сорокового уровня?
        - Э... нет?
        - Вот видишь. Но, не волнуйся, - бодро добавила она, - когда в первый раз создаешь накопитель такой мощности, это занимает много времени. У меня ушло четыре дня. Но после первого раза дело можно поставить в «Технолог» и он сам сделает всю работу быстрее, с увеличением скорости создания на 75%.
        - Ух ты. Круто.
        - Да. Так что, тебе нужен кристалл Криогенеза?
        - Да, - уверенно ответил я.
        - Тогда помоги мне.
        Она подвела меня к причудливой штуковине. Она была размером с аппарат для выдачи содовой, с той лишь разницей, что тут по всей высоте имели разные шланги, клапаны, зажимы, пара щупалец, отверстия для чего-то. Каждая из этих штук была подписана, но сокращений я так и не понял.
        - Кристалл Криогенеза, - начал объяснять девушка, беря в руки кусок, здоровый кусок льда и размером с мою руку черный ящик, на панели которого был нарисован знак опасности высокого напряжения, - это высокосложный материал, создаваемый изо льда Холодной Долины и заряжаемый обычной энергией напряжением в тысячу ват.
        - Ага, - кивнул я. - Этот ящик у тебя в руках на тысячу ват?
        - Да.
        - Это стремно.
        - Не очень. Главное, не открывать и не касаться контактов.
        Она засунула черный ящик в отверстие, словно специально подогнанного по размерам, а кусок льда положила в другую емкость, - он тут же скрылся в недрах Технолога. Включила его, загорелась виртуальная панель управления. Я ничего не понял, но Софи потыкала пару кнопок, и агрегат заработал, издавая тихий свист.
        - Я отойду, а тебе нужно дождаться сигнала и, когда кристалл выпадет вот сюда, - она указала на полку снизу, - надо охладить его «криотиком», - она сунула мне в руку синего цвета баллон тридцати сантиметров в длину, на котором был знак опасности со снежинкой, - но осторожно - одно попадание на кожу и участок твоего тела заморозится как тысячелетние льдины.
        - Очень любопытно, - опасливо беря баллон, ответил я. - А разве школьникам разрешено такое у себя держать?
        - Мои родители хотят, чтобы я развивала навыки, - кинув это напоследок, Софи ушла наверх, в дом.
        Знаю, что это некрасиво, но мне стало скучно, и я принялся ходить по лаборатории, разглядывая причудливые штуки. Когда же это надоело, стал играть баллоном, бросая из руки в руку, а когда и это наскучило, наше компьютер и решил зайти в Сеть.
        - «...странное явление приходит в город по ночам и ловит преступников,... Что же это? Таинственные добрые пришельцы или та самая сила Джейн Великой, посланная, чтобы защитить человечество?...»
        - «Странное существо снова спасло жителя города от смерти в Закрытом Секторе. На этот раз это была молодая девушка, которая под воздействием наркотиков ушла не в ту сторону, где ее дом»
        - «Человек-Рой спас людей в пожаре! Кто же он?»
        И так далее. Людей взволновало мое появление, они желали узнать, кто и что я такое. Если б они знали, подумал я, то наверняка бы удивились, что это всего-то обычный школьник без каких-либо особых физических и моральных качеств.
        И тут я натолкнулся на папку, расположенную на рабочем столе под названием «Настоящие родители». Странное название. Меня пробил интерес, и я решил посмотреть. Ну и что, что нехорошо? Это всего лишь родители, я их тысячу раз видел.
        В папке было пару десятков фоток мамы и папы Софи, а так же пара документов с их именами. Фотки ничем не отличались от тех родителей, которых я вижу каждый день. А вот документы оказались любопытными.

«Родриго 56 - мой папа, ветеран Галактической Войны. Умер до начала нашей эры (-15 лет до н.э.) году в возрасте 56 лет. Смерть наступила в результате шока, вызванного высоким электричеством...».

«Мария 49 - моя мама, медик во время Галактический Войны. Умерла через год после смерти отца в возрасте 48 лет. Смерть наступила в результате шока, вызванного высоким напряжением...».
        Это что еще за шутки?
        Бимс! - Технолог подал сигнал.
        Быстро закрыв документы, где было еще много текста про родителей Софи, я поставил компьютер в режим сна, как он был до моего включения. Что это за бред такой? Родители Софи живы, вот они, я недавно видел маму. Тогда что это значит «смерть наступила в результате электрического шока»? Может, имеется в виду духовная смерть? Нет, их семья никогда не блистала религиозными предпочтениями.
        Тогда что?
        - Уже готово? - Софи спустилась в подвал. - Как ты тут?
        - Нормально, - я приблизился к Технологу, увидел начинающий краснеть кристалл и спустил на него струю «криотика». Кристалл тут же приобрел синий цвет, по его внутренней части пробежали белые струйки света.
        - ВЫ ПРИНЯЛИ УЧАСТИЕ В СОЗДАНИИ КРИСТАЛЛА КРИОГЕНЕЗА
        - ИНТЕЛЛЕКТ ПОВЫШЕН ДО 18
        - НАВЫК «ТЕХНОЛОГИИ» ТЕПЕРЬ 17 УРОВНЯ
        - НАВЫК «ХИМИЯ» ТЕПЕРЬ 17 УРОВНЯ
        - НАВЫК «ФИЗИКА» ТЕПЕРЬ 17 УРОВНЯ
        - В БИБЛИОТЕКУ ФОРМ ДОБАВЛЕНА НОВАЯ ФОРМА - КРИСТАЛЛ КРИОГЕНЕЗА (ФАЛЬШИВЫЙ)
        - А неплохо оно прокачало меня, - отметил я. - Каждому навыку по одному пункту, а Интеллект аж на два.
        - Это только 15% опыта, выданного за создание кристалла, - сообщала Софи. - Остальное ушло мне.
        - Круто.
        - Держи, - она взяла кристалл Криогенеза голыми руками и дала его мне. - Не волнуйся, он теперь безопасен.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил я.
        - Да не за что, - пожала плечами Софи. - Пока ты занимаешься хорошим делом, мне не жалко.
        В школу мы отправились вместе. Поскольку я работал целую ночь, то и не странно, что на первом же уроке я задремал. Разбудил меня голос Карлайла, сидевшего на задней парте:
        - Ром, эй, Ром?
        Я повернулся так, чтобы учительница языка не заметила:
        - Что?
        - Через неделю новые соревнования, - прошептал Карлайл. - Надо с сегодняшнего дня ходить на тренировки каждый день и чем больше времени там побудем, тем лучше.
        Я подумал. Вообще-то, решение я принял еще ночью, но не мог же я вот так с разбегу выпалить его. Поэтому я пошел обходным путем.
        - Я не смогу быть в команде.
        - Почему? - голос Карлайла был одновременно и сердит и удивлен.
        - Мне... надо больше времени. Да, надо больше времени бывать дома. Еще надо работу подыскать, родителей-то у меня теперь нет, и если я сам не найду работу, то за меня возьмется Служба Опеки.
        - Фигово.
        - Прости.
        В разговор вклинился настойчивый и злой шепот Бодака:
        - Я же говорил, говорил, что он кинет вас, когда будет нужен! Карлайл, возьми меня, я надежный парень!
        Но договорить ему не дали. Внезапно окна класса лопнули, рассыпались и упали на детей на партах. Все закричали, некоторые спрятались под парты.
        Я выскользнул из своего места и побежал вон из класса. Сзади кто-то крикнул «Рома!», но я решительно направился к черному выходу из школы. Оказавшись на пожарной лестнице, я сложил свою одежду в инвентарь, надел черный плащ и шляпу с широкими полями, которую позаимствовал у преступника и принял форму металлического человека. Если бы кто-то сейчас вглядывался мне в лицо, то видел бы ровную серую поверхность с двумя красными глазами.
        - Пришло время испробовать мои навыки! - вслух сказал я и направился к окнам класса, где я только что был, только на этот раз я был в воздухе снаружи.
        Я думал, что случился пожар, что-то обвалилось или взорвался гравимобиль. Но все оказалось намного хуже.
        Огонь был. То место, где еще недавно я сидел за партой и мирно дремал, полыхало как факел. Но кроме этого был там странный чувак. Я заметил лишь странную, отсвечивающую синим высокую фигуру среди огня.
        Напрягшись, я приблизился туда.
        Фигура была странной. Трехметровый скелет, кости которого отсвечивают, синим цветом. Огромный, продолговатый череп, как у классического инопланетянина, смотрящий на меня огромными пустыми глазницами. Я подумал, что это голограмма или шутки, но тут скелет двинул одной рукою, и меня швырнуло о стену школы.
        Я упал с высоты четвертого этажа, с грохотом проделав дыру в площадке перед школой.
        - Ладно, - я встал и взглянул вверх.
        Фигура что-то искала в полыхающем классе. Я полетел к ней, и тут же был отброшен назад...
        Его глаза... когда эта штука меня бьет, то смотри мне в глаза. Зрительный контакт для получения физического контакта? Все возможно в нашей галактике.
        Стараясь смотреть на ноги существа, я приблизился к нему и, сформировав огромный кулак, стукнул по костяной голове. Существо пошатнулось и упало на костяную задницу. Оно подняло глаза на меня, и я в последний миг успел отвести глаза прежде, чем мысль покончить с собой не поглотила мои мысли.
        Воу, телепатия!
        - Эй, кто ты такой? - нервы сдавали, я должен был выпустить пар. - Сейчас узнаем.
        Я с размаху зарядил скелета в туловище. Он отлетел назад, грохнулся о стенку. Я быстро приблизился я и нанес новый, сильный удар. Костяной незнакомец проделал в стену дыру своего размера и пролетел насквозь несколько стен. Я устремился за ним, превращаясь в облако нанитов. Найдя скелета лежащим в классе физики (ура, тут все горит!) я поднял его своими несколькими руками и вытащил из класса, держа в воздухе. Существо попыталось сопротивляться, но я отпустил его, отправив полет.
        Оно упало, создав локальное землетрясение. Трещины во все сторону побежали от того места, куда он приземлился. Но скелет не ждал долго. Пригнувшись, он оттолкнулся от земли и прыгнул вверх.
        Вот это прыжок! Если бы я был судьей на Олимпийских играх, то поставил бы девять с плюсом!
        Он запрыгнул на крышу школы. Я двинулся следом.
        - Эй, - крикнул я скелету. - Хоть я и не люблю школу, и был бы не прочь дать тебе порезвиться, но тут много детей, и ты можешь натворить проблем. Так что лучше я создам тебе проблемы!
        Разогнавшись, я ударил его в костяную голову. Она отлетела как сломанная игрушка. Но мне не дали порадоваться: сломанная голова тут же притянулась к позвоночнику скелета как намагниченная и укрепилась там, словно ничего и не было.
        Скелет грозно поднялся во весь свой немаленький рост.
        - Ты мне мешаешь, - голос прозвучал прямо в голове. - Ты будешь уничтожен.
        - Эй! - разозлился я. - Телепатическая связь это читы! Ты что, читер? А ну бросай это дело!
        - Уничтожен!
        Я отскочил от направленного в меня из костяной руки луча, разнесшего землю.
        - Уничтожу! - повторял голос в голове.
        - Я тебе не тот парень с полицейской будкой, путешествующий во времени. Со словами «Уничтожить, уничтожить» - это к нему.
        Бабах! Я успевал уворачиваться за мгновенье до того, как смертоносный (почему-то у меня нет сомнений насчет этого) луч превратил бы меня в бифштекс.
        - Убить!
        - Вот это по-нашему! - похвалил я и прыгнул ногами вперед. Удар в голову и враг на земле, а я приземляюсь немного дальше.
        Хорошо было-бы превратиться в нанитов или создать форму, чтобы легко побить этого парня, но мне почему-то это не удавалось: словно бы кто-то поставил блокировку на моей металлической форме тела.
        Враг поднялся на ноги, как ни в чем не бывало, и медленно повернулся ко мне. Сделано это было таким методом, что я тут же побеспокоился за свою жизнь.
        Выбросив перед собою две руки, скелет хлопнул в ладони. Во все стороны метнулись тысячи лучей, у меня не было шанса увернуться от каждого. Попавшие в меня уничтожали несколько сотен нанитов, обеспокоив систему, оповещающую, что мне грозит опасность. Да ты что!
        Я упал на спину и застонал.
        - Вот теперь мне кранты, - констатировал я, видя медленно наступающую фигуру скелета.
        Он поднял руки, чтобы сделать контрольный выстрел этими его лучами.
        Но тут произошло невероятное.
        Какой-то человек в драной одежде, высоко подпрыгнув, приземлился на шею скелета, заставив того осесть. Удар был мощным и несколько конечностей отвалились, но тут же начали притягиваться на свои места, как недавно это проделывала голова.
        - Вижу, тут проблемы, - человек оказался дядькой лет двадцати пяти. За спиной он держал какое-то оружие. - Я бы сказал «Хьюстон, у нас проблемы!», но в данный момент эта шутка не очень актуальна. Привет, - он взглянул на меня, - вижу, ты человек из метала, верно?
        - Что-то типа того, - неуверенно ответил я. - А ты кто?
        - Как, ты не знаешь, кто я такой? - незнакомец был искренне удивлен.
        Я внимательней изучил его. Драная одежда, оплавленная во многих местах броня, оружие за спиной. И такое самодовольное выражение лица, что хочется врезать по нему.
        - Нет, я тебя не знаю. А должен?
        - Я Суперубийца! - воскликнул незнакомец так, будто это должно было о чем-то мне говорить. - Но с недавнего времени ношу имя Мертвец. Как тебе?
        В этот момент скелет сложился полностью и принялся вставать на ноги. Одновременно с этим он направлял свои руки на меня и нового незнакомца, именуемого себя Мертвецом.
        Баум! Мертвец достал свое оружие из-за спины и выстрелил одним мощным размером, проделавшим дыру в черепа нашего врага. Он хотел было обрадоваться, но ранение тут же затянулось, будто ничего и не было.
        - Твою же! - прорычал Суперубийца. - Эй, металлический! Давай за мной!
        Я побежал за ним. Мы направились на задний двор школы, где совершенно не было людей, только далеко за забором испуганные прохожие что-то орали.
        - Ага, - догадался я. - Увел нас подальше от людей, чтобы не зацепить прохожих.
        - Нет! - отозвался Мертвец, делая выстрелы по скелету, увязавшемуся за ним. - Просто чтобы не мешали стрелять! У этой винтовки только пятнадцать зарядов и я уже половину истратил! Эй, чего стоишь, может, поможешь?!
        Я встал и, постаравшись придать своему кулаку самую большую крепость, на которую был способен, ударил скелета по затылку. Голова отлетела далеко в кусты на газоне, но туловище не прекратило сражаться. Ударом костяной руки меня отбросило в окно первого этажа школы. Проломив стекло и врезавшись доску, я осел на пол. В образовавшуюся дыру прыгнуло туловище без головы.
        - Головы нет! - Крикнул я. - Она не может притянуться или как?
        - Похоже, слишком далеко отлетела, - откуда-то из-за спины загадочного существа прокричал Суперубийца. - Надо так же разделаться со всеми остальными конечностями.
        Он выстрелил красными лучами по ногам скелета, заставив того опрокинуться. В момент Мертвец был около меня.
        - Сможешь повторить тот трюк? - спросил он, грубо поднимая меня на ноги.
        - Не знаю, - честно ответил я и попробовал сосредоточиться. Кажется, получилось, хотя я не уверен. - Надо попробовать.
        - Давай, я отвлеку, а ты бей по ногам! Надо лишить его средств передвижения!
        Сказав это, Суперубийца пошел на скелета. Тот уже успел оклематься и поднялся в полный рост. Он быстро махал руками, пытаясь ударить моего нового знакомого, но тот был вертким как гимнаст, буквально за мгновения, до ударов уходя из-под кулака.
        Я напрягся, представляя, что моя рука - это самый большой в мире таран, способный пробить насквозь планету. Беру разгон, бегу как можно быстрее. Вот он, враг, вот его костяные ноги - моя цель, сейчас я с разгону врежу так, что они улетят на несколько километров.
        Бамс! Удар пришелся мне по челюсти, и я упал на спину.
        - Эй, - крикнул Суперубийца. - Хватит валяться на полу! Давай уже покончим с этим!
        Он забрался на спину скелету и тот, в попытке схватить наглого человечка, принялся размахивать руками. Таким способом они оба принялись двигаться на улицу, через пробитое мной окно. Оттуда скелет, видимо, не видя куда идет, начал сдвигаться к тренировочной площадке, возле которой имелась пропасть в реку.
        О господи, падение в эту грязную жижу убьет не только скелета, но и Суперубийцы! Десятки лет сбрасывания разнообразных химических отходов превратило реку в текущую по каменному руслу кислоту.
        Стараясь двигаться как можно скорее, я устремился к борющимся. Скоро они упали на балкон, выступающий в пяти метрах над рекой. Я подбежал ближе и, - успев порядочно испугаться, аж сердце ушло куда-то ниже пяток! - прыгнул на скелета. Тот уже избавился от Суперубийцы и сейчас надвигался на него, испуская из своих рук смертоносные лучи света.
        Меня он заметил сразу и ударом отшвырнул о стену над балконом. Удивительно, у него нет головы, но он все еще борется так, как будто она где-то тут, рядом!
        - Давай еще раз! - Суперубийца, во время очередного выпада скелета, обошел его и пнул в спину. А этот парень сильный, опрокинул скелета на раз. - Давай!
        Я снова прыгаю, в полете превращая свою руку в метеорит. Получилось! Словно что-то лопнуло, дало мне сформировать вместо кулака здоровенную стальную глыбу.
        Да!
        Удар заставил кости разлететься по округе как фейерверк! Мой кулак проделал кратер в месте удара, а скелет остался без ног.
        - Так ему! - обрадовался Суперубийца. - Будешь знать, как детишек обежать!
        Но праздновать было рано. Скелет поднял свое туловище как Кинг-Конг. Медленно, словно оценивая свои и наши шансы, провернулся на сто восемьдесят градусов, осматривая поле боя. Рядом плескалась река, выше находился отвес школьного стадиона с уничтоженным заграждением.
        - Мы загнали его в угол! - Радостно крикнул Суперубийца. - А вот сейчас, дорогой, ты скушаешь свинца!
        Он прострелил скелету одну руку, но это не поимело результата - луч просто ушел в кость, не причинив вред.
        - Интересно, - с любопытством сказал мой новый знакомый. - Энергетическое оружие на него не действует!
        - Он поглощает энергию луча, - догадался я.
        - Нам надо...
        - Огнестрельное оружие!
        - Желательно танк!
        - Что такое танк?
        - Не важно. Где взять огнестрельное оружие?
        Я задумался. В округе, пожалуй, не найдется такое место, где бы можно было найти порох. Его использовали, в основном, бедные компании на шахтах, не имеющие возможности использовать рудодобывающие лучи.
        Хотя, было одно место, где можно найти немного пороха.
        - Кабинет химии! - воскликнул я.
        - Чего ты ждешь? - непонимающе воскликнул Суперубийца. - Иди, а я тут пообщаюсь с этими парнями.
        Кабинет химии я нашел быстро, использовав вместо двери окно, ворвался и выпалил учителю в лицо:
        - Мистер Чарльз, мне нужен порох!
        Тот и без того постоянно взволнованный, еще пуще испугался, но осмелился спросить:
        - Зачем вам это?
        Он сейчас не видит моего лица, только эту стальную, маску. Надеюсь, не узнает по голосу.
        - Надо! - Рявкнул я и указал за окно. Там, на школьном стадионе, вертелся как клубок Суперубийца, уворачиваясь от выстрелов и ударов. За ним гонялся здоровенный скелет без головы и ног. Видимо, эта сцена возымела должный эффект, он отправился в лабораторию позади доски и вытащил большой ящик с серым порохом.
        - Спасибо! - Поблагодарил я и, схватив ящик, прыгнул в окно.
        Приземление оставило кратер, я выпрыгнул из него. Надо представить, что моя рука - это круглая пушка. Есть, получилось - вместо правой руки полутораметровая пушка. Засыпаю туда пороха, формирую из нанитов круглый стальной шар и целюсь.
        - Да стой, не вертись! - Не могу прицелиться и с напряжением выкрикиваю это.
        - Я тут, между прочим, занят! - Приняв на свой счет, ответил Суперубийца. - Давай насчет три!
        - Два! - я напрягся.
        - Раз!
        Он прыгнул, отскакивая от удара большого кулака.
        - Два!
        На этот раз ему удалось уйти от взмаха костяной кости.
        - Давай!!!
        Бамс! Самодельное «ядро» отправляется в недолгий полет и попадает в цель. Я наблюдаю, как то, что раньше было скелетом рассыпается словно конфетный мешок, разбрасывая по всей округе фосфоресцирующие синим кости.
        - Да! - Радостно прыгает на месте Суперубийца. - Отличный выстрел, малый!
        Я утомленно падаю на ноги. Кости валяются повсюду и не проявляют признаков сращивания, так что я расслабляюсь.
        - Так ему! - Суперубийца подходит ближе. - А теперь, парень, скажи, куда я попал и какой это, к чертовой матери, год?!
        Я удивленно уставился на него.
        - Это Нова, город столица планеты Паралакс. Сейчас тысяча третий год нашей эры.
        - Чего? - Видимо, эта информация шокировала его. - Какой год?!
        - Тысяча третий.
        - Твою же за ногу! - Воскликнул Мертвец, или кто он там. - Я что, попал в будущее? Эй, голоса, чего молчите? Сегодня вы не такие разговорчивые, да? Так вот мы попали в будущее и фиг знает, на какую планету. Что? Нет, я нормальный, а вот все эти ребята еще даже не родились для меня... что? Заткнись!
        Он повернулся к шокированному мне и проговорил:
        - Не обращай внимания, я всегда спорю с ними.
        Я оглянулся, но никого не нашел.
        - С кем? - непонимающе переспросил.
        - С этими голосами, - Суперубийца показал на свою голову. - Они постоянно говорят всякую хрень, вот и приходится спорить с ними.
        Вот почему этот день стал полной неожиданностью. Странное существо-скелет. Парень, круто орудующий пушками, но разговаривающий сам с собой. И я среди всего этого безумия.
        - Знаю, звучит как безумие, - понимающе хмыкнул Суперубийца, подавая мне руку. - Но я уже давно так живу. Меня зовут Бен, - это мое настоящее имя. А ты?
        Задумавшись на мгновение, я ответил:
        - Я Человек-Рой.
        ГЛАВА 7. ФРЕНСИС КОЛИН
        Я бежал через переулок. Суперубийца порядком отстал.
        У-ум! - услышал я звук выстрела. Похоже на древнее оружие, надо поторопиться.
        Когда я выбежал из переулка и оказался на тротуаре, моему взору предстала весьма плохая картина. Суперубийца, решив больше меня не слушать, подстрелил антигравитационный модуль гравимобиля и в данный конкретный момент наставил пистолет на полицейских-водителей. Похоже, гравимобиль был чем-то вроде инкассаторской машины.
        - Я верил в это, - радостно орал Суперубийца. - Я верил, что даже в будущем инкассаторские машины тоже останутся. Как бы далеко не зашел прогресс, они все равно будут доставлять деньги, а такие как я их грабить!
        Держа пистолет перед собою, он целился в двоих охранников. Он что, собирается убивать их?
        - Эй, что ты делаешь? - выкрикнул я, хотя мой голос предал меня, показавшись писклявым как у девчонки.
        Суперубийца оглянулся на меня.
        - Мне нужны деньги.
        - Зачем?
        - А как еще мне купить квартиру, заказать пиццу, и выпить пива? Я же никто для этого мира.
        - Но зачем так...
        - А как еще? За ту твою тварь мне не заплатят, скорее, положат под скальпель и станут резать, выискивая что-то необычное. Я же из прошлого.
        Держа руки перед собою, я приблизился к нему. Вокруг полно людей испуганно уставились на нас, некоторые уже звонили в полицию.
        - Так нельзя, - твердо заявил я.
        - А почему это?
        Он двумя точными ударами отключил охранников, чем вызвал крики в толпе. Блин, да этот парень совсем обезбашенный! Надо его остановить, пока он не натворил дел. Черт возьми, и силу свою на людях применить не могу, не раскрывшись. Надо предпринять что-то такое, что сделал бы любой на моем месте. Ну, то есть не убежать и спрятаться.
        - Ты не можешь ограбить, - нашелся я. - Это преступление.
        - Не будь таким штампованным, парень! Все когда-нибудь совершают преступления. Я сомневаюсь, что ты без греха. И вообще, чего ты такой правильный? В герои записался? Иди отсюда, это неинтересно и скучно.
        Я твердо стал на его пути.
        - Парень, - грозно сказал Суперубийца, когда я преградил ему путь в фургон. - Не нарывайся. Это плохо для тебя закончится.
        - Для тебя тоже, - предупредил я, кивая в сторону дороги, откуда сюда уже мчались полицейские. Вой сирен разносился на всю улицу.
        - Вот блин, сами напросились, - Суперубийца прицелился в сторону приближающихся копов. - Идите сюда!
        - НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ОСТАНОВИТЬ ИЛИ НЕТ?»
        - ОПИСАНИЕ: У ВАС ЕСТЬ ВЫБОР: ОСТАНОВИТЕ СУПЕРУБИЙЦУ И СДАЙТЕ ЕГО ПОЛИЦЕЙСКИМ ИЛИ ПОМОГИТЕ ЕМУ УКРАСТЬ ДЕНЬГИ. В ЗАВИСИМОСТИ ОТ ВЫБОРА ВОЗМОЖНЫ РАЗНЫЕ ВАРИАНТЫ РАЗВИТИЯ ДАЛЬНЕЙШИХ СОБЫТИЙ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: РЕПУТАЦИОННОЕ
        - НАГРАДА: В СЛУЧАЕ ПОМОЩИ СУПЕРУБИЙЦЕ - +260 РЕПУТАЦИИ С СУПЕРУБИЙЦЕЙ, +100-1000 ЗОЛОТЫХ МОНЕТ (ВАРИАТИВНО); В СЛУЧАЕ ПОМОЩИ ПОЛИЦИИ: + 350 РЕПУТАЦИИ ПОЛИЦИИ ПАРАЛАКСА
        Вот же ж блин выбор. Не то, чтобы я страх как любил этого парня и готов был ради него пойти против закона, но блин, он ведь помог мне завалить того синего скелета. И сейчас я...
        А что я? Блин, полиция приближается, что же делать?!
        - Суперубийца, может, пойдем отсюда? - осторожно спрашиваю я. - Это ведь полиция, они так просто не отстанут.
        - Мне нужны деньги! - Твердо как скала повторил мой новый приятель.
        Вот черт! Ладно...
        - Ладно, - вздохнув, смирился я. - Хватаем деньги и бежим. Я помогу. Только никого не убивать! - добавил я, когда он обрадованно начал разворачиваться ко мне.
        Суперубийца неуверенно посмотрел на свой пистолет. Затем на меня. И спрятал оружие в карман.
        - Ладно, давай быстро.
        Я вбежал в кузов гравифургона и схватил черный ящик, который сунул Суперубийце. Второй взял себе и выбежал на улицу. Указав в проулок, из которого я выбежал, я крикнул «Туда» и устремился за дома.
        Люди сзади что-то кричали, негодовали по поводу того, сколько преступников в наше время развелось.
        - Надо улетать, - сказал я, начиная формировать свое тело как облачко нанитов. - Так мы быстрее отстанем.
        Спустя пятнадцать минут мы были далеко от места происшествия. Я пригласил Суперубийцу к себе домой.
        - О, это очень любезно, - отметил он. - Но я работаю сам. Тем более с этими деньгами.
        Он выхватил у меня из рук ящик с деньгами. Взломав замок выстрелом, он достал несколько серебряных карточек и бросил мне. Я взглянул на них.

+ КРЕДИТЫ: 230
        - ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО: «ОСТАНОВИТЬ ИЛИ НЕТ»
        - ВЫ ПОМОГЛИ СУПЕРУБИЙЦЕ СКРЫТЬСЯ.
        - НАГРАДА: +230 КРЕДИТОВ, +260 РЕПУТАЦИИ С СУПЕРУБИЙЦЕЙ
        - Все, - Суперубийца развернулся. - Будет что-то нужно, обращайся. Я постараюсь найти неплохой отель.
        Он убежал, скрывшись в темных проулках. Я двинулся в школу. Ее уже почти восстановили ремонтные роботы. Я спросил у учителей, что это случилось, но те не желали отвечать, точно с них взяли подписку - что не исключено. Много людей в черном ходило по школе, что-то искали, в итоге поговорили с некоторыми учениками, поспрашивали, не видели ли они лица Роя, те отвечали, что нет и на том все закончилось.
        В общем, такое впечатление, будто ничего не произошло. Хотя мне какое дело, полицейские пусть разбираются.
        В школе все только и говорили о нападении, хоть и не с таким ужасом. Оно и правильно: в наш город иногда залетают террористы с других планет и устраивают беспорядки. В прошлом году взорвали космопорт. Но все это не повод волноваться, разве что тот синий скелет был очень, очень странным.
        Это ведь был Первый. Самый настоящий Первый, коренной житель Паралакса. Кому расскажу - не поверят. Ведь их давно не существует.
        После уроков я отправился в библиотеку, где решил поискать информацию о Первых. Найти мне удалось не так много, но в процессе я натолкнулся на объявления о поиске рабочих в газету, завод, космопорт, ботанический сад, биофермы, и прочие прелести. Раньше я как-то не обращал на это внимание, но сейчас, имея на кармане двести кредитов, я подумал, что неплохо было бы заполучить больше. А для этого неплохо бы найти работу.
        - Вот блин, - собравшаяся около окна компания из Бодака, Карлайла, Фила и каких- то девчонок громко обсуждали что-то. - А ведь я был там, когда все это началось. Бам, бум, - вещал Бодак, - взрывы, драка... там был Человек-рой.
        - Да ну? - удивился Фил.
        - Я тебе говорю. Он, вместе с каким-то парнем, дрался с огромным синим скелетом. Уж не знаю, кто тот другой, но Роя я сразу узнал. Вблизи он не такой уж и страшный, - самоуверенно добавил Бодак.
        - Да, вот это было, - протянул Карлайл. - А нам на уроке физики предлагали работу. Приходил такой странный парень и раздавал листовки, вот. «Работа подопытным в Городскую Лабораторию». Круто, да? Вас будут заражать разными болезнями, а потом пытаться излечить. Но это лишь по желанию. Самая обычная работа там состоит в том, что на вас испытывают новые разработки.
        - Жуть! - прокомментировала девочка, кажется, ее звали Мария, она подружка Софии. - Кто на такое пойдет?
        Спустя двадцать три минуты я был в офисе компании «Лэндор Лабс», одной из главных конкурентов «Спящего Пса». Тихая приемная, где как раз поместится несколько человек на креслах, и панорамное окно с видом на дневной город. Тут все было белым как... как белое. Словно бы тут никогда никто не пачкал ни пол, ни стены. Все, кресла, столы, журнальный столик и даже журналы - все белое.
        Я приблизился к столику, за которым сидела приятная, но строго одетая, с заплетенным в узел волосами, девушка. На бейдже у нее значилось «Джоанна», и она улыбалась мне улыбкой, которой приветствуют любого незнакомца.
        - Да? - Ангельским голосом полюбопытствовала она.
        - Я... мне нужн... я насчет работы... э-э... - промямлил я.
        - А, - встрепенулась Джоанна. - Понятно. Сейчас запишу вас. Как вас представить?
        - Роман сто первый, - почесав затылок, представился я.
        - Понятно. Присаживайтесь, ждите своей очереди.
        Я присел. И начал ждать.
        Ждать пришлось долго. Не знаю, сколько прошло, наверное, не меньше часа, когда девушка за стойкой позвала меня.
        - Роман?
        - Да, - вскинулся я. - Я тут...
        - Заходите.
        Я подошёл к белой двери. За нею был слышен шум множества голосов, свист работающих устройств и металлические голоса роботов. Господи, что я тут делаю? Какого фига я решил, что могу тут работать? Да кому я нужен!
        Мне нужна работа. Кроме той двухсотой, что мне дал Суперубийца и нескольких сотен на карточке от Центра Защиты Детей, у меня нет средств на существования. А еще мне по любому нужно найти работу, иначе у меня заберут дом и отправят в один из этих «санаториев», куда в здравом уме не полезет ни один ребенок - уж не знаю почему, но проверять не хочу.
        Так, соберись, тряпка!
        - Вы идете? - послышался ласковый голос Джоанны.
        - Ага, - нервно кивнул я и, обливаясь потом, вошел в помещение с табличкой «Лаборатория 1».
        Это было... невероятно. Огромное помещение, круглое, сверху накрытое стеклянным куполом. По всей площади расставлены разнообразные рабочие столы: на одних химические приборы, другие содержат оборудование для проведения физических опытов. Всюду полно людей, в основном от тридцати, как я определил по внешним характеристикам, ни одного студента. Каждый занят своей работой. Вон тот парень смешивает разноцветные реагенты и его руки и лицо покрываются гарью от короткого взрыва; две женщины колдуют над небольшим устройством, которое явно не предназначено для использования в домашних условиях; еще какой-то седой старик бегает вокруг трубы около пяти метров в диаметре, внутри которой на огромной скорости передвигается красный и зеленый свет.
        Я столкнулся с усатым мужчиной, в руках у которого была папка с виртуальными бумагами. От столкновения они разлетелись по полу, и я стал собирать, извиняясь:
        - Простите, я не хотел, я...
        - Что ты делаешь? - В голосе мужчины прозвучало искреннее непонимание.
        - Я... я...
        Он взял с пола папку, торкнулся корешка пальцем и в следующую секунду виртуальные бумаги сами по себе слетелись в папку и сложились внутри ровным рядом.
        - Э-э... - сказал я.
        - Я Гена Руз, - мужчина протянул руку. - А ты кто?
        Тряхнув головой и собравшись, я пожал руку:
        - Я Роман сто первый. Я сюда на работу.
        - О, экспериментатором? - он оценивающе осмотрел меня с ног до головы.
        - Э... да? - попробовал я. Название похоже на то, что мне нужно.
        Гена Руз покачал головой.
        - Не возьмут тебя, ты же школьник. По закону проводить опыты на неполнолетних нельзя. Или тебе есть восемнадцать?
        - Нет, - я поник головой. Вот же блин! А ведь знал, знал, что так будет. И какого фига вообще пошел сюда? Сидел бы сейчас дома...
        - Но я могу взять тебя к себе помощником.
        Далекая звезда надежды забрезжила в моей голове.
        - Правда?
        - У тебя руки с того места растут? - Гена Руз сложил руки на груди.
        - Наверное.
        - Тогда иди к вон тому парню и скажи, что ко мне помощником. Давай, жду тебя через десять минут возле своего стола.
        Он отправил меня к молодому парню, сидящему возле входа. На бейдже у него значилось «Натан, Администратор» и вид он имел очень занятой, все время перебирал бумагами, отвечал на звонки, в общем, двигался как осьминог, размахивая конечностями. Мне показалось, что он даже ногами способен брать трубку.
        - Здравствуйте, - взбодренный Геной Рузом я уже более уверенно подошел. - Меня направил мистер Роз, он сказал...
        - Подожди, - бесцеремонно прервал меня администратор, поднял трубку, и заорал: - Что? Скажи, что нам не нужны такие! Прочь всю эту чушь. Мы занимае... мы за... да заткнись ты! Я сказал, что мы занимаемся только экспериментами, а производство на минимальном... на минимальном уровне, я сказал, отдельными партиями! Да хватит меня перебивать, черт побери! Да. Да. Ага. Вот, вот так и скажи. Все, давай. - Он положил трубку и повернул ко мне свое красное от напряжения лицо. - Что ты говорил?
        - Я от мистера Руза, - ответил я. - Он возьмет меня помощником.
        Администратор смерил меня взглядом, от которого захотелось убежать. Он что, вот так, с ходу, цену мне дает?
        - Тебе лет-то сколько? - наконец выговорил он.
        - Шестнадцать...
        - А чего уровень восемнадцатый?
        Я встрепенулся.
        - Да так, спортом занимаюсь. Много. Упорно.
        - Ага, - недоверчиво бросил Натан. - Ладно, подпиши вот тут, тут и тут. Ах да, еще тут. И не забудь эти четыре формулировки. Хочешь прочитать?
        Я неуверенно уставился на кипу бумаг, которую он мне предлагал. Честно говоря, чтение всех их займет не меньше дня, так что я ознакомился с договором и все. В нем говорилось, что я обязываюсь являться к 15:00 на рабочее место С-66 и ассистировать мистеру Рузу до 18:00. За неделю мне полагалось 346 кредитов, но до этого надо пережить пробный период в две недели. Думаю, на те деньги, что у меня есть проживу.
        - Вот и отлично, - администратор забрал у меня документы и осмотрел. - Свободен.
        - ВЫ УСТРОИЛИСЬ НА РАБОТУ. ТЕПЕРЬ В ВАШИ ОБЯЗАННОСТИ ВХОДИТ, ВОВРЕМЯ ПРИХОДИТЬ НА РАБОЧЕЕ МЕСТО И ВЫПОЛНЯТЬ ОБЯЗАННОСТИ ПОМОЩНИКА ГЕНЫ РУЗА.
        - ЗА ОПОЗДАНИЯ У ВАС ОТНИМАЕТСЯ ЗАРПЛАТА.
        - ЗА НЕВЫПОЛНЕНИЯ У ВАС ОТНИМАЕТСЯ ЗАРПЛАТА.
        - ИНИЦИАТИВА ПООЩРЯЕТСЯ. ТАК ЖЕ У ВАС ЕСТЬ ВОЗМОЖНОСТЬ НАЧАТЬ ДВИГАТЬСЯ ПО КАРЬЕРНОЙ ЛЕСТНИЦЕ, ЧТО ОЧЕНЬ НЕПЛОХО В ВАШЕМ ВОЗРАСТЕ.
        - БОНУСУ, В СВЯЗИ С НОВОЙ РАБОТОЙ:
        - РЕПУТАЦИЯ ВСЕХ УЧЕНЫХ НОВЫ +100, РЕПУТАЦИЯ С ПОЛИЦЕЙСКИМИ ПАРАЛАКСА +230, РЕПУТАЦИЯ СРЕДИ УЧЕНИКОВ ШКОЛЫ +300
        - ЗАРПЛАТА: 346 КРЕДИТОВ (ОСТАЛОСЬ 14 ДНЕЙ ПРОБНОГО ПЕРИОДА).
        - УДАЧИ!
        - И все? - неуверенно спросил я.
        - А чего ты хотел?
        В этот момент к нам приблизился мистер Руз. С ним было два человека в белом, один полный, видно, что не ученый, скорее офисный работник, а другой тощий как палка, с длинными волосами и добрым лицом.
        - Натан, позвони во вторую камеру, пусть примут четыре заказа, - сказал тощий.
        - Это не моя обязанность... - начал, было, администратор, но толстый его прервал:
        - Делай, Нат.
        - Ладно.
        Все повернулись ко мне и тоже осмотрели с ног до головы. Блин, они все тут привычку такую имеют, осматривать чужих? Мне уже неудобно становится от всех этих взглядов.
        - А это, господа, мой новый помощник, - представил меня мистер Руз.
        - Какой институт? - Добродушно поинтересовался тощий. Его звали Ольгерд Вуд, судя по бейджу, а толстого Максимилиан Гантер.
        - Что? - Не понял я.
        - Э, нет, нет, - мистер Руз развел руками. - Он не учится на ученого. Я взял его, потому что нам тут позарез нужны крепкие, трезвые парни, а не все эти лаборанты, у которых дым от реагентов уже в мозгах.
        - Но он же ничего не понимает, - спокойно отметил мистер Гантер.
        - Научится.
        - Ну, смотри, - неуверенно протянул Ольгерд. - Не спалите лабораторию, только. Знаешь, как оно бывает.
        Домой возвращался по воздуху. Как же хорошо, свободно чувствует тело, когда не приходится поддерживать форму обычного подростка, а свободно летать в виде облачка нанитов. Мне начинало казаться, что я смогу привыкнуть к этому. Ведь, что плохого случилось? У меня появились силы, и неплохие, надо только разобраться с ними.
        Вот только эти силы не помогли мне спасти родителей...
        Я влетел в горящий дом. Откуда-то с кухни доносились женские кирки, так же там кто-то стрелял. Приняв форму кокона и скрыв свое лицо, я устремился туда. Огонь обжигал, некоторые наниты падали, - у них перегорали системы от температуры. Надо бы что-то с этим поделать, реплицировать нанороботов из термостойких материалов, что ли.
        Кухня горела, дым застилал все, и моему взору это очень мешало. Пришлось расстелиться по полу, чтобы хоть что-то разглядеть.
        Родители стояли у выхода на улицу. Перед ними был еще кто-то, я не разобрал лица в дымовой завесе...
        - Только рыпнитесь! - Рявкнул он и его голос показался знакомым. Очень знакомым.
        Страх захлестнул все нутро. Нет, что тут происходит? Кто это такой и что он задумал? Надо его остановить!
        Я рванулся к нему, но прозвучали два выстрела. В ужасе я взглянул на родителей. Они лежали на полу и... смотрели на меня укоризненными взглядами. Они были мертвы, но смотрели, смотрели на меня...
        Злость захлестнула. Я набросился на бандита, или кто он там. Создавая из нанитов стальные кулаки, я наносил удар за ударом. Я бил, бил пока его лицо не покрылось кровью, пока не хрустнул нос, я был его и готов был убить.
        Он упал на пол, выронил пистолет. Мои наниты по сигналы «съели» оружие и тут же в голову поверженного врага упиралась моя рука-ствол.
        - Ты убил их! - Заорал я со страшной злобой так, что даже не узнал собственного голоса.
        Он улыбнулся, засмеялся, выхаркивая кровь.
        - Нет, - протянул убийца. - Это ты их убил. Ты! Взгляни на меня!
        Я невольно осмотрел его. И ужаснулся.
        Это был я...
        - НЕТ! - Я сорвался с кровати и повалился на пол.
        Я спустился на первый этаж и уселся на диван в гостиной.
        Дом был пустым. Казалось, тут даже призраки не живут.
        И очень, очень тихим...
        В доме напротив тоже горел свет. Я приблизился к окну и посмотрел туда. Кажется, там жила семейная пара, альтернативная семейная пара, точнее. Марк и Макс, так их звали, это двое, сколько себя помню, были самыми тихими соседями, каждый раз, когда мы с семьей ходили к ним в гости, они были такими любезными, такими приятными. Хоть и странными. Отец говорил, что нынче такая мода, «быть странным».
        Сейчас в гостиной было светло и там, на диване, обнявшись, сидела парочка. Господи, даже эти счастливы. Глядя на картину семейного счастья, мне стало так грустно, что хотелось взвыть. Мой дом показался безжизненной коробкой, которую надо спалить, чтобы не мозолила глаза.
        Как же тоскливо...
        На следующий день в школе я сидел на первом уроке и понимал, что вот-вот усну. В моей голове проносилась масса мыслей, каждая пыталась зацепиться за проносящееся мимо сознание, но из-за недосыпания я не мог сосредоточиться.
        С каждой секундой становилось все тяжелее удерживать глаза открытыми. Я не замечал ничего и никого вокруг, и даже если бы кто-то обратился ко мне, то я бы не ответил.
        Первый рабочий день был испорчен. Я притащил себя в лабораторию, где в раздевалке мне вручили комплект из халата, рукавиц и сказали идти к мистеру Рузу. Тот уже был готов и дожидался меня. Заприметив меня, он добродушно поприветствовал и сказал садиться за компьютер.
        - Проверь результаты сканирования АС-4, - сказал он. - Вот, смотри. Это нормальный результат. А вот это плохой. Такие надо отсылать на вот этот компьютер, где им займется Наташа. Иногда могут попадаться вот такие, где результат не установлен, их в отдельную папку. По сути, тебе надо просто пересортировать это все. Я бы и сам занялся, да только надо идти в шестой отдел, - словно извиняясь, пообещал ученый. - Завтра займемся одним интересным делом, хорошо?
        Я кивнул. Мистер Руз хлопнул по плечу:
        - Эй, все нормально? Какой-то ты...
        - Не выспался, - сказал я. - Не спалось.
        - Это из-за родителей?
        Я непонимающе уставился на него.
        - Мы проверяем всю информацию о человеке, - пожал плечами мистер Руз. - Ты не волнуйся, у нас в лаборатории не пропадешь. Авось, окончишь школу, поступишь в институт и тогда на полную ставку. Тут бывает интересно, если знаешь, чего хочешь.
        Я тупо кивнул.
        - Ладно, не скучай.
        Он ушел, и я сразу почувствовал себя одиноко. То есть это почти невозможно, ведь тут под одной крышей, - куполом, - около сотни людей и все говорят, шутят, кто-то даже смеется, не слишком занятой. Но все они были чужие мне, я никого не знал. Наверное, это словно находится среди поля статуй.
        Просматривая результаты, я заскучал и решил слазать в Сеть. Все равно времени много, а работы не так уж завались. Зашел на один из множества новостных сайтов, открыл последние новости. Этой ночью был ограблен банк, небольшой, всего лишь отделение. Я открыл выложенную видеозапись с камер и всмотрелся. Черт возьми, это же Суперубийца! И с ним банда, не меньше четырех человек, все в масках и с оружием. Я бы не узнал его, если бы не эта дергающаяся походка и манер речи, когда он говорил сам с собою - ну, то есть на записи не было голоса, но рот под маской трясся как гремушка.
        Я часто задышал от возмущения. Я помог ему, а он дальше проворачивает свои дела?! Так нельзя!
        Я решил написать ему по личной почте:
        Я: «Привет, это я. Ты чего творишь?!»
        Ответ пришел быстро:
        СУПЕРУБИЙЦА: «А что?»
        Я: «Да ничего! Банк кто грабил?!»
        СУПЕРУБИЙЦА: «Эй, это просто работа. Меня наняли».
        Я: «Кто?»
        СУПЕРУБИЙЦА: «Тебе-то что? Хочешь повязать? Так вот не получится, этот человек слишком большая сошка для тебя».
        Моему возмущению не было предела. Это для меня то большая сошка? Да какая разница, кто бы ни был, он не устоит перед моей мощью!
        Я: «Кто он?»
        СУПЕРУБИЙЦА: «Колин Френсис. Какой-то местный, из правительства. Очень крутой чувак, уже давно занимается грабежом и махинациями, так что я не первый. Я всего-то зарабатываю на том, что хорошо умею».
        Я: «Ну да, ты весь из себя святой».
        СУПЕРУБИЙЦА: «А вот иронизировать не надо. В вашем мире меня на работу не возьмут, я узнавал. Для этого нужно иметь специальный номер, как у тебя, а присвоить нельзя, все зарегистрировано».
        Я хмыкнул.
        Я: «Ты узнал это, чтобы иметь возможность отмазаться от подобного разговора?».
        СУПЕРУБИЙЦА: «Слушай, заткнись, а? Будешь шутить в таком духе, и я приду к тебе. Может ты и маленький наивный засранец, но я убиваю без раздумий того, кто мне надоедает».
        Я: «Не горячись».
        СУПЕРУБИЙЦА: «А ты не зли меня. Ты всего лишь школьник, у которого каким-то макаром появились силы. Имей в виду, что чем ты сильнее, тем сложнее с собою разобраться, а чем тебе сложнее, тем больше ты путаешься, и вот тут-то прихожу я и даю тебе люлей».
        Я: «Очень логично».
        Найти информацию по этому Френсису Колину оказалось легко, если искать официальную информацию. Родился на Паралаксе, родители прилетели колониальным транспортом с Земли, мать русская, отец американец. Учился в той же школе, что и я сейчас, закончил Институт Экономики с юридическим образованием. Не женат, нет детей мало общается с друзьями, в основном встречается в узком кругу лиц, кроме официальных встреч.
        Неофициальные источники из форумов гласили, что продажен как свинья, за деньги даже маму собственную продаст, страдает манией величия, всегда хотел быть президентом планеты, и даже попытался устроить войну с соседней планетой, в результате чего занял бы эту должность, но не получилось. Подозревался во множестве криминальных справах, включая убийства, организация ограблений, но ничего не доказано и, как результат, разгуливает на свободе. По мнению многих, заслуживает смерти на медленном огне, но так как работает только через своих людей и наемников, - тут мне вспомнился Суперубийца, - то никому еще не попался.
        Уголовное производство, открытое по факту убийства граждан (таких-то), будет закрыто из-за отсутствия доказательств. Об этом рассказал начальник Полиции Паралакса Александр Нейский...
        Уголовное дело по факту кражи имущества в особо крупных размерах будет закрыто из-за отсутствия доказательств факта преступления...
        ...закрыто из-за недостатка доказательств преступления...
        Уголовное дело, открытое на председателя Городского Совета закрыто. В ходе расследования оказалось, что Френсис Колин имеет железное алиби...
        Да, тот еще тип.
        Я: «Как ты можешь на такого работать? Ты пришел к нам из прошлого и первое, что ты сделал, это ограбил гравифургон. А теперь взялся работать на грязного политика. Это тупо!».
        СУПЕРУБИЙЦА: «Что я тебе говорил? Не будь наивным, штампованным ублюдком вроде тех добрых, помогающих горожанам парней. Это слишком скучно. Жизнь намного интересней, если проживать ее не по правилам».
        Я: «Ты несешь чушь. Если не прекратишь, то я тебя остановлю».
        СУПЕРУБИЙЦА: «Попробуй, малыш».
        Разозленный, я пошел домой после работы. Вот уж день. Оказывается, парень, которому я помог, занялся обычной преступной деятельностью. А чего я, собственно, ожидал? Что он сядет в номер отеля и будет смотреть телевизор? Нет, он не из таких.
        Хотя мне, откуда знать, из каких он? Сколько я знаю этого парня? Несколько минут, пока дрались да и все. Если бы он мне не помог, то я бы еще тогда, около фургона повязал. Но блин, я же не мог вот так ему отблагодарить.
        А теперь он сам нарывается. Пусть попробует учудить еще что-то, отправится в тюрьму с этим своим Френсисом Колином. Посмотрим, насколько он крутой за решеткой.
        Глава 8. Бывший друг
        Несколько людей гнались через проулок. Их было четверо, один представлял собою настоящего гиганта, способного одним ударом вбить в землю врага. Остальные были вооружены разносортным оружием, в основном плазменные дробовики. Возглавлял их крепкий, одетый во все черное и с пулеметом на плече, Суперубийца.
        Я следил за ними, находясь в воздухе сверху. Старался быть незаметным, что взять моего «друга» с поличным.
        Сегодня он нарвался. Я не позволю ему устроить еще какое-то крупное преступление, только не пока я - это миллион нанитов. Надо остановить этого парня и его друзей, а то они совершенно распоясались.
        То есть серьезно, распоясались.
        - Эй, Супер, как насчет вон того банка? - Они остановились и один указал на улицу, где находился небольшой банк. В ночное время он был закрыт.
        - Я же сказал, - раздраженно произнес Суперубийца. - Мы грабим Мэрию. Заказчик приказал не отвлекаться ни на что.
        - Но разве нам от этого хуже станет? А денег прибавится!
        - Заткнись, - Суперубийца прижал говорившего к стенке. - Ты будешь делать то, что я скажу, а иначе твоя голова разлетится как арбуз того парня, которого я пришил как-то.
        Но бандиты не хотели так просто уступать.
        - Эй, ты че трогаешь его? - Заступились остальные. - Он дело говорит, можно грабануть тот банк и денег натянуть. Кто нам что сделает?
        - Да, да, - поддакнули остальные.
        - Если ты не с нами, то мы сами это сделаем.
        Суперубийца был разъярен. Я видел, как вспухают вены на его лице, как напрягаются кулаки. В следующее мгновение он одним быстрым движением опрокинул «бунтаря» на лопатки и придавил ногой.
        - Я сказал, что вы будете делать все так, как скажу вам я! - Рявкнул он. - И не смей, не подчиняться, а то я в натуре пристрелю тебя! - Для верности он достал пистолет и приставил ко лбу поверженного.
        Повисла напряженная пауза. Противники меряли друг друга злобными взглядами, от которого даже воздух потрескивал.
        - Ладно, ладно, - наконец протянул бандит. - Тоже мне, грозный убийца. Идем уж, ограбим твою Мэрию.
        - Вот и отлично.
        Я огляделся. До мэрии оставалось пройти метров сто, не больше. Учитывая, что сейчас ночь, и никто не ожидает, что кто-то станет грабить правительственное здание, там, скорее всего, кроме охранника никого нет.
        Наконец они дошли до Мэрии. С треском проломив вращающиеся двери, Суперубийца повел свою шайку внутрь. Я, превратившись в две струйки, проскользнул по потолку незаметными ручейками и собрался в облачко в темном углу. Кажется, меня никто не заметил, по крайней мере, виду никто не подал.
        Холл Мэрии был ничем не особенным, большим помещением с четырьмя колоннами и стойкой посередине. За которой, взвалившись на плечо, храпел старый, усатый охранник. Бандиты направились к нему.
        Время!
        - Стоять не двигаться! - эту фразу двое грабителей услышали за миг до того, как в них врезался огромный стальной молот. Отлетев к стенке, они осели на полу без сознания.
        - Ты! - Закричал Суперубийца и выхватил пистолет.
        Я обошел его сзади и попытался вырубить ударом в затылок. Но Суперубийца оказался ловким, он просто выскользнул из моих сформировавшихся рук и откатился в сторону. Выхватив пистолет, он несколько раз выстрелил в меня. Около сотни нанитов сплавились сразу, опав на пол капельками металла, я же сразу рванулся вверх, уходя от следующих выстрелов. Надо заметить, Суперубийца стрелял точно.
        Я полетел на него. Схватив за плечи, поднял над полом, но тут сбоку прилетели, выстрели, расплавившие мои руки и я выронил Суперубийцу. Тот, не теряя времени, спрятался за стойкой охранника, который тоже испуганно прижался где-то там.
        - Это еще кто такой?! - Закричал бандит, здоровый как бык, размахивая своими руками-таранами.
        - Это тот чувак, про него еще в газете писали, - ответил ему второй, доставая из-за плеча портативный гранатомет, напоминающий громкоговоритель. - Сейчас проверим, так ли он устойчив к взрывам!
        Первая граната разорвала стену около меня, ничуть не задев нанороботов. Я образовал из себя беспорядочное облако, широко разлетевшихся нанитов, и двинулся вперед, на врага.
        - Тебе не хватит патронов на всех, - мой голос звучал как голос робота в фильмах.
        - А мне и не нужно!
        Бамс! Бамс! Две гранаты разорвались в воздухе позади меня, и сожгли добрую половину нанитов. Испугавшись, я собрался в единого человека и прыгнул на врага. Несколько ударов в голову металлическими кулаками заставили его отключиться.
        - Ага, ты не бессмертен! - Заорал сзади Суперубийца.
        Я развернулся. И ужаснулся. Он стоял, направив на меня пулемет. От такого количества пуль так просто не убежишь...
        - Послушай, Суперубийца, мы можем решить это спокойно, - произнес я.
        Тот ухмыльнулся, подняв оружие:
        - И как же? Если только ты не заплатишь больше, то я не желаю ничего слушать. Заказ есть заказ!
        Надо придумать, как отключить его, не попавшись под огонь - после шквального огня из такого оружия от меня останется пара-тройка нанитов. Что же придумать?
        - Зачем тебе это? - спросил я. - Разве ты преступник? Ты же помог мне с тем синим скелетом! Я думал, ты хороший парень.
        - Я наемник, - коротко ответил Суперубийца. - И мое имя объясняет все. Что-то не нравится? Так уйди с моего пути или я превращу тебя в решето. Да, именно в решето, как бы глупо это не звучало по отношению к тебе, Человек-Рой.
        Нет, я не дам ему ограбить еще что-то на моих глазах. Этот парень расслабится, если я стану уступать ему.
        - Нет. Ты уйдешь отсюда только в компании Полиции.
        - Ну, уж нет! - его зрачки сузились. - Получай!
        Дождь плазменного огня обрушился на меня внезапно. Я рассредоточил нанитов и отдал им команду повредить оружие. Мы двинулись вперед как серая волна металла, обрушились на Суперубийцу, захлестнули его и поглотили все оружие, ножи, пистолеты, пулемет, оставив только ободранную одежду.
        - Черт! - Заорал он. - Меня так просто не возьмёшь!
        Он встал и захотел убежать, но внезапно вокруг его ног и рук образовались кандалы, прикрепившие его к одной из колон. Споткнувшись, наемник упал челюстью на мраморный пол.
        - Попадись еще мне, - злобно протянул он. - И что теперь? Убьешь меня? Или сдашь копам?
        - Именно. - Я подошел к рабочему месту охранника, тронул его за плечо и сказал: - Звоните в полицию.
        Но ждать не пришлось.
        Внезапно дверь мэрии распахнулась. Внутрь, с винтовками наперевес, ворвались спецназовцы в черном. Заприметив меня, они заорали стоять на месте и не двигаться, одновременно целясь из своего оружия.
        Я растерялся. Блин, вот это попал. Надо бы выбираться.
        В мгновение я растворился в воздухе и, под взгляды непонимающих ничего спецсолдат, устремился на улицу, точно песок, гонимый ветром. Оказавшись под луной, устремился на крышу ближайшего здания, оставив мэрию позади.
        Суперубийцу я поймал. Хоть и с большим трудом. Надо в следующий раз быть лучше защищенным.
        - Представляете, этой ночью Человек-Рой хотел ограбить мэрию, - восторженно воскликнул Бодак, когда я сидел в столовой школы и кушал бутерброд. - Он приперся туда, чтобы украсть что-то, но рядом оказался какой-то парень, бывший военный, так вот он дал Рою по заднице как надо!
        - Ты не упомянул, что Человек-Рой обмотал его железяками, - подсказал Фил. - Точно говорю, он хотел убить бедного военного.
        - Вот вам и хороший парень Человек-Рой, - ухмыльнулся Карлайл. - На самом деле обычный преступник. Интересно, кто он на самом деле?
        Все оглянулись. Взгляды троих парней устремились на меня.
        С моего бутерброда упала колбаса.
        - Уж точно не сто первый, - засмеялся как конь Бодак. - Эй, сто первый, слышал, ты в лабораторию устроился, подопытной крысой? И как оно, скоро мы увидим на месте твоей рожи крысиную морду?!
        Я отвернулся, доел свой обед. Полдня в школе уже прошли с той ночи, когда я поймал Суперубийцу, осталось еще немного. Поймал Суперубийцу...
        Выйдя в коридор, я подошел к информационному аппарату и открыл последние новости. Статья электронной газеты «Мачури Таймс» гласила:

«ЧЕЛОВЕК-РОЙ ПОПЫТАЛСЯ ОГРАБИТЬ МЭРИЮ!!!»

«Этой ночью Человек-Рой был пойман за кражей государственного имущества в городском здании мэрии. К счастью, рядом оказался бывший военный, который попробовал остановить грабителя, но был покалечен и закован в наручники...»
        Вот же гады! Они написали о том, что сами хотят видеть, а не что было на самом деле. Или же Суперубийца дал ложные показания. Меня разозлили то, что никто не пытается докопаться до истинны. Утешил только заголовок внизу статьи:

«...оказалось, что этот военный без регистрации, без личного кода и места проживания. Возбуждено уголовное дело по факту нарушения закона «О регистрации гражданских лиц», данный гражданин взят под стражу в местное отделение полиции...».

«...всего через одиннадцать минут после взятие под стражу неизвестного гражданина, который ранее был задержан за отсутствие регистрации, по ходатайству председателя Городского Совета Френсиса Колина был отпущен на свободу...»
        Проворный парень.
        Я собрался идти на следующий урок.
        Мое сердце забилось сильнее.
        Софи шла ко мне.
        - Привет, - поздоровалась она.
        - Э... да, привет, - я смутился, закрывая голограммы газетных выпусков.
        - Слышала, тебе этой ночью досталось. - Ее взгляд стал жестким. - Скажи, что то, о чем пишут в газетах неправда.
        - Конечно, - заторопился я, оглядываясь. Дело шло к следующему уроку и школьники расходились по кабинетам, поэтому на коридорах еще оставались только самые хардкорные. - Это все вранье, тот парень, он хотел ограбить мэрию...
        Она приложила палец к моим губам.
        - Я тебе верю.
        Я кивнул. Знаю, идиот.
        - Эй, как насчет, сходить сегодня в кино? - Решился я.
        Софи несколько секунд смотрела на меня невидящим взглядом, точно размышляла о чем-то глубоком. Блин, мои нервишки начали сдавать, я вспотел, но держался. Я давно задумывал пригласить ее, но все никак не решался. Она столько для меня сделала, может и не откажет? Ну, то есть, я не имею в виду, что раз она мне помогает в этом моем секретном деле, то я ей нравлюсь, но... где-то там глубоко в сердце сидит надежда, что это именно так.
        Я и сам не понимал, когда начали проявляться эти чувства. Как сейчас: при виде Софи я просто впадал в панику!
        - То есть, сходить в кино, вдвоем? - Она не сводила с меня взгляда.
        - Э-э, в общем, да, - я почесал затылок. - Это я и имел в виду. Э-э... так ты как?
        - Сегодня?
        - Сегодня. Скажем... в 18:00.
        - Сегодня. В 18:00.
        Я неуверенно улыбнулся. Мне показалось, что она меня разыгрывает.
        - Да, - подтвердил я неуверенным тоном.
        - Да, - в тон мне сказала Софи.
        - Вот...
        - Чур, фильм выбираю я. А то кто знает, какие у тебя вкусы.
        Хух, кажется, обстановка разрядилась.
        - Ага, - уже легче сказал я. - Боишься попасть на плохое кино?
        - Точняк, - она щелкнула пальцами. - Эй, идем уже на урок, учитель наверняка заждался. Чувствую, кому-то влетит из-за этого. Хотя и точно не мне.
        - Почему это?
        - Я же девочка. А вот тебя математик только в радость поругать.
        - Спасибо, обрадовала.
        - Если что, вызывай свои силы, - заходя в кабинет, бросила Софи через плечо.
        И я не понял, шутила ли она или серьезно сказала. В конце концов, я решил, что у нее отличное чувство юмора и забил на это.
        - Дай ка мне вон то устройство, - попросил мистер Руз.
        Я находился в той самой лаборатории, где мне предстояло зарабатывать на жизнь. Сегодня я был одет в белый халат лаборанта, и стоял возле большого стола мистера Руза, на котором были разложены всевозможные устройства, образцы, и виртуальные листы с записями.
        Я схватил небольшую лупу с экранчиком и кнопкой на одной стороне. Мистер Руз достал откуда-то из задвижки стола нечто маленькое, кажется, это было круглое стеклышко, прикрытое крышкой. Подойдя к микроскопу, он открыл его и положил сбоку, навел лупу. Я подошел ближе и тоже взглянул на голограмму увеличенного изображения.
        - Это что? - не понял я.
        Лапа показала нечто маленькое, металлическое... кажется, это был жук, или комар, точно не разобрал, но он определенно был из железа.
        - Это, друг мой, - торжественно сказал мистер Руз, - наноробот, а точнее - будущее науки.
        Я сделал вид, что не понял его. Хотя, что насчет будущего мне было и так не ясно.
        - Что еще за наноробот?
        Мистер Руз добродушно похлопал меня по плечу, как невежу, которому только предстоит постичь тайны вселенной:
        - Наноробот, около трех нанометров в длину, единственный в своем роде. Мне пришлось долго выпрашивать, чтобы начальство попросило полицию, провести меня поиски в местах, где появлялся Человек-Рой. И вот, сегодня с утра в мэрии мне удалось найти несколько образчиков. Я собираюсь изучить их, и ты мне поможешь.
        Мое сердце забилось сильнее.
        - А зачем вам это?
        Мистер Руз посмотрел на меня, словно я грязно выругался о науке в целом.
        - Если мы сумеем изучить его, - говорил он, - то сможем повторить и создать своего наноробота. И тогда Человек-рой уже не будет таким исключительным.
        - По моему, Человеку-рою не стоит мешать, он отлично справляется...
        - Да, - глаза ученого горели огнем жажды, - но он один. Представь, что мы сможем помочь ему. Это же будет просто невероятно - мир, где люди владеют нанороботами! - Он завелся не на шутку. - Пропадут болезни, мы станем намного сильнее, физически устойчивее. Да это один из первых шагов к величайшему прогрессу.
        Я не разделял его точку, зрения и потому попробовал переубедить. Уж очень меня пугала перспектива, что кто-то кроме меня будет разгуливать по улицам, способный на все, что угодно. Может, это и эгоцентрично, скорее всего, так и есть, но у меня было ощущения, что изучать нанитов не стоит. Опять вливают мне в мозг свои сообщения, что ли, эти маленькие роботы? Если так, то неплохо было бы разобраться.
        Хотя с другой стороны... если изучать нанитов, то эта лаборатория подходит как нельзя лучше - тут есть все необходимое. Главное, надо проследить, чтобы мистер Руз не зашел слишком далеко, и чтобы его исследования шли на пользу моим способностям.
        Отличный план. Осталось сказать ему «Эй, мистер Руз! Вы не могли бы изучить нанороботов для меня, но при этом не использовать их больше нигде и не сообщать о результатах исследований? ДА» спасибо! Отлично, я вам очень признателен!».
        Надо придумать что-то получше.
        - Но если вам удастся изучить эту технологию, - логически рассуждал я, - то ее в первую очередь станут применять в военных целях, а уж потом в медицинских. Представьте, какое преимущество перед другими городами вы дадите Нове.
        - Войн между городами не было уже давно, - пожал плечами мистер Руз.
        - И что мешает им начаться снова?
        Мистер Руз долго и пронзительно рассматривал меня. Мне показалось, что он принимает тяжелое решение. В конце концов, он кивнул своим мыслям и схватил стекляшку с образцом.
        - Ты прав, - он замахнулся в сторону мусорного утилизатора в виде обычной мусорной корзины, - нельзя этого делать. - Но он не зашвырнул образец в мусорку, а лишь посмотрел на него в упор, подведя к самим глазам. Затем засунул его себе в карман. - Значит так, сейчас займемся изучением технологии полета нанороботов. Это очень любопытно, они используют гибрид антигравитационных и плазменных двигателей...
        После этого я сразу отправился домой, открыл компьютер и открыл страницу с веб-камерами города. У меня ушло больше часа, чтобы найти то, что я искал.
        Точнее - того.
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ГЛАВНЫЙ ПРЕСТУПНИК»
        - ОПИСАНИЕ: ПРОНИКНИТЕ В ЗДАНИЕ ШТАБ-КВАРТИРУ СУПЕРУБИЙЦЫ, ГДЕ ОН И ЕГО БАНДА СОБИРАЮТСЯ И ОБЕЗВРЕДЬТЕ ОПАСНОГО ПРЕСТУПНИКА, СДАВ ЕГО ПОЛИЦИИ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: РЕПУТАЦИОННОЕ.
        - НАГРАДА: +1000 РЕПУТАЦИИ ПОЛИЦИИ НОВЫ (ДЛЯ ЧЕЛОВЕКА-РОЯ).
        Я заглянул через окно в штаб-квартиру Суперубийцы, которая представляла собою отдельную квартиру в жилом квартале, в одной из новостроек. Квартира была большая, на целый этаж, как раз такие покупают только политики и богатеи.
        Внутри, в гостиной, было шумно. Судя по всему, происходило что-то вроде сходки банды. Оттуда слышали голоса, обсуждающие какое-то дело, по отдельным фразам ставало понятно, что дело идет о какой-то награде. Никто не стоял на шухере, поэтому проникнуть на кухню не составило труда. По моей указке наниты сразу же сожрали настенные сигнализации, не успевшие даже отреагировать на присутствие миллионов микророботов. Отмахнувшись от сообщения о новых сложных деталях, упавших в инвентарь, я двинулся в прихожую.
        - Ладно, решим так, - донеслось до меня. - Я забираю пятьдесят процентов, а вы делаете между собою остальное.
        Это был Суперубийца.
        - Эй, а не нагло? - С вызовом отвечал другой голос и еще несколько ему поддакнули, поддерживая.
        - На мне большая часть операции, а вам надо всего-то убить несколько охранников...
        - Несколько?! Да их там с два десятка, если не больше!
        - Хочешь, чтобы я сделал это? - В этот момент что-то завыло с возрастающим звуком, и до меня дошло, что это разгоняется лазерное оружие. - Я, вообще-то, могу и сам лично это провернуть.
        - Так чего позвал нас?
        - Босс приказал. Он думает, что так безопасней. Да и подставить копам будет кого, если спалимся.
        - Чего?! - Похоже, эта новость привела собеседника в негодование. - То есть, если нас схватят, то тебя выпустят, а нас посадят? А не пошел бы ты!
        - Хочешь уйти?
        Я сглотнул. Это было сказано таким тоном, что не оставалось сомнений - выход отсюда у несчастного будет только через окно.
        - Ладно, ладно, спокойно. Сделаем это, и все останутся на своих местах.
        - Уж постарайтесь.
        Свет горел только в гостиной. Заглядывая в каждую комнату, я тонкой струйкой проник через замочную скважину в кабинет Суперубийцы, судя по красовавшимся повсюду надписям «Суперубийца рулит!».
        Я нашел кнопку включения компьютера и сформировал человеческие руки. Вспыхнула голограмма, появился рабочий стол. Ха, этот идиот даже пароль не удосужился поставить. Что ж, для него же хуже...
        Хотя скоро я понял, что пароль и не требовался-то.
        На компьютере не было никакой ценной информации, кроме нескольких электронных писем, в которых Суперубийца под именем Бен Лавкрафт переписывался с неким Залардом Ифлором о качестве современных сборок гравимобилей марки «Кара». Не сомневаюсь - это какая-то зашифрованная информация, но как доказательств не годится никак. Надо что-то явное.
        Ношение оружия разрешено со специальным разрешением, которое имеется только у восьми процентов населения Паралакса, не считая полицию, военных и спецслужбы. Не сомневаюсь, Френсис Колин организует Суперубийце один такой без лишних проблем, так что на ношение оружия надеяться не стоит.
        - Черт, - в отчаянии выругался я и выключил компьютер.
        Осмотрел кабинет. Классическая обстановка, совмещение красоты и комфорта: шкаф, заполненный книгами, красивый, обитый бархатом диван, журнальный столик, сверху свисает нелепая, но вливающаяся в обстановку люстра. Под ногами толстый ковер, ворс которого мог укрыть племя пигмеев от метеоритного дождя.
        За окном стояла ночь.
        Ладно, другого выбора нет, надо попробовать взять Суперубийцу так, без лишних доказательств. По крайней мере, буду надеяться, что попадется какой-нибудь честный коп. А что? Бывают же чудеса.
        Только я успел встать, чтобы выйди через замочную скважину, как дверь кабинета скрипнула. Я мигом упал в мусорный бак.
        Кажется, не заметили.
        Вошел Суперубийца. Он как-то странно осмотрел кабине, словно искал что-то. Затем он вошел и пригласил еще кого-то.
        Наверное, сердце мое в этот момент не существовало как форма, но я явственно ощутил мощный его стук.
        В кабинет вошел Френсис Колин - я узнал его из фотографий в газетах.
        - Присаживайся, - Суперубийца указал ему на диван. - Чай, кофе? Коньяк?
        - Нет, спасибо, - красивым голосом, с хрипотцой, ответил председатель Городского Совета. - Я на минутку.
        Это был худощавый, точно палка, старик с седой бородкой и седыми же волосами, обильно прикрывающими голову. Он ходил, опираясь на трость, по всей поверхности которой были прикреплены какие-то маленькие устройства, некоторые из которых моргали индикаторами. Когда я обратил внимание на одно из них, красная лампочка принялась интенсивно мигать.
        Но Френсис Колин, казалось, не заметил этого.
        - Вижу, ты уже обустроился, - сказал он. - И как идет подготовка к великому делу?
        - Все почти готово, - садясь рядом с Френсисом, отвечал Суперубийца. - Осталось одно дело, но оно очень важное. Без его решения я не стану ничего проворачивать.
        Председатель ухмыльнулся.
        - Ты о нашем ночном друге?
        - Человек-рой, да.
        - Думаешь, это такая уж проблема?
        - Да! - Тон Суперубийцы был такой, что он и представить не мог, что я какая-то мелкая преграда. - Он сорвал дело с мэрией.
        - Но, в конце концов, ты все провернул.
        - Да, но это с вашей помощью. На этот раз все должно пройти тихо и незаметно, а этот гад не умеет так работать. Я уже не говорю про парней, в, которых ты мне дал. Эти запросто станут палить во все стороны, как только заметят Человека-роя, или, того хуже, убегут, обоссавшись от страха. Они же дилетанты!
        - Так ты считаешь, надо решить проблему с Человеком-Роем?
        - Да!
        Френсис Колин встал. В следующие мгновения произошли события, к которым я никак не был готов.
        Он резко поднял свою трость, направив ее на меня. Я ощутил боль в каждом нанороботе - именно так можно было описать то, какое воздействие причинило на них непонятно откуда взявшееся излучение. Уровень здоровья начал стремительно падать, многие наниты сыпались на пол мертвыми микрожелезками.
        - Не такая уж это и проблема! - Воскликнул председатель, не опуская палки. Излучение, исходящее из его палки испускало громкий вой, как будто полицейская сигнализация зависла на самой высокой ноте.
        Суперубийца выхватил пистолет и выстрелил в мусорную корзину.
        - Нет, - рявкнул Френсис Колин. - Я сам прикончу его.
        - Как хочешь, - Суперубийца убрал пистолет, но не спрятал в кобуру, а поднял на уровень головы. - Только осторожней, этот парень скользкий.
        - Не для меня.
        Я вылез из мусорки и ушел под потолок. Излучение было направленным, поэтому я на несколько секунд вышел из его влияния, но ненадолго. Старик поднял свою трость, и миллионы нанитов взвыли, отключаясь. Я ощущал каждого из них, ощущал, как каждый возопил об опасности отключения и упал куском микрометаллолома. Я рванулся на старика и ударил в трость, сформировав кулак.
        Я сказал «ударил»?
        В сантиметре от малки возникло силовое поле, убившее еще несколько сотен нанитов. Я отдернул руку, но и старик пошатнулся от кинетической энергии удара. Я замахнулся и ударил его в грудь, отбросив к стенке. Трость отлетела в сторону.
        - Держись, босс! - Суперубийца выстрелил несколько раз, но на этот раз мен удалось уйти от выстрелов как тот парень в «Матрице»! Он рванулся к выронившейся трости, но я перехватил его ударом в челюсть. - ТЫ! - Взревел он. - Меня так просто не возьмёшь! - Он прицелился в меня.
        Я тут же сожрал пистолет, добавив к себе несколько тысяч нанитов. Так, уже веселее.
        - Кончай его! - Крикнул сзади Френсис Колин.
        Блин, а я и забыл про него.
        Уиииии! - взвыла трость, и новая порция излучения заставила меня терять форму кулаков, оставаясь облачком. Оставив Суперубийцу, я двинулся на старика. Образовать кулак было сложно, но я с огромными усилиями сделал это, и нанес удар. Френсис легким движением прикрылся силовым полем трости, взмахну ею, ударил меня. Защитная оболочка заставила нанороботов вырубаться.
        - Так тебе! - Взревел он, пинком трости отшвыривая меня назад.
        - Эй, босс, осторожней, - видя, как мой удар в стену покоцал ее, заметил Суперубийца. - Это мой кабинет!
        - Я куплю тебе другой! - Ответил председатель, вставая надо мною, и занося трость. - Надо покончить с этим!
        Я вырвался в сторону, но трость настигла меня и ударим, пнула в угол кабинета. У меня не было энергии, чтобы убраться.
        - Ты смотри, - Суперубийца встал надо мною, рядом с Френсисом Колином. - Это оказалось проще, чем я думал. Как работает твоя палка?
        - Это высокотехнологичная трость, - с гордостью ответил председатель, демонстрируя «палку» как любимую игрушку. - В ней столько всего напичкано, что хоть что-то да должно было сработать.
        - И что же это? Что сработало?
        Френсис Колин улыбнулся, театрально демонстрируя руками барабанную дробь.
        - Обычный ЭМИ-удар, - презрительно сообщил он. - Хотя у этого парня есть какая-то защита, или он основан на инопланетной технологии, не известной нам, раз до сих пор не рассыпался кучей мусора.
        - Так добей его.
        Френсис Колин хищно улыбнулся.
        - Ну, уж нет. Я хочу посмотреть, что это за существо. Ты на кого ставишь? Зерг или натрон?
        - Что от нас было бы нужно киборгам? - не понял хозяин кабинета. Все время разговора он не спускал пистолет, который достал где-то в столе.
        - Может, его запрограммировали. Сейчас узнаем!
        Сказав это, он включил голограмму настроек своей трости. Я понял, что он увеличивает мощность силового поля - на самой высокой мощности оно уже не было невидимым, а сияло голубоватой оболочкой вокруг «палки».
        - И что ты хочешь сделать? - не понял Суперубийца.
        - А вот что!
        Старик нанес удар по мне. На этот раз множество нанитов сообщили о потери связей и посыпались на пол как песок сквозь пальцы. Я пытался удержать их, но их было слишком много, нанороботы выскальзывали как вода из рук, я не мог держать контроль над столькими, когда их общий искусственный интеллект не помогал мне.
        Это было ужасно. Части меня умирали.
        В конце концов, я понял, что искусственный интеллект сделал последнюю попытку спасти меня: он сформировал из облака нанитов мое обычное тело. Которому не хватало правой руки, половины лица и груди.
        - Ух ты, - оценил Суперубийца. - Откуда ты понял, что это сработает?
        - Наука и сканеры, - пожал плечами председатель. - Ты его знаешь?
        - Да, - кивнул Суперубийца. - Вообще-то я и до того его знал, мы вместе дрались с каким-то синим скелетом возле школы. Но тогда я не думал, что он доставит столько хлопот.
        - Видишь, как все повернулось. - Френсис Колин повернулся в сторону двери. - Эй, там, идите сюда и погрузите этого парня в мой гравилет.
        Пришли бандиты Суперубийцы и осмотрелись. Увидев меня, они аж воскликнули от изумления.
        - Босс, ты прикончил Человека-роя? Вот это круть!
        - Да уж, так ему и надо!
        - Давно пора! А то заладился мешать бизнесу!
        Они схватили меня и понесли на крышу.
        Мне было страшно. Как только мое тело сформировалось, страх захлестнул меня всего. Если бы я мог пошевелиться, то наверняка бы в панике убежал. Но нет, я мог просто наблюдать, как двое идиотов тащит меня к гравилету. Я с ужасом представлял, что со мной сделает такой ненормальный, как Френсис Колин.
        Надо было срочно выбираться! Но как?
        Гравилет... но заряда кристалла Криогенеза оставалось всего двадцать процентов, а это значит, что репликация такого количества нанитов, которая позволит мне управлять своим телом, заберет очень много энергии.
        Но это был единственный шанс.
        Собравшись с мыслями, я приготовился. Гравилет был оборудован двумя дверьми: одни вели в герметично- магнитно- и ЭМИ-устойчивую часть гравилета, а другие в кабину. Вот блин, дело дрянь!
        Мне стоило просто колоссальных усилий дотронуться рукой до корпуса гравилета.
        Но как только я это сделал, наниты принялись быстро реплицировать. Я вскочил на ноги и отбросил бандитов прочь.
        Драться не было сил. Я устремился к краю платформы для посадки гравилетов.
        - Врешь, не уйдешь! - Заорали сзади, и я ощутил, как мне в спину ударила волна разрушающего меня излучения. Произошло это в тот самый момент, когда я сиганул с края и полетел вниз.
        Мимо с бешеной скоростью проносились этажи. Один за другим. На некоторых было светло, там отдыхали люди, там молодежь устроила вечеринку, а там семья уставилась в телевизор.
        Дорога приближалась.
        Удар разнес меня в радиусе десяти метров. Я выпустил последние капли энергии, оставив себе два процента, чтобы собраться вновь.
        Я оглянулся на крышу жилого дома. Там отчетливо были видны две фигуры, уставившиеся на меня.
        Я проиграл...
        С этой мыслью я двинулся домой.
        Глава 9. Космическая Школа
        С этого момента жизнь моя круто изменилась. Я имею в виду, еще круче, чем когда я из обычного человека превратился в существо, состоящее из миллионов нанитов.
        Я мало помнил, как добрался до дома. Вся дорога мелькала перед глазами чередой затуманенных картинок, в которых нельзя было разобрать что-то детально. Вот я иду по Четвертой Стрит, сворачиваю на Четырехугольник и пересекаю угол шестой и Трейсист. Затем я помню, как открыл дверь дома, завалился внутрь и упал на диван в гостиной.
        Дальше все было еще страньше.
        Я несколько раз просыпался от того, что кто-то втыкал в меня провода, в эти мгновения перед глазами мелькали системные сообщения о том, что мне нанесен урон электричеством, но и в то же время энергия нанитов повышена. После каждого такого раза я отключался.
        Смутно помню, как я просыпался и оглядывался. Это не была моя квартира, скорее это было похоже на больницу, только более мрачную, - света мало, а вокруг мельтешили роботы-медики, руки которых представляли собою наборы их разных приспособлений, шприцов и так далее. Кроме меня в помещении были еще койки с лежащими на них пациентами, некоторые что-то шептали, другие просто играли в карты.
        А за большим, панорамным окном было сплошное черное пространство, усыпанное звездами...
        Когда я вновь пришел в себя, то увидел, как надо мной склонилась какая-то девушка. Мне удалось разглядеть выступающие из-под медицинского колпака ярко-красные волосы, хищные узкие глаза и усыпанное веснушками лицо.
        Заметив, что я очнулся, она спросила:
        - Эй, ты живой?
        Я непонимающе простонал что-то.
        - Значит живой. Но тебе еще не время просыпаться. Спи дальше.
        - Что... - с усилием выдавил я, глядя, как девушка что-то вкалывает мне. - Что ты...
        Тьма поглотила все вокруг.
        Снова тянулись короткие мгновения, когда я раз за разом просыпался на несколько секунд и снова отключался. В какой-то момент я начал думать, что все это - лишь галлюцинация, и, вспомнив, в каком состоянии я вернулся домой, подумал, что я умираю, а мой мозг транслирует все эти картинки.
        Вот только все было реальным...
        И вот я в очередной раз пришел в себя. Туман медленно отступал, я начал различать очертания окружающего мира. Мне показалось, что в этот раз все по другому, я, скорее всего, не отключусь так быстро, как раньше.
        Около моей кровати стояли куча аппаратов, почти все имели голографические панели, изображающие разного рода показатели.
        Один из таких тянул к моему телу провода, подкаченные присосками к позвоночнику, вискам, соскам и животу. Ощущение, что по этим проводам двигается электричество и информация, не покидало меня.
        Я находился в той же самой палате с другими пациентами, только на этот раз воле моей кровати храпела Софи. Я сразу узнал ее в серой форме с каким-то знаком змеи на нашивках, но в остальном это была она, моя соседка.
        И она храпела, черт возьми.
        - Эй! - Я ткнул ее под ребра.
        - Что? - девушка встрепенулась, вскочив с кресла. Увидев, что я смотрю на нее, она обрадованно воскликнула: - Ты очнулся!
        Вид у нее был такой, словно она не спала, по меньшей мере, месяц. Нашивка со знаком змеи на руке, имелась и на груди, только более детальная. Вместе со змеей там имелся силуэт космического корабля, звезды, и надпись по колу: «Космическая Школа»
        Что за бред? Неужели я и вправду в больнице? Тогда почему тут все такое темно и незнакомое? И почему за окно сплошное космическое пространство? Может быть, мы очень высоко, а может быть... Нет.
        - Типа того, - буркнул я. - Что случилось?
        Она опасливо огляделась по сторонам. Мне показалось, что девушка чего-то боится, но не спешит об этом говорить.
        - Ты в Космической Школе, - коротко бросила Софи.
        Окей. Теперь все стало понятно.
        - Что?
        - Тебя нашли в твоем доме уже почти мертвым. Наниты потеряли всю энергию и начали отключаться один за другим, тебе оставалось несколько часов до того, как ты посыплешься на пол. Тебя спаса «Кобра».
        - Что еще за кобра?
        - Тебе потом обо всем расскажут.
        Она собралась уходить.
        - Эй, - остановил я ее. - Куда ты?
        Она отдернула мою руку, подошла к передней части моей койки и надавила несколько кнопок на панели управления. Я тут же ощутил, как что-то сковывающее мое тело отпустило, давая свободу. Я даже мог встать!
        - Идем со мной, - Софи помогла мне подняться. Оказавшись на ногах, я сначала потерял равновесие, из-за чего нанороботы на несколько секунд потеряли форму моего тела, оно пошло волнами. - Осторожно.
        Находящиеся в палате как-то странно, с опаской проводили это зрелище. Мне показалось, что они испугались нанитов.
        - Что происходит? - Спросил я.
        - Ты был в отключке три недели, - ответила Софи. - Не бойся, твои показатели хорошие, можно уже ходить. Да тебе и не угрожает ничего, ты же состоишь из нанороботов.
        - Как? Три недели?
        - Да. Ты что-то помнишь?
        - Я пошел к Суперубийце... мы дрались с Френсисом Колином...
        - Да, так все и было. Ах да, вот, держи.
        Она сунула мне в руки кристалл Криогенеза. Я сразу почувствовал себя увереннее с этой штукой в руках.
        Мы вышли из палаты на площадку. Она была круглая и большая, потолок терялся далеко вверху. По стенам тянулись лестницы, вились по кругу и восходили на каждый этаж по очереди. По центру разместился фонтан, большой, переливающийся серебром, шар был утыкан трубками, извергающими струи воды, и снизу ему помогали вертикальные струйки, и все это создавало завораживающее зрелище.
        Мне почему-то вспомнились родители. Им бы это понравилось, мама стопроцентово попросила бы сфотать ее около такого красивого фонтана. А папа, как всегда, просто бы строго смотрел, отказываясь становиться перед фотоаппаратом.
        Вокруг толпились разные жители галактики, среди которых мелькали обычные люди, и похожие на людей зеленокожие аргониане, лица которых были расписаны сложными рисунками.
        - Прости, я знаю, что твой дом был для тебя дорого, после смерти родителей, - сообщили Софи как-то печально. - Но теперь там стало не безопасно. Когда гравилет забирал тебя и меня, я видела, как кто-то вошел в твой дом.
        Она со злостью пнула мраморное кольцо вокруг фонтана, и на нем остался отпечаток ее ноги. То есть, я имел в виду, и правда, в мраморе остался отпечаток ботинка моей подруги.
        - Блин, - пробормотала Софи.
        К нам подлетели два круглых дрона, из которых во все стороны торчали манипуляторы. Один из них сунул в руки моей соседки голографический прямоугольник размером с кредитку и принялся со своим «другом» восстанавливать фонтан.
        Я бы обязательно обратил внимание на эту странность, на огромную силу моей подруги. Но мои мысли были заполнены стольким сразу, что некогда было обращать на это внимание. Я думал о том, что я сейчас фиг знает куда попал, это место очень большое, вокруг полно обитателей галактики и роботов, все смотрят на меня как-то странно.
        Теперь Софи, получившая голографическую карту, выглядела такой несчастной, что мне было ее жаль.
        - Что это было? - наконец спросил я.
        - Что?
        - Ты пнула фонтан. А он крепкий.
        - Ты еще не понял? Я - киборг.
        - Э-э... - я не поверил.
        Ну да, конечно. Вот так сразу. Моя подруга детства - киборг, ага. А я состоящий из нанитов живой организм.
        М-да... Как все странно.
        - Рома, мы все тут не такие, как все, - сказала Софи. - Впрочем, мистер Руз тебе все объяснит.
        - Мистер Руз? И он тут? - Я не верил своим ушам, что этот ученый тоже замешан в каком-то непонятном безумии. - Что здесь происходит?
        - Мистер Руз тебе все объяснит.

* * *
        Мы двигались вверх по лестнице. Мне показалось странным, что тут не нашлось лифта - все вокруг выглядело более чем продвинутым.
        Мне еще сложно было двигаться уверенно. Словно три недели в кровати забрали у меня способность нормально концентрироваться. При движении мои ноги то и дело распадались, и выглядело это так, будто вокруг них летала густая стая мошкары, беспорядочно нарезая круги.
        Когда мы достигли последнего этажа, - и да, это выбило меня из сил, - я перевел дух и уставился на открывшуюся панораму. Передо мной открылось огромное пространство, закрытое от космической пустоты светящимся голубоватым цветом силовым куполом. Это была огромная, размером с доброе футбольное поле, площадь, полностью усыпанная космическими кораблями разных размеров и типов, от фрегатов, до корветов и мелких челноков. некоторые из них стартовали с места, оставляя после себя черные клубы густого дыма, которые тут же всасывали мельтешащие повсюду дроны-мусорщики. Другие корабли садились, из них выходили пилоты, скидывали шлемы и направлялись в разных направлениях, оставляя свои космические судна на попечение роботам-ремонтникам. Я отметил, что некоторые из кораблей выглядели... подстреленными?
        Все это пространство окружали стены, полностью усыпанные дверьми. Сверху тянулся балкон второго этажа, а еще выше не меньше десяти таких. Купол поблескивал на самом верху.
        Софи проводила меня в одно из помещений второго этажа. Внутри двое мужчин играли в какую-то странную игру, а позади них сидел, что-то записывая в голографический блокнот, парень с красными волосами.
        Мужчина, сидевший ближе ко мне, был толстый как мамонт, его глаза все время блестели каким-то азартом, что ли, а губы то и дело кривились каждый раз, когда его соперник объявлял торжественным голосом «Фол!». Он был одет в зеленую форму, на которой имелись множество каких-то странных знаков, многие з которых походили на медали. Вместо змеи на его плече красовался знак с рисунком космического корабля. Он бы отлично смотрелся в каком-нибудь научно-фантастическом сериале про путешествия в далекую галактику, с целью выявления там древних знаний древней цивилизации, покинувшей те места в древние времена.
        - Мистер Натрон, - шепнула мне на ухо Софи. - Он генерал флота «Кобры» и директор всего этого места, так что тебе стоит быть с ним поуважительней. Этого парня зовут Гена Руз, а того парня Вальтер Скотт, он просто один из будущих пилотов.
        Я сразу узнал худощавого, но крепкого мужчину в неизменном белом халате. Я бы за километр услышал бы вонь разных химических реактивов, тянущуюся от него во все стороны.
        - Мистер Руз! - воскликнул я.
        Ученый физик развернулся ко мне и добродушно улыбнулся. Глаза его блестели тем же азартом, которым он сопровождал что-то очень интересное для него, например то дело с нанитами, когда он просто пересилил себя, чтобы остановить исследование.
        - Очень хорошо, Рома, - сказал он. - Теперь в нашей тройке пилотов будет четвертый, чтобы прикрыть.
        Он предложил мне занять место рядом с ним. Я усадился и взглянул на игру. Она представляла собою мини космическое пространство, где на каждого игрока отведен по одному кораблю.
        - Надо за определенно количество ходов победить мистера Натрона, при этом у тебя есть только две ракеты и несколько выстрелов из плазмо-пушки. Давай, ты первый.
        - Э-э, это сложно, - сказал я, неуверенно глядя на открывшуюся мне картину и почесался в затылке. Я никогда не блистал стратегическим мышлением, чтобы вот так с ходу произвести впечатление.
        Если они думали, что я на что-то тут способен, то явно проверяли меня.
        Я выбрал свой маленький истребитель и просто направил его на вражеского, принадлежащего мистеру Натрону, приказав открыть огонь из всех орудий. Как я и предполагал, это не сработало, моя атака лишь побила вражеские щиты, а в следующем ходу директор легко расстрелял меня в упор, что не составило труда бы даже для невежды.
        - Это было просто, - подал голос парень с красными волосами.
        Он был моим ровесником, может, немного выше, на пару сантиметров и более крепкого телосложения. С бледной кожей, волосы ниспадали на его лицо, и мне показалось, что я уже где-то видел эти серые как мрамор глаза. В них читалось оценивающее выражение, словно они были двумя супер-сканерами, которые оценивают вероятность того, когда я врежу ему по лицу.
        - А это Вальтер Скотт, - представил мистер Руз.
        Вальтер бросил взгляд на мои руки, затем перевел на мое лицо. Я сообразил, что его заинтересовало: мои руки рассыпались как песок, рассеявшись вокруг тела. Поняв это, я быстро собрал их воедино.
        Парень выпалил:
        - А когда спишь, ты формы не теряешь.
        Я удивленно уставился на него, но парень тут же встал и вышел из помещения, что-то себе бормоча.
        - Он вел наблюдения за тобою, Рома, - сказал мистер Руз, делая ход в простоватой игре.
        - Это, наверное, круто, - ответил я смущенно. - Но в то же время нарушает мое личное пространство, не находите?
        - Это так, - директор этой Космической Школы посмотрел на меня. - А еще он спас тебя от смерти, так что он имеет право на вознаграждение, не находишь?
        Мистер Руз перестал производить какие-то хитрые действия на карте сражения.
        - Пусть повозмущается, Натрон. Он еще не все тут понимает.
        - О да! Конечно. Всегда так.
        - Надо тебе еще кое-что узнать, - добавил мистер Руз.
        Я ожидал много чего. Но тут мистер Руз встал с кресла. Его прежнее тело, человеческое тело, исчезло, словно голографическое изображение, которое отключили от розетки. Передо мной предстал скелет со светящимися синим костями...
        - Йо-ма-йо!
        Я подпрыгнул, попятился. Наниты пришли в активное движение.
        - Меня зовут не Гена Руз, хотя имя это мне очень нравится - очень уж оно благозвучно. Но на самом деле мое имя произносится на вашем языке как КтГрзухххЧш, - он произвел звук, от которого у меня в ушах зазвенело.- Но тут меня называют Аурон.
        Я посмотрел на Софи. Она кивнула.
        - Аурон, как и Натрон, одни из немногих оставшихся в живых Первых на Паралаксе, - пояснила она мне. - Когда все их сородичи погибли, то им перешла их сила, это что-то типа наследства. Но мистеру Натрону досталось больше, и в древние времена его считали самым настоящим богом, из-за сверхсил, тогда как Аурон один из величайших героев Паралакса.
        - Софи, - нетерпеливо спросил мистер Руз, - поведай ему, кто ты такая.
        - Я уже сказала, сэр.
        - Отлично. А теперь присоединись к нам.
        Софи, как-то нервничая, заняла место около мистера Натрона, хотя мне не было понятно, почему она так боится какого-то толстяка.
        - Вот теперь все честно.
        - Я все еще не понял, - сказал я, - что я тут делаю? Вот только что я был у себя в городе расбирался с... делами. И вот я в каком-то непонятном месте.
        - Я бы выбросил тебя в космос, чтобы не задавал подобных вопросов, - фыркнул Натрон.
        Директор Космической Школы произвел какие-то манипуляции в голограмме игры.
        Его корабль рванулся вперед, по дуге облетел судно Аурона, открывая огонь из плазменных орудий по борту того. Во все стороны полетели части обшивки, но звездолёт остался цел и Аурон уже задумывал следующий шаг.
        - Рома, ты что, ничего не понимаешь? - спросил он.
        - Что я должен понимать? - Я попытался вспомнить все, что говорила мне Софи. - Она сказала, что все это называется Космической Школой, и что она спасла меня с моего дома. А еще она киборг, как я понял.
        - Он не понимает, - уверенно заключил Натрон. - Такие как он никогда не понимают, вот почему их очень скоро убивают.
        - Что?
        Он с раздражением принял ход Аурона, который за удачную атаку получил ремонт корабля в бонус.
        - Боюсь, это тяжелый случай, - вздохнул Натрон. - Скорее всего, придется долго и нудно все рассказывать. А жаль.
        - Что рассказывать? - переспросил я.
        - Многое, - Аурон повернулся ко мне. - Послушай меня внимательно, Роман. Недавно в твоей жизни произошло то, что изменило ее. Я знаю про твои силы, я знаю, откуда они и как ты их получил. - Он указал на Софи. - Твоя подруга - киборг, это так. Но ты должен понимать, что, таких как она больше не существует. Вальтер Скор, - тот махнул рукой с улыбкой на лице, - он тоже... необычный мальчик. Мы все тут необычные. Но так же мы все знаем, что силы нам достались не просто так. В этом мире существуют силы, о которых ты даже не догадывался.
        Я тупо уставился на участников игры.
        Мне показалось, что он пытается наставить меня на путь истинный, как это делают религиозные служители.
        - Аурон, - робко сказала Софи, - делайте ваш ход, пока еще есть время, а то ваш корабль почти уничтожен.
        - Что? А. Конечно. Вот.
        Взмахнув рукой, он отправил свой мини-корабль на звездолет Софи и тот взорвался от точных попаданий ракет.
        - Извините, - сказал я Аурону, - о ком это вы говорите? О богах?
        - Не совсем, - пожевал губами Аурон, - но они не далеко улежали от богов. Эти силы мы называем Первыми.
        - Первые? Те самые...
        - Да, первые разумные обитатели Паралакса. Считается, что во время колонизации их всех убили, чтобы не мешали заселению планеты.
        - А это не так?
        - Не совсем. Они трансформировались в высших существ.
        - На днях я видел одного, - сказал я, - Он выглядел как синий скелет.
        За столом при этих словах повисла явная напряженность.
        - Это были не Первые, - произнес Натрон, - это были всего лишь мелкие существа, которые всегда пытались быть похожи на них.
        - Это как-то странно, - возразил я. - Нам на уроках истории никогда про них не говорили, сказано только, что Первые были единственными обитателями Паралакса.
        - История! - иронично усмехнулся Натрон. - Было бы странно, если бы они знали правду, Роман сто первый, - Я поморщился, так как не слишком любил, когда кто-то чужой произносит мое имя в сочетании с регистрационным кодом, - эти твари, мы называем их Фантомами, они всегда косили под Первых так, что лишь намётанный глаз смог бы различить настоящих и ненастоящих. Дело в том, что Фантомами всегда правило желание стать более могущественными, чем Первые, и они думали, что лишь познав суть первых обитателей Паралакса, они смогут стать сильнее их. Я так думал.
        Мне не особенно понравилось, как он говорил. Было в ее тоне что-то по-настоящему искреннее, словно он точно знал, как мыслят эти самые Фантомы, что ими движет и что они вообще такое. Словно бы он сам относился к их числу, или, по крайней мере, когда-то был в их секте...
        - Рома, - сказал Аурон, - мы все тут потомки Первых, или же те, кто получил их наследие искусственным путем, как это вышло с тобою. Ты понимаешь, о чем я говорю вообще?
        Я ничего не ответил, так как все, о чем мне говорили, казалось бредом, полным абсурдом. Какие еще Фантомы? Откуда вдруг появились эти парни, если я никогда о них не слышал?
        - А кто ни будь, видел этих Фантомов в живую? - спросил я.
        - Ага, - согласился Натрон и встал.
        Внезапно его тело обычного человека приобрело другую форму. Длинные, костлявые (точно костлявые!) руки переливаются огнем, продолговатая голова увенчана чем-то наподобие природной короны, а вместо глаз темные провалы. Из усеянного страшными зубами рта вырвался пронзительный крик, от которого у меня уши заложило.
        Сердце тяжело билось у меня в груди. Никто из присутствующих не обратил особого внимания на трансформацию Натрона, только я отскочил к выходу и приготовился атаковать.
        - Что это такое? - Воскликнул я. - Вы тоже видите эту штуку?
        - Ох уж эти невежи, - пробормотал Аурон, - ладно, Натрон, превратись обратно.
        - Д-да, п-пож-жал-луйс-ста, - заикаясь, сказала Софи, которая тоже испуганно отступила. - Не все просто привыкли к вам, мистер Натрон.
        Издав напоследок страшный рык, чудовище стало превращаться в человека. Несколько секунд, и вот передо мной стоит тот самый, обычный человек, мистер Натрон, как назвала его Софи, а не знаю, как на это реагировать и просто стою, раскинув в стороны руки, которые уже рассыпались облачками нанитов.
        - Спокойно, - произнес Натрон и, подмигнув мне, уселся на свое кресло, приняв прежний вид скучающего по жизни игрока в покер.
        Я подобрал свою отвисшую челюсть. Рука Натрона все еще была скелетообразной, горела красным пламенем. Из которого он волшебным образом материализовал стакан колы.
        - Натрон, - предупреждающе сказал Аурон, - не играйся с огнем.
        Натрон с притворным смущением воззрился на стакан и протянул его мне.
        - Черт, - он тяжело вздохнул. - После превращения всегда нужно выпить.
        Я вертел головой от одного взрослого к другому.
        Натрон засунул теперь уже обычную руку под стол, а когда вынул ее, то в пальцах сжимал бутылку обычной пол-литровой колы.
        Софи подошла ко мне.
        - Создавая предметы с помощью своей энергии, мистер Натрон привлекает своих сородичей, что очень опасно.
        - Своих сородичей, - тупо повторил я, уставившись на стакан с колой, не понимая, что в этом такого страшного.
        - Ага, - признался Натрон, отхлебывая из бутылки. - Старые придурки никак не могут осознать, что я больше не воюю на их стороне в этой войне. Но они все равно не упускают возможности выследить меня, поймать и притянуть к вековым мучениям за то, что я когда-то предал их, помогая этому парню, - сказал он, кивая в сторону Аурона. - И хотя эта Космическая Школа хорошо экранирована, они все равно смогут меня выследить, если я буду вызывать сильные колебании в Океане Энергии.
        Аурон вдруг закатил глаза, словно корабль его мыслей заходил в Бухту Воспоминаний.
        - Так вы - запинаясь, пролепетал я, - значит вы...
        - О господи, какой он тупой, - вздохнул Натрон, - я не думал, что ты, Аурон, берешь сюда, кого попало. Да - я Фантом.
        И тут мне пришло понимание всего, что говорил Аурон до этого. Но тогда получалось, что передо мной страшный враг Первых, и раз он так опасен, как было сказано, то я в огромной опасности, находясь тут.
        - Вы Фантом, - выдохнул я. - Враг Первых.
        Натрон, ухмыляясь, передразнил мои слова.
        - Да, я Фантом, хотя до тебя это как-то тяжело доходит. Но тебе нечего опасаться, пока тут этот старый хрыч.
        - Я еще не так стар, - огрызнулся Аурон.
        - Но тебе больше лет, чем любому из нас, и даже мне.
        - Но по меркам Первых я не очень стар. Скорее у меня средний возраст.
        - Старый хрыч.
        - Вы - Первый?
        В моих глазах Аурон на миг приобрел вид скелета с синими костями, похожего на того, которого я с Суперубийцей прикончили возле школы. Скелет сидел на том самом месте, где и Аурон, только его челюсть была обращена ко мне и выдавала что-то вроде улыбки, если это возможно по отношению к черепу. Вытянутая назад, как и у Натрона, голова выглядела как большой мяч американского футбола, а тонкие пальцы водили в воздухе, оставляя голубоватые завитки света, как будто он рисовал в пространстве.
        - Наконец до него дошло, - спокойно сказал Фантом.
        - Да... да, сэр.
        Натрон вернулся к игре, будто ничего и не было.
        - На этот раз я выиграл.
        - Тебе повезло, Натрон, - возразил Аурон. Он посмотрел на объемные слова «Игра окончена» и сказал: - В следующий раз я не буду отвлечен.
        Я подумал, что Натрон совершенно не обрадовался тому, что проиграл и сейчас нападет на генерала флота «Кобры», что бы это ни значило. Он встал, все остальные тоже поднялись со своих мест.
        - Надо идти, - объявил Натрон. - Предстоит еще много дел утрясти, не говоря еще и о регистрации этого парня. Надо выписать ему комнату, думаю, одна из тех, на верхнем этаже подойдет, - его тон был каким-то не добрым, но я не обратил внимания.
        - Отлично, сэр, - Софи похлопала меня по плечу, мне показалось, с сочувствием.
        - Комната номер 477, Роман сто первый, - объявил мне Натрон. - И постарайся не упасть в первый день.
        Он устремился прочь из помещения. Софи поплелась за ним, мне показалось, что она была не в восторге от этого. Ободряюще мне, улыбнувшись, Аурон тоже ушел.
        - Готов? - Ко мне подошел Вальтер Скотт.
        Я кивнул, и парень удовлетворенно улыбнулся.
        - На самом деле старина Натрон не такой плохой, как кажется. Это все его фантомовская натура, он многие годы подавляет ее, так что стоит уважения хотя бы то, что он не сжег тебя сразу, как только увидел. Он единственный Фантом на всю Школу, и приходится ему нелегко.
        - Фантом, - пробормотал я. - Так, получается, мистер Руз, э-э... Аурон, он... Первый?
        - Да, он единственный из Первых, кто идет на контакт с жителями Паралакса, хотя те и не подозревают. В отличие от Натрона, которому это в удовольствие, он обычно не показывает своей настоящей формы.
        - А что насчет всей этой Школы? Тут все...
        - Тут все особенные, Ромка. И ты теперь в нашем числе.
        - То есть?
        - Не тупи. Мы все - наследники или генноизмененные потомки Первых. В моей крови течет кровь Первых, Софи была изменена еще при рождении, когда к ней в больницу заявился Аурон и силой Первых спас от смерти в младенчестве. Сила изменила ее, и ее кости теперь прочнее любого металла. Она называет себя киборгом, хотя никто с ней не обращается, как с роботом. Она настоящая, живая, не смотря на то, что у нее под кожей. А ты был изменен кровью Первых, когда она попала к тебе на кожу. И таких случаев сотни за всю историю Паралакса. Вот Аурон и построил эту школу, где он мы можем спрятаться.
        - От кого спрятаться?
        - От внешнего мира, от кого же еще. На самом деле тебе повезло, что тебя не нашел ни один из Фантомов. Но они коварны, умеют заключать союзы с людьми, многие из них пробрались на высокие посты правительства, и я не удивлюсь, если твой друг, Суперубийца, работает на одного из них. Они ненавидят Первых, а нас еще больше за то, что мы смогли перенять их силу, а Фантомы нет, вот и охотятся за каждым. Если бы Софи не притащила тебя сюда, тебя бы подорвали вместе с твоим домом, уж прости. Ты многим обязан теперь этой девушке.
        Чересчур много информации за один раз. Я подумал, что на осмысление всего сказанного у меня уйдет какое-то время. За последний час с того момента, когда я очнулся, на меня словно выливают по ведру ледяной воды и с каждым разом я чувствую, словно мой мозг распухает, распухает и вот-вот взорвется от переполнения.
        - А какая твоя особенность? - спросил я. - Ты тоже киборг?
        Вальтер Скотт покачал головой.
        - Нет, у меня... у меня другое, - после замешательства выпалил он. - А вообще, такие вопросы не принято задавать, пока твой собеседник не решит тебе сам открыться. Запомни это, пригодится, пока будешь жить тут.
        - Жить тут? - удивился я. - Но я не могу вот так взять и поселиться тут. У меня там, на Паралаксе школа, работа... была. К тому же, это наверняка очень дорого.
        - Не волнуйся, - подбодрил меня Скотт. - Никто из нас ничего не платит Школе за проживание. Разве что, когда приходит время надо выступать на защиту, а так все нормально.
        - Защиту?
        - Время от времени Фантомы или их приспешники пытаются уничтожить Космическую Школу. Этого давно не бывало, но нам все равно надо быть готовыми постоянно. Враг может прятаться там, где мы не подозреваем даже. Может, ты шпион Фантомов?
        Он подозрительно уставился на меня. Я уж серьезно подумал, что Вальтер обвиняет меня, - такой у него был взгляд страшный, - но тут он хлопнул меня по плечу и, смеясь, объявил:
        - Не парься, все путем. Пойдем к твоей комнате.
        Глава 10. Знакомство с обитателями Школы
        Какой же я был все это время глупый, какой идиот!
        Мне и правда, казалось, что я способен противостоять таким крупным шишкам, как Френсис Колин. Как я мог быть столь наивен? Похоже, что как только я применял свою особенность и распадался на наниты, то мозги мои так же распадались, теряя способность мыслить здраво.
        И к чему это меня привело? Я на какой-то странной Космической Школе, где полно странных личностей, и откуда я, по правде говоря, желал бы сбежать. Я задумался над этим, как только остался наедине в отведенной для меня комнате. Это была обычная кабинка, как на кораблях, с толстой стальной дверью. Внутри около левой стены неприятная, скрипучая кровать, устлана красным бельем, а справа стол, на котором водружено древнее устройство, напоминающее персональный компьютер.
        Я уселся за него и включил. Дождавшись загрузки операционной системы, открыл браузер и вошел в интернет.
        У меня возник план, как сбежать с этой школы и...
        - Эй, Ром, пойдем, покажу тебе Школу, - показалась голова Вальтера в дверях. - Пойдем, пойдем, нечего тут сидеть. Всем интересно, что ты за новичок.
        Не терпя возражений, он вытолкал меня из комнаты и потянул вниз, на площадку с фонтаном. Мы пересекали несколько лестничных пролетов, на которых собиралось большинство детей, словно это были лавочки. Вальтер сказал, что все тут обладают какой-то необычной способностью, или же просто от природы является необычным существом в своей расе.
        Я посмотрел на девушку, полуробота, играющую в прятки с двуногой ящерицей и классическим пришельцем. Они веселились так, что заставляли окружающих детей смеяться, заражали своим смехом. Глядя на них я подумал, насколько может киборг быть человеком, и насколько Софи мне друг, или она только запрограммирована дружить?
        - А давно Софи стала киборгом? - спросил я Вальтера. - Я имею в виду, я ведь знаю ее с детства, а тут оказывается, что она и не человек вовсе.
        Вальтер вздохнул. Он постоянно чесал свои руки, словно был болен чесоткой.
        - Для начала попробуй не обращать на это внимания, окей? Видишь ли, не всем особенным детям нравится, когда об их необычности говорят как о болезни. Некоторым тут пришлось особенно туго, не всюду общества принимали их. Некоторых пытались убить, других почти уже убили, когда мы их спасли. А Софи отличная девушка, она стойко все перенесла. Теперь она должна дать ответ за то, что не удержала тебя от необдуманных действий.
        - Но она же ничего не сделала!
        - Насколько я знаю, в этом и проблема, - покачал головой Вальтер. - Видишь ли, когда стало известно, что ты и она - необычные дети, то послали агентов, чтобы забрать вас. Но в тебе еще не было ничего особенного на тот момент, вы были детьми. Поэтому Софи все объяснили и приказали следить за тобой.
        Мне хотелось сказать, что просить девушку шпионить за другом детства не совсем хорошо, но я воздержался от колкости.
        Вот почему она с самого начала нормально отнеслась к изменениям во мне, и даже помогала.
        - А что она сделала не так?
        Вальтер поморщился.
        - Она должна была сразу после твоей трансформации сообщить в Школу, что ты готов и тебя пора забирать. Я не знаю, почему она решила медлить, что стало причиной такого глупого поступка. Но теперь ей вряд ли доверят какое-то важное задание.
        - Важное задание?
        - Мы же не сидим в этой Школе все время.
        - А чем вы еще тут занимаетесь?
        - Иногда нас отправляют на другие планеты, иногда очень далеко, чтобы помогать жителям, спасать кого-то, выполняем поручения.
        - Это хоть весело?
        - Не знаю, - Вальтер пожал плечами. - Меня еще ни разу не посылали, они считают, что я еще не достаточно подготовился. Но ребят постарше отправляют чуть не каждую неделю. Это очень почтительно.
        - Да уж, - сказал я. - А чем мне тут заниматься? Я что, не смогу выбраться в свой дом?
        - Там для тебя слишком опасно, - Вальтер ускорил шаг.
        Мне эта новость не показалась такой уж здоровской. После трансформации, или как там они это называют, я постоянно чувствую потребность в действии, мне кажется, что я просто обязан как-то использовать свою способность, прокачивать ее. Но уж никак не сидеть на задницах в космической станции.
        - Вальтер, - начал я, - если я вдруг захочу убраться отсюда...
        - То у тебя ничего не получится. Поверь, я сам пробовал.
        - Но это подло - держать меня тут против воли!
        Выражение лица Вальтера стало иронично-понимающим.
        - Это правда. - Он помолчал, словно подбирал слова. - Но ты попробуй кому-то нажаловаться. А эта программа Космической Школы не у правительства за спиной сделана, тут все согласованно с властями большинства планет.
        - «Большинства планет»? Так есть несогласные?
        - Всегда есть несогласные, Ром. Пойдем, посмотрим на Сахарные поля.
        Когда мы пришли, я понял, что Сахарные поля так называются только потому, что представляют собою обширную, если не сказать огромную площадь, которая в данный момент выглядела как сплошная белая пустыня. На которой то тут, тот там бегали ребята разных возрастов.
        - По умолчанию это место выглядит так, но когда устраиваются какие-то соревнования или мирные предприятия, то учителя вольны задать тут любую местность, - сказал Вальтер.
        - Соревнования? - переспросил я. - Вы тут развлекаетесь?
        - Пытаемся. Думаю, сегодня команда «Троллей» устроят очередное - за ними не заржавеет.
        - Команда троллей?
        - Ага, - констатировал Вальтер. - Позже зайдем в пункт регистрации, выберешь себе команду или сплотишь собственную.
        Я хотел было спросить, чем тут занимаются эти команды, что это за соревнования такие, но почему-то решил воздержаться, и так было много информации за один раз. Мы продолжили наш путь и оказались в настоящем тире, где на стенах было развешано множество видов лазерного, плазменного, импульсного и шокерного оружия, что глаза лезли на лоб. Потом я узнал, что все оно не убивает.
        - Не летальное оружие? - опять переспросил я.
        - Мы действуем как миротворцы и должны хранить мир, - объяснил Вальтер. - Хотя большинство профессиональных ребят оружие не использует, мистер Натрон говорит, что оно больше для того, чтобы научить нас дисциплинировать свои способности. Не знаю, как это должно работать, но не мне решать.
        Дальше мы двинулись в местный ангар. Я с восхищением осматривал ряды разнообразных космических кораблей, многие из которых были раскрашены в разные цвета, почти на каждом были нарисованы символы.
        - Для чего вся эта армия? - спросил я.
        Вальтер как-то странно посмотрел на меня.
        - А летать на другие планеты как? А защищать станцию в случае чего, как?
        Я решил, что сморозил глупость.
        Наконец-то мы сошли с балкона на саму площадку, где парковались звездолеты. Большинство были не слишком большими, скорее они предназначались для быстрой доставки пассажиров из точки А в точку Б без лишнего комфорта и хлопот. Хотя на некоторых были прикреплены лазерные турели, я их сразу узнал.
        По словам Вальтера, каждой команде, зарегистрировавшейся в пункте регистрации, предоставляется корабль, когда члены команды получают нужный уровень опыта, прокачивают навыки и свою особую способность\способности до достаточно высокого уровня, на котором можно идти в галактику и творить добро. Я не представлял, какой уровень мне придется натянуть, чтобы заполучить звездолет, и после этой мысли мне еще больше захотелось сбежать из Школы. Пусть даже не думают, что смогут задержать меня тут надолго.
        К каждому звездолету спешила группа роботов, каждый из которых имел свое назначение. Я различил заправщиков, ремонтников, калибровщиков и еще каких-то прямоугольных дронов.
        В этот момент в ангар влетел звездолет. Он был крупнее остальных, но по виду напоминал кирпич, на борт которого убегают галактические автостопщики, когда планета под ними испаряется. Я даже ожидал, что сейчас опустится трап, и оттуда выйдут горбатые фигуры вогонов, но все оказалось прозаичнее. Трап и правда опустился, но вместо ожидаемых любителей сочинять стихи, оттуда вышли обычные двуногие люди. Все были одеты в однотонные костюмы, на грудях символы квадрата с крестом, наложенным поверх. Мне в голову пришла аналогия с командой знаменитого «Энтерпрайза».
        - «Гончие Псы», - высказался Вальтер и в его голосе я услышал раздражение.
        - Вы друзья? - усмехнувшись, спросил я.
        - Они постоянно первые. Первые на соревнованиях. Первые в битвах. Их всегда выбирают первыми на какое-то интересное задание.
        - Короче, типичные отличники, - догадался я.
        Окей. Получается, у них тут идет такое себе противостояние друг с другом. И если каждый может создать свою команду, то их, должно быть, десятки.
        Я остановился перед одним из стоящих звездолетов - на нем был знак орла, которого объял осьминог.
        Не такой большой, как остальные, он, тем не менее, выглядел как хищная птица. Нос заостренно опущен вниз, как клюв, а в стороны расходятся крылья, как у то орла на символе. Обзорные окна спереди только дополняют общую крутость этого судна. Я хотел было приблизиться, но Вальтер вмешался, предупредительно сообщив:
        - Не советую делать еще шаг.
        - А то что? - спросил я.
        - Будет щекотать.
        В этот момент моя анархистская натура дала о себе знать. Сказалось общее раздражение, накопленное за время нашей с Вальтером прогулки. Подумав, что мною слишком много командуют, я сделал шаг вперед и когда собрался ставить другую ногу, меня «пощекотало». Сильнейший удар тока прошелся по моему телу, я на секунду взвыл.
        - ПОЛУЧЕН УРОН ЭЛЕКТРИЧЕСТВОМ
        - 43556 НАНИТОВ УНИЧТОЖЕНЫ.
        - Ах, пощекочет! - возмутился я.
        - Я предупреждал, - улыбнувшись, пожал плечами Вальтер.
        Следующий корабль, почти полностью раскрашенный в зеленый цвет, судя по эмблеме и комментариям Вальтера, принадлежал команде «Молниеносные рептилии». Как рассказывал мой провожатый, эти парны прибыли с планеты Аннака, и являлись двуногими ящерицами, одного из которых мы видели на лестнице за игрой в прятки. По его словам, они жутко комплексовали по поводу того, что их обзывают чешуйчатыми.
        Больше остальных выделялся розово-фиолетовый корабль, на который мы просто не могли не натолкнуться. Около него бегали, чинили, переругивались, слушали наушники восемь девушек. Нет, не так. Девушек с большой буквы. Каждая будто только что вернулась с телепередачи «Худеем вместе», причем вернулась с плохими новостями для тех, кто ожидал, что они сбросят лишнюю сотню килограмм. Но девушки не выглядели закомплексованными, по них нельзя было сказать, что они стесняются своих параметров - наоборот, они были настолько общительны, радостны и так весело общались, что будто бы гордились собой. У каждой на футболке надпись «Веселые Пышки».
        Я быстро двинулся дальше, стараясь не быть замеченным ими.
        - А ты состоишь в команде? - обратился я к Вальтеру.
        - Нет, - печально помотал головой тот. - Еще не нашлось смельчаков, которые бы решились драться бок о бок с таким, как я. Видишь ли, иногда, когда я не в настроении, я бываю очень... буйный? Да, именно так.
        - Ты сказал, что ты бываешь буйный... - Я с улыбкой посмотрел на него. - Что ты имеешь в виду? Начинаешь крушить все как Халк?
        - Почти.
        - А разве тебя не в клетке надо держать?
        Поздно я осознал, что чувство юмора у меня хуже, чем у кирпича.
        - Честно говоря, многие бы этого хотели, но в те редкие моменты, когда кому-то недостает игрока в соревновании, и они берут меня, вражеская команда жалеет. И свои тоже.
        Я подумал, каково это - когда тебя все отвергают из-за твоей особенности. Мне подумалось, а вдруг и меня так же не примут и станут отовсюду гнать? Это еще один гвоздь в ящик с надписью «План побега».
        - И как оно, тут?
        - Нормально, - пожал плечами Вальтер. - Временами возникает отчетливое ощущение, что мы в железной клетке, окруженной вакуумом, но это так, издержки.
        - А почему не уйдешь?
        Вальтер снова посмотрел на меня, и взгляд его говорил «ты че, еще не понял?!»:
        - Безопасность, - сказал он, - вне Школы нас убьют. А вот и Софи.
        Софи околачивалась около одного из космических кораблей и что-то чинила в передней нижней части, откинув стальную крышку.
        Когда мы подошли, она высунулась, окинула меня критическим взглядом, словно думая, стоит ли мне врезать странной формы ключом, который она держала. Ее лицо было вымазано чем-то черно-синим. На ней была надета желтая роба со светящимся как суперновая знаком гаечного ключа, по-видимому, означающая, что этот человек - техник.
        Мне показалось немного дикой мысль, что Софи отлично справляется с грубыми механизмами, но я решил держать при себе свои феминистские мысли.
        - Софи, - обратился к ней Вальтер, - мне надо уйти по делам. Развлеки тут Ромку, чтобы он не удумал сбежать, - предупреждая мои возражения, он подмигнул и ушел.
        - Да, сэр, - скорчила рожицу Софи.
        - Что-то ремонтируешь? - Я указал на возвышающийся небольшой корабль. - Твой звездолет?
        Из всех космических кораблей этот выглядел меньше всего космическим. По сути, если смотреть сбоку, то казалось, что это ведро, поставленное под уклоном 45 градусов. Под носом торчала одна телескопическая опора, две поменьше сзади. Люк и выходящий из него трап находились сбоку, восходить приходилось по выдвижной лесенке.
        Внутри «махина» была битком набита оборудованием, занимающим собою все стены и большую часть корабля, в общем. Кабина располагалась спереди и имела разделенное на два обзорное окно, под которым расположился пульт управления, казалось, с тысячью кнопок, рычажков и винтиков.
        Софи внимательно следила за мной, пока я все это обследовав. Когда я закончил, и мы вышли наружу, я почувствовал свежий (с примесью машинного, металлического и каких-то химических ароматов, создающих невероятно давящий амбр) воздух.
        - Что ж, вот ты и поглазел, - сказала девушка. - Что-то еще вам показать, сэр?
        Она явно не была в восторге от того, что надо мне прислуживать.
        В этот момент наступившее молчание спас крик ребят из центра ангара. Там собралась приличная толпа пилотов, техников и даже парочка роботов. Нас с Софи звали туда.
        - Ну, - поторопила Софи. - Идем уже.
        Мне казалось, она знает, что сейчас будет и не в восторге от этого. Тем не менее, мы подошли к толпе ребят и принялись ждать, пока стоящий в центре молодой парень собирался с мыслями, молча водя глазами из стороны в сторону.
        - Рома, познакомься с самыми крупными командами Школы, - объявила Софи.
        - А чего нас сюда позвали? - спросил я.

«Веселые Пышки» кокетливо помахали мне. По телу пробежали мурашки.
        - Всем тихо!
        Все замолчали.
        Парень в центре указал на меня и сказал:
        - Ну, чего ты стоишь там? Давай, Рома, подходи. Народ, это наш новенький, он станет пилотом, что вряд ли, техником, чистильщиком, канониром, или пушечным мясом.
        Ему было лет двадцать, и держался он как настоящий лидер олимпийской команды по плаванию. Если бы я был девушкой-подростком, то обязательно сказал бы, что этот парень милый, но это значило бы упустить возможность употребить слова «симпатичный», «стройный», «в общем, крутой парень в красной кепке». Кстати, последнее, правда. Вокруг все были одеты во все серое, темно-желтое, выглядящее довольно скучно, но этот парень с гордостью нахлобучил на растрепанные во все стороны волосы красную кепку.
        - Я Злой Финч, - представился он, заставив меня с удивлением воззриться на него.
        Хотя, чего удивляться. Хоть я раньше не особо летал дальше своей планетной системы, я отлично знал, что галактика полна разными людьми со странными именами.
        - И пока что ты в моей команде.
        - Пока что? - переспросил я.
        - Ты еще не прошел Дорогу Смерти, - терпеливо объяснил Злой Финч. - Не бойся, хоть название и эпическое, на самом деле она не так страшна. Хотя мистер Аурон говорит, что чем сильнее ступающий на дорогу, тем тяжелее ему будет и тем большая вероятность, что он умрет. Но тебе это не светит.
        Я посмотрел на него с неприязнью. Меня почему-то задели слова, что я настолько слабый, что не умру - хотя тут, скорее, радоваться надо. Хотя стоп, нет! Я помогал людям в своем городе, я прокачивал себя, а этот парень такую фигню несет! Да я хоть сейчас готов пройти эту дорогу!
        Я оглянулся: некоторые ребята наблюдали за мной безразлично и уныло, а другие с интересом и подозрением изучали как интересный фрукт.
        - И где эта ваша дорога? - спросил я.
        - Хороший вопрос, - сказал Злой. - Каждый находит ее по-своему.
        - То есть как это?
        Вокруг все зашептались.
        - Ладно, - велел Злой Финч. - Пусть твоя подружка отведет тебя куда-то, где не собираются серьёзные люди.
        - Идем, Рома, - Софи схватила меня за руку и потянула прежде, чем я успел вспылить.
        - Идите, детки.
        Мы с Софи потащились куда-то подальше от собравшихся ребят, которые проводили нас взрывами хохота. Я сжимал кулаки, и даже не заметил, как они начали распадаться.
        Когда мы отошли за круглый звездолет, Софи отметила:
        - Не стоит вести себя так, когда речь идет о Дороге Смерти.
        - А что тут такого?
        Она вытаращила на меня глаза и возмущенно проговорила:
        - Дорога Смерти и правда может убить тебя, если ты сильный.
        - Так может мне просто не соваться на нее, - Я ощутил, что начинаю сердиться. - В конце концов, кто обязывает меня это делать?
        - Ты никуда не денешься, - воскликнула Софи. - Дорога Смерти сама находит тебя, и у тебя не остается выбора, кроме как пройти ее.
        - И умереть.
        - Не обязательно! Умирают единицы.
        Я покачал головой.
        - Это не слишком-то придает уверенности, знаешь ли.
        - Я знаю.
        - А ты сама-то уже прошла Дорогу?
        - Нет, я жду.
        - Это похоже на ожидание хлеба у прилавка, да? Я все больше думаю о побе...
        Я резко заткнулся.
        - Хочешь сбежать? - Она как-то разочарованно посмотрела на меня.
        Вот же блин. Кто меня за язык тянул?
        - Можешь сбежать, если хочешь. Это не такая уж и редкость среди новоприбывших в Школу. Вот только во внешнем мире, после того, как ты побывал здесь, за тобою всюду будут, охотится Фантомы. Мистер Натрон, хочет он того или нет, оставляет на нас какой-то там квантовый след.
        Я недовольно поморщился.
        - Ты хочешь сказать, что мне безопасно только тут?
        - Вероятно. Хотя для некоторых ребят, которые приходили в Школу давно, и тут было небезопасно. Они уходили.
        - Куда уходили?
        - Никто не знает. Куда-то прочь из нашей Галактики.
        - В одну из Четырех Галактик, да?
        Софи снова взяла меня за руку и потянула прочь. Я заметил двоих парней, выглядывающих из-за борта ближайшего корабля.
        - Не стоит упоминать о Четырех Галактиках. Некоторые дети родились уже после того, как наши предки прибыли в эту галактику и для них мысль о том, что где-то там далеко есть другие обитаемые части космоса слишком опасна. Они пытаются сбежать туда или уговаривают родителей.
        - Но у них ничего не получается, - догадался я. - Никто не знает даже приблизительных координат ни одной из Четырех галактик.
        Софи утвердительно кивнула. Мы двинулись в сторону выхода из ангара.
        - Стоит, поговорит о твоей трансформации. Ты относишься к той половине детей, которые получили силы искусственным путем, - она сделала паузу, ожидая, пока до меня дойдет суть ее слов.
        - Это все та жидкость из лаборатории, - ответил я. - Мы с Максимом сунулись ночью и взяли ее. Не знаю, что мы собирались с ней делать.
        - Мне это не интересно, но факт в том, что в твоей крови теперь есть ген Первого.
        - А, того парня с синими костями в резервуаре...
        Софи вздохнула. Она явно не получала удовольствия от этой беседы.
        - Он сбежал оттуда.
        - Как это - сбежал? Он что, был жив?
        - Ты с ним дрался.
        - Так тот, который на меня напал, был тем самым...
        - Именно! Я еще не полностью понимаю, зачем он охотился за тобой...
        - Там еще Суперубийца так вовремя оказался.
        - Суперубийца? - Она вздернула бровь. - Ах да, этот. Ты что-то знаешь о нем? Он тебе говорил, откуда прилетел?
        - Нет...
        - Скрывается, значит. Мы знаем, кто он.
        Я постарался скрыть свое замешательство.
        - И? - нетерпеливо добавил. - Кто?
        - Его настоящее имя Бен - он работает наемником. Причем таким наемником, за которого наниматели глотки друг другу перегрызут. Он готов взяться за любую работу без исключения, лишь бы ему хорошо платили. Существует много задокументированных фактов, когда он выполнял заказы на стороне правительств, так и террористических организаций. Есть мнение, что это он обнаружил первые Врата, через которые в эту галактику пришли люди и колонизировали ее. Но это только теория! Что известно точно, так это то, что во время колонизации Джейн Великой Галактики он всячески ей пытался помешать, и неизвестно почему.
        - А ты неплохо осведомлена о его биографии. Мне он рассказал, что прибыл на Паралакс из прошлого...
        - ...и это многое объясняет. Например, его внезапное исчезновение из хроник истории.
        - Настоящий человек-загадка, да?
        - Не смешно. Сейчас он работает на Фантомов, и это очень плохо. Аурон и Натрон сильно беспокоятся об этом, считая, что Суперубийца один из немногих, кто способен разрушить Школу. В прошлом он запросто проворачивал такое с целыми флотами космических кораблей.
        Вот это да.
        Меня обуревало столько вопросов, что я не знал, с чего начать.
        - Эй, новенький! - сзади неожиданно раздался хриплый голос.
        Я развернулся. К нам быстрым шагом приближался то ли парень, то ли девушка. Детальные черты разобрать было сложно из-за того, что его\ее лицо пылало настоящим пламенем.
        - Горячая Голова, - слабо отозвалась Софи, - оно всегда издевается над новичками, не беспокойся.
        - Эй, хватит на меня наговаривать, - откликнулось оно. - Я жаркий парень, это все, что нужно знать всяким нубам.
        - Спокойно, Горячая Голова! - вокруг начали собираться гожие до представления ребята, кто-то окликнул нашего горячего задиру. - Хватит уже, сожги всех!

«Сожги всех?!» - я вздрогнул.
        - Я сожгу его в одном случае, - заявила Горячая Голова. Мне показалось, или его глаза вспыхнули ярче прежнего - теперь они пылали белым огнем. Одного их взгляда хватало, чтобы испепелить стену. - Если он не боится огня.
        - Рома, делай все что хочешь, только не дай ей прикасаться к тебе, - сказала Софи.
        - А то что? - с ужасом заморгал я.
        - Хочешь попробовать? - ухмыльнулась Горячая Голова.
        - Нет, - твердо ответил я, судорожно соображая. - Даже в мыслях не было.
        - Меня зовут Горячая Голова, - он протянул мне пылающую огнем руку.
        Я понял, что от меня требуется. Это что-то типа испытания - Горячая Голова хочет посмотреть, что я из себя представляю. В моей, обычной школе, задиры частенько такое делали с новоприбывшими, только там обходилось без огня.
        - Боишься?
        Я неуверенно посмотрел на протянутую ладонь. Огонь, казалось, вырывается из самой кожи.
        - Ладно, - я пожал ее руку.
        Сначала ничего не происходило. Но потом все уставились куда-то вниз. Я опустил взгляд и тоже отметил фонтан мелких искр, опадающих на пол оплавленными кусочками металла. Перед глазами поплыло сообщение о массовой смерти нанитов.
        - Что, печет, Роман сто первый?
        Софи с опаской смотрела на струю погибающих нанитов, не зная, что предпринять. Окружившие нас колом ребята тоже неуверенно зашептались. И я понимал почему.
        Боль уже пронзила всю руку. На данный момент она представляла собой сплошной кусок красного у предплечья и желтого ладони куска разжаренного металла. Я наблюдал, как мелкие точки сбивались в комки стали и погибали, издавая напоследок голубую вспышку - из-за этого казалось, что моя руку мигает как новогодняя елка.
        Ребята начинали серьезно волноваться. Но я не собирался отступать. Насмешливая ухмылка Горячей Головы переходила в неуверенные взгляды по сторонам - она тоже не знала, до чего приведёт наше противостояние и думала, как бы не натворить проблем.
        Друзья Горячей Головы, тем не менее, яростно поддерживали своего друга\подругу восклицаниями в стиле «Давай, ГГ!», «Поджарь его!» и так далее.
        - Что, Роман сто первый, подгораешь?! - театрально воскликнула Горячая Голова, и я ощутил, как жар заметно усилился. Чудо, как я до сих пор не умер от болевого шока, хотя боли как раз было немного, только жуткий жар, будто сунул руку в огонь. - Сдавайся, или останется от тебя только кучка расплавленного металла!
        Ее друзья захихикали.
        Софи стояла в стороне, опустив голову, внезапно проявив страшный интерес к своим кроссовкам. Горячая Голова решила, что хватит стоять как статут, отняла руку. Не успел я обрадоваться, как она произвела ладонями плавное круговое движение, и между ними образовался пылающий огненный шар. Настоящий фаербол, блин!
        Она швырнула его в меня. Я увернулся, отступив в сторону, но следующий раз зацепил штаны, обжег их до кожи, оставив идеально круглую пропалину. Горячая Голова явно была искусна в своем деле. Она обрушила на меня пылающие шары, не давая времени уклоняться от каждого. Я неизбежно попал под некоторые, один даже пришёлся я в лицо, и тут только наниты спасли - чувство, будто на меня дохнуло жаром из печки.
        Наконец я собрался с силами, и начал действовать. Мои руки взметаются вперед, рассыпаясь на тысячи нанитов, обвиваются маленьким торнадо вокруг головы Горячей Головы. От меня остается только туловище и ноги, от которых исходит поток нанитов, когда она падает на спину.
        Горячая Голова явно не согласна с таким исходом. Она ловко вскакивает на ноги, и обрушивает в мою сторону настоящий поток огня. Но меня уже не остановить, я рассыпался облачком нанороботов, овившись вокруг ее фигуры, и произвожу редкие, но точные удары во все части тела.
        Тут-то я и выяснил, что Горячая Голова - девочка. Не спрашивайте, как я это узнал.
        Когда мне надоело, я сжался вокруг нее, заставив Горячую Голову обездвижиться, поднял в воздух (испытав невероятную тяжесть!) и швырнул подальше.
        Отдышавшись, я увидел, что сижу в центре оплавленного стального пола. Меня окружали застывшие темные волны металла, еще горячего. Но я уже не чувствовал ничего.
        Я встал, ноги, и руки у меня дрожали.
        - Что это было? - спросил кто-то из ребят.
        - Да так...
        Софи помогла мне отойти в сторону и опереться о корпус корабля. Горячая Голова уже очухалась от потрясения и переругивалась со своими подружками, явно желая меня испепелить. Огонь на ее лице ушел, предоставив грубое женское лицо с глазами, в которых пылали два костра. Черные волосы трепыхались вокруг головы.
        Она с жуткой ненавистью вперила в меня взгляд.
        - Ты нарвался, парень. Ты даже не представляешь, на какие проблемы нарвался!
        Я ничего не ответил, но Софи, видимо, не сдержалась:
        - Вали уже отсюда, Горячая Голова. Или, лучше сказать, Подмоченная Головешка!
        Подружкам стоило больших усилий успокоить ее. Они повели Горячую Голову куда-то вон из ангара, под стук стальных ботинок, приговаривая, что у нее сегодня еще будет время, чтобы зажечь человечка.
        Софи, довольная собой, уставилась на меня.
        К нам подбежали двое парней с рыжими волосами и заговорили так быстро, что я не смог вставить ни слова:
        - Отлично! - восклицал один. - Ты идеально подходишь для команды!
        - Ага, - поддакнул второй. - Пойдем регистрироваться!
        Глава 11. Новый секрет и Необычный Ужин
        Сопровождаемые перешептываниями, я, Софи наши новые друзья Кит и Флетчер - браться-близнецы, мы прошли к регистрационной комнате. Софи, было, заметила, что мне надо бы сходить к врачу, но я отмахнулся, что такое уже бывало, дайте кусок металла, Криогенез и я буду как новенький.
        Пункт регистрации выглядел как обычная, небольшая комната, в которой помещалась одна стойка с ручкой и колокольчиком на ней, мягким диваном и креслом около дверей, а так же несколько огромных вазонов с пальмами. Средних лет женщина в клубном синем платье, окинула нас оценивающим взглядом и, казалось, сразу определила, кто, зачем пришел. Софи как-то сразу отступила назад, когда женщина пошла на нас как идет полк солдат на вражеское укрепление.
        Она приблизилась ко мне, вытащила откуда-то из-за пояса небольшую лупу, и наставила увеличительное стекло.
        - Ты еще не прошел Дорогу Смерти, - бесстрастно произнесла женщина. - Уж не знаю, как нынче заведено, но в последний раз это было обязательным ритуалом.
        Она сказала это с нескрываемым призрением, словно относилась к Дороге Смерти как к дикарскому обычаю, который соблюдают только пещерные люди. Я пожал плечами и ответил:
        - Мы пришли, чтобы зарегистрировать команду. И мы не уйдем без этого.
        - Да ладно?
        - Иначе никак.
        Она скептически посмотрела на меня и на моих новоиспеченных друзей. Я совсем не радовался тому, что приходится регистрироваться, но для того, чтобы никто не заподозрил о моих планах побега, надо было поддерживать убеждение, что я тут остаюсь.
        - Тебе надо поговорить с Ауроном, - сказала женщина. У нее на груди висел бейдж «Жанна».
        - Зачем?
        - Он тут все решает, молодой человек. А теперь идите вон.
        Когда мы вышли, я уставился на проходящих мимо детей. В этом секторе Школы их было не много.
        Наши новые друзья, Кит и Флетчер, казалось, не сильно расстроились. Вообще, на их чешуйчатых лицах сложно было разглядеть какие-то чувства. Они одевались как цыгане, которые понаходили разноцветных шмоток, на головах были натянуты черные банданы, почти наседая на хищные желтые глаза, кошачьи зрачки которых все время обследовали все вокруг себя. Длинный ящериный хвост пребывал в постоянном движении.
        Я не знал, что дальше делать и уставился на них.
        - Ой, да ладно, - махнул рукой Флетчер, - замутим свою команду без этой ерунды.
        - На не дадут корабль, - предупредил предусмотрительный Кит. - К тому же, это запрещено, действовать в команде без регистрации.
        - А разве так было всегда? - Флетчер радостно улыбнулся во все свои страшные зубы. - Ты вспомни, когда мы копались в документах Школы, там ничего нет про Дорогу Смерти.
        - Ты хочешь сказать, случайно наткнулись на любопытную информацию?
        - Да. И сразу сообщили Аурону, не посмотрев ничего из того, что там было.
        - И там не было ничего про...
        - Когда-то давно Дороги Смерти не существовало.
        Я с опаской огляделся, не подслушивает ли кто. Мне казалось, что тема, на которую мы перешли явно опасная и не для наших умов, как сказал бы Аурон.
        - Вы уверены? - спросил я.
        - Сто процентов.
        Софи потянула нас прочь.
        - Не стоит в голос об этом говорить.
        - А то что?
        - Ты что, глупый, Ром? У нас тут есть дети, которые способны читать мысли, лишь взглянув тебе в глаза. Так что старайся не переглядываться ни с кем незнакомым.
        - Но это же... - Я чуть было опять не произнес «бредятина». Однако вовремя вспомнил, что за сегодня видел столько, что на сотню фантастических блокбастеров хватит. - Это же нарушение моего личного пространства и все такое...
        - Ну да, конечно, - хмыкнула Софи. - А ты пожалуйся им.
        - Тогда как нам защищаться?
        Мы достигли моей комнаты и ввалились дружно внутрь. Кит закрыл дверь и остался на стреме, прислушиваясь к звукам снаружи.
        - Что ты знаешь об этом? - спросил я Флетчера. - Это может стать ключом к созданию команды, а еще можно избежать Дороги Смерти.
        - А это не удел трусов?
        - И что? У обитателей этой Школы что, совершенно отсутствует инстинкт самосохранения? Извини, но я не собираюсь просто ждать смерти.
        - Ты не обязательно умрешь, - добавила Софи.
        - А если все-таки это будет опасно?
        - Ну не знаю...
        - Надо проникнуть на серверы Школы, - Флетчер выпрямился.

«Вот это разговор, ребятки!», - подумал я.
        - А где они находятся?
        - Там, наверху, - ответил Флетчер, - на самом последнем этаже. Но нам туда нельзя.
        - А что мне терять? Или умру там, или на Дороге Смерти.
        - Да сколько тебе говорить, что ты не обязательно окажешься сильным...
        - Я помню. Но попробовать стоит.
        Флетчер беспомощно посмотрел на Софи. Вообще, я не понимал его. То он предлагает варианты выбора, говорит о серверах и где они находятся, а потом сам же отказывается от затеи соваться туда. Какой-то он ненадежный в этом плане.
        Софи лишь пожала плечами. Мне кажется, ей тоже было интересно.
        - Тайны - дело плохое. - Софи провела ладонью по спинке кровати. - Если Аурон и Натрон что-то скрывают от нас, значит там должно быть что-то интересное.

«Да!»
        Эта логика показалась мне несколько непонятной, но я решил промолчать. Я вспомнил, сколько детей видел в этой Школе, и даже представить не мог, скольким пришлось пройти той Дорогой Смерти. А если окажется, что многие из них умирали просто так, то я на это точно не подпишусь, меня они не заставят.
        - Значит, ты тут задержишься? - спросила Софи. - Пока не выясним.
        - Думаю, это не займет много времени, - ответил я. - Нутром чую, что что-то с этой дорогой не так. А когда выясню, то тыкну этим в лицо Аурона, и уж тогда он не сможет меня сдержать.
        - А если окажется, что там все так и должно быть? Дорога смерти была еще до большинства живущих тут детей. В те времена, когда только все начиналось она, может быть, и не была нужна. Я думаю, что она выполняет роль фильтра шпионов. Каждый может назваться особенным ребенком, подвигать вещи силой мысли, и попасть в Космическую Школу. А Дорога Смерти, скорее всего, выясняет твои намерения. Опять же, это только мое мнение, - поспешно добавила она.
        - А тебе не кажется подозрительным, что сильных детей она убивает? - Я сделал театральную паузу, давая возможность этой информации закрепиться в умах друзей. - Как по мне, тут что-то не чисто и никто из множества детей об этом не задумывается.
        - Ты тут только несколько часов, а уже такое говоришь.
        - Ладно, вот влезем в серверы, тогда и все узнаем, а сейчас давайте успокоимся, - Флетчер поспешил предотвратить разгорающийся спор.
        - А ты знаешь, где они? - осведомился я у него.
        - На последнем этаже, - Флетчер ткнул пальцем в потолок.
        - Там охрана.
        - Роботы и только. Хотя их много. Надо будет обойти их так, чтобы не повредить и не наносить ущерба.
        - И как это сделать? Стать невидимыми?
        Флетчер кивнул и достал из кармана небольшой смартфон. Запустил пару программ, начал что-то бормотать. Он выглядел как те харекы, которых я видел в фильмах про сетевой шпионаж, только подростковая версия.
        - Я прибыла сюда в детстве, - отозвалась Софи. - И прошла свою Дорогу Смерти спустя три года. Думаю, если бы дело было нечисто, я бы заметила. Но ты прав, насчет смертей сильных детей. Ни один из них еще не возвращался.
        - Откуда тебя сюда привезли?
        - Тебе не надо знать, - Софи сжала и разжала кулаки.
        - Ясно, - я попытался как можно скорее найти более благоприятную тему. - Получается... тебя приставили шпионить за мной... когда?
        - В шестом классе, если ты не помнишь. Когда мы познакомились, Школа уже подозревала, что ты в будущем станешь одним из нас.
        - Откуда?
        - Говорят, где-то в Школе сидит ребенок, предугадывающий будущее, - шепотом вмешался Кит.
        Мы с Софи уставились на него. Кит сразу засуетился, затоптался на месте.
        - Ну, это только слухи, - начал он, - иногда такое можно услышать...
        - А это возможно.
        - Да, Софи, конечно. Но такой сильный ребенок бы не пережил Дорогу Смерти.
        Я щелкнул пальцами.
        - Если только он ее не проходил.
        Снова взгляды сошлись на мне. Не знаю почему, но все это начинало нешуточно увлекать меня, мне и правда хотелось выяснить, что тут происходит. Наверное, это просто страх перед смерть, но пусть даже так, мне не стыдно.
        - Это только слухи, - несчастно вставил Кит. - Их болтают те, кому нечем заняться. А еще «Терракотовые воины», этих парней хлебом не корми, дай сказки рассказывать. Не стоит верить всему подряд.
        - Но это возможно?
        - Флетчер же сказал, что когда-то Дорогу никто не проходил. А значит, этот ребенок может быть еще с тех времен. Знаю, это сотня лет, не меньше, но в нашей галактике есть расы, представители которых и дольше живут.
        - Тогда, это все объясняет.
        - Тогда надо добраться на последний этаж и все разузнать, пока тебе не пришлось ступить на Дорогу Смерти. - Повелительно заключила Софи. - Флетчер, ты уже знаешь, как нам провернуть это дело?
        - Да, конечно, - отозвался тот. - Надо проникнуть на последний этаж ночью, когда большинство охранных дронов идут на подзарядку.
        - И что тогда? - не понял Кит. - На последнем этаже роботов столько, что им не составит труда отослать нескольких заряжаться, и еще много останется охранять.
        - Я уже давно думаю над одним устройством, - после секундного молчания подал голос Флетчер. - Никак не могу найти, где его применить. Конечно, оно только в разработке, так сказать, бета-версия, но если я не ошибаюсь, - а это вряд ли! - то мы сможем исчезнуть для систем слежения роботов. Они просто не смогут нас увидеть. - Видя, что до нас медленно доходит, он добавил: - Это как если бы отключить себя в сорок пятой части «Ассассинс...»...
        - Да, мы поняли, - перебила его Софи.
        Я покачал головой. Я верил, что Флетчер способен создать подобную штуку, но так же понимал, что хочу в это верить. Этот парень был слишком самоуверен.
        - Но ты его не испробовал, - высказался я.
        - Да. Отлично, что подворачивается такая возможность, правда?
        В этот момент за дверями послышался нарастающий шум, словно все дети повыходили из комнат и двинулись в одном направлении. Софи сказала, что все идут на ужин, и я тут же ощутил, как урчит мой желудок. Мы договорились продолжить эту тему потом, и отправились со всеми детьми вниз по лестницах.
        Шум поднимался почти оглушающий. Спускающиеся по лестницам, идущие по переходам и снова спускающиеся по следующим лестницам дети разных рас, прибывшие с самых разных уголков галактики, наперебой галдели, подначивая друг друга в предвкушении ужина. Только тут я заметил, насколько разные все окружающие меня... существа. Людей тут было минимум, и держались они отнюдь не вместе.
        Около меня затесался Злой Финч. Теперь мы вместе проталкивались сквозь толпу детей, так как многие что-то забывали и решали только сейчас возвратиться.
        - Буду говорить откровенно, - сказал он. - Я думаю, что тебе не место в нашей Школе. Но Дорога тебя рассудит.
        Трудно было понять, намекает ли он, что я по-любому умру, или имеет в виду, что я полный неудачник и в любом случае выживу.
        - Посмотрим.
        - Я знаю, что ты задумал, - Финч бросил взгляд мне прямо в глаза. - Но даже не думай, избежать Дороги Смерти нельзя.
        - Это мы еще посмотрим, - я разозлился. - Это вообще похоже на бред.
        - Ну да, - протянул он. - Вот только каждый, кто прошел ее, а это большая часть окружающих тебя детей, подтвердит ее существование.
        Мстительность в его голосе удивила меня. За что он так ненавидит меня? Я что, своим появлением, дорогу ему перешел? Что не так с этим парнем?
        - Слушай, что с тобой не так? - спросил я.
        Мы сошли на первый этаж, откуда поток увлек в широкие двери в дальнем конце. Над ними горела зеленая лампочка, а изнутри доносился звон посуды.
        - Со мной все нормально.
        - Тогда чего ты привязался?
        - Ты несешь угрозу этому месту, я это вижу, но ни Аурон, ни Натрон этого не хотят признавать, - он проговорил это с нескрываемой злобой, будто это он отвечал за всех присутствующих в Школе детей, а не названные им.
        Он сунул мне в руку карточку, размером с кредитку, зеленого цвета и надписью:
        - «HUMAN»
        И перед глазами тут же появилось сообщение:
        - ВЫ ПОЛУЧИЛИ КОД-КАРТУ, КОТОРАЯ ПОДТВЕРЖДАЕТ, ЧТО ВЫ ОБИТАТЕЛЬ КОСМИЧЕСКОЙ ШКОЛЫ. ИСПОЛЬЗУЙТЕ КОД-КАРТУ ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ СООТВЕТСТВУЮЩЕЙ ВАШЕЙ РАСЕ ЕДЫ В СТОЛОВОЙ, ПЕРЕКЛЮЧЕНИЯ СИСТЕМЫ ЖИЗНЕОБЕСПЕЧЕНИЯ НА ТРЕБУЮЩУЮСЯ ВАШЕМУ ВИДУ, И ДРУГИЕ ФУНКЦИИ.
        - СПИСОК ПРЕДСТАВЛЯЮЩИХСЯ КОД-КАРТОЙ ФУНКЦИЙ.
        - Отныне ты обитатель Школы, но не обольщайся, - прошептал на ухо Злой Финч. - Я буду постоянно следить за тобой, Роман сто первый.
        Казалось, он готов здесь и сейчас прирезать меня, только страшным усилием заставив себя заткнуться и уйти, увлеченный потоком детей. Я решил на досуге разузнать причину столь лютой ненависти. А еще стоило выяснить, что он имел в виду, говоря, что я представляю угрозу. Я же никому не желаю зла, а Горячая Голова сама напросилась, я только отбивался.
        Столовая представляла собою очень сложную, на первый взгляд, систему. Сразу за входом начиналась длинная пустая площадка, идущая между тянущимися на добрых пару десятков метров столов. И так повторялось от правой стены, которая представляла собою панорамное окно с видом на ночной Паралакс, на левую, где россыпь звезд подчеркивала космическую черноту. У оглавления каждого стола стоял аппарат, чем-то напоминающий железную бочку. Из верхней ее части торчала труба, перекинутая через весь стол, и заканчивающаяся у такого же устройства на другой стороне. Каждый стол был накрыт силовым куполом, кроме некоторых, за которыми сидели дышащие кислородом существа.
        Ко мне подошла Софи, схватила за руку и потянула к столу, за которым нетерпеливо переговаривались люди.
        - Запомни этот столик, все представители людей едят за ним. Всегда. Если тебя вдруг занесет за чужой столик, то ты можешь съесть еду, которая для тебя окажется отравой. Например, за вон тем столиком сидят аргонианцы, а их еда способна испепелить.
        - Терпеть не могу острое, - я усадился около парня лет шестнадцати. - Привет, я Рома. Как дела?
        Он посмотрел на меня и сразу отвернулся.
        - Что со мной не так?
        - Не переживай по этому поводу, Рома, - сказала Софи. - Злой Финч думает, что ты обладаешь большой силой, а все знают, как он переживает за свое место самого могущественного в Школе.
        Когда она проговорила это, сверху раздался звон колокольчиков. Шум постепенно сошел на нет, мне все уставились в сторону выхода из Столовой.
        Казалось, что все кого-то ждут. Внезапно, воздух перед выходом подернулся, и прямо из пространства возник мистер Натрон в своем истинном обличии пылающего красным огнем скелета. Оглядев притихших детей черными провалами глаз, он принял человеческую форму и ухмыльнулся, отступив в сторону. Послышался массовый облегченный вздох.
        Следом, так же эффектно, появился и Аурон. Только на этот раз вспышка света была голубая, и скелет синий. Аурон быстро превратился в человека, мистера Руза, не став лишний раз пугать детей. Он что-то шепнул Фантому и вышел на перед, воздел руки, требуя внимания. Это явно было лишним, множество разнообразных глаз и так были устремлены на них
        - Всем приятного аппетита! - закричал он.
        - Ага, - добавил Натрон. - Едите, пока еще способны.
        И они оба двинулись через зал к главному столу, поставленному горизонтально, по отношению к нашим столам. Вместе с ними там ужинали учителя Школы.
        Подтягивались опоздавшие дети. Я заметил парочку, более всего похожих на дельфинов, передвигающихся на устройстве, плывущем в десятке сантиметров над полом. На их головах был насажен шлем, внутри которого плескалась жидкость, которую я принял за воду. Под куполом их столика имелось пустое отделение, которое заполнялось водой, как только они оказывались под защитой. И вот там эти существа высвобождали свои плавники и плыли к своим местам. Мне в голову пришла аналогия с аквариумом.
        Легче остальных было газоподобным существам. Этим для существования вообще не требовалась никакая атмосфера, они спокойно держались даже в вакууме. Я с интересом поглядел на их еду, но увидел только прозрачные шары с трубками, внутри которых витал фиолетово-синий газ.
        Наши друзья, Флетчер и Кит, сидели за соседним столом, со своими сородичами, двуногими ящерицами. Хвосты то и дело мелькали как щупальца взбесившегося кальмара.
        Горячую Голову я заметил за самым крайним столиком, около которого было окно с видом на Паралакс. С ней за столом сидели множество самых разных детей, и я понял, что это место для представителей редких рас.
        Наконец Натрон и Аурон заняли свои места за учительским столом. Фантом провозгласил:
        - Да едите уже!
        Последовал многократный детский возглас:
        - Благодарим за гостеприимство!
        - Так принято благодарить, - сообщила Софи. - В следующий раз не молчи, а повторяй за остальными. Не стоит привлекать к себе лишнее внимание.
        - Слушаюсь, капитан. Будут еще приказы?
        - Не валяй дурака.
        - Есть, сэр!
        Прозвучал писк, и труба над столом затряслась. Вскоре из нее высунулись тарелки со всевозможной едой. Роботические руки, подающие их, тут же убирались внутрь, и снова появлялись с новыми порциями. Было там жаренное мясо, от куриных крылышек, до свиней с яблоком в зубах, равно как и много видов салата, явно предназначенного для вегетарианцев. Не обошлось без сладкого печенья, конфет, торта. Всем этим можно было накормить голодающую планету четвертого мира. Я с подозрением уставился на фарфоровую тарелку и несколько вилок разной длины и формы, ложки от маленьких, десертных и один единственный нож. Металлический.
        - Что ж, была, не была.
        И я принялся есть. Вот тут уж, признаюсь честно, я себя не обидел, накладывал все, что видел. Мне понадобилось не так уж много времени, чтобы, сопровождаемый насмешливыми взглядами соседей, улепетывающих большинство предоставленного ассортимента еды. Зря я не обратил внимания на эффект «Сытость», потому что следом наложился отрицательный эффект «Пересыщенность» и «Отвал», вместе накладывающие «Медлительность», «Вероятность рвоты 34%», «Раздутое пузо», «+2% ожирения» и «Усталость». Не говоря уже о «Вы на 4% ближе к увеличению общей массы тела». Но, не смотря на все это, я чувствовал себя удовлетворенным как акула, попавшая в зону кораблекрушения «Титаника».
        - Готов? - ухмыльнулась Софи.
        Ее тарелка была почти не тронута никакой едой, но в руке она сжимала почти законченный банан. Я тут же вспомнил о большой тарелке, - скорее лодке! - с фруктами и овощами. И моментально отыскал свой любимый апельсин, и принялся сдирать кожуру. Взглянув на это, Софи, с хитрой усмешкой, взяла тот же цитрус, положила на распростертую ладонь кверху. Из трубы тут же метнулась роботическая рука в белой рукавице, приняла фрукт и за несколько мгновений отчистила его.
        - Это нечестно! - воскликнул я. - Ты должна была предупредить о такой штуке.
        - Шутишь? И пропустить такое веселье?
        Я огляделся на угорающих как на стендап-шоу детей за столом и покраснел. Вот, меня выставили дураком, деревенщиной, никогда не видевшего современных технологий.
        Я вжал голову в плечи и сделался самым незаметным представителем своей расы.
        - Не парься, - улыбнулась Софи. - Тут со всеми так.
        Это должно меня утешить?
        - Я так и понял, - проворчал я.
        - В любом случае, это расположит ребят к тебе, - пожала плечами девушка. - Видя твои неудачи, они перестанут воспринимать тебя, как что-то опасное, сверхъестественное, вот увидишь. Это только на пользу. А сейчас, для закрепления образа, съешь уже этот апельсин, не стесняйся, - закончила она и я понял, что сжимаю фрукт в кулаке.
        После этого мы все отправились по своим комнатам. Идя к себе, я даже успел переговориться с парочкой ребят, хотя и в большинстве случае они просто подшучивали надо мной. Я не обижался, ведь теперь я даже чувствовал себя тут своим, хоть и понимал, что как только решусь нарушить правила, проникнув в забороненное место, то у меня их немного останется. Нет, я не стал думать о том, чтобы остаться. Скорее наоборот: теперь за мной меньше будут подглядывать, следить за каждым шагом, так как я еще один парень из толпы. Да, необычной толпы, но все же.
        Это, ясное дело, не относилось к Злому Финчу. Этот парень не из тех, кто отступается.
        А вообще, пофиг. Сейчас мне не о чем беспокоиться. Разве что о заполненном до отвала желудке.
        Распрощавшись с Софи, которая проживала на другой стороне разделяющего балконы пространства, я вошел в свою комнату.
        После шумной столовой и полных детьми коридоров, она казалась одиночной камерой. Впечатление дополняли электронные часы над кроватью, показывающие время, согласно Паралаксу, Общегалактическое Время и дату.
        К черту все. Утро вечера мудренее, как известно. Отбросив плохие мысли, я улегся на кровать и заснул с приятными впечатлениями от прошедшего дня.
        Глава 12. Дорога Смерти
        На следующий день, сразу после ужина, Аурон загнал меня на Соляные поля, где включил обстановку пустого металлического помещения и заставил сражаться с армией злобных роботов, вооруженных лазерными пушками.
        Он объяснял, что это необходимо мне, как ни что другое, так как взрослые дети очень скоро ступают на Дорогу Смерти, в отличие от детей, которым дают несколько лет на подготовку. Этот парень, принимающий вид скелета, как только входил в тренировочный зал, напоминал, что я должен быть готов буквально ко ВСЕМУ чему угодно. Мол, Дорога Смерти всегда подготавливает персонально для каждого свои испытания.
        К вечеру я поднял уровень до девятнадцатого, что не казалось такой уж большой заслуге, если сравнивать с тем, как я устал. Все тело буквально ныло от реалистичных попаданий фальшивых лазеров, имитирующих боль. Мысли растекались, я не мог сосредоточиться, а потому со стороны казалось, будто из меня сыпется серый песок, вьется рядом и возвращается в тело, и так снова и снова.
        Так продолжалось несколько дней. С каждым разом получение нового уровня становилось все более сложным делом, приходилось всячески ловчить, чтобы заработать дополнительные очки опыта, убивая вражеских роботов разнообразными способами. Я мог бы сказать, что привык к постоянной боли, если бы это было так, но это было бы все, что я смог постичь.
        Драки, драки и снова драки. Я даже с друзьями толком повидаться не мог, чтобы обсудить планы, и скоро мне начало надоедать.
        - Сегодня ночью, - встретившись с Софи утром, шепнул я ей. - Что бы там не задумал Флетчер, пусть готовит. Встретимся в моей комнате.
        Она, только кивнув, убежала, а я в очередной раз дрался с виртуальными роботами. В тот день это тянулось особенно долго. Способность «Контроль нанитов» я поднял до 9 уровня, и теперь они еще лучше слушались меня, я почти мог сохранять нормальную, человеческую форму, даже не задумываясь об этом.

«Воплощением» мне, конечно же, некогда было заниматься. Мол, создавать вещи из подручных материалов - это не такая уж и полезная способность. В отличие от суперспособности «Воплощение», которая теперь была четвертого уровня. Да, это означало, что облако нанитов, в которое я превращаюсь, стало еще на три пункта круче, что бы это не давало - я особой разницы не чувствовал, разве что чуть-чуть быстрее принимать формы стало легче. Ах, да, еще и расход энергии из Криогенеза, которым меня щедро снабжали, и который я сжигал за день-два, снизился на три пункта. Опять же, что бы это ни значило.
        Если я раньше считал, что мне тут нравилось, то с каждым таким занятием это чувство слабело. Это походило на фанатизм. Ну, знаете, как в тех разных сектах: ты должен это делать, чтобы быть готовым в один день к Большому Событию, Которое Неизвестно Когда Наступит, Но Наступит - Сто Процентов, Даже Не Сомневайся. Я ничего не имею против фанатизма. Но вот только я против всю жизнь им страдать.
        Так что надо было действовать решительно. Выясняем, что там с этой Дорогой Смерти, доказываем, что это бред, и все вокруг меня дурят, и все, идем по домам. Ладно, согласен, тут было неплохо, но все слишком напряжены. Ведь каждый день жить и бояться, что за тобой придут какие-то там Фантомы и держать одного такого рядом - суть, идиотизм. Спасибо, я такого не заказывал, ребятки.
        О да! Как будто меня кто-то спрашивал.
        Обговорив детали плана ночью, что заняло около трех часов, мы ушли спать, напряженно ожидая утра. Не знаю, как остальные, а я не мог долго заснуть, снова и снова прокручивая план под разными углами, представляя разные ситуации и исходы.
        Наконец, время пришло. Время назначили за три часа до подъема, чтобы в случае чего сойти за жаворонков, проснувшихся утром и совершающих что-то типа прогулки, зарядки - в общем, смысл вы поняли. Надеюсь, что тот, кто нас поймает (тьфу-тьфу, чтоб не сглазить!) окажется таким же проницательным.
        В дверь постучали и я, удостоверившись, что это мои друзья, отворил их и сразу поспешно закрыл следом. Они вбежали внутрь на цыпочках, и это было бы забавным зрелищем, если бы не витающее в воздухе, почти осязаемое напряжение.
        Мы сразу начали обсуждать детали плана, и на первый взгляд все было отлично, каждый знал свою роль.
        - Главное, - сказал я по окончанию. - Чтобы все работали по схеме, и никто не решил отойти от дел в последний момент. Если у кого-то есть подобные мысли, то лучше это сделать сейчас же.
        Все переглянулись.
        Никто не проявил желания отступиться. Я был рад этому. И в то же время в голову закралась мысль, что я использую их, ведь все они прошли Дорогу Смерти, и только я решил выпендриться.
        - Не хочу никого напрягать, - повторил я в очередной раз, чувствуя ответственность за наше предприятие. - Вы не обязаны это делать, и я пойму, если вы решите уйти, ведь вам Дорога не грозит.
        Я должен был сказать это, хотя бы для очистки своей совести. Не сказать, чтобы я почувствовал себя легче, но теперь хотя бы можно было не винить только себя, если нас поймают. Звучит довольно комично, но так уж оно и есть.
        - ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «СЕКРЕТ КОСМИЧЕСКОЙ ШКОЛЫ»
        - ОПИСАНИЕ: УЗНАЙТЕ, ЧТО ЗА СЕКРЕТ ТАИТ В СЕБЕ ДОРОГА СМЕРТИ, КОТОРУЮ ОБЯЗАНЫ ПРОХОДИТЬ ВСЕ ДЕТИ КОСМИЧЕСКОЙ ШКОЛЫ.
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: РЕПУТАЦИОННОЕ, ЭПИЧЕСКОЕ
        - НАГРАДА: НЕИЗВЕСТНО
        Охранных роботов на этажах было мало, и прятаться от них было не сложно, в этом нам помогал Флетчер и Кит. Последний шел впереди с устройством, напоминающим рогатку с экраном, а первый сжимал в руках планшет, на котором отображались углы обзора роботов, в которые мы старались не попадать, одновременно следя за появляющимися индикаторами шума. В общем, и цело было просто, и в скором времени мы достигли предпоследнего этажа.
        - Приготовьтесь, - предупредил Флетчер. - Дальше систем слежения будет столько, что мы просто не сможем не попасть ни в одну из них. Поэтому я загружу в системы вирус, который ненадолго сделает нас невидимыми. За идею спасибо Ромке.
        Я кивнул и сжал кулаки покрепче. Меня всего трусило, то ли тут было так холодно, то ли от переживания.
        - У нас будет мало времени, - сказал Флетчер и сверился с экраном планшета. - Ровно три минуты, пока антивирус не решит проблему. Может меньше, но не менее минуты.
        Не слишком радужно, отметил я, двигаясь по лестнице. Расстояние от пролета до стальной двери с надписью «Серверная» было около семи метров, плюс время на взлом самой двери. Получалось, что нам надо действовать более чем молниеносно. Тут я пожалел, что среди моих друзей нет никого, обладающего сверхскорость, как у Флэша.
        Флетчер скомандовал «Сейчас!» шепотом, и мы двинулись вперед. Я ожидал, что какой-нибудь из сканеров завопит тревогой, или робот приставит к нашим головам пушку, но ничего не случилось.
        Охранные системы не реагировали на нас.
        Мы оказались на небольшой площадке с гладким металлическим полом и низким потолком. Повсюду на стенах были прикреплены глазики камер слежения, датчиков движения и еще полно разного оборудования. На равным промежутках друг от друга стояли, удерживая в роботических руках винтовки, роботы гуманоидного типа. Они сверкали хищными четырьмя красными глазами, но тоже не реагировали на присутствие чужаков.
        - Взламываю, - Флетчер приблизился к панели управления Серверной. - Дайте мне несколько секунд, это может оказаться...
        На экране его планшета побежали цифры как в Матрице, и очень быстро вспыхнуло сообщение о благополучно завершенном взломе.
        Дверь с шипением отъехала в сторону, открывая проход.
        Флетчер неуверенно посмотрел на меня, на Софи, потом снова на меня и нервно спросил:
        - Не так уж и сложно, верно?
        Я вытер пот со лба. Да, волновался я как никогда раньше в жизни.
        - Ага, - сказал я. - Быстро, работаем по плану, стараемся не отвлекаться на мелочи.
        Нельзя было сказать, насколько большое помещение, так как тут царил мрак, разгоняемый только россыпью тысяч маленьких лампочек, утыканных на ровных рядах серверных шкафов, разных цветов и яркости. Некоторые мигали, другие гасли и больше не зажигались. Глядя на все это, казалось, будто ты попал в космос. Гул стоял как в турбине.
        Мы с Китом двинулись налево, и тот сразу достал из кармана планшет как у его брата, подключил его кабелем USB 17.0 и принялся расшифровывать данные.
        Его лицо в свете экрана планшета тут же приобрело непонимающее выражение.
        - Кажется, я вошел, - буркнул он.
        - Так скоро? - не поверил я.
        - Э-э... да. Поверь, я и сам не думал, что они не имеют нормальной защиты. Только обычный пароль, набор символов, который взломщик Флетчера определил за секунду.
        Кит нервно посмотрел на меня.
        - Как думаешь, что это может значить? Может, тут и нет никакой тайны вовсе?
        - Ну... не знаю... - Я понятия не имел, что это могло значить, но у нас было слишком мало времени, чтобы зацикливаться на этом. - Надо поторопиться, пока не наступило утро и сюда не пришли проверяющие роботы. Скачай все, что сможешь, понял?
        Я подошел к Флетчеру и Софи.
        - Тут очень много данных, - Флетчер сопровождал свои действия комментариями. - Я фильтрую их по дате, ввожу ключевое слово «Дорога Смерти» и нахожу самые древние записи, которые только есть. Ага, вот оно. Ага... ого! Да, эта информация может изменить все! Народ! Я узнал, откуда взялась Дорога и для чего она!
        Я воспарил духом.
        - Что ж, значит, мы пришли не напрасно.
        - О господи, да ты только вдумайся! Дорога Смерти - это шпионская программа, созданная для того, чтобы выслеживать сильных детей и убивать их до того, как они научатся управлять своими способностями!
        - Мы должны сообщить об этом Аурону!
        Флетчер мрачно уставился на мелькающие на экране планшета данные.
        - Думаю, пока не стоит этого делать. Как ты думаешь, почему они запретили нам сюда выходить?
        Я не желал верить в это и попытался разубедить его, говоря, что мистер Руз, или Аурон, не важно, он отличный парень и не может таким занимать! Он не может убивать детей! Конечно, я мало что о нем знаю, но если окажется, что в этом замешан он, то я не разбираюсь в люд... в личностях совершенно.
        - Эй, Ромка, тут интересная инфа для тебя, - позвал меня Кит. Я приблизился к нему. - Я влез в твой компьютер в комнате и заметил, что ты подумываешь о побеге. Так вот знай, что выхода из Школы без разрешения Аурона или Натрона нет.
        - Ну, спасибо за инфу. Ты для этого меня позвал?
        Он показал мне экран своего планшета, на котором было изображение космического корабля в каком-то темном ангаре.
        - Вот твой шанс сбежать. Это звездолет «Криос», он находится на нижней палубе станции, рядом с сектором переработки мусора. Он вмещает около двадцати членов экипажа и еще сотню берет на борт пассажирами.
        - Он для спасения детей?
        - Может быть. А может быть и нет, если окажется, что Дорога Смерти - затея Аурона и Натрона. Тогда этот корабль для них.
        - Ты хочешь сказать, - мрачно начал я, - что это звездолет является черным выходом для них на случай непредвиденных ситуаций?
        - Я не знаю...
        - Но намекаешь.
        - Слушай. Это не мое дело и я не хочу впутываться, пока моей жизни ничего не грозит. Но ты должен запомнить, как найти «Криос» на всякий случай, - Он показал мне карта станции. - Вот, показываю только раз.
        - Эй, Ромка, иди сюда, мы нашли кое-что очень интересное.
        Я вернулся к Софи и Флетчеру, которые выглядели очень возбужденными.
        - Я был прав! - Взволнованно воскликнул ящер, и девушка тут же прикрыла ему рот, что выглядело так, будто она положила свою тоненькую ладонь на морду крокодила. - Я был прав! - Громким шепотом повторил он, тыкая в планшет. - Дорога Смерти - это не место и не комнат. Это даже не измерение, в которое кого-то засасывает! На станции есть робот, который в назначенное время находит каждого ученика и впрыскивает ему какое-то вещество! Оно как бы вызывает видения, и мозг каждого адаптируется по своему, вот и видят все разные видения. Вот почему никто из нас не помнил, как находил Дорогу! Она сама нас находила!
        Словно удар по голове.
        - Но как объяснить, что самые сильные умирают от него? - спросил я.
        Флетчер просиял.
        - Все очень, очень просто, - тут лицо Флетчера омрачилось. - В организме каждого ребенка, так или иначе, присутствует кровь Первых, которая и наделяет их силами. Это не касается киборгов внешне, но внутренне, Софи. Твой организм не смог бы адаптироваться к искусственным органам, если бы не кровь Первых.
        - И какое это имеет отношение к смерти сильных детей?
        Флетчер в нерешительности помедлил, потом попытался объяснить.
        - И снова все очень просто. Если ты слабый, и силы твои не очень мощные, то в твоей крови не очень много генов Первых. В сущности, их так мало, что сканеры роботов не в силах их обнаружить, на что и идет расчет. Но если хотя бы десять процентов твоих генов совпадают с генами Первых, то дрон обнаруживает их запросто и... и что-то там делает. Не спрашивайте меня, что именно. Может, запускает в организм яд, а может, убивает каким другим, более страшным образом, - при последних словах он тяжело сглотнул.
        - Значит, нам нечего бояться, - отметила Софи.
        Взгляды всех сошлись на мне. И я отнюдь не почувствовал себя легче после всего этого.
        - А можно как-то отменить этого дрона? Отключить его, чтобы он больше не действовал.
        - Для этого понадобилось приблизиться к нему и отключит вручную, - Флетчер помедлил. - Он из тех, что не управляются дистанционно, а получают один раз команду, которую исполняют вечно. В сущности, надо всего-то, или уничтожить, или повредить дрона.
        - Просто, - хмыкнул я.
        - Не беспокойся, - Софи положила свою ладонь мне на плечо. - Мы найдем способ отключить дрона прежде, чем он найдет тебя, - она огляделась на ящериц, которые только помотали головами, мол, не знаем, это может быть опасно.
        - Тут какие-то слова, - Флетчер всмотрелся. - Ra Tue Maya A Porta. Что это значит?
        - Не знаю.
        Я долгим взглядом посмотрел на ряды сервером в комнате.
        То, что рассказал мне Флетчер, не внушало надежды на спасение. Только теперь я понял, зачем Кит говорил мне о корабле, как о средстве побега с Космической Школы. Он уже знал о том, что мне только что поведал Флетчер. Но почему я так беспокоюсь? Почему я так уверен, что дрон обязательно убьет меня? Кто сказал, что я сильный ребенок?
        - Скажи, Флетчер, - спросил я, - а какими силами обладали дети, которых прежде убивал дрон?
        - Разными, - ответил он. - Майкин, например, умел двигать камень силой мысли.
        - Это такая уже большая сила?
        - Однажды он заставил свою родную планету остановиться. А затем бросил ее в солнце.
        - Оу, - смутился я.
        - Еще была Нак'Ара. Странная девочка, но она буквально становилась невидимой.
        Флетчер с опаской посмотрел на меня. Мне показалось, что он пытается оценить мои способности по шкале от «безобидный» до «суперзлодей».
        Я задумался. По сравнению с теми, кого описывали мне Флетчер и Софи, я не был таким уж крутым парнем. Может, я напрасно беспокоюсь, и мне нечего бояться? В конце концов, что я могу? Превращаться в нанитов, создавать нанитов из любого подручного металлического предмета, создавать разные формы, доступные в библиотеке и... все! Что в этом страшного?
        - А бывал ли кто, кто избежал этой участи и ушел со Школы целыми?
        Флетчер посмотрел на меня так, словно собирался сообщить страшную новость.
        - Знаешь, были. Даже несколько. Вот только там, снаружи, вне Школы на них нападали Фантомы и расправлялись впервые же дни.
        Мне пришло в голову, что у меня нет выхода, и если он прав, то мне не остается ничего, кроме как оставаться в Космической Школе и надеяться, надеяться, что дрон не прикончит меня.
        Спустя час мы были готовы и собрались, чтобы уходить из Серверной.
        Когда дверь, внезапно, открылась.
        Послышались шаги железных ног, кто-то медленно, словно совершая скучное дело, приближался.
        Я, Софи, Флетчер и Кит спрятались за серверными шкафами. Мы старались не стоять на месте, так как робот-охранник, бесчувственное лицо которого просматривалось между полок с аппаратурой, тоже передвигался. Двигаясь как балерины, мы приблизились к дверям. Выходя наружу, Флетчер достал свой планшет, быстро набрал команды, и мы бросились от двери к противоположной стороне, где была спасительная лестница вниз.
        Я бросил взгляд назад и крикнул друзьям:
        - Сколько у нас времени?
        - Шесть...
        - Шесть минут? Отлично, мы успеем...
        - Да нет, - прервал Флетчер. - Шесть секунд. Уже четыре.
        Я увидел выражение страха на его ящерином лице, что было отличным дедуктивным наблюдением с моей стороны.
        - То есть как? - Я нервно огляделся. - Мы не успеем!
        - Я и без тебя это понимаю!
        Внезапно роботы вокруг ожили. Стволы лазерных винтовок дернулись, целясь в нас, но не спешили стрелять.
        - Надо задержать их.
        Сказав им бежать, я двинулся назад. Мой расчет не был героическим, ни в коем случае. Я просто, основываясь на сделанных выводах, подумал, что они не станут убивать меня до того, как какой-то там дрон не ужалит меня и отравит.
        Друзья убежали, ящерам пришлось здорово попотеть, чтобы утащить упирающуюся Софи. Когда они скрылись где-то внизу, я развернулся лицом к роботам и сделал каменное лицо. Вот сейчас они меня повяжут, отведут к Аурону или, на худой конец, Натрону и мне светит... что? Взбучка? Порка? Домашний арест? Приковыванием к скале, пока орел клюет печень? Каковы тут методы наказания провинившихся?
        Роботы были охранные, то есть в их обличии не придали много вниманию внешности. Круглая, металлическая голова, спереди два круглых красных зрачка, один больше другого. Вместо правой руки ствол лазерной пушки, в данный момент издающей вой заряжающегося накопителя, а вторая снабжена щупальцами, способными на самые разные боевые хитрости. Ах да, еще ракеты на плечах.
        - Стать на колени и заложить руки за голову! - Провозгласил робот электронным голосом.
        Еще один робот зашел сзади и, ударом в колено, заставил меня подчиниться.
        - Вот уж неожиданность!
        Передо мной сверкнуло огненное сияние. Затем прямо из воздуха возникло нечто... оказавшееся Натроном в своем истинном обличие. Признаться честно, мне стало жутковато от вида его пылающих огнем пустых глазниц черепа, и вечно ухмыляющегося рта. Я предпочел бы сейчас увидеть человеческую сторону этого Фантома, но, похоже, никто не собирается выслушивать мои пожелания.
        Фантом распростер руки, и роботы все разом опустили головы, индикаторы погасли, сообщая, что они отключились. Я удивленно уставился на одного из директоров Школы.
        - Всего неделю в Школе, - произнес Натрон, ступая вокруг меня. - И уже нарушаем правила, да? Интересно, что ты там нашел?
        Он щелкнул пальцем, и мои карманы сами собой вывернулись наружу.
        - Видишь ли, правила не просто так существуют, их нужно соблюдать, - он осмотрел содержимое моих карманов, выпавшее на пол, но не найдя ничего интересного, рявкнул: - Где оно?
        - Я не понимаю, о чем вы говорите, - почти... ну ладно, со страхом произнес я. В том момент у меня отнюдь не проснулась смелость в голосе, о чем я сильно сожалел.
        - Врешь!
        Фантом подскочил к моему лицу так быстро, что могло показаться, он не преодолевав пространства между точкой А и, точкой Б. Последняя находилась прямо передо мной. Он в упор подвел свой пылающий череп к моему лицу, а я не смог отвернуться - какая-то сила держала голову прямо.
        - С тобой были друзья, - пронзительно выкрикнул он.
        Его горящая костлявая рука метнулась вперед и схватила меня за шею, подняв над полом. Наверное, я никогда еще за те несколько дней, что пребываю в Школе, не видел, чтобы огонь, объявший этого парня, пылал так яростно, так горячо.
        Я почувствовал, как наниты на шее плавятся, осыпаясь на пол, но я не мог дышать и только дергался как взбесившаяся кукла.
        - Где оно!
        Послышались множественные шаги.
        - Отпусти его! - Это был голос Аурона. - Клянусь, если ты что-то с ним сделаешь, я брошу тебя на ближайший пульсар!
        Рука на моей шее ослабла, Натрон повернул череп на сто шестьдесят градусов.
        Там был дети. Десятки, если не сотня. Большинство одеты в ночнушки, пижамы, но все с решительными выражениями лиц. Кое-кто сжимал в руке фаербол, другие размахивали ледяным шестом, еще кто-то весь покрылся шерстью, свирепо рыча.
        - Он нарушил правила, - крикнул Натрон, и толпа детей дрогнула от его голоса. - За это следует наказание.
        Аурон выступил вперед, жестом указав детям оставаться на месте.
        - Это так, - выразительно проговорил он. - И он понесет наказание, но только не то, что уготовил ты.
        Я уже начал задыхаться, мне показалось, что Фантом совершенно забыл, что держит меня. Страх погибнуть вот так заставил действовать опрометчиво, и я дал команду нанитам рассеяться. Секунда, другая, и вот Натрон сжимает воздух, из его руки, точно песок, подгоняемый ветром, разносятся во все стороны наниты.
        Каждый раз, рассыпаясь подобным образом, я вижу себя одновременно в каждом наните, где бы он не находился. То есть я как бы один, но в то же время меня много. И чтобы не сойти с ума, я сосредотачиваюсь на ком-то одном или, максимум, двоим, а остальные нанороботы подают сигналы при потребности.
        И сейчас я сосредоточился над головой Натрона, готовый в любой момент атаковать его.
        Аурон тоже преобразился. Это было впечатляющее зрелище: два скелета, один красный, горящий адским пламенем, а второй сияющий небесно-голубым сиянием. Они словно две силы, воплощенные в этих жутких формах. Первый и Фантом.

«Но почему все так напряжены? - подумал я. - Это же я провинившийся, а на меня сейчас никто даже не смотрит!».
        - Я не могу его отпустить, - Натрон сделал шаг вперед навстречу Аурону. - Он знает слишком многое.
        Я инстинктивно сжался, и принял форму круглого щита, готового блокировать любой удар.
        - Он будет наказан, как подобает в Космической Школе, - голос Первого был угрожающий.
        - Нет!
        И вот Натрон вспыхнул еще пуще прежнего. За несколько секунд ко мне рванулся факел, подхватил и потянул куда-то вниз по лестнице. Я осознал, что не могу принять другой формы, кроме человеческой.
        - Я выброшу тебя в космос! - заорал Натрон.
        Он передвигался рывками, с молниеносной скоростью прыгая с места на место. Это как будто наблюдать за изображением в один кадр за секунду, когда играешь на слабеньком компьютере самую современную игру.
        Он одним рывком спрыгнул с лестницы и оказался на самом низу, где мирно журчал не останавливающийся никогда фонтанчик.
        Мне никак не удавалось вывернуться от хватки. Натрон мертвой хваткой держал меня за ногу, заставляя при каждом прыжке ударяться головой о пол и стены. Сзади настигали дети, способные или очень быстро бегать, или летать. Аурон сидел на спине девушки с белоснежными крыльями, а под ним мчалось нечто, отдаленно напоминающее злобную мартышку.
        Внезапно Натрон наткнулся на препятствие и отлетел назад, выронив меня к стене.
        Я болезненно поднял голову. Какой-то парень с четырьмя руками и смутными чертами лица размахивал руками, создавая перед собою непреодолимое зеленое поле.
        Натрон наносил удар за ударом по этому полю и, похоже, было, что парню нелегко их сдерживать.
        - Окружайте его, - громогласно раздался голос Аурона. - И постарайтесь не убить!
        В момент вокруг Натрона образовалось кольцо из детей всевозможных видов, жителей самых разных планет.
        - Нет! Вы меня так просто не возьмете! - орал Натрон. - Иди сюда!
        Он снова прыгнул и в один момент оказался около какой-то девушки, схватил ее и швырнул под потолок. Кто-то полетел за ней.
        - Фиг вам, - рявкнул Фантом.
        На этот раз дюжина детей разлетелись в стороны, объятые огнем. Я попытался встать.
        - Вставай и дерись, - это был Вальтер Скотт.
        Он рывком поднял меня и бросился в бой, расталкивая детей перед собою.
        Часть детей оставалась на расстоянии, но это касалось только тех, чьи силы можно было использовать на расстоянии. В Фантома метались огненные шары, энергетические лучи, молнии пронзали его скелет, вода обрушивалась потоками из воздуха, ледяные камни толкали назад, но Натрон был крепким. Вальтер Скотт бегал вокруг него, заставляя сгустки пламени, которыми тот собирался швыряться, гаснуть. Воздух вокруг Вальтера как-то странно размывался при движении.
        Заставив себя подняться, я рассеялся. Не придумав ничего лучше, я принял форму огромного копья, и вонзился в Фантома. Он отлетел в сторону.
        - Вы меня не остановите! - Злобный крик заглушил все остальные звуки.
        - Рома, - Вальтер позвал меня, - отвлеки его!
        Еще не совсем осознавая, как мне действовать, я стал образовывать здоровенную кувалду и долбить ею по голове Натрона. Каждый такой удар отнимал у меня энергию, кристалл Криогенеза начал пищать о критически быстрой растрате.
        Фантом, размахивая руками, применял разные силы. Вот он махнул рукой, и ударная волна прошлась по рядам детей, заставив некоторых отлететь назад. Однако какой-то парень и девушка, объединив силы, тут же накрыли толпу силовым куполом, поверхность которого сверкала ромбовидными сегментами.
        Я с удвоенной силой принялся наносить вред Натрону, принимая самые разные формы, способные хоть как-то отвлечь его. Пожалуй, самой удачной было простое ядро. Когда я принял форму большого стального шара, парень из толпы детей позвал меня, мы с ним сговорились, и вот он выстрелил мною как из пушки. Я врезался в череп Натрона, и тут я услышал треск, во все стороны полетели пылающие красным пламенем осколки черепа.
        - Ах, ты! - завопил Фантом. - Червяк! Мелкий!
        Вероятно, он бы сосредоточил все силы на мне, вот только в этот момент Вальтер показал себя во всей красе. Я и предположить не мог, что он задумал такую гениальную вещь.
        Он был сзади Натрона. Когда тот осознал, что Вальтер слишком близко, было уже поздно. Я увидел, как размахнувшаяся костяная рука Фантома замедлила движение, вплоть до полной остановки. Нет, он не остановился, но движение этого существа замедлились настолько, стоило постоять несколько секунд, чтобы увидеть сдвиг на миллиметр.
        - Время! - от перевозбуждения я кричал, вместо того, чтобы говорить спокойно. - Ты замедляешь время, черт возьми!
        Дети, вздыхая, постанывая, ругаясь и держась за поврежденные конечности, окружили нас. Я представил, как эпично это выглядит: Вальтер Скотт стоит, закрыв глаза и держа руки одна наперед другой, словно сжимает невидимый шар, а перед ним, замахнувшись и образовав белый фаербол невиданной мощи, нависает Натрон, адский скелет. Да за такой кадр любой оператор блокбастера душу дьяволу продаст!
        Вальтер подмигнул мне. Я невольно улыбнулся.
        Ко мне подбежала Софи. Она была вся красная, то ли от повреждений, то ли от натуги:
        - Ты цел?
        Я отряхнулся, но дрожь не отступила.
        - Черт возьми, это было круто, - воскликнула она.
        Вдруг навалилась усталость, я осел на пол. Дети стали применять разные силы, чтобы обездвижить Натрона, когда Вальтер возобновит привычное течение времени.
        Я почувствовал, что начинаю злиться, когда увидел лежащих на полу раненных детей. Это все из-за моей трусости.
        - Это все из-за меня, - в голос сказал я. - Если бы мы не пошли в Серверную, не попались бы Натрону, он бы не вышел из себя, или что там с ним случилось...
        - Еще ничего не ясно. Возможно, ты тут ни при чем.
        - Но до этого он не нападал на детей...
        - Послушай, Натрон он, конечно, всегда был гадом, но надежным - это никогда, - Она пожала плечами, будто это что-то объясняло. - Как, ты думаешь, все так быстро среагировали?
        На ум пришло только одно объяснение.
        - У вас был план на такой случай.
        - Точняк, - сказала Софи. - Натрон сам как-то об этом попросил Аурона. Он предупреждал, что однажды им может завладеть Повелитель Фантомов.
        - Повелитель Фантомов? Так это не Натрон был...
        Чем дальше, тем чуднее, хотя мне как раз начало казаться, что я видел все.
        Дети со способностями лечения склонялись над раненными, клали руки на поврежденные части тел, проговаривали какие-то слова, раздавались вспышки, я даже заметил призрачные очертания животного, похожего на тигра, который на миг появилось над лежащим, дохнуло на него и исчезло.
        - Что... что теперь будет? - пробормотал я.
        Софи напряженно осмотрелась. Я буквально слышал ее мысли. Сейчас-то все заняты зализыванием ран и слишком возбуждены после боя, но потом кто-то обязательно спросит, что я делал в Серверной.
        - Надо сказать им, Софи.
        - Что?..
        - О Дороге Смерти.
        Девушка напряженно задумалась. Я поднялся на ноги, чтобы никто не подумал, что я ранен - тут и так хватало тех, кому была нужна помощь.
        Вальтер Скотт расслабился.
        Замороженный, заляпанный какой-то слизью, прошитый зарядами молний Натрон не двигался.
        - Рома, осторожно!
        Фаербол сорвался с руки Фантома и метнулся на меня. Я бросился прочь, но тот последовал за мною. Я повалился на землю, чувствуя, как жар, словно из огнемета, поджаривает кожу на спине, но тут один за другим раздались звуки, похожие на шипение воздуха, под давлением вырывающегося из трубы, рев пламени, щелчки молний, пронизывающие огненный шар.
        Который вспыхнул и, разбросав вокруг кипящие брызги чего-то типа лавы, высвободил из своей внутренности маленькое существо. Оно было металлическим и напоминало комара, увеличенного до размеров футбольного мяча.
        Аурон приблизился ко мне, встав между мной и киберкомаром.
        - Sa Lotqr Oa! - воскликнул Первый. - Властью директора Космической Школы я приказываю тебе повременить!
        - Это невозможно! - сказал комар. - Команда не отменяется.
        Подбежал Вальтер Скотт, взмахнул руками, но киберкомар даже не обратил внимания, приближаясь ко мне.
        - Это невозможно! - завопила беспомощно он. - Оно не реагирует!
        - Успокойся, Вальтер, - велел ему Аурон.
        Киберкомар двигался медленно, но верно. Спереди у него вылезло жало.
        - Он не остановится, - напомнила мне Софи. - Быстро, Рома, превратись в этих букашек...
        - Нанороботы...
        - Не важно, - возразила она. - Просто сделай это.
        Я был уставший, и потому безропотно подчинился. Может, это и вправду поможет.
        Но ничего не происходило. Как только я думал о том, чтобы распасться на части, словно что-то сдерживало наниты, заставляя их крепко держаться друг друга.
        - Не могу... их что-то блокирует - произнес я, пытаясь пошевелиться. - Не могу... пошевелиться...
        Тело отказало, движения были невозможны. Но никаких негативных эффектов не было!
        - Рома, - Софи завороженно смотрела на киберкомара.
        Тот приближался ко мне, а ни Аурон, ни кто-либо еще не предпринимал попыток остановить его. Я беспомощно вертел глазами, так как они единственные все еще слушались меня.
        - Этого не избежать, - пробормотал Аурон. - Я сам его так создал. Извини, Рома.
        - Что же делать!! - Очнувшись, Софи схватилась за голову.
        Комар был почти возле меня. Жало неотвратимо приближалось к моему плечу, на его кончике сиял белым светом кристалл.
        - Ничего не поделать, - проговорил Аурон, с печалью в глазах смотря на меня.
        - О нет, - Софи вздохнула. - Пожалуйста, Рома, скажи, что ты не являешься сильным?
        Я ничего не мог сказать, даже если бы и хотел. Да и какая разница? Раз уж Первый не пытается остановить киберкомара, значит, мне не избежать своей участи.
        Боль была быстрая, как укус комара. Затем все вокруг изменилось, я оказался в незнакомом месте...
        Глава 13. Ra Tue Maya A Porta
        Я стоял в полутьме на знакомой мне улице Креста, глядя на возвышающуюся над огромным стадионом надпись «ШАГ 1. ДОБЕРИТЕСЬ В ЦЕНТР СТАДИОНА»
        - НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ДОРОГА СМЕРТИ»
        - ОПИСАНИЕ: ВЫ ВСЕ-ТАКИ НЕ УШЛИ ОТ УЧАСТИ ПОБЫВАТЬ НА ДОРОГЕ СМЕРТИ. ТЕПЕРЬ ПРОЙДИТЕ ЕЕ И НЕ ПОГИБНИТЕ. ДОРОГА СМЕРТИ СОСТОИТ ИЗ ТРЕХ ШАГОВ, КАЖДЫЙ СЛЕДУЮЩИЙ СЛОЖНЕЕ ПРЕДЫДУЩЕГО. ОТ ВАС ТРЕБУЕТСЯ ДОЙТИ ДО ФИНИША И НЕ ПОГИБНУТЬ. В СЛУЧАЕ ЕСЛИ ВЫ НЕ СМОЖЕТЕ ПРЕОДОЛЕТЬ ХОТЯ БЫ ОДНО ИЗ ИСПЫТАНИЙ, ВАС ЖДЕТ СМЕРТЬ.
        - ДОПОЛНИТЕЛЬНО: НЕ ДАЙТЕ ПОГИБНУТЬ КОМУ-ТО ИЗ ВАШИХ ДРУЗЕЙ
        - РАНГ ЗАДАНИЯ: ЭПИЧЕСКОЕ
        - НАГРАДА: ЖИЗНЬ
        Я непонимающе оглянулся, но никаких «друзей» поначалу не увидел. Зато потом, в паре метров от меня, вспышка света породила на свет растерянных Софи и Вальтера. Увидев меня, они тут же бросились что-то сказать, но буквально в двух шагах от меня их остановило невидимое поле.
        - Блин, - прокомментировал Вальтер. - Оно не даст нам помогать ему.
        - Но мы можем поддерживать морально? - спросила Софи.
        - Скорее всего. Эй, ты нас слышишь?
        - Слышу, - ответил я. - Вы что, как-то пробрались сюда?
        - Нам помог Клентий. Он умеет проникать в чужие сны, а все это, - Софи обвела рукой округу, - нечто похожее на сновидения.
        - Очень реалистичные.
        - Это управляемая программа, - Софи пожала плечами. - Ты, главное, не волнуйся, у тебя все получится.
        Она толкнула Вальтера локтем.
        - Ясное дело, - рассеяно ответил тот. - Не парься, ты же не какой-то могущественный парень, верно? Ты обычный неудачник ни с чем не выдающимися силами.
        Я с любопытством посмотрел на обоих. Ведь я понимал, что на самом деле Вальтер просто хочет убедить меня в сказанном, а Софи подбадривает, однако легче как-то не становилось.
        - Давайте-ка уже пойдем, сделаем это, - заявил я и направился к возносящемуся к небесам стадиону.
        Мы вошли в обширный холл.
        Откуда-то из-под потолка доносилась спокойная музыка. Мрамор под ногами и украшенные разными спортивными постерами стены имели сероватый оттенок. Фигуры кубков в человеческий рост стояли по всем углам, заполняя пустоты. Посередине, вокруг главного Межгалактического Футбольного Кубка раскинулись мягкие на вид, обитые бархатом диваны для посетителей. На них сидели люди, зеленокожие аргонианцы, делийфы, плещущие водой в скафандрах, и рогатые, похожие на драконов вавилонийцы. Все они... читали один и тот же журнал.
        Возле ряда полукруглых искателей посторонних вещей, стоял мужчина.
        Он был высокий и аккуратный, в бежевом костюме и голубой рубашкой, венчающейся полосатым галстуком. Черные как смоль волосы, по краям седого цвета, словно бы подчеркивание границ. Он носил дорогие на вид часы, а в другой руке сжимал трость со знаком кубка на вершине. Одна туфля была черная, другая белая.
        Я уставился на бейдж на груди и удивленно воззрился на мужчину:
        - Повелитель Фантомов?
        Он широко и дружелюбно улыбнулся. Я мог совершенно точно сказал, что в этот момент его зеленые глаза полыхнули адским пламенем, но тут же вернулись в прежнее состояние.
        - Рад приветствовать новенького тут, - в его голосе слышалась отчетливая хрипотца, которую так любят применять дикторы в закадровых голосах. - Давненько уже Аурон и Натрон не присылали никого.
        - А вы...
        - Я повелитель, - жестко перебил он.
        - Повелитель, вы... - начал было снова я.
        Обняв меня за плечи, он указал на металлоискатели.
        - А теперь давай пройдем сквозь эти штуки и отправимся выполнять твое задание. Скорее начнем - скорее закончим.
        - Конечно, но...
        - Замечательно! А теперь двигаем.
        - Мистер повелитель...
        - Просто «повелитель». - Мужчина тяжело вздохнул. - Неужели так сложно обращаться к кому-то согласно его положению в обществе? Даже мои тупоголовые слуги не настолько плохи в этом.
        Я неуверенно встал перед металлоискателями, не зная, чего от них ожидать. И оглянулся на друзей, ища поддержки.
        - Кто вы, и что вы от него хотите? - Требовательно спросил Вальтер.
        - Я Повелитель Фантомов и хочу помочь этому молодому человеку, - Повелитель Фантомов был сама невинность.
        - Вот как? - Софи вздернула бровь.
        - Конечно, а вы что подумали? Я всегда встречаю всех, проходящих Возрождение, - Он оглядел моих друзей. - А вы уже бывали тут!
        Вальтер заметно попятился.
        - Да, - сказала Софи, - я уже проходила Дорогу Смерти...
        - Стой, что?
        Софи сглотнула.
        - Дорога Смерти. Я уже...
        - Вот как вы называете это в вашей Школе?
        Она кивнула.
        - О нет, как же это Аурон так мог, - На лице Повелителя Фантомов отразилось страдание. - Полагаю, вы пришли сюда с плохими мыслями об этом месте. Понимаете, я создал этот мир, чтобы каждый ребенок, обладающий силами, мог попробовать все, на что он способен. Так же я даю каждому попробовать себя в роли Фантома, но вы можете покинуть его обличие в любой момент. Я - хороший.
        - Но вы Повелитель Фантомов. - Я отступил от него на шаг, только сейчас вспомнив, о чем говорили мне Аурон и Натрон про этих существ.
        - И что с того? - Повелитель Фантомов как-то странно сверкнул глазами. - Я никого не заставляю тут оставаться. Вам просто нужно сказать кодовое слово, и вы покинете этот мир.
        Его глаза жадно заметались от меня до друзей.
        Он явно что-то задумал.
        Затем Повелитель Фантомов взглянул на меня, пристально так взглянул, словно изучая любопытнейшее насекомое.
        - Ага, - воскликнул он. - Я тебя знаю! Но какого черта ты тут делаешь? Ты же...
        Он резко себя оборвал.
        - Нет, - сказал он. - Ты же не знаешь.
        Повелитель Фантомов развернулся и двинулся через металлоискатели.
        - Я знал, что они когда-нибудь сделают это. Ты - наполовину Первый.
        - Не совсем так. У него в крови гены Первого, - подала голос Софи.
        Повелитель Фантомов остановился и издал рычание. На миг его обволокла аура огня, но тут же потухла, возвращая человеческий облик.
        Он махнул рукой, призывая нас:
        - Проходите уж, не стойте, - велел он. - Сделаем вид, что это для всех впервые.
        Мы перешагнули через металлоискатели, и на них загорелся зеленый свет.
        - Ладно, оружия у вас нет, - Повелитель Фантом вздохнул, явно рад этой новости.
        Он снова полыхнул адским пламенем, и на этот раз это продолжалось на протяжении нескольких секунд. Он то вспыхивал, то гас, словно сломанный.
        - Что же это такое, - вздохнул Фантом. - Это все ваши друзья в мире...
        Я сделал шаг назад, когда он рванулся с места и пробежал между мною, Софи и Вальтером, оставив в полу огненную полосу.
        Когда Повелитель Фантомов вернулся, вид у него был уже спокойный.
        - Извините за это, кто-то из вашей Школы мешает мне, - он поправил костюм. - Но вы все равно пройдете Возрождение.
        - Конечно, - сказал я. - Для этого мы сюда и пришли.
        Мы двинулись через анфиладу коридоров. Всюду были колонны, диваны, на которых сидели разнообразные жители галактики, читая журналы. Мне показалось, что они тут сидят уже сотни тысяч лет, и если бы они были растениями, то давно уже приросли к сидениям. Затем я спросил кто они все такие.
        - О, это просто одни из вас, - бросил через плечо Повелитель Фантомов. - Принимая облик Фантома, они сидят тут постоянно, а в реальном мире выглядят как те огненные твари.
        С каждым его новым словом мне все больше хотелось стать Фантомом, хотя должно было быть наоборот.
        Повелитель Фантомов остановился около двери, за которой открывался коридор, в конце которого белая стена.
        - Вы должны пойти туда, но я не могу следовать за вами. Вы сами сделаете выбор.
        - А что нас ждет в конце? - Спросил я, вглядываясь в пустой коридор.
        Фантом пожал плечами.
        - Каждому свое, но некоторые отсюда больше не уходят, - Он встал сбоку от прохода и пригласительно взмахнул руками: - Прошу.
        Мы стали перед дверьми и неуверенно посмотрели туда. Отчего-то мне показалось, что из коридора веет угрозой, и так просто нам его не пройти. Но вид спокойного Повелителя Фантомов успокаивал меня лучше колыбельной на ночь.
        Я сделал несколько шагов. Ничего не произошло. Тогда мы, уже увереннее, двинулись по залитому полумраком проходу. В стенах попадались двери, на которых не было никаких табличек или указателей, куда они ведут.
        - Отлично. Пока что ничто тебе не угрожает. - Вальтер с опаской посматривал на каждый квадратный метр пространства. - И вот что странно: сколько я не пытаюсь, не могу, вспомнит, что было у меня на Дороге Смерти. Как я мог такое забыть?
        Сзади хлопнули двери. Оглянувшись, мы увидели смотрящего на нас через окошко Повелителя Фантомов.
        - Наверное, это он что-то сделал с нашими мозгами, - предположила Софи.
        - Наверное, - ответил Вальтер.
        - Куда мы идем?
        - Не представляю. Тут все должно подстраиваться под Ромку.
        - Но пока что ничего нет, - сказала Софи.
        Лучше бы она этого не говорила. Скоро мы покинули коридор и оказались на небольшой площадке, окруженной железными стенами и одной дверью впереди.
        - Это похоже на ловушку, - сказал я.
        - Ха-ха-ха.
        У меня внезапно закружилась голова. Тело мое начало распадаться, причем я даже не прилагал для этого усилий. Я словно бы со стороны, будто сторонний наблюдатель, глядел на то, как, точно торнадо, наниты закружились в водовороте, и я ничего не мог предпринять.
        Я усиленно попытался сосредоточиться. Ничего не получилось, я как будто больше не был хозяином своего тела. Казалось, будто я играю в игру от третьего лица, типа GTA или Mass Effect, но при этом не управляю персонажем, он сам все делает. Я в панике обратился к своим друзьям, но из несуществующего рта вырвался только слабый стон - они наверняка ничего не услышали.
        - Что за фигня?
        - Не знаю, - воскликнула Софи Вальтеру.
        Наконец мне показалось, что наниты слушают меня. Я поводил ими из стороны в сторону, формируя разные формы и наконец, понял, что все нормально.
        Вот только человеком я стать не мог.
        - Не парься, это наверняка Дорога Смерти, - успокаивал Вальтер.
        Я не понимал, зачем это, но скоро Дорога Смерти, - или Повелитель Фантомов? - подкинула ответ на этот вопрос. Сверху на нас посыпались сотни, нет тысячи крошечных тел. Они имели тела пауков с красными глазницами и металлическими телами. Окружив нас со всех сторон, они помедлили, точно давая нам время составить план действий.
        - Что нам делать? - воскликнул я, занимая место в коле с Вальтером и Софи.
        - Уничтожать, - сказала Софи. - Наверняка это что-то типа испытания на твою силу. Не выкладывайся на полную мощность, чтобы не показаться слишком сильным, понял, Рома?
        Я бы кивнул, если бы у меня был подбородок.
        Пауки бросились в атаку. Вальтер сделал взмах рукой, но на мелких железок это не произвело никакого эффекта. Софи несколько раз попыталась ударить, но ее руки и ноги проходили сквозь тела.
        Панический страх сдавил мое горло. Какого фига тут происходит? Пауки хватали нанитов по одному и крошили их своими лапками, крошили настолько быстро, что я не мог придумать, как им противостоять. Надо было придумать план действий, пока от меня не осталось ни одного наноробота.
        Я поймал себя на том, что пытаюсь управлять каждым нанитом. От этого моя голова, или что там у меня сейчас, разболелась, а перед глазами вспыхнули сообщения об опасности перегрева процессора.
        Вот значит как! Вместо мозгов процессор? Ко мне вдруг пришло понимание, что процессор этот установлен на каждом наните, то есть все эти маленькие букашки - часть одного «Я». Это значит, что чем больше нанитов, тем сильнее я, не так ли? А, следовательно, надо увеличить свою мощь!
        - Рома, не делай этого, - услышал я на границе слуха. Но я был слишком занят подвернувшейся задачей, чтобы слушать Софи. - Именно этого Дорога и хочет...
        К черту Дорогу Смерти! Меня хотят разодрать на части маленькие членистоногие твари-роботы, а что, должен дожидаться своей участи? Да никогда! Я лучше погибну в бою, чем стану спокойно смотреть, как меня растаскивают по частям.
        Потом я еще пожалею, что пробудил в себе столь героические чувства. Но тогда для меня существовала проблема, и ее надо было решать.
        Вгрызшись в стену, я стал разносить ее как саранча, увеличивая количество нанитов. Странно, но заряд Криогенеза не падал - видимо, в этом мире он был бесконечным. По крайней мере, я на это надеялся.
        Когда я понял, что нанороботов достаточно, то отправил их в атаку.
        Наниты сбились в стайки и нападали на пауков, проникая в искусственные глаза, прогрызая корпус, уничтожая внутренности и самовзрываясь в важных частях тела пауков. Каждого погибшего нанита сменял новый, так что я больше не заботился о потерях.
        Я видел глазами миллионов. Это как смотреть сразу в миллион мониторов и замечать каждую деталь на каждом из них.
        Мой мозг больше не сопротивлялся непомерному количеству нанитов. Похоже, все сработало, и увеличение количества нанороботов увеличили производительность моего мозга.
        То есть да - центрального процессора. Надо будет поразмыслить об этом на досуге. Если мой мозг - машина, то значит ли это, что каждая моя мысль или решение - просчитаны и запрограммированы наперед?
        Сложно! В тот момент для меня существовали только пауки-роботы, которых надо было уничтожить как можно быстрее. Скоро на поле боя остались горы металлолома, и гудящая колония нанитов.
        - И где тут Рома? - спросил Вальтер, вертя головой.
        - Скорее всего, он в каждом из этих нанитов, так что куда бы ты ни обратился, - пояснила Софи, - ты все равно будешь смотреть ему в лицо. Поправь меня, Ром, если это не так?
        - Как вам? Красиво я расправился с пауками?
        - Да, отлично, - Софи пнула гору обломков, оставшихся от пауков. - Но как ты... как ты себя чувствуешь?
        - Нет чувства, что тебя... слишком много? - Высказался Вальтер, ухмыляясь. - Может двоиться в глазах? Как оно вообще?
        Я прислушался к себе. Сердце, если бы оно сейчас было на месте, билось в бешеном темпе, а меня захлестывала радость. Я непобедим!
        - Нормально. Что дальше?
        - Надо пройти через эту дверь, судя по всему, - сказал Вальтер. - Да, я так думаю.
        Я испытывающее посмотрел на дверь. Она была железная, так что за несколько секунд перед Софи и Вальтером зияла дыра точно такого же размера, как и двери, еще секунду назад стоявшие на ее месте.
        - Сурово, - отозвался Вальтер.
        - Прошу, - я изобразил две приглашающие руки.
        Парочка двинулись в «дверь», с опаской оглядываясь. Теперь мы попали в широкое помещение, впереди открывался вид на стадион с ВИП-ложа. Повсюду были установлены зрительские кресла под углом к футбольному полю, а отделяло ложу от внешнего шума стеклянная перегородка.
        Я сказал «шума», потому что снаружи десятки тысяч болельщиков прыгали и что-то орали в сторону стадиона.
        - Что там происходит? - спросила Софи, двигаясь к панорамному окну.
        - Представление, - отозвался Вальтер.
        Я тоже посмотрел туда.
        - Что с ним делают? - спросил я.
        - Испытывают по полной, - предположил Вальтер. - Похоже, это тот парень, который не вернулся с Дороги Смерти несколько месяцев назад. Да... он умел управлять землей - очень крутая сила.
        При мысли о «крутой силе» меня пробрала дрожь. Я только что разделался с легионом пауков, как будто это было плевое дело - у меня есть все шансы не вернуться отсюда в реальный мир.
        - Но если он пропал несколько месяцев назад, то почему дерется до сих пор?.. - поинтересовался я.
        - Похоже, что время тут идет не так, как в нашем мире, - пожала плечами Софи. - Посмотри на вон те часы.
        Я посмотрел в указанном направлении. Настенные часы показывали три двадцать дня. Вот только секундная стрелка то разгонялась до невообразимой скорости, то замедлялась, двигаясь как черепаха.
        Парень в центре футбольного поля взмахнул рукой, и земля под ним затряслась от неслабого такого землетрясения. Целые пласты земли подпрыгнули вверх как под давлением.
        Вот только его врагам было все равно. Здоровенные скорпионы, размером с грузовик Кока-Колы, ловко виляли между разломами, перепрыгивали разверзающиеся под ними трещины. Их было двое и они явно не спешили убивать свою жертву.
        Челюсть у меня отвисла. Парень взмахнул рукой снова и в скорпиона полетел шмат земли как айсберг. Тварь отбила его как мяч, спасовав своему сородичу, который вернул «мяч» бедному парню. Тот в последний момент увернулся от глыбы земли.
        Я приблизился к стеклу и попытался найти выход. Его не было.
        - Надо ему помочь!
        Тогда я заметил немаловажную часть обстановки ВИП-ложи. Места были не пустые, на каждом сидели представительного вида люди и аргонианцы. Некоторые жрали попкорн, самозабвенно тыкая в сторону сражающегося паренька на поле.
        - Как вы можете на это смотреть? - воскликнул я. - Кто вы такие?
        - Ромка... - Софи опасливо посмотрела на сгусток нанитов, являющийся на данный момент мной. - Боюсь, они не простые жители галактики.
        Несколько голов повернулись ко мне. В их глазах была чернильная пустота.
        - Ты скоро отправишься туда, - сказал один замогильным голосом.
        - Не стоит обращать на себя внимание, - Сказала Софи, когда зрители вернулись к созерцанию баталии.
        - Правильно, - поддержал ее Вальтер. Я еще не слышал, чтоб в его голосе было столько страха. - Они странные.
        Я задумался, что предпринять.
        Превратившись в большой стальной таран, я отошел назад, разогнался и со всей дури врезался в стекло.
        - Ты с дуба рухнул? - спросила меня Софи.
        Я собрал разлетевшиеся во все стороны наниты.
        - Нет, - ответил я, - но надо что-то делать.
        - Думаешь, если законы времени тут другие, то с законами физики все то же самое?
        - Что же делать?
        Парень на поле начинал выдыхаться. Топнув ногой, он расколол перед собою поле, образовав глубочайшую впадину. Скорпионы на некоторое время замялись, давая ему шанс передохнуть. Парень с надеждой посмотрел на трибуны, заполненные кричащими зрителями, но, по-видимому, увидел те же пустые черные глаза.
        - Эй, Человек-рой, - крикнул Вальтер. - Я кое-что придумал!
        Он стоял возле стекла, указывая на гладкую поверхность.
        - Если я прав, - сказал он, - то через тысячу лет это стекло не будет таким уж твердым, как сейчас. Я отмотаю время для вот этого участка, - Вальтер обвел рукой круглый участок стекла, - а ты постарайся стукнуть как можно сильнее, понял?
        - Понял! - бодро отозвался я, принимая форму огромной рогатки и стального ядра.
        Я натянул тетиву на рогатке.
        Вальтер стал водить руками по упомянутому участку стекла. Я не замечал никаких перемен.
        Но что-то было по-другому. Софи сняла часы со стены и подставила под руки Вальтера.
        Стрелки вертелась с такой скоростью, что их не было видно!
        Вот это да!
        Я приготовился.
        - Рома! - позвал Вальтер.
        - Да?
        - Давай через три, две, одна... давай!
        Тетива хлопнула, отправляя ядро в быстрый полет. Мгновение - и сильнейший треск сотряс мои несуществующие уши - или у меня их роль играют какие-то микрофоны?
        - Да!
        В стекле зияла звездообразная дыра.

«Вот это да!», - подумал я.
        - Когда имеете дело со временем - зовите меня, - сказал Вальтер.
        Мы выскочили через дыру на трибуны и бросились к лестнице между рядами, ведущей к самому низу. По пути нас никто не пытался, остановит, но все бросали странные, внимательные взгляды этих жутких глаз.
        - Надо поторопиться! Они сейчас прикончат его!
        Скорпионы зацепились жалами. Тот, что был на краю пропасти, напрягся.
        А затем он метнул своего собрата, как это делают рыбаки с удкой.
        - Умные твари! - снова крикнул Вальтер.
        Я не мог не согласиться, вот только легче от этого не становилось. Мы двигались слишком медленно.
        Переметнувшийся на другую сторону скорпион-гигант явно потерял терпение. Теперь он взмахивал своим хвостом и с огромной силой вонзал жало в землю. Яда на нем не было заметно, но такой величины штуковина рассечет парня пополам.
        - Держись! - закричала Софи.
        И парень огляделся на нас.
        И зря! Прямо позади него опустилось жало, чудом не попав в него. Паренька подняло в воздух ударной волной и швырнуло в нашу сторону.
        - Лови его! - Я понял, что это ко мне.
        Я сообразил принять форму упругой сети, которая точно батут спружинила, когда на нее свалился Земляной (знаю, с именами у меня всегда было плохо). Я спеленал его цепкими руками и аккуратно поставил на землю. Парень пошатывался.
        - Ты в порядке? - спросила Софи, добродушно заглядывая в глаза спасенного мною.
        Он тупо обвел нас взглядом. Со мной ему пришлось особо постараться.
        - Нам не выбраться. В этом мире повсюду Фантому.
        - Ага, - Вальтер похлопал его по плечу.
        - Убираемся отсюда! - скомандовала девушка.
        Мы рванулись назад, но на трибуны уже высыпали недовольные зрители.
        С поля наступал скорпион.
        - Блин! - прокомментировала Софи. - Они нас окружили!
        Второй скорпион издавал жалобные звуки с другой стороны пропасти.
        - А как насчет земли? - спросил я, обращаясь к новенькому.
        - Что ты от меня хочешь? - спросил он, все еще не зная, куда смотреть на меня.
        Чудовища надвигались. Зрители тоже.

«Пожалуйста, парень, - мысленно взмолился я. - придумай что-нибудь гениальное».
        Мне показалось, что раз этот парень умеет управлять землей, которой на футбольном поле полно...
        - Уведи нас отсюда! - воскликнул я.
        - Я не могу! - Задыхаясь, так же криком отвечал Земляной. - Там, под землей какой-то барьер, а я могу повелевать только землей!
        - Этот барьер из металла? - поспешно спросил я.
        - Наверное, - парень с ужасом огляделся. - Мы все умрем!
        Я притянул его к себе и объяснил пришедшую в голову затею. Ему понадобилось несколько секунд, чтобы обработать информацию.
        Но затем мы начали действовать. Повелитель Земли создал кокон, который быстро двигался сквозь земную толщу, а мои наниты окружили ему сплошным слоем, готовые в любой момент прогрызть любую оказавшуюся на пути преграду.
        Вскоре я выяснил, о чем он говорил. В километре под стадионом имелся стальной пол, полностью перекрывающий неведомо сколько расстояния.
        Наниты с легкостью проделывали туннель, заделывая его сзади тем же металлом.
        Мои друзья тяжело дышали, стоя около прижавшего руки к стенкам земляного кокона парня.
        - Отлично сработано, - грустно и неуверенно произнесла Софи.
        Вальтер тоже не был уверен в безопасности нашего положения.
        - Надо уже выбираться на поверхность, - почесав голову, сказал он. - С этим нет проблем?
        Кокон сместился, ощутимо изменился напрямок движения. Теперь мы мчались вверх и вперед, что было намного медленнее.
        - Надо поторопиться... мне становится тяжело... - Повелитель земли и на миг открыл глаза.
        Я быстренько представил, что будет, если под огромной массой земли он потеряет концентрацию и отпустит кокон. Вряд ли нас кто-то когда-то откопает как тех динозавров.
        Что-то проскрипело.
        Я первый увидел, как мы, словно рыба из воды, выстрелили в каком-то поле, пролетели несколько десятков метров и бухнулись, оставив длинную борозду.
        Наш новый друг тут же свалился без сознания, кокон посыпался, а я постарался принять человеческую форму. Ничего не получилось - черт, это уже начинает бесить!
        - И что теперь будем делать? - пробормотал Вальтер.
        - Надо выбраться из этого мира, - пробормотала Софи.
        - Но как?
        - Тот парень что-то говорил о кодовом слове?
        - Каком еще кодовом слове?
        - А мне, откуда знать?
        Будто лампочка гениальности зажглась в моей голове. Я вдруг осознал, что знаю, знаю какое кодовое слово спасет нас отсюда!
        - Ra Tue Maya A Porta, - пробормотал, глядя в никуда.
        Сначала было тихо. Затем мир поплыл, потерял очертания, небо затмилось, земля провалилась.
        Я подумал, что это похоже на падение в бессознательность. И как же мне не хотелось снова эта испытывать!
        Глава 14. Конец Дороги
        Представьте себе самую большую поляну, гладкую как мраморный пол, простирающуюся во всех направлениях до бесконечности.
        Или представьте себе суперплоский тип мира в Майнкрафт.
        И чувство, что все это нереально. В нескольких километрах от того места, где мы выбрались на поверхность был небольшой участок, на котором несколько домов, формирующих типичную улицу Паралакса. И между ними огромный, поднимающийся до облаков, стадион, которого вы никогда больше не увидите. И все это так поддельно.
        Именно такая картина представилась мне. Смотреть в любом направлении, значило смотреть в бесконечность. Это был наспех сгенерированный мир, с кусочком реального города, но который копировал все законы физики из реальности. А иначе мы бы никогда не выбрались из того стадиона - Повелителю Фантомов нужно, чтобы дети показывали свои силы по-настоящему.
        Небеса были статичны, облака, хоть и выглядели объемными, не двигались никуда. Будь я Джеком Воробьем, то лизнул бы сейчас палец и проверил, есть ли ветер. Но я и так его не чувствовал, тут было тихо как в бункере в сотне метров под землей. Казалось, эта тишина хочет уничтожить нас, она наваливалась как тяжкий груз, и мозг не хотел воспринимать тишину в огромной поляне - это было против его представлений. Поэтому мне все время казалось, что сейчас что-то произойдет, вот еще секунда и случится землетрясение.
        А затем мы провалились. Я заорал что есть мочи, когда земля исчезла, а я стал падать в полную пустоту. Чернота поглотила меня, я некоторое время чувствовала, как падаю, ветер свистел мимо, но затем и он пропал. Мир был удален, понял я. Я сейчас нахожусь внутри неведомого накопителя данных, и только что был удален файл окружающей среды. Это значит, что и я был удален? Меня убили, нажав в выпадающем меню кнопку «Удаление»?
        На первый взгляд это была не такая уж и безумная мысль.
        Но она ушла, когда перед моим взглядом вспыхнуло системное сообщение, оповещающее о состоянии задания:
        - ЗАДАНИЕ: «ДОРОГА СМЕРТИ» - ПРОВАЛЕНО!
        - ОПИСАНИЕ: ВАМ НЕ УДАЛОСЬ ПРОЙТИ ВСЕ ТРИ ИСПЫТАНИЯ
        Да и какая мне разница, если теперь я погиб?
        И что теперь? Я отправлюсь на Возрождение, меня ждет новая жизнь, с самого начала в неведомых галактиках? По крайней мере, так рассказывают старые, безумные старики, но им-то, откуда знать, раз они еще тут. Я предпочитал никогда не думать о смерти, считая, что кого-кого, а меня она вежливо обойдет стороной, тем более с моими новыми способностями.
        ...Я увидел своих друзей. Они что, тоже попали в то место, куда попадаешь после смерти, со мной? Нет, они слегка отсвечивают все, но на фоне полнейшей черноты они выделяются как чернила на белоснежной бумаге. Они тоже, казалось, не понимали, что происходит. Открыв глаза, они увидели друг друга и обрадовались поначалу, я видел это в их глазах. Но потом понял, что ни Вальтер, ни Софи не испытывают радости.
        Я открыл рот, чтобы спросить, где мы, но слова вырвались прежде, чем я их произнес. Казалось, я спросил, не произнося ни звука. Я завертел головой, и понял, что в этом месте нет направления. Я могу двигаться вниз, стану отдаляться от своих друзей, но никуда не попаду. Всегда будет чернота. Мы просто висели в воздухе. Софи открыла рот и в воздухе пролетели какие-то вспышки, одновременно я услышал ее слова, что мы находимся в пустом винчестере и мы сейчас как файлы, и что желательно особо не шуметь.
        Винчестер?
        Внезапно я перестал воспринимать все как через туман. Я отчетливо понял окружающее себя черное пространство. Я понял, что оно настолько пустое, что тут даже пустоты нет, ни вакуума, ни пространства. Я даже не дышал.
        - Мы должны выбраться отсюда, - сказала Софи, словно прочитав панику в моих глазах. - Нас в любой момент могут удалить.
        Я подумал о том, что мы можем уже быть удивленными, но как тогда я разговариваю со своими друзьями? Это не может быль ни раем, ни адом, слишком мало всего, слишком мало драматизма для Того Мира.
        Взмахнув рукой, я стал двигаться к своим друзьям. Они тоже полетели мне на встречу. За этим было довольно забавно наблюдать, как в полном молчании плывут фигуры людей.
        - И как же нам выбираться? - мрачно произнес Вальтер.
        - Мы же находимся на винчестере? - сказал я, придавая своему голосу уверенности.
        - Так давайте просто вернемся в реальность? - предложил Вальтер. - Так же, как и пришли сюда.
        - Мы с Вальтером можем, но Рома и этот парень - нет, - Софи печально посмотрела на нашего нового друга.
        Тот заскулил, явно испуганный этой новостью. Он яростно завертел головой, но ничего, кроме черноты не увидел.
        Я его понимал. Оказаться в таком положении, почти без шанса вернуться в реальность, - это пугает похлеще ночных кошмаров. Я тоже боялся. Но у меня уже не осталось сил, чтобы проявлять симптомы страха, поэтому я просто смотрел в никуда.
        - Дэни, - задумчиво произнесла Софи. - Тебя ведь так зовут?
        - Да, - кивнул Земляной.
        Он снова заскулил. Я непонимающе посмотрел на девушку, но та лишь постучала пальцем по голове. Раздался металлический звук.
        - Долгая память! - сказала она, но увидев, что это не пояснение не возымело эффекта, добавила: - Мне иногда нужно время, чтобы вспомнить что-то давнее.
        Я кивнул.
        Софи внезапно ткнула пальцем мне за спину.
        - Осторожно! - крикнула Софи.
        Я огляделся, и увидел, как пустота заполняет космическую станцию. То есть вокруг просто начали появляться секции, комнаты, отделения, разные машины, генераторы, механизмы.
        Затем все покрылось обшивкой, и мы оказались посреди небольшой тесной площадки, на потолке которой горели яркие прожекторы.
        Затем появились жители. Торговцы становились за свои лавки в стенах, отворяя оконца, посетители покупали у них что-то. Люди, маленькие слизняки в костюмах с важным видом прохаживались, словно отделяя себя от толпы. Были тут и аргодеанцы, тараканы в два человеческих роста, и даже инсеки, пауки, вечно трещавшие по телефонах.
        Жизнь кипела. Это был базар на какой-то космической станции, базар из тех, где можно купить буквально все.
        - Смотрите! - Воскликнула Софи, указывая куда-то. - Это новый ребенок!
        - Что? - раздался ответный голос.
        Это был мальчик. Его лицо представляло собою две пары глаз и нос. Рот располагался ниже подбородка.
        Затем его кто-то схватил за руку, одетую в грязные шмотки. Софи вскрикнула, я тоже испугался, увидев злого Повелителя Фантомов. Мы побежали к нему, я приготовился налететь на него как сарана и раздирать на части (не знаю, получилось бы у меня это или нет), но ничего не потребовалось.
        Он отпустил парнишу, мы окружили его, выискивая в толпе Фантома.
        Никого. Все проходят мимо, никто не обращает на нас внимание. И глаза... те же пустые, черные как космос глаза.
        Софи взяла мальчика за плечи.
        - Кто вы такие? - спросил он, опережая ее слова.
        - Мы это...
        - Мы друзья - прервала Вальтера Софи. - Мы тоже из Космической Школы, и мы, как и ты, попали сюда через Дорогу Смерти.
        Разумеется, парниша не понял, о чем она. Он беспокойно посмотрел на меня, то есть на облачко тихо гудящих нанитов.
        Он рассказал, что минуту назад был на этой же станции, которая находится на орбите Титана, мама послала его на базар, прикупить каких-то штук, по названиям похожих на фрукты.
        Софи спросила, давно ли он бывал в Космической Школе. Тогда парниша ответил, что не представляет даже что это такое. Я предположил было, что Повелитель Фантомов начал брать на Дорогу Смерти и тех, кто еще не бывал в Школе. Здесь Вальтер возразил, что это невозможно, поскольку обычно Аурон или Натрон первыми находят необычных детей.
        Я заметил фигуру, промелькнувшую в толпе. Проследив за ней, я узнал Повелителя Фантомов в его бежевом костюме.
        Схватив парнишу, я повел его прочь отсюда. Если судить по прошлой локации, удаленному стадиону, то Фантом создает место, знакомое тебе, чтобы ты смог полностью раскрыть потенциал своих сил. Интересно, что за способность у нашего нового друга, что для нее понадобилась толпа разумных?
        Как я и думал, пройдя несколько коридоров и свернув за несколько углов, мы оказались на том же пустом поле.
        - Что это значит... - Новенький отдышался. - Где мы?
        - Не знаю, - сказала Софи. - Как тебя зовут?
        Паренек задумался на несколько секунд.
        - Я зову себя Мыслитель...
        Мы с Софи и Вальтером переглянулись и улыбнулись.
        - Узнаем потом, почему так, - сказала девушка.
        Откуда-то сверху послышалось злобное бормотание. Мы огляделись. Мир вокруг снова померк, погрузился в черноту.
        - Ч-что это за происходит?
        Мыслитель (блин, в ему на вид лет одиннадцать!) прижался к Софи.
        Она встревоженными глазами поглядела на Вальтера.
        Бормотание зазвучало снова. Теперь я почти различал слова - что-то о мелких вредителях, портящих планы...
        - Мы ему мешаем, - сказал я.
        - Надо выбираться отсюда, - поторопила Софи.
        - Но как?
        - Надо что-то придумать... - она щелкнула в воздухе пальцем. - Точно! Ты же сейчас под наркотическим воздействием, так значит, можно тебя пробудить,... например электрошоком?
        - Я проверю, - сказал Вальтер и исчез. Мне вдруг тоже захотелось вот так просто убраться из этого места.
        Мы подождали некоторое время.
        Я стал разглядывать наших новых знакомых. Земляной был обычным парнишкой с длинными, причесанными волосами и заинтересованными синими глазами. Одет он был в джинсы и яркую футболку с надписью «Космос Форева!»
        Второй же, Мыслитель, как он представился, представлял собой вид типичного увлеченного игрока, в больших круглых очках, которые делали его похожим на сову. При этом глаза излучали такую самоуверенность, что ею можно было законопроекты проталкивать.
        А что же объединяло обоих? Да практически ничего необычного, оба люди и оба, похоже, обладают силами. Я решил, что полезно будет узнать, какие способности у Мыслителя, на случай если он умеет читать мысли:
        - А что конкретно ты умеешь? - спросил я медленно.
        - Я могу материализовать любую мысль, - выдохнул Мыслитель.
        И слово, какое умное «материализовать. Наверняка готовился.
        - И? - решил добить тему я. - Можешь показать?
        - Да, конечно, - сказал он, явно собираясь с духом. - В таком случае вам лучше стать позади меня и подумать о чем-то.
        Мы отлетели ему за спину и стали ждать.
        И тогда это случилось.
        Перед нами возникла сцена. Россыпь звезд, одна ярче другой, и зелено-голубая туманность. Но это только фон для небольшой площадки, защищенной от космической пустоты силовым куполом. Под ним двое: девушка, чьи очертания я не смог распознать, как ни старался, и парень, тоже не знакомый мне. Оба держали перед собою бокалы вина и улыбались.
        Меня вдруг пронзила жгучая боль.
        Если бы у меня было тело, я бы согнулся пополам, но так по облаку нанитов только пошла волна волнения. Когда боль ушла, я поднял глаза.
        Передо мной... нет, не стоял, передо мной висел в пространстве Вальтер и с обеспокоенным лицом смотрел на меня. Он несколько раз позвал меня по имени, и когда я собрался с собой, то ответил:
        - Что это было?
        - Мы применили электрошок на твоем теле, - ответил он встревоженно. - Что ты почувствовал? Нет ощущения, что надо срочно вернуться в свое тело? Оно там уже скучило за тобой.
        - Нет, я все еще тут.
        - Но что же тогда делать?
        - Повелитель Фантомов что-то говорил про кодовое слово, - встряла Софи, подлетев к нам. - Надо просто произнести его и мы выйдем в реальность.
        - Он говорил это так, будто мы его знаем.
        - Наверное, на этом и есть его расчет. Все, кто сюда попадают, имеют шанс выбраться, они свободны в любой момент это сделать, как только произнесут кодовое слово. Но что оно такое? Если он не так лжив, как я думаю, то мы должны знать его. Надо просто вспомнить, где бы в повседневной жизни мы могли видеть что-то относящееся к этому миру. Какое-то слово, фраза...
        Я задумался. Потом еще раз задумался. И третий раз задумался. Но ничего на ум не пришло.
        - Белая балалайка? - попытался Мыслитель. - Красный перец?
        Не успели мы посмеяться над этим, как обстановка сменилась снова. На этот раз место было мрачное: развалины древнего храма, посреди которых то, что от него осталось. Квадратное каменное строение, со всех сторон окруженное колонами и рисунками на стенах. Мы свалились на ступеньки, ощутив исходящий из темного прохода запах... малины?
        - Похоже, нам нужно войти, - заметил Вальтер.
        Мы поднялись по ступеням между красивых колонн, прошли через мраморный проход без дверей и вошли в храм. Пол тут был выложен коричневыми и серебряными плитами, которые будто сверкали в слабом свете настенных фонарей. Вместо потолка стеклянная панель. Мне показалось, что глядеть на звезды, лежа в кровати, тут просто великолепно.
        По обе стороны от прохода стояли двухметровые существа, чем-то похожие на Натрона, только... менее мощные, что ли? Те же скелеты, просто огонь горел не так адски, а общий вид не заставлял поверить, что перед вами сам сатана. Природное пламя Фантомов не освещало помещение, а наоборот, казалось, делало темноту отчетливее.
        И все. Больше никого тут не было. Тем не менее, я, да и все мы, похоже, почувствовали, что нам стоит подойти ближе к центру. Когда мы это сделали, из пола посередине вырос поднос с одной-единственной кнопкой.
        - Могу предположить, - пробормотал Вальтер, - что это что-то плохое.
        Мои наниты принялись летать взад-вперед наперегонки, будто решили устроить соревнования по скорости и проворности. Причем я не понимал причину такого их поведения.
        - Ну что, парни, - спросила Софи, - попробуем?
        Вальтер протянул руку, чтобы нажать большую кнопку, но Земляной внезапно окликнул его:
        - Не надо этого делать!
        Все уставились на него.
        - Ну, - парень пожал плечами и залился краской. - Мне почему-то кажется, что не стоит этого делать. Не знаю я почему, не спрашивайте!
        - И не собирался, - ответил Вальтер. - Кажется, нам и не придется.
        Настоящий Правитель Фантомов был тот еще парень. Ростом, по меньшей мере, метров пять-шесть, облачен в черные одеяние с вышитыми золотом рисунками на плаще, ниспадающего позади него и тянущегося по полу. Голову с пустыми глазницами венчала большая корона, в которую понапихали столько драгоценных камней, что ею можно было планету купить. И да, пылал огнем он еще сильнее, чем любой Фантом - уже на расстоянии пяти метров ощущался жуткий жар.
        Я сразу почувствовал, что на этот раз отвертеться не получится. Он был в своем истинном обличии. Он отдает приказы, а я исполняю, если не хочу превратиться в пылающую головешку.
        При приближении Повелителя Фантомов его слуги покинули помещение, выйдя наружу. При этом они явно испытывали затруднения, передвигаясь как те, чьи ноги внезапно перестали их слушаться. Может, это аура их главаря настолько сногсшибательна, а может в этом замешано что-то слишком умное для моего понимания.
        - А вы умные, если до сих пор живы, - произнес он неожиданно приятным голосом. - И даже захватил с собою двоих друзей, которые должны были пополнить мою армию.
        Я почувствовал, как жар начинает сжигать мои наниты. Наконец-то получилось сформировать человеческую форму, но я тут же пожалел об этом.
        Но я не отступил. По крайней мере, сейчас это делать не имело смысла.
        - Так вот что ты делаешь - собираешь армию?
        Казалось, Повелитель Фантомов как-то резко покраснел. То есть, нет, сам он остался прежний, но огонь приобрел характерный красноватый оттенок. Стоит ли предполагать, что у этих существ эмоции проявляются через пламя, как у людей через жесты? Наверное, будь я ученым, наверняка бы заинтересовался этим.
        - А ты умный, да? - переспросил Фантом. - Думаешь, раз ты получил шанс побывать в моем мире, где я, между прочим, властелин всего, то тебе разрешено спрашивать?
        Я отступил на шаг. Жар, исходивший от Повелителя Фантомов, был невыносимый.
        Может, попросить его слегка потухнуть? Насколько это будет прилично? Или то же самое, что сказать разозленному человеку, не сжимать кулаки и зубы? Жаль, я почти всегда спал на уроках Великого Этикета[1]. Я вспомнил кое-что из истории - Первые всегда начинали светиться ярче, когда создавали звезды, то есть радовались своим успехам. Пожалуй, я не стану приравнивать Первого к Фантому при одном из них их соображения приличия.
        Софи откашлялась и ткнула меня пальцем в спину.
        - Слушайте... - начал я. - О, повелитель Фантомов. Короче, давайте разойдемся спокойно, а?
        - А, я понял, ты хочешь его отвлечь, - радостно прошептал сзади Мыслитель.
        - Он что-то задумал, - подначил его Земляной. - И сейчас заговаривает зубы тому красному.
        - И ты, правда, надеешься, что такой вариант возможен? - Глаза Фантома испустили мощные струи огня.
        Я переглянулся с Софи и Вальтером. Они не добавили мне надежды на будущее.
        - Ну... да, - сказал я. - Вы же до сих пор не убили нас. Значит - не можете.
        Воздух нагрелся так, что еще чуть-чуть и затрещал бы как стекло. Повелитель Фантомов, хоть и попытался не выдать этого, разозлился не на шутку. И он до сих пор не убил меня, что может быть неплохим результатом в переговорах со сверхъестественной силой.
        - Думаешь, я не смогу убить тебя?! - проревел Фантом.
        Я хотел было ответить что-то дерзкое, но Софи преждевременно ткнула меня под бок.
        - Вы могли сделать это много раз, - осторожно произнес я. - Но что-то останавливает вас.
        - Послушай, я мог бы испепелить вас всех в мгновение ока, но тогда вы погибните в реальном мире, не вступив в мою армию.
        - А мы и не...
        - Ты не дослушал. Я не могу убить вас, пока вы не приняли мое предложение или отказались от него. В любом случае вы покинете свое тело в реальности.
        Я открыл рот, чтобы возмутиться, но было поздно.
        - Так скажи мне, - провозгласил он. - Какова твоя воля, Роман сто первый? Согласен ли ты присоединиться к воинству Фантомов и идти за мной всегда?
        - Нет, не согласен, - выпалил я, даже не задумываясь.
        Стоило мне сказать это, как я пожалел, что не умею продумывать наперед.
        - Тогда ты умрешь, - просто бросил Фантом. - Твои друзья тоже не согласны присоединится ко мне? - Он обратил свои глаза на Земляного и Мыслители. Те попятились, помотав головами. Повелитель Фантомов вздохнул. - Что ж, а неплохие были шансы. У вас мощные силы, кроме Романа сто первого. Вы бы стали отличными воинами в моей армии. Но я не могу позволить вам выжить и стать на сторону моего врага.
        - Мы просто так не сдадимся!
        - Конечно! - И снова печальный вздох, словно Фантом и правда сожалеет о нашей утрате. - Вы же особенные дети. Для вас особенная смерть.
        - Какая...
        В этот момент внутрь вбежали Фантомы-охранники. Они быстро окружили нас, сбившихся в кучу детей, и вытянули свои костяные руки, на которых зажглись огненные шары. Похоже, в моем окружении никто не может устоять перед соблазном метнуть фаербол. Я переглянулся с Вальтером, однако тот лишь отрицательно покачал - нам не победить. Ему-то легко говорит, он же не умрет, а вот мне придется туговато!
        - Блин, - сказала Софи. Ручаюсь, она что-то придумывала. - А если попробовать прислать сюда больше наших?
        - Вряд ли получится, - отрезал Вальтер. - У нас больше нет никого, со способностями проникать во сны, а Мария не такая сильная. Она и двоих-то с последних сил удерживает. Как бы мы в любой момент не были вынуждены уйти.
        - Нет! Я не покину Рому!
        - Я и не прошу. Просто предупреждаю, что никто не спросит тебя, ты просто исчезнешь тут и очнешься в Школе.
        - Но мы должны что-то придумать!
        - Мы попробуем сразиться, - сказал я и обратился к маленьким друзьям: - Вы должны сосредоточиться на своих силах как никогда. Это очень важно. Если мы сейчас проиграем, то останемся в дураках.
        - То есть умрем? - просто полюбопытствовал Мыслитель. - Ты это имеешь в виду?
        Метнулись огненные шары. Первые были отбиты вспорхнувшими из пола земляными глыбами. Взглянув вниз, я увидел две зияющие в полу дыры, сквозь которые пролетели непривычные «снаряды».
        Немедленно превратившись в облако нанитов, я собрался в одном месте, сформировав крепкий таран, и с разгону врезался в Фантома охранника. Он разлетелся на части как обычный скелет, который мы дубасили дубинами на Хэллоуин, из которого потом еще конфеты летели.
        Остальные Фантомы решительно сближались. Мы с парнишами отбежали к стене.
        - Вы двое импровизируйте, - приказал Вальтер. - Рома, постарайся повторить то, что только что сделал
        - Понял тебя!
        - А мы с Софи постараемся отдать по-полной, - он вдруг остановился и заговорил медленно, размеренно обращаясь прямо в душу: - И Ром, если не получится - мне жаль. Мы не были большими друзьями, чтобы я сказал - ты настоящий друг, прости.
        - Не парься за меня.
        - Все круто?
        - Лучше не бывает!
        - Отлично! А теперь: зададим им жару!
        - Давай уже! - выкрикнул Мыслитель. - Давно хотел попробовать свои силы в настоящем бою.
        Что там началось!
        Нет, правда.
        Из пола вздымались земляные стены, преграждая путь фантомам. В них тут же летели земляные снаряды, нанося посредственный урон.
        Тут уж пришла пора Мыслителя. Закатив глазные яблоки (бе, ненавижу, когда так делают), он начал создавать в пространстве... разное. Вот один фантом рванулся к нему, но упал во внезапно возникший под ним колодец, который спустя несколько секунд бесследно исчез. Другой враг был убит ударами барабанных палочек, тоже испарившихся после этого.
        Мне оставалось удивляться, насколько крут этот парень. Он мог создавать все что угодно, хоть и не на долгое время, как я заметил. Забавно было наблюдать, как стальной шагоход из какого-то фильма случайно расстрелял огненные скелеты и тут же завалился на бок, взорвавшись. Из него во все стороны полезли низкокачественные прямоходящие медведи.
        Но и эта сцена скоро исчезла. Сбросив с себя оцепенение, я ринулся в бой, выкладываясь как никогда ранее.
        - Рома! - крикнула Софи. - Мы сейчас уйдем!
        - Окей! Передайте привет Натрону!
        - Ладно, - вмешался Вальтер. - Но знай, мы за тебя болели!
        - Я еще не умер! - возмутился я.
        Он исчез. Софи на это потребовалось дополнительных несколько секунд, но и она скоро испарилась, будто девушки тут никогда не было. И остались мы одни: особенные дети с особенными силами, которым противостоят особенные враги.
        Сколько у нас шансов? Сложно сказать.
        Я рванулся на двоих Фантомов сразу. Давно хотел испробовать одну штуку. Сосредоточившись на двух колониях нанитов, я отправил одну из них крошить ударами создаваемых острых мечей. Сначала получалось сложно, это как наблюдать одновременно одним глазом за мишкой компьютера, а другой за монитором. Приноровившись, я уже увереннее работал.
        Каждая атака уничтожала нанитов пламенем Фантомов. Мне показалось, что Повелитель Фантомов специально создал такое место, где нет ни грамма железа, а один только камень. Надо разделаться с ними до того, как мне неким будет драться.
        Еще двое фантомов упали, развалившись на части. Если это и были когда-то игроки, то сейчас мне их не жаль.
        - Ай! - Кричал Мыслитель, его зацепило фаерболом в плечо.
        - Целой? - Бросил я ему.
        - Пока да, но мы долго не сможем справляться!
        Я знаю это и без тебя, мелкий умник.
        Земляной взмахивал руками и топал ногами как какой-то танцор странного восточного танца. Вот волна земли сметнула парочку Фантомов. Земля треснула, из нее вылезли каменные глыбы, подталкиваемые землей, и раскрошили врагов. Я заметил, что его движения со временем стают не такими быстрыми, как надо. Парень рискует подпустить кого-то к себе.
        Я посмотрел на Мыслителя. Тот был мрачен и сосредоточен. При каждом движении морщился от боли.
        Была, не была, решил я. И разделил себя на три колонии, устремив их на троих врагов. Они все лезли из прохода в храм, им не было конца, хотя мы приличное количество уже прикончили - пол был устлан причудливыми костями как самым диковинным ковром в мире.
        Этого мало! Разделяю себя на четыре, на пять частей! С каждой новой колонией я все больше чувствую, как мое сознание раздваивается, а мозг работает на пределе. Надо было уследить за изображением, поступающим сразу с нескольких мест и не потерять бдительности, работать сообща. Это было трудно, и если бы я сейчас был в органическом теле, то мой мозг бы взорвался от напряжения.
        Но и этого недостаточно! Я представляю, как каждый нанит, из которого состоит «Рома сто первый» разделяется, летит в своем направлении и атакует своего врага. Миллионы маленьких нанороботов атакуют Фантомов, обвиваются вокруг них, вгрызаются в кости, расщепляют соединение. Целые торнадо нанитов переходят от одного фантома к другому, нещадно истребляя их.
        Еще мало! Каждый нанит - это я! Я вижу искусственными глазами каждого из них, и вижу... я вижу изображение, миллионы картинок и различаю их. Анализируя поступающую информацию, формирую картинку боя из множества ракурсов, и это даже лучше, чем стараться быть на одном месте! Наниты как сарана, как волна цунами, набрасываются на Фантомов, накрывая их и за секунды оставляя на полу кучи костей. В таком темпе мы проходим через всю комнату и чудом не уничтожаем Мыслителя с Земляным.
        - Круто, чувак! - восклицает первый. - Ты уделал ВСЕХ!
        - И правда, круто! - Поддержал второй, опуская руки, а вместе с ними и приличный пласт земли на последнего врага.
        Я, оглядывая поле битвы.
        - Это что... я сделал? - с сомнением спрашиваю.
        Поле битвы было полностью засыпано костями. Огонь пылал почти всюду, но он быстро затухал, так же быстро, как жизнь в фантомах. Я покрутил головой, выискивая Повелителя Фантомов. Тот стоял в стороне и с ужасом взирал на поверженных воинов. Я его понимал. Для меня тоже все это стало неожиданностью - я просто почувствовал потребность в действии, потребность в увеличении своей мощи. И это сработало! От сегодня всегда буду слушать свою самоуверенность!
        - Прости, - сказал я Фантому. - Похоже, мы все-таки победили.
        Самодовольная улыбка на лице главного Фантому вспыхнула как пламя в бензобаке.
        - Неужели? - вопросил он.
        - Мы победили твою армию, - сказал я ему. - Больше некому противостоять нам.
        - А как же ты отсюда выберешься? Кодовое слово никто не отменял.
        - Кажется, я уже знаю кодовое слово. Я с самого начала его знал, но что-то блокировало, может, это был ты? Тогда это объясняет, почему Вальтер и Софи не могли его вспомнить.
        - Ромка, ты что, правда?..
        - Повторяйте за мной, парни! - крикнул я обоим.
        Я проговорил им слова. Пока разъярённый Повелитель Фантомов мчался к нам, мы в три голоса проговорили:
        - Tue Maya A Porta!
        И опять мир померк. Повелитель Фантомов протянул руку, схватывая меня за шею, но сжал только пустой воздух.
        На этот раз все было иначе. Мрак понесся навстречу, и мы полетели сквозь знакомый космос. Нет, звезды были мне не знакомы, я никогда не запоминал «звездные рисунки», но так приятно было увидеть знакомый звездный вакуум, вместо той пустой черноты.
        Я несся впереди, а Мыслитель и Земляной следом. Тем не менее, первый скоро отклонился и умчался к какой-то зелено-желтой планете, а мы продолжили мчаться. Мчались мы очень быстро, но я каким-то образом фиксировал проплывающее мимо пространство.
        - Наконец-то! - пронзительно крикнул Земляной. - Космическая Школа!
        Действительно, мы стремительно неслись навстречу космической станции, зависшей на орбите Паралакса.
        - А это безопасно? - забеспокоился я, видя, как приближается стальной корпус.
        - Я не знаю! - заорал Земляной в ответ. - Надеюсь!
        Мы истошно завопили, когда прошли сквозь обшивку и понеслись сквозь комнаты и классы.
        Я увидел какую-то девочку у себя дома, удивленно вскрикнувшую, когда что-то странное пролетело через ее комнату. Подобная реакция последовало почти у всего женского корпуса, кроме тех комнат, где проживали гамбитии, - девушки-великаны, от природы не способные проявлять эмоции.
        Сколько еще?
        Несколько мгновений я наматывал круги вокруг своего, лежащего на больничной койке, тела. Когда же меня вонзило в него, я ощутил покалывание во всем теле, словно долго пролежал в неудобной позе.
        Я открыл глаза и увидел перед собою сразу несколько лиц. Софи, Вальтер, Аурон, Кит и Флетчер - почти в один голос вопросили:
        - Ты тут?
        Пошатнувшись, я принял сидячее положение. Никто не попытался мне помочь, хотя в фильмах все поступали именно так. Я тяжело осмотрел всех собравшихся и с трудом разлепил губы, оказавшиеся тяжёлыми как будто свинцовыми:
        - Где этот,... где парень, управляющий землей?
        - За ним в морг отправили, - ответила Софи. - Он там был давно заморожен.
        И радостно припала ко мне, обхватив шею руками. Вообще-то, проще говоря, она обняла меня, вот как это называется!
        И я обмяк как тряпичная кукла. Сил не было шевелиться, а уж тем более говорить, хотя, судя по всему, я пролежал на кушетке немало времени. Мне казалось, что я пробежал свой первый и самый длинный в жизни марафон, причем до этого я никогда не занимался спортом.
        Единственное, рядом была Софи, и она что-то говорила. И Аурон что-то говорил. И Вальтер. И Кит с Флетчером. Все голоса слились в фоновую какофонию бессмысленных звуков. Только один я слышал отчетливо и ясно:
        - Эй, ты чего уставился?! Але, проснись!
        И этот голос был прекрасен. Внезапно я понял, что мои губы раздвинулись и произнесли, даже не спросив меня:
        - Поужинаем вместе?
        Щеки Софи вспыхнули красным, но она наклонилась к моему уху и прошептала:
        - Только если ты не рассыплешься, человек-рой.

[1] Это как этот ваш этикет, только круче. Великий Этикет учит, что нельзя открывать двери перед особами женского пола расы крайсов, не орать от боли, когда пьете Огненный Цветок Аолы и так далее.
        Глава 15. Возвращение Домой
        Теперь я был уверен в своих силах. Не знаю пока, как это скажется на моей жизни, и на самом ли деле я сильный ребенок. Что вообще, значит сильный? Обладающий силой, способной за один присест замочит большое количество врагов? Если мерять так, то да, я крут.
        Но с другой стороны, есть Мыслитель, который сто очков мне даст, когда научится управлять своей способностью.
        То, что Земляной забросает меня комками земли тоже в счет ему. На поверхности любой планеты с сушей под ногами ему не будет равных. Ну а там где океаны, за дело возьмутся другие дети с особенными силами.
        Так что я радовался, что не являюсь таким уж крутым. Быть крутым скучно, ты способен победить любого, и хоть на войне это отлично, но друзей явно не прибавит. А у меня их на Паралаксе было мало, но в Космической Школе я не собирался снова становиться отстраненным. Мне предстояло постичь искусство «Общительность».
        Выйдя из грузового корабля в космопорте, мы с Вальтером и Софи отправились ко мне домой. Там я долго ходил вокруг да около, ощущая, что это место я еще не скоро увижу. Думать о том, что никогда не увижу, не хотелось - все-таки эти стены напоминали о родителях, которых уже нет.
        - Ну, все, ты насмотрелся? - Софи была непреклонна. - Нам надо сделать то, ради чего мы тут...
        - Да-да, я помню, - ответил я. - Никуда он не денется.
        - Ага! - поддакнул мне Вальтер, с интересом заглядывая в холодильник.
        - Что ты еще не видел?
        - Это мой дом, - Я опустил глаза, чувствуя, что ударяюсь в сантименты.
        - Ну, вот и отлично, - провозгласила Софи. - Теперь можно идти.
        - Ладно, - сказал я. - Черт, никогда не любил этот дом, но он такой родной.
        Мы вышли на улицу и двинулись в нужном направлении. Город Нова, встречал меня знакомым шумом.
        - А ведь мы победили Повелителя Фантомов, - объявил я.
        - Это ты с ним справился, - безразлично бросила девушка.
        - Да ладно! Как же я бы справился без вас? Завершить битву в свою пользу - проще простого, а как насчет удачно ее начать? Это же самое главное в приличной, уважающей себя битве» Ну скажи ей, Скотт!
        - Да, конечно, Рома прав, ага...
        - Только с друзьями...
        - Просто красавчик, он всегда дело говорит...
        - ...я сделал...
        - Ромка - наш парень!
        - Вальтер!
        Тот оторвался от экрана своего планшета и ошалело уставился на нас. В тот момент он точно не был похож на того, кто идет на поимку... кое-кого важного.
        Софи покачала головой, как бы сокрушаясь за все человечество разом.
        - Ладно, так каков у нас хитрый план?
        - Врываемся, укладываем всех под ряд, берем нашего и сматываемся, - отрапортовал Вальтер.
        Я остановился как вкопанный, глядя перед собой.
        Мы были около того самого здания, где я застал Суперубийца с тем странным стариком. Они оба поджидали нас, первый сжимал большую, странного вида дубину. Старик спокойно опирался на трость.
        По сторонам от них были парни в черном. Все с оружием, а на поясах висят такие же дубины, как у Суперубийцы. Они явно как-то подогнали эти штуки под таких как мы - врагов с особыми способностями.
        - Привет, дружок, - сказал Суперубийца, делая вид, что рад меня встретить этим весенним утром. - Ты все еще жив.
        - Он думает, что победил меня! - крикнул старик, взмахнув палкой. - Ха! Да в реальном мире я настолько силен, что тебе ни за что не победить!
        - Так вы и есть Повелитель Фантомов? - удивленно бросил ему я.
        - Тебя что-то смущает? - Мои слова, похоже, смутили Фантома. - Да, тело у меня не очень молодое. Но это и не важно. Ха! После твоей смерти я заберу твое тело и силу, посмотрим, кто тогда посмеется. Ты смог победить мою армию в моем, искусственном мире, а как ты справишься с нами в реальном мире? Тут все намного сложнее. И силы у тебя не такие мощные, как были там. Скажи, что я не прав. Ха!
        Старик отряхнулся - и вот перед нами стоит высокий пылающий огнем скелет. Фантом в истинном обличии. Что ж, меня этим уже не испугаешь. А вот Суперубийца явно не ждал такой перемены во внешнем облике своего друга.
        - Так ты из этих, - выдохнул наемник.
        - Точно, - кивнул Фантом. - А тебя что-то смущает, выскочка из прошлого? - Он в упор поглядел на Суперубийцу, тот промолчал. - Так я и думал.
        - Но ты же показываешь себя людям! - протестующе воскликнула Софи. - Если тебя увидят по телевизору в настоящем облике, то ты больше никогда не сможешь никого завербовать, - она переглянулась со мной. - Натрон мне кое-что нашептал.
        - Могли и со мной поделиться, - сказал я. - Что ты имела в виду?
        - О, не так уж и много. Просто, если Повелителя Фантомов увидят по всей галактике, то в мозгах детей останется отпечаток, который защитит их от воздействия Дороги Смерти. Это в том случае, если бы мы ее еще не уничтожили.
        Я ничего не понял, но Повелитель Фантомов, похоже, услышав это не на шутку разъярился, топнув ногой по асфальте.
        - Так или иначе, - продолжал он, - у меня уже такая армия, что никому из вашего малолетнего сброда не победить нас. А с нами еще будет много, очень много наемников, - теперь он обратился ко мне: - Думаешь то, что ты убил моих Фантомов в искусственном мире, что-то значит? В реальном-то мире они целехонькие и ждут возможности с тобой поквитаться.
        - Но зачем устраивать это в людном месте? - спросил я. - Зачем тревожить невинных людей?
        Глаза Фантома полыхнули. Мне вдруг показалось, что его взгляд на несколько секунд подернулся черной дымкой.
        - Нет, ты не победишь... Только я смог!
        Чернота заполнила его глаза, они стали как у тех людей в искусственном мире.
        Мы с Вальтером и Софи переглянулись.
        - Нет, я не дам тебе победить! - Лицо Фантома просветлело, чернота отступила. - Я лично тебя убью!
        - Конечно! - оборвал его я. - Только сначала надо попробовать победить меня!
        - Да без проблем!
        Из глаз Повелителя Фантомов повалил огонь вперемежку с черным дымом.
        И он рванулся вперед, выставив перед собою руки, которые вмиг превратились в огненный меч. Я в последний момент успел среагировать, разлетевшись во все стороны, как испуганные птицы в лесу. Потом сформировался за спиной Повелителя Фантомов и сложил руки перед собою, как будто я тут управлял положением. Наемники Фантома и Суперубийца молча наблюдали, как и мои друзья.
        - Я - Повелитель Фантомов! Ты не смеешь обращаться со мной как с ребенком!
        - А кто мне запретит? - поинтересовался я. - Ты?
        Он снова пошел в атаку. Взмахнув пылающим мечом, он рассек воздух, уничтожив нанитов в районе моей груди, но я тут же отремонтировался, восстановив целостность тела. Разозлившись, главарь Фантомов стал рубить направо и налево, он взмахивал наискось, наносил колющие рубящие удары - и все это с молниеносной скоростью, я еле поспевал.
        Повелитель Фантомов щелкнул пальцами, вызвав фонтан огненных искр. Его наемники-солдаты вмиг разлетелись пылающим вихрем, представ передо мной настоящими фантомами, вооруженными такими же мечами, как их предводитель, только поменьше. Теперь их всех вместе было четверо, и они собирались убить меня.
        - Надо помочь ему, - воскликнула Софи, становясь в боевую стойку.
        Главный Фантом расхохотался. Я твердо посмотрел на свою подругу.
        - Нет, я сам справлюсь. Ты же мне веришь, правда? Не забывай, нам после этого еще на ужин идти - ты мне красивой нужна.
        Она несколько секунд переводила взгляд с меня на Фантомов, нетерпеливо взмахивающих оружием. Затем она кивнула и сказала:
        - Что стоишь? Задай им жару!
        - Бейся, Роман сто первый, - крикнул Повелитель Фантомов.
        Первых двое воином побежали на меня, выставив перед собою мечи.
        Обе мои руки ровно на две секунды оторвались от тела и рванулись им навстречу.
        Как только Фантомы бросились на меня, я отступил назад, давая волю двум колониям нанитов сделать свое дело. Не прошло и трех секунд, как ровно две кучки пылающих костей повалились передо мной.
        - Ха! - крикнул Повелитель Фантомов.
        И тут же оставшиеся солдаты и наминки, ожидающие около Суперубийцы, удивленно схватившись за животы, замертво повалились на асфальт улицы.
        Я ухмыльнулся Фантому.
        - Ну, так что? - спросил я. - Будем драться по честному, или ты так не умеешь?
        - Как хочешь, парень. - Фантом полыхал от ярости. - Я мог бы пощадить твоих друзей...
        - Ты их не тронешь, - прервал я. - Для начала тебе придется расправиться со мной честно.
        Я стоял, сложив руки на груди как заправский танцор, исполнивший свой коронный номер с перекатом. И вспомнил, как кто-то мне сказал, что кто-то сказал мне: нельзя узнать, что движет Фантомами. А вот я знаю - жажда славы.
        Повелитель Фантомов нанес рубящий удар сверху вниз, но я разделился на две части тела ровно в тот момент, когда огненное лезвие должно было рассечь меня пополам.
        Наниты думали за меня. Они устремились во все стороны, окружили Фантома как разъярённые пчелы. Они могли бы в момент убить его, разделить по косточкам, превратив грозного Фантома в кучку полыхающих костей. Но я не спешил, надо было закончить бой эффектно.
        - Не зли меня, - прорычал Повелитель.
        Он снова рубанул, и сразу за этим последовав новый удар наискось, заставивший меня на момент выйти из равновесия, потеряв наниты. Пискнула система, предупреждая, что в этом бою мне, скорее всего, не победить, и, возможно, стоит вернуться сюда позже, когда мой уровень будет выше - игровая механика, что с ней поделаешь. Я продолжал отступать назад, давая фантому выдохнуться, позволяя ему нарубиться вдоволь.
        Двигаться быстро, как молния - вот мой залог успеха.
        Я помчался навстречу и напал. Руки Фантома полетели в стороны, он взревел так, что окружающие нас прохожие в ужасе помчались куда-то прочь. Остались только самые хардкорные игроки, ждущие своего часа поживиться халявным лутом или опытом.
        - Рома! - пронзительно вскрикнула Софи. - Берегись!
        Внезапно в спину мне что-то ударило. В глазах помутилось, я еле устоял на ногах. Превозмогая боль, отошел в сторону.
        К Повелителю Фантомов присоединился Суперубийца с дубиной в руках. Он угрожающе ею взмахнул, что-то пробормотав самому себе.
        - Это конец, Рома! - завопил он. - Сдаешься?
        - Я вас повяжу обоих... - мой голос показался мне отдаленным и хриплым. - Что за...
        Я опустил глаза. В том месте, куда ударил Суперубийца наниты, сыпались замертво.
        - ЭМИ-дубина, - предупредил меня наемник. - Новая разработка.
        Собравшись с мыслями (а заодно и нанороботами), я разлетелся на облако и окружил фантома с Суперубийцей, став кружиться вокруг них как торнадо. Они взмахивали своим оружием, высекая редких нанитов из меня.
        Пришлось отступить, чтобы придумать более хитрый план, чем простая атака в лоб.
        - Уже выдохся, - сказал Фантом. - Это с самого начала было безнадежно.
        Я старался уворачиваться от ударов и фаерболов - в человеческом облике это было делать намного легче, чем огромной толпой нанитов. Мои враги не давали мне времени на раздумья, поэтому некоторое время тупо гоняли меня.
        Затем я придумал, что мне следует делать. Сам по себе Повелитель Фантомов - не такая уж и большая сила, но вот в паре с Суперубийцей опаснее некуда. Значит, мне просто надо было вывести из строя второго, после чего расправиться с Фантомом.
        Постойте. Я сказал «просто»?
        Люди вызвали полицию, те примчались на своих гравимобилях и окружили нас. Все были вооружены, заняли позиции с разных ракурсов, мне оставалось только похвалить их за оперативность. Я услышал со стороны взмахи, словно зажженным факелом мотали из стороны в сторону.
        Сигналя как ненормальные, подлетели новые гравимобили.
        Я стал наседать на Суперубийцу, заставляя его отступать к стенке ближайшего здания, и отослал половину нанитов бороться с Повелителем.
        Голоса полицейских звучали как далекая фоновая музыка:
        - Прекратить и лечь на землю! Предупреждаем!
        Предупреждаете?
        Нет, правда, эти ребята предупреждают парня, швыряющего фаерболы направо и налево как заправский злодей в фильме? Мне даже представить было сложно, что думают люди, глядя на все это со стороны.
        Фантом встал в эпичную стойку, занося огненный меч, но я отшвырнулся в сторону. Если бы не всевидящие наниты, он нехило покоцал меня, пока я был занят Суперубийцей.
        - Дерись честно! - проревел Повелитель. - Хватит рассыпаться!
        Он взмахнул рукой, и меня обожгло волной горячего воздуха. Потом я узнал, что это была ударная волна, отшвырнувшая гравимобили позади меня на добрый десяток метров. Люди заорали, будто их превращали в котлеты.
        - Тогда ты перестань использовать огонь, - нагло ухмыльнулся я.
        - Это данная мне от природы способность, а не искусственно приобретенная, как у тебя!
        Он рубанул огненным мечем, и тот, ударившись об асфальт, разлетелся искрами во все стороны. Я получил новый удар в спину, и мои наниты посыпались. На этот раз я больше не мог излечить получившуюся рану новыми, так как их для этого не было.
        Я почувствовал движение воздуха, и увернулся от очередного удара Повелителя Фантомов, который мог стать для меня решающим.

«Еще чуть-чуть», - подумал я.
        Я подал команду парочке нанитов разлететься по округе. Они должны были привести как можно больше нанороботов, реплицировав их из всего железа, что найдут.
        Повелитель Фантомов надвигался, самоуверенно усмехаясь. Я опустился на одно колено, словно у меня не осталось сил продолжать бой.

«Готово», - пришел ответ отосланных нанитов.
        Теперь я ощущал их всех. Я так и не смог сосчитать, сколько нанитов собрали мои посланники. Они попрятались в окнах зданий, под машинами, в воздухе - повсюду.
        И тогда я дал себе волю. Огромная, около трех метров, стена темного, бурлящего облака, навалилась на главаря фантомов, повалив его. Он ругался, орал что-то, обращаясь к Суперубийце и своим Фантомам. Когда я отозвал нанитов, от Повелителя осталось всего ничего: голова и туловище с отсутвующими руками. Теперь ему, явно не доставало массивности, а огонь в его костях как-то даже потух.
        Он заорал так, что этот звук вызвал волнение в рядах нанороботов. Звук был похож на труб самого громкого и хриплого горна в мире.
        Выражение лица Повелителя Фантомов нельзя было понять, но по жаркому, бушующему пламени из его пустых глазниц я догадался, что он непросто вне себя, он намного дальше черты ужасающей злобы.
        Фантом встал на похрустывающие от хрупкости кости и заковылял ко мне. Потом он остановился.
        Суперубийца подошел к нему и что-то прошептал. Повелитель Фантомов расслабился. Потом случилось то, чего я никак не ожидал. Наемник из прошлого внезапно выхватил свою ЭМИ-дубинку, что-то переключил на ней, и наотмашь ударил по черепу своего огненного нанимателя, заставив того рассыпаться на кости.
        Он стал над поверженным Фантомом.
        - Зачем... зачем ты? - простонал череп.
        Суперубийца думал не долго.
        - Я плохой парень - ты это забыл. Сегодня я забрал свои деньги, и ты мне больше не нужен.
        Суперубийца отбросил дубинку.
        - Мне не нужны проблемы, - сказал он мне, поворачиваясь. - Просто посади меня в свою самую лучшую тюрьму, которую найдешь в галактике. А потом я оттуда сбегу, как сбегал всегда и отовсюду. Но сейчас я твой.
        Череп Повелителя Фантомов в последний раз брызнул огнем и потух, превратившись в никому не нужный хлам.
        Наниты сформировали вокруг рук и ног Суперубийцы кандалы.
        - Ромка! - крикнула Софи. - Осторожно!
        Я обернулся.
        Суперубийцы не было. Кандалы сиротливо упали у ног, сломанные пополам. Пнув их, я пошел навстречу своим друзьям.
        Полиции было много. Гравимобили оцепили улицу, закрыв все выходы. Вооруженные автоматами спецотряды заняли позиции, целясь в меня и друзей. Фантомов тоже нигде не было видно - надеюсь, они убежали далеко.
        Стоявший возле Софи и Вальтера полицейский о чем-то с ними перекинулся парой слов. Увидев меня, он приосанился, доставая из нагрудного кармана какое-то удостоверение. Показав мне пластиковую карточку с голографическим значком Специальной Полиции, он отметил:
        - Я знаю о Небесной Школе, - он опустил значок. - Но нам придется показово арестовать вас.
        Я понимающе кивнул, подавая вперед руки.
        - Всего лишь формальность для людей, - сказал он. - Нельзя пока что им говорить правду. Если историю с киборгами они примут просто как неэтичность, то существ со сверхспособностями не примут.
        Софи задумалась, затем тоже подала руки вперед. Вальтер сделал то же самое.
        - Я вас понимаю, капитан. Главное - это люди, для которых мы это делали. Хотя сегодняшняя драка была не по плану.
        Нас всех заковали в энергетические наручники. Затем завели в гравифургон без окон, заперев за нами двери. Мы остались одни в полной темноте и тишине.
        Я улыбнулся, хотя никто этого не видел.
        - Мы это сделали... - Я покачал головой. - Было довольно легко.
        - Просто ужас! - выдохнула Софи.
        Казалось, она уже давно ждала случая сказать это и сейчас прорвалась как плотина под чудовищным давлением.
        - Круто, - поправил ее Вальтер.
        - Но все должно было быть не так, - строго сказала Софи.
        Я неопределенно пожал плечами.
        - Наш план не сработал, - просто сказал Вальтер.
        Однако это не было так уж плохо. Я знал, что после того, как мы победили Повелителя Фантомов, нас не накажут в Школе.
        Суперубийца... да, жаль, что мы его упустили. Но это и не страшно. Мне казалось, что он уже не скоро даст о себе знать. Через несколько дней я узнаю, что в подвале одного здания нашли странное устройство, по назначению похожее на машину времени. Использованную и не подлежащею ремонту.
        - Мы должны вернуться в Космическую Школу через два часа, - сказал я.
        - Это невозможно, - ответила Софи. - Эти стену...
        - Железные, - согласился я.
        - О-о, - Софи пристально посмотрела на меня. - Это будет незаконно. Хотя... нас и так хотят отпустить, как только довезут до края города.
        - Именно, - сказал я. - Мы им только поможем.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к