Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Кариди Екатерина: " Ловушка Для Магистра " - читать онлайн

Сохранить .
Ловушка для Магистра Екатерина Кариди
        На отборе невест его величества утечка информации. Есть сведения, что в пользу соседнего не совсем дружественного королевства шпионит агент под кодовым именем Магистр. Найти и обезвредить Магистра поручено шефу тайной канцелярии Реймонду Грио, блистательному холостяку с язвительным и неуживчивым характером. А поможет ему в этом леди Амелия Сталь, распорядительница отбора и первая сваха королевства.
        Ему работать с женщиной в паре? Пффф. Это может вызвать у главы тайной канцелярии только саркастическую усмешку. У него собственное мнение о женщинах и их умственных способностях.
        Но агент опытен и ловок, вычислить его непросто. Отбор под угрозой срыва, и чтобы не допустить этого, Реймонд пойдет на все...
        В тексте есть: властный герой, противостояние характеров, интриги и любовь
        Ловушка для Магистра
        Екатерина Кариди
        Глава 1
        На отборе невест его величества утечка информации. Есть сведения, что в пользу соседнего не совсем дружественного королевства шпионит агент под кодовым именем Магистр. Найти и обезвредить Магистра поручено шефу тайной канцелярии Реймонду Грио, блистательному холостяку с язвительным и неуживчивым характером. А поможет ему в этом леди Амелия Сталь, распорядительница отбора и первая сваха королевства.
        Ему работать с женщиной в паре? Пффф. Это может вызвать у главы тайной канцелярии только саркастическую усмешку. У него собственное мнение о женщинах и их умственных способностях.
        Но агент опытен и ловок, вычислить его непросто. Отбор под угрозой срыва, и чтобы не допустить этого, Реймонд пойдет на все...
        ***
        Глава государственной безопасности Дандорфа был озабочен. Ситуация на отборе невест его величества сложилась такая, что они в любой момент рискуют получить политические осложнения. Мужчина прохаживался по кабинету, заложив руки за спину и время от времени поглядывая на стоявшие у стены часы. Минутная стрелка на них двигалась со щелчком, и каждый раз, когда щелчок раздавался, секретарь втягивал голову в плечи.
        - Где он? - сухо осведомился глава государственной безопасности.
        - За мессиром Грио уже послали, - начал было секретарь.
        Но тут как раз раздался стук в дверь, и в кабинет вошел шеф тайной канцелярии Реймонд Грио. Коротко поклонился и спросил:
        - Вызывали, милорд?
        Лорд-протектор кивнул, одновременно отпуская жестом секретаря, и проговорил:
        - Присядь.
        А сам направился к рабочему столу. Реймонд проследовал за ним, поправил полы одежды и сел в предложенное кресло, приготовившись слушать. Но глава государственной безопасности насупившись молчал и вертел в руках павлинье перо.
        - Что случилось, дядя? - осведомился Реймонд. - В чем причина срочного вызова?
        Тот пожевал губами и выдал:
        - Отбор под угрозой.
        Реймонд откинулся в кресле и скептически выгнул бровь. Ему прекрасно была известна любовь главы государственной безопасности к драматическим эффектам. А дядя сцепил пальцы в замок и наклонился вперед, опираясь на локти.
        - Обсуждать ситуацию с королем бессмысленно, - проговорил недовольно. - Его величество Эрик молод и совершенно не желает жени... кхмм, не желает проникнуться серьезностью момента.
        Шеф тайной канцелярии кашлянул в кулак. На месте его величества он бы тоже не имел ни малейшего желания лезть в петлю брака. В двадцать пять-то лет? Ему было тридцать пять, и он не собирался жениться. В идеале вообще.
        - Вчера король флиртовал сразу с двумя претендентками, - продолжал дядя недовольно. - Обе принцессы сопредельных нам государств.
        А Реймонд мысленно одобрительно кивнул, он-то как раз не видел в поведении его величества ничего зазорного.
        - Любой неосторожный жест, случайно сорвавшееся слово, и это может быть расценено как брачное обещание, причем с обеих сторон. И что нам потом делать, когда посыплются претензии? - с каменным лицом припечатал дядя и воззрился на него, а потом добавил: - Но дело даже не в этом. Есть сведения, что на отборе орудует тайный агент.
        - Что? - Реймонд мгновенно подобрался как сжатая пружина и подался вперед. По долгу службы ему было известно все, а об этом он впервые слышал. - Какой агент, откуда такие сведения?
        - У меня свои источники, - уклончиво повел бровями дядя. - Известно, что агента зовут Магистр. А вот кто это, мне, к сожалению, неизвестно, - он развел руками. - Фактически под подозрением сейчас весь двор. Магистр действует очень ловко, предполагается, что шпионит он в пользу Мерандора. Я хочу, чтобы ты занялся этим.
        Этого не прозвучало, но с Мерандором у них были натянутые отношения.
        - Я понял.
        Шеф тайной канцелярии встал и по-военному четко поклонился. Теперь найти этого неуловимого агента уже становилось делом чести.
        - Да, и вот еще что, Присядь, - дядя снова воззрился на него. - Рей, отбор невест - дело деликатное. А ты со своими методами...
        - Не волнуйся, дядя, я достаточно деликатен и умею обращаться с дамами, - хмыкнул Реймонд, снова усаживаясь в кресло.
        Но его, кажется, не услышали. Дядя продолжал:
        - А поможет тебе в этом леди Амелия Сталь.
        - Что?! - Реймонд аж привстал.
        - Эта блистательная дама прекрасно разбирается во всех тонкостях.
        - Она сваха!
        - Она первая сваха королевства и распорядительница отбора.
        «Никаких свах!» - чуть не выпалил Реймонд, однако сдержался и спокойно проговорил:
        - Дядя, я как-нибудь справлюсь сам.
        - Не сомневаюсь. Но это дело решенное. Леди Амелия и ты, кхммм, будете работать в паре.
        Сейчас шефа тайной канцелярии так распирало от желания послать дядю, что он просто кивнул и вышел.
        Ему работать в паре с женщиной?! Это могло вызвать у Реймонда Грио только саркастическую усмешку. У него было собственное мнение о женщинах и их умственных способностях.
        1.1
        Шеф тайной канцелярии шел по коридору, сердито впечатывая шаги в пол, а в алькове у окна убирала молоденькая горничная. Реймонд успел мимолетным взглядом оценить ее скромное, но кокетливое платьице, наколку в волосах и пуховку, которой она смахивала пыль с античной вазы.
        Увидев его, девушка застыла, приоткрыв свежий розовый ротик и округлив блестевшие восхищением глазки. Он мысленно хмыкнул и прошел мимо, твердо впечатывая шаги в пол. Реймонд прекрасно знал, как действует на женщин. С его точки зрения, женщины именно для того и были предназначены, чтобы ненавязчиво радовать глаз мужчины и держаться на расстоянии.
        У него даже немного исправилось настроение. Однако, не успел Реймонд отойти десяти шагов, как его нагнал секретарь дяди.
        - Мессир Грио, мессир, ваша светлость, - торопливо окликну. - Прошу вас, задержитесь на одну минуту.
        Реймонд остановился.
        - Что. Еще?
        - Милорд, ваш дядя велел передать, - сообщил секретарь, кося глазом в сторону хорошенькой горничной, которая тут же принялась усердно обмахивать пыль, и протянул ему сложенную вчетверо записку.
        - Хорошо, - проговорил Реймонд. - Дай сюда и можешь быть свободен.
        Секретарь поклонился и тут же убежал.
        Читать записку в коридоре Реймонд не стал, он направился в свое ведомство. Это у главы государственной безопасности кабинет с приемной занимали часть дворцового крыла, а шеф тайной канцелярии расположился в отдельном особняке в одном квартале от дворца. Это было удобно, ибо по долгу службы ему приходилось принимать разнообразных агентов, а вид у них не всегда бывал презентабельный. И вообще, по ночам в неприметном, но весьма добротном особняке началась особая таинственная жизнь.
        Войдя в небольшую, просто обставленную приемную, шеф тайной канцелярии осведомился у клерка:
        - Что нового, Смитерс?
        - Ваша св...
        Реймонд поморщился.
        - Мессир, - бодро доложил клерк. - Вся сведения здесь.
        И поднял со стола объемистую папку.
        - Занесешь через пять минут, - проговорил Реймонд и зашел в кабинет.
        Ловким движением зашвырнул шляпу на вешалку, следующим туда же отправился сюртук. А сам он, оставшись в плотно облегающем его крепкую фигуру золотистом жилете, уселся за стол. Поправил кружевные манжеты на рубашке, вытащил наконец из потайного кармана записку дяди, развернул ее и стал читать.
        И чем дальше читал, тем больше вытягивалось у него лицо.
        «Рей, к тебе сегодня зайдет леди Амелия Сталь. Введи даму в курс дела, она будет консультировать тебя в процедурных вопросах. Ради бога, помни о том, что брак его величества дело государственной важности, не посоветовавшись с ней, не предпринимай никаких действий".
        Там еще была приписка:
        "И постарайся быть полюбезнее».
        - Мммм! - простонал Реймонд, закатывая глаза к потолку.
        У него от одной только мысли, что эта дама заявится сюда, начали ныть зубы. Однако решение нашлось сразу. Он крикнул прямо из кабинета:
        - Смитерс! Меня ни для кого нет!
        В кабинет заглянул клерк, в руках держал папку.
        - Вы звали, ваша св... мессир?
        - Меня нет! - повторил Реймонд. - Ни для кого! Понял?!
        И надо же было, чтобы именно в этот момент открылась дверь приемной. Вошла леди Амелия Сталь и вопросительно уставилась на него.
        - Мне уйти?
        Ситуация была курьезной. Реймонд выдавил волчью улыбку и проговорил:
        - Ну что вы, леди. Я имел в виду, что меня ни для кого нет, кроме вас.
        Взгляд, который он бросил на Смитерса, не сулил ничего хорошего. Клерк мгновенно испарился, а Реймонд встал и пошел ей навстречу.
        - Прошу вас, проходите, леди.
        А сам в это время пристально смотрел на нее. Эту леди Амелию Сталь впервые видел так близко. Миловидная голубоглазая блондинка со светлой и очень гладкой кожей без единой морщинки или пятнышка. Это все пудра, сказал себе Реймонд.
        И кстати, он так и не смог определить ее возраст. Попытался припомнить, что знает о ее прошлом, оказалось, ничего. Она как будто всегда была при дворе, но ведь у любой женщины есть детство, юность, скелеты в шкафу, наконец. Что-то, чем можно было бы зацепить ее на крючок. Хммм.
        Вообще, от всяческих свах Реймонд всегда держался подальше. Вот и упустил этот момент. А зря. Он дал себе установку сегодня же собрать на нее все сведения. И не удержался, не без ехидства добавил:
        - Обстановка у меня скромная, возможно, это не то к чему вы привыкли или ожидали увидеть.
        - Благодарю вас, - дама безмятежно улыбнулась.
        И как ни в чем не бывало прошествовала в его кабинет.
        1.2
        У двери обернулась вполоборота и проговорила:
        - У вас тут очень мило.
        Мило?!
        Реймонд шевельнул бровями. Он мог поклясться, что ее высоченная прическа, украшенная перьями, не поместится в дверной проем, и чтобы пройти, ей придется основательно пригнуться. А если нет, то - кхммм! И уже, злорадно посмеиваясь про себя, представлял, как все эти перья слетят к черту, однако ничего подобного не произошло.
        Леди Амелия прошла мимо него, обдав его ароматом духов, и ей даже пригибаться не пришлось. Он смотрел ей вслед, гадая, каким образом ей это удалось, потом решил, что эти мелочи его внимания не стоят. Сейчас важно было другое. Прошел за дамой вслед в свой кабинет и запер дверь. Ибо, кое-какой оперативный план при виде леди-свахи у него созрел.
        А дама уселась на стул, стоявший в центре кабинета, и теперь ее юбки занимали почти все свободное пространство. Чтобы пройти к своему рабочему столу, Реймонду пришлось бы ее юбок коснуться, а ему категорически не хотелось. На дыбы вставало в душе что-то. Он сказал себе, что это суеверие. Обычное суеверие холостяка - и ничего больше.
        Ему даже стало смешно.
        Однако обходил он ее по большой дуге. Но при этом не мог не признать, что аромат духов дамы был эээ... Навевал эээ... странные ассоциации.
        - Я слушаю, ваша светлость.
        - Леди Сталь, - начал он, глядя на нее и механически дотрагиваясь до письменного прибора. - Я не люблю титулов и громких имен, в моей работе это излишне. Зовите меня мессир Грио.
        Она проследила его жест и кивнула:
        - Хорошо, я поняла.
        - Кхммм, - вся эта ситуация его раздражала, однако Реймонд подавил раздражение и произнес, глядя на свои руки: - Я должен ввести вас в курс дела, леди.
        Говорить долго не стал, ибо не видел смысла. Коротко обрисовал положение, не вдаваясь в детали. Этого и так было более чем достаточно для скудного женского интеллекта. Она молча выслушала. Повисла пауза.
        Она поняла вообще? Реймонд чувствовал себя глупо, поэтому на всякий случай спросил:
        - Есть вопросы, леди?
        И неожиданно услышал:
        - Когда мы приступаем?
        Мы?! Никаких мы.
        - Считайте, что я уже приступил.
        Теперь он смотрел на нее с вызовом, а сам отмечал про себя все больше подробностей. Например, что губы у нее пухлые и розовые, а глаза прикрыты густыми ресницами. От этого взгляд кажется томным, а на самом деле это такой прием. Хитрость. Вот, кстати, о хитростях. Можно не откладывать дело в долгий ящик, а начать собирать о ней сведения прямо сейчас.
        - Скажите, леди...
        Реймонд откинулся в кресле, принимая удобную позу и пытаясь припомнить, слышал ли он что-либо о лорде Сталь. На память ничего не приходило, следовательно, лорда Сталь в природе не существует. Он снова скрестил руки и осведомился:
        - Вы вдова? -
        - Нет, - качнула она головой. - Я девица.
        И тут Реймонд не сдержался, саркастически хмыкнул:
        - Как, леди Амелия? Вы помогаете другим счастливо связать себя узами брака, а сами никогда не были замужем?
        Дама тонко улыбнулась и проговорила:
        - Вот именно поэтому, мессир.
        В этом таился какой-то намек, он не совсем понял. А она помедлила и добавила:
        - А вам, мессир Грио, кажется, нужна моя помощь?
        Реймонд чуть взвился. Черта с два! Помощь свахи ему нужна?! Как же! Чтобы сунуть голову в петлю?
        - Благодарю, леди, - проговорил он, подаваясь вперед и изображая любезную улыбку, больше похожую на волчий оскал. - Но я в помощи не нуждаюсь.
        - А, - изящно вскинула брови она. - Просто у меня имеется подробная картотека.
        Что за картотека? Кто позволил? С какой целью собирала? Ах да, она же сваха. Шеф тайной канцелярии оттянул в сторону внезапно ставший тесным шейной платок и уже другим тоном проговорил:
        - Мне было бы интересно взглянуть. Если вы позволите, леди.
        - Разумеется, - дама поднялась с места. - Вот вам моя визитка, можете посетить меня в любое время, мессир.
        И направилась к выходу.
        Проводив ее, Реймонд взглянул на оставленную ею визитку. Это было нечто розовое, в золотых завитушках. И внушало неосознанную тревогу его холостяцкой интуиции.
        1.3
        Реймонд отодвинул подальше благоухающий духами розовый прямоугольничек и для верности прикрыл его листом писчей бумаги. Потом с минуту где-то сидел, глядя в угол и анализировал ситуацию. А запах духов витал в кабинете, мешая ему сосредоточиться.
        В конце концов, он вызвал к себе клерка, привычно гаркнув:
        - Смитерс!
        - Вы звали, мессир? - просунулась в дверь голова клерка.
        - Да. Заноси папку. И, кхммм... - он прокашлялся и повел челюстью, оттянивая шейной платок. - Открой окно, надо проветрить. А то что-то в горле першит, дышать невозможно.
        - Да, мессир.
        Смитерс появился через пару секунд. Объемистая папка легла шефу тайной канцелярии на стол, а клерк отправился открывать единственное окно в кабинете.
        - Было что-то новое? - спросил Реймонд, он ждал сведений от своего агента, а визит леди Амелии сбил ему всю работу.
        - Да, мессир, вот, там все записано в реестре.
        - Угу. Хорошо, - механически кивнул он, быстро пробегая взглядом последнее донесение. - И закрой уже окно.
        Потому что уличный шум мешал работать, а запах духов так и не желал выветриваться. Реймонд подозревал, что все дело в надушенной визитке, что оставила леди Амелия, но при Смитерсе не хотел проверять свои подозрения. И тут резкий порыв ветра сдул листок со стола, а вместе с ним и злополучную визитку.
        Клерк сразу же бросился подбирать:
        - Простите, мессир!
        И вдруг застыл с блаженным выражением лица:
        - Ах, какой запах...
        Реймонд скрипнул зубами и подумал, не иначе, как в духи добавлено приворотное зелье. Иначе чем объяснить подобное воздействие? Благо лично он был устойчив к такого рода дамским уловкам, и с ним этот номер не пройдет. Он мрачно усмехнулся про себя и сказал:
        - Приложи это к вещественным доказательствам.
        А потом замер, опершись локтем о стол.
        - Кстати, Смитерс, что у нас есть леди Сталь?
        - Э... - клерк в первый момент замялся, но быстро пришел в себя и бодро отрапортовал: - Я посмотрю в картотеке.
        - Угу, - кивнул Реймонд, возвращаясь к работе. - Подними все сведения по этой леди-свахе за последние десять лет. Нет, за пятнадцать. Всю подноготную. Размер ноги, какие каши любила в детстве, кто был первым любовником. Понял?
        - Да, мессир, будет исполнено.
        Смитерс уже направлялся к двери, но тут он вскинул голову и окликнул его:
        - Погоди! Дай сюда. Это следует отдать на экспертизу.
        Забрал у растерянного клерка визитку и сунул во внутренний карман.
        - Все, свободен.
        Сейчас шеф тайной канцелярии был точно уверен, что леди-сваха использует приворотное зелье. И заняться этим намерен был сам. А кроме того, у него созрел некоторый план. Но для этого нужно было побывать у его величества.
        Реймонд быстро свернул дела, надел сюртук и вышел из кабинета.
        1.4
        В этот час король Дандорфа сидел в большой гостиной, окруженный благородными девицами, участницами отбора. Его величество Эрик был весел, и весь этот цветник с обожанием смотрел на него и смеялся его шуткам.
        Завидев входившего в гостиную шефа тайной канцелярии, Эрик сразу же его окликнул:
        - Кузен Грио, иди сюда!
        Реймонд уклончиво шевельнул бровями. Дело у него было деликатное и не предназначалось для нежных девичьих ушей. Король незаметно кивнул, мол, понимаю, совершенно секретно и так все такое. Повернулся к девицам:
        - Милые леди, я ненадолго вас покину.
        Встал и направился Реймонду навстречу.
        Вслед ему раздались легкие вздохи разочарования, и все эти принцессы, княжны и герцогини проводили его томными взглядами. Король все еще смеялся, не оборачиваясь, однако же бросил мимолетный взгляд на скромно одетую девушку, одиноко сидевшую в углу. Очень быстрый, неуловимый, но Реймонд успел заметить. И хмыкнул про себя. Интрига? Впрочем, это его нисколько не касалось, шеф тайной канцелярии был тут по другим делам.
        Король знаком показал отойти к окну. Оказавшись там, они заняли удобную позицию, принятую на светских приемах, когда вроде бы все происходит на виду, однако их сложно подслушать.
        - Ну, что привело тебя, кузен? - спросил Эрик.
        - Ваш дядя. - Реймонд только начал.
        А молодой король уже закатил глаза и, рассмеявшись, повел руками:
        - Избавь меня от подробностей.
        - Хорошо, - с готовностью кивнул шеф тайной канцелярии. - Но мне нужно провести расследование и, если этот Магистр действительно существует, найти его и обезвредить.
        В смеющихся светло-зеленых глазах его величества читался скепсис, но Реймонд все-таки решил обозначить позицию:
        - Дело государственной важности, сир.
        - Так проводи.
        - Есть сложности. - Реймонд сложил руки за спиной и проговорил, глядя в сторону. - Поскольку под подозрением в данный момент весь двор, возможно, мне придется облазить все. И даже будуары девиц, участвующих в отборе.
        - О? - король весело хмыкнул, вскинув бровь, а потом проговорил со вздохом: - Да, вопрос деликатный. Что ж, кузен, мое согласие у тебя есть. Единственное условие - расследование должно проводиться в присутствии распорядительницы отбора, леди Амелии Сталь. В этом случае приличия будут соблюдены, а регламент отбора не нарушится.
        Приличия. Регламент. Черт побери! Шефа тайной канцелярии перекосило. Отбор невест вызывал у него устойчивую изжогу. Он уже заранее предвидел сколько это создаст ему дополнительных трудностей. А при мысли о том, что ему теперь постоянно придется контактировать с леди-свахой, это чувство становилось еще отчетливее.
        - Я уже в курсе, - хмуро буркнул Реймонд, оборачиваясь и ища сваху взглядом. - Кстати, где она? Я что-то не вижу тут распорядительницу отбора.
        И в этот момент как раз леди Амелия возникла в дверном проеме. Словно картина в раме.
        А Рейомнд невольно застыл с открытым ртом.
        Глава 2
        Это вообще прилично? Подумал он, глядя на декольте леди-свахи. Эти плечи, грудь, высоко поднятая корсетом. Разве она не должна быть скромно одета в какие-нибудь неяркие тона и застегнута до ушей? Регламент отбора позволяет такое?!
        - Кхммм! - возмущенно кашлянул Реймонд.
        И неожиданно для себя с недоумением и скрытым неудовольствием обнаружил, что все девицы, участницы отбора примерно так же. Однако на них декольтированные платья с корсетным лифом смотрелись органично и не вызывали у него внутреннего протеста.
        Этой леди Сталь не следовало, словно девице... Но ведь она и есть девица.
        Все это пронеслось в голове у шефа тайной канцелярии мгновенно.
        - Кхммм, - повторил он, поправляя узел шейного платка и коротко поклонился, приветствуя даму.
        Она благосклонно кивнула в ответ и, шурша пышными юбками из лазурного шелка, направилась к ним. Реймонду опять почудился аромат тех самых духов. Он тут же с опасение уставился на короля, потому что использовать приворотное зелье на отборе это вопиющее нарушение!
        Но, похоже, на его величество этот запах не оказал никакого воздействия. Это было несколько странно и обескураживало, получалось, зелье направленного действия? Внезапное подозрение зародилось у шефа тайной канцелярии, но пока он размышлял, его величество воспользовался моментом, чтобы ускользнуть.
        - Леди Амелия, - проговорил улыбаясь Эрик. - Оставляю вам мессира Грио. Думаю, вам найдется, о чем поговорить.
        И удалился, бросив его с распорядительницей отбора одного. Впрочем, так было даже лучше, потому что Реймонд действительно собирался задать этой леди-свахе несколько нелицеприятных вопросов. Но не здесь же, черт побери!
        - Мессир Грио, рада вас видеть, - проговорила дама, искоса взглянув на него из-под густых ресниц. - Чем могу быть полезна?
        Реймонд саркастически усмехнулся - напрасная затея, его не волновали эти уловки.
        «Мне? - хотелось сказать ему. - Ничем».
        Возникла короткая пауза. Наконец он проговорил нейтральным тоном:
        - Леди Амелия, я пришел... - в этот момент ему показалось, что он опять уловил быстрый взгляд короля, он на секунду умолк.
        - Увидеть мою картотеку?
        Они стояли у всех на виду в центре гостиной, и нужно было сохранить видимость галантной беседы. Реймонд шагнул к ней ближе и понизил голос:
        - Конечно, и это тоже. Но позже.
        Ее визитка лежала у него в нагрудном кармане. Он еще не проводил экспертизу, но уже сейчас был уверен, что результат покажет магическое воздействие. А сейчас шеф тайной канцелярии просто собирался провести не большой допрос, но в завуалированной форме.
        - Сначала я бы хотел задать вам несколько вопросов, - проговорил Реймонд выразительно вскинув бровь.
        Странный взгляд проскочил у дамы, уголки губ изогнулись луком.
        - Разумеется, - она кивнула. - Следуйте за мной.
        И направилась к боковой двери.
        2.1
        Боковая дверь вела из большой гостиной во внутренний коридор. А там, Реймонд прекрасно знал, было несколько небольших гостиных, предназначенных для уединения ограниченной компанией во время балов и приемов, а также для приватных встреч.
        Хммм? Подумал он, глядя на мягко колышущиеся шелковые юбки леди-свахи. Не то чтобы он надеялся прямо сейчас попасть в ее будуар (упаси Боже!), но это было интересно. Наконец леди Амелия остановилась перед одной дверью и сказала:
        - Это здесь.
        Предполагалось, что дверь даме откроет он?
        - Леди, - проговорил он, открывая и придерживая нее дверь. - Вы всех своих клиентов приводите сюда?
        - Нет, - не оборачиваясь обронила она. - Только особенных.
        Хммм! Так и знал, что она будет пытаться затянуть его в свои сети. Боже, как это было скучно. А женщины удивительно однообразны и предсказуемы. Однако Реймонд решил подыграть ей.
        - Так я особенный? - спросил он с кривоватой усмешкой мужчины, уверенного в своей неотразимости.
        И тут она наконец взглянула на него и проговорила:
        - Нет, мессир Грио, вы не клиент. Прошу, садитесь.
        А сама присела на диван, почти полностью заняв его необъятными юбками, и показала на место рядом с собой.
        Черта с два. - мелькнула первая мысль. Именно так все и начинается, присаживаешься рядом, а потом девица скомпрометирована - и добро пожаловать в петлю брака. Реймонд обходил эту ловушку столько раз, что сейчас изобразил даме улыбку, больше похожую на оскал и проговорил с поклоном:
        - Благодарю вас, леди, я постою.
        - Да? - голубые глаза дамы вспыхнули весельем, как будто она догадалась, о чем он сейчас думал. - Я слушаю вас, мессир.
        Черт побери. Это сейчас она вывернула ситуацию так, как будто она является хозяйкой положения? Кмммм! Шейной платок как-то внезапно стал раздражать его, однако шеф тайной канцелярии прекрасно знал, зачем он здесь, и кто на самом деле является хозяином положения. Он решил не обращать внимания на подобные уловки, прочистил горло и начал свой допрос:
        - Леди Амелия, постарайтесь вспомнить, кто из ваших подопечных может быть связан с Мерандором?
        Это было элементарно. Ищи кому выгодно.
        Мерандору, по большому счету, не имеет значения, как пройдет отбор невест для его величества Эрика. Наследственных претензий у соседей к Дандорфу нет, они не находятся в состоянии войны. Да. Есть политические трения на почве торговых квот и пошлин.
        Интерес Мерадора тут очевиден - увеличить квоты и снизить пошлины. И суть вопроса в том, кто будет оказывать влияние на короля Эрика, кто окажется с ним рядом. Кто станет королевой. Вот на что делается ставка.
        Кто бы ни был этот Магистр, он работает в интересах кого-то из участниц отбора. Реймонд произвел эту выкладку мгновенно и мог гордиться собой.
        - Дайте подумать, мессир, - проговорила леди-сваха, наморщив свой прекрасный гладкий лобик.
        - Думайте, леди, - кивнул он.
        А сам отошел к окну и приготовился ждать, зная, что мысли у женщин пунктирные и соображают они долго. Не говоря уже о том, что память у них девичья. Однако ответ прозвучал на удивление быстро.
        Она перечисляла имена и называла подробности, о которые не всегда было известно ему самому. Реймонд был удивлен. Но самое неприятное заключалось в том, что так или иначе связи с Мерандором имели все участницы отбора.
        Это... несколько ставило в тупик.
        Реймонд уже понял, что с наскока распутать дело не удастся. Значит, план Б. Придется облазить все будуары, собирать улики, вещественные доказательства. И все это в непосредственном контакте с леди-свахой. Ему внезапно показалось, что у него ноют все зубы, а окаянный запах духов снова начал забиваться ему в ноздри. К тому же, визитка этой дамы лежала у него во внутреннем кармане, и надо было поскорее отдать ее на экспертизу.
        - Хорошо, - сказал он. - Давайте определимся. Вы лучше осведомлены о регламенте отбора, поэтому вам решать, с кого мы начнем.
        - Да, да, - тут же оживилась она. - Я сегодня же посмотрю программу отбора, подготовлю данные из своей картотеки и захвачу с собой.
        - Вот и отлично, леди. Приступим с завтрашнего утра. А сейчас всего доброго, леди.
        Поклонился и стремительно покинул гостиную.
        ***
        Мужчина был недурен. Широкоплечий, рослый, мощный. Мрачноватый самоуверенный красавец. Превосходный образчик. А то, что он похож на медведя, разбуженного во время спячки... Это даже лучше.
        По лицу леди Амелии скользнула лукавая улыбка. Она вынула из-за корсажа очки и крохотную записную книжку. И что-то там черкнула.
        2.2
        Потом леди Амелия спрятала записную книжечку за идеально подогнанный по ее стройной фигуре корсаж платья. Туда же отправились и очки-артефакт в изящном золотом футляре. А она замерла, мечтательно глядя в пространство. Посидела так несколько секунд, а после взглянула на крохотные часики, которые тоже извлекла из корсажа, легко вздохнула и поднялась с дивана.
        Отбор есть отбор, и у нее там есть обязанности.
        ***
        Прежде чем покинуть дворец, Реймонд направился в отдельное крыло, где располагался кабинет главы государственной безопасности. Лорд протектор в такой час не принимал посетителей.
        - Милорд, позволите войти? - спросил Реймон, приоткрывая дверь.
        Это было обычной данью вежливости, не более того. Ибо на шефа тайной канцелярии тут просто не существовало закрытых дверей.
        - А, Реймонд, проходи, - проговорил дядя.
        При этом прикрыл стопкой бумаги некий небольшой предмет, весьма похожий на блокнот или записную книжку. Все это было произведена очень быстро, однако Реймонд успел заметить движение. И это ему кое-что напомнило.
        - Как успехи? - спросил дядя, скрестив пальцы.
        - Неплохо, - уклончиво ответил Грио. - У меня появились первые э... вещественные доказательства.
        - Что ты говоришь? Так быстро! Я был уверен, что справишься.
        - Кхммм, - Реймонд прочистил горло и проговорил: - Я бы хотел провести экспертизу.
        - Конечно, - лорд протектор откинулся на спинку. - Мои лучшие криминалисты в твоем распоряжении.
        - Благодарю, - кивнул Реймонд. - Я обязательно воспользуюсь твоим щедрым предложением. Но сейчас мне нужна магическая экспертиза.
        - Все так серьезно?
        Дядя нахмурился и механическим жестом поправил стопку бумаги.
        - Подозреваю, что да.
        Реймонд был сух и конкретен и больше информации выдавать не собирался, поняв это, дядя недовольно пожевал губами, но все же выдавил:
        - Ну что ж. Если это так необходимо...
        Понятно. Извечная вражда ведомств технарей и магии, но шефу тайной канцелярии в данный момент было все равно.
        - Я предупредил заранее, дядя, чтобы у тебя потом вопросов не возникало, - кивнул Реймонд на прощание, поднялся из-за стола и ушел.
        Теперь он мог со спокойной душой отправиться в академию магии.
        ***
        У него там был друг еще с институтских времен, когда оба они были беспутными юнцами, разница в общественном положении еще ничего не значила. Но впоследствии Реймонд закончил университет и стал шефом тайной канцелярии. А Карл так и не доучился, какое-то время слонялся и пил. Пока в один прекрасный момент, допившись до чертиков он не обнаружил у себя магический талант.
        Поступать учиться в академию было уже поздно, да и не с руки, но талант - он как шило. Его в мешке не утаишь. И Карл устроился устроился патологоанатомом в музей магических существ и артефактов при академии магии. И не было «черного» эксперта в этой области магической экспертизы, круче Карла.
        К нему Реймонд и направился.
        Увидев визитку, которую он со всеми предосторожностями извлек из потайного кармана, Карл тут же протянул:
        - А, все понятно!
        2.3
        У Реймонда дрогнуло в груди от предчувствия удачи, и он спросил вкрадчиво:
        - Что. Тебе понятно?
        - Хммм, ну как же? - Карл поиграл бровями. - Ты наконец созрел для женитьбы и решил обратиться к услугам свахи.
        - Что?.. - Реймонд буквально оторопел от того, какие в корне неправильные выводы сделал дружище Карл.
        А тот продолжал, откинувшись назад на стуле и любовно разглядывая розовую в золотых завитушках визитку:
        - Ах-хх... Леди Сталь милейшая женщина. И такая красавица. Ммм...
        Он потянул носом воздух, принюхиваясь к запаху духов, и закатил глаза. Потом проговорил мечтательно:
        - Да, я тоже как-то имел счастье с ней разговаривать.
        Реймонд внезапно почувствовал беспричинную злость. Быстро протянул руку, чтобы забрать визитку:
        - Дай сюда!
        - Эй-эй? Ты чего? - Карл тут же удивленно воззрился на него, а руку при этом отвел подальше.
        Движение вышло быстрым и, как назло, неистребимый аромат духов теперь ощущался еще ярче. Но шеф тайной канцелярии уже вполне овладел собой.
        - Осторожнее, - сказал он. - Это вещественное доказательство.
        И визитку все-таки забрал. Что за атавистическое удовлетворение он при этом почувствовал, не поддавалось четкому описанию, но слово «идиот», обращенное к самому себе, прозвучало в мыслях не однажды. Однако вслух он произнес:
        - Всех подробностей я не могу озвучить, Карл. Дело в ведении департамента государственной безопасности.
        - Ну понятно, - усмехнулся полулегальный эксперт - патологоанатом и хранитель музея магических существ и артефактов при академии магии.
        Извечная вражда между магами и приверженцами строгой науки - технарями ни для кого не была тайной.
        - И чего же ты хочешь от меня, Рей?
        - Мне нужно от тебя экспертное заключение.
        - М? А что, ваши криминалисты не справились? - вскинул тот бровь.
        Реймонд поморщился.
        - Дело не в этом. Я хочу, чтобы ты определил, какого рода магическое воздейстие заложено здесь, - он показал визитку. - Я уверен, что оно имеется, но я могу ошибаться.
        - Хорошо, давай, - сказал Карл уже серьезно. - Но ты же понимаешь, что мое заключение ты к делу не пришьешь.
        - Это и неважно. Мне нужно, чтобы иметь четкое представление. Для себя.
        Карл молча постучал ногтем по столу.
        - Клади сюда.
        Реймонд острожно положил на поверхность стола надушенный розовый прямоугольничек и приготовился ждать. А дружище Карл, вооружившись какими-то монструозными очками, с сопением разглядывал визитку, водил над ней пальцами и разве что не пробовал на вкус. Казалось, это продолжается ужасно долго, хотя на самом деле, наверное, прошло не больше минуты. Наконец он шумно выдохнул и проговорил:
        - Магическое воздействие имеется, да.
        Черт! Он так и знал! У него даже непроизвольный жест вырвался. Видя, что друг по-прежнему продолжает разглядывать визитку, Реймонд подался вперед от нетерпения.
        - Какое?
        - М? - тот переспросил, словно очнулся.
        Потом взглянул на него, снял очки и проговорил:
        - Самовозобновляющееся заклинание очистки. Зачаровано таким образом, чтобы от употребления не тускнело и не истиралось.
        - И все? - разочарованно протянул Реймонд.
        - Разве этого мало? - дружище Карл на него уставился. - Очень тонкая работа, практически идеальная. Надо бы узнать, кто это заклинание накладывал. У нас нет мастеров такого уровня. Но если знать формулу, я бы мог для проверенных клиентов попытаться зачаровывать всяко-разное по мелочи. Узнаешь? Тебе же по долгу службы легче навести справки в департаменте госбезопасности?
        - Попытаюсь, - проскрипел Реймонд.
        Спрятал визитку, поблагодарил друга и удалился.
        Экспертное заключение он получил, но это было совсем не то, что он ожидал. Но он же чувствовал! Интуиция подсказывала, что есть зацепка и истина где-то близко. А профессиональное чутье его еще никогда не обманывало.
        Ничего, в конце концов, подумал Реймонд, им предстоит работать вместе. Он присмотрится и непременно поймет, что с этой леди свахой не так. А завтра он собирался задать несколько наводящих вопросов леди Сталь. Прямо с утра.
        А потом вдруг подумал, зачем ждать утра? Лучший способ заставить преступника расколоться - использовать фактор внезапности.
        ***
        О том, какие планы выстраивались в голове шефа тайной канцелярии, леди Амелия не подозревала. Она в тот момент была занята совершенно другим - принимала ванну.
        Глава 3
        Дел сегодня было много, и надо было все успеть. Это только кажется, что у благородной дамы нет других занятий, кроме как менять туалеты. На самом деле, день у Амелии был расписан по минутам. Быть свахой вообще хлопотное занятие, а распорядительницей отбора невест его величества - это можно позабыть про окой и сон.
        Ведь нужно постоянно держать в уме информацию о каждой претендентке. Вкусы, привычки, особенности, сведения о родне до седьмого колена (а вдруг наследственные болезни?). Умело направлять контролировать претенденток и постоянно лавировать так, чтобы каждая чувствовала себя исключительной и ни одна не получила преимущества преждевременно.
        А это сложно, учитывая то, что равенство на отборе только номинальное, и всегда есть фаворитки с амбициями, а также их родня с еще большими амбициями. Ибо за каждой из этих милых девушек стоит целый клан родственников. За некоторым даже венценосных.
        А еще интриги, тайны. Регламент. Еще раз интриги...
        Но все это рутина.
        Поэтому, когда его величество обратился к ней с личной просьбой, она конечно согласилась. Это было по-настоящему интересно.
        О, но напряжение.
        Амелия закрыла глаза, откинулась затылком на бортик ванны и глубоко вдохнула полной грудью. Только теперь, блаженствуя в теплой воде с ароматическими маслами, она могла немного расслабиться. Прислугу она уже отпустила и наконец была предоставлена самой себе.
        Анализируя проделанное за день, она с удовлетворение мысленно поставила галочку против всех пунктов плана на день. Успела все и даже дважды встретилась с шефом тайной канцелярии мессиром Реймондом Грио. И оба раза у них получился интересный разговор.
        Вспоминая детали, Амелия невольно закатила глаза.
        Нет, он конечно хорош. Ей нравились такие мужчины, упорные, замкнутые, мрачные. Страстные. Из них получаются лучшие мужья.
        Она засмеялась, пряча нос в ладонях. Однако надо было заканчивать с купанием, а то сморщится кожа на мальцах. Амелия выбралась из ванны, обернула волосы пушистым полотенцем, накинула изящный банный халатик. А потом нанесла на лицо ароматную питательную маску. Посмотрелась в зеркало и, тихонько напевая, направилась в гостиную за книгой, чтобы почитать на ночь.
        Каков же был ее шок, когда она обнаружила в своей гостиной мужчину.
        3.1
        И кого?! Там был мессир Грио собственной персоной! Растрепанный и мрачный, словно ангел мщения, прожигал ее взглядом так, что ей невольно...
        Когда первый шок прошел, Амелия осознала-таки, куда он не отрываясь смотрит. Запахнула на груди халатик и проговорила:
        - Как вы сюда попали?
        Мужчина наконец отмер. Чуть заметно поклонился.
        - Леди.
        Ей ничего не оставалось как тоже приветственно кивнуть. При этом Амелия понимала, насколько глупо сейчас выглядит с маской на лице и полотенцем на волосах. Однако она гордо выпрямилась и сделала вид, что так и надо.
        А он еще раз нагло прошелся взглядом по ее фигуре и криво усмехнулся:
        - Для шефа тайной канцелярии в этом дворце закрытых дверей не существует.
        ***
        Эффект от внезапности превзошел все его ожидания. Когда Реймонд увидел эту леди сваху в изящном неглиже и с полотенцем на волосах, у него слегка челюсть отвисла. А маска на лице? Все это неожиданно показалось ему слишком интимным. Даже мелькнула мысль, что появляться в таком провокационном виде перед мужчиной - это знаете ли... Потом Реймонд вспомнил, что она у себя в апартаментах. И незачем так на нее пялиться, нет там ничего такого, чего бы он не видел.
        Но взгляд, все равно упорно сползал в вырез ее халатика.
        И тут она спросила, как он сюда попал?
        Хах!
        «Леди, - хотелось ему сказать. - Неужели это не очевидно? Все лишь спросить правратника»
        Впрочем, чего он хотел? Женщины всегда медленно соображают. А эта леди Амелия так на него уставилась, что наверняка у нее все мысли вылетели из головы. Впрочем, он и сам сейчас как-то не слишком успешно соображал, в голове подозрительный туман, иначе, чем объяснить, что он до сих пор как юнец таращился в вырез ее халата.
        Реймонд сказал себе, что это от усталости, и только собрался задать даме первый вопрос, как она сказала:
        - Но в такой час? Вы должны были предупредить заранее, я бы не отпустила прислугу. А сейчас, - дама покосилась на дверь. - Если кто-нибудь войдет, я буду скомпрометирована!
        Вот тут-то до Реймонда дошло.
        Его аж пот прошиб от осознания обрушившейся на него опасности. Черт побери! Она же девица! И если кто-нибудь войдет, ему конец. Получится, что он сам сунул голову тигру в пасть.
        - Э... - начал он, выставив вперед ладонь.
        И вдруг за дверью послышались шаги.
        Только не это. Он рефлекторно заметался взглядом по комнате, выискивая шкаф, но как назло, никакого шкафа в ее гостиной не было. А шаги слышались все ближе.
        Она молча прижала палец к губам и показала на дверь спальни. Реймонд метнулся туда, понимая, что еще глубже сует голову тигру в пасть. Но в тот момент он не рассуждал, действовать надо было быстро. Закрыл за собой дверь и затаился.
        А за дверью слышались голоса.
        Однако как Реймонд ни прислушивался, так и не смог разобрать, о чем говорили. И почему-то злился. У леди свахи свидание? Черт побери! Хотелось бы знать, кого она принимала в такой час?!
        Его так и подмывало выйти и выяснить это, но тут в спальню вошла Амелия. Притворила за собой дверь, замерла на пороге и уставилась на него. А Реймонд был беспричинно зол и чувствовал себя идиотом. Хотелось как-то отыграться за те несколько неприятных минут, что он проторчал здесь. Он просто не удержался от шпильки и язвительно поинтересовался, выгнув бровь;
        - Любовник?
        - А если и так? - она безмятежно улыбнулась. - Вас это как-то касается, мессир Грио?
        - Ни коим образом, - отрезал Реймонд, сам не знал почему, но сейчас он еще больше разозлился.
        А леди Амелия спросила:
        - Вы что-то хотели, мессир?
        При этом она обвела взглядом комнату. Чееерт. Это же спальня, подумалось ему. Все выглядело крайне двусмысленно, однако он прокашлялся и сказал:
        - Я, кхммм, пришел напомнить, что завтра мы приступаем к работе прямо с утра.
        - Хорошо, я помню, - проговорила Амелия и добавила, понизив голос: - А сейчас вам лучше уйти.
        - Да, вы правы, - Реймонд уже вполне овладел собой и хотел двинуться к двери спальни.
        Но она покачала головой и шепнула:
        - Нет-нет, через окно.
        - ?!
        Это было возмутительно, и все же он вылез через окно. Она еще мило улыбнулась ему на прощание:
        - Всего доброго. До завтра, мессир Грио.
        Спускаться было несложно, стену в этом месте плотно оплетали лианы и плющ. Но Реймонд не мог избавиться от навязчивой мысли - и часто она вот так провожает из окна любовников?! Мысль почему-то вызывало раздражение. Он решил в ближайшее время это выяснить.
        ***
        Оттуда шеф тайной канцелярии направился прямо в свое ведомство. Вошел и стремительно направился в кабинет. Клерк, сидевший в приемной, тут же подскочил:
        - Мессир, как прошел ваш визит к леди Сталь? Узнали что-нибудь?
        Столько любопытства в глазах. Реймонд скривился как от кислого и бросил, проходя мимо:
        - Без комментариев, Смитерс!
        3.2
        Пройдя в кабинет, шеф тайной канцелярии захлопнул за собой дверь. Рывком стащил с себя сюртук, забросил его на вешалку и наконец уселся за свой стол. Скрестил руки, опершись локтями, и застыл.
        Ловко, однако, она его выставила. Эта девица Амелия Сталь.
        Хотелось бы знать! Кто был у нее в гостиной? Он ведь слышал мужской голос. Любовник?!
        «А если и так? Вас это как-то касается, мессир Грио?»
        Ни коим образом!
        Но да, черт побери. Да! Это касалось его, и еще как. Его, шефа тайной канцелярии, выставили в окно, как какого-то... мальчишку, у которого молоко на губах не обсохло. Было ужасно досадно, что он сам на повелся на ее уловку, вместо того, чтобы выяснить, кого эта леди сваха принимала в столь неурочный час!
        Нет, но какова, а?
        В конце концов, осознав, что его мысли ездят по кругу, Реймонд сказал себе - довольно. У него, между прочим были дела. Потер ладонями лицо и откинулся в кресле, а потом привычно гаркнул:
        - Смитерс! Заноси!
        Клерк тут же возник на пороге. Шеф тайной канцелярии взглянул на него угрюмо и знаком показал, чтобы тот положил папку на стол. И пока просматривал донесения агентов, задал вопрос, интересовавший его больше всего:
        - Что удалось узнать о леди Сталь?
        Смитерс слегка замялся и кашлянул. Реймонд немедленно поднял голову и уставился на него:
        - В чем дело?
        - Э... Ни в чем.
        - Тогда начинай, я слушаю.
        Сведений о леди свахе оказалось до обидного мало. И все они были до уныния скучные. Ничего выдающегося, леди не была сорви-головой в детстве, не лазала по деревьями и не сбегала из дома. А девицей она была благопристойной и благовоспитанной до зубовного скрежета. Всегда.
        Но как-то это плохо вязалось с тем, что он сегодня видел.
        У Реймонда возникло стойкое чувство, что его дурят.
        - Дальше, - буркнул он. - Образование, связи, знакомства. Мне нужно все.
        - Образование домашнее, - доложил Смитерс, а Реймонд покривился лицом, терпеть он не мог этих девиц, воспитанных гувернерами.
        А вот дальше...
        Он даже переспросил:
        - Что? Ездила к тетке в Баден-Лох и жила там несколько лет?
        Хммм. Это был известный курорт. Жила там леди Амелия Сталь тихо и уединенно, практически не покидала дома. Казалось бы, ничего предосудительного.
        Однако Реймонду уже во всем виделся подвох.
        3.3
        На следующее утро, явившись с ранним визитом к леди свахе, мессир Грио был угрюм. И, разумеется, он не стал вламываться к ней, как в прошлый раз!
        Мало ли, кто у нее может быть в спальне. Реймонд отказывался признавать, но его почему-то корежило от одной только мысли. Это просто потому, сказал он себе, что работа простаивает.
        Он отправил к ней слугу с запиской делового содержания.
        «Леди, если ваше утро начинается позже, я готов подождать. Но, простите мне мою назойливость, напоминаю, что у нас есть некое дело государственной важности. И это дело не терпит промедления.
        Шеф тайной канцелярии, Реймонд Грио»
        Отправил слугу, а сам морщился, гадая, выйдет ли ее предполагаемый любовник из ее спальни через дверь, и тогда они неминуемо встретятся, или леди отправит любовника через окно. Совсем как его вчера. И неизвестно, что вызывало большее раздражение.
        В конце концов, он плюнул на все и приготовился ждать. Однако слуга вернулся через минуту и проговорил:
        - Мессир, леди просила вас зайти.
        Реймонд кивнул. И неизвестно какого черта его сердце вдруг понеслось вскачь. Как будто он юнец какой-то. Наверное, именно потому, входя в гостиную к даме, он был особенно мрачен.
        А леди Амелия, как оказалось, была уже полностью одета и причесана. На ней сегодня было лазоревое, в цвет глаз, придворное платье. Платье сидело безукоризненно, а ее прическа - волосок к волоску. Даже случайно выбившиеся пряди были вовсе не случайны, все подчинялось строгому порядку и гармонии. И...
        Да, черт побери, леди неплохо смотрелась, он вынужден был признать.
        Но удивило Реймонда другое. Уж он-то (с его опытом!) знал, сколько времени тратят дамы на прическу, да еще с перьями. Она что же, вообще не ложилась спать? - подумалось ему. Реймонд заставил себя перестать ее разглядывать и наконец поздоровался:
        - Доброе утро, леди.
        И все же не удержался от язвительной шпильки, спросил:
        - Как прошла ночь?
        - О, - она блеснула на него взглядом из-под ресниц.
        В результате он ощутил странный душевный трепет и почувствовал себя идиотом. А дама с легкой улыбкой проговорила:
        - Прекрасно. А вам как спалось мессир?
        И только он собрался ответить, добавила:
        - Хотите кофе?
        Этот напиток бодрящий недавно вошел в моду в Дандорфе, и Реймонд готов был поглощать его литрами. Но сейчас согласиться означало сесть на диван рядом с ней. Он сразу распознал уловку.
        - Благодарю, - проговорил с улыбкой, больше напоминавшей оскал. - Но у нас дела, леди.
        - Да, да, конечно.
        Дама тут же встала, а на него волной поплыл аромат духов. В первый момент он не смог удержаться, втянул воздух и даже на миг зажмурился, потом мысленно выругался на чем свет стоит и разозлился. А леди сваха отвернулась небольшому комоду, взяла с него солидную, соизмеримую с амбарной, книгу и вынула из нее листочек. Пробежалась по нему взглядом и сказала:
        - Мессир Грио, я предлагаю сегодня начать с двух претенденток. Если вы не против.
        Он был не против.
        Придержал даме дверь и, пока в проем проходили ее пышные юбки, поймал себя на мысли, что опять заглядывает в ее декольте. Реймонд отвел взгляд и напомнил себе про дела. Потом уже, идя рядом с ней по коридору, задал вопрос:
        - Леди Амелия, скажите, у кого вы заказывали визитку?
        Амелия повернулась к нему, снова обдав его запахом духов.
        - Почему вы спрашиваете?
        - Тоже хочу заказать себе такую, - проговорил он, чертыхаясь про себя. - Понравился декор.
        А сам думал при этом: «Боже, какую чушь я несу». Но ему нужны были сведения.
        - Ммм? - дама шевельнула бровью и чуть заметно улыбнулась. - Это работа одного артефактора. Сейчас он не практикует.
        - Жаль, - протянул шеф тайной канцелярии.
        Что-то такое в этом было.
        Что-то, от чего буквально взвилась его интуиция. Но они уже пришли, и он был вынужден свернуть разговор на эту, весьма заинтересовавшую его тему.
        Зато у него немедленно возникли новые подозрения. Апартаменты леди находились совсем рядом с крылом, в котором были поселены претендентки. И?
        Как теперь реагировать на то, что она отправляет посетителей через окно. Ночью? Это вообще прилично?! В тот момент Реймонд не думал, что посетителем дамы был он сам. Себя из этого списка он вычеркнул. Однако это не мешало испытать мгновенное раздражение и досаду. Шеф тайной канцелярии уже собирался разразиться язвительной репликой, но тут Амелия заговорила:
        - Мессир Грио, выбор кандидаток, с которых мы начнем, не случаен. Поскольку обе девушки сейчас на прогулке с его величеством, мы сможем беспрепятственно провести осмотр.
        Какого черта? Разве не ему должна была принадлежать инициатива?! Однако он осаживать даму не стал, а склонился к ней и проговорил со снисходительной улыбкой:
        - Начнем.
        В этом тоже что-то было.
        В том, что она находилась рядом с ним. И это запах духов... Он отвлекал, черт побери. Но Реймонд работал в своем обычном режиме. То есть - быстро, четко, подмечая малейшие детали и мгновенно анализируя. И в какой-то момент увлекся, полностью уйдя в работу.
        Его отвлек голос леди Амелии:
        - Мессир Грио, посмотрите, что это?
        Глава 4
        Он не сразу расслышал, был занят. Да и, честно говоря, отвлекаться от работы не хотелось, ему и так стоило определенного труда не реагировать на присутствие этой леди свахи рядом. Поэтому Реймонд недовольно переспросил:
        - Что там у вас, Амелия? Это не может подождать?
        В этот самый момент он с особым тщанием прощупывал филенки небольшого письменного стола. Обычно в таких местах устраивают потайные ниши и ящички с двойным дном. Интуиция подсказывала ему, что тут что-то должно быть.
        Молчание в ответ.
        - Что? - вскинул голову он.
        Леди сваха в этот момент с неподдельным интересом разглядывала что-то в большом цветочном вазоне, из которого торчали веерные листья какого-то южного цветка (названия его Реймонд не вспомнил, он не увлекался ботаникой) и заросли плюща. На мгновение он завис, оценивая контраст пышной юбки и тонкой талии. И даже прикидывал мысленно, какой полезный объем в этой юбке принадлежит фигуре леди, а что обман зрения. Ибо на первый взгляд было не угадать, только ощупью.
        Поймав себя на этой мысли, он прокашлялся. Потом тряхнул головой и, медленно впечатывая шаги в пол, подошел.
        - Что там у вас? Что-то серьезное?
        - Я не знаю, мессир, Это вам решать, - безмятежно улыбнувшись проговорила дама и, ловко подцепив двумя пальцами какой-то корешок, потянула на себя.
        И тут же пискнула:
        - Ай! - и отдернула руку.
        Он сам не понял, как это произошло, но в следующий миг уже прижимал ее к себе за талию. Секунду длилось замешательство, после чего он разжал руки и, хмуро на нее глядя, произнес:
        - Осторожнее, леди. Ничего не трогайте без меня.
        - Но я... - она захлопала глазами, пытаясь улыбнуться.
        Мммм, у него заныли зубы. Опять уловки!
        - Впредь, если вам что-то покажется важным, - проговорил он сурово. - Прошу дождаться меня.
        - Хорошо, - леди шевельнула бровями и уставилась куда-то в угол.
        Вот почему сейчас он должен был ощущать недовольство собой?! Какого черта?!
        - Вы не посмотрите? - спросила она.
        - Сейчас, - буркнул Реймонд и, натянув перчатки, полез смотреть чертов цветок.
        Голубоватое свечение прямо говорило о том, что здесь имеет место магическое воздействие. Это могла быть ловушка, отвод глаз. Или еще хуже - яд. Додумать он не успел. Пальцы наткнулись на плоский кожаный футляр.
        Когда он вытащил, это оказался компактный шифровальный набор.
        - Ну что? - невинно поинтересовалась Амелия, заглядывая из-за его плеча.
        - Осторожнее, леди, это может быть опасно! - тихо рыкнул он, бегло осматривая содержимое.
        Впрочем, шифр был ему знаком, он уже знал, что здесь найдет. Переписка с Мерандором. Реймонд сразу же закрыл футляр и спрятал его за пазуху. А удивленно смотревшей на него Амелии сказал:
        - Это будет передано главе государственной безопасности. Учитывая то, что это участница отбора и принцесса сопредельного государства, шум поднимать нельзя. Но, думаю, девушку надо под благовидным предлогом отправить домой. Впрочем, это не мне решать.
        Он поклонился ей и уже собрался направиться к выходу. И тут она его окликнула:
        - Мессир Грио, а мы разве не будем продолжать расследование? - и потрясла листом бумаги, который держала в руках. - У меня по плану вторая участница.
        Ччччерт.
        - Да, конечно, - Реймонд скрипнул зубами.
        Пришлось возвращаться. И ждать. Потому что ей вздумалось наводить здесь порядок. Зачем? Он же уничтожил все следы обыска. Реймонд привык действовать по своему плану, а сейчас ему приходилось подстраиваться под планы леди свахи. Это раздражало. Чтобы как-то отыграться, он спросил:
        - Леди, вы кажется жили несколько лет у тетки в Баденлох? С чем это было связано?
        4.1
        Она повернулась к нему, вскинув брови. При этом занятия своего не прекратила, хотя Реймонд и так неплохо тут за собой подчистил. Изящные кисти продолжали легко двигаться, он невольно залюбовался. Потом сплюнул про себя. Скрестил руки на груди и повторил:
        - Вы так и не ответили на мой вопрос.
        - М? Да, простите, я только что закончила. Можно переходить к следующей участнице. То есть, в другую комнату. И...
        Амелия оглянулась, скользя взглядом по комнате, а Реймонд подался вперед, собираясь еще раз напомнить. Потому что его интуиция опять просигналила, что леди сваха скрывает что-то. Но тут она безмятежно улыбнулась и сказала:
        - Да, я жила у тети Луизы в Баденлохе шесть лет.
        И направилась к двери, держа в руке свой листок. Реймонд тут же пристроился сбоку. Процедура повторилась один в один, ему опять пришлось придерживать дверь, пока она проходила со своими пышными юбками. И опять в голову лезли мысли, какого размера попка у леди свахи при такой тонкой талии, потому что на глаз было не определить. Только на ощупь. А это было чревато - она девица.
        - Целых шесть лет? - спросил он, чтобы отвлечься.
        И потому что чувствовал какую-то зацепку.
        - Да, представьте себе, - дама даже не повернула голову в его сторону.
        Однако. Он нахмурился и сделал вдумчивое лицо.
        - Шесть лет на курорте минеральных вод, леди Амелия? Что вы там делали?
        - То же, что и все, пила воду.
        - Вы были больны?
        Тут она наконец взглянула на него.
        - Ну почему же? - проговорила с улыбкой. - Мне просто нравилось тамошнее общество.
        - Да? - Реймонд саркастически хмыкнул. - Но вы же ни с кем не встречались и не выходили из дому?
        Она на секунду остановилась, а потом произнесла, склонив голову набок:
        - А вы, мессир, смотрю, интересовались моей личной жизнью?
        Черт!
        Личной жизнью. Именно!
        До того момента, как она это сказала, Реймонд не задумывался, а сейчас ему немедленно пришла в голову мысль о любовниках. И судя по тому, как ловко она вчера выпроводила его в окно, у нее в этом немалый опыт!
        - Что вы, леди, - хмыкнул он. - Это всего лишь ознакомительная информация по долгу службы.
        - А, - Амелия повела бровью. - Я так и подумала.
        По коридору до следующей комнаты было идти с десяток шагов. Они эти десять шагов прошли, и Реймонд уже собирался открыть даме дверь, как она вцепилась в его руку и беззвучно шикнула:
        - Там кто-то есть.
        4.2
        Реймонд мгновенно перегруппировался, задвигая Амелию за спину. Она только едва слышно ахнула, а он одними губами произнес:
        - Ни звука, леди.
        Дальше была уже его работа.
        Бесшумно открыть дверь и действовать быстро! К сожалению, он немного опоздал. Когда Реймонд влетел в комнату, тот, кто там был, выскочил в окно. Видно было только, как колыхнулась занавеска. Странная ассоциация проскочила у шефа тайной канцелярии, когда он бросился к окну, однако в тот момент додумывать было некогда.
        Он высунулся из окна по пояс и успел заметить мелькнувшую в кустах мужскую фигуру. Кто бы ни был этот злоумышленник, он ушел. Реймонд еще некоторое время с досадой оглядывал сад, потом повернулся к леди Амелии и произнес:
        - Вот если бы вы не отвлекали меня разговором...
        - Я? - леди сваха воззрилась на него и даже приоткрыла от возмущения рот.
        У него опять проскочили совершенно неуместные ассоциации. Он прокашлялся и сказал:
        - Уже неважно, леди. Я мог бы взять его с поличным, но сейчас будем работать с тем что есть, - и отвел взгляд.
        - Ну знаете, - выдохнула она.
        - Вы что-то сказали, Амелия? - теперь он смотрел на нее.
        - Ничего! - фыркнула дама, отошла к комоду и замерла там.
        А он стал осматривать комнату.
        В конце концов, ничего такого не произошло, чтобы он чувствовал себя неправым. И да, черт побери, он упустил злоумышленника, потому что эта леди сваха его постоянно отвлекает фактом своего присутствия. Он скрипнул зубами и велел себе сосредоточиться.
        Итак. Если кто-то проник сюда, это либо это грабитель, либо любовник. Попасть в комнату он мог двумя путями. Через дверь и через окно. Частиц земли на полу перед окном не наблюдалось, так что вряд ли. Оставалась дверь.
        Следов взлома не было. Значит? Преступник имел ключ?
        - Леди Амелия, у кого могут быть ключи от комнат участниц отбора? - спросил он резко.
        - У них самих и у привратника. Но тот дубликат, что у привратника, в настоящий момент находится у меня. Значит...
        Реймонд озвучивать не стал, но это означало, что либо она девица сама отдала, либо ключ украден. Учитывая то обстоятельство, что эта благородная юная леди участница отбора невест его величества и принцесса сопредельного государства, ситуация щекотливая. Пока что он осматривал комнату.
        Ведь кто бы ни проник сюда в отсутствие хозяйки, он что-то здесь искал. Что?
        На первый взгляд, вещи не тронуты, все на своих местах... Если бы это был грабитель, что бы он мог искать в первую очередь? Разумеется, деньги, драгоценности, письма, важные бумаги. Шкатулка с украшениями стояла на инкрустированном столике из черного дерева перед кроватью.
        - Леди Амелия, - проговорил он. - Вы в курсе, какие были украшения у девушек?
        - Да, - тут откликнулась она. - Я все по описи заносила в особую тетрадь.
        - Отлично, - буркнул он, обследуя бюро. - Посмотрите, все ли украшения на месте. Может быть, чего-то не хватает?
        - Хорошо.
        Она подошла к столику, полностью перегораживая обзор своей широкой юбкой, и склонилась на шкатулкой. Реймонд взглянул искоса и тут же отвел глаза, напомнив себе, что надо делом заниматься. И вдруг...
        - Ах!..
        Он и подумать не успел, а уже прижимал эту леди сваху спиной к своей груди.
        - Что случилось? - спросил, чувствуя себя идиотом.
        Похоже, леди сама была ошарашена не меньше, потому что только и смогла произнести:
        - Вот, смотрите.
        4.3
        Это было слишком. Второй раз подряд. Всего за какие-то четверть часа.Он прижимал к себе леди сваху и честно не понимал, как это получилось. И здесь даже невозможно было сослаться на ее уловки.
        Впрочем, нет. Он нашел рациональное объяснение своему поступку. Оба раза у Амелия были вещественные доказательства, он торопился, стремился получить их быстрее. Это чисто профессиональное. А то, что у него возникают странные фантазии и ему не хочется разжимать руки...
        Что? Не хо...
        Он тут же убрал руки с талии леди свахи, прокашлялся и сурово произнес:
        - Леди Амелия, я же сказал, ничего не трогать, сразу звать меня.
        - Но я и позвала.
        Она опять невинно захлопала ресницами и полуоткрыла рот.
        Черт. У Реймонда заныли зубы, когда он осознал, что в какой-то момент... Нет, он и не думал поддаваться, просто это опасное состояние уже входило в привычку.
        - В следующий раз прошу действовать осторожнее. Вы можете пораниться. И покажите уже, что вы там нашли.
        - Хорошо, я поняла, - фыркнула она.
        И показала изящным пальчиком на шкатулку, в которой среди драгоценностей лежали перевязанные голубой ленточкой письма. И еще одно рядом, оно лежало отдельно, как будто его выронили в спешке. Датировано было сегодняшним числом. Скорее всего, письмо оставил посетитель, которого они спугнули.
        Они с леди Амелией переглянулись. Слишком уж известное имя было на всех конвертах. Министр внешних сношений Мерандора. Реймонд с минуту рассматривал эти письма, потом постучал ими по столу и спросил:
        - Как вы думаете, леди Амелия, что в них может быть?
        - А вы разве не посмотрите? - она вскинула бровь.
        Вопрос прозвучал язвительно, в голосе чувствовалась ирония.
        - Нет, леди. То, что я шеф тайной канцелярии, не значит, что я читаю чужие письма.
        - О, - протянула Амелия, окидывая его восторженным взглядом из-под ресниц.
        Реймонд внезапно почувствовал легкое стеснение в груди, однако не стал на эти глупости отвлекаться. Он повторил вопрос:
        - Как вы думаете, это могло быть любовной перепиской?
        Амелия неуверенно повела плечом и уставилась на него. Ни да, ни нет. Он так и думал. Любовная переписка не возбраняется, да это может бросить некоторую тень, но тем не менее, письма - это еще не адюльтер, это всего лишь письма. Но. Если участница отбора невест и претендентка в королевы Дандорфа имеет шпионскую переписку с Мерандором, то, кажется, они напали на след Магистра.
        Это уже тянуло на высылку из страны. Учитывая статус благородной леди, огласки нельзя было допустить. Возможные политические последствия, риски.
        - Леди Амелия, - сказал он наконец. - Нам придется за вашей подопечной проследить.
        - Э... - пухлые розовые губы леди свахи приоткрылись, вызывая у Реймонда неуместные фантазии.
        Несколько секунд она смотрела не него, потом сказала:
        - Хорошо, но как вы...
        Договорить Амелия не успела, раздался звук открываемой двери. Кажется девушка вернулась с прогулки раньше, чем они рассчитывали. На мгновение они оба застыли, потом Реймонд схватил ее в охапку и беззвучно рявкнул:
        - За портьеру, быстро!
        Глава 5
        Амелия только ахнула, беспомощно взмахнув руками, как мгновенно оказалась утянута в узкое пространство между стеной и плотным занавесом и прижата к крепкому телу мужчины.
        Да, они находились в этот момент в комнате участницы отбора, и ситуация, конечно, была весьма спорной. Однако она являлась распорядительницей отбора и имела полное право проверять комнаты претенденток в их отсутствие. Более того, у нее даже речь была заготовлена, объясняющая причину, по которой они здесь находились.
        Но, черт побери, Амелия просто не ожидала от шефа тайной канцелярии такой прыти. Все произошло так быстро! Она не успела возразить, не успела даже пикнуть!
        А сейчас выхода не было, оставалось только помалкивать и затаиться.
        И она затихла, боясь лишний раз вздохнуть, не то что шелохнуться. Переживая, не торчат ли из-за портьеры ее юбки. А мужское тело, к которому она вынужденно прижималась, оказалось таким рельефным. В определенных местах. И его тяжелое медленное дыхание, от которого дыбом вставали мелкие волоски на затылке и бежали мурашки по коже... Леди Амелия чувствовала, что неумолимо краснеет.
        Но в этот момент в комнате послышались шаги, они оба замерли, обратившись в слух.
        ***
        За портьерой было тесно. Реймонду, конечно, приходилось по долгу службы попадать и в ситуации похуже, но таким идиотом он себя еще никогда не чувствовал. Он вынужденно оказался в самой непосредственной близости с леди свахой, и теперь запах ее чертовых духов забивался ему в легкие, отравляя сознание.
        Правда, был и положительный момент, он наконец выяснил подспудно волновавший его вопрос - то, что скрывалось под юбкой у этой леди, было, кхммм... приятной округлости. Он даже стал находить некоторую приятность во всем этом.
        Но тут пришлось срочно включиться в работу.
        И да, судя по реакции девушки, обнаружившей в шкатулке новое письмо от известного адресата, похоже, здесь все-таки имел место возможный адюльтер. Реймонд не хотел калечить ей судьбу, но обязан был доложить.
        Однако положение оставалось щекотливым и попахивало международным скандалом. Но к счастью, хозяйка комнаты забежала буквально на минутку. Раздался характерный стук, а потом шаги. Похоже, девушка захлопнула шкатулку и вышла. Захлопнулась входная дверь.
        За все это время леди сваха звука не издавала и не шевелилась. А тут вдруг прошипела шепотом:
        - Можете уже меня отпустить!
        Какого черта? Он прокашлялся и произнес едва слышно:
        - Спокойнее, леди. Это была служебная необходимость.
        Но руки все-таки убрал. Однако они по-прежнему вынуждены были прятаться за портьерой, потому что хозяйка комнаты могла в любой момент сюда вернуться. Секунду Амелия молчала, потом выдала ворчливо:
        - Не понимаю, зачем было меня хватать. Вы представляете, что могло случиться, если бы принцесса Келиана заглянула бы за портьеру и нашла тут нас? Я была бы скомпрометирована!
        Вот это был прокол!
        У него глаза полезли на лоб при мысли о том, какой опасности он подвергался. Реймонд мгновенно напрягся, мысленно выругавшись, и постарался от нее отодвинуться. Но леди сваха и не подумала замолчать.
        - А вы, мессир Грио, так ловко все это провернули, - проговорила она язвительно. - Очевидно, часто приходилось прятаться в чужих спальнях за портьерами?
        О, но тут он просто не мог смолчать!
        - А вы, леди, - ядовито осведомился он. - Так ловко отправили меня в окно, вероятно, привыкли таким образом провожать любовников?
        Она внезапно развернулась к нему и уставилась на него яркими голубыми глазами. На одно бесконечно долгое мгновение Реймонд замер, понимая, что еще немного, и... Но тут она спросила, выгнув бровь:
        - Вас это как-то касается, мессир?
        - Никак. Абсолютно, - ответил он, сам не понимая, почему внезапно разозлился.
        Первый выбрался из-за портьеры, огляделся и сказал:
        - Можете выходить, леди.
        Сейчас Реймонд даже не смотрел на нее. Он был заряжен достоинством и сердит. Она спросила первая:
        - Что вы намерены делать?
        Реймонд поморщился. Сведения были конфиденциальные, и он не хотел предавать их огласке, чтобы не погубить репутацию девушки. Но и умолчать не мог.
        - Я намерен сообщить о том, что узнал, его величеству, - сказал он и направился к выходу из апартаментов. Выглянул наружу, убедился, что в коридоре никого нет, и только после этого окликнул ее:
        - Вы идете, Амелия?
        - Иду, - ответила она.
        Опять ему пришлось придерживать ей дверь, пока она проходила со своими юбками. Однако Реймонд теперь довольно точно знал, что скрывается под ними. И вдруг он заметил еще кое-что интересное.
        5.1
        Пышные юбки шуршали, скользили вдоль его ног, вызывая весьма смелые ассоциации. Страусиное перо колыхнулось у его носа, а Реймонду вдруг почудилось, что у леди свахи совсем другая прическа. Он даже на мгновение зажмурился, однако, открыв глаза, увидел все ту же сложную многоступенчатую башню из золотистых волос. Нет, ну не может же такого быть?
        Она как раз проходила мимо него, он быстрым спонтанным жестом запустил пятерню в ее волосы. Амелия ахнула и присела от неожиданности. А потом вытаращилась на него, словно рассерженная кошка.
        - Что вы себе позволяете, мессир!
        - Кхммм, - прокашлялся он, неохотно выпуская из пальцев густую массу шелковистых волос. - Это была служебная необходимость. Я должен был проверить. Кхххм.
        Сам понимал, что выглядит идиотом, но черт побери! У шефа тайной канцелярии глаз был наметан. И если что-то привлекало его внимание, значит, это было что-то важное.
        - Сначала вы хватаете меня и тащите за портьеру, совершенно не заботясь ни о моей репутации, ни о моем удобстве! - продолжала шипеть она, наступая на него, что в узком пространстве дверного проема само по себе рождало самые неподходящие мысли. - Теперь вы вознамерились разрушить мою прическу?!
        - Э... леди! - нужно было срочно найти благовидное оправдание своим действия, и он нашел. - Я... Кхммм. Мне показалось, что у вас в волосах насекомое.
        - В во... насекомое?..
        Только что Амелия злилась, глаза сверкали от возмущения, а сейчас на лице обозначились ужас и женская беспомощность. Реймонд сам не знал, как его руки сомкнулись вокруг ее тонкого стана. Он притянул ее к себе, и не слишком четко соображая, пробормотал:
        - Там, за портьерой могло быть пыльно... Паутина... Я должен был проверить.
        - И как, проверили? - простонала она.
        - Да, леди, - соврал он, не моргнув глазом. - Я его выбросил.
        - Спасибо.
        Розовые губы приоткрылись, а он понял, что если она продолжит так на него смотреть, он за себя не ручается. По счастью, из коридора послышались шаги, и их единым порывом буквально вынесло из комнаты.
        Друг на друга они избегали смотреть. Амелия поправляла прическу и одергивала юбки, а он уставился в конец коридора. Чувствовал себя при этом еще большим идиотом, чем раньше.
        Однако надо было работать.
        - Вы идете, леди Сталь? - произнес Реймонд сухо.
        - Да, конечно, - чопорно ответила распорядительница отбора.
        Он уже двинулся по коридору, и тут она словно очнулась:
        - Ах, подождите! Дайте ключи...
        Быстро вернулась, чтобы запереть дверь, а потом пошла с ним рядом, шурша юбками. Реймонд закатил глаза. Теперь этот звук у него прочно связывался с...
        - Куда мы идем? - спросила она.
        Реймонд поморщился.
        - Надо доложить королю.
        А после этого ему еще нужно было зайти к главе государственной безопасности. Поскольку дядя просил его заняться этим щекотливым делом лично, то и отчитываться он собирался лично и без свидетелей.
        - В таком случае, мы идем не в ту сторону, - проговорила Амелия. - Его величество сейчас в парадной картинной галерее
        Он молча развернулся и направился в другую сторону.
        Хотя до парадной картинной галереи от крыла претенденток было довольно далеко, добрались они довольно быстро. Все это время Амелия шла рядом. И хотя между ними не было сказано ни слова, он испытывал странное чувство. Но вот они пришли.
        Как и сказала Амелия, король находился в тот момент в картинной галерее.
        И был он там не один.
        5.2
        Его величество Эрик беседовал здесь с герцогом Орисом Денье. Тем самым министром внешних сношений Мерандора, любовные письма которого к принцессе Келиане, участнице королевского отбора, они имели счастье обнаружить не далее получаса назад.
        Реймонд быстро огляделся вокруг, заметил в дальнем конце картинной галереи девушку в скромном сером платье. Кажется, та самая, которую он до того видел в большой гостиной. Других участниц отбора здесь не наблюдалось. И это шефа тайной канцелярии могло только порадовать. Чем меньше свидетелей, тем лучше.
        А ситуация складывалась щекотливая.
        Они так и застыли в дверях, Амелия подалась назад, Реймонд и сам подумывал, уйти и зайти позднее, когда мерандорец уйдет, потом все-таки решил остаться. И пока его величество беседовал с министром внешних сношений Мерандора, он стал разглядывать портрет дальнего предка его величества Эрика Рагнера Черного.
        Портрет был выполнен в старинной манере и изображал крупного мужчину в латах и отороченном волчьим мехом плаще. Даже на портрете можно было оценить его суровый вид и богатырское сложение. А густая черная борода и шевелюра делали Рагнера похожим на медведя. Однако что-то такое было во взгляде короля древности, какая-то непередаваемо веселая искра.
        Легенды гласили, что дальний предок был весельчак и мастер волочиться за дамами, любил покутить и помахать кулаками, писал стихи и горланил медвежьим басом песни. Теперьрешний король Дандорфа Эрик был похож на своего предка во всем, только волосы имел светлые и глаза голубые.
        Выждав еще пару секунд, Реймонд уже собрался обозначить свое присутствие, но в этот момент король сам окликнул его:
        - Кузен, Грио! Подойди!
        - Сир, - кивнул он и двинулся навстречу.
        Однако король уже переключился на Амелию и отвесил ей галантный полупоклон:
        - Леди Сталь, рад вас видеть.
        - Думаю, вас не надо друг другу представлять? - с легким смешком осведомился Эрик, когда они подошли.
        - Нет нужды, ваше величество, - ответил Реймонд.
        Ориса Денье он знал лично. Приходилось сталкиваться, умный, вязкий тип.
        - Мы с герцогом Грио давно знакомы, - сухо проговорил тот и по-военному четко кивнул.
        А потом поклонился леди Амелии:
        - Леди Сталь, мои комплименты, прекрасно выглядите.
        Реймонда от злости повело.
        Денье был хорош собой, высок ростом и неплохо сложен. Обычно это было Реймонду безразлично, но сейчас впечатляющая внешность мерандорца почему-то воспринималась личным оскорблением.
        Множество разных мыслей сразу полезло в голову и почему-то даже стало душно. Он уже собрался расспросить леди сваху, с чего это герцог Денье оказывает ей такие знаки внимания?!
        Когда чертов мерандорец поцеловал Амелии ручку, Реймонд не выдержал. Повернулся к королю и произнес:
        - Ваше величество, я прошу разговора наедине.
        5.3
        На мгновение возникла глухая пауза, потом министр внешних сношений Мерандора, сверкнув на него острым взглядом, поклонился королю:
        - Вы позволите удалиться, Ваше Величество?
        - Да, разумеется, - милостиво улыбнулся король.
        И мерандорец ушел.
        Реймонд наконец смог подавить душившее его раздражение и уже начал:
        - Сир, есть сведения...
        - Одну минуту, Грио, - остановил его жестом Эрик.
        Шеф тайной канцелярии умолк. Молодой король хоть и производил впечатление вечно веселящегося праздного бездельника, мог внезапно становиться властным и собранным, когда хотел.
        А король произнес:
        - Леди Сталь, вы простите нас? Мы ненадолго.
        Амелия только молча кивнула. У Реймонда мелькнула двойственно-ревнивая мысль. С одной стороны, он бы предпочел, чтобы леди сваха была под боком, он до странности быстро привык ощущать ее рядом. (Вообще, об этом стоило задуматься, но он дал себе слово заняться этим позже). А с другой - что его значимость слегка, как бы это сказать, принизили. Однако Амелия, шурша пышными юбками уже удалилась в другой конец картинной галереи, а король заговорил. И ему пришлось прервать на время свои размышления.
        - Ну, что у тебя, кузен? - спросил Эрик. - Я так понимаю, нечто особо важное, раз ты пришел к с этим ко мне?
        При этом он очень пристально смотрел в дальний конец галереи, где леди сваха о чем-то беседовала с той скромно одетой девицей. И никакой веселости в лице.
        - Сир, проверка выявила, - начал Реймонд и поморщился. - Я бы не стал об этом говорить, но...
        - Говори как есть, - Эрик скрестил руки на груди и покосился на портрет короля древности. - Здесь, кроме моего предка Рагнера, нас никто не услышит.
        - Хорошо.
        Реймонд выдохнул и выложил все, что касалось любовной переписки принцессы Келианы и министра внешних сношений Мерандора. В конце концов, какая разница, кто кому пишет любовные письма, но если это благородная леди, участница отбора и кандидатка в королевы Дандорфа, то ее честь должна быть вне подозрений, а репутация белее снега.
        - Белее снега? - Эрик расхохотался. - Точно?
        Потом проговорил уже серьезно:
        - Огласки не будет. Но мы не звери и уж точно не будем мешать воссоединению влюбленных. Хорошо, что ты пришел с этим ко мне. Что еще?
        Дальше Рейонд выложил и то, что нашел у другой весьма высокопоставленной претендентки, принцессы сопредельного государства, шифровальный набор. Как только Эрик услышал про шифры Мерандора, прищурился.
        - Это главе государственной безопасности. Пусть принимает меры, - проговорил сухо.
        Потом повернулся к нему и выдал со смешком:
        - Хей, Грио! Ты только что избавил меня от двух претенденток, и обе были принцессы сопредельных государств. Придется выбирать королеву из красавиц Дандорфа.
        И тут же спросил, меняя тон:
        - Удалось напасть на след Магистра?
        - Э... - Реймонд оттянул в сторону шейной платок. - В общих чертах. Можно сказать, что да, но пока нет определенной четкости. Кхммм. У меня есть идеи, как заманить Магистра в ловушку.
        Он не совсем врал, некий план у него был.
        - Очень хорошо, - смерил его странным взглядом король. - Продолжайте работать вместе с леди Сталь. Ваше сотрудничество вышло плодотворным.
        Как раз в этот момент со стороны входа послышался шум, женские голоса и смех.
        - А вот и дамы! Мы заждались! - захохотал король.
        В дверях картинной галереи появились благородные леди, участницы отбора, и весь этот разряженный в яркие платья и благоухающий духами цветник рассыпался по помещению и двинулся к ним. Король шикнул вполголоса:
        - Бери леди Сталь и работайте. Магистр должен быть найден и обезврежен в кратчайшие сроки.
        И направился девицам навстречу.
        5.4
        Реймонд незаметно закатил глаза. Как будто он сам не хотел закончить с этим поскорее. И вообще, он уже успел соскучиться по своим обычным делам, по преступникам, заговорщикам, засадам в подворотнях.
        Он взглянул на портрет знаменитого короля древности Рагнера Черного и подумал:
        «Черт побери! Этот королевский отбор... Эти благородные леди с их прическами и шуршащими юбками... Ммммм, зубная боль!»
        Между тем, ноги уже сами понесли его в дальний конец галереи. И глаза почему-то теперь не отрывались от леди свахи, а в душе разливалось странное чувство правильности, как будто эта леди именно должна находиться рядом. Где-нибудь под боком. А еще лучше - под рукой.
        Амелия тоже двинулась ему навстречу. Идти было недалеко, щагов пятьдесят, они встретились где-то на середине.
        - Леди Амелия, - проговорил он, легко с легким поклоном. - Его величество велел продолжить.
        Ему достался быстрый взгляд голубых глаз, а потом леди сваха уставилась куда-то ему за спину. Какого черта? Первым побуждением было обернуться и выяснить, на кого это она смотрит, но Реймонд счел это ниже своего достоинства.
        - Леди, - повторил он. - Я понимаю, вы чем-то невероятно увлечены, но существует служебная необходимость. Дело государственной важности, и оно не терпит отлагательств.
        И тут она наконец соизволила взглянуть на него.
        - Ах, мессир. Как раз в силу служебной необходимости я не могу сейчас оставить свой пост.
        - Что? - Реймонд совершенно искренне не понял.
        Она поджала губы и выдала:
        - Если вы не забыли, я все еще распорядительница отбора. Зайдите ко мне вечером, желательно попозже, когда все это, - она изящно взмахнула рукой. - Закончится.
        Множество разнообразных мыслей пронеслось в этот миг у него в голове.
        Вечером. Попозже. Зайти к ней? Леди сваха только что назначила ему свидание? Даже как-то стало жарко, он слегка ослабил узел шейного платка и проговорил глядя ей в глаза:
        - Леди, а как же ваша репутация? Не боитесь быть скомпрометированной?
        - Нет. Я не отпущу прислугу. К тому же, это будет исключительно в силу служебной необходимости.
        Стрельнула в него взглядом и двинулась туда, где стоял его величество Эрик, окруженный разряженными в пышные разноцветные платья кандидатками отбора. Реймонд не удержался, посмотрел ей вслед. Потом медленно выдохнул и направился в противоположную сторону.
        Он уже сейчас ощущал нетерпение.
        Однако время до вечера надо было как-то убить.
        Конечно, следовало зайти к дяде. Тем более что король дал прямое указание относительно высокопоставленной претендентки, в комнате которой был найден шифровальный набор. Этим делом должен заниматься департамент государственной безопасности.
        Но прежде Реймонд хотел зайти в академию магии и показать шифровальный набор старине Карлу. Смущало его голубоватое свечение, оно прямо говорило о магическом воздействии. Это могло помочь выйти на след.
        Глава 6
        В этот раз Реймонду пришлось ждать, потому что старина Карл был занят. Какое-то поручение от ректората, разумеется, тайное. Маги тоже вели свои расследования параллельно с департаментом государственной безопасности. Лорда-протектора это безумно злило, ректорат академии ему не подчинялся, и по сути, они были конкурирующими ведомствами.
        Шефу тайной канцелярии нередко приходилось слышать гневные речи главы государственной безопасности, что пора бы прикрыть эту «мутную контору», однако академия магии Дандорфа напрямую отчитывалась только перед королем. А его величество Эрик, каждый раз переводил все эти разговоры в шутку и слышать не желал о том, чтобы закрыть академию. В этом деле Реймонд был согласен с королем. Лично он предпочитал с магами сотрудничать. Ну, может быть, не со всеми, но с патологоанатомом музея магических существ и артефактов при академии магии, точно.
        Ожидая, пока Карл закончит, Реймонд решил зайти в открытый для посетителей музей. Однако чучела магических существ, их черепа и кости, а также пространные описания под каждым экспонатом ему быстро наскучили, и он решил пройтись по учебному корпусу академии. Уже наступил вечер, в корпусе было пусто, смотритель попытался было его не впустить, но для шефа тайной канцелярии в Дандорфе не было закрытых дверей.
        - Прошу, мессир Грио, - недовольно сопя, проговорил смотритель, впуская его в помещение. - Только ведите себя тихо и не нарушайте учебный процесс.
        - Я постараюсь, милейший, - хмыкнул Реймонд, смерив рьяного сторожа профессиональным взглядом. - И о каком это учебном процессе ты толкуешь, ведь лекции закончились давно?
        Тот помялся, поджимая губы и шевеля бровями, потом выдал:
        - Сейчас начинаются дополнительные вечерние занятия у некромантов.
        И вдруг выдал, разводя руками:
        - Сами понимаете, нежить. Так что держитесь подальше от подвала, если не хотите испортить себе пищеварение.
        - Я учту, - кивнул Реймонд.
        Прошел внутрь и стал осматриваться в холле. Мало чем отличалось университета, в котором он учился. Те же мемориальные доски, списки студентов на доске объявлений. Он подошел ближе. Пробежался глазами расписание и списки, потом стал читать надписи на мемориальных досках.
        Магистр такой-то, даты, когда поступил, окончил, чем был знаменит. И их было много, разных магистров. Некая догадка забрезжила в мозгу у мессира Грио...
        Но додумать ее он не успел, увидел через окно, что его жестом зовет Карл и сразу направился в его лабораторию. Стоило войти, Реймонд поморщился, в помещении витал запах крови, а Карл был похож на мясника, только что закончившего свою работу. Фартук и закатанные рукава относительно белой рубашки вымазаны чем-то, (чем, Реймонд не хотел даже знать), а в дальнем углу на каменной столешнице лежало нечто, прикрытое куском рогожи.
        - А, дружище! - радостно приветствовал его Карл. - Проходи, я уже освободился.
        Реймонд прокашлялся, стараясь не дышать глубоко, и поинтересовался:
        - Ты не переоденешься?
        - Нет. А зачем? Руки помыл, заклинание очистки прогнал. Все нормально.
        - Э... - повел бровями шеф тайной канцелярии. В общем, все было понятно, в каждой профессии свои издержки. Ему тоже приходилось иногда целый день работать, после того как он в той же одежде торчал ночью в засаде в какой-нибудь подворотне.
        - Ужинать будешь? - спросил Карл, вытаскивая рюмки, початую бутылку вина и какие-то закуски.
        - Нет уж, уволь! - быстро ответил он и для верности еще выставил вперед руку, но добавил, чтобы сгладить впечатление: - Просто я сегодня приглашен вечером к леди Сталь.
        - О, так ты ужинаешь сегодня с прекрасной Амелией? - глаза у Карла сделались просто огромные и подернулись пеленой мечтательности.
        - Кхммм! - кашлянул Реймонд. - Я хочу, чтобы глянул вот на это.
        И выложил на стол шифровальный набор. Карл вытер руки, вытащил свою монструозную лупу и стал разглядывать кожаный футляр и его содержимое. Спустя некоторое время выдал:
        - Сменил нескольких владельцев, в использовании был часто. Хорошая вещица. На нем отвод глаз. Но кто-то идеально поработал с заклинанием и сбил настройки.
        - Кто, когда?
        - Ну... дорогой, этого я тебе не скажу так сразу. На недельку оставить можешь?
        - На недельку не могу, - сказал Реймонд и спрятал футляр во внутренний карман, ему нужно было сегодня сдать это в департамент государственной безопасности. - Ладно, спасибо, дружище.
        И поднялся с места, намереваясь уйти.
        - Ты сейчас к Амелии? - спросил Карл и тут же закатил глаза. - Счастливец... Как я тебе завидую.
        Да, черт побери, он счастливец! - хмыкнул про себя Реймонд Грио, а по губам скользнула весьма самонадеянная мужская улыбка.
        Оттуда он направился в департамент государственной безопасности и сдал важное вещественное доказательство под грифом «совершенно секретно». К главе собирался зайти завтра с утра.
        А сейчас ему нужно было попасть к леди свахе. Она сказала зайти попозже?
        Время пришло.
        6.1
        Давно Реймонд не испытывал такого нетерпения, отправляясь на свидание с женщиной, он даже не мог вспомнить, когда такое с ним было в последний раз. Однако он не спешил себе в этом признаться.
        У него было вполне разумное объяснение тому странному состоянию предвкушения - у них с Амелией общее расследование. Это всего лишь профессиональный азарт. Не более того.
        Однако стоя у двери в ее апартаменты, он физически ощутил, как выпрыгивает из груди сердце, когда услышал сказанное ее голосом:
        - Войдите.
        И переступил порог.
        Дверь ему открыла прислуга. И...
        Что вот это вот такое? Реймонда просто возмутился, увидев на леди свахе вместо легкого воздушного неглиже какие-то доспехи. Амелия была благопристойна до неприличия и застегнута до ушей. Он сколько ни силился, не мог различить под этими стеганными латами никаких округлостей. А из-под юбки не выглядывал даже кончик туфли. Да еще рядом с ними постоянно находилась прислуга.
        Однако ему пришлось сосредоточиться, потому что леди сваха сообщила ценные сведения. Не зря поработала весь остаток дня на отборе.
        - Поскольку две высокопоставленные и наиболее вероятные претендентки отбора выбыли, - вполголоса говорила Амелия. - Остро встал вопрос, кто из знатных родов получит главенствующее положение. Конкуренция очень жесткая, и кого бы из представительниц вельможных родов его величество ни выбрал в жены, мы рискуем получить внутренние распри. Это нас ослабит, что тоже окажется на руку Мерандору. В такой ситуации его величеству предпочтительнее всего выбрать девушку, за которой не стоит влиятельный род, имеющий амбиции и претензии на власть. На этом пока все, мессир.
        И пока Реймонд осмысливал сказанное, она повернулась к прислуге:
        - Проводите шефа тайной канцелярии, Линнет, а после можете быть свободны.
        А ему чопорно кивнула:
        - Доброй ночи, мессир.
        И встала с места, показывая своим видом, что ему пора уходить.
        ***
        Ему пришлось встать и уйти через дверь.
        Разочарование было полным. Реймонд чувствовал себя несправедливо обделенным. Ему гораздо больше нравилось уходить от нее через окно! Но. После минутного размышления, он пришел к мысли, что через окно ведь можно не только уходить.
        Это была хорошая мысль, просто отличная. И да, попасть в спальню леди свахи Реймонд намеревался именно через окно.
        6.2
        Но прежде надо было покинуть крыло претенденток и пройти мимо привратника так, чтобы его непременно увидели. И даже, может быть, дать пару ценных указаний по несению службы, например, немного ужесточить контроль для проходящих.
        Реймонд прекрасно понимал - честь леди свахи должны быть вне подозрений. И да, он не собирался ее компрометировать. Ни в коем случае! Он собирался пройти по опасной грани, и от этого все чувства были острее.
        Он направился в сторону крыла, в котором располагался кабинет главы государственной безопасности. Привратник должен был видеть, как он ушел, поэтому Реймонд еще некоторое время твердой походкой двигался в этом направлении. Свернув за угол, быстро скрылся в тени.
        Выждал немного, а потом, по-прежнему оставаясь в тени, двинулся в обход.
        Ему нужно было обогнуть дворец и зайти с заднего фасада. Разумеется, кругом было полно стражи, но шеф тайной канцелярии умел передвигаться незаметно. Пока добрался до королевского сада, у него не раз мелькнула мысль о Магистре. Ведь тот, кого он упустил в покоях принцессы Келианы, тоже достаточно ловко и незаметно перемещался и обходил стражу. Но был ли он тем шпионом, которого они ищут? Этого нельзя было сказать утвердительно, ведь доставлять любовные записки, пусть даже от министра внешних сношений Мерандора, - это еще не шпионаж. Чем дольше думал он на эту тему, тем больше приходил к мысли, что Магистра надо спровоцировать.
        Однако он уже был на месте, и все мысли разом выветрились.
        Остались только предвкушение и мужской азарт.
        Окно спальни Амелии было открыто. Хороший знак.
        Третий этаж. Подниматься было не так уж сложно, стену в этом месте плотно оплетали лианы и плющ. Стараясь не производить шума, Реймонд долез, а потом подтянулся на руках, перемахнул через подоконник и оказался в спальне. Сделано это было практически бесшумно.
        И да, он увидел именно то, что жаждал увидеть.
        Амелия сидела в кресле с чашкой какого-то напитка. В воздушном неглиже и розовых домашних шлепанцах с пуховками. Увидев его, леди ахнула, встрепенулась и чуть не выронила чашку, при этом полы халатика разошлись, открывая его взгляду очаровательные стройные ножки. Реймонд с удовольствием оценил увиденное и прокашлялся.
        - Кхммм.
        А леди уже опомнилась, подскочила с кресла, запахивая халатик.
        - Вы? Как вы сюда попали?!
        Все-таки дамы не всегда способны быстро соображать и внятно выражать свои мысли, впрочем, не удивительно, при виде его многие теряли разум. Реймонд вскинул бровь и сделал медленный шаг к ней.
        - Я? Через окно, леди.
        - Но... - она поставила чашку на маленький столик. - Что вам нужно?
        - Служебная необходимость, - снисходительно улыбнулся он уголком рта.
        В ее глазах мелькнуло странное выражение, очень женское. Это мгновенно отдалось в нем громким стуком под ребрами.
        - Мы ведь, кажется, все обговорили?
        - Ошибаетесь, леди.
        Еще шаг к ней.
        - Не все. Кое-чего в присутствии прислуги я не мог касаться, - проговорил он и сделал еще один шаг.
        Теперь он был близко, но не так близко, как хотелось бы. У нее вырвалось невольное движение.
        - Хорошо, только говорите быстрее. Вы совершенно не заботитесь о моей репутации.
        Черта с два. Он заботился. Еще как.
        Подумал Реймонд и подошел вплотную. Оглядел ее с высоты своего немаленького роста и выдал:
        - Это касается Магистра.
        - А?.. - Амелия замерла, приоткрыв рот и уставившись на него широко распахнутыми глазами.
        - Я собираюсь устроить ему ловушку, - продолжал он, медленно забирая ее в объятия. - И вы мне в этом поможете, Амелия.
        Какое-то долгое мгновение она смотрела на него как зачарованная, и неизвестно, чем бы это закончилось, но тут со стороны гостиной донесся стук и голос прислуги:
        - Миледи, вы не спите?
        Леди сваха мгновенно очнулась. Оглянулась на дверь, вытаращилась на него огромными глазами и беззвучно шикнула:
        - Вы с ума сошли! Не хватало еще, чтобы вас тут застали! Уходите сейчас же!
        И стала подталкивать его к окну. Уйти просто так? Нет, Реймонд был не согласен. Он сгреб ее в охапку и быстро и жадно поцеловал. Шепнул ей в губы:
        - До завтра.
        А потом одним движением перемахнул через подоконник, пригнулся и спрыгнул на карниз. В темноте не было видно его довольную мужскую улыбку. Но теперь он действительно все обговорил.
        6.3
        - Миледи, что с вами? Вам плохо? Ответьте! - стук в дверь продолжался.
        Прислуга в кой веки раз решила проникнуться служебным рвением, но Амели было не до того сейчас. Она все еще не могла прийти в себя.
        Подумать только, каков наглец!
        Однако улыбка не сходила с ее лица.
        И с таким лицом точно нельзя было появляться перед прислугой. Поэтому она быстренько провела парочку приемов, успокаивающих дыхание, прокашлялась и с постным видом пошла к дверям.
        - В чем дело, Сильвана? - сейчас ее голос совершенно спокоен и подобен холодному ветру. - Зачем это вам вздумалось будить меня?
        - Но леди... - служанка сначала вытягивала шею, заглядывая в спальню, потом самым недвусмысленным образом влезла в открытую дверь, протиснувшись мимо Амелии.
        Она, разумеется, позволила ей это. Должны же были те, кто эту служанку к ней приставил, убедиться в том, что репутация распорядительницы отбора и первой свахи королевства чиста как снег на горных вершинах.
        - Ах... простите, леди. Мне, видимо, показалось.
        - Ничего, - кивнула Амелия, сцепив руки перед собой. - Но раз уж вы здесь, принесите мне еще холодного чаю.
        - Да, миледи. Сейчас.
        Однако девица и не думала уходить, а очень внимательно приглядывалась к кровати. Разве что в поисках спрятавшегося любовника под нее не заглядывала. Амелия закатила глаза и отвернулась к окну. И тут с ужасом увидела на полу лист плюща.
        О, какой кошмар! Этот наглец еще и умудрился наследить!
        Однако резких движений делать было нельзя. Амелия медленной походкой проплыла к окну и ловко прикрыла злосчастный лист полами своего пеньюара. В этот момент как раз служанка подняла голову и уставилась на нее. И прищурилась.
        - Кхммм, - прокашлялась Амелия, прикрывая ладонью горло. - Вы не могли бы закрыть окно. Что-то дует.
        Сдвинуться с места она не могла, оставалось только молиться, чтобы Реймонд успел убраться.
        - Да, миледи! - служанка с готовностью направилась к окну и высунулась в него по пояс, осматриваясь все вокруг.
        Амелия на всякий случай втянула голову в плечи и зажмурила один глаз, судорожно придумывая, почему под ее окнами ночью мог оказаться шеф тайной канцелярии. Но к счастью, никаких грандиозных разоблачений не произошло. Служанка с разочарованным видом обернулась к ней и недоуменно прошептала:
        - Никого...
        - Какая жалость, - тонко улыбнулась Амелия. - А теперь, Сильвана, будьте любезны принести мне чай и можете уже быть свободны. И да, - сочла она своим долгом добавить. - Завтра я жду вас пораньше. Будет много поручений с утра.
        - Да, миледи, - девушка поджала губы, вышла в гостиную и через минуту вернулась с чашкой холодного мятного чая.
        - Поставьте на столик, - проговорила Амелия.
        - Доброй ночи, миледи, - поклонилась служанка.
        И наконец ушла.
        Еще некоторое время Амелия стояла, прислушиваясь к шорохам, потом вытащила листик плюща из-под юбки и оглядела со всех сторон. Взгляд у нее при этом сделался лукавый и мечтательный.
        Каков наглец, однако.
        Но именно это ей в нем и нравилось.
        Она легко вздохнула, а потом с легкой улыбкой уселась на кровать, подтянула к себе поближе шкатулку с драгоценностями, стоявшую на прикроватной тумбочке и спрятала листик в нее.
        Глава 7
        Из королевского сада Реймонд выбирался лихо и не без приключений. Его даже чуть дважды не застукали бдительные соглядатаи. Совсем как во времена бесшабашной молодости. Он и чувствовал себя соответственно, как будто ему снова двадцать, и ни годом больше.
        К главе государственной безопасности он на ночь глядя заходить не стал, а направился прямиком в свое ведомство. Стоило только ему появится в приемной своего особняка ,секретарь Смитерс сразу подскочил с места и с трагичным лицом отрапортовал:
        - Мессир, новых сведений о леди Сталь пока получить не удалось.
        - Оставь пока это, - на ходу бросил ему Реймонд, он и так сегодня получил о леди свахе сведений довольно. - Неси лучше, что у нас по остальным делам.
        - Сейчас, мессир! - обрадованно засуетился секретарь и притащил к нему в кабинет целый ворох донесений от агентов.
        - Отличная работа, Смитерс, - кивнул он.
        И стал не без удовольствия во все это вникать, а потом и вовсе проторчал полночи в засаде. Как в старые добрые времена, когда его еще не подрядили разбираться в придворных интригах на отборе.
        Спать Реймонд улегся только под утро.
        Прямо в кресле в своем кабинете. И во сне ему снилось, как леди сваха смотрит на него мерцающим взглядом и начинает медленно снимать свой халатик.
        Черт побери. Сон досмотреть не удалось.
        С утра его вызвал к себе дядя. Департамент включился в расследование, машина заработала. Переговорив с дядей, он узнал, что решение о том, что две участницы и главные претендентки отбора выбывают, уже вынесено. Одна убывает сегодня, другая, возможно, задержится, но ненадолго.
        Оттуда Реймонд собирался направиться к Амелии.
        Но выйдя из приемной, главы государственно безопасности, неожиданно столкнулся с Орисом Денье, министром внешних сношений Мерандора.
        7.1
        Как и любая неожиданность, это насторожило шефа тайной канцелярии. А в случае с Орисом Денье насторожила вдвойне.
        - Добрый день, ваша светлость, - в этот раз Реймонд приветствовал министра внешних сношений Мерандора первым.
        По какому вопросу Орис Денье заходил к главе государственной безопасности, он примерно догадывался, но спрашивать не стал.
        - Рад вас видеть, мессир Грио, - ответил тот и показал взглядом на нишу перед окном. - Прошу вас на два слова.
        Хммм? Реймонд кивнул. Они отошли в нишу, и Орис Денье, предварительно оглядевшись в коридоре, проговорил вполголоса:
        - Я хотел бы вас поблагодарить.
        - Помилуйте, - хмыкнул Реймонд. - За что?
        - Как мужчина мужчине, скажу вам без обиняков. Вы помогли мне устроить личную жизнь. Отныне я ваш должник.
        Это был щекотливый вопрос. Ситуация вполне могла перерасти в международный скандал, и тогда Денье не только не увидел бы принцессу Келиану, но и стал бы в Дандорфе персоной нон грата. Если бы Реймонд дал делу ход. Так что тут он мерандорца вполне понимал. Просто не ожидал от заносчивого Ориса такой прямоты и искренности. Не то чтобы он от этого смутился, но да, почувствовал себя слегка польщенным. И тут же сказал:
        - Пустое. Сочтемся, ваша светлость.
        - Можете рассчитывать на меня в любом, которое не угрожает интересам моей страны, - проговорил Орис Денье.
        И вот за это шеф тайной канцелярии мгновенно уцепился. Он усмехнулся, подался ближе к мерандорцу и спросил едва слышно:
        - Скажите, Орис, кто вчера доставил в комнату интересующей нас особы письмо и ловко удалился через окно?
        Денье смотрел на него, очевидно, решал что-то в уме. Реймонд счел нужным едва слышно добавить:
        - Никаких последствий, клянусь вам. Я просто хотел бы поощрить агента.
        Тот отвел взгляд, а потом снова взглянул на него и сказал:
        - Я.
        Реймонд сначала не понял, а потом хмыкнул и вытаращился на него. Да у них много общего! То есть, Орис Денье лазил в окна к леди Келиане, совсем как он к леди сва... Но дальше продолжать эту аналогию было опасно. Поэтому он сделал вдумчивое лицо и со значением произнес:
        - Неплохо. Весьма неплохо. Я впечатлен.
        Министр внешних сношений Мерандора повел бровями, мол, ничего сложного. Теперь Реймонд уже иначе смотрел на мерандорца. Но был еще один вопрос.
        - Что вам известно о Магистре? - спросил он уже серьезно.
        - Я не располагаю сведениями, но мне приходилось слышать о нем.
        Трудно было ожидать, что Орис выложит ему агента на блюдечке, с его стороны признать факт существования Магистра уже было жестом доброй воли.
        - Что ж, - сказал Реймонд. - Вы будете сегодня во дворце?
        - Буду, разумеется, - кивнул Орис Денье.
        - Хорошо. Возможно, мне понадобится ваша помощь,
        Мерандорец коротко поклонился.
        - Можете на меня рассчитывать.
        На этом они распрощались.
        Орис Денье зашел в кабинет главы государственной безопасности, а Реймонд немного изменил свои намерения. Оттуда он направился во дворец. Нужно было увидеться с королем, кое-что уточнить и заручиться согласием. И уже после этого зайти за Амелией.
        Потому что сегодня он намеревался взять Магистра с поличным.
        7.2
        Пока Реймонд добирался из крыла, где располагался кабинет лорда-протектора до королевских покоев, он все время прокручивал в голове то, что сообщил ему Орис Денье. Конечно, тот мог врать с самым искренним лицом, однако шеф канцелярии был уверен, что в этом случае мерандорец сказал правду.
        Подобное признание могло ему стоить поста министра, а может, и заключения под стражу. И покрывать Орис мог (теоретически) разве что члена королевской семьи Мерандора. Поэтому тут сомнения отпадали. И хотя Ориса он еще не списал со счетов, но, скажем так, отодвинул в сторону. Ибо слишком ценен министр внешних сношений, чтобы делать из него агента.
        Однако был еще шифровальный набор, найденный в комнате другой претендентки. Этим уже занимался департамент государственной безопасности. Машина запущена. Однако чутье подсказывало Реймонду, что это другая ниточка. Была еще и третья версия, самая бредовая. И все они сходились в одном. Кто-то пытается сорвать отбор? Если честно, Реймонд видел только одну персону, которая была бы в этом заинтересована. Это его величество Эрик Дандофский.
        Реймонд не удержался и громко хмыкнул.
        Стражник, стоявший на часах, удивленно уставился на него, а он с невозмутимым видом прошел мимо. Оставалось еще преодолеть анфиладу из несколько залов, но он уже отсюда видел через открытые скопление придворных в большой гостиной, и даже сюда долетал шум голосов.
        Похоже, он немного опоздал.
        Переговорить с королем с глазу на глаз не удастся. Что ж, значит, придется действовать по обстоятельствам. Реймонд твердым шагом прошел анфиладу и приблизился к открытым дверям.
        Сегодня людей здесь было больше, чем обычно. Присутствовали представители все знатных семей Дандорфа. Он некоторое время прислушивался к разговорам, потом вошел внутрь. Здесь было душно, одуряюще пахло духами и все пестрело пышными нарядами дам. Король сразу заметил его и сделал приветственный знак рукой, однако подзывать не стал, а вернулся к оживленному разговору.
        Это было только на руку, Реймонд не был расположен вести светские беседы. Для того, что он собирался сделать, следовало дождаться Ориса Денье, а пока он нашел взглядом в этом людском море Амелию и направился к ней. Леди сваха была сегодня в очаровательном платье цвета топленых сливок, золотистые волосы улажены в высокую прическу, только один тугой локон спускался на стройную белую шею.
        Ему сейчас показалось, или, увидев его, она слегка покраснела и стала быстрее обмахиваться веером? По губам мужчины скользнула скупая улыбка. Он подошел к ней и сказал, понизив голос:
        - Леди Сталь, позвольте вас на два слова.
        7.3
        Этикет. В гостиной, полной людей невозможно скрыться от взглядов. Но можно отойти на несколько шагов и остаться наедине на глазах у всех. Таковы правила. Нельзя позволить себе ничего лишнего, но можно говорить.
        Тонкий аромат ее духов заполнил легкие, Реймонд с наслаждением вдохнул его полной грудью. Что-то такое блеснуло в глазах Амелии и на миг погрузило его в те вчерашние ощущения. Да и сама леди, кажется, выглядела чуточку взволнованной.
        Розовые губы шевельнулись, она сглотнула, по горлу прокатился клубочек. Мужчина медленно выдохнул. Потом сказал, обласкав ее взглядом:
        - Леди, сегодня держитесь рядом со мной.
        Она слегка нахмурилась:
        - Что-то происходит? - спросила, обводя взглядом зал.
        - Нет, пока не происходит, но может произойти, - уклончиво ответил Реймонд. - Во всяком случае, я на это рассчитываю.
        И тут же перешел на деловой тон.
        - Что тут говорилось, пока меня не было? Я надеюсь, вы в курсе?
        - Да, - Амелия кивнула и тоже перешла на деловой тон. - Как я вам и говорила вчера вечером, сегодня стало известно, что освободилось два ключевых места на отборе.
        Реймонд саркастически хмыкнул и обернулся взглянуть на толпу придворных. Воистину, сплетни распространяются мгновенно. Сегодня - это еще только утро, а все кланы уже полным составом здесь. И каждый будет норовить пропихнуть свою ставленницу. Если их не остановить, они попросту передерутся.
        - Да, я помню, - кивнул он.
        - А что удалось выяснить о том... кхммм, - Амелия кашлянула и прикрыла подбородок веером. - О той тетради.
        Реймонд собирался сказать, что передал улику в департамент государственной безопасности, но неожиданно для себя решил добавить еще кое-что:
        - Знаете, леди, я относил этот предмет на экспертизу в академию магии.
        - Академию магии? - в голубых глазах дамы блеснул интерес, розовые губы приоткрылись. - И что вы узнали?
        А ему вспомнилась академия, доски в холле, тот особый дух. И лаборатория Карла. Особенно как тот жевал бутерброд. Реймонд прокашлялся и сказал:
        - Эксперт сказал, что с этим предметом поработал весьма опытный маг и снял с него отводящее взгляд заклинание.
        - Ммм, - она шевельнула бровью. - А что касается самого агента?
        - Думаю, он к нашей непосредственной задаче не имеет отношения, у него несколько иные цели. В любом случае, им теперь займется департамент государственной безопасности. Что до нашего сегодняшнего дела...
        Реймонд на мгновение замолчал, отметив про себя, что на них уже с любопытством смотрят и начинают шептаться. Потом перевел взгляд на Амелию.
        - Просто держитесь рядом со мной, леди.
        Как раз в этот момент в зале появился министр внешних сношений Мерандора Орис Денье.
        - Договорим позже. - сказал Реймонд.
        Глава 8
        Орис Денье с достоинством шествовал по залу, направляясь к королю. А Реймонд цепко отслеживал реакцию на его появление. По его плану министру внешних сношений не совсем дружественного королевства, коим являлся Мерандор, отводилась пассивная, и вместе с тем, весь важная роль катализатора.
        Ибо у каждого из присутствующий в этом зале вельмож Дандорфа было в той или степени «рыльце в пушку». Все они стремились заручиться поддержкой Мерандора для достижения своих целей. А сейчас конфликт интересов достиг точки накала. И Орису Денье достаточно было только рот открыть. Да просто невзначай выказать какому-то из кланов чуть больше внимания. И этого будет достаточно для того, чтобы лишить их претендентку шансов на корону.
        Однако его величество Эрик, казалось, вовсе не замечал напряжения, повисшего в зале. Он милостиво улыбнулся, в ответ на учтивый поклон министра внешних сношений Мерандора и проговорил:
        - Мессир Денье! Ваша светлость, мы рады вас видеть.
        Подозвал его к себе, у них состоялся короткий разговор, во время которого король весьма внимательно обвел взглядом зал, на секунду задержавшись на девушке, сидевшей в стороне у самой стены, а потом кивнул и заявил во всеуслышание:
        - Мы ненадолго удалимся в кабинет. Леди Сталь, вы распорядительница отбора, оставляю на вас гостей. Побудьте хозяйкой в мое отсутствие.
        И обернулся ко всем:
        - Надеюсь, вы не успеете соскучиться.
        После чего они с Орисом Денье вышли о чем-то тихо переговариваясь.
        Стоило королю покинуть гостиную, напряжение стало еще ощутимее. Все кланы разделились и смотрели на соперников с неприкрытой враждебностью. А Реймонд ждал, кто же из них сорвется первым, кто себя выдаст? В том, что на отборе действительно орудует агент самого высокого уровня, Реймонд теперь не сомневался, с его работой он имел возможность несколько раз столкнуться сам. И в ловкости ему не откажешь - агент буквально неуловим.
        Вопрос в другом - в чьих интересах работает Магистр?
        «Кто из них?» - думал он, наблюдая за главами высоких родов Дандорфа.
        А напряжение действительно достигло пика. Назревал скандал, и сейчас королевский отбор действительно был на грани срыва.
        - Господа, - раздался мягкий голос леди Сталь, блондинка вышла в центр гостиной, обмахиваясь веером. - Прошу вас не предаваться унынию, его величество скоро вернется к нам. А пока предлагаю вам небольшую игру.
        Леди сваха была невозмутима и спокойная и, с точки зрения Реймонда, совершенно неотразима. Игру? Ему интересно было понаблюдать.
        Однако у глав родов было свое мнение на этот счет. Они немедленно обступили Амелию плотным кольцом, и один из них сказал:
        - Сейчас не время для игр, леди Сталь! Вы же видите, какое создалось положение. Мерандорец явился сюда целью сорвать нам важнейшее событие. И наша прямая обязанность помочь его величеству определиться!
        Вслух это озвучено не было, но речь шла о выборе будущей королевы Дандорфа. И тут поднялся самый настоящий гвалт, потому что каждый клан готов был биться насмерть, лишь бы протолкнуть свою претендентку. Ведь на кону была власть.
        - Господа, послушайте, - вмешалась в этот ожесточенный спор Амелия. - Милорды, вы все, несомненно, могущественны и обладаете огромным влиянием. Но именно поэтому нам не стоит бороться между собой, ведь нашим недругам будет только на руку, а сохранить единство перед лицом происков Мерандора.
        - Что вы предлагаете, леди?
        - О, я? - леди лукаво блеснула голубыми глазами и обмахнулась веером. - Я бы остановила свой выбор на претендентке, которая не вызовет конфликт интересов.
        Сказано это было легко и с улыбкой, однако после этого воцарилось молчание. И все взгляды обратились в сторону одиноко сидевшей в стороне скромной претендентки в сером платье. Девушка была сиротой, за ней не стоял могущественный клан, у нее не было никакой поддержки при дворе.
        Вывод напрашивался сам собой.
        - Леди Сталь, благодарим вас за совет, - вельможный лорд поклонился.
        А дальше Реймонд имел возможность наблюдать, как все на глазах переигралось. Когда король, спустя несколько минут вернулся в гостиную (правда, уже без Ориса Денье), эти вельможные лорды вместо того, чтобы наброситься друг на друга и грызться за власть, в один голос советовали его величеству «ради блага государства сделать правильный выбор».
        Эрик долгим взглядом посмотрел на одинокую девушку в дальнем углу, медленно выдохнул и сказал:
        - Хорошо.
        После этого каждый из лордов чувствовал себя победителем, ибо отбор, вызывавший у всех столько треволнений, наконец завершится без потерь и катаклизмов. И можно будет наконец выдохнуть и начать усиленно готовиться к королевской свадьбе. А леди Сталь скромно улыбалась, обмахиваясь веером.
        Реймонд мысленно присвистнул, глядя на нее.
        Вот это была игра! Да это просто магия какая-то, а леди сваха самый настоящий... Магистр.
        Мысль со всей ясностью просияла в мозгу - Магистра он нашел, оставалось только обезвредить. Дальше он просто действовал, подчиняясь инстинкту.
        Амелия стояла в нескольких шагах от него. Преодолеть это расстояние для мужчины, стремящегося к цели - доли секунды. И вот он уже по-хозяйски прижимал ее к себе и целовал на глазах у всех.
        ***
        На какое-то время они оба выпали из действительности, потом наконец леди очнулась и в ужасе шикнула на него:
        - Что вы делаете, мессир?!
        - Я? - проговорил он, скосившись жадным взглядом на ее розовые губы. - Я компрометирую вас, леди.
        А на них уже в шоке смотрели все присутствующие.
        - Вы с ума сошли! - шипела она рассерженной кошкой.
        Реймонд слушал, улыбаясь своей кривоватой улыбкой, а потом шепнул ей на ушко:
        - Выходите за меня замуж, леди Магистр.
        - Что? - уставилась она на него, а потом выдала: - Только в силу служебной необходимости.
        8.1
        - Ну, разумеется, разве могло быть иначе? - проговорил он, с истинно мужским превосходством глядя в ее голубые глаза.
        Ловко развернул Амелию бальным пируэтом и выдал во всеуслышание:
        - Леди Амелия только что ответила мне согласием!
        Посыпались возгласы изумления, их поздравляли. Реймонд крепко держал ее руку в своей и важно кивал, а леди сваха улыбалась гостям и продолжала шепотом возмущаться:
        - Варвар! Вы все-таки разрушили мою репутацию. Неужели это нельзя было сделать каким-нибудь более цивилизованным способом?
        Реймонд слушал это, слушал, но в какой-то момент ему надоело, и он поцеловал ее. И целовал гораздо дольше и основательнее, чем в первый раз. Когда он наконец оторвался, Амелия посмотрела на него слегка затуманенным взглядом и мечтательно произнесла:
        - Варвар.
        На что он шепотом проговорил, склонившись к ней:
        - Для вас - всегда.
        Что собиралась ответить леди, в глазах которой сейчас отражалось самое настоящее женское восхищение, он так и не услышал, потому что в этот момент их подозвал к себе его величество Эрик и со смехом сказал:
        - Кузен Грио, поздравляю! Правда, ты украл у нас распорядительницу отбора и первую сваху королевства, но мы...
        И пауза.
        Светлые глаза его величества сияли весельем. Наконец он перевел взгляд на Амелию и проговорил:
        - Мы желаем вам счастья!
        И расхохотался. После чего встал и возгласил:
        - Рад был видеть вас, прекрасные леди, господа. Сейчас небольшой перерыв, а вечером нас всех ждут бал в честь завершения отбора и... Подарки!
        И уже уходя, многозначительно добавил:
        - Кузен Грио, леди Сталь, жду вас в картинной галерее.
        ***
        Снова они вдвоем шли по коридорам дворца, Реймонд слушал, как шуршат рядом ее юбки, и испытывал серьезное волнение. Там, в большой гостиной, осталась толпа вельмож, слегка обманутых в своих ожиданиях и так толком не понявших, в какой момент их обвели вокруг пальца. Понятно, что они не успокоятся, а будут интриговать и дальше.
        Но это будет потом, а сейчас королевский отбор ко всеобщему удовольствию благополучно завершен. Он справился с тайным заданием. Однако именно сейчас шеф тайной канцелярии переживал больше всего, как бы его план не сорвался. Потому что леди сваха - это его личный трофей. И тут уж Реймонд не намерен был ничем делиться с департаментом государственной безопасности.
        Он собирался оставить Амелию себе.
        Может быть, запереть в спальне. Эта мысль ему особенно нравилась.
        Однако размышления пришлось прервать, они добрались до картинной галереи.
        - Амелия, на всякий случай, держитесь поближе ко мне. - проговорил он и вошел первым.
        Честно говоря, Реймонд опасался увидеть здесь дядю, меньше всего сейчас хотелось объясняться с главой государственной безопасности. Но его величество Эрик был один, с ним только скромная девушка в сером платье - будущая королева Дандорфа. Король бережно держал ее за руку. И больше никого.
        - Кузен Грио, леди Сталь, - подозвал их Эрик, как только увидел. - Подойдите.
        И вот тут-то и произошло то, чего Реймонд ожидал меньше всего.
        Король поклонился Амелии и, поцеловав ей руку, тихо проговорил:
        - Благодарю вас, Магистр. Без вас у меня бы ничего не вышло.
        - Ну что вы сир, - присела в реверансе леди сваха.
        А Реймонд оттянул внезапно ставший тесным узел шейного платка. Нет, он, конечно же, догадывался! Он с самого начала подозревал. Но чтобы так!..
        Но тут король повернулся к нему.
        - Кузен, огромная тебе благодарность, за то, что так быстро все устроил! Я твой должник. Кстати, если поторопишься со свадьбой, мы можем обвенчаться в один день, - проговорил Эрик с широкой улыбкой и вдруг сделал страшные глаза и добавил шепотом: - И умоляю тебя, ни слова дяде!
        - М... Кхммм, - прокашлялся Реймонд. - О чем речь! Можешь на меня рассчитывать.
        Они крепко пожали друг другу руки, и после этого наконец можно было уйти.
        ***
        Все произошло слишком быстро, Реймонд толком еще не ничего осознал, однако его распирало от гордости и удовольствия. А вечером еще предстоял бал. Который тоже надо было вытерпеть.
        А после бала он собирался залезть к леди свахе в окно.
        Но уже на правах жениха.
        8.2
        Завершения бала Реймонд дождался с трудом. Когда наконец это произошло, он проводил Амелию до ее апартаментов и, разумеется, не сказал ей ничего. Сюрпризом будет. Только пожелал:
        - Спокойной ночи, леди, приятных снов.
        Леди легко вздохнула, блеснула на него взглядом и произнесла с мечтательной улыбкой:
        - И вам, мессир, приятных снов.
        Реймонд поцеловал ей ручку и покинул ее, смакуя мысленно, как будет свой сюрприз осуществлять. После чего он выждал полчаса. Надо же было дать Амелии время раздеться и, может быть, даже принять ванну. Это было еще лучше! При мысли о том, что он может застать Амелию в ванне, на его лице появлялась хищная мужская улыбка, а пульс несколько ускорялся.
        Однако надо было все устроить, чтобы сюрприз удался. Шеф тайной канцелярии обошел некоторые посты и внимательно выслушал информацию. Во-первых, надо было убить время, а во-вторых - во дворце должны были видеть, чем он был занят, каким путем ушел и когда.
        Этот момент обязательно следовало зафиксировать, Реймонд не хотел рушить репутацию дамы больше, чем это уже было сделано. Но как только время, отведенное на ожидание, вышло, он просто ушел в тень. Кружным путем вернулся во дворец, а потом, быстро и ловко обходя все кордоны, перелез в королевский сад. Прокрался мимо крыла, в котором все еще жили претендентки отбора, коим сейчас, после бала, полагалось спать. И наконец оказался под окнами Амелии. С момент начала операции прошло всего каких-то несколько минут.
        А дальше он внимательно огляделся по сторонам и влез в окно.
        Встреча повторилась один в один, и да, он застал именно то, чего так жаждал. Правда, он чуточку опоздал. Амелия только что вышла из ванной и была в легком воздушном халатике и розовых домашних шлепанцах с пуховками на босу ногу.
        Увидев его, леди ахнула, встрепенулась и тут же стала запахивать халатик, под которым угадывалась тоненькая короткая рубашка.
        - Вы? Как вы сюда попали?!
        - Я? - проговорил он, подходя вплотную и с интересом разглядывая стройные ножки леди и мелькнувшие в вырезе халатика нежные полукружия ее бюста. - Через окно.
        Она секунду смотрела на него завороженно, потом прошептала:
        - Варвар.
        - М? - он выгнул бровь, притянул ее к себе и поцеловал.
        И все бы хорошо, но тут раздался стук в дверь и требовательный голос служанки:
        - Миледи, вам что-нибудь нужно?
        Они оба замерли, Реймонд закатил глаза и беззвучно выругался. Он вовсе не собирался так быстро уходить, у него были другие планы! Но тут Амелия шикнула:
        - Сюда!
        И быстро запихнула его за занавес у кровати, а сама поправила халатик и спокойным тоном проговорила:
        - Да, Сильвана, принесите мне, пожалуйста, холодного мятного чаю.
        Ближайшие несколько минут, выслушивая, как Амелия переговаривается со служанкой, Реймонд чувствовал себя как самый настоящий любовник, застигнутый врасплох ревнивым мужем. Разумеется, за всю свою лихую молодость ему не раз приходилось попадать в подобные ситуации. Но сейчас-то он был почти мужем. И это вызывало некоторое ревнивое стеснение в груди.
        Наконец все закончилось, и после сотого уверения, что леди больше ничего не нужно, служанка убралась.
        - Ну вот и все, - шепнула Амелия, вытягивая его за руку из-за занавеса.
        Теперь они наконец остались одни, но иррациональная ревность, бродившая в душе требовала выхода, поэтому Реймонд спросил:
        - А скажите-ка мне, леди Амелия. В тот день, когда вы в первый раз лихо выпроводили меня в окно, кто к вам приходил?
        - А вы еще не догадались? - загадочно улыбнулась она.
        Он чуть не скрипнул зубами, однако проговорил спокойным тоном:
        - Признаться, нет.
        - Ну, хорошо, - Амелия лукаво улыбнулась. - Это был король.
        - ЧТО?! - прорычал Реймонд.
        А она добавила уже серьезно:
        - Его величество приходил по делу. Тайно. Надо было уточнить кое-какие детали.
        - Хммм?! Ну, если так, - проговорил он, уже смягчаясь.
        Но за это леди сваха должна была ответить. За то, что столько времени трепала ему нервы и водила за нос. И, в общем, ответа он требовал весьма недвусмысленно и рьяно, при этом так увлекся, что в какой-то момент потерял голову. И неизвестно, смог бы остановиться. Но... Уже лежа на кровати в его объятиях, она тревожно уставилась ему в глаза и шепнула между поцелуями:
        - Я никогда не была с мужчиной. Мне страшно.
        О... Это было трогательное и беззащитное признание.
        - Хорошо, - кивнул он, глядя в ее глаза. - Я дам тебе привыкнуть ко мне, моя леди сваха.
        Она глубоко вдохнула и с чувством проговорила:
        - Спасибо.
        Но тут же с легкой грустью добавила:
        - Увы, с работой свахи мне придется распрощаться.
        - Почему? - Реймонд невольно улыбнулся.
        - Ну как же? Замуж выходить - с работы уходить, - лукаво повела бровями Амелия.
        В этот момент Реймонд был полон благих намерений, потому и сказал:
        - Ничего, леди. Это как раз не страшно. Мы неплохо сработались, у тебя талант к расследованиям и аналитический ум. Я предлагаю тебе место дознавателя в моем ведомстве. Что скажешь?
        - Правда?! - взвизгнула леди и кинулась ему на шею.
        После чего он был немедленно зацелован в знак благодарности. Потом уже, обнимая Амелию, (раз уж он обещал не переходить пока что к решительным действиям, оставалось только беседовать) Реймонд задал вопрос, который его давно его интересовал:
        - Ну хорошо, но почему не Лилия или Фиалка, не Пчелка, в конце концов? Почему Магистр?
        - Потому что я магистр, - скромно улыбнулась Амелия. - Магистр Эмильен Сталио.
        Чеееерт! Сейчас Реймонд вспомнил, что видел это имя на одной из мемориальных досок в академии. Черт-черт-черт!
        - Так ты мужчина? - спросил он, невольно отшатываясь в сторону.
        А леди, наблюдая его священный ужас, весело расхохоталась. Потом сказала:
        - О, конечно же, нет. Просто я училась под мужским именем. На двух факультетах сразу - Артефакторика и Иллюзии.
        Вот это хорошо! Просто отлично! У Реймонда отлегло от сердца, он выдохнул с облегчением и, притянув Амелию к себе снова, спросил:
        - И когда это ты все успела? Впрочем, нет, молчи, я, кажется, догадываюсь. Шесть лет в Баденлохе у тетки Луизы! Я прав?
        - Да, - скромно кивнула она. - И кстати, вот тогда-то я и научилась лазить в окно. Правда, чтобы это все устроить, мне пришлось здорово ловчиться и не раз изменять внешность.
        Так-так! Тут что-то в мозгу у шефа тайной канцелярии щелкнуло.
        - То есть, ты появляешься под иллюзией?
        Она кивнула.
        - Часто?
        - Ну... если честно, то когда я во дворце - практически всегда.
        То есть, все эти ее прически - волосок к волоску, стройный стан, гладкая белая кожа без единого пятнышка... Это все иллюзия? Черт, он же чувствовал ладонями ее тонкую талию и все, что пониже. Он просто поверить не мог, что это неправда.
        Да, Реймонду моментами казалось, что леди сваха выглядит слишком идеально, словно ее отлакировали. И нравился ему в Амелии ее живой нрав, острый ум и характер. Но все же.
        - Покажешь? - взволнованно проговорил он. - Я хочу видеть тебя настоящей.
        Она слегка побледнела и заморгала, потом неуверенно выдавила:
        - Хорошо, - и отодвинулась от него.
        А он смотрел во все глаза. Оказалось, что у Амелии курносый носик, чуть рыжеватые вьющиеся волосы и... веснушки. Она не была идеальной, но вдруг показалась ему такой очаровательной, что Реймонд пришел в восторг. Тут же сгреб ее в охапку и ревниво заявил, что в таком виде она должна появляться только перед ним и только в спальне!
        ***
        Он пробыл у Амелии еще почти час. Потом с сожалением ушел, нужно было дать ей выспаться, да и его в ведомстве ждали заброшенные дела. Покидал ее спальню привычным путем - через окно, а завтра собирался таким же путем вернуться. И так каждый день до самой свадьбы.
        ***
        Поздно ночью глава государственной безопасности заслушивал доклад тайного агента Сильваны и тихо посмеивался в усы.
        Опять залез в окно? Отлично. А его величество тоже хорош. Ох, хорош!
        Паршивцы, думают, что обманули его?
        Хе-хе. Пусть думают дальше.
        Главное, что у него получилось задуманное. Племянники женятся и оба по любви! Он выполнил все, что обещал когда-то братьям. Теперь только дождаться наследников, и уже можно на покой, удить рыбку, капусту разводить...
        Впрочем, с покоем он погорячился. Лорд протектор отпустил агента Сильвану, вызвал секретаря и спросил:
        - Так, что там у нас еще?
        P.S. Еще немного о...
        Свадьба Его Величества Эрика VII Дандорфского состоялась ровно через месяц. Церемония бракосочетания была невероятно пышная и блестящая. И в тот же день в кафедральном соборе обвенчались и герцог Реймонд Грио и леди Амелия Сталь.
        А потом был праздник. Раздача подарков. Много игристого вина, веселье, танцы. Говорят, после того праздника родилось много бастардов, но об этом история умалчивает.
        ***
        Орис Денье сразу же увез принцессу Келиану в свою страну, и там тоже готовились пышные празднества по случаю их бракосочетания. Разумеется, герцог и герцогиня Грио были приглашены. В отношениях между Мерандором и Дандорфом наметился сдвиг, они значительно потеплели. И этому тоже способствовало легкое и незаметное вмешательство в политические дела некоего Магистра (имя которого не упоминалось).
        ***
        Леди Амелия теперь герцогиня и носит фамилию Грио.
        И да, после свадьбы Реймонд по привычке залез к ней в окно.
        С поста первой свахи королевства Амелия ушла и поступила на службу первым дознавателем и личным помощником при шефе тайной канцелярии. Реймонд отвел ей в своем ведомстве отдельный кабинет. Вот только... стоило ей появиться в его ведомстве, к ней моментально все прониклись обожанием, начиная от бессменного секретаря Смитерса и заканчивая агентами, а также, преступниками, которых тут допрашивали.
        Но это еще не все.
        Старина Карл пронюхал (на самом деле, Реймонд как-то раз случайно на свою голову проболтался), что тот великий артефактор, работу которого он несколько раз имел счастье держать в руках, и есть леди Амелия Сталь. И все. Остановить Карла было уже невозможно. Теперь он являлся к Амелии на консультацию каждый раз, когда ему на экспертизу приносили какой-нибудь артефакт. А это происходило до досадного часто.
        Реймонд некоторое время смотрел на это все, скрипя зубами. Потом заколотил все лишние двери и сделал так, чтобы попасть на прием к ЕГО жене можно было только через ЕГО кабинет.
        Что до Амелии... то она по-прежнему называет его Варваром и Захватчиком и считает его ревность очаровательной.
        ___
        ДОРОГИЕ МОИ ЧИТАТЕЛИ)))
        ВОТ И ПОДОШЛА К КОНЦУ ЭТА ИСТОРИЯ. ЕЩЕ НЕКОТОРОЕ ВРЕМЯ БУДЕТ ПРОДОЛЖАТЬСЯ РЕДАКТУРА, Я БУДУ СЛИВАТЬ ГЛАВЫ. НА ЭТО ВРЕМЯ КНИГА ОСТАНЕТСЯ БЕСПЛАТНОЙ, ЧТОБЫ ВСЕ УСПЕЛИ ДОЧИТАТЬ )
        СПАСИБО ВАМ ЗА ПОДДЕРЖКУ, Я ВАС ВСЕХ ОЧЕНЬ ЛЮБЛЮ )))

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к