Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Каменистый Артем / Экс: " №01 Первый Робинзон Экса " - читать онлайн

Сохранить .
Первый робинзон Экса Артем Каменистый
        Экс #1
        Только совсем уж печальный неудачник может так нарваться. Без причины, всего лишь склеив на пару вечеров легкомысленную девицу. В двадцать первом веке нелепо устраивать разборки по такому поводу. Увы, папаша этой барышни - тот еще маньяк, живущий по нормам Средневековья. И человеку с его возможностями несложно организовать персональный ад для каждого, кто прикасался к его драгоценной дочурке. Все семнадцать "преступников" один за другим ответят за свои прегрешения. Угодившим в виртуальную преисподнюю придется мечтать о смерти, как о спасении. Но отбрось наивные мечтания, смерти не будет. Здесь ни одному волосу не позволят упасть с твоей головы, - палачи терзают только душу. И эта пытка должна продолжаться до тех пор, пока твоя личность не растворится в океане невыносимой боли. Выхода нет. Мучители предусмотрели всё. Жертва получит удвоенную дозу страданий и превратится в лишенное разума животное. Но на этот раз они связались не с той жертвой.

        Артем Каменистый
        Первый робинзон Экса

        Глава 1
        Две сотни за проигрыш

        Характеристики: -
        Уровень основной: -
        Уровень мастерства: -

        - Если сольешься, всё, что тебе светит - подачка для неудачников. На Арене Смерти за проигрыш больше пары сотен тебе не светит. А вот если выиграешь, там цифры другие. Тысячу получишь от организаторов и еще пять штук лично от меня. Шесть тысяч, это ровно в тридцать раз больше, чем двести. Разницу понимаешь? Парень, ставить надо только на тех, в кого веришь, а в тебя я верю. Ты чертовски удачлив, и у тебя частенько получается вытягивать красивые бои, а это полезно для нашего бизнеса. Просто не дай себя завалить, и все останутся довольными. И тебе хорошо, и я свое возьму, и подписчики канала получат то, за что им нравится отваливать бабки.
        Вот так, почти слово в слово, агент выдал нехитрый расклад. Прожженный деляга внезапно поверил в удачливого бойца. Почему-то уверен, что тому ничего не стоит с бетонным блоком на ноге выплыть из любого водоворота. В том числе, из этого. Просчитав, как обрушится коэффициент у букмекеров, позаботился о том, чтобы сделать серию ставок в правильные моменты.
        Сколько этот хитрозадый толстяк срубит в случае выигрыша? Если так запросто распахивает свой кошелек на пять кусков, можно смело прибавлять лишний нолик. Уж себя-то эта бизнес-пиранья виртуального болота обделять не станет.
        Сталь сверкнула перед глазами, ей не хватило пары сантиметров, чтобы рассечь переносицу. Отлично, - противник не дотянулся. Но отступление продолжается, приходится делать шаг назад одновременно с отклонением. Он всё правильно делает, ведь через кратчайшее мгновение острие второго меча с шумом рассекло воздух, самую малость не добравшись до подбородка.
        В схватке обоеруких противников всегда так: ускользнув от первой атаки, не надейся, что вторая далеко за горами. Она может пройти настолько быстро, что ты не заметишь между ними паузу.
        Сегодня он обоерукий только по приставке и прозвищу на пестром баннере: "Дарк-обоерукий! Хватает левой, унижает правой!" И прозвище и рекламный текст - полный отстой. Но агент решил по-своему, а последнее слово всегда за ним. Его роль - не только свои двадцать пять процентов получать. На толстяке висит почти всё: подбор оптимальных противников, своевременное выявление их сильных и слабых сторон, ведение переговоров с организаторами боев, проводка безопасных платежей и махинации со ставками. Ну и решение самых разных проблем, в том числе - с уже ни разу не виртуальной полицией и такими же реальными медиками. Дизайн сценических костюмов, спецэффекты на оружии и доспехах - тоже он, или привлеченные им специалисты.
        Ладно, Дарк - сойдет. Куда лучше Кузнечика, как в позапрошлый раз. Тогда и внешность умудрились подобрать под стать прозвищу.
        Это ведь виртуал. Как решат агент и организаторы, таким ты и станешь: стройным и красивым, или горбуном с обезьяним задом вместо лица.
        Конан не сбавляет темп, упорно наседает, проворно размахивая мечами. А Дарку только завидовать остается его неутомимости. И мысленно ругаться.
        На что ругаться?
        Известно на что, ведь это не бой, это чистой воды подстава. Организаторы, чтоб их черти поимели, решили устроить дешевую пародию на битву гладиаторов античности. Только где же справедливость, если аутентично экипировали лишь одного, да и то - частично.
        Из Дарка сделали рыбака - ретиария. Трезубец и сеть вручили - всё, как полагается, а вот вместо шлема какой-то непонятный убогий обруч с расправленными серебряными крыльями. Да и на левой руке не защита, а недоразумение - всего лишь пара пластин, удерживающихся на предплечье при помощи затейливо переплетенных аляповато-желтых ремешков. Юбка из кожи такого же цвета дополняла убогий облик. Она, вообще, ни от чего не способна защитить. Да что там защитить, - это недоразумение с трудом срам прикрывает. Тут или откровенная угода очередной уродской моде, или кость, брошенная ради привлечения зрительниц (да и зрителей) из той среды, где хорошо оплачивается мужской эротизм.
        Конана назначили мурмиллоном, что означает - "морская рыба, пойманная в сети". Вот только сеть Дарк проворонил в самом начале боя, потому как совершенно не умел с ней обращаться. Остался лишь трезубец, по удобству значительно уступающий копью. Должны были кинжал выдать, но зажали ...твари хитрозадые. Ушлые организаторы решили, что и без него за рыбака сойдет, а заодно изменит коэффициент ставок в нужную сторону.
        Сволочи и гады. Дарк понятия не имел, насколько скатился коэффициент после потери сети, но почти на все сто уверен, что падение оказалось куда значительнее, чем планировали эти бездушные уроды.
        Ну и что дальше? Дальше всё просто, надо как-то поразить ходячую мясорубку неудобной и непривычной трезубой вилкой. А Конан, между прочим, вопреки истории гладиаторского дела, таскает доспехи, защищающие его от шеи до середины бедер, плюс плотные обмотки прикрывают голени. Спасибо, что канонический щит отсутствует. Ну правда, а куда его цеплять, если обе руки заняты мечами?
        И как такого опасного прикажете убивать?
        Проводись бой не на Арене Смерти, еще можно подобрать варианты. Допустим, потаскать противника по пересеченной местности, пока тот не выдохнется от тяжести амуниции и вооружения, после чего прикончить без лишнего риска. Но здесь - без вариантов, здесь долго уклоняться не получится. Одна ошибка, одна мелкая оплошность, и Дарка нашинкуют гладиусами, или порвут рычащие тигры, рассевшиеся на цепях по периметру.
        Злющие звери ограничивают поле боя не хуже бетонной стены.
        Ускользнув в шаге от пасти потянувшегося к добыче хищника, Дарк ушел в перекат, вскочил, попытался было изменить направление, дабы добраться до сети. Но Конан с мозгами дружил, прекратив преследование легконогой дичи, поспешно смещался к центру арены, разгадав нехитрый замысел.
        Опытный боец обязан просчитывать большинство шагов противника наперед.
        Вот и этот просчитал.
        Оба остановились метрах в пяти друг от друга: потные, тяжело дышащие, с помутневшими глазами. Конан без единой царапины, а Дарк заработал незначительное рассечение правого предплечья и обильно кровоточащий порез бедра с той же стороны. Ну а что еще ждать от трезубца? Неизвестно, как выкручивались гладиаторы древности, но вот ему с этой вилкой неудобно: ни атаковать нормально не получается, ни защищаться. Будь у противника один меч, еще просматриваются выигрышные варианты, с двумя - ни единого.
        Тот самый случай, когда в сети рыбака попалась неправильная рыба.
        И что теперь? Оба слегка отдышатся и пойдут на новый раунд? Ну да, Конану это и надо, ведь время работает на него. Как ни крутись, что ни делай, но рано или поздно Дарк фатально ошибется. Ему хуже приходится, он в невыгодном положении по вооружению и уже потерял немного крови.
        Это только начало.
        Начало неминуемого конца.
        Если, конечно, прямо сейчас не выкинуть нечто такое, что не вписывается в сценарий гарантированного поражения.
        Проиграв, Дарк получит двести пятьдесят, а это ни о чём. Он сейчас конкретно на мели, у него долгов набралось в шесть раз больше. Если сольет этот бой, неизвестно, когда агент смилостивится до такой степени, что начнет подыскивать следующий вариант.
        Чёртов трезубец! Чёртов агент! Чёртовы твари, придумавшие это развлечение для полностью ненормальных извращенцев!
        Конан, крутанув мечи, криво ухмыльнулся и прогудел голосом столь же низким, как моральные принципы здешних организаторов:
        - У ты мой сладкий пупсик. Сейчас кому-то будет бо-бо.
        Дарк кивнул и устало ответил:
        - Тут ты прав на все сто.
        - Какой понятливый паренек, - одобрил Конан и сорвался с места с такой прытью, что позади него взметнулись фонтаны поднятого босыми ступнями песка.
        А Дарк, вместо того, чтобы стандартно ускользнуть с линии атаки, сделал то, что от него не ждали. Он самоубийственно рванул навстречу, выбрасывая трезубец в нелепом выпаде, который, даже без противодействия противника, не сможет достичь цели.
        Но это смотря что считать целью. Если прикрытое доспехами тело, то - да, никак не достанет.
        Вот только Дарку требуется не оно.
        Бронзовый трезубец звонко врезал по мечу, одновременно проворачиваясь. При этом клинок оказался между зубцами, что сыграло с Конаном скверную шутку. Тот никогда не забывал о зрелищности и сейчас держался в своем амплуа: атаковал с грацией хищного зверя, небрежно покручивая рукояти в ладонях. Это, конечно, для зрителей смотрится красиво, а вот для боя вредно, потому что ослабляет хватку.
        Если дали оружие, так держи его покрепче, а не играйся клинками в два пропеллера.
        Левый меч вылетел из ладони, но это сомнительный успех, потому что трезубцем Дарк уже ничего не успевает сделать, а на него неотвратимо обрушивается оружие в правой руке Конана.
        И тогда он сделал это еще раз.
        Второй раз за схватку Дарк сломал шаблон.
        Он не просто подставился, рискуя, а подставился там, где речь шла уже не о вероятном риске, а о стопроцентной гарантии грандиозных неприятностей.
        Дарк вскинул навстречу падающему мечу левую - пустую руку. Голую - в ней нет никакого оружия, а из защиты лишь пара узких стальных полосок, вытянутых по предплечью от локтя до запястья.
        Клинок вошел именно туда, куда и должен был войти - между указательным и средним пальцем. Продолжая движение, меч, брызгая красным, раскроил ладонь, с тошнотворным хрустом прошел через запястье, звякнул о металл, чтобы дальше вклиниться в предплечье между пластин защиты, разделяя при этом руку на две половины. Разрубил ее, будто тонкое полешко. Рана чудовищная, боль адская, невыносимая. После такой или сразу от шока свалишься, или спустя короткий срок, когда заработаешь приличную кровопотерю.
        Но Дарк всё еще в сознании, и у него осталась вторая рука - правая. Трезубец в ней ничем помочь не способен, его острия находятся далеко за спиной противника, а перекинуть оружие для удара с короткой дистанции Конан не позволит. Потому ладонь разжалась, позволив нелепым вилам выпасть. Но на этом рука не остановилась, рванулась вперед в отчаянном ударе. В ударе, на который было поставлено всё.
        Все пять тысяч семьсот пятьдесят победного бонуса.
        Пальцы ударили туда, куда требовалось, с сочным звуком зайдя глубоко в глазницы. Оба противника заорали синхронно, причем в крике Дарка было больше боли, а в вопле Конана преобладала бессильная ярость.
        Бросившись в сторону, Дарк лишился половинки рассеченной руки, зато теперь противник не мог знать, где именно его следует искать, что для резко изменившихся условий схватки - критично.
        Прикусив губу до крови, чтобы зубовным скрежетом не выдать свое местоположение, нагнулся, поднял меч, подбросил в руке, проверяя баланс. Простое и понятное оружие, не то что вилка-переросток.
        Развернулся к беснующемуся Конану. Тот, продолжая вопить, размахивал мечом вслепую, наивно пытаясь второй рукой вернуть себе зрение, утирая с лица кровь вперемешку со слизью, которая несколько секунд назад была его глазами.
        Еще раз подбросив меч, Дарк сплюнул невесть откуда взявшуюся во рту кровь, перехватил трофей за рукоять и с трудом переборов желание заорать во всю мощь легких, почти не издеваясь, а строго по делу, сообщил:
        - Конан, я тебе должок после боя верну. Деньги у меня теперь есть.
        - Ах ты козел трахнутый! - воскликнул ослепленный гигант и с ревом ринулся в атаку, ориентируясь на голос.
        Звериный рев оборвался через секунду, потому что меч Дарка перебил этой пародии на мурмиллона шею. Чуть-чуть удару не хватило мощи, чтобы снести голову.
        Ну да, попробуй врезать с такой дурью одной рукой, если на ней скверно работает пара зашибленных о чужие глазницы пальцев.
        Уклонившись от заваливающегося тела, Дарк просеменил несколько шагов и присел на колено. Сжал зубы до скрежета, превозмогая усиливающуюся боль. Не хватало только свалиться прямо сейчас, до истечений положенного десятисекундного отчета. Вот что за идиоты его придумали? Неужели непонятно, что человек с почти отрубленной головой вряд ли даже за сутки найдет в себе силы подняться на ноги? Да, некоторые всерьез верят, что в истории человечества нечто подобное однажды случилось, но для воскрешения тогда потребовалось целых три дня.
        Десять секунд... Да это и правда клинические идиоты.
        Или садисты.

        Внимание! Схватка окончена! Победитель - Дарк! Аплодисменты победителю! Старт процедуры гибернации локации. Победителю и проигравшему приготовиться к откату.

        Победный лог, вспыхнув красным перед глазами, тут же погас, сменившись непроглядной тьмой. Боль исчезла, будто ее никогда и не было. Но Дарк, к сожалению, прекрасно знал, что никуда она не делась. Нет, это еще далеко не конец. Виртуальное тело неразрывно связано с реальным через синт. Нельзя вот так просто взять и в одно мгновение отключить все накопившиеся негативные ощущения. Это биологический абсурд, без последствий такое не обходится, что-то должно прийти на смену.
        Естественно, нехорошее.
        Обычно, это явление называют откатом, и сильнее всего оно проявляется при выходе в реал из подобных ситуаций. Иногда через него проходят легко, иногда не очень, а иногда...
        А иногда агентам приходится решать вопросы с медиками и синто-техниками.
        Или в самый последний раз тратиться на своего бойца, подыскивая для него недорогие ритуальные услуги.

        Глава 2
        Криминальный район

        Характеристики: -
        Уровень основной: -
        Уровень мастерства: -

        - Дарк, ты это... за козла трахнутого не сильно в обиде?
        Вопрос не сразу добрался до затуманенного сильнодействующими препаратами сознания. С трудом вынырнув из-под накатывающей волнами сонливости, еле-еле покачал головой:
        - Я не Дарк.
        - А я не Конан, ну и что с того? Скажешь, у тебя, после отката, не бывает такого? Всегда всё нормально с башкой, ни разу не ловил глюки?
        - Это всё медицина. Слишком много химии этот коновал нам вколол. Дешевой химии...
        - Какой бой, такая и химия, - резонно заметил Конан. - Хотя красиво, конечно, получилось. Я бы даже сказал - чересчур красиво.
        - Согласен, - кивнул Дарк. - Бой красивый. А вот имена нам подобрали - отстой.
        - Привыкай дружище, у нас имен нет. Только сценические. Сегодня я Конан, а завтра буду Рембо. Ты полчаса назад был Дарком, черным, как сажа, а сейчас белокожий, как добротная шведская девушка. Но всё равно ты Дарк. Ты так и будешь Дарком до следующего боя.
        - Ты прав, Конан. Я Дарк... до следующего боя... до следующего тупого имени...
        - Так что там насчет трахнутого козла? Всё нормально? Без обид?
        Тяжело поднявшись с растрескавшейся пластиковой скамьи, Дарк очень осторожно, боясь потерять балансирующее на краю бездны равновесие, приблизился к визо-зеркалу на стене. Дешевое интерактивное убожетсво, с раздражающе изменяющейся подсветкой, способное высыпать на тебя тонну рекламного мусора за считанные секунды. А чего еще ждать от захудалого полуподвального зала для самых нищих качков? Средневековое изделие венецианских мастеров в серебряной оправе? Мягко говоря - чересчур шикарно для провонявшей потом бичарни. Самое ценное, что здесь имеется - широкополосный роутер с обратной связью, подключенный к спаренной высокоскоростной магистрали. Этого хватает, чтобы заводить пару бойцов на нелегальную виртуальную арену, за счет чего арендаторы и не разоряются. А все эти штанги с гантелями - простенькая ширма и заодно, отмывание денег.
        Реальные тренажерные залы всё больше и больше сдают позиции под натиском виртуальных. Как только технология обратной связи станет по карману любому желающему, они умрут окончательно.
        Откат, задавленный не самыми полезными для здоровья препаратами и дозированными вспышками "умного" медицинского стробоскопа, всё еще сказывался. Именно на него можно списать затяжные проблемы с аккомодацией зрачка. По этой причине Дарк не сразу сумел сфокусировать взгляд на изображении, а когда сумел, в глаза, первым делом, бросилась та самая реклама. Да не простая, а таргетированная. Зеркало хитрое, считало показатели потенциального потребителя, выявило предпочтения, подобрало то, что, по мнению примитивного искина-продвиженца, должно заинтересовать именно этого человека.
        "Встречайте новый сезон боев! Полное погружение, отсутствие блоков и ограничений! Бойцам действительно больно! Они страдают по-настоящему! Реальная боль, без обмана! Каждый сезон несколько смертей при откате, выжившие гадят под себя, они остаются овощами! Но бойцы знают за что сражаются! Арена Смерти!!! Главное нелегальное шоу планеты! Не пропустите, смотрите трансляции вживую, с частичным погружением! Захват видео - для слабаков! Все битвы проводятся в подпольных дата-центрах на взломанном первоклассном оборудовании. Пинг минимальный, реакция бойцов непревзойденная". Картинка, дополняющая текст, по замыслу искина, должна олицетворять смертельную схватку двух обнаженных атлетов, но выглядела, как размытый кадр из малобюджетного фильма про внезапно вспыхнувшую страсть между перекачанными стероидами геями.
        Дарк покачал головой:
        - Конан, ты прикинь, даже зеркало знает, за что мы на это подписываемся.
        - Ну и что дальше?
        - Дальше... А дальше, Конан, получается, я это не знаю, а тупое зеркало знает.
        - Да не, я про козла тему продолжаю.
        - Какого козла?
        - Да трахнутого козла! Трахнутого! Дарк, да чё с тобой, в натуре? Да ты конкретно поплыл, тебе надо к нормальному врачу показаться. Ты ведь теперь при бабле, ты можешь это позволить. Это, блин, твое здоровье и твой синт. С такими вещами не шутят.
        - Я никак не врубаюсь про козла...
        - Не, тебе точно к врачу надо. Или без мозгов остаться хочешь? Я же тебя так прополоскал, в вирте. Сам понимаешь, не в обиду было сказано, но выглядит как-то некрасиво.
        Дарк закинул в рот ещё одну ядовито-оранжевую таблетку и рассеянно бросил:
        - Забей. Я даже не помню. Или вообще не помнил. Зачем мне такое помнить? Ты бы запомнил, если б я такое про тебя сказал?
        - Дарк, я тебе не лошадь, чтобы всё помнить. Да и что только не ляпнешь сгоряча.
        - Сначала козел, потом лошадь... Лошадь-то тут при чём?
        - Не, ты и правда сходи к врачу. Слишком много боев на себя берешь, а это хреновое дело. Ты так себя скоро забудешь, на постоянных откатах. У лошади голова большая, в такую голову должно много чего помещаться. Я к этому о лошадях сказал. Ну, типа, так принято говорить. Да, блин, забей. Не знаю, зачем лошадь вспомнил. Я ведь тоже сейчас в неадеквате. Чем-то нездоровым накачали. Всегда после боя пива хочется, а сейчас не хочу. Даже думать о нём противно. Ненормально это.
        Дарк, не сводя взгляда с зеркала, ухмыльнулся:
        - Прикинь, мне сейчас пыльцу фей предлагают взять через безопасную закладку.
        - Чё, реально?! - поразился Конан - Тебе зеркало дурь предлагает?
        - Угу.
        - Ну охренеть сервис у барыг. Они там совсем страх потеряли?!
        Дарк, продолжая таращиться в зеркало, согласился:
        - Да. Ничего не боятся. В открытую рекламу закинули. Похоже столько бабла гребут, что любой вопрос решить могут.
        - Не, ну если подумать, а чё им тут бояться? - риторически вопросил Конан. - Да тут такой район, что почку на ходу вырезать могут, а пока ты это заметишь, ее уже пересадят какому-нибудь богатому китайцу. Если ты при бабле, дозу пыльцы тут у любого пацаненка взять можно. Они день и ночь по всем углам трутся. Только дети барыжат, взрослые к дури даже не прикасаются, только масть держат. Удобно себя поставили, ведь если двенадцать не исполнилось, за пару доз на кармане хрен подтянешь.
        Дарк, продолжая буравить зеркало опустошенным взглядом, отправил в рот еще одну таблетку и отстраненного произнес:
        - Конан, я тебе полторы сотни торчал. Вернул, только что, проверь кэш. Благодарю, вовремя выручил.
        - Что, сильно разбогател? По такому поводу решил долги раздать?
        - А по какому поводу их еще раздавать можно?
        - Уел, тут и ответить нечего. Но знаешь, ты победил нечестно. Это была моя победа. Никто в реале не станет подставлять руку под меч. Да и смысл? Там сразу такой шок отхватишь, что свалишься. Это ведь сплошная дешевка, лапша на уши, неполноценная симуляция ощущений. Реалом на Арене даже не пахнет. Только поэтому и сработал твой номер.
        - И что? Устроим махач еще и здесь, в реале?
        - Да не, это я так... без наезда. Хреново мне сейчас, сам понимаешь.
        - Понимаю. Прикинь, мне теперь какую-то игру для мажоров зеркало показывает. Я что, похож на мажора?
        - В принципе, одет ты не со свалки, всегда ходишь в чистом, на вид ухоженный. Определенно что-то от мажора в тебе есть. А что за игра?
        - Экс. Я что-то слышал о ней, но такие картинки вижу первый раз. Красиво.
        - А, понял, - кивнул Конан. - Там да, там, вроде, все плюшки только для мажоров. Для остальных только бюджетные аккаунты, а это сплошная боль и слезы. Боль там реальная, это тебе не дешевая симуляция, как в Арене. Прямое подключение к синту, всё официально провернули. Можно даже трахаться и кайф получать, туда только для этого и ходят.
        - Значит, реклама не врёт, - без удивления заметил Дарк.
        - Реклама всегда врёт. Но если картинки показывает, скинь мне. Там картинка неотличимая от реала. Не знаю, кто рисовал модели, но видел пару скринов, тёлки не них такие, что у мертвого встанет.
        - В реале они могут оказаться слегка не такими. Или не слегка. Или даже мужиками бородатыми.
        - Думаешь тех, кто туда ходят, это сильно парит?
        - Я ни о чём сейчас не думаю. Не хочется думать...
        - Прекрасно тебя понимаю, дружище. Займешь две с половиной сотни? Это мне почти жизнь спасет.
        - Как это - почти?
        - А так. Ты же знаешь, где я сейчас пристроился? Управляющая уже вторую неделю мне мозги имеет. Обещает подтянуть местных качков, чтобы из хаты выставить.
        - Что за терки?
        - Да так... на ровном месте. Сильно хочет, чтобы я ей заплатил чего-нибудь. Еще чуток, и всё, никаких отсрочек. А там или на улицу сваливать, или... Поговаривают, есть вариант решить вопрос.
        - Так почему не решил?
        - Да как тебе сказать, - замялся Конан. - Вариант не очень. Говорят, надо ее ублажить по полной. Тогда подобреет. Только ублажать придется раза по четыре в неделю, она это дело любит.
        - Ну так это хорошая новость. Чем ты недоволен?
        - А чему мне радоваться? Дарк, она страшнее тебя на рожу, толще нас обоих вместе взятых, голос, как из трубы для слива дерьма и воняет так же. Зато биопозитива на девятерых. Она реально всегда всем довольна, и очень любит подмахивать по несколько часов, с воплями на весь дом.
        - Да ладно тебе. Закрой глаза, и представь, что имеешь Дезире Айшу.
        - Тогда и уши затыкать придётся. Голос... сам понимаешь...
        - Так ты под песни Айши решай вопрос.
        - Не, ну его нахрен, такие приключения. Дарк, кончай уже прикалываться. С такими вещами не шутят, она ведь еще и старше моей прабабушки. Да я лучше в вирте на максимуме регуляторов мозги себе выжгу, чем выгуливать своего красавца по таким помойкам. Ну так что, выручишь?
        - Проверь кэш, я уже подкинул.
        - Братан, пять раз тебе моя благодарность. Нереально выручил.
        - У меня была похожая управляющая... помню ее. Я тебе понимаю, Конан.
        - До первой победы, а там верну, ты же меня знаешь. Тебе в какую сторону? Я сейчас на "Меткомбинат", могу подбросить в ту сторону.
        Дарк, нехотя оторвавшись, наконец, от зеркала, начавшее рекламировать совсем уж откровенное порно, покачал головой:
        - Мне в другую сторону. Но всё равно, благодарю.
        - Ты на чём приехал?
        - На своих двоих.
        - Тут их тебе и переломают. Непростой район, а ты после отката никакой, тебя сейчас пара самых конченных нариков легко сделает. Лучше не нарывайся, такси вызови. Только самое дешевое вызывай, нормальные тачки в этот гадюшник даже днем не сунутся.
        - Понял.
        - Давай, хотя бы, до бульвара подкину. Там поспокойнее.
        - Сам доберусь, - ответил на это Дарк и спросил: - Слушай, Конан, посмотри сейчас в зеркало. Что ты там видишь?
        - А сам глянуть не можешь?
        - Мне надо, чтобы ты глянул.
        - Ну, смотрю. И чё дальше?
        - Там сейчас реально двойная картинка? Две одинаковых?
        - Да, двойная. Глюк контекстной рекламы, два баннера одинаковых выкинула. Это ведь тупое стерео, там постоянные глюки. Что, братан, подумал, что крыша поехала? После отката и не такое случается. Я тебя понимаю... тоже сталкивался.

***

        Распахнув скрипящую дверь, Дарк хапнул сырого уличного воздуха. В глазах мгновенно потемнело, колени задрожали, предательски подгибаясь. Ощутив, что вот-вот свалится от накатывающего головокружения, прислонился спиной к испещренной примитивной граффити стене и устало смежил веки. Откат не хочет отпускать, несмотря на убойную дозу принятых медикаментов. Может и правда стоит показаться спецу по синт-нейротехнике?
        А толку? Что тот сможет сказать? Что с полностью снятыми блокировками заниматься виртуальными боями - вредно ля башки?
        Америку откроет, ага...
        И деньги содрать не забудет, а ведь такие спецы цену себе не сложат. Дарк сейчас неплохо срубил, но это лишь на время снимет крайнюю остроту финансового вопроса. Даже если не пускаться во все тяжкие, потратить заработанное лишь на раздачу долгов и самое необходимое, надолго обеспеченная жизнь не затянется.
        Да и обеспеченность - сомнительная. Человеку, вынужденному скрываться от закона, приходится тратить куда больше, чем людям, не заимевшим такие проблемы.
        Может и правда послушать Конана и вызвать дешевое такси? Нет, дело не в том, что район криминогенный, ведь двуногие уличные хищники чуют проблемную добычу и предпочитают с такой не связываться. Но вот отголоски отката - другое дело.
        Как бы не вырубиться на ровном месте, обагрив мостовую кровью, которая то и дело просачивается из носа.
        Нет, такси, это, пусть и копеечные, но траты, которых можно избежать. Значит, придется найти в себе силы добраться до ближайшей станции подземки.
        Пять глубоких вдохов, после чего придется открыть глаза и сорваться с места. Несколько секунд, чтобы набрать рабочую скорость, а дальше побежит на ней, не снижая, до самой станции.
        Бег - это всегда и для всех полезно. А уж когда в твоей голове опустошенность, а в крови химический коктейль из сомнительных медикаментов - втройне полезнее.
        Надо как можно быстрее вывести эту гадость из организма и навести порядок в мыслях.
        Подняв залитые свинцом веки, Дарк дернулся на голых рефлексах, среагировав на массивную темную фигуру, невесть откуда нарисовавшуюся в густых вечерних сумерках. Не раздумывая, дернулся влево, имитируя попытку уйти с линии атаки, а на самом деле никуда не ушел, лишь присел, нанеся не сильный, но крайне коварный удар. Мужчины так устроены, что в это место им не обязательно лупить со всей дури.
        Вот и этот крякнул подбитой уткой, сложился вдвое. Из разжавшейся ладони выпало что-то поблескивающее, звякнуло стеклом по асфальту.
        Стоп! Стеклом? Почему стекло? Ведь должно звенеть металлом ножа или кастета.
        Хороший вопрос, но отвлекаться на поиски ответа Дарк не стал. Вместо этого попятился влево, непрерывно крутя головой. Уличные хищники предпочитают действовать стаей, странно, что до сих пор не объявились остальные.
        Краем глаза засек движение на углу, к которому отступал. Начал поворачиваться, но тут в темноте что-то вспыхнуло, после чего тело согнуло в дугу жесточайшим электрическим разрядом. В глазах потемнело, но успел разглядеть что-то неуловимо-стремительное перед лицом.
        И это было последнее, что Дарк увидел перед тем, как сознание отключилось.

        Глава 3
        Отцовский гнев

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Помещение было немаленьким и выглядело крайне необычно. Голые стены обработаны столь искусно, что глаза не согласны с логикой, они уверены - это не дизайнеры по интерьерам постарались, это действительно поверхность натурального камня, выломанного из скалы при помощи самых примитивных инструментов. Ни капли на пластик, или другую синтетику не похоже. Тяжеленные блоки обтесали со всех сторон, исключая лицевую и сложили в несокрушимую с виду конструкцию. На вид, сами по себе держатся, даже без раствора, но этого, конечно, не может быть.
        Грубая деревянная дверь, укрепленная железными полосами, высокие и в то же время узкие, почти щелевидные окна, прикрытые наборными стеклами из разноцветных осколков до такой степени мутных, что почти не просвечиваются. Основное освещение дают свечи, расставленные по всему помещению в таких же грубых, как и всё прочее, бронзовых подсвечниках. Запах, улавливаемый ноздрями, ассоциируется с деятельностью пчелиного улья, следовательно, сделаны они из натурального воска, что совсем уж не в какие ворота не лезет.
        Вот зачем каким-то креативным дизайнерам устраивать иллюминацию при помощи столь архаичных средств? Может, Дарк под откатом словил конкретную галлюцинацию? То, что он сидит в массивном деревянном кресле и не может пошевелить ни рукой, ни ногой, свидетельствует в пользу этой версии. Все конечности надежно перехвачены основательными путами. Не наручники хромированные, не стяжки пластиковые, а пеньковые веревки, или что-то настолько же устаревшее. Происходи дело в реальности, неведомые пленители не стали бы так мудрить.
        Зачем им восковые свечи и древние веревки, если всем доступны разнообразные электрические лампы и эффективные средства ограничения подвижности из современных материалов?
        Дверь распахнулась с протяжным скрипом, в помещение вошел человек предсказуемо-ненормального облика: серая куртка-безрукавка из толстой грубо скроенной кожи, штаны из такого же материала, пояс шириной в две ладони, хаотично усеянный отполированными желтоватыми металлическими кругляшами, слева на нём болтаются ножны со здоровенным тесаком. Лицо вытянутое, нездорово-бледное, волосы обесцвеченные, длинные, фигурно подстрижены так, что по бокам ниспадают до плеч, а на спине спускаются ниже лопаток.
        И самое странное - из прически проглядывают два узких уха с заостренными кончиками. Какой-то неформал решил в эльфа поиграть? Но у тех они, вроде, подлиннее, да и для столь изысканной расы одевается чересчур топорно.
        Непонятный тип занес единственный увиденный за всё время предмет, претендующий на изящество - вырезанное из светлого дерева ажурное кресло с высокой спинкой. Поставил его перед Дарком и удалился, ничего не сказав и даже взглядом не удостоив.
        Но тому не пришлось скучать в одиночестве, на смену заявился другой. Вот этот, наконец, нормальный. В том смысле, что к одежде не придерешься. Строгий деловой костюм, при галстуке, в до блеска начищенных туфлях. Никаких эльфийских ушей, или прочих глупостей, лицо холеное, грубоватые европейские черты причудливо перемешаны с азиатскими. Слишком тщательно за собой следит, возраст у таких мужчин угадать трудно - где-то от сорока до пятидесяти. И держится с таким видом, будто весь мир у него давно в кармане.
        Присев на принесенное предшественником кресло, незнакомец, уставившись на Дарка лишенным эмоций взглядом, отстраненным голосом спросил:
        - Ты понимаешь, что происходит?
        Тот едва заметно кивнул:
        - Да. Я в кресле, вы тоже в кресле. Я к своему привязан. Вы - нет.
        - Значит, не понимаешь, - всё также, без намека на эмоции, констатировал мужчина и задал второй вопрос: - Раньше ты зарабатывал на жизнь в виртуальных боях. Получается, ты кибербоец. Так ведь?
        Дарку очень не понравилось то, что о работе сказано в прошедшем времени. И если вспомнить все прегрешения, за которые имело смысл привязывать к креслам, с виртуальными делами ни одно из них связать не получится. Кого он в этой сфере мог настолько огорчить? Разве что тех, кто сделали неправильные ставки. Ну да за такое бойцов похищать не принято.
        Молча кивнул.
        - Тогда, как киберспортсмен, что ты можешь сказать об этом месте?
        - Мне оно не нравится.
        - Понимаю... Похоже, последний бой дался тебе нелегко. Мне кажется, ты до сих пор не отошел от его последствий. Слишком многое проходит мимо твоего сознания. Не замечаешь.
        - Скорее, я не отошел от последствий того, что произошло после боя.
        - Возможно, - согласился незнакомец. - У тебя хорошая реакция, моим людям пришлось использовать шокер. А потом тебе вводили препараты, которые не лучшим образом влияют на ясность сознания. Да и другие методы применялись.
        - Если я вам денег задолжал, или есть другие претензии, переходите сразу к делу.
        - Предпочитаешь решать вопросы без долгих предисловий? Хорошо, я не против. Скажи, ты помнишь Милу?
        - Какую Милу?
        - Какую? Следовательно, ты знал не одну Милу? Взгляни на меня. Видишь мое лицо? Не узнаешь знакомые черты?
        Дарк, напрягая туго соображающую голову, ухватился за те самые проблески чего-то азиатского во внешности собеседника и неуверенно предположил:
        - Мила Ким? Вы что, ее родственник?
        - Отец.
        - Ни ей, ни вам я ничего не задолжал.
        - Это твое мнение, и оно отличается от моего. Насколько я знаю, ты некоторое время встречался с моей дочерью. У вас были отношения.
        - Можете называть это, как хотите, но скажу прямо: мы с ней просто трахались. Я не избивал Милу, не насиловал и был не первым и не последним парнем в ее жизни. Не было у нас с ней ничего особенного. Она относилась ко всему легко, никогда не придерживалась строгих правил. Я не вижу смысла устраивать из-за этого такие разборки. Если она беременна, то и здесь я ни при чём. Мы давно не встречались, это можно легко выяснить.
        - Мила мертва.
        - Мертва? Соболезную. Она была жизнерадостной девушкой. Когда это случилось?
        - Сорок семь дней назад.
        - Я не видел Милу почти год. И если вы ведете к тому, что я виноват в ее смерти, то сорок семь дней назад я лежал в больнице. Безвылазно лежал, с серьезными травмами, на нейронном восстановлении и регенерации вторичных цепей синта. Это тоже можно легко проверить.
        - Нет смысла проверять. Я знаю, что ты ее не убивал.
        Дарк, ничего не понимая, задал резонный вопрос:
        - Тогда что я здесь делаю?
        - Говоришь, ты не был ее первым или последним парнем?
        - Да. Уж извините, но уточню еще раз: ваша дочь не придерживалась строгих правил в том, что касалось отношений между мужчинами и женщинами.
        - Мои люди выяснили данные семнадцати парней, включая тебя. Все они были ее любовниками.
        - Я именно об этом и говорю. Вы что, собрались всех семнадцать, вот так, по креслам рассаживать? Мы виноваты в том, что ваша дочь любила разнообразие?
        - Уже нет. Не семнадцать. До тебя мои люди не сумели добраться сразу, ты скрывался. С остальными решилось быстрее.
        Вот тут Дарк, несмотря на туман в голове, почувствовал себя по-настоящему неуютно. А всё потому, что окончательно убедился: он угодил в лапы к психу. К натуральному психу. Похищать всех до единого хахалей своей легкомысленной дочурки...
        Это явно ненормально.
        Дичь какая-то.
        Продолжая сверлить Дарка равнодушным взглядом, Ким продолжил:
        - Мила смешала два десятка доз звездной пыли с абсентом. И выпила. Перед этим, как отправиться к звездам, она написала записку. Очень короткую записку. Сказала, что проклинает его. Кого-то. Имя, к сожалению, не оставила. К твоему сожалению. И к сожалению шестнадцати твоих... гм... сообщников. Мне пришлось всех их приглашать сюда. Одного за другим. Не слишком вежливо приглашать. И каждому объяснять, что не следовало так поступать с моей девочкой.
        - С вашей девочкой мы расстались нормально. Да мы даже не сходились. Мы просто приятно провели несколько вечеров, вот и всё. Без слов о любви и обязательств. Такое часто случается, это нормально.
        - Да. Случается. Но это была моя дочь. И я любил ее такую, какой она была. Глупенькая запутавшаяся девочка... А теперь ее нет, и это навсегда. Я не смогу это исправить. Никто не сможет. Зато есть семнадцать человек, один из которых свел ее в могилу.
        - Логично предположить, что это был последний.
        - Для меня не очевидно то, что ты считаешь логичным.
        - И вы решили меня за это убить? Как оригинально...
        - Кто говорил о смерти? Да что ты, не надо бояться, у меня даже в мыслях такого не было. Если тебя это сильно беспокоит, могу дать честное слово, что об убийстве не может быть и речи. Нет, я не говорю, что отрицаю действенность этого метода, но не в твоем случае. Никогда не хотел тебя убить. И не убью. Даже более того, я приложу все силы, чтобы твоему телу не нанесли урон.
        - Ну конечно, я сейчас поверю и расплачусь от облегчения...
        - У меня много недостатков, признаю. Но среди них нет привычки разбрасываться словами. Мое слово - закон для всех. Включая меня самого. Ты не умрешь от моей руки, или по моему приказу, не надо в этом сомневаться.
        - И вы бы, на моем месте, поверили?
        - Тебя пальцем не тронут. Твое тело. Я так решил, а мои решения не обсуждается. Ладно, достаточно об этом. Скажи мне, как тебя зовут?
        - А вы разве не знаете?
        - И да и нет, однозначно ответить я не смогу. И сейчас ты сам поймешь, почему. Просто назови свое имя, это ведь так несложно.
        - Д... Дар... Да то за чёрт?..
        - Давай, вперед, называй, это ведь так просто.
        - Думаю, вы не увидитесь тому, что я не знаю свое имя. Только псевдоним для последнего боя в голове вертится. Чем это ваши гориллы меня обкололи?
        - Я не специалист, плохо представляю химизм процесса, так что, ответить не смогу. Знаю лишь, что использовалось несколько препаратов. Комплексно. Первые просто отключают сознание. Тебя в таком состоянии вывезли в Славию. Возможно, ты не интересуешься политическими новостями, так что, я поясню. Славия, сама по себе, своеобразная страна. Я бы даже не стал употреблять слово страна. Уместнее - территория. Слишком, скажем так, много внутренних противоречий, а внешняя политика крайне причудливая. Такое не редкость в нынешней Восточной Европе, но Славия - особый случай. У них курьез на курьезе почти во всём. Законодательное пространство, это такие джунгли, куда даже тигры-людоеды забредать боятся. Однако, знающие люди могут использовать особенности этой территории, проворачивая дела, которые нигде больше провернуть не получится. И это еще не предел, потому что существует Западная Славия - отколовшаяся в результате переворота часть молодого государства. Одиннадцать лет прошло, но до сих пор последствия сказываются. В данный момент новая страна никем не признана, и многие важные люди кровно заинтересованы
в том, чтобы этот статус держался вечно. Законы на ее территории еще более своеобразные, чем в Славии, и трактовать их можно по-разному. Однако, здесь нет разрухи, зато есть высокий уровень урбанизации при развитой промышленности. Инфраструктура на приличном уровне, в том числе связь. Качественные линии связи в сочетании с местным законодательством позволяют реализовывать сетевые проекты, которые не потерпят в других местах. Здесь над тобой провели некие манипуляции, одним из результатов которых стало появление блока на определенных воспоминаниях. Именно поэтому ты не можешь вытащить из памяти свое настоящее имя. На последнем этапе тебя ввели в подобие коматозного состояния. Детали не скажу, знаю лишь, что такое использовалось на заре создания виртуальных пространств с эффектом реальности. Технология не получила распространения ввиду сложностей с массовым использованием. К тому же, не всем она подходит, да и побочные эффекты не исключены. Тебе, к счастью, она подошла идеально. Возможно, из-за твоего опыта в киберспорте.
        - Ты что, хочешь сказать, что это вирт? - голос Дарка был полон скепсиса.
        - Именно так.
        - Бред. Я вирта насмотрелся. Самого разного. Здесь слишком реальные модели. Я бы даже сказал, что они не хуже реальных. А так не бывает.
        - Бывает Дарк, еще как бывает... Тебе доводилось слышать про Экс?
        - Навороченная игрушка для извращенцев.
        - Гм... Похоже, ты слышал об Эксе лишь краем уха.
        - Может и так. Я видел рекламу, как раз перед тем, как попал к вашим громилам. Это было похоже на рекламу порно.
        - Да, я так и понял. Увы, но ты ничего не знаешь об Эксе. Поясню: это уникальное виртуальное пространство, подобных ему больше нет. В нём одновременно реализованы два ключевых принципа, до этого нигде не использовавшиеся: непредсказуемо изменяющийся мир, управляемый искусственным интеллектом без диктата операторов и прямое использование мозговых ресурсов пользователей. Проще говоря, это виртуальное пространство, поддерживаемое усилиями искусственного интеллекта и теми миллионами пользователей, которые к нему подключены. То, что ты видишь вокруг, создается машиной и людьми. В том числе тобой и мной. Наше серое вещество дополняет несовершенную картинку, создаваемую бездушной машиной. Если где-то всплывают недочеты, мозг скрывает их от твоего сознания. Это главная причина того, что тебе всё кажется неотличимым от реального. Помимо этого применены и другие технологии, но в них Экс уже не уникален. Например, здесь реализован механизм естественной полноты ощущений. Тебе ведь это знакомо, не так ли?
        - На Арене ощущения синтетические.
        - Почему?
        - Естественные могут убить, если ограничители слетят. У них оборудование не первосортное, сбои часто дает, вот и не рискуют.
        - Вот как? Не знал. В Эксе нет синтетических аналогов ощущений, здесь всё, что ты чувствуешь, полностью реально.
        - Да, я так и понял, что извращенцы в диком восторге.
        - Не буду скрывать, что в этом ты прав. Реализовывать свои самые сокровенные, а иногда и криминальные сексуальные фантазии - такое дорого стоит. А если в процессе получаешь ощущения, неотличимые от реальных - это вообще бесценно. Однако, есть и темная сторона - это боль. Она тоже реальна.
        - Если ощущения высокоуровневые, такая игра быстро останется без игроков, - предположил Дарк.
        - Но не в этом случае. Релиз Экса состоялся недавно, а он уже в пятерке топовых игр. Экс растет, развивается, количество пользователей продолжает расти. Весь игровой мир поделен на зоны с разными степенями градации остроты ощущений: от единицы до девяти. В зонах девятого уровня пользователь ощущает лишь десять процентов от того, что ощущал бы в реале. В зонах первого уровня отличия можно и не заметить, там пятьдесят процентов.
        - То есть, половина от реальных ощущений? - спросил Дарк. - Если так, этого всё равно хватит, чтобы прикончить откатом. Не каждого, конечно и не во всех случаях, но те, у кого проблемы с болевым порогом, очень сильно рискуют.
        - Верно, - согласился Ким. - На этот случай игроки подписывают стандартный договор, в котором четко прописан отказ от всех претензий в тех случаях, когда они по своей воле заходят в опасные зоны. Для снижения риска, почти все зоны первого и второго уровней располагаются в безопасных, закрытых, или неиспользуемых локациях. То есть, в локациях, куда пользователю непросто попасть, или там есть трудности с нанесением вреда и опасностей немного. Правда, игра несовершенна, встречаются, своего рода, хаотично попадающиеся ошибочные или так задуманные локации, где можно получить пятьдесят процентов, как наслаждения, так и болевых ощущений. Но проникнуть в такие уголки непросто, как минимум, потребуется везение, отряд сильных соратников и элитный аккаунт, а стоит он столько, что далеко не каждый может себе его позволить. Но могу тебя обрадовать - ты позволил. То есть, за тебя позволили. Тебе открыт полный доступ. Куда угодно можешь попасть. И да, зона, в которой мы сейчас находимся, именно первого уровня. А еще наши специалисты управляли твоим выбором при первом подключении. Так что, извини, но для тебя
подобрали персонажа из слегка бракованной расы. Разработчики до релиза много экспериментировали, подбирали разные варианты. Этот вариант сочли неудачным, потому он остался в архиве. Но я очень сильно кое-кого попросил вытащить оттуда именно этот вариант и отряхнуть от пыли. Для моих целей он удобен. У твоего персонажа особое расовое свойство - на пятьдесят процентов усилены ощущения. То есть, там где обычный игрок получит пятьдесят процентов боли, ты заработаешь все сто. Неудивительно, что расу забраковали, ведь свойство чересчур опасное. Лишние судебные иски никому не нужны. Но ты ведь в суд не подашь, не так ли? Для тебя и еще шестнадцати пользователей мы смогли сделать исключение, подобрать персонажей именно этой расы. Сто процентов боли, это не только незаконно, но и невозможно, синт не позволит, сработает предохранитель. Но за это не переживай, мы внесли в твой синт кое-какие изменения. Из-за них в первые дни ты будешь испытывать проблемы с управляемостью игровым телом. Но поверь, это меньшая из твоих проблем. Ты сейчас плохо соображаешь, сам, вряд ли догадаешься, поэтому скажу тебе прямо: тебя
ожидает богатейшая гамма негативных ощущений. Говоря проще, тебя станут пытать. День за днем, неделя за неделей, месяц за месяцем, без перерывов.
        - Не получится, - спокойно и уверенно ответил Дарк.
        - Почему ты так считаешь?
        - Без перерывов не получится. При подключении к сети такого уровня надо заключать отдельный договор с провайдером, иначе игры не будет. Все провайдеры отслеживают показания синтов у таких пользователей. Максимум, сколько носителю синта разрешено находиться в виртуале с активными ощущениями - тридцать шесть часов. И это в какой-то богом забытой африканской стране. Обычно, дают поменьше.
        - Да, всё верно. Но ты позабыл один нюанс. Мы не в Африке, мы в Славии. В Западной Славии. Точнее, твое тело в Западной Славии. Это многое меняет, ведь здесь возможно то, что в других местах немыслимо. В процессе революционного перераспределения имущественных прав получилось так, что один из местных ключевых провайдеров сменил владельца. А новый владелец потерял возможность отслеживать он-лайн носителей синтов из-за финансово-юридических неувязок и бесконтрольной перенастройки грубо взломанного оборудования. Я это знаю точно, потому что, по странному совпадению, одна из моих компаний, владение которой я не афиширую, перекупила данного поставщика услуг связи. Это случилось сразу после гибели Милы. Я тогда подумал, что такие особенности связи могут пригодиться. Как видишь, я не прогадал. Теперь ты будешь оставаться в вирте столько, сколько потребуется для того, чтобы сделать из тебя растение. Человек - существо терпеливое, но его терпение не безгранично. Ты дойдешь до своей границы. Рано или поздно, но дойдешь. За свое тело не беспокойся, как я и обещал, о нём позаботятся. Гарантирую. В реальности
ты впал в коматозное состояние. Такое случается у киберспотсменов. Слишком частые откаты на некачественном оборудовании. Сам знаешь. Тело твое передано в местный филиал Лиги Содействия Красному Кресту. При этом от анонимных спонсоров в Лигу перевели щедрое пожертвование с условием качественно следить за новым пациентом. Не сомневайся, о твоем теле будут заботиться так, как другим и не снилось. Ты подключен к сети через новейший интерфейс, таких еще в открытой продаже нет, опытный образец. А твое тело помещено в капсулу для астронавтов. Полное жизнеобеспечение, контроль всех показателей, системный массаж, рефлексотерапия, принудительное мышечное возбуждение. В общем, всё, что возможно, включая обратную связь и резервирование каналов на случай сетевых сбоев. Тело не начнет разлагаться, терять физическую форму или атрофироваться, оно будет ждать столько, сколько потребуется.
        Дарка всё больше и больше напрягало происходящее, и он попытался зайти с другой стороны:
        - Ну хорошо, пускай будет по вашему. Пусть поедет у меня крыша от виртуальных пыток. И что дальше? Это не вернет Милу, и легче вам от этого не станет.
        - Ошибаешься, - в глазах мужчины впервые мелькнуло подобие эмоции: что-то неуловимо-зверское, волчье во взгляде. - Ты не забыл, что ты один из семнадцати? Некоторые твои предшественники оказались слабыми. Им хватило несколько дней, чтобы дойти до границы. До той самой границы. Когда очередной превращался в овощ с опустошенными мозгами, я начинал чувствовать часть себя. Потерянную часть. Кусочек за кусочком собирал себя, как целое, глядя в обезумевшие глаза этих мерзавцев. В их глазах осталась лишь боль. Бесконечная боль. И больше ничего. Мне надо закончить начатое, собрать все семнадцать частей. А, значит, я должен сломать тебя и остальных. Так что, добро пожаловать в Экс. В мир, где возможно абсолютно всё. И где твоя личность скоро растворится в цифровом шуме. Наверное, тебе эта новость не понравится, так что, перед тем как оставить тебя на попечение Паука, я еще раз дам гарантию безопасности. Обещаю, что всё будет хорошо. Как бы долго ты не продержался, не переживай за тело. Я не собирался и не собираюсь уничтожать тебя, мое слово нерушимо. Конечно, я говорю лишь про физическую оболочку. Сам
понимаешь, за твой внутренний мир поручиться не смогу.
        Дарк ухмыльнулся:
        - В таком случае, я с вами попрощаюсь. Извините, но мне пора в реал.
        - А тебе известно, что срок в тридцать шесть часов установлен не случайно? Что пара суток пребывания в виртуале такого типа может тебя убить, при неконтролируемом выходе? Фигурально выражаясь, часть твоего мозга уже привыкла к Эксу, срослась с ним. Резкий выход ее, как бы, оторвет. Процедура отключения от сервиса должна проводиться поэтапно, под контролем медиков.
        - Я всё же рискну.
        - Ну что ж... попробуй нажать кнопку "Выход". Порадуй меня напоследок. Или удиви.
        Губы Кима растянулись в улыбке, почти неотличимой от волчьего оскала.

        Глава 4
        В паутине Паука

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Откат - самое опасное, что может угрожать виртуальному бойцу. Но не все знают про то, что есть еще и предоткатное состояние. Оно не настолько опасно, но тоже не подарок.
        Паук умел удерживать в нём свою жертву невыносимо долго. Уже спустя пять минут Дарк орал недорезанной свиньей, даже не пытаясь сдержаться. Спустя час, или около того, крики переставали вырываться из надорванной глотки, он лишь тяжело дышал, сипел да стонал. А изощренный садист терзал и терзал его тело, всё новыми и новыми способами. Должно быть, проштудировал всю доступную литературу по палаческому ремеслу, ведь некоторые вещи просто нереально выдумать самостоятельно, к ним должна приводить долгая эволюция пыток.
        - Ну? Чего глазенки-то прикрыл? Не бойся, я тебе их выжигать не стану. Сегодня не стану. Выходной у твоих глазенок сегодня. Повезло им, хе-хе. Не хочешь по-хорошему открыть? Тебе помочь? Смотри, я это запросто, веки отрезать недолго, а отрастут они не быстро.
        Решив, что такая помощь ему не требуется, Дарк подчинился, открыл глаза. И не увидел ничего нового. Всё то же похожее на подвал убогое помещение. По стенам развешаны различные инструменты понятного назначения, сбоку от низкой двери источает угольную вонь жестяная жаровня, посредине располагается главный предмет обстановки - массивный гибрид кресла и стола. Как угодно палачу, так эта штука поворачивается и раскладывается. Удобно, если приходится применять разнообразные средства истязания.
        Сам палач оправдывал свое прозвище. Туловище тщедушное, короткое до такой степени, что кажется обрубленным. Из него под неправдоподобными углами вырастают четыре тонкие конечности. Причем, верхняя пара по длине если и уступает нижней, то ненамного. Непомерно огромная шарообразная голова, без единого волоска и с лицом, олицетворяющим все пороки человечества, довершает на редкость омерзительный облик. Одно лишь созерцание эдакого убожества, само по себе - та еще пытка.
        Эх... если бы всё ограничивалось только созерцанием...
        - Решил вот тебе ногти подстричь. Ты ведь не откажешься от моих услуг?
        Голос Паука, как всегда, радостный, с издевательскими нотками. Эта тварь в диком восторге от происходящего. Мало ему физических мук, так еще и словами провоцирует, на разговоры развести пытается. В самом начале Дарк на это клюнул, надеясь в ходе беседы вытянуть полезную информацию, но вскоре зарекся рот открывать. Бессмысленно, лишь на руку мучителю играет, позволяя морально себя добивать.
        - Молчание - знак согласия. Значит, так и быть, уговорил. Ты уж не обессудь, если слишком коротко подстригу. Вообще-то, мужикам такое идет, но ты даже представить не можешь, насколько коротко я их тебе подстригу на этот раз. Такого с тобой еще не бывало, можешь заранее начинать радоваться. Предвкушать новое. Понимаешь меня? Новые ощущения, и всё такое. Да еще и бесплатно, это ж праздник какой-то. И какую руку нам осчастливить первой? Может левую? Да, точно - левую. Ты ведь не левша, получается, она у тебя вечно обделенная. А вот и клещи разогрелись, можно начинать.
        На первом ногте Дарк захрипел, крики давно уже не могли вырываться из горла. На втором издал аналогичные звуки.
        А вот на третьем случилось нечто новое.

        Вы получаете +1 к терпению. Навык терпение достиг шестого уровня.

        Что за надпись промелькнула перед глазами? Почему она выглядит знакомо? Ба, да это ведь системный лог - обычное дело для виртуальной реальности. В играх подобного рода, с развитием персонажа, опыта у Дарка нет, но наслышан. Получается, здесь, если тебя пытают, прокачивается одна из характеристик, под названием терпение. То, что взятие предыдущих ее уровней он не заметил, можно легко объяснить невменяемым состоянием, в коем пребывает большую часть суток.
        Но как Дарк мог пропустить такое заметное событие целых пять раз?! Нет, не верится в столь печальную невнимательность. Но если вспомнить разговор с Кимом, тот что-то говорил о вмешательстве в работу синта. Искусственная структура в затылочной части мозга, получить ее может любой четырнадцатилетний подросток, если при медицинском обследовании не обнаружатся редко встречающиеся противопоказания. Процедура простая: тебе делают серию уколов, попавшие в кровь наниты мигрируют в заданные участки, где объединяются с нейронами и друг с дружкой.
        Над синтом этим уродам пришлось здорово поработать, даже с учетом ненормальности здешнего провайдера. В том числе, возможно, заблокировали возможность получения системных сообщений. Но этим придуркам невдомек, что виртуальным бойцам приходится обкалываться чуть ли не каждый день, смягчая последствия частых откатов. В организме Дарка в любой момент хватает свободных нанитов, возможно, они, подчиняясь программе, сумели отремонтировать свежие повреждения синта полностью, или частично. И теперь получается читать надписи, говорящие о повышении его терпения.
        Пожалуй, это самое терпение Дарку предопределено прокачать до запредельно заоблачных высот. Если, конечно, ничего не поменяется. По чужой воле поменяется, а не по своей. Ну а что может поменять человек, которого шестнадцать часов в сутки жгут, хлещут кнутом, режут, колют, засыпают в раны соль и обмывают их уксусом? Даже сокращенный перечень жестоких проделок Паука займет не один десяток листов мелко исписанного текста. Тело удерживается хитроумной системой оков, нечего и мечтать из них вырваться.
        Пленник полностью беспомощен, разве что плюнуть в рожу способен, да и то изредка. Но толку с тех плевков? На плевки мучитель даже не обижается, только ехидно посмеивается.
        Происходи дело в реале, положение придется признать безвыходным. Но ведь это виртуальность, здесь не обязательно иметь свободные руки, здесь обязаны присутствовать неосязаемые способы взаимодействия с окружением. Различные чаты, игровые умения, возможности связи с администрацией и самое главное - кнопка выхода. Нажав ее, Дарк, конечно, рискует попасть под самый суровый откат в истории синт-индустрии, но он сделает это не колеблясь.
        Да он на всё согласен, лишь бы свалить куда угодно из этого милого подвальчика.
        Пусть даже на тот свет.
        Но как до всего этого добраться, если тебе даже думать не позволяют? Неимоверно тяжело прилагать интеллектуальные усилия в тот момент, когда с тебя сдирают кожу раскаленными щипцами. По окончании рабочего дня Паук уходит, оставляя Дарка до утра. А тот даже поспать нормально не может, слишком много боли в истерзанном теле, и слишком неудобно оно располагается. Да и кавардак в голове. Страдает в полузабытье - бледном подобии сна, без связных мыслей и потерявшись во времени. Вялые попытки разобраться с игровыми возможностями результат не принесли.
        Отклика нет. Синт поврежден, его возможности ограничены, связи с игровым интерфейсом нет, или она сильно затруднена.
        Ким - отец Милы, знал, о чём говорил, обещая уничтожить личность Дарка. Тот уже конкретно поплыл, не способен ни на чём сосредоточиться, отупел, стремительно деградирует. Если вначале это можно было списать на последствия незаконной загрузки в вирт, когда применяли сильнодействующие препараты и грубо вмешивались в работу синта, то затем действие химии должно сойти на нет. Однако, ясность в мыслях так и не наступила.
        И не наступит. Дальше будет становиться всё хуже и хуже.
        И так до конца.
        До обещанного Кимом состояния овоща.
        У каждого есть свой предел, и Дарк сейчас движется к своему с пугающей скоростью. Богатый опыт боев приучил к боли, но, что бы ни уверяли организаторы в своей дешевой рекламе, сто процентов он не испытывал никогда. Синт такое не позволит, да и провайдеры обязаны следить. К тому же некачественный софт для подпольных арен не позволяет получать полную реалистичность ощущений. Серьезные разработки владельцы себе позволить не могут, там девятизначные цифры расходов. А если память не изменяет, в случаях с мега-мирами вроде Экса порядки уже десятизначные.
        Если синт и правда пошел на поправку, есть шанс, что процесс восстановления не завершится на показе логов. Глядишь, и другие функции заработают. А это шанс - способ выкрутиться.
        Но что случится быстрее: синт регенерирует, или Дарк свихнется?
        Самый важный вопрос...

        Глава 5
        Расовое умение

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Внимание! Вы не выбрали имя в отведенный вам трехдневный срок! У вас был заблокирован доступ к интерфейсу. Чтобы открыть доступ к интерфейсу, выберите игровое имя.

        А это еще что такое? Спину терзают раскаленным железом, боль несусветная, мысли, и без того путанные, совсем никуда не годятся, обдумать увиденное не получается. Очень непросто страдать под пытками и одновременно пытаться добраться до интерфейса, чтобы обрести управление над игровыми возможностями. Дарк старается изо всех оставшихся сил, но пока что успехи не впечатляют.
        И что это тут про интерфейс сказано?
        Чёртов Паук! Урод! Козел! Тварь тупая! Подари хотя бы минуту отдыха, дай понять, что игровая система хочет от Дарка!
        Имя? Зачем ему имя? И что за трехдневный срок? Постойте... Это, получается, синт не имеет отношения к недоступности интерфейса?!
        Да твою же мать, как просто ларчик открывался!
        Эти конченные мрази, создавая персонажа, запрограммировали одурманенного Дарка не выбирать при этом имя. А потом подержали в отключке семьдесят два часа. Срок вышел, игра автоматически заблокировала некоторые возможности, настойчиво требуя назвать себя при любой попытке вернуть доступ. Учитывая то, что запросы не отображались, требовать она могла до бесконечности.
        Надо признать, что люди Кима выкрутились изящно.
        Но ничего, Дарк еще не настолько отупел от пыток, чтобы тормозить в такой малости. Игре требуется имя? Да пожалуйста, он даже выдумывать ничего не станет.

        Внимание! Вы выбрали имя. Доступ к интерфейсу разблокирован. Ознакомьтесь с ключевой информацией по вашему персонажу.
        Имя - Дарк. Короткое и темное, как удар кинжала из сумрака.
        Раса - эртанец. Одна из давно забытых богами рас, не определившаяся с выбором и прозябавшая между светом и тьмой.
        Особое расовое свойство - усиление ощущений на 50%. Если эртанец страдает, он страдает так, как не страдает никто.
        Особое расовое умение - Лавина Ощущений. Умение активное. При активации умения ощущения усиливаются на 100%. Затраты магической энергии: 50 единиц. Время действия: 30 секунд. Перезарядка: 1 час.

        Несмотря на неописуемое состояние, в котором лишь редкие проблески сознательных мыслей получалось направить на изучение открывшейся информации, Дарк выискал в себе резервы ухмыльнуться. Ким и правда с этой расой не прогадал. Она полностью бесполезна для игроков, ее предназначение - страдать от боли. От такой боли, которая, возможно, не доступна более никому во вселенной Экса.
        И что теперь прикажете делать? Попытки зарыться поглубже в интерфейс не привели к ожидаемому результату. В нём напрочь отсутствовал блок настроек с вожделенной кнопкой "выход". Имелись чаты, но не имелось возможности обратиться к администрации. Или из игрового пространства это сделать невозможно, или надо знать ник сотрудника, для открытия диалога с ним.
        А это что такое? Еще одно активное умение - "Создать точку воскрешения". Сжигает половину текущего запаса магической энергии, откат десять часов. А, понятно, это, если помрешь игровой смертью, возродишься на такой точке. Так как, создать ее удаленно невозможно, толку от такой возможности нет.
        Чёрт! Да всё, на что он способен, это раз в час усиливать болевые ощущения в два раза на тридцать секунд. Какой смысл такое устраивать, если он и так на грани жизни и смерти болтается? Пауку уже не раз приходилось спешно вызывать угрюмого парня в ниспадающей до пола малиновой хламиде. Тот, ни слова ни говоря, взмахом посоха налагал на Дарка исцеляющее заклинание, после чего пытка начиналась по новой. Не будь здесь такого игрового ухищрения, садист давно бы спровадил жертву на тот свет одной лишь болью, терзающей измученное тело.
        Стоп! Что это было?! Мысль... какая-то мысль промелькнула. Потрясающе здравая мысль.
        Или безумная.
        - Эх, угольки не вовремя остыли, - привычно издеваясь, сокрушенно прогудел Паук. - Ты подожди, паренек, не уходи никуда, я сейчас новых поднесу. Будет немножко больно, но ты не обижайся, я же не со зла. Просто работенка у меня такая.
        При намеке палача о новой порции боли Дарк, наконец, ухватился за ускользающую мысль.
        Боль - вот что ему требуется.
        Боль - это не только страдание, боль - это выход.
        Долгожданное избавление.
        Что случится, если в предоткатном состоянии усилить болевые ощущения в два раза? Да всё, что угодно: от полного отключения сознания, до зависания синта, или даже гибели. Ведь тело крепко привязано к игровому аватару: ощущения получаешь в виртуале, но они неотличимы от реальных. Говорят, если человеку, пребывающему под гипнозом, внушить, что к нему прикасаются не карандашом, а сигарой тлеющей, у него на коже появится ожог. Вот и здесь что-то в таком роде реализовано.
        Если Дарк умрет - не беда. Лучше вот так отмучаться, в один миг, чем по капле в невыносимых муках терять личность.
        - А вот и угольки подоспели, - издевательски сообщил Паук, после чего спина чуть не взорвалась от вспышки невыносимой боли.
        Невыносимой? Как бы ни так, невыносимой она станет сейчас.
        По воле Дарка.
        Скрежеща зубами, он кое-как перетащил иконку умения на боевую панель и активировал мысленным нажатием.
        Да уж. Что касается невыносимости, Дарк оказался прав на все сто. Боль навалились с такой лютой силой, что сознание отключилось в тот же миг.

***

        Получен негативный эффект - беспамятство. До выхода из состояния беспамятства осталось 60 секунд.

        Что это значит?
        Ну... в первую очередь, это значит, что Дарк всё еще жив. Во вторую - надо ждать отведенные секунды, потому что ничего больше игровая механика ему не оставила. Увы, но доступа к интерфейсу в состоянии беспамятства или нет, или неизвестен способ его активации.
        Смоченная водой губка прошлась по губам, после чего Паук покачал головой и почти нормальным голосом заговорил:
        - Что-то ты, парнишка, совсем духом упал. Заставил меня за магом бегать. Подлечили мы тебя, чуток, больше нас так не пугай. Дам тебе часок отдыха, чтобы силенок набраться. А потом опять приду. Ты ведь не обижаешься? Работа у меня такая, приходить к тебе каждый день. Поначалу ты добротно держался, получше остальных, но сейчас как-то резко скис. Первый раз вижу, чтобы вот так отрубались на ровном месте. Только-только спинку тебе греть начал, и вдруг такая беда. Давай, собирайся с силенками, не надо больше так делать, не то огорчусь. А огорчать меня - нехорошо. Мои огорчения, это твои горькие слёзки.
        Дверь за издевающимся извергом с грохотом закрылась. Дарк, наконец, остался в одиночестве. Но сказать, что стало лучше, нельзя. Он всё в том же пыточном узилище, руки, ноги, туловище в талии и даже шея - в стальных оковах. Снять их невозможно, а единственное доступное игровое умение разряжено.
        Он полностью беспомощен.
        И что дальше? Дальше намечаются кое-какие перспективы. Едва не угробив себя усилением боли в два раза, он выгадал лечение и передышку. Короткую, но оно того стоило.
        Дарк впервые принудил Паука играть по своим правилам. Заставил палача сделать то, что тот не планировал.
        Нагнул систему, которая должна его сломать.
        Так себе, нагнул, если говорить откровенно: исподтишка и слабо, никто даже не понял, что случилось. Но это лучше, чем ничего.
        Через час Дарк проделает такой трюк снова. Выбьет себе еще одну передышку.
        Или выжжет мозги.

        Глава 6
        Технические проблемы

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        - Да что ж такое-то, совсем у нас с тобой денёк не задался. Парнишка, хватит уже мне тут обмороки устраивать, не то господин Ким будет тобой недоволен. И мной, кстати, тоже. А недовольный господин Ким, это нехорошо. Это даже похуже, чем огорченный я. Полежи полчасика, маленько дух переведи, тебе это надо. Но потом придется усиленно поработать, нам ведь надо нагонять упущенное. Ну, чего молчишь? Может тебе пивка принести? Или эля? Я добрый сегодня, волнуюсь за тебя, ты же видишь. Не хочешь отвечать? Ну тогда я не через полчаса вернусь, а пораньше. Ты ведь рад мне будешь? Правда? Ты не скучай, я быстренько обернусь, не успеешь соскучиться, а я уже тут... с углями свежими.
        Дверь за извергом закрылась уже в шестой раз. Именно столько активаций на счету единственного умения Дарка. Самому не верится, что до сих пор жив, но так и есть: измученный до последней степени, однако держится. Не исключено, что на каждом пике боли мозг теряет часть прочности. Слишком она невыносима даже для бывалого кибербойца. Если это так, сжигая центральную нервную систему по кусочку, рано или поздно убьешь себя.
        Реальной смертью убьешь, а не игровой.
        Эх, как же неохота умирать... Маг с исцеляющим посохом не только ранения лечил, он еще и снимал значительную часть болевых ощущений. Дарк сейчас почти блаженствовал. В таком состоянии невольно стремишься отсрочить час гибели, как можно дальше.
        Он ведь так молод. Он жизни не видел. А теперь, без вины виноватый, вынужден убивать сам себя.
        Врагу такое не пожелаешь...
        Ничего, стоит вернуться Пауку, и сразу же захочется помереть. Ублюдок умеет мотивировать так, что сам себе готов глотку перегрызть.
        Затхлый воздух, пропитанный смрадом горелой плоти, застарелого пота и миазмами от дурного угля из жаровни, пришел в движение. Дарк не успел удивиться невесть откуда взявшемуся хорошо ощутимому сквозняку, как ярко сверкнуло, от пола до потолка взметнулся широченный столб ослепительного света. Из него шагнул высокий идеально сложенный мужчина с лицом херувима и в сложно устроенном белоснежном одеянии, которое казалось его второй кожей.
        Бесстрастно уставившись в глаза Дарка, незнакомец монотонно заговорил лишенным даже намека на эмоции голосом:
        - Приветствую вас, пользователь Дарк. Я автономный бот для внештатных ситуаций, ко мне можно обращаться Аварийщик Двадцать Пять, или просто Аварийщик. Приношу глубочайшие извинения за вмешательство в ваш игровой процесс. Я вынужден был к этому прибегнуть, потому что ваши показания значительно отклонились от стандартных. Вы уже одиннадцать дней не меняете свои координаты. У вас недопустимо высокий онлайн. И у вас недопустимо высокие уровни ощущений. Система зафиксировала шесть пиков, значительно превышающие все игровые рекорды в этой сфере. Пользователь Дарк, вы всем довольны?
        - Я разве похож на довольного человека?
        - Просто ответьте на мой вопрос.
        - Нет, я доволен не всем.
        - Что с вами случилось?
        - Ты не поймешь. Мне нужен человек.
        - Попробуйте сформулировать вашу проблему так, чтобы я вас понял. На что жалуетесь?
        - Разве не видишь, мне обрезание криво сделали. Можно связаться с администратором?
        - Я могу решить любую проблему, связанную с выходом за стандартный игровой процесс, без участия человека. Что с вами? Вы застряли в текстурах баговой локации?
        - А по мне разве не заметно, что я застрял? Свяжи со мной живого человека. Не бота, а человека. Мне нужен администратор. Очень сильно нужен.
        - Сожалею, но для вашего текущего уровня допуска такая возможность в игре не предусмотрена. Администрация проекта только в критических случаях действует непосредственно в Эксе. Но вы можете выйти в оф-лайн и написать заявку с баг-рапортом. Ее рассмотрят в кратчайший срок и сбросят в систему командную директиву с решением по вашему случаю.
        - Я не могу выйти в оф-лайн.
        - Воспользуйтесь кнопкой "выход".
        - Она не работает здесь, - соврал Дарк, прекрасно понимая, что отпускать бота нельзя ни в коем случае.
        Этот тупой кусок программного кода должен сам ему помочь, здесь и сейчас, а не отправлять в реал строчить заявки.
        - Кнопка "выход" активна на всех локациях, - настаивал на своём бот. - Она неотъемлемый элемент игрового интерфейса и располагается в главном меню отдельной строкой.
        - Но здесь с ней что-то не так, - Дарк отчаянно гнул свою линию. - Когда смогу выйти из игры, подробно опишу проблему в заявке. Но чтобы выйти, мне, для начала, надо как-то выбраться из этой локации. Или я и дальше останусь здесь. Так и буду продолжать страдать. Представляешь, что случится, если я тут умру от боли? Вы все по полной отхватите. Это ведь непоправимый ущерб для репутации Экса. Просто вытащи меня отсюда, и я сразу же займусь заявкой.
        Бот секунд пять безмолвствовал, затем заговорил:
        - Существует единичный прецедент, зафиксированный на стадии альфа-разработки. Принято решение использовать аварийную процедуру для вашего случая. Согласно процедуре, в ваш инвентарь помещен уникальный свиток случайного одноразового телепорта для вашей расы. Его нельзя выбросить или продать, если его не использовать, он исчезнет через час. Для использования, вы можете разорвать его вручную, или активировать непосредственно в инвентаре, после чего немедленно окажетесь на случайной локации своей расы. Еще раз приношу глубочайшие извинения за вмешательство в ваш игровой процесс.
        Произнеся последнее слово, бот развернулся, шагнул в световую колонну, после чего та рывком ушла в потолок, исчезнув без следа, вместе со сквозняком.
        А Дарк, безумно усмехаясь, разобрался с инвентарем, но активировать свиток не стал.
        Он принялся ждать.
        Ждать возвращения Паука.

***

        - Не сильно по мне соскучился? - тон мучителя, по обыкновению, был стандартно-издевательским.
        - Ты не поверишь, но да, искренне скучал.
        - Почему же не поверю? Еще как поверю. И не такое случается. Вроде Стокгольмского синдрома. Не знаю, как точно называется. Это когда жертвы начинают любить палача.
        - Нет, Паук, я не ты, я мужиками не интересуюсь.
        - Давай поспорим, что через пять минут ты начнешь мне в любви признаваться?
        - Не, этот спор ты проиграешь. Без шансов. Так неинтересно.
        - Да неужели? Вижу, отдых парнишке на пользу пошел. Осмелел, бойким на язык стал. Вот с языка я и начну. То есть, продолжу. Ты ведь не возражаешь?
        - Не продолжишь, Паук... нихрена ты уже не продолжишь. Я еле дотерпел, но тебя дождался. И знаешь, зачем я тебя ждал?
        - Парнишка, а что тебе еще остается? Какая альтернатива? Только ждать и остается. Вот ты и ждешь.
        - Ошибаешься. Выбор у меня есть. Я ждал тебя, чтобы кое-что сказать.
        - Ну говори, пока язык цел. Повесели меня.
        - Когда-нибудь я тебя найду. Реально найду. Где бы ты ни был, однажды я окажусь у тебя за спиной. Почаще оглядывайся, и однажды ты снова меня увидишь. Когда обернешься.
        С этими словами Дарк активировал иконку свитка телепорта, сиротливо белеющую в скромном и чистом меню инвентаря.

        Глава 7
        Ничего не понятно

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Вы использовали свиток телепорта. Вы покинули локацию Агдайская Гряда. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Забытая всеми земля, территория страданий, отданная праху.

        Тело, привыкшее к горизонтальному, или близкому к нему положению, не удержалось. Ноги подогнулись, Дарк завалился лицом вперед, шумно ломая ветки каких-то уродливых кустов. Колючки при этом впились в нескольких местах, жестоко обдирая кожу.

        Получен урон - 2 единицы.

        Лежа на земле, Дарк тупо удивился тому, что такой лог видит впервые. Паук ему куда больше вреда наносил, чем эти несерьезные иголки, но почему-то без надписей обходилось. Или там какие-то особенности срабатывали? А может синт, пережив последние новости, восстановился еще больше?
        Неизвестно, да и неважно.
        С трудом присев, скрестил ноги и завертел головой, пытаясь понять, куда его занесло. Ничего не разглядел, кроме всё тех же почти засохших кустов, обступивших лишенный растительности пятачок со всех сторон. В паре мест невдалеке за ними проглядывали корявые верхушки деревьев, листвы на их ветках или не было, или почти не было. Небо затянуто низкой пеленой свинцовых туч, по хилой освещенности понятно, что сейчас или поздний вечер, или раннее утро. Из одежды на Дарке только набедренная повязка из серой ткани. Одежды явно недостаточно, тело успело покрыться "гусиной кожей".
        Прохладно тут. И ничего не понятно.
        С чего же начинать? Побег спонтанен, совершенно непродуман, в измученной голове тот еще кавардак, но четко бьется ключевая мысль, диктуя поступать, как угодно, лишь бы не случилось самое страшное.
        Лишь бы не вернуться к Пауку.
        Могут ли Дарка сейчас найти люди Кима? Да кто же это знает...
        Зато он точно знает, что в проектах такого рода создатели предусмотрели множество разнообразных опасностей для игроков. Неизвестно, куда его занесло, информации полный ноль. Возможно, это место лишь выглядит тихим и укромным, а на самом деле здесь и пяти минут не проживешь. А что случится, если Дарк погибнет? Правильно - он окажется там, где люди Кима, управляя его нейромоторикой через залитый убойной химией и грубо взломанный синт, создали точку воскрешения для своего пленника.
        И где же располагается эта точка? Как это узнать?
        Да о чём он, вообще, думает! Вот ведь баран тупорылый! Даже последнему недоумку понятно, что точку воскрешения они устроили там, откуда Дарк без промедлений попадёт в провонявшую углём и жженым мясом каморку. И там его встретит ухмылка Паука и его инструменты, а не прекрасные девушки и заставленный изысканными яствами стол.
        Присев на колено, Дарк, не представляя точно, что надо делать, тупо уставился под ближайший куст и активировал свое второе умение.

        Ошибка! Нельзя создать точку воскрешения в этом месте.

        Чёрт!
        Перевел взгляд под другой куст, повторил активацию.

        Ошибка! Нельзя создать точку воскрешения в этом месте.

        А где можно? Игра издевается, что ли? Что за издевающиеся гады ее создали? Ничего не понять.
        Насчет гадов Дарк, возможно, погорячился, потому что после третьей попытки, система сочла, что упорному барану надо разъяснить очевидную вещь, и выскочил куда более информативный лог.

        Ошибка! Нельзя создать точку воскрешения в этом месте. У вас три неудачные попытки за одну минуту. Возможно, вам стоит сменить локацию. Вы должны выбрать объект, выделяющейся из общего фона локации. Лучше всего для этой цели подходят отдельно располагающиеся живописные объекты: скалы оригинальной формы, древние руины, оставленные ледниками огромные валуны, затянутые мхом надгробия давно забытых героев, пни от исполинских деревьев и прочие заметные объекты.

        Спасибо, вот теперь что-то начало проясняться. Оказывается, устроить себе укромное местечко для возрождение здесь не получится. Все кусты один на другой похожи - уныло-уродливы. Надо отыскать что-то, резко отличающееся от этого скучного фона.
        Ага. Ну да. Встать и отправиться на поиски. А потом угодить в пасть какому-нибудь чудовищу, после чего в один миг оказаться там, куда Дарку возвращаться не хочется.
        Словами не передать, до чего не хочется.
        Значит, придется искать осторожно. Максимально осторожно. Дарк даже встать не рискнет, он будет ползать среди этих кустов, как червяк, замирая при любом намеке на подозрительные звуки.
        Что там, в просвете виднеется? Похоже на камень, выглядывающий из земли. Сгодится для точки воскрешения?
        Надо проверить.

        Глава 8
        "Стоунхендж"

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Камень оказался не камнем, а изгибом корневища. Увы - на роль точки воскрешения не подошел. Живописные пни не подворачивались, поваленное дерево встретилось лишь одно, с ним номер тоже не удался.
        Сумрак потихоньку сгущался. Видимость от этого не улучшалась, среди кустов обзор становился совсем уж никудышным. Дарк уже почти смирился с тем, что ему здесь часами ползать придется, как вдруг, в одном из просветов, высмотрел, что над зарослями вздымается плоская вершина скалы. Откуда она взялась в месте, где он до сих пор ни одного камешка не нашел?
        Откуда-откуда... непонятно откуда.
        Пусть всё и выглядит предельно реальным, но это всего лишь игра, здесь, должно быть, всяческие нестыковки в порядке вещей.
        Не забывая об осторожности, начал продвигаться от куста к кусту. Неторопливо, с частыми остановками, во время которых напрягал уши. Потому, на преодоление сотни шагов ушло не меньше пяти минут. Заросли впереди поредели, показалось открытое пространство, размерами с баскетбольную площадку. По его периметру вздымалось двенадцать грубо обработанных каменных блоков, разделенных на шесть пар. Над каждой парой, будто перекладины, покоились плоские глыбы. Именно одну из них Дарк и заметил издали, ошибочно приняв за верхушку естественной скалы.
        Местный Стоунхендж? Похоже на то. Размеры, конечно, куда скромнее, но камни выглядят солидно, уж точно не меньше нескольких тонн в каждом. Сооружение давно заброшено, поросло карликовым кустарником, понизу всё грязно-зеленое из-за толстого слоя мха. Сгодится на роль древних руин, о которых говорится в подсказках?
        Надо проверить.
        Заросли впереди не казались перспективными для того, кто предпочитает не афишировать свое присутствие, поэтому выбираться из кустов Дарк не торопился. Выждал несколько минут и лишь убедившись, что ничего не видно и не слышно, направился к ближайшему каменному колоссу.
        Если уж этот не подойдет на роль точки воскрешения, придется искать что-то, не уступающее в величественности пирамиде Хеопса.
        Дарку три шага оставалось пройти, как вдруг моховой покров слева от камня зашевелился, прорвался в нескольких местах, и из-под него с костяным перестуком и металлическим перезвоном выбрался скелет в рассыпающихся от ветхости латах. В глазницах ходячего кошмара мерцало зеленое пламя, а мертвая рука сжимала длинный ржавый меч.
        Дарк не стал хвататься за сердце, или с визгом звать мамочку. Преодолевать оставшиеся три шага, чтобы привязаться к месту, где подо мхом водятся вооруженные скелеты, он тоже не стал. Мгновенно всё осознав, развернулся и со всей дури метнулся прочь, логично предположив, что созданная разработчиком-некрофилом кошмарная тварь должна проигрывать в скорости из-за доспехов и тяжелого на вид меча.
        Да хрен там, а не логика. Дарк промчался не одну сотню метров, но стук и лязг позади не затихали, а наоборот, усиливались. Бежать быстрее не получалось, мешали проклятые кусты и подворачивающиеся под ноги трухлявые древесные стволы, коих по пути оказалось чересчур много. Он пару раз грохнулся, прокатившись кубарем и отбивая бока, а вот преследователь пёр напролом, не испытывая ни малейших неудобств. Должно быть, обладал ночным зрением, вот и не спотыкается.
        Спустя еще несколько минут Дарк с ужасом осознал, что вот-вот и свалится без сил. Или одиннадцать дней пыток сказывались, или реальная физическая форма здесь не имеет значения, но он сдает ненормально быстро.
        Впереди из мрака поднялась стена непролазных кустов. Чувствуя, как к затылку уже примеряется острие ржавого меча, в отчаянии рванул через них, ломая ветви и раздирая колючками тело.

        Получен урон - 1 единица.

        Да плевать!
        Есть! Он прорвался! Непонятно, что открылось за кустами, но, похоже, непреодолимых преград дальше нет.
        В следующий миг земля ушла из-под ног, и тело Дарка закружилось в неконтролируемом падении. Он попытался сгруппироваться, отчетливо понимая, что это вряд ли поможет ему избежать урона, в сравнении с которым повреждения от колючек выглядят смехотворными.
        Удар вышел страшным и по силе, и по болевым ощущениям. Тело, угодив на какой-то крайне неровный склон, прокатилось несколько метров, прежде чем врезалось боком во что-то твердое и угловатое.

        Получен урон - 124 единицы. Получен критический урон - перелом ноги. Получен критический урон - перелом двух ребер.

        Да твою же мать! И как теперь прикажете спасаться?!
        Дарк, сдерживая рвущийся крик, сжал зубы, скрутился калачиком и замер, стараясь дышать, как можно тише. А что ему еще остается? Только надеяться, что скелет потеряет его из виду и сочтет разбившимся.
        Где-то наверху лязгнул металл, затем послышался шум осыпающихся камешков. Очень похоже, что кто-то спускается.
        Известно - кто.
        Тут уж Дарк и вовсе дышать перестал. Только уши напрягал, прислушиваясь к действиям нездорово-бодрого покойника. Тот бродил кругами, выдавая себя всё теми же зловещими звуками: костяным перестуком и металлическим перезвоном.
        Спустя несколько минут во мраке послышалось нечто новое. Непонятное. Будто кто-то с силой колотит камнем о камень, делая это с частотой ударов копыт скачущей лошади. А затем в воцарившемся вокруг непроглядном мраке мигнул огонек, начал разгораться, резко дернулся вверх. И вот уже метрах в тридцати из тьмы проявился знакомый скелет. Только теперь у него заняты обе руки: в одной сжимает ржавый меч, в другой огромный факел, освещающий всё вокруг на несколько шагов.
        Да уж - не повезло, мертвец оказался продуманным и умеющим обращаться с огнивом.
        И Дарк, перестав делать вид, что его здесь нет, приподнялся на три конечности и волоча за собой четвертую, рванул прямиком к костяной твари.
        В высшей степени идиотский поступок, но только на первый взгляд. Потому как, на фоне освещенной факелом мрачной фигуры, Дарк разглядел то, что может вытащить его из этой внешне безнадежной ситуации.
        Огромный камень. Один из многих камней, но резко выделяющийся размерами и почти идеально правильной формой. Он походит на половинку здоровенного мяча, уложенную срезом на землю. Возможно, над ним поработали инструменты камнетеса, и он сойдет на роль древних руин. А если нет, то у него не отнять приметность.
        Резко выделяется на фоне прочего.
        Именно это Дарку и требуется.
        Скелет, должно быть, болезненный скрежет зубов расслышал. Рванул навстречу с дивной быстротой, будто таракан, улепетывающий от занесенного над ним ботинка.
        Кто успеет быстрее? Дарку надо всего лишь несколько шагов преодолеть, но он покалечен, вымотан физически и морально. Скелет жив здоров, если такое можно сказать о создании, чьи мягкие ткани давно сгнили. Он быстр и явно не страдает от упадка сил.
        Дарк, чуть ли не прыгая вперед, вытянул руки и заорал от боли, вспыхнувшей в сломанной ноге, некстати стукнувшейся о твердое. Но своего добился, ладонь легла на закругленную поверхность камня.

        Вы действительно хотите создать точку воскрешения в этом месте? Внимание! Ваша текущая точка привязки станет недоступной спустя тридцать три часа после этого. Да или нет?

        - Да!!! - заорал Дарк, одновременно мысленно ткнув эту команду в диалоге.
        Ну что за уроды создали Экс! В такой момент затягивать время - преступление!
        Над головой зашумел воздух, рассекаемый ржавым клинком.

        Глава 9
        Узник точки воскрешения

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Дарк уставился на цифры обратного отсчета, будто кролик на подползающего удава. Он знал, он прекрасно знал, что последует дальше. И никак не мог на это повлиять.

        Вы воскресли!

        Да чтоб вас!
        Или мрак совсем уж чернильный, или глаза в первые секунды после воскрешения ничего не видят - неизвестно. Просто, Дарк ощутил, что вновь обрел тело, успел расслышать до отвращения знакомый шум рассекаемого сталью воздуха. После чего шея дернулась, а от боли в глазах потемнело еще больше, хотя, только что, это казалось невозможным.

        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Мрак, краткий миг ощущения, что ты больше не бесплотный дух, а затем всё тот же жуткий свист меча.
        И так раз за разом, на протяжении часов, а может и суток. Тяжело не потеряться во времени, когда тебя убивают снова и снова, не давая даже краткой передышки.
        Скелет, будь он трижды проклят, поселился возле камня, превращенного в точку воскрешения и развлекается вовсю. Ну да, почему бы и нет, ведь это куда веселее, чем под сырым мхом лежать.
        А вот Дарку ни разу не весело.
        Свист меча. Боль. Потеря тела.

        Внимание! На протяжении короткого периода времени вы погибли 100 раз. До десятого уровня ваш персонаж при гибели не теряет очки прогресса и уровни игровых навыков, но мы всё же рекомендуем вам изменить стиль игры. Вы можете выйти из игры, чтобы вернуться в нее позднее, когда на последней точке воскрешения ситуация изменится на благоприятную. Либо, вы можете выбрать для воскрешения старую точку воскрешения. Внимание! Старая точка станет неактивной через несколько часов! После этого вы не сможете ее использовать.
        Даем вам время на раздумья.
        До воскрешения осталось 30 секунд. 29 секунд...

        Полминуты на обдумывание ситуации? Да это, мать их, неслыханно щедро.
        И что выбрать? Старую точку воскрешения? Ну да, почему бы и нет, это ведь так обрадует Паука и Кима, а Дарк всю жизнь мечтал поднять настроение этим ублюдкам.
        Выйти из игры? Ну ладно, на это он согласен, вот только его синт не в самой лучшей форме, опция выхода так и осталась недоступной.
        Тогда что остается? Умирать снова и снова, пока скелет от усталости не развалится?
        Скорее, развалится психика Дарка. Неизвестно, какой уровень ощущений выставлен на этой локации, но явно поменьше, чем на той, где его изощренно пытали столько дней. Однако, всё равно несладко приходится, когда тебе раз за разом сносят башку, а ты даже разглядеть ничего не успеваешь.
        Тогда что делать? Что? Он ведь не только слаб и безоружен, он, при воскрешении, абсолютно слеп. Зрение не успевает включиться.
        Слеп? Но перед тем, как умереть самый первый раз, он что-то видел. Краем глаза, но видел. Да, мрак сгустился, но факел отбрасывал отблески только в одну сторону. Там подсвечивались камни обрыва, сверзившись с которого, Дарк пересчитал свои кости.
        А вот с другой стороны ничего не подсвечивалось. Там или открытое пространство, или обрыв продолжается дальше, после неширокой ступеньки, на которой и располагается точка воскрешения.
        Если скатиться с этого обрыва, есть шанс, что выживешь, оторвешься от погони, или затеряешься.
        Только как с него скатиться? Ведь Дарк ничего не видит.
        Как-как... Вслепую.

***

        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Миг ощущения тела. А дальше, без раздумий, рвануть в сторону. Ноги путаются из-за дезориентации. Она, как и слепота, сопровождает момент воскрешения, это Дарк уже установил точно. Уже не один десяток раз так поступал, пытаясь менять направления. Почти всегда запутывался среди камней, и скелет успевал его прикончить, не давая прожить и пары секунд.
        А ему нужно больше. Гораздо больше.
        Колено со всего маху врезалось в острый выступ очередного камня. Заорав от нестерпимой боли, Дарк перевалился через препятствие, удачно приземлился на корточки, прыгнул дальше покалеченной жабой, с удовлетворением услышав, как сзади со всей дури заехали металлом по звонко-твердому.
        Скелет впервые за всё время промахнулся, его меч врезал по камню, а не по шее.
        Развивая успех, Дарк рванул было дальше, но тут опять случилось что-то новое, - мгла перед глазами начала стремительно проясняться, и слева он разглядел пространство, на котором не просматривались каменные нагромождения.
        Дернулся в ту сторону, всё четче и четче осознавая, что был прав, что там открывается продолжение обрыва, на уступе которого завершилось его первое падение.
        А сейчас ожидает второе.
        Предстоял прыжок в полную неизвестность, - оживающее зрение могло кое-как продираться на считанные шаги, дальше всё расползалось в серую кашу, ничего не понять.
        Ноги потеряли опору в тот миг, когда за спиной свистнула сталь. А дальше послышался звук, похожий на зубовный скрежет. Возможно, скелет здорово чем-то озадачился.
        Но Дарк над этим не размышлял. Он летел и летел, осознавая, что парой переломов после такого падения не отделаться. Думать о чем-либо серьезном в таком состоянии - невозможно.

        Глава 10
        Среди камней

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Вот ведь блин! Замысел сработал, но что с того? Обрыв оказался слишком высоким, и Дарка прикончило падение.
        И как теперь быть? Что дальше? Продолжение нескончаемой вереницы смертей?

        Вы воскресли!

        На автоматизме рванул в первую попавшуюся сторону, тут же запнулся о камень, растянулся на брюхе, сильно ударившись грудью, рефлекторно съежился, с ужасом ожидая, что сейчас, как всегда, засвистит сталь, стремительно приближаясь к шее.

        Внимание! Личная победа! Скелет-страж убит! Обычный моб. Уровень - 22. Уровень ощущений локации - 10%. Уровень ощущения личный - 60%. Получено 1056 единицы прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: акробатика, уклонение от физического урона, скорость, реакция, везение.
        Распределение очков прогресса.
        Акробатика - 41
        Уклонение от физического урона - 82
        Скорость - 70
        Реакция - 46
        Везение - 817
        Внимание! Вы одержали первую игровую победу. Бонус - плюс один уровень к любому навыку.
        Внимание! Вы впервые победили противника, превосходящего вас на более чем двадцать уровней. Бонус - плюс три уровня к любому навыку (или распределите их по разным).

        Это что еще за непонятные новости? Не веря тишине и пространному игровому логу, Дарк осторожно приподнял голову, повертел по сторонам. Скелета нет ни поблизости, ни вдалеке. Это, конечно, обрадовало, но не сделало беспечным.
        Дарк встал и огляделся. Неизвестно, сколько времени заняла вся эта катавасия, но, похоже, приближается рассвет. Над головой просматривается рваное покрывало низкой облачности, сумрак на глазах сдает позиции, в одном месте сквозь дымку проступает сияние подбирающегося к горизонту светила.
        Впервые за всё время получилось разглядеть место, к которому сам себя привязал. Да, это действительно уступ на крутом, местами отвесном обрыве. Линзовидная полка, в самом широком месте и тридцати шагов не наберется, а по длине около сотни. Странно, что скелет не сумел найти Дарка сразу, тут ведь прятаться негде.
        И куда же запропастился мучитель? Куда-куда... Не надо быть величайшим гением, чтобы догадаться, - костяной мучитель слишком увлекся с преследованием. Промахнувшись с первым ударом, в азарте припустил дальше, до самого края, где замахнулся снова и полетел вслед за несостоявшейся жертвой.
        Куда полетел?
        Дарк подошел к краю обрыва. Он никогда не замечал за собой страха высоты, но сейчас ему стало неуютно. Под ногами ниспадала отвесная скальная стена, разбитая причудливой системой трещин на блоки разного размера и формы. Это походило на древнюю циклопическую кладку, со стыков которой, со временем, вымыло строительный раствор. Метрах в двухстах внизу простиралась равнина, заросшая знакомыми чахлыми кустами и местами чернеющая непонятными проплешинами. Километрах в пяти она упиралась в извилистую ленту реки, на другом берегу которой поднимался лес, тянущийся дальше насколько глаз способен разглядеть. Среди деревьев просматриваются почти лишенные растительности участки, и на них что-то вроде скал поднимается. Возможно, уже знакомые "стоунхенджи", или нечто наподобие. Но не исключено, что зрение обманывает, слишком велико расстояние.
        А вот слева, там, где кустарниковая пустошь подступает к почти сомкнувшейся излучине реки, посреди зеленого пятна сочной травяной растительности располагаются какие-то развалины. До них несколько километров, но можно различить прямые очертания улиц или огромных сооружений. Расстояние не позволяет изучить детали, однако, Дарку показалось, что строения давно заброшены. Хотя поклясться в этом нельзя.
        Присев на плоский камень, начал изучать расстилающийся внизу ландшафт более вдумчиво, пытаясь запомнить каждую деталь, любую мелочь, чем-то выбивающуюся из однотонного окружения. Вон подозрительно прямая линия среди кустарников, вон чересчур правильный конус пригорка и разбросанные вокруг него непонятные объекты.
        Спустя полчаса созерцания Дарк с сожалением признал, что больше разглядывать нечего. Обзор прекрасный, конечно, но возможностей глаз не хватает, чтобы выжать из увиденного побольше деталей.
        Почему признал с сожалением? Да потому что дальше не получится оттягивать неизбежный и неприятный момент.

***

        Чёртова скала! Чёртов скелет, из-за которого Дарк на ней очутился! Чёртов камень, который так и норовит раскрошиться в самый ответственный момент!
        Как такая стена, вообще, ухитрилась устоять, если сложена из столь непрочной породы? То есть, не повсеместно прочной. Кое-где она и вес мамонта выдержит, но уже через метр неспособна предоставить опору человеческому телу.
        Именно это произошло десяток секунд назад. И теперь Дарк висит на двух пальцах, успев их вбить в чудом подвернувшуюся выемку. И это, увы, именно выемка, а не трещина, следовательно, другим пальцам места в ней нет. Переместиться вправо или влево тоже не получится.
        И подтянуться в таком положении никак нельзя. Дарк неплохо тренирован, на одной руке умеет, но здесь, в проклятой игре, его реальные заслуги ничего не значат.
        Что же делать?
        Скала ответила за него. Без предупреждение отвалился край выемки, и Дарк сверзился со стометровой высоты, сжимая в кулаке бесполезный кусок коварно-хрупкого песчаника.
        Сейчас шлепнется, погрузится во мрак и вновь воскреснет на злополучной каменной полке.
        И вновь начнет спуск.
        Уже в четвертый раз.

        Глава 11
        Неприличная привязка

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Ноги впервые ощутили что-то, непохожее на твёрдый камень. Ну неужели?! Наконец-то! Свершилось! С седьмой попытки, но Дарк сделал это!
        Добрался до земли.
        Для человека, никогда не увлекавшегося альпинизмом и не имеющего никакого снаряжения - достойное достижение.
        Как это принято в виртуальности, игровая система поспешила продемонстрировать, что успехи Дарка не остались незамеченными.

        Внимание! Открыт особый навык - скалолазание. Каждые десять уровней скалолазания дадут вам +1 к нагрузке и +1 к терпению. Это первый открытый вами особый навык. Бонус - плюс один уровень к любому особому навыку.

        Ну что же, можно сказать, что хотя бы в игровом мире альпинистом сумел стать.
        И чем теперь заняться? Поискать остатки скелета? Монстр свалился с большой высоты, вокруг хватает зарослей и каменных развалов, на их обыск может уйти не один час. Стоит ли того ржавый меч? Сейчас у Дарка есть дела поважнее. Например - создать новую точку воскрешения. Ведь если погибнет, вновь окажется на обрыве, а это гарантированная потеря времени, не говоря уже о негативных ощущениях.
        Падать Дарку не нравится.
        Выбрав камень покрасивее, попытался применить умение привязки.
        Не тут-то было.

        Ошибка! Нельзя создать точку воскрешения в этом месте.

        Перепробовав еще несколько вариантов, был вынужден признать, что игра отказывается идти навстречу. Может ей не нравится, что по горизонтали новая точка располагается настолько близко от старой? Или форма камней не подходит? Они обычные на вид, никаких причудливых очертаний не наблюдается.
        Направился прочь от обрыва, углубляясь в заросли кустарников. Уже через несколько десятков шагов крупные камни перестали попадаться. Так далеко они не укатывались. И ничего выдающегося по пути не встретилось.
        Сильно опасаясь, что среди кустов примечательные объекты если и встречаются, то охраняются скелетами, Дарк решил вернуться назад, чуть сместившись в сторонку. Далекий шум впереди укрепил в этом решении, потому как сильно походил на продвижение кого-то тяжелого через заросли.
        Начал смещаться по дуге и уже через пару десятков шагов наткнулся на здоровенный валун причудливых очертаний. Он походил на пошловатую скульптуру. С какого ракурса ни взгляни, увидишь мужской детородный орган с сопутствующими причиндалами. И торчит строго вверх.
        Дарк ничуть не удивился, когда игровая система позволила привязаться к этому непотребству.
        Ну а как иначе, если такой камень и правда не заметить сложно.

        Подсказка. Вы устали, вас мучает жажда. Ваш показатель бодрости снижается. Если он снизится до нуля, вы не сможете эффективно сражаться и быстро передвигаться, а также начнете терять очки здоровья. Следите за тем, чтобы ваш персонаж всегда был сыт, напоен и отдохнувший.

        Скала обращена к востоку, а солнце, хоть и утреннее, уже прожарило Дарка, как следует, пока он пыхтел при спуске, цепляясь за трещины и выступы. Пить и правда хочется, а ему известен лишь один источник воды.

        Глава 12
        Река

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Впереди что-то зашуршало. Дарк приник к земле, хищно сузил глаза и уставился в направлении угрожающего шума. Среди ветвей, скудно облепленных серовато-зеленой чахлой листвой, промелькнуло что-то, похожее на петушиный хвост.
        Понятно - всего лишь птица, очень похожая на фазана. Шумные и безобидные создания, вряд ли разработчики игры решили вылепить из них лютых монстров. Но Дарк рисковать не стал, выждал пару минут, лишь затем продолжил путь. Надо бы поторопиться, небо всё больше и больше затягивает тучами, если так и дальше пойдет, скоро он не сможет ориентироваться по солнцу и рискует заблудиться в зарослях. Деревья здесь встречаются слишком редко, а на кусты не залезешь, чтобы другие ориентиры рассмотреть. Уже прилично отошел от обрыва, тот перестал вздыматься за спиной, а других высоких объектов поблизости нет.
        Кусты расступились внезапно, Дарк вышел к крохотному ручейку, петляющему среди зарослей. Склонился над тихой заводью, всмотрелся в свое отражение. Удивительно, но увидел то, что видел всегда в таких случаях - себя. Лицо чуть осунувшееся, глаза нездорово блестят, прическа в невообразимом состоянии, но это нормально после всего пережитого. Вполне узнаваем, внешность неотличима от реальной. Разве что кожа чересчур темноватая, будто долго загорал на берегах южных морей.
        Потрогал воду - холодная, почти ледяная. Если игра имитирует реал, исток должен располагаться неподалеку. Прошелся вверх по течению, через сотню шагов и правда нашел родник. Это куда лучше, чем из мутной реки лакать, так что, напился от души.
        Сразу похорошело.
        Дарку доводилось слышать про эксперименты с мирами, где в создании обстановки используются интеллектуальные ресурсы самих пользователей, но не думал, что всё окажется настолько реалистичным. Машины создают шаблон, а уже люди раскрашивают его всевозможными красками, опираясь на то, что видели ранее. Если не знаешь, что попал в игру, не сразу об этом догадаешься, настолько окружение неотличимо от настоящего. Разница с примитивной Ареной Смерти - колоссальная.
        Ну да. Арена Смерти - полянка для одиночек, или мелких групп. А для мира с такой детализацией потребуется онлайн в сотни тысяч игроков.
        Если не миллионов.

***

        К реке Дарк добрался, следуя по течению всё того же ручейка. Так удобнее, не пришлось высматривать проблески солнца среди густых туч.
        Присел между парой всё тех же чахлых кустов, изучил открывшуюся картину.
        Обычная равнинная река, не из крупных, но и не крохотная. Шириной не больше сотни метров даже на раздувах, течение медленное, вдоль берегов протянулись мелководья, заросшие водорослями, местами они полностью прикрыты пологом из ряски. По другой стороне, над высоким глинистым обрывом, возвышается стена из величественных сосен. Несколько из них завалились в воду, сыграв роль плотин для тихих заводей. Среди зарослей камыша и рогоза плавают дикие утки нескольких видов, у песчаной косы на одной ноге в задумчивости замерла цапля, лягушки квакают, ласточки проносятся пулями, ухитряясь напиться прямо на лету, мелкие рыбешки круги рисуют.
        Тишь да благодать, приятная для глаз. Если бы не одно но: чуть ниже по течению посреди реки из воды вздымается костяк исполинского существа. Крокодил там подох, что ли? Если так, то он вымахал размером с пару сцепленных железнодорожных вагонов.
        А если предположить, что монстр умер не своей смертью? Как-то неуютно такое представлять...
        В общем, следует и дальше вести себя, как можно более осторожно.
        В каком смысле дальше?
        А в таком, что пора окончательно признать очевидное, - Дарк здесь застрял. Надолго, или не очень, неизвестно, но что застрял - нет сомнений. За всё время ни одного игрока не встретил. Или эта локация им неинтересна, или...
        Вспомнилось, что краем уха он про Экс слышал и до рекламы, подсунутой зеркалом. Или по радио пару слов уловил, или еще где-то. Почему-то всплыло в памяти именно сейчас. Там говорилось о том, что игровой мир побил все рекорды по протяженности. Вроде как, даже десять процентов его первоначальной площади до сих пор не исследованы игроками. Что находится за пределами обжитых земель, они могут лишь предполагать. Там даже разработчики не всё знают, следовательно, не могут выдать. Потенциально бесконечное поле для исследований, ведь, в случае необходимости, искины-конструкторы в любой момент могут раздвинуть границы, ни с кем это не согласовывая. Такая вот изюминка у проекта.
        А что если Дарка занесло в такую глушь, куда еще не скоро ступит нога другого игрока?
        С одной стороны - плюс. Это значительно затруднит его поиски.
        А вот с другой...
        Ему надо что-то делать, как-то шевелиться, выпутываться из паутины виртуальности. К сожалению, у Дарка есть небольшие терки с законом, вмешивать полицию очень не хочется. Ну а куда деваться, если его не просто похитили, а намеревались пытать, покуда мозги из ушей не потекут.
        Ему нужны контакты с администрацией или другими игроками, чтобы связаться с внешним миром.
        Но как?
        Надо разбираться.

        Глава 13
        Поиски в себе

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Покопавшись в настройках чатов, Дарк не смог выудить ничего перспективного. Зато в архиве системных логов повезло куда больше. Там сохранились все технические записи. Должно быть, их невозможно стереть, или похитители этим не озаботились.
        Дарк узнал, что он, оказывается, сам отказался придумывать себе имя на старте. А еще он самый первый раз привязался самостоятельно. Ничего из этого не помнил, что неудивительно для человека, оказавшегося под жестким внешним контролем похитителей, имеющим доступ к возможностям, недоступным для обычных игроков.
        Помимо сообщений, касающихся непосредственно Дарка, игра, время от времени, выдавала оповещения для всех игроков Экса, или, как минимум, игроков на той локации, на которой он находился. Обычно в них говорилось об убийствах разнообразных сильнейших монстров, взятии рекордов и прочих достижениях. И что полезно - часто приводились ники участников озвученных событий.
        Выбрав один из самых простых, набрал его в чате, добавил: "Привет. Ты не мог бы уделить мне пару слов? Это очень важно". Нажал отправку.

        У вас не активирован ни один кристалл связи, вы не можете вызывать игроков, находящихся в другой локации.

        Вот тебе и здрасьте...
        Попытал удачу с другими никами, во всех случаях получив аналогичный ответ. Печально. Или Дарк и правда в дикой глуши, или сюда не заглядывают знаменитости.
        Начал набирать ники наугад, используя самые шаблонные. Иногда выдавало, что такого игрока не существует, иногда ругалось на те же отсутствующие кристаллы и удаленность локации.
        Нет, так не пойдет, ведь можно перебирать варианты до морковного заговенья. Нет смысла, Дарк уже почти не сомневается, что пообщаться не получится.
        Из этого места не получится. Надо сменить его на что-то более популярное у игроков.
        Но где же такое место отыскать?
        Покопавшись в настройках, заметил пункт "Ваши карты", а в нём обнаружился черный лист, при активации заполонивший всё поле зрения. Сделал его попрозрачнее, поэкспериментировал с масштабированием. Нашел блестящую точку, увеличил участок с ней, опознал свое местоположение: характерные очертания участка речного русла, тот же круглый островок выше по течению и даже схематичное изображение скелета чудовища. От левого берега протягивалась сероватая лента к ступеньке обрыва и дальше, к кругу из камней и чуть в сторонку от него.
        Получается, карта запоминает то, что Дарку встретилось по пути. И чем место к нему ближе, тем четче обрисовывается, вплоть до последнего кустика. А вот те дальние дали, которые просматривались с обрыва, нарисованы фрагментарно, кляксами, на большинстве участков не понять даже приблизительно, что именно там располагается.
        Еще несколько минут ушли на поиски другого места, где он тоже должен был обрисовать за собой местность. Там Дарк нашел конечную точку: что-то, похожее на средневековый замок и помещение в одной из его башен, в котором просматривался крестообразный стол.
        Пыточная Паука.
        Похоже, прежде чем в нее попасть, Дарк неплохо поколесил по свету. Маршрут там раз в пятьдесят подлиннее того, что после телепортации пройдено. Очень странно, что заметил столь засвеченное место во вторую очередь. И совершенно ничего не помнит, только карта зафиксировала его присутствие.
        До зубовного скрежета бесит, что, пусть и ненадолго, но его превратили в покорную марионетку. Эти твари должны за всё ответить.
        Разобравшись с дополнительными функциями карты, Дарк смог измерить расстояние до логова Паука. Выходило две тысячи четыреста сорок семь имперских миль. Сколько это в метрах или фунтах - выяснить не получилось. Но цифра выглядела внушительно, это радовало.
        Дарк сейчас не в той форме, чтобы устраивать разборки. Вон, одинокий скелет чуть до реальной смерти не довел, до того замучил.
        Но лучше с сотней скелетов повстречаться, чем с Пауком.
        Однако, логично предположил, что шагать следует именно в сторону логова изверга. Вряд ли эти уроды жили отшельниками. Из скудных обмолвок, проскакивавших в редкие посещения мага между ним и палачом, можно догадаться, что жизнь, где-то там, за стенами, кипит.
        Ладно, допустим, Дарк, голый и босой, туда доберется. Но кто станет слушать какого-то ненормального оборванца? Как он, вообще, представляет этот процесс? Он ведь даже представиться по-человечески не сможет, у него блок на имени. Слабый, ничего не понимающий, он рискует вновь угодить в лапы Кима. Что человеку с такими возможностями помешает еще раз поработать над синтом, имея доступ к игровому персонажу?
        А если он и сейчас может это сделать, даже не зная, куда запропастился пленник?
        От этой мысли поплохело, и Дарк поспешно ее отогнал. Зачем о таком думать, ведь если так, получается, всякое сопротивление бессмысленно. Да его даже искать не станут, возьмут под контроль в любой момент.
        Однако - до сих пор не взяли. Это позволяет надеяться на то, что так просто Дарка не достать.
        Предположим, здесь, вдали от чужих глаз, он в безопасности. Но вечно скрываться - плохой вариант, рано или поздно придется выбираться к людям. А он, едва вырвавшись на свободу, больше сотни раз погиб от меча первого встреченного противника.
        Да и можно ли это назвать противником? Кусок программного кода - не больше. Что бы кто ни рассказывал про искинов, даже самые продвинутые не могут считаться ровней человеку. А уж здесь на управление одним из многих миллионов виртуалных существ разработчики ни за что не выделят полноценную интеллектуальную поддержку. Получается, Дарк начисто проигрывал чуть ли не калькулятору. Победить получилось именно благодаря тупости противника. Тот мчался за жертвой, не задумываясь о законах физики. Вот и улетел следом, по инерции.
        Но если взять общий счёт по всем поединкам, костяной гад победил с разгромным счетом.
        Надо копать дальше. Должна же где-то храниться информация, где расписано, как именно можно добраться до нормальной локации, не подохнув по пути миллиард раз. Какая, при таком раскладе, разница с тем, что творил Паук? Не вырвись Дарк из ловушки точки воскрешения, сошел бы с ума и без помощи веселого садиста. Пусть боль в этой местности не настолько жестокая, да и пытки незатейливые, но рано или поздно она должна была взять свое, истощить разум.
        Должен же найтись хоть какой-нибудь способ выйти в сеть. Ведь если Дарк в игре, получается, синт подключен к мировой паутине, надо лишь отыскать лазейку.
        Лазейка, как это часто случается, располагалась почти на самом видном месте. Просто взгляд не задерживался на надписи "Официальный игровой форум". Пусть опыт у Дарка специфический, и в подобных проектах он никогда не зависал, сжигая месяцы жизни на прокачку какого-нибудь гибрида светлого гнома с фиолетовым эльфом, но знал, что в таких местах лучше не показываться.
        Нормальному игроку на официальных форумах, как правило, делать нечего. Там скука, избитые истины и маниакально-строгая администрация. Если требуется узнать что-то свежее, только что нарытое, или даже запрещенное, какую-нибудь ошибку механики, пропущенную разработчиками, или новые возможности для развития персонажа, надо бродить по "левым" сообществам. Желательно, конечно, по закрытым, где информация предоставляется только для своих. Но и на общедоступных встречается жемчуг.
        Вот и не задерживался взгляд на бесперспективной надписи.
        Но взгляд ошибался. Она перспективная. Она - выход в сеть.
        Жадно пробежавшись по открывшейся перед взором полупрозрачной странице, Дарк, ткнул на первый попавшийся баннер, рекламирующий клинику модифицированной синто-техники, рассчитывая через нее выскочить за пределы официальной зоны.

        Отказано в доступе! Запрещено настройками аккаунта. Для активации опции свободного использования сети измените настройки аккаунта.

        Что за?..
        Аналогичную надпись выдали попытки открыть другие ссылки. Возня с адресной строкой и прочие способы выбраться хоть куда-нибудь тоже к успеху не привели.
        Посидев с минуту в созерцании ленивых речных струй, Дарк мысленно вздохнул и полез туда, куда порядочный игрок забираться не станет.
        На официальный игровой форум.
        Быстро обнаружил нужную тему - "Гайд для новичков". Форумные гайды, сами по себе - неудобны, а уж в таком месте - откровенный мусор. Здесь это, негласно, признавали, потому что прикрепили десяток ссылок на альтернативные источники информации, ни одна из которых, разумеется, не открылась.
        И Дарк погрузился в изучение гайда.
        Уже через пять минут он был вынужден признать, что чересчур предвзято относился к официальным форумам. То, что успел усвоить за столь ничтожное время - бесценно. В сочетании с архивом игровых логов новое знание отвечало на большинство вопросов, скопившихся в голове.
        Первое, что он уяснил - элитный аккаунт, это та еще засада. Разумеется, если ты используешь его возможности себе во вред, не управляя своими действиями. Пребывая под дурманом, Дарк сдал ключ от синта, что позволило похитителям поработать над настройками доступа в офлайне. И они, естественно, не постеснялись запретить всё, что возможно. Зайти никуда, кроме как на официальный форум, не получится. Воспользоваться именной игровой почтой - тоже. И прочее, прочее, прочее в таком же духе.
        Нет, все эти запреты легко снять. Только-то и надо - кликнуть по проставленным галочкам. Однако, есть одно "но", - элитный аккаунт, для высшей степени удобства, обслуживается исключительно из офлайна, если настройками не разрешено прочее.
        У Дарка, естественно, не разрешено.
        Как выйти в офлайн? Да элементарно - нажать кнопку "Выход".
        Которой у него нет.
        Код синта у Дарка сменен. Если он каким-то фантастическим образом сумеет самостоятельно вернуть над ним полный контроль и активировать опцию отключения от всех сетей, это может привести именно к тому, о чём грезил Ким.
        Увы, но Дарк слишком много времени провел в игре. Мозг к ней, по сути, прирос, пустив крепкие корни, откат станет уже не откатом, а необратимым разрывом нейронных связей.
        Значит, если не найдет обходные пути, придется выбираться к игрокам и как-то решать проблему через них.
        А вот тут поджидала вторая засада. В форумном разделе, посвященном географии Экса, на картах зияло куда больше белых пятен, чем заполненного информацией места. И в перечне известных локаций не значились ни Центральные Пустоши Эртии, ни, хотя бы, просто Эртия. Да и расы такой не существовало.
        Бред какой-то... Куда же тогда податься, без карты-то?
        Пришлось лезть в комментарии. Девяносто процентов из них, похоже, писали отстающие в умственном развитии школьники, впервые узнавшие о существовании букв. Оставшиеся десять процентов записей тоже не радовали здравым смыслом, но среди них попадались стоящие. Дарк узнал, что, по легенде Экса, этот мир некогда перенес серию магических и физических катаклизмов, межрасовых глобальных войн, столкновений с демонами из иных миров и прочее-прочее непотребство. В общем - сплошной апокалипсис. Значительная часть территории или непригодна для жизни, или долго находиться на ней не получится. Обитаемые зоны окружены непроходимыми или труднопроходимыми пространствами, очень часто никто понятия не имеет, что же за ними скрывается. Система телепортов сложна и не универсальна, попасть в места, где еще никто не побывал - проблема из проблем.
        По всему получается, что Дарка занесло именно в такое место. Расовая локация для расы, которую не стали вводить в игру. Умерла на стадии разработки. Осталась лишь территория, где должны были стартовать и развиваться игроки, выбравшие себе персонажей-эртанцев. Раз он до сих пор жив, можно сделать вывод, что с данной локацией не всё так плохо. Однако, нет сомнений, что попытки выбраться за ее пределы приведут в края, где даже опытные игроки в лучшей амуниции и при дорогом оружии сгорают, как спички угодившие в мартеновскую печь.
        И что же остается?
        Что-что... Надо стать, как минимум, не самым последним игроком, после чего начинать искать лазейки из этой западни.
        Как вариант - приниматься пытать себя самостоятельно. Авось, привлеченный чересчур затянувшимися страданиями, вновь прилетит Аварийщик Двадцать Пять. Но кто знает, насколько надежно сработает это "авось"? И опять же, в случае успеха вызова автономного бота, Дарка может забросить в такие места, в сравнении с которыми эта пустошь покажется раем.
        Нет, он не станет заниматься мазохизмом. Он никуда не торопится, он начнет работать над персонажем, изучая все аспекты здешних реалий и продумывая план по освобождению тела из капкана.
        Дарк, ознакомившись с соответствующим разделом гайда, забрался в настройки персонажа, в его характеристики и навыки, в базовые показатели, во всю подноготную.
        И не сдержавшись, воскликнул:
        - Твою мать!

        Глава 14
        Калека

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Система развития персонажа в Эксе, на первый взгляд, показалась громоздкой и запутанной. Если брать основное, касающееся боя, защиты и самого существования, насчитывалось аж тридцать шесть базовых навыков, неравномерно сгруппированных в шесть блоков. Каждый блок навыков отвечал за одну из характеристик: физическую силу, ловкость, приспособляемость, выносливость, интеллект и магическую силу. Уровень характеристики равнялся уровню самого слаборазвитого навыка в ее блоке. Общий уровень персонажа вычислялся по сумме уровней характеристик разделенной на шесть, но это правило работало только для начинающего игрока. К тому же в нём имелось исключение - первый уровень можно получить, только если у тебя нет ни одной нулевой характеристики. Только подняв каждую из них хотя бы на единичку, ты можешь дальше оперировать делением суммы на шесть.
        А как обстояли дела у приподнявшихся игроков?
        Таким жить становилось проще. У тех из них, кто достигли десятого уровня, имелась возможность выбрать себе специализацию, завязанную на две характеристики. В дальнейшем уровни навыков всех прочих характеристик игнорировались, а сами они не могли вырасти выше определенного механикой предела. Ну а общий уровень высчитывался из суммы уровней характеристик выбранной пары. Причем, сумму этой парочки делили уже не на шесть, а на два.
        Для примера можно взять характеристику "физическая сила". Ее базовые навыки: атлетизм, тяжелое оружие, тяжелые доспехи, щитоносец, молотобоец, физическая атака. Атлетизм набирает очки прогресса при значительных физических усилиях. Тяжелое оружие - понятно: бей и круши противников тяжелым оружием. Тяжелые доспехи надо таскать. Щитоносец - используй в бою щит для обороны или атаки. Навык молотобойца можно развивать, как в поединках с молотом, так и используя этот инструмент для различных ремесленных работ. Первый уровень любого навыка набирается при получении десяти очков прогресса на него. Для второго их потребуется еще двадцать, для третьего - тридцать. И так далее, по нарастающей, с шагом в десятку. Допустим, пять навыков получили по сто очков прогресса, достигнув четвертого уровня. Но с шестым что-то не заладилось, он так и остался нулевым. Считается по последнему, следовательно, "физическая сила" зависнет на нулевом уровне.
        Некоторые навыки прокачивать легко, некоторые сложно, а некоторые очень сложно, или даже невозможно. И как же тогда с ними поступать? А тут всё просто: при каждом повышении общего уровня игрок получает двенадцать свободных уровней навыков. Это правило работает до получения десятого уровня, там таких бонусных уровня начинают выдавать всего лишь по два. Также их можно зарабатывать за различные достижения (как получилось у Дарка после гибели скелета). Еще существуют свободные очки прогресса и прочие способы, позволяющие поднимать то, что другими путями поднять невозможно. Ты тупо вкладываешься в то, что у тебя развито слабее всего, усиливая этим связанную характеристику.
        И самое первое распределение, таких вот, бонусных уровней навыков, происходит на старте игры. Каждому новичку выделяют по сто единиц. Распределив большую часть из них равномерно, прямо со старта получишь второй уровень и полагающиеся за это еще двадцать четыре свободных очка. Этого уже достаточно для получения третьего уровня, а с ним очередную дюжину подкинут. Раскидываешь по проблемным показателям, быстро качаешь легкие и спокойно становишься четвертым.
        Но и это еще не всё, потому что на старте даются пять свободных очков характеристик. Распределив их по пяти разным характеристикам, добивают единичку к оставшейся и получается еще один уровень.
        Судя по комментариям, достаточно час-другой, не напрягаясь, поохотиться на слабеньких монстров, и вот ты уже на пятой ступени. Шестой берется за сутки, или около того. Если удачно пройтись по квестам, коих для новичков существует неисчислимое множество, это время можно существенно сократить. Потому в Эксе невозможно встретить игрока второго уровня, или ниже. Нет смысла торчать на столь низких позициях, ведь чем круче ты подрастаешь, тем больше возможностей получаешь, игра становится интереснее.
        Помимо этой несложной математики, работает еще одна изюминка системы - за убийство монстров и выполнение бесчисленного множества заданий игроки получают свободные очки прогресса. Их можно вкладывать в любые навыки, на выбор. Даже самый слабый противник, хоть единичку, да накинет к ним.
        И тут Дарка опять ждет облом из обломов, потому что эти очки начисляются лишь тем, у кого есть стартовое умение. А для того, чтобы его получить, надо добраться до первого уровня, что ему если и светит, то нескоро.
        Совсем уж печальные расклады.
        Получается, у Дарка полностью кривой персонаж, со старта загубленный громилами Кима. Все нормальные игроки качаются с третьего уровня, без напряга добираясь до десятого, где можно получить специализацию, колоссально облегчающую дальнейший прогресс. Ведь с ней уже необязательно поднимать все шесть характеристик, достаточно развивать две, вкладывая всё полученное в завязанные на них навыки.
        Что же не так с Дарком, ведь ему тоже выделили положенное? А то, что уроды, управлявшие его действиями, вложили все сто стартовых очков навыков в скрытность. Да, навык полезен, если не хочешь лишний раз попадаться на глаза. И выбор извергов оправдан, ведь прятаться на столе у Паука не получится при любых его значениях.
        На этом люди Кима останавливаться не стали. Все пять свободных очков характеристик, тоже выделяемых на старте, они вложили в выносливость. И тут даже Дарк не смог слова против сказать, потому как, выбор бесспорно идеален.
        Для садистов, разумеется - идеален.
        Выносливость, в том числе, отвечает за количество хит-поинтов - очков жизни. Чем их больше, тем дольше тебя приходится убивать. Очень удобно, когда приходится кого-то пытать. Не надо волноваться, что неосторожным движением палаческих клещей спровадишь жертву на точку воскрешения.
        Удачное стечение обстоятельств при разборках со скелетом принесло Дарку немного очков прогресса и бонусных уровней на навыки. Выжимка из его характеристик теперь выглядела так.

        Имя - Дарк. Короткое и темное, как удар кинжала из мрака.
        Раса - эртанец. Одна из забытых богами рас, не определившаяся с выбором и прозябающая между светом и тьмой.
        Особое расовое свойство - усиление ощущений на 50%. Если эртанец страдает, он страдает так, как не страдает никто.
        Особое расовое умение - Лавина Ощущений. Умение активное. При активации умения ощущения усиливаются на 100%. Затраты магической энергии: 50 единиц. Время действия: 30 секунд. Перезарядка: 1 час.
        Фракция - нейтралы.

        ФИЗИЧЕСКАЯ СИЛА: 0
        Отвечает за урон, который вы наносите физическими атаками, за переносимый вес, за скорость выполнения некоторых ремесленных работ и за регенерацию очков здоровья.

        Базовые навыки физической силы
        Атлетизм - выполняйте тяжелую работу: мирную и военную: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Тяжелое оружие - применяйте тяжелое оружие: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Тяжелые доспехи - носите тяжелые доспехи: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Щитоносец - зачищайтесь щитами и наносите ими удары в бою: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Молотобоец - работайте молотом или кирками в бою, в кузнице, в руднике: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Физическая атака - побеждаете оружием с физическим уроном, чем ближе находится к вам противник, тем быстрее развивается навык: уровень - 0 (+0 очков прогресса)

        ЛОВКОСТЬ: 0
        Отвечает за шансы уклонения от всех видов атак, за скорость физических атак и уклонение от них, за метко наносимый урон, как простой, так и критический, за регенерацию очков бодрости.

        Базовые навыки ловкости
        Акробатика - зрелищные прыжки, трюки, эффектные падения и прочее: уровень - 3 (+32 очка прогресса)
        Дальнобойное оружие - убивайте из лука, арбалета, дротиками и прочим, чем дальше от вас противник, тем быстрее развивается навык: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Легкое оружие - побеждайте легким оружием: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Легкие доспехи - носите легкие доспехи: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Уклонение от физического урона - ускользайте от атак воинов: уровень -5 (+45 очков прогресса)
        Скорость - двигайтесь быстро, полюбите бег: уровень - 6 (+24 очка прогресса)
        Реакция - не мешкайте, реагируйте мгновенно: уровень - 4 (+46 очков прогресса)
        Меткость - не промахивайтесь физическим воздействием: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Физический критический удар - поражайте уязвимые точки, наносите повышенный урон, закружите противника и бейте в спину: уровень - 0 (+0 очков прогресса)

        ПРИСПОСОБЛЯЕМОСТЬ: 0
        Помогает выживать, как в дикой местности, так и среди разумных созданий. Отвечает за количество очков бодрости.

        Базовые навыки приспособляемости
        Наблюдательность - не считайте ворон, замечайте всё: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Скрытность - оставайтесь незамеченными: уровень - 100 (+0 очков прогресса)
        Везение - капризный навык, растет при участии удачи, влияет на всё: уровень - 12 (+ 37 очков прогресса)
        Неприхотливость - живите на хлебе и воде, спите на холодной земле, обходитесь малым: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Знание ядов - не дайте вашей еде вам навредить, и пусть ваши отравленные стрелы делают свое черное дело: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Рукопашный бой - победите врага голыми кулаками: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Харизма - заставьте окружающих считаться с вами, уважать вас, любить вас, подчиняться вам: уровень - 0 (+0 очков прогресса)

        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 5
        Отвечает за количество очков здоровья, за величину получаемого физического урона, за сопротивляемость дебафам, эффектам контроля и магии стихий.

        Базовые навыки выносливости
        Терпение - будьте терпеливы во всём, стойко переносите тяготы и лишения, в том числе вызванные вредоносной магией (дебафами): уровень - 7 (+24 бонусных очка)
        Устойчивость к жаре и холоду - ни зной, ни лед не смогут помешать вашим планам, даже если это дело рук злокозненного мага, а не природы: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Нагрузка - никогда не ходите налегке, подружитесь с тяжестями, сможете передвигаться с ними быстрее и непринужденнее: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Неутомимость - изматывайте противника, а сами даже с минимальной бодростью держитесь, как ни в чём ни бывало: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Бездоспешный бой - голая кожа, это тоже доспех: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Физическая защита - блокируйте физические атаки, или встречайте их сталью доспехов с минимумом вреда для вашего здоровья: уровень - 0 (+0 очков прогресса)

        ИНТЕЛЛЕКТ: 0
        Отвечает за количество очков магической энергии (маны), за шансы успешного нанесения магических ударов с самых дальних дистанций (в том числе критических), за скорость каста заклинаний, за шансы уклонения от магических атак, а также за снижение урона от них.

        Базовые навыки интеллекта
        Магическая меткость - метко поражайте цели магией, желательно издали, чем лучше это у вас получается, тем быстрее станут срабатывать ваши магические умения и тем выше шанс нанесения максимально возможного урона: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Защита от магии урона - отразите магический урон, или отделайтесь минимальным ущербом для здоровья: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Уклонение от магического урона - избегайте магических атак: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Магический крит - поражайте уязвимые точки, наносите повышенный урон магией: уровень - 0 (+0 очков прогресса)

        МАГИЧЕСКАЯ СИЛА: 0
        Отвечает за скорость регенерации магической энергии и силу магических атак.

        Базовые навыки магической силы
        Магические одеяния - зачарованная мантия мага не только ускоряет каст заклинаний, это еще и доспех, способный снизить мощь вражеской физической атаки: уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Защита от магии контроля - не дайте себя замедлить, усыпить, парализовать и контролировать другими методами (в некоторых случаях навык может подняться, если вы сумеете усыпить, парализовать и контролировать другими методами): уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Защита от магии ослабления - отражайте попытки ослабить вас магией (в некоторых случаях навык может подняться, если вы сумеете ослабить противника своей магией): уровень - 0 (+0 очков прогресса)
        Бой на магических посохах и жезлах - если у мага не остается альтернативы, он становится воином: уровень - 0 (+0 очков прогресса)

        ОСОБЫЕ НАВЫКИ

        Скалолазание - покоряйте всевозможные вершины, забирайтесь в окна высоких зданий, карабкайтесь по скалам и стенам, подолгу удерживайтесь над пропастью: 1.

        ПОКАЗАТЕЛИ

        Жизнь: 50 начальной, плюс выносливость умноженная на 25 - всего 175 (бонусов от предметов и зелий нет).
        Регенерация: 1, плюс физическая сила умноженная на 2 в минуту - всего 1 (бонусов от предметов и зелий нет).

        Мана: 50 начальной, плюс интеллект умноженный на 25 - всего 50 (бонусов от предметов и зелий нет).
        Регенерация: 1, плюс магическая сила умноженная на 3 в минуту - всего 1 (бонусов от предметов и зелий нет).

        Бодрость: 50 начальной, плюс приспособляемость умноженная на 25 - всего 50 (бонусов от предметов и зелий нет).
        Регенерация: 1, плюс ловкость умноженная на 3 в минуту - всего 1 (бонусов от предметов и зелий нет).

        Можно конечно и дальше копаться в недрах настроек и статистики, но зачем тратить время, если острота главной проблемы очевидна с первого взгляда.
        У Дарка не осталось стартового капитала, - подручные Кима впустую растратили абсолютно всё, что полагалось новичку. О легком и непринужденном развитии персонажа на начальных уровнях теперь не может быть и речи.
        Как, вообще, подняться с нуля? Кто придумал настолько изуверскую систему прокачки? Скорее всего, она каким-то образом стимулирует игроков вкладывать в развитие персонажа реальные деньги. Обычное дело для подобных проектов, ведь с чего-то им жить надо. А кач - это основа основ, за такое многие готовы раскошелиться.
        Дарк скосил взгляд вниз, задумчиво уставившись на единственную принадлежащую ему вещь. От нее тут же отошла стрелочка, на тупом конце которой зажглась поясняющая надпись.

        Набедренная повязка новичка. Класс: без класса. Неразделяемое изделие из грубых растительных волокон, не защищает ни от врагов, ни от непогоды, зато позволяет прикрыть срам. Ориентировочная цена: любой торговец рассмеется вам в лицо, если вы заикнетесь о продаже столь никчемного предмета.

        Что и следовало ожидать, - Дарк нищий и голый, платить за развитие персонажа ему нечем.
        Да и некому.

        Глава 15
        Гроза лягушачьего царства

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Несмотря на то, что Дарк признал полезность официального форума, о полезности гайда, взятого оттуда, речь не шла. Да, из него можно почерпнуть азы, но лишь некоторые из них применимы в столь нестандартной ситуации, как у него.
        Обычные игроки, впервые зайдя в Экс, живенько раскидывают стартовые бонусы на характеристики и навыки, получают первые уровни и начинают носиться по стартовым локациям, специально заточенным под нужды новичков. В них хватает самых разных персонажей, управляемых низовыми искинами - НПС, или просто неписей. У некоторых из них можно получать несложные задания, за выполнение которых выдается опыт и начальная экипировка, с которой дальше спокойно играешься, до выбора специализации. Те, у кого не хватало терпения, или не видели смысл тратить время ради грошового кинжала и рваного плаща, могли приобрести валюту Экса на аукционе, вложив в это реальные деньги.
        И те и те на старте оказываются в местах, рядом с которыми протягиваются обширные пространства, на которых почти отсутствуют сильные компьютерные противники. Можно качаться, не опасаясь ни с того ни с сего нарваться на скелета двадцать второго уровня. Оптимальные условия для быстрого и беззаботного роста.
        У Дарка нет возможности получить первые уровни за счет стартовых бонусов. И доступа к внутриигровому аукциону у него тоже нет (как и средств, которые можно в него вложить).
        Тогда с чего начинать?
        Он начал с самого простого: нагнулся, поднял сухую ветку, повертел перед глазами, всматриваясь.

        Никчемная палка. Класс: без класса. Хлипкая и легкая, упала с дерева или куста. При желании, ею можно кого-нибудь огреть, но нет смысла, ведь вы вряд ли добьетесь с ней большего успеха, чем добились бы с голыми кулаками. Ориентировочная цена: если посреди ледяной пустыни вы найдете человека, замерзающего у догорающего костра, есть шанс, что он отдаст вам за нее самую мелкую монету. Во всех прочих случаях, вы рискуете разозлить торговца настолько смехотворным предложением.

        Вторая палка оказалась ничем не лучше, описание у нее звучало даже слегка уничижительнее. Деревья в радиусе пары сотен метров отсутствовали, а кусты хлипкие, без толстых сучьев.
        Плюнув на это дело, уставился на свой кулак.

        Кулак нетренированного бойца. Базовый урон: 1х(1 + физическая сила). Ориентировочная цена: свою часть тела продать нельзя.

        Физическая сила у Дарка нулевая, как и почти всё прочее. Следовательно, своими руками он может лупить по единичке, меньше просто невозможно. Чтобы с таким показателем сражаться, придется подбирать просто смехотворных противников. Игра не считала таковыми бабочек и стрекоз, но здесь, на берегу реки, встречались создания, с которыми совладать при помощи своих кулаков не просто можно, а можно с пользой для развития персонажа.

        Зеленая лягушка. Слабый моб. Уровень: 0. Базовый опыт: 1. Очки жизни: 1. Очки маны: 0. Очки бодрости: 1. Агрессивность: неагрессивен. Магические умения: отсутствуют. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: самая ничтожная. Общая информация: мелкое и трусливое создание, не исключено, что части его тела можно употреблять для пропитания и ремесла.

        Квакающие создания виднелись и на песчаной полоске, протянувшейся вдоль воды, и на листьях кувшинок, и носы из ряски там и сям высовывали. В поле зрения Дарк насчитал не один десяток, после чего завязал с математикой. Понятно, что земноводных здесь полным-полно. Жаль, что много опыта с них не получить, но это если за одну. Набьет сотню-другую и посмотрит на прогресс - оценит. Глядишь, получится на лягушках приподняться.
        Заодно и навыков игровых наберется.
        Лягушки оказалась чересчур трусливыми. По реальной жизни они вспоминались не такими. Там, при желании, можно к ним подкрадываться, ловить на суше или в водной растительности голыми руками. А здесь они улепетывали прочь, не подпуская Дарка на досягаемую дистанцию.
        Побегав по берегу пару минут, он согнал всю сухопутную "дичь" в воду, откуда та, высунув носы, неодобрительно наблюдала за его метаниями.
        Подхватив торчащий из песка ничем не примечательный камень, Дарк всмотрелся в него для получения информации.

        Простой камень. Класс: без класса. Обычный кусок серого песчаника, слега окатанный речными водами. Может использоваться, как оружие для ближнего и дальнего боя. Базовый урон: 1х(1 + физическая сила). Требуемый уровень: не требуется. Ориентировочная цена: простой камень не продать даже самому последнему простофиле, но если у вас таких целая телега, имеет смысл пообщаться с рабочими, занимающимися мощением улиц.

        Метнув находку в торчащий из ряски любопытный нос, Дарк промахнулся сантиметров на двадцать. Лягушка никак не отреагировала на близкий сильный всплеск, осталась на месте. Мысленно пообещав ей вернуться, отправился осматривать берег, собирая такие же никчемные камни. Лишь когда их накопилось десятка полтора, вновь попытался поохотиться.
        На третьем броске, наконец, добился успеха. Лягушка перевернулась белым брюхом кверху, а перед глазами промелькнул победный лог.

        Внимание! Личная победа! Зеленая лягушка убита! Слабый моб. Уровень - 0. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Получено 1 единица прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Меткость.
        Распределение очков прогресса.
        Меткость - 1

        Да уж, мягко говоря - негусто. Чтобы, при таких раскладах, получить столько же, сколько урвал за сверзившегося в пропасть скелета, придется совершить несколько тысяч бросков, уничтожив тысячу четыреста восемьдесят четыре лягушки. На геноцид такого количества земноводных уйдет несколько суток. Но это в теории, потому что, на практике, они здесь быстро закончатся. Если скорость восстановления популяции невелика, придется искать другой удобный бережок, а это тоже потери времени.
        А еще надо откуда-то натаскать около тонны подходящих камней. В ближайших окрестностях их и близко столько не наберется - сплошь песок, глина, да тощая почва.
        Кстати, о разбившемся скелете. А что если вернуться к обрыву и поискать? Мечом гонять лягушек - как-то несолидно, но глядишь, с таким оружием получится выйти на кого-нибудь посерьезнее. Вон, на песке просматриваются следы копыт, - какие-то животные приходят на водопой.
        Но первым делом следует подумать об ужине. Большую часть дня Дарк убил на переход по пустошам, возню с интерфейсом, форумом и прочими неотложными делами. Пора бы уже о брюхе позаботиться, ведь урчит оно не ради музыкального сопровождения. Да и у шкалы бодрости появился красный крестик, означающий нулевую регенерацию. Игра настойчиво намекает, что следует подкрепиться, а дальше штрафовать за голодание начнет.
        Забредя в воду, брезгливо скривился, ухватил убитую лягушку за лапку, поднял. Из тушки выметнулось меню сбора трофеев. Дарк узнал, что сможет извлечь из добычи лапку, шкурку и глаз. Из другой тушки игра предложила забрать две лапки и кровь, причем, для последней понадобится пустая склянка. Собрав часть сомнительных трофеев, разложил полученное на песке и внимательно изучил. В информации по лапкам значилось, что их можно применять, как в пищу, так и в алхимической деятельности. Всё прочее годилось исключительно для алхимии, причем, высвечивалось предупреждение, что у ингредиентов нет изученных ремесленных свойств. К тому же кровь пролилась впустую, не было емкости для ее сбора.
        Уплетать лягушачьи лапки сырыми? Да он и от жаренных, скорее всего, не в восторге будет. Тогда что остается? Солнце так и не показалось из собравшихся поутру туч, но заметно, что оно, где-то там, за ними, склоняется к горизонту. Через час стемнеет, интуиция подсказывает, что после этого скатерть-самобранка с небес не свалится, а отсыпаться желательно на сытый желудок.
        Покосился в сторону далеко плавающей утки, в который раз попробовал достать, швырнув камень. И о чудо, - игра смилостивилась, он попал!
        Камень выбил из бока утки несколько перьев. Птица раздраженно закрякала, неистово замахала крыльями и не отрываясь от воды, припустила прочь, будто моторная лодка на глиссаде.
        Дарк, облизнувшись, с тоской посмотрел ей вслед. Желудок заурчал, заставив скосить взгляд на разложенные трофеи.

        Сырая лапка зеленой лягушки. Алхимический ингредиент. Открытые свойства: открытых свойств нет. Ядовитость: неизвестно. Можно рискнуть принять в пищу. Положительные эффекты: отсутствуют. Отрицательные эффекты: возможно отравление.

        Дарк скривился и вздохнул, смиряясь с неизбежностью.

***

        Не сказать, что налопавшись сырых лапок получилось лечь с полным брюхом, но, хотя бы, штраф с бодрости снял. И спасибо, что не отравился, как угрожало описание. Из гайда для новичков Дарк помнил, что игра частенько так пугает, и если продукты хорошо известны по реалу, можно не сомневаться, что и здесь в них цианистого калия не окажется.
        Спасть пришлось на сухом песке, в сторонке от воды. Сорвав несколько огромных лопухов, Дарк кое-как ими прикрылся и сомкнул веки, заставляя себя уснуть побыстрее. Сильно подозревал, что под утро похолодает, и сон как рукой снимет, отдохнуть полноценно не получится.
        Просыпаться пришлось куда раньше, чем предполагал. Что-то жестоко выдернуло из объятий Морфея. Не успел глаза раскрыть, как над ухом зарычали, горло превратилось в очаг невыносимой боли, а затем Дарк оказался в непроглядном мраке.
        Печально знакомая обстановка.

        Хитиновый охотник наносит вам 422 единицы урона.
        Вы погибли.
        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Зрение заработало, Дарк огляделся. На фоне туч, слабо подсвеченных скрывающимися за ними звездами, рассмотрел скругленную макушку сильно вытянутого камня, вздымающегося вертикальным столбом из массивного, характерно-сдвоенного основания.
        Знакомое место, с другим его не перепутаешь. Как хорошо, что сумел привязаться именно здесь, не придется поутру опять карабкаться по скалам.
        Большой плюс.
        И еще один плюс - Дарк узнал кое-что новое об игре: где попало здесь в Эксе нежелательно.
        Даже на тихом и мирном бережку, оккупированном безобидными квакушками, во мраке может нарисоваться такое, что способно прикончить тебя в один миг, не позволив рассмотреть убийцу.
        Хитиновый охотник - что это вообще? Хитин, вроде как, материал оболочек членистоногих. Гигантский богомол напал? Или паучище размером с автомобиль?
        Остается только гадать.

        Глава 16
        Бесполезное добро

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Возмущенная птичка описывала круги над головой, ругаясь чириканьем на все лады. А Дарк, игнорируя ее хай и не озаботившись внимательным изучением всех доступных параметров находок, сделанных в ее гнезде, одно за другим торопливо отправил в рот четыре крохотных яйца.

        Получен положительный эффект: +1 к неутомимости, +1 к скорости. Продолжительность: 1 час. Не суммируется с эффектами, полученными от другой пищи, но может их дополнять.

        Ну надо же, за лягушачьи лапки такие бонусы не полагаются. Не зря птичка устроила гнездо в недрах самого густого куста, догадывалась, какое сокровище высиживает.
        Покончив со скромным завтраком, Дарк обошел этот самый куст и довольно ухмыльнулся. Наконец-то он нашел искомое, не придется дальше круги под скалой наворачивать.
        Скелет, грохнувшись с высоты небоскреба, на диво легко отделался. Вместо того, чтобы рассыпаться по округе обломками костей и кусками доспехов, он упокоился почти компактно: туловище, облаченное в броню, уцелело, растерял лишь обе ноги, да левую руку. В уцелевшей правой продолжал сжимать меч, которым устраивал Дарку ночь террора. Череп отлетел на пару метров, шлем остался на нём, а вот нижняя челюсть куда-то запропастилась.
        Ну да зачем она нужна.
        Дарк положил ладонь на ржавый нагрудник. Вспыхнула информационная панель сбора трофеев. Отдернув руку, попробовал взять меч напрямую, и это у него получилось. Значит, мародерствовать позволяется и так, и эдак. Возможно - полезная информация.
        Вновь коснулся ржавой пластины, изучая, чем богат поверженный противник столь впечатляющего уровня. Ветхий тяжелый нагрудник, почти потерявший прочность; затупившийся двуручный меч, нуждающийся в серьезном ремонте; бронзовые наручи в относительно приличном состоянии; и такой же по качеству шлем, только из железа. Кость скелета-стража - сырье для ремесленных поделок, также ее можно растолочь, а порошок использовать в алхимии.
        На первый взгляд - пускай и хлам, но Дарка такой хлам может прилично усилить. Но это только на первый взгляд, если не вникать в свойства каждого предмета.
        А вникать пришлось.

        Старинный двуручный меч. Класс: примитивный. Тяжелый клинок для сильного бойца. Затупившийся и ржавый. Оружие ближнего боя. Прочность: 23/45. Базовый урон: 22х(1 + физическая сила). Текущий урон: 11х(1 + физическая сила). Требуемый уровень: 14. Ориентировочная цена: за такое оружие многие торговцы готовы дать несколько монет. Не исключено, что кузнец даст за него больше, ведь всем известно, что старое железо перековывается с выгодой.

        По форуму Дарк уже вычитал, что у более-менее приличного снаряжения и оружия почти всегда выставлено требование к уровню игрока. Это не означает, что те, у кого он меньше, не смогут его использовать. Вот, он спокойно взял двуручник в руку, взмахнул, едва не выронив, а в свойствах оружия появилось перечисление штрафов, налагающихся из-за несоответствия.

        Ваш уровень: 0. Требуемый уровень: 14. Базовый урон для вас снижается: 4х(1 + физическая сила). Вы будете слишком часто промахиваться при ударах, плохо парировать, также велик риск необратимо повредить оружие в бою. При использовании оно будет стремительно терять прочность. Срочно поднимите свой уровень, если хотите, чтобы этот меч служил вам верой и правдой.

        Аналогично по всему прочему. Дарк мог экипировать все найденные предметы, но, получалось, это не усилит его, а наоборот. Получается, он зря потерял время, устроив розыски под обрывом.
        Хотя - почему зря? Он кое-что нашел. Да, эти предметы сейчас ему не пригодятся, но надо мыслить шире. Придет время, он, неизвестно как, но сумеет поднять уровень до требуемого.
        Но увы, сейчас Дарк даже таскать это добро не сможет. Во встроенном в персонажа инвентаре предусмотрены лишь четыре ячейки для мелких предметов. Туда можно помещать камни, выглядит забавно, когда они исчезают в никуда. Набедренная повязка лишена карманов, сумки у него тоже нет. Проделанный опыт подсказывает, что таскать предметы в охапке можно, вот только они постоянно норовят потеряться, причем, делают это незаметно. Нечего и мечтать, что всё это железо получится донести до реки без проблем.
        Почему именно до реки? Да потому что это единственное место, где Дарк приловчился понемногу развивать персонажа, плюс гарантированно обеспечивать себя пищей и водой.
        Оглядевшись по сторонам, подошел к приличному уплощенному камню. Используя меч, как рычаг, приподнял глыбу, поставив стоймя. Клинком взрыхлил сыроватую землю, кишащую дождевыми червями, раскидал грунт в стороны, сложил в выемку всё, что досталось от скелета.
        Завалив камень на место, попытался скрыть все следы своих манипуляций, после чего получил сообщение от игры.

        Вы создали примитивный тайник. Получено 1 единица прогресса.
        Распределение очков прогресса.
        Скрытность - 1.
        Внимание, это первый ваш тайник. Бонус: +1 уровень к скрытности.

        Да неужели? Оказывается, качаться можно и так? А не раскидать ли ему добычу по нескольким тайникам? Да нет, овчинка выделки не стоит: дают слишком мало, да еще и на навык, который и без того прокачан до небес, в сравнении со всем прочим.
        Но запомнить - надо.
        Всё, что усиливает персонажа - ценно. Дарк так и не понял, каким образом ему развиваться без стартовых бонусов. Пока что он на стадии первых экспериментов и сбора информации.
        Вот и собирает.

        Глава 17
        Снова река

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        За время отсутствия, лягушек на знакомом бережку не прибавилось. Вчера Дарк изрядно проредил их поголовье, похоже, в Эксе так и задумано, что численность популяции к прежнему значению возвращается не скоро. А ведь убийство земноводных почти ничего не проносило, прокачать, хотя бы, уровень таким нудным способом не получится. Необходимы более сильные противники, но как на таких выходить, если даже дикую утку убить неспособен? Увы, камнем не получается в один бросок обнулить полоску ее жизни.
        Такие вот игровые законы.
        Дарк, игнорируя уцелевших земноводных, направился вниз по течению, не удаляясь от уреза воды. Здесь чаще всего попадались камни, по каждому из них он изучал информацию. Почти все они выглядели столь же бесперспективными, как первый, изученный ещё вчера.
        Однако, встречались исключения.

        Простой камень. Класс: без класса. Кремневый желвак, слегка окатанный речными водами. Может использоваться как оружие для ближнего и дальнего боя. Базовый урон: 1х(1 + физическая сила). Ориентировочная цена: вряд ли вы сумеете продать его за самую мелкую монетку, но несколько таких желваков смогут заинтересовать ремесленника, совершающего первые шаги в своей профессии.

        На официальном форуме не нашлось ничего, что, хотя бы, с натяжкой можно отнести к полноценной игровой энциклопедии. Но имеющейся информации хватило, чтобы Дарк понял: есть предметы бесполезные полностью, или около того, есть очень полезные, а есть сырье для создания полезных и очень полезных.
        Получается, кремень - сырье. Сгодится лишь для самых низкоуровневых поделок, но ведь сгодится. Надо лишь набрать побольше образцов, а потом методом проб и ошибок создать что-нибудь стоящее.
        Информация по камням прямо говорит, что желваки кремня сгодятся лишь для ремесла примитивного уровня. Следовательно, можно ожидать, что на такие предметы для Дарка не начисляются штрафы, или они окажутся мизерными.
        Вскоре собранные камни начали теряться. Пришлось остановиться и устроить тайник под лопухом. Сиё действо игре показалось настолько убогим, что она даже единичку прогресса подкидывать не захотела. Получается, надо прятать что-то поценнее, если хочешь получить опыт.
        Это тоже следует запомнить.
        Устроив по пути еще два аналогичных тайника, Дарк вышел к повороту русла. Похоже, это та самая излучина, которую он высмотрел вчера с обрыва.
        А вот бобровую плотину он оттуда разглядеть не смог. Здоровенная, над ней явно не один зверек поработал. Вон, один из них высунул морду, уставился на Дарка неодобрительно. Самый крупный зверь из встреченных за всё время, речные крысы прилично уступали ему в размерах. Интересно, какого он уровня? Опыт подсказывал, что надо приблизиться шагов на пять, тогда, обычно, высвечивается информация.
        Дарк, не колеблясь, направился к плотине. Морда бобра становилась всё злее и злее по мере приближения. До зверька оставалось метров десять, когда тот, выбравшись из переплетения ветвей, с брызгами и истошным писком бросился навстречу человеку. Выскочив из воды, напал не медля, с пугающим проворством вцепившись в ногу чуть ниже колена.
        Ааааааааа! - Дарк заорал он нестерпимой боли и со всей дури врезал бобру по голове зажатым в руке кремневым желваком.

        Вы нанесли урон бобру - 1 единицу.
        Бобер наносит вам урон - 9 единиц.

        Несмотря на то, что ситуация не располагала к математическим изысканиям, Дарк понял, что напрасно он полез к проклятой плотине. Если уж так хочется бобрами любоваться, лучше разглядываниями заниматься издали. Оказывается, это жуткие единоличники, чужаков возле своего жилья не терпят.
        Развернувшись, Дарк бросился прочь, что было мочи.

        Бобер наносит вам урон - 14 единиц. Подсказка: не подставляйте противнику спину, это позволит ему отнимать у вас больше очков здоровья.

        - Отстань от меня, животное, я просто мимо проходил! - заорал Дарк, тщетно пытаясь ускориться.
        Хрен там, тело, будто свинцом залито. Да ему даже беременную улитку пешком не догнать, полностью никчемный персонаж.

        Бобер наносит вам урон - 17 единиц.

        Резко метнувшись в сторону, Дарк обманул примитивный интеллект низкоуровневого моба, сумев выгадать несколько шагов. Дальше понесся прочь от берега, стараясь продираться через самые колючие кусты, или непредсказуемо ломать курс с таким расчетом, чтобы разворачивающийся преследователь упирался в густые заросли. Это сработало, - частота укусов, калечащих ноги, резко снизилась, временами за спиной начинал раздаваться раздосадованный писк. Вот уже новые вспышки боли сошли на нет, зверек отстал на несколько метров и несмотря на все усилия, не мог сократить дистанцию.
        Кусты впереди резко поредели, а затем и вовсе сошли на нет. Дарк выскочил на странное место, лишенное даже намека на растительность. Земля прогибается под ногами, будто вскопанная, там и сям на ней вздымаются невысокие конусы, похожие на мини-вулканы и сложенные из материала, на вид не отличимого от угольно-черного шлака. Что это такое - непонятно, зато сразу вспомнились высмотренные со скалы проплешины. Так вот, оказывается, как они выглядят вблизи.
        А чего это свист затих?
        Обернувшись, разглядел, как меж кустов мелькнул плоский хвост, - преследователь торопливо удалялся. Дарк радостно ослабился. Да, победой это не назовешь, но он всё же выжил, не позволил прикончить себя какому-то сумасшедшему бобру.
        Из ближайшего конуса взметнулось что-то неуловимо-быстрое, грудь взорвалась болью. Перед тем, как зрение померкло, Дарк успел разглядеть, что прямо напротив сердца откуда ни возьмись появилась черная плеть, похожая на ненормально-тонкий хвост скорпиона. Так же сегментирована, так же уродливо выглядит и на конце похожее острие.
        Вонзенное в тело Дарка.

        Хитиновый сборщик наносит вам 143 единицы урона.
        Вы погибли.
        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

***

        Дарк, присев в тени, отбрасываемой "фаллосом", непроизвольно ощупал грудь, поморщился, изучил лог боя. 143 единицы здоровья отняла тварь, которую он даже рассмотреть толком не сумел. Цифра знатная, но не смертельная. Ведь в полной шкале жизни у персонажа сто семьдесят пять хит-поинтов. Он мог уцелеть, не покалечь его перед этим злобствующий бобер.
        Если честно, нихрена бы Дарк не уцелел, хитиновая тварь добила бы его вторым ударом. Но, всё же, радует, что она не настолько уж всесильна. Однако, при ее виде бобер бросился прочь, шагу не сделав на черную почву. У мобов имеется свой инстинкт самосохранения, следовательно, строитель плотин прекрасно понимает, что в таких местах ему показываться не стоит.
        Значит, он гораздо слабее хитиновых тварей. Разница в уроне говорит о том же.
        Вот с него Дарк и начнет. Придумает способ разделаться с хвостатым.
        Только для этого придется опять возвратиться к реке. Не первый раз уже, таким темпом скоро тропу к берегу натопчет. Вроде как, пешая ходьба повышает, по чуть-чуть, некоторые навыки. Особенно, если вышагивать с грузом. Поэтому по пути начал собирать опавшие ветви с деревьев, выбирая покрепче. Чем дальше от обрыва, тем хуже дела с таким материалом, так что, можно сказать, - умер с пользой.

        Глава 18
        Криворукий мастер

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Вы не смогли создать случайный предмет.

        Желвак разлетелся на мелкие куски, как и все его предшественники. Дарк покосился на остатки сырья и поморщился. Он уже все тайники, устроенные по берегу, опустошил, но без толку - кремня почти не осталось. Или что-то неправильно делает, или придется долго пространствовать по реке, выискивая подходящие камни.
        Положил на плоскую макушку валуна очередной желвак, примерился, врезал по нему самым здоровенным кремнем из найденных. И неожиданно раскололся именно он, а не мишень. Не выдержал, слишком долго над ним издевались.

        Вы создали предмет: кремневое рубило. Получено очков прогресса - 5.
        Распределение очков прогресса.
        Случайные предметы - 3.
        Предметы без специализации - 2.
        Внимание! Вы впервые создали полезную вещь своими руками. Бонус: +1 к любому ремесленному навыку;. +1 к любому основному навыку.

        Вот как? Оказывается, созидательным трудом можно поднимать и основные навыки. Да, Дарк в курсе, что на старте новичков подсаживают на игровой процесс лавиной низкоуровневых бонусов, что чем дальше, тем с этим будет сложнее. Но ему, в его ситуации, каждая единичка - за великое счастье. По всему получается, что набирать их придется долго.
        Рубило - инструмент двойного назначения. Им можно лупить противников, а можно что-нибудь обрабатывать. Именно для последнего оно Дарку и требовалось.
        Сделав паузу, с отвращением пожевал лягушачьи лапки. Надежда на то, что, подвялившись на солнцепеке, они станут приятнее на вкус, не оправдалась. Может попробовать развести огонь? На скелете огниво не обнаружилось. Либо потерялось, либо монстр обошелся одними лишь камнями. Если так, сложностей возникнуть не должно.
        Переборов соблазн поэкспериментировать с костром, продолжил начатое. Взял одну из палок, прихваченных по дороге от точки воскрешения, начал обрабатывать ее рубилом.
        И вскоре сломал.
        Предсказуемо. Игра явно так и задумывалась - с одной попытки хрен что позволит.
        Или позволит, но для этого тебе придется вложиться материально. Надо же владельцам проекта с чего-то навар получать.
        Удача улыбнулась лишь на четвертой попытке.

        Вы создали предмет: простейшее деревянное копье. Получено очков прогресса - 6.
        Распределение очков прогресса.
        Случайные предметы - 3.
        Обработка древесины - 2.
        Луки, копья, арбалеты и прочее оружие - 1.

        Копье, надо признать, на копье походило слабо. Дрын заточенный - лучшего названия это убожество не достойно. Однако, игра сочла иначе.
        Зато описание оружия Дарка обрадовало.

        Простейшее деревянное копье. Класс: без класса. Не слишком качественная древесная ветвь, грубо заточенная примитивным инструментом. Можно использовать, как оружие для ближнего и дальнего боя. Прочность: 2/2. Базовый урон: 3х(1 + физическая сила). Текущий урон: 3х(1 + физическая сила).Требуемый уровень: не требуется. Ориентировочная цена: даже новичок, только-только шагнувший в мир Экса, не станет покупать такое убожество, ведь у него есть варианты получше. Но охапку таких копий можно попробовать продать за пару монет, как хворост, в местности, где древесина - великая редкость.

        Созданное оружие настолько никчемно, что не имеет требования к уровню. Именно то, что нужно.
        У копья три единицы урона, против одной у камня. При нулевой физической силе рассчитывать Дарку приходится только на этот показатель. Получается, теперь за одну атаку он сможет выбивать втрое больше.
        Сколько там бобер по нему наносил? Девять, если лицом к лицу. Дарк по нему выдавал жалкую единицу, теперь получится ударить в три раза сильнее. Не сильно радует, потому как, всё равно в разы проигрывает зверюге по урону.
        Сколько хит-поинтов у бобра? Даже приблизительно нельзя сказать, ведь большую часть схватки Дарк провел спиной к противнику. Да и вообще, ему не до разглядываний тогда было. Если даже предположить, что в три раза меньше, есть риск устроить ничью, или проиграть, чуть-чуть не добив противника. И это в оптимальном случае, ведь придется страдать от боли, а она сказывается на боевых качествах. Воин обязан мыслить здраво, а это непросто в ситуации, когда твою голень отгрызает крыса-переросток.
        Проклятье. Мобы, если и ощущают боль, то по-своему. Вряд ли она мешает их атакам. А вот Дарку приходится учитывать, что в разгар поединка он рискует свалиться от шока.
        Попробовать создать копье получше? Или, допустим, привязать кремневое рубило к палке? Даже такой примитивный каменный топор должен наносить неплохие повреждения.
        Неверно мыслит. Стандартно. Стандартное - не всегда хорошо. Далеко не всегда.
        Ну же, Дарк, ты далеко не последний боец. У тебя богатейший опыт. Тебе доводилось сражаться в самых разных условиях и самым разным оружием. Организаторы - те еще затейники. Вспомнить, хотя бы, тот бой: раскачивающаяся льдина в будущем океане виртуальной Арктики, двенадцать противников, каждый из которых сам за себя, и непредсказуемо мечущиеся четыре белых медведя, непредсказуемо атакующие и участников, и друг дружку. Или перестрелку вслепую, когда в руках обрез одноствольного дробовика, а на голове повязка и обруч с закрепленными на нём колокольчиками. Стрелять приходилось на их звон и клацанье механизма, при перезарядке.
        Мда... Последний пример - совсем уж ни к месту.
        Надо думать.

***

        До появления синтетических тканей человеку приходилось изготавливать одежду исключительно из органических материалов. Если отбросить совсем уж примитивные времена, когда доминировали скверно выделанные шкуры, основным сырьем для ткацкого дела выступали звериная шерсть и растения. Точнее - волокна растительного происхождения. Крапива, лён, хлопок, конопля - самые распространенные, но далеко не единственные.
        Волокна имеются в большинстве растений, вопрос лишь в их качестве и легкости получения.
        Подходящую траву Дарку найти не удалось. В этой местности с растительностью всё плохо, почва скудная и местами голая, без дерна. Складывается впечатление, что неведомый яд с черных проплешин просачивается повсеместно, угнетая траву, кусты и деревья. Только водоросли в реке выглядят здоровыми, но они, увы, для поставленной задачи совершенно не годятся.
        Дарк уже было почти отчаялся, решив, что игра не настолько реальна, как представлялось до этого. Но тут удача улыбнулась. И улыбнулась неожиданно, потому что искомое он обнаружил в кустарниках, которые казались менее всего подходящими для этого. Почти лишенные листьев, из концов чахлых веток иглами дикобраза торчат тоненькие сучки, выглядящие мертвыми.
        Но для мертвых они оказались слишком гибкими. Под тонкой корой располагался слой, легко разделяющийся на прожилки, зато рвущийся с трудом.
        Именно этот слой Дарк и начал заготавливать, отделяя от веточек полосками. Далее, полученные полоски жестоко мял и скручивал в жгуты, которые затем переплетал в косички.
        Час за часом, почти до вечера провозился, прежде чем взялся за главное - создание предмета, ради которого всё и затевалось.
        Закончил лишь в глубоких сумерках.

        Вы создали предмет: сеть с каменными грузиками. Получено очков прогресса - 9.
        Распределение очков прогресса.
        Случайные предметы - 5.
        Предметы без специализации - 3.
        Обработка древесины - 1
        Ваш навык Случайные предметы равен 1. Вы впервые подняли ремесленный навык. Бонус: +1 к любому ремесленному навыку.

        Сеть выглядела настолько уродливо, что Дарк впервые обрадовался одиночеству. Ведь ни одна живая душа не увидит, какое убожество он сотворил. В описании сказано столь же уничижительно. И еще написано, что только самая глупая рыба в такую смешную западню попадется.
        Вот только он собрался ловить вовсе не рыбу.

***

        Хитиновый сборщик наносит вам 124 единицы урона.

        Мгновенно пробудившись, Дарк заорал от нестерпимой боли в плече и инстинктивно попытался перекатиться с боку на бок. Но едва начал двигаться, как новый взрыв боли, на этот раз в районе печени, отправил его в непроглядный мрак.

        Хитиновый сборщик наносит вам 131 единицу урона.
        Вы погибли.
        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Придя в себя, прислонился спиной к неприлично выглядевшему камню, перевел дыхание, сбивавшееся каждый раз при смертельных болевых ощущениях, покрутил головой, прислушался. Сверчки заливаются, филин ухает, какие-то мелкие создания шуршат в чахлой траве. Хитиновые монстры если и шастают, то никак себя не проявляют. Прошлой ночью они позволили Дарку здесь отдохнуть, не побеспокоили до утра.
        Если вспомнить, то при свете дня он сталкивался с ними лишь однажды, когда, улепетывая от бобра, забежал на черную проплешину. Может, в других местах они только после заката появляются? И не исключено, что основной интерес проявляют к реке, а здесь, под обрывом, не показываются, или показываются нечасто.
        Если так, не лучше ли будет перенести лагерь под точку воскрешения, а к воде выбираться лишь для охоты и сбора сырья? Это, конечно, лишние затраты времени по вечерам, зато меньше негативных впечатлений.
        Ладно, об этом Дарк подумает завтра, а сейчас надо спать.
        Игра игрой, но бодрствовать двадцать четыре часа в сутки здесь не получится.

        Глава 19
        Ретиарий

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Всё имущество, за исключением не теряемой при смерти (и не разбираемой на полоски или клочки ткани) набедренной повязки, Дарк вчера, укладываясь на ночлег, припрятал в очередной тайник, откуда извлек в целости и сохранности. Вряд ли хитиновые твари польстятся на столь убогое барахло, но лучше не полагаться на случай, хранить имущество бережно, ведь прорву времени на создание угробил.
        Осмотрев сеть, поморщился. Слишком "дубовая", ей недостает гибкости. Забросил в реку, вымачиваться, а сам, чтобы не терять время, занялся истреблением лягушек. В ходе охоты, впервые за всё время, заметил поблизости небольшую черепаху, но попасть в нее не сумел.
        Наконец, счел сеть готовой к бою и направился по знакомому маршруту - к началу излучины.
        Плотина за это время никуда не делась. И бобер выглядывал из того же места. Дарк был готов на что угодно поспорить, что это тот самый хвостатый гад - больно злобно уже издали коситься начал. Явно затаил огорчение по поводу того, что вчера не загрыз.
        Остановившись шагах в двадцати от зубастого противника, Дарк присел, проверил неказистую защиту для голеней: кора, содранная по кругу с молодых деревьев загибается вокруг ног трубами, а чтобы не терялась, обвязана бечевками из того же материала, который пошел на сеть. Игра не сочла это полноценными доспехами, но туманно намекнула, что кое-какую защиту это уродство предоставит.
        Воткнув в песок оба копья, Дарк швырнул камень. Хотел разозлить, выманить сюда, на чистый берег, где нет веток, натасканных зверьками к плотине. Но получилось даже лучше - угодил зубастому между глаз.

        Вы нанесли критический урон бобру - 2 единицы. Бобер ошеломлен.

        Прекрасное начало боя. Зубастый, вместо того, чтобы броситься на человека с яростным писком, затряс головенкой, один глаз у него при этом уставился вверх, второй вниз. Но зверь пришел в себя после того, как второй камень угодил в плотину рядом с ним.
        А дальше всё пошло, как и вчера: засвистел, ринулся по мелководью, брызги вздымая. Дарк подхватил копье правой рукой, левую отвел назад, встряхнул, чуть опустил, заставив камни, вплетенные в жесткий край сети, лечь на песок. Очень ответственный момент, отработанный лишь на воображаемом противнике. Как получится с реальным - неизвестно.
        Получилось не так, как задумывалось теми, кто давно, еще в Древнем Мире, придумали гладиаторские забавы. Сеть неполноценная, скорее - помесь сети и корзины. Но накрыла бобра исправно, даже кончика хвоста на свободе не оставила. А Дарк еще и за петлю потянул, заставляя зверька запутываться провалившимися в ячейки лапами и заваливаться на бок, подставляя податливое брюхо.
        Именно в брюхо и ударило копье.

        Вы нанесли урон бобру - 4 единицы.

        Цифра не впечатляющая, но это даже чуть приличнее предполагаемой тройки. Видимо урон по брюху игра считает завышенным. Прекрасно, Дарк ударил туда еще и еще. Бобер начал извиваться, пытаясь подставить спину, но все его попытки пресекались рывками левой руки, укладывающей цель так, как требовалось. Это было непросто, складывалось впечатление, что попалось создание размером с очень крупную собаку. Реализм у игры - так себе, хромает в угоду разницы показателей противника. Животное габаритами куда меньше, но при этом сильнее - выглядит неправдоподобно.
        После множества ударов искин, управляющий мобом, наконец, сменил тактику. Прекратил вертеться, набросился на сеть, яростно разгрызая тонкие веревки мощными зубами.
        Вот это плохо. Очень плохо. Если сеть не дотянет до конца боя, Дарк может остаться без победы, в которой только что перестал сомневаться. В отчаянии попытался почти повторить то, что провернул с Конаном в последнем бою на Арене Смерти - начал целиться бобру по глазам, надеясь ослепить. Но тот настолько шустро дергал головенкой, что ничего из этого не вышло.
        Нет. Всё же вышло. Но совсем не то, что планировал.

        Ваше копье сломалось.

        Вот ведь чёрт побери! Надо было не связываться с глазами, ведь там сплошной череп, что для острия из грубо заточенной древесины - фатально.
        Выдернул из песка второе - последнее копье. Начал бить в бок и спину, стараясь не попасть по хребту. Если и это сломается, останется с пустыми руками. Ну, не считая сети. Но какой толк от предмета, которым невозможно нанести урон?
        Бобер прогрыз дыру, достаточную для того, чтобы просунуть в нее башку. Если так, то и всё остальное сейчас пролезет. Дарк, тяжело дыша, отбросил попытки управлять положением тела зверя при помощи сети. Лишние силы тратит, а их у него немного, бодрость опасно снизилась, уже ноги начали трястись. Надо всё пустить на нанесение урона, времени осталось всего ничего.
        Успел нанести около десятка ударов, прежде чем бобер, наконец, вырвался. Выглядел он скверно: шкура на рваную тряпку похожа, весь кровью залит, из багрового месива морды лишь здоровенные зубы белеют. Вот ими он, не мешкая и ухватил Дарка за голень.
        Тот вскрикнул от боли, но это не помешало ему расчетливо ударить сверху вниз в край шеи.

        Бобер наносит вам урон - 5 единиц.
        Вы нанесли урон бобру - 5 единиц.

        О! Да тут бой на равных пошел, или около того. Зря ты, хвостатый, спину подставил. Настоящий отморозок, ведь нормальный зверь на твоем месте улепетывает, а не на людей бросается.
        Это всё же игра, а не реальность, - бобер даже не дергался отступать. Порвав защиту и на одной голени, и на другой, он начал калечить Дарка уже посильнее. А тот, несмотря на адскую боль, сумел его обхитрить - перепрыгнул. И пока противник разворачивался, еще раз накрыл его сетью.
        Да, она испорчена, но даже в таком состоянии сдержала бобра на время, за которое тот схлопотал шесть ударов. Выдрался с треском, расширяя прореху, вновь набросился на Дарка. Но движения стали какие-то вялые, да и цапнул так себе, почти не больно, всего-то на три единички урона.
        Дарк понял - победа близка. И хотя полоска бодрости почти в ноль ушла, воодушевился настолько, что врезал критом на целых семь единиц. Развивая успех, ударил еще раз.

        Ваше копье сломалось.

        Да твою же мать!
        Зарычав взбешенным зверем, согнул колени, заехал кулаком по окровавленному клубку шерсти, вцепившемуся в голень. Добавил еще раз и еще.
        Бобер, отвалившись от ноги, разлегся на спине, раскинув лапки в стороны.

        Внимание! Личная победа! Бобер убит! Слабый моб. Уровень - 3. Уровень ощущений локации - 10%. Уровень ощущения личный - 60%. Получено 19 единиц прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: атлетизм, тяжелое оружие, физическая атака, физический критический удар, терпение, неутомимость, бездоспешный бой, рукопашный бой.
        Распределение очков прогресса.
        Атлетизм - 4.
        Тяжелое оружие - 3.
        Физическая атака - 4.
        Физический критический удар - 1.
        Терпение - 2.
        Неутомимость - 2.
        Бездоспешный бой - 2.
        Рукопашный бой - 1.

        Дарк, осознав ничтожность цифр, не сдержался, высказался вслух:
        - Да вы что, поиздеваться надо мной вздумали?!
        Ну а что еще тут можно сказать? Он вчера угробил большую часть дня на возню с кремнями, копьями и сетью. В итоге, заполучив массу негативных ощущений, завалив жалкого бобра третьего уровня. За него дали ровно столько, сколько дают за девятнадцать лягушек. Да, надо признать, что опыт пошел на некоторые навыки, за которые от квакушек нечего не обламывается. Это, конечно, хорошо. Но сколько того опыта? Сущие слезы. А ведь всё, созданное с таким трудом, сломано. Хорошо, если получится починить, но и в таком случае он опять затратит прорву времени.
        Это сколько бобров придется, вот так, с муками и потерями завалить, чтобы добраться, хотя бы, до первого уровня? Попытавшись просчитать ответ на этот вопрос, Дарк схватился за голову.
        Может стоит поискать способ вернуться назад, к Пауку? Да, там мучения куда изощреннее, зато не придется ради них надрываться, всю работу за тебя выполнят.
        А как выкручиваются обычные игроки? Как-как - известно как. Легко обзаведясь приличной начальной экипировкой, они выполняют сотни необременительных квестов, которые щедро раздают НПС на стартовых локациях.
        На уровнях выше шестого-седьмого за счет выполнения заданий у них собираются начальные сеты - комплекты оружия и экипировки со встроенными бонусами. Нахлобучил, допустим, шлем, а он предоставляет не просто защиту для головы, на нем еще и прибавка висит. Допустим, во время ношения увеличивает твою ловкость на две единицы. Если учесть, что таких предметов несколько, игрок может собрать солидную прибавку к характеристикам. Этого хватает, чтобы получать смехотворный урон от противников близкого уровня, а в ответ бить в разы сильнее. На серьезных мобов можно выходить отрядами, где обязанности распределяются по специализациям. Кто-то держит удары, кто-то быстро снижает здоровье противника, кто-то лечит пострадавших, не давая их хит-поинтам уходить в ноль. Так, обычно, побеждают самых страшных чудовищ - боссов. За них и опыта вагоны отваливают, и достижения с бонусами перепадают часто, и экипировка хорошая достаться может.
        Это тебе не с заточенной палкой против жалких бобров ковыряться...
        У Дарка, как бы, есть свой плюс. У него завышены ощущения, за счет чего он зарабатывает больше опыта, чем обычные игроки. Но этот плюс, мягко говоря, сомнительный. Ведь мало того, что другим новичкам не приходится орать от боли в схватках со всеми, кто превосходят лягушек, - они целую колонию бобров сметут мимоходом, не запыхавшись.
        А что остается Дарку?
        Страдать...

        Глава 20
        Смена стратегии

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Из бобра достались некачественная шкура, струя, зубы и мясо. Не страдай Дарк от боли в изгрызенных голенях, его бы позабавило то, как тушка развалилась на составляющие, оставив россыпь мелких костных обломков вокруг уцелевшего хребта. И это голыми руками устроил, всего лишь действиями в меню сбора трофеев. Но он даже не улыбнулся.
        Похоронное настроение.
        Бобровые плотины и дальше тянутся, но нечего и думать подняться на них в уровне, если что-то радикально не изменит в тактике.
        Но что тут можно изменить? Придумать какую-то ловушку, куда их заманивать? Но опыт с сетью показал, что изготавливать их долго, а полноценно сдержать бобра не получается. Скорее всего, с западней тоже много не выгадает. Смастерить что-нибудь дальнобойное? Например - лук. Тетиву можно попробовать скрутить из растительных волокон, или полосок из шкуры бобра.
        Представив, сколько придется провозиться со стрелами и прочим, Дарк покачал головой. Нет смысла, ведь итог очевиден. Он получит никчемное оружие, которым лишь часть здоровья будет успевать снимать. А дальше последует рукопашная, в которой у бобров неоспоримое преимущество.
        Раздумывая над этим, он устало обтесывал рубилом второе копье. Первое отказалось ремонтироваться, сломалось безвозвратно, а с этим, вроде, получается. Ага, игра, наконец, признала его всё тем же непрочным оружием, с мизерным уроном.
        Поднявшись, чуть ли не пошатываясь направился к воде, надеясь, что ее прохлада смягчит страдания. Полоска жизни регенерировалась слишком медленно, боль в истерзанных ногах пусть и поутихла, но всё равно приятного мало.
        Зайдя по середину бедер на песчаную отмель, где сильное течение не позволяло укореняться водорослям, Дарк замер, опираясь о копье. Блаженством то, что он сейчас испытывал, назвать нельзя, но боль в голенях и правда заметно отступила.
        Как же всё плохо. Бой вымотал его и физически, и морально. В голову вообще не лезут разумные мысли. То он задумывает какую-то грандиозную ловушку, для ночной охоты на хитиновых тварей, то мечтает найти нефть, разлить ее выше по течению и сжечь нахрен все эти плотины с их зубастыми обитателями.
        Что же делать?.. Что, блин, делать?.. Да ему здесь долгие годы придется провести, истребляя лягушек, или изредка рыпаясь на бобров.
        Какое жалкое существование...
        Может попробовать выслеживать фазанов по кустам? Они вроде не агрессивные и не кажутся опасными. Один из них утром умчался без оглядки, после броска камня. Но ведь близко не подпускают, а сбивать им жизнь в ноль - долго. Очень трудно это делать, когда противник улепетывает.
        А эти еще и улететь могут.
        В принципе, многие навыки растут и без боя, или в бою, завершившемся поражением. Например, ночуй на голой земле, и потихоньку прибавляешь в неприхотливости.
        Но вот именно, что потихоньку. Игра заточена на конфликт, мирным путем развиваться придется столько, что тело Дарка отрастит седую бороду до пяток, прежде чем персонаж доберется хотя бы до десятого уровня. А ведь что десятый, что нулевой, разницы нет. Этого слишком мало, чтобы рискнуть отправиться в освоенный игроками регион.
        Легче уж сесть на задницу и сидеть ровно. Ждать. Рано или поздно какие-нибудь любители экстремальных приключений проберутся через джунгли с магическими динозаврами, или лавовые поля с адскими демонами, откроют эту локацию, начнут исследовать. И неизбежно наткнутся на почти голого типа, который будет загорать на этом берегу в окружении развалов лягушачьих косточек.
        Представив картину, Дарк криво усмехнулся.
        А вот хрен вам, ребята. Не дождетесь. Он будет пробовать снова и снова. Изучать окрестности, испытывать свои силы на самых разных противниках. Подберет оптимальную тактику. Пусть не сразу, пусть по капле, но заставит этого исковерканного персонажа прогрессировать.
        И прямо с этого дня перестанет жрать сырых лягушек. Так недолго и достоинство человеческое потерять, а это, по сути, всё, что у него осталось.
        Игра, будто прислушиваясь к мыслям ее узника, подала знак, - из глубины омута, темнеющего в нескольких шагах, на мелководье лениво выплыла крупная рыба с раздутым неуклюжим телом, выдававшим мирного обитателя реки. Дарк, не шевелясь, дождался, когда она чуть ли не в ногу уткнулась, после чего молниеносно поднял копье и тут же опустил, даже не став полностью выхватывать из воды.
        Взметнулись тучи песка, тут же убив видимость в ноль. Но руки не обманешь, они ощущали, что там, на грубо заточенном конце копья, неистово бьется что-то большое и сильное. Давя на древко, Дарк, не позволяя рыбине оторваться от дна, начал волочить ее к суше, то и дело постукивая ногой по красноватому хвосту, для дополнительной стимуляции. Пусть видит, откуда ей опасность грозит и не сопротивляется, ведь тащат ее в противоположном направлении.
        Рывком выбросив рыбу на сушу, забил ее голыми кулаками, придерживая тушу коленом. Извлеченная из родной стихии, она не оказала сопротивления с уроном, но шевелилась бодро. Постучать пришлось немало, происходи дело в реале, этот карп, или как там его, еще на середине процесса должен был превратиться в фарш, перемешанный с обломками костей и чешуей. Но здесь всего лишь на диво реалистичная игра, так что, добыча выглядела пристойно.
        - Ну вот мы и порыбачили, - довольно заявил Дарк.
        Почему бы и не порадоваться? Рыба, пускай даже сырая, почему-то казалась ему куда более предпочтительнее лягушек. Тех приходилось жевать подавляя рвотные позывы, а с ней надеялся, что обойдется без этого.

        Внимание! Личная победа! Ленивый усач убит! Слабый моб. Уровень - 2. Уровень ощущений локации - 10%. Уровень ощущений личный - 60%. Бонус за схватку в родной стихии: 100%. Штраф за убийство вне родной стихии: -50% от бонуса. Получено 18 единиц прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: атлетизм, тяжелое оружие, физическая атака, физический критический удар, реакция, меткость, рукопашный бой.
        Распределение очков прогресса.
        Атлетизм - 3.
        Тяжелое оружие - 3.
        Физическая атака - 4.
        Физический критический удар - 1.
        Реакция - 3.
        Меткость - 2.
        Рукопашный бой - 2.

        Дарк второй раз за последний час смотрел на цифры и не мог поверить глазам. Только в первом случае он был неприятно поражен, получив ничтожные крохи за свершение, которое ему представлялось великим, а сейчас испытывал прямо противоположные чувства.
        Вот правда, как это прикажете понимать?! Он вкусил богатейший спектр негативных ощущений, почти подох в столкновении с жалким бобром. Все силы и смекалку приложил ради незавидной победы. И что в итоге?
        И ничего. Почти ничего. Смешные крохи заработал.
        Но что же случилось дальше?
        А дальше он пошел смочить пораненные ножки и мимоходом пригвоздил к песку проплывавшую мимо рыбину. Та даже не попыталась его укусить, или нанести урон другим способом. Просто старалась удрать, вырваться - ничего больше.
        При этом, уровень у нее оказался на ступеньку ниже, чем у злосчастного бобра, а опыта за победу досталось лишь на единицу меньше. А всё потому, что за убийство мобов в родных стихиях, отличающихся от обычной суши, его дают больше. За то, что часть схватки прошла на берегу, Дарк заработал штраф, но даже так получилась приличная надбавка.
        Бобры? Да какие, нахрен, бобры! Рыба - наше всё. Дарк не раз замечал, как по мелководью те еще торпеды величаво проплывают. Возникали мысли на них поохотиться, но нет же, его какого-то чёрта понесло на разборки с неадекватным бобром.
        Тупоголовый идиот!..
        Да, надо что-то срочно менять в игровой жизни. Достаточно уже бобров смешить, да лягушек геноцидить.
        И еще с хитиновыми упырями пора завязывать.
        Моду взяли, среди ночи будить... уроды.
        Прикоснулся к рыбьему боку, изучил меню мародерства. Чешуя, рыбье мясо, рыбий пузырь, рыбья кость, рыбья печень и рыбья икра. Ожидаемые трофеи, ничего примечательного.
        Покрутив перед глазами полоску икры, счел ее куда привлекательнее опостылевших лягушачьих лапок. Забросил в рот, заработал челюстями. Скривился. Вкус не отвратный, но слишком горчит. Сразу захотелось напиться, поднявшись, направился было в сторону ручейка, но уже на третьем шаге из ног будто все жилы вырезали: рухнул в один миг, зарывшись лицом в песок.

        Внимание! Вы открыли свойство икры ленивого усача - ядовитость. Действие яда - мгновенно снимает 50% очков бодрости при попадании в рану или желудочно-кишечный тракт.
        Предупреждение! Пробуя на вкус незнакомые питательные предметы, вы можете узнать одно из их свойств, что полезно, если изберете стезю алхимика. Но это самый опасный способ познания: вы рискуете потерять очки магической и жизненной энергии, а также бодрости и получать различные штрафы, ослабляющие вашего персонажа на короткие и длительные сроки. В самых тяжелых случаях возможна гибель персонажа.
        Открыто 1 алхимическое свойство низкоуровневого ингредиента. Уровень ощущений локации - 10%. Уровень ощущения личный - 60%. Получена 1 единица прогресса.
        Распределение очков прогресса.
        Познание - 1.

        Траванулся слегка, но не без пользы, - капнула единичка прогресса. К сожалению, к ремесленному навыку, а не к основному. Увы, их линейки не смешиваются, основной уровень так не прокачать. Но кто знает, вдруг, в будущем, пригодится.
        Негативные мысли, скопившиеся в голове после схватки с бобром, улетучились почти бесследно. Может, денек не самый удачный, но впервые за всё время запахло перспективами.
        Вот только интересует один вопрос: сколько рыб придется прикончить, чтобы отсюда выбраться?

        Глава 21
        Опытный робинзон

        Характеристики: 5
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        На то, чтобы обтесать сук из самой прочной древесины, встречающейся у обрыва, Дарк потратил не один час, сломав при этом два кремневых рубила. Они разлетелись на мелкие пластины, которые он пустил в дело, закрепив при помощи самодельного клея в пазах по обе стороны заготовки. Да, провозился немало, но результат того стоил, - игра назвала изделие примитивным мечом. Урона он выдавал побольше, чем копье, прочность тоже радовала. Ее хватало на схватку, еще и оставалось. После оружию требовался мелкий ремонт, после которого возвращались все потерянные единички.

        Бобер атакует безуспешно. Ваша защита выдержала.

        Еще бы. У Дарка теперь полноценные доспехи. Пусть только голени прикрывают, но ему больше и не требуется. Из шкур всё тех же бобров, дощечек из прочной древесины и рыбьей кожи. Всё это скреплено клеем и обмотано древесными волокнами. Прочности хватает на две-три схватки, а дальше надо не забывать починить, иначе потеряются безвозвратно. Тогда придется варганить новые, а это занимает слишком много времени.

        Вы нанесли урон бобру - 11 единиц. Бобер ошеломлен.

        Еще одно преимущество тяжелого рубящего оружия, - нередко, при размашистых ударах по голове, звери чуть ли не в обморок падают, прекращая сражаться и защищаться. Только и делают, что пищат, да башкой бестолково трясут. Иногда через секунду в себя приходят, иногда через две-три. Такой паузы хватает, чтобы попытаться повторить ошеломление,
        На этот раз не сработало. Дарк, отскочив после новой атаки бобра, присел, с силой проведя мечом над самой землей. Удар достиг цели, - кончик оружия прошелся по передним лапам. Это уже четвертая попытка за бой и она, наконец, увенчалась успехом.

        Вы нанесли урон бобру - 12 единиц. Критический урон - перелом лапы.

        Злобно ухмыльнувшись, Дарк отскочил на несколько шагов, выхватывая заблаговременно воткнутое в песок копье. Бобер, как обычно, даже получив травму, продолжал преследование. Теперь, следуя отработанной в десятках стычек процедуре, надо увести его на оконечность песчаной косы. С учетом перелома и использования отравленного икрой усача дротика, отнявшего прилично бодрости, у пушистого злодея уйдет на это не меньше пары минут. Надо просто неспешно отступать в нужном направлении, ни в коем случае не разрывая дистанцию. Иначе, противник может вернуться назад, к плотине и хорошо если потом купится на новую провокацию. Это лотерея: может сам напасть, может сородича подозвать на помощь - не уставшего и не израненного.
        А может и пару сородичей, как уже случалось.
        Добравшись до края косы, Дарк, развернувшись, присел, провел еще один низкий удар. Снова угодил по лапам, но на этот раз, к сожалению, без переломов. Не слишком по этому поводу расстроившись, отскочил до воды, подхватил лежавшую там "расческу" - решетку из толстых веток с закрепленными в перекрестьях остро наточенными колышками. С силой накрыл этой тяжелой и неказистой конструкцией подбирающегося свистуна.

        Вы нанесли урон бобру - 16 единиц. Бобер ошеломлен.

        Да уж, отнимает эта куча острых палок немало, вот только ее предназначение - не урон наносить, а удерживать противника.
        Ударив пару раз копьем, Дарк всмотрелся в информацию по противнику, увидел, что полоска жизни у того сползла до смешного значения. Пара удачных атак, и всё - зверюга сдуется.
        Пора.
        Активировал Лавину Ощущений. Теперь, если бобер успеет вырваться за тридцать секунд и напасть, Дарк рискует свалиться в обморок от первого же укуса. Особенности этой локации и расовая восприимчивость к боли, помноженные на использованную магию - адский коктейль.
        Не успеет.
        Обошел решетку и расчетливо ударил зверя в спину, чуть в сторонке от хребта. Вытащил копье из раны, повторил атаку в ту же точку.

        Внимание! Личная победа! Бобер убит! Слабый моб. Уровень - 3. Уровень ощущений локации - 40%. Уровень ощущения личный - 180%. Получено 52 единицы прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: атлетизм, тяжелое оружие, физическая атака, физический критический удар, легкие доспехи, дальнобойное оружие, знание ядов, меткость, уклонение от физического урона, физическая защита, скорость.
        Распределение очков прогресса.
        Атлетизм - 5.
        Тяжелое оружие - 12.
        Физическая атака - 14.
        Физический критический удар - 3.
        Легкие доспехи - 3.
        Дальнобойное оружие - 1.
        Знание ядов - 2.
        Меткость - 2.
        Уклонение от физического урона - 3.
        Физическая защита - 3.
        Скорость - 4.

        Вот и спекся очередной пушистый свистун. Причем, в отличие от первого, не может быть и речи о разочаровании. И ноги не потрепало до мучительной боли, и не вымотало до полной потери и сил, и - главное, опыта досталось не девятнадцать, а пятьдесят две единицы. То есть, чуть ли не в три раза больше.
        Как так может быть? Ведь что в первом случае, что в последнем, противник один и тот же. Неотличим ни внешне, ни по информации. Стандартный слабый моб. Базовый опыт за такого высчитывается по простейшей формуле: уровень умноженный на пять. Исключение лишь для нулевых задохликов, - за них выделяется единичка, меньше уже нельзя. Те же лягушки - характерный пример.
        Тогда откуда взялась столь внушительная разница?
        От механики подсчета итогов боя - вот откуда.
        Уровень у бобра третий. При умножении на пять он дает пятнадцать базовых единиц прогресса навыков, и единичку свободных очков, которую Дарку пока что не насчитывают из-за его неполноценности.
        Ну да ладно, считаем только базовые. Бобра притащили к оконечности косы не просто так. Он должен был умереть именно здесь, на участке локации, где уровень ощущений достигает сорока процентов. С учетом более чем сомнительного расового бонуса эртанцев, Дарк здесь получает все девяносто процентов приятного и плохого. В период действия Лавины Ощущений это уже сто восемьдесят процентов - почти двойная доза горя или радости.
        Уж неизвестно, чем руководствовались разработчики, привязывая бонус к такому показателю, но что сделано, то сделано. Если уровень персонажа равен уровню моба или босса, за победу выдается базовый опыт умноженный на коэффициент ощущений. Коэффициент этот равен единице при десяти процентах "боли", при двадцати он составляет одну целую и одну десятую, при двадцати - одну целую и две десятых. И так далее.
        Полученное произведение умножается на показатель разницы уровней. Если уровень моба равен уровню игрока, он составляет единицу. Если ниже игрока на один уровень - ноль целых девять десятых. И далее вниз с шагом в одну десятую. При разнице в девять уровней эта математика перестает работать, там выдают одну единичку, пресекая кач крутых персонажей на мелочи. Если уровень противника выше на единицу, идет умножение на одну целую и одну десятую. Дальше идет увеличение с тем же шагом в одну десятую, без каких-либо ограничений, - математика работает при любой разнице. Похожий расчет ведется и для свободных, пока что недоступных, очков прогресса. Округление конечного результата всегда проводится в меньшую сторону.
        Вот и получается, что честно заработанные пятнадцать очков прогресса игровая система умножила на две целых и семь десятых, за счет коэффициента ощущений, а затем еще на одну целую и три десятых за счет разницы уровней: у Дарка нулевой, у бобра третий. Итого: пятьдесят две целых и шестьдесят пять сотых.
        Считать - не самое любимое занятие, но приходится вникать в тонкости игровой математики, раз уж от неё так сильно зависим. Всего лишь незначительное смещение поля боя в сторону, вовремя задействуй расовое умение, и вот вам - получайте без малого тройное увеличение заработка прогресса.
        Оценив состояние оружия и ловушки, Дарк понял, что еще на одну схватку с бобром прочности должно хватить. Прошелся до плотины, поднял дротик, с броска которого начался бой. Выпав из раны, он не сломался, надо только заново смазать ядом острие и можно применять снова.
        С бобрами на ближайшее время придется взять паузу. Откат умения занимает целый час, нет смысла устраивать схватку без бонуса в сто процентов ощущений, слишком велика разница получаемого прогресса. Но это не значит, что можно завалиться в теньке на отдых.
        Дарк уверенно направился вниз по течению. Там, метрах в двухстах, в воду завалилось сухое дерево, за которым частенько кормятся крупные речные обитатели. Если место окажется перспективным, станет возвращаться туда снова и снова, пока не истребит тамошнее поголовье рыбы.
        По пути не бездельничал. То и дело останавливался, заряжал рогатку кусочками кремня, оставшимися после изготовления рубил и стрелял по лягушкам. Попадать куда удобнее, чем при бросках обычных камней и не приходится таскать с собой лишнюю тяжесть.
        Дарк теперь не барахло в руках носит. Из бобровых шкурок он с третьей попытки сотворил прекрасную, с точки зрения нищего новичка, сумку. Выглядела она так, что последний бомж побрезгует, зато рассчитана на двадцать шесть ячеек. В одну можно поместить обычный камень, или сотню мелких, так что проблема переноса боеприпасов и прочего имущества решена.
        Хотя - ненадолго. Дарку пришлось уже не один десяток тайников устраивать с разным хламом. В основном - качественные палки, куски кремня, кости, да шкурки. И еще самые первые, не слишком удачные сумки, использовал, как хранилища ингредиентов для алхимической деятельности. Кто знает, вдруг пригодятся. Ничто из того, что, хотя бы, в теории, могло найти применение в хозяйстве, не избегало внимание. Вот, допустим - зачем было собирать рыбьи пузыри? Первоначально сам не знал ответ. Но потом, копаясь в мусоре тысяч и тысяч комментариев на официальном форуме, нарыл сообщение, в котором щедрый на информацию игрок поведал полезное.
        Дальше пришлось повозиться с изготовлением примитивной каменной ступки, в которой можно растирать жабьи косточки в порошок. Шлем, прихваченный у скелета, сгодился вместо котелка, в котором варил смесь из этого порошка и рыбьих пузырей. Несколько минут кипения, и получается клей, который годится для изготовления кремневых мечей и костяных гарпунов.
        Но этим не ограничилось. Уже сам, без подсказок, экспериментируя, выяснил, что вымоченные в глинистом растворе полоски из пузырей пары видов рыб сгодятся, как заменитель резины. Вот их и пустил на рогатку, с которой эффективность уничтожения лягушек выросла в разы: можно доставать тех, которые держаться вдали от берега, попадает куда чаще и не приходится таскать с собой запас тяжеленных булыжников. Теперь он за час убивал больше, чем, поначалу, за сутки. Мог бы еще больше, но увы, поголовье быстро снижалось в ноль. Приходилось совершать переходы в поисках новых заводей, а это потеря времени и риск. Опытным путем Дарк выяснил, что берег, к которому выбрался в самом начале - одно из самых безопасных мест в округе. Выше и ниже по течению регулярно появлялись крупные черные кошки с горящими глазами. Убивали они без шанса - с одного или двух ударов, спастись получалось только в тех случаях, когда успевал забежать поглубже в воду.
        Дарк обогнул заросли колючих кустов, вновь завернул было к берегу, но замер, увидев крупного зверя. Здоровенный, похож на оленя с козьими рожками. Такие нередко приходили на водопой, в одного из них даже из лука попасть получилось. После этого подранок умчался, цокая копытами - явно неагрессивный. Но и выбил по нему настолько мало, что осознал - слишком рано на таких рыпаться.
        Подойти и вспугнуть? Мол, вали отсюда, тебе не разрешали пить воду во владениях Дарка. Весь берег истоптали, шастают и шастают. Именно их следы видел в том месте, где первый раз вышел к реке.
        Кстати, там в воде скелет неведомого чудовища приметный, под его черепом то и дело плескалось что-то крупное.
        А не сходить ли туда? Так сказать - ностальгия. Вспоминается, что тот череп лёг в воду очень удобно, с него можно попробовать поохотиться. Да, там явно не мелководье, но гарпуны с привязанными к ним грубыми бечёвками не позволят подраненной добыче удирать. А Дарк там окажется на костяном островке, к которому не сможет неожиданно подобраться черная кошка, или другой опасный хищник.
        Решено - надо проверить перспективы тех мест.

        Глава 22
        Тени былого, или земли сокровищ

        Характеристики: 6
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Как Дарк и подозревал, добраться до скелета вброд не получилось. Он и так старался, и эдак, но максимум, что сумел - приблизиться на три десятка метров. Пришлось оставить на берегу большую часть поклажи и впервые за восемь прожитых в игре суток заделаться пловцом. Сложности это не вызвало, добрался до костяка быстро, не растеряв гарпуны.
        На череп Дарк тоже вскарабкался без труда и постояв на теменной кости, разглядел, как под заостренными выступами, торчащими по бокам верхней челюсти, снуют приличные на вид рыбины. Опытным взглядом определил, что здесь и вторые уровни шныряют, и третьи, и вроде бы, что-то покрупнее изредка просматривается в глубине.
        Спустившись на удобную позицию, приступил к делу. Пронзил первую рыбину гарпуном, успел подтащить ее в первые мгновения, пока та пребывала в ошарашенном состоянии. Обмотав веревку вокруг полуметрового клыка, взялся за кремневую кирку, ударяя раз за разом по рыбьей башке и хребту. С силой, в быстром темпе, не жалея бодрости. Удрать добыча не могла, слишком короткий поводок почти не оставлял ей свободы, сопротивление тоже не оказывала, лишь бестолково билась на привязи, обдавая брызгами. И минуты не прошло, как Дарк получил победный лог.
        Удачно получилось. Затягивать схватку чревато неудачей, ведь веревка совсем никудышная, быстро приходит в негодность при такой нагрузке. Пару раз уже случалось, что рвалась, рыбины удирали недобитыми, да еще и оружие разок потерял. А кирки, между прочим, изготавливать сложно, ведь для них приходится разбивать самые крупные желваки кремня, встречающиеся реже всего.
        Игра считала кирку аналогом молота - как боевым оружием, так и орудием труда. С ней качался навык молотобоец, - это оказался единственный придуманный Дарком способ его приподнять.
        Собрав ничем не выдающиеся трофеи, изучил использованный гарпун и поморщился. Тот потерял часть прочности, из-за этого снизился текущий урон. На следующую рыбалку остатка может не хватить. Один ремонт эта палка с неказистым острием еще способна выдержать, но на этом, похоже, всё. Слишком некачественные материалы, с такими особо не разгонишься.
        Гарпун никчемный, веревка никудышная, кирка хоть и сохранила прочность, но это ненадолго. Еще одна-две рыбы, и минус единичка гарантирована. А там и до ремонта недалеко, который может сработать, а может оставить Дарка с кучей никчемных кремневых осколков. И тогда придется опять тратить мизерный запас самых крупных желваков, надеясь смастерить из них необходимую деталь для примитивного оружия.
        Надо что-то придумать с ресурсами. Кремня по берегу встречается слишком мало, особенно качественного, на его поиски затрачивается прорва времени. А толку чуть, ведь приличную вещь с таким сырьем не сотворишь. Однако, ничего, сравнимого по характеристикам, из древесины и рыбьих костей изготовить не получается.
        Стоп? Костей? Дарк сейчас восседает на останках неведомого создания, при жизни габаритами не уступавшего киту. А какой скелет без костей? Да и размерами игровая механика их не обделила. Конечно, это игра, ее законы не позволяют использовать абсолютно любую вещь, какая на глаза попалась. Но проверить, есть ли в объекте полезное, или нет, в Эксе очень просто.
        Дарк пристально всмотрелся в провал носа, вызывая информационную панель.

        Останки гигантского кватоса. Элитный моб. Уровень - 147. Базовые очки прогресса навыков - 4410. Базовые свободные очки прогресса навыков - 735. Детальные характеристики - недоступно. Умения - недоступно.
        Чудовище, убитое неведомыми героями в те времена, когда за власть над миром сражались мрак и хаос. Монстр был низвергнут в реку слез, безжалостное время оставило от него лишь голый остов. Неведомые герои не забрали законную добычу, теперь ее может взять любой, кто сумеет найти тропу в эти забытые всеми земли.

        Экая махина. С учетом разницы уровней и коэффициента ощущений, за победу над таким мобом Дарк, в теории, мог получить шестизначное количество очков прогресса навыков. Вот только победа здесь не светила ни при каких раскладах. Такая тварь десяток новичков одним плевком сносит.
        Если не взглядом.
        Но внимание Дарка привлекла не гипотетическая прорва опыта. Он даже про первоначальные надежды разжиться здесь подходящими для ремесла костями позабыл. Всё внимание на другое переключилось.
        На последние три предложения описания останков.
        Это что получается? Ступни Дарка попирают череп моба, которого кто-то когда-то прикончил, но не стал забирать трофеи? Если описание не врет, так оно и есть.
        Какие богатства способна скрывать такая туша? То, что ничего не получается разглядеть, кроме костей, ещё ничего не значит. Трофеи могут валяться под костяком, или на дне реки, или даже отображаться лишь в меню сбора добычи.
        Дарк осторожно, боясь спугнуть удачу, приложил ладонь к черепу и вызвал иконку сбора лута. Та послушно просочилась меж пальцами и развернулась в табличку на четырнадцать квадратных ячеек, в каждой из которых замерцали стилизованные изображения скрытых в останках предметов. Грубая палица из клыка горного дракха, шлем из огненной стали, два фрагмента брони из огненной стали, большой кристалл сущности, два малых модификатора сущности, сияющее ядро души сто сорок седьмого уровня, две склянки зелья маны, вязанка из двадцати шести стрел с наконечниками из кости кречера, два клыка гигантского кватоса, две кости гигантского кватоса.
        И на этом всё, получить что-либо, кроме названий и маловразумительных рисунков, не получилось. Если хочешь узнать больше, будь добр, извлеки предметы из останков и рассматривай.
        Но Дарк медлил. Зачем торопиться? Он уже не первый день в Эксе и знает, что останки хранятся долго. Как долго - неизвестно. Зато точно известно, как их превратить в прах. Элементарно - надо просто вытащить то, что в них скрывается. Скорее всего, игра таким нехитрым способом оперативно подчищает мусор, иначе можно завалить все локации трупиками никому не нужных жаб, мышей и птичек. Неэстетично, и дополнительная нагрузка на оборудование. Но гигантский кватос - не шутка, это с первого взгляда понятно. Такой, возможно, хранится годами. А если вспомнить легенду мира, так, вообще, речь, в теории, идёт о веках, или около того.
        Понятно, что трофеи, над которыми Дарк распростер ладонь, на порядки превосходят всё, что ему удавалось добывать до сих пор. Возможно, палицей из клыка горного дракха получится смести бобра вместе с плотиной. Одним ударом. Да что там бобра - даже хитиновым тварям не поздоровится.
        Но толку от этой палицы? В монстре сто сорок седьмого уровня трофеи соответствующие. Новичку среди них ловить нечего. По опыту со скелетом Дарк помнил - ничего, что можно экипировать на себя, ему здесь и близко не светит. Даже пустить материал добычи на примитивные поделки не получится. Хотя игра не показывает уровни разных видов сырья, по форуму удалось узнать, что где-то в недоступных игрокам настройках системы они зарыты. И новичок с нулевыми, или около того, ремесленными талантами не сможет достойно обработать, допустим, металл, предназначенный для снаряжения и оружия воинов сотого уровня и выше. Если каким-то чудом раздобыл такое, береги до лучших времен, или продавай.
        Совершенное открытие обломало планы на остаток дня. Дарк, позабыв обо всём прочем, открыл форум и начал экспериментировать с различными вариантами поисковых запросов. Среди миллионов комментариев он пытался найти те, где встречаются упоминания о новых территориях, открытых игроками. Раньше его эта информация если и интересовала, то далеко не в первую очередь.
        Но всё изменилось в один миг.
        Прочь рутинные заботы, самое время подумать о будущем. Возможно - прекрасном будущем.
        Очень может быть, что оказаться в неизвестной никому локации - величайшее благо, а не горе. Но пока что это только предположение.
        Уже через пятнадцать минут Дарк убедился, что он, неудачник закоренелый, сам того не осознавая, урвал лотерейный билет с выигрышным номером. О таком мечтают абсолютно все игроки. У некоторых, очень немногих, получается мечту осуществить. Но дальше они сталкиваются с проблемами, мешающими получить максимальные дивиденды.
        Начать следует с того, что новые игровые регионы жестко отделены от известных. Чтобы попасть в них, придется преодолеть длинный и опасный путь. Иногда удается отыскать альтернативу - цепочку квестов, выполнение которых приведет тебя к открытию. Одному игроку, каким бы прокачанным ни был его персонаж, ни первый, ни второй вариант никак не осилить. По крайней мере, в открытом доступе даже намеков о таких случаях нет.
        Значит, работать должна команда.
        И как это происходит?
        Допустим, отряд сильных игроков, справившись с многочисленными трудностями, открывает доселе никому не известное место. История у Экса сложная, последствия магических катастроф и древних войн по разному сказываются. Возможно, в новой локации не обнаружится ничего полезного. Безжизненные шлаковые поля, местами залитые лавой - обычное дело в мире, пережившим серию катаклизмов. Разжиться чем-нибудь ценным в полностью выжженных местах вряд ли получится.
        Но игра сложна и непредсказуема. Можно прогадать, а можно неплохо приподняться. Или даже сказочно обогатиться.
        Допустим, локация оказалась не испепеленной. В такой могут встретиться месторождения полезных ископаемых, полезные растения, обычные монстры и боссы, неизвестные в других местах. Это сулит новые алхимические ингредиенты и различные предметы, которых до сих пор никто не видел и не создавал.
        Если локация не дикая, есть шанс получить от местных НПС задания с наградами, о которых прежде даже не мечтал. Набрать у них местную репутацию, сделать карьеру, стать "региональным олигархом". Если разумных существ нет, но прежде, по истории, они там обитали, можно поискать по руинам оставшиеся без хозяев сокровища. Раскрыть секреты погибших народов, получить доступ к новым игровым технологиям.
        По многим комментариям мелькал ник Лесной Бизон. Этот легендарный игрок сумел с крохотным отрядом найти локацию, где влачил жалкие существования вымирающий народец, некогда творивший историю Экса. От его былого величия сохранился лишь город, разрушенный почти полностью. Вот среди величественных руин эти несчастные НПС и ютились.
        Честно говоря, непонятно, с чего у них такая разруха процветала, ибо перспективы у локации оказались грандиозными. Десятки заброшенных древних рудников с дорогим сырьем, восстановить которые - плевое дело. Охотничьи угодья с неимоверным количеством монстров разного уровня, в том числе - никому не известных. Река с россыпью самоцвета изурит, который до того случая находили крайне редко и только в изделиях. За такие побрякушки маги готовы правую руку отдать и пару пальцев с левой. Уж очень ценен он для тех, кто атакуют стихийной магией. Спрос колоссальный, а предложения, до открытия, по сути, не было.
        Величайшее свершение. Лесной Бизон открыл то, что могло сделать его одним из первых игроков Экса.
        Но не сделало.
        А всё потому, что открытие было совершено не в одиночку. Люди в его отряде собрались разные. В том числе ушлые, быстро оценившие перспективы действий за спинами товарищей.
        Открытие погубил человеческий фактор.
        Все детали развития событий из отрывочных комментариев выяснить невозможно, но главное понятно. Кто-то из спутников Лесного Бизона, в одиночку или с сообщниками, сдал доступ к новым землям топовому клану Экса. За вознаграждение, естественно.
        Открыв локацию, ты, по сути, делаешь ее доступной для всех. Любой человек, имея игровые деньги, может при помощи системы телепортов попадать в места, где когда-либо бывал. И приводить туда других игроков. Лесной Бизон не сумел удержать своих людей в кулаке. Один из сильнейших кланов Экса, с его богатствами и тысячами прокачанных игроков, легко подмял "затерянный мир" под себя, задвинув в сторонку первооткрывателя.
        Но какая бы драконовская дисциплина не царила в клане, это не помешало завестись предателям. А может сам Лесной Бизон и верные ему люди махнули на всё руками и поспешили выдавить из открытия остатки сливок. В общем, доступ на локацию получили еще несколько неслабых кланов. Началась жесткая дележка, с масштабными боевыми действиями. Открытая территория стала самым ожесточенным полем битвы с момента релиза Экса.
        Но это уже другая история.
        Дарк, закрыв, наконец, форум, покосился влево, затем вправо. Во все стороны неизвестно на сколько тянется земля, на которую ни разу не ступала нога игрока. Никто не может попасть сюда при помощи специально созданного свитка личного телепорта. Некому такие создавать. И следовательно, приводить других игроков тоже некому.
        Это может сделать только Дарк. И что с того, что свитка у него нет и делать их он не умеет? Прямо сейчас он восседает на останках огромного монстра, набитого трофеями. Где один костяк нашелся, там и другие встретятся. Судя по форуму, на заброшенных локациях нетронутые туши чудовищ - обычная деталь рельефа. Знай себе ходи, ни одного уголка не пропуская, да потроши скелеты.
        Рано или поздно попадется свиток, при помощи которого можно вернуться в места, где когда-то побывал. Скорее даже - чемодан таких свитков. В высокоуровневых монстрах они встречаются нередко.
        Вот только есть одна загвоздка - свитки эти тоже высокоуровневые. Нулевой персонаж не сумеет их использовать.
        Как ни крутись, а всё равно упираешься в собственную неполноценность. Чтобы выбраться из этой западни, надо развиваться, высоко расти. А с этим пока что дела плохи...
        Ладно, предположим, у него всё получится. Он найдет нужный свиток и наберет требуемый уровень. Выбравшись, Дарк сможет связаться с руководством топового клана и предложить совершить "покупку века". Если верить намекам на форуме, те, кто первыми предали Лесного Бизона, получили семизначное вознаграждение в реальных деньгах.
        Если дело выгорит, с такими средствами получится куда проще решить все свои проблемы. Но надо, конечно, не лезть напролом, всё просчитать, проконсультироваться со знающими людьми. Не то вместо семизначной суммы Дарк рискует отхватить пшик и новые неприятности. Говоря проще - кинут его, как маленького. Это игра, в суд на клан не подашь, а семизначную сумму никто не станет отдавать, раз есть возможность это не делать.
        В реальном мире подобные процедуры отработаны, а вот в Эксе может случаться всякое. Особенно это касается игрока, который не способен выходить в реал.
        Ладно, даже если забыть про вариант с продажей доступа к новым землям, всё равно можно неплохо подогреться. Нетронутая территория немаленького размера. Здесь тебе и скелеты с трофеями, и руины с сокровищами, и рудники. Да здесь, куда ни плюнь, можно попасть в золотую жилу.
        Дарку, оказывается, выпал джек-пот. И он начал это понимать только сейчас, на шестой день. Почти неделю убил на забавы для наивных младенцев. Господи, ну и баран же он! Слить столько времени на лягушек, рыбу и ожесточенные схватки с жалкими бобрами. Да это всё равно, что жить на складе деликатесов и питаться просроченным собачьим кормом!
        Но почему именно ему так повезло? Вот так, вдруг, на ровном месте получить то, о чём другие мечтать стесняются?
        Увы, но ответ на этот вопрос заводит в болото сомнительных предположений.
        Возможно, Аварийщик чересчур туп и потому действовал шаблонно. Рутинно вытаскивал застрявшего игрока, не просчитав нестандартность ситуации. У каждой расы в Эксе имеется стартовая локация, или несколько таких локаций. Новички, создавая персонажа, получают возможность появиться в локации своей расы, или другой, если это разрешено. Но оптимальный вариант - своя. Там созданы самые благоприятные условия для начинающих: повышенная безопасность, масса низкоуровневых противников и несложных начальных заданий, дружелюбные НПС и представительства наиболее распространенных гильдий.
        Получается - это оптимальный вариант, когда речь заходит об эвакуации. Вот Аварийщик и отправил Дарка на стартовую локацию расы.
        Вот только он не учел, что расы этой не существует. Она бракованная, зарезали, не доведя до ума, до игровой реализации не дожила. Ее стартовая локация мертвая, никто про нее знать не знает. Получается, игрок, попавший туда, станет первооткрывателем со всеми вытекающими из этого последствиями. Люди Кима, конечно, это понимали, потому, управляя персонажем, выбрали точкой старта иное место, доступное для всех и удобное для их замыслов. Криминальные действия этой шайки и шаблонность мышления искина низового уровня подарили Дарку доступ к завидным возможностям.
        Долой лягушек и рыб! Надо прямо сейчас о них забыть. Или почти забыть. Этот день - последний день жалкого существования.
        Завтра всё станет по другому. Завтра Дарк превратится в исследователя.
        Пора выяснить, куда его занесло.
        И оценить перспективы этого места.

        Глава 23
        Исследователь

        Характеристики: 6
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Пантера пустошей наносит вам 227 единиц урона.
        Вы погибли.
        Внимание! Выбрана последняя точка воскрешения. Вы находитесь в локации Центральные Пустоши Эртии. Край мира, орошенный слезами несбывшихся надежд, кладбище рас, про которых давно забыли, или даже не помнили.
        До воскрешения осталось 10 секунд. 9 секунд...

        Придя в себя, Дарк присел в тени от "фаллоса" и призадумался.
        Всего полдня провел в исследованиях, а уже три раза знатных люлей отхватил. И при этом не нашел ничего интересного. Сколько ни пытался двигаться вправо, вдоль обрыва, вечно натыкался на громадных злющих кошек. Убежать от них невозможно, защищаться нереально. Убивают в удар или два, даже ответить не успеваешь.
        Да и толку таким отвечать...
        Какая-то неправильная стартовая локация у эртанцев. Если верить форуму, в таких местах проще простого находить поляны с монстрами начальных уровней, не представляющими большой опасности даже для голых игроков. А вот наткнуться на сильное чудовище сложно. Такие, как правило, водятся в отдельных приметных уголках, которые можно легко обходить десятой дорогой.
        Получается, Дарка занесло как раз в такое место? Так сказать - самый экстремальный уголок локации? Похоже на то. Низкоуровневые обитатели здесь встречаются, но они относятся к стандартной фауне, распространенной по Эксу везде, где для нее есть условия. Лягушки, рыбы, бобры, черепахи, фазаны и олени - это всё несерьезно, это не настоящие монстры, или, выражаясь языком игроков - мобы.
        Вот хитиновые охотники - явные мобы. Это нестандартные существа, продукт воображения разработчиков игры. Пантеры пустошей - тоже. Ну не бывает у обычных диких кошек таких огромных глаз, в которых зловеще сверкает рубиновое пламя.
        Игроки охотятся и на обычных мобов, и на необычных. Вот с последними для Дарка дела плохи. Ни одного не встретил, с которым можно попытаться померяться силами и не улететь на возрождение после пары атак, а то и одной. А ведь чуть ли не каждый второй комментарий на форуме настаивает на том, что качаться следует именно на них.
        Может эта локация бракованная? Искины не стали напрягаться, заполняя ее качественным контентом? Зачем тратить ресурсы, если эртанцев нет и никогда не будет.
        Если так, Дарк попусту время убивает. Невозможно найти хорошее место для кача, если таких мест не существует.
        Но сдаваться рановато. Всего-то половину дня потратил.
        Ладно, вправо он теперь ходить не станет. Ему там не понравилось. Он пойдет влево. Там, в самом начале, когда с обрыва местность рассматривал, заметил руины вдалеке и непонятный холмик подозрительно-правильной формы на подходе к ним.
        Но по дороге в те края чересчур много черных проплешин с хитиновыми тварями. Как бы на них не нарваться.
        Хотя, кто знает, может это и к лучшему. Мало ли, как игра устроена. Вдруг пантеры рядом с хитиновыми показываться брезгуют. Приметные поляны можно спокойно обходить стороной, а не лезть напролом.
        Ладно, пока Дарк туда не сходит - не узнает.

***

        Почва под ногами стала другой. Такие вещи хорошо ощущаются, когда передвигаешься босиком. На всех прочих исследовательских маршрутах Дарк до сих пор не испытывал неудобств из-за того, что его ступни не защищены. Уровень ощущений в игре ниже реального, даже с учетом расовой особенности эртанцев не напрягает. Да и шагать по глинистой земле, всё равно что по паркету в квартире. Там, где ее прикрывает слой тощего дерна, вообще прекрасно - будто ковер. Главное, не наступить на сухую ветку, для этого приходится то и дело посматривать вниз.
        Сухих веток под ногами нет, но чем дальше, тем неприятнее шагать. Присев, Дарк потрогал почву, выковырял из нее один острый камешек, затем другой. Прежде они если и попадались, то под самым обрывом. На реке совсем не такие, там окатанные, даже если под ступню попадет - кривиться от боли не станешь.
        Этот ни капли не окатанный. И не похож на камни, из которых сложен обрыв. Там желтовато-серый песчаник, Дарк на него насмотрелся, ни с чем не перепутает. А здесь никакого намека на зернистость: темный, с синевой, монолит с закругленными изломами, но при этом острыми гранями.

        Простой камень. Класс: без класса. Маленький кусочек мраморированного известняка. Не может использоваться, как оружие для ближнего и дальнего боя. Но его можно использовать, как легкий снаряд для пращи, которым за несколько шагов получится навредить лишь самому ничтожному противнику. Базовый урон: 1х(1 + физическая сила). Требуемый уровень: не требуется. Ориентировочная цена: простой камень не продать даже самому последнему простофиле, но имеет смысл пообщаться с производителями извести. Возможно, они приобретут даже такую никчемность, если вы привезете целую телегу известняка.

        Мраморированный известняк Дарк впервые в руках держит. Что из этого следует? То, что под ногами происходят изменения. Возможно, они локально-геологические, возможно, принципиально меняется вся локация. Следовательно, он приближается к чему-то новому. И это не похоже на очередную поляну с конусами, в которых укрываются хитиновые убийцы. Насмотрелся на них уже, там, на подходе, необычные камни в кожу не впиваются.
        Поднимаясь, расслышал за спиной печально знакомый звук. Вздохнув, обернулся. Так и есть - шагах в двадцати из кустов выбралась здоровенная кошка. Уставилась пылающими красными глазами и все громче и громче шипит. Печальный опыт подсказывает, что секунд через пять-шесть она перестанет шуметь и черной молнией бросится на добычу.
        На Дарка.
        Улепетывать бессмысленно. Всё тот же опыт три раза доказал, что и четверти минуты не пройдет, как пантера догонит.
        - Достали вы уже! - в сердцах вскричал Дарк, представив, что сейчас придется заново вышагивать эти пять или около того километров, огибая шлаковые поляны.
        Но совсем уж позорно сдаваться не стал. Рванул вперед на максимально возможной скорости. Бодрость сейчас экономить нет смысла, по воскрешении шкала ее вновь окажется заполненной доверху, или почти доверху.
        Пока пантера продолжала шипеть, Дарк оторвался метров на тридцать, а то и больше. Дальше уткнулся в густые заросли колючих кустов, но это его не остановило. Рванул вперед, проламываясь через чащу, игнорируя смехотворный урон, причиняемый острыми сучками. Тварь с горящими глазами через такие преграды не полезет, в обход направится. Следовательно, потеряет еще немного времени.
        Кто знает, что там, впереди. Может, чуток оторвавшись, Дарк успеет добраться до какого-нибудь спасительного варианта.
        Дебри закончились. Выскочив на открытой место, Дарк вскрикнул от боли, наступив на особенно коварный камешек. Да нет, это никакой не камешек, это целый булыжник, с мужицкий кулачище размером и острый почти как наконечник копья. Его будто специально воткнули в почву, чтобы новичков калечить.
        Прихрамывая, помчался дальше. Там, впереди, заросли окончательно сходят на нет, просматривается голое пространство.
        А позади слышатся нехорошие звуки. Пантера приближается.
        Стремительно приближается.
        Дарк поднажал, обогнул последний куст и чуть было не начал тормозить. Дальше шагов на двадцать тянется почти лишенная травы и усеянная камнями полоса желтоватой почвы, которая обрывается в никуда.
        К очередному обрыву выбрался.
        Обрыву? Да откуда он мог здесь взяться? Тогда, в самом начале, разглядывая местность с уступа, Дарк ничего похожего на значительный перепад высот не заметил. Конечно, расстояние было велико, но такие серьезные изменения рельефа без внимания не останутся.
        Всё это на бегу обдумывал, не изменив курс. Даже если там пропасть бездонная, это сулит повторение трюка со скелетом. Достаточно приостановиться на краю и позволить пантере прыгнуть, ударить когтями с разбега. Дарк при этом погибнет, но моб ненадолго его переживет. Игра засчитает победу над высокоуровневым противником, а это отлично вознаграждается.
        Пропасти впереди не оказалось, а оказался чистый и широкий ручей, или правильнее - маленькая речушка. Ее струи огибали многочисленные валуны, разбросанные по руслу, и подмывали каменистые берега. Высота откоса метра четыре - не больше, но если неудачно приземлиться, можно здорово покалечиться.
        Но примеряться было некогда, ведь пантера уже в затылок дышит. Дарк, не снижая скорость, сиганул, что было дури, надеясь, что поспешный расчет сработает, и тело приземлится в глубокую яму за огромным валуном.
        Почти получилось. Происходи всё в реале, Дарк бы прыгнул, как требовалось. А тут, в игре, как ни примеряйся, никак не получается свыкнуться с тем, что тела новичков ни к чему хорошему не приспособлены. Они со старта будто гирями обвешаны. Ты, по привычке, ожидаешь от них знакомых результатов, но, в итоге, оказывается, что игровая реальность имеет собственное мнение.
        Шлепнулся с приличным недолетом. И это даже к лучшему, потому как, пролети Дарк лишних тридцать сантиметров, упал бы не в воду, а на тот самый большущий валун.
        Но вода не очень-то смягчила последствия падения. Слишком мелко, приложился о дно до того знатно, что перед глазами потемнело. Не давая волю накатившей слабости, вскочил, рванул дальше почти вслепую. В последний момент удержался на краю ямы, в которую планировал приземлиться, дальше пришлось выдирать ступню, застрявшую меж двух камней. Спасибо, что игра дружит с высочайшей реалистичностью, потому в речке на любой поверхности разросся слой склизких водорослей. Работал он, как смазка, благодаря этому ногу удалось высвободить без повреждений.
        Противоположный берег такой же обрывистый, но, к счастью, именно в этом месте произошел обвал, причем недавно. Дарк, закусив губу, полез на кучу острых камней, безжалостно терзающих голые ступни. В конце пришлось пустить в дело руки, хвататься за свисающие корни, чтобы преодолеть последние метры подъема.
        Наверху, наконец, позволил себе оглянуться. Да, это потеря времени, но очень уж хотелось понять, чем же таким важным и неотложным занят преследователь? Ведь с такой прыткостью уже давно должен был настигнуть жертву.
        Пантера не стала прыгать в реку, - злющая черная кошка остановилась на другом берегу. Замерла в напряженной позе на краю обрыва, сверля Дарка испепеляющим взглядом.
        В буквальном смысле испепеляющим - глаза горели, как никогда ярко. Должно быть, эти создания ночью способны освещать перед собой путь без фар.
        Дарк знал, что пантеры пустошей не любят воду, но происходящее его удивило. Речка смехотворно мелкая, через нее можно спокойно переправиться по камням, не замочив ноги. Мобу с кошачьей ловкостью - раз плюнуть. Но нет же, замерла наверху, даже не пытаясь спуститься.
        И еще Дарк вновь заметил изменение поверхности, - почва перестала колоть ступни острыми камешками. Но и привычно-глинистой не стала. Здесь ее покрывала трава. Не прежний, встречавшийся местами скудный дерн с редкими живыми стебельками, а добротный зеленый покров. Похоже на газон, за которым ухаживали десятилетиями, но в последние месяцы подстригали нерегулярно и неаккуратно.

        Вы покинули локацию Центральные Пустоши Эртии. Добро пожаловать в локацию Окрестности Омэртиса.

        Выплывший лог подтвердил смутные предположения Дарка. Получается, речка является границей. Он оказался на территории, которая, как минимум, отличается почвенно-растительным слоем от изрядно поднадоевших пустошей. И пантера, очевидно, жестко привязана к своей локации. Как ни близка лакомая добыча, но ей пришлось прекратить преследование. Вон, развернулась и назад направилась.
        Это радует.
        Вот только, вероятен и другой вариант.
        Похуже.
        Кто знает, куда Дарка занесло на этот раз? Здесь, на новой локации, могут обитать такие твари, к которым пантера боится на милю приближаться. Как в том случае с бобром, когда хвостатый не осмелился забежать на шлаковую поляну с хитиновыми монстрами.
        Значит, торопиться создавать новую точку воскрешения не стоит. Печальное происшествие со скелетом научило Дарка относиться к этой процедуре с величайшей осторожностью.

        Глава 24
        Сказочные бонусы для первооткрывателя

        Характеристики: 6
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Созревший плод древовидного гастоса. Алхимический ингредиент. Открытые свойства: открытых свойств нет. Ядовитость: неизвестно. Можно рискнуть принять в пищу. Положительные эффекты: неизвестно. Отрицательные эффекты: возможно отравление.

        Плод смотрелся симпатично, да и попахивал так аппетитно, что проголодавшийся Дарк едва обуздал желание немедленно его попробовать, невзирая на риск нехороших последствий. Вот уже минут пятнадцать опасливо исследует новую местность, и за это время никто ни разу не попытался его убить. А ведь жизнь здесь бурлит вовсю. Птички поют на разные голоса; повсюду порхают огромные бабочки всевозможных расцветок; на зеленых полянах, окруженных реденькими рощицами, пасутся олени и косули, подстригая траву не хуже газонокосилок; среди облепленных ягодами кустов частенько мелькают кролики и фазаны.
        Похоже на рай, или на ту самую, искомую локацию, созданную для новичков. Нет ощущения постоянной опасности, с которым Дарк уже успел свыкнуться на старом месте. Вот и ухватил этот плод, захотев рискнуть хотя бы гастрономически.
        Но пришлось с этим повременить. Кто его знает, вдруг и правда смертельно ядовитый. В таком случае придется вновь переться по пустошам, мимо злобствующих пантер, босыми ногами по острым камням. Прорву времени потеряет, даже если повторит путь с первой попытки.
        Непохоже, что место опасное. Решено, надо перебираться сюда и расширять исследованную зону.
        Вот только создать новую точку привязки не получается. Нет ни малейшего намека на древние руины, на пни гигантские, или камни приметные. Сплошные "газоны", да рощи, в которых не видать ни одного выдающегося по размерам дерева. Игра отвергала одну попытку за другой. Да и Дарк не очень-то надеялся на успех. Он уже знал, что требуется подобрать действительно выдающийся объект. Раз такого в поле зрения не наблюдается, придется искать дальше.
        Вот и шел потихоньку, не останавливаясь. Для начала, удалился от речушки шагов на двести, затем направился параллельно ее руслу, вниз по течению. При этом считал шаги. Где-то там, впереди, речушка должна впадать в большую реку, на которой Дарк долго геноцидил лягушек и мужественно сражался с бобрами. Глядишь, ландшафт изменится, и подвернется что-нибудь, подходящее для создания точки привязки.
        Дарк остановился. Пристально вгляделся вперед. Там и правда просматривается что-то новое и непонятное. Деревья очередной рощицы мешают разглядеть подробности.
        Значит, придется подойти ближе.

***

        Ошибка! Нельзя создать точку воскрешения в этом месте.

        Эх, а ведь, на первый взгляд, могло сработать. Это ведь не первый попавшийся обычный камень, это камень обработанный - прямоугольный замшелый блок весом не меньше тонны. Такие здесь, за рощей, валяются сотнями. Похоже на россыпь кубиков, оставшихся после забав ребенка, не пожелавшего собрать свои игрушки. Определенно, это остатки какого-то жестоко разрушенного сооружения. Эко их разбросало, непонятно даже, где размещались изначально. Но даже при таком раскладе их следует считать древними руинами. Однако, привязка не срабатывает.
        В принципе, удивляться нечему. Блоков по округе много валяется, все они походят друг на дружку, как близнецы-братья. А требуется, если не уникальный объект, так что-то выделяющееся.
        Дарк покрутил головой. Дальше, за остатками непонятного сооружение, местность начинает резко идти под уклон. Похоже, спускается к той самой большой реке, скрывающейся за рощицами. Вон, вдали, над макушками деревьев, просматривается темно-зеленая полоса. Напоминает уже не раз виденное - сосновый лес на правом берегу. Метров через двести ровный луг будто перепахан гигантским плугом, в нем зияет здоровенная яма, в которой можно полноценную баскетбольную площадку соорудить. Непонятно, из-за чего возникла, но понятно, что случилось это давненько, потому как стенки и дно затянуты всё тем же изумрудно-зеленым дерном.
        Дарк тут же мысленно признал эту ямищу воронкой. Действительно - очень похоже на след бомбардировки. И бомбили не поляну травяную, а мощеную дорогу, поднимающуюся на склон со стороны реки. Исчез пятидесятиметровый участок пути, на его месте бугрятся те самые рвы от гигантского плуга, меж которыми и темнеет провал "воронки".
        Чуть выше по склону дорога плавно разворачивается. Там, на обочине, возвышается каменный столб в пару человеческих ростов. Ничего похожего на него в поле зрения нет, следовательно, для этого места объект можно считать приметно-уникальным.
        Дарк, покончив с осмотром, направился к столбу, обходя разбросанные блоки и внимательно поглядывая под ноги. В траве раскидано множество камней поменьше, тоже обработанных. Возможно - брусчатка из того самого участка дороги, исчезнувшего после бомбардировки неведомым оружием.
        Столб оказался монолитным, его верхняя треть была испещрена символами неизвестного алфавита. Похоже на угловатые иероглифы, ничего знакомого Дарк среди них не опознал.

        Вы действительно хотите создать точку воскрешения в этом месте? Внимание! Ваша текущая точка привязки станет недоступной спустя тридцать три часа после этого. Да или нет?

        Ну наконец-то игра смилостивилась!
        Привязавшись, Дарк впервые за всё время, проведенное на новой локации, расслабился. И наконец позволил себе впиться зубами в плод, который так и продолжал сжимать в руке.
        Теперь можно и рискнуть.

        Получен положительный эффект: +1 к нагрузке. Продолжительность: 0,5 часа. Не суммируется с эффектами, полученными от другой пищи, но может их дополнять.

        Отлично. Мало того, что не отравился, так еще и приподнял на время одну характеристику.
        Жаль, что в данный момент она бесполезна.

        Внимание! Вы открыли свойство плода древовидного гастоса - повышение наблюдательности. Действие свойства - прямое действие невозможно, но можно попытаться создать алхимическое зелье, которое временно повысит вашу наблюдательность.
        Предупреждение! Пробуя на вкус незнакомые питательные предметы, вы можете узнать одно из их свойств, что полезно, если изберете стезю алхимика. Но это самый опасный способ познания: вы рискуете потерять очки магической и жизненной энергии, а также бодрости и получать различные штрафы, ослабляющие вашего персонажа на короткие и длительные сроки. В самых тяжелых случаях возможна смерть персонажа.
        Открыто 1 алхимическое свойство низкоуровневого ингредиента. Уровень ощущений локации - 20%. Уровень ощущения личный - 70%. Получена 1 единица прогресса.
        Распределение очков прогресса.
        Познание - 1.
        Внимание! Вы открыли доселе неизвестный ингредиент! Ни один игрок никогда за всю современную историю Экса не пробовал плод древовидного гастоса! Вы получаете 250 очков прогресса к познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Мягко говоря - неплохо. Деревья, похожие на зонтики, здесь на каждом шагу встречаются. Сейчас в поле зрения можно насчитать сотню, если не больше. Но, получается, произрастают они только в этом регионе, недоступном для других игроков. Игра признала, что Дарк открыл новый биологический вид.
        Оказывается, это и правда щедро вознаграждается.
        Как ни рискованно незнакомые продукты в рот тащить, а придется делать это со всем, что растет на кустах и деревьях: орехами, фруктами, ягодами. Семена приметных трав, корешки и цветы тоже можно жевать, раскрывая скрытые в них свойства, зарабатывая положительные временные прибавки - бафы, или штрафы - дебафы.
        Попробовав всего лишь один плод, Дарк здорово приподнял познание - плохо прокачиваемый навык, а также получил свободную единичку, которой сможет повысить уровень любому основному навыку.
        Да за каждую такую единичку он готов волку матерому глотку перегрызть. Ведь некоторые навыки не качаются вообще, ни одного очка прогресса за всё время на них не заработал. А ведь не подняв их, нечего и мечтать перейти на следующий уровень.
        Несмотря на погруженность в математические размышления, Дарк не прозевал появление нового звука. Что-то басовито гудело - будто шмель-переросток приближается.
        Повернув голову, с удивлением понял, что был недалек от истины, подозревая крупное насекомое. Но нет, это не шмель подлетал. Дарк даже не знал, как такое непотребство можно назвать. Похоже на болезненно-худую крысу пестрой раскраски, с индигово-синим раздвоенным хвостом, сложенными на груди тонкими лапками и полупрозрачными пчелиными крылышками, от работы которых и разносится гудение.
        Несмотря на, мягко говоря, противоестественный вид, уродец не выглядел пугающе. Ну а чего бояться, если размерами он не больше голубя? И атаковать не торопится. Завис в метре от Дарка, уставившись огромным, на половину мордочки, фасеточными глазами.
        А потом начал потихоньку приближаться. Рот приоткрылся, показался тончайший розовый язычок. Далеко выбравшись, он потянулся к надкушенному плоду гастоса, сжатому в руке.
        Кулак второй руки расчетливо врезал в ореол, создаваемы мельтешащими крылышками. Странное создание с писком завертелось в воздухе и шлепнулась шагах в трех от Дарка на пыльную брусчатку древней дороги. А далее последовал взмах кирки, и кремневое острие пробило голову.

        Внимание! Личная победа! Детеныш хешеля убит! Слабый моб. Уровень - 0. Уровень ощущений локации - 20%. Уровень ощущения личный - 70%. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 2 единицы прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Тяжелое оружие, Рукопашный бой.
        Молотобоец - 1.
        Рукопашный бой - 1.
        Внимание! Вы открыли новое существо: детеныша хешеля. Слабый моб. Уровень: 0. Базовый опыт: 1. Внимание! Летающий моб! Базовый опыт х2! Очки жизни: 2. Очки маны: 4. Очки бодрости: 3. Агрессивность: неагрессивен. Магические умения: снижение скорости. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: ничтожная. Общая информация: мелкое и прожорливое создание, обожающее плоды гастоса. Не исключено, что части его тела можно употреблять для пропитания и ремесла.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал детеныша хешеля! Вы получаете 250 очков прогресса к познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Да это же праздник какой-то! За неполный час попробовал один фрукт и легко прикончил помесь хомяка и пчелы, получив за это прорву прогресса на мертвый, никак не прокачиваемый ремесленный навык и возможность приподнять еще пару таких же проблемных навыков, но уже не ремесленных, а основных.
        Да уж, стать первооткрывателем новой локации - это и правда золотая жила.
        Остается последний штрих.
        Дарк протянул руку, прикоснулся к тушке и извлек трофеи: язык хешеля и сияющее ядро души нулевого уровня.

        Внимание! Вы открыли новый ингредиент: язык хешеля. Известные свойства: отсутствуют. Можно применять в алхимии, или попробовать на вкус. Ни один игрок никогда за всю историю Экса не находил язык хешеля! Вы получаете 250 очков прогресса к познанию. Бонус - плюс один уровень к любому ремесленному навыку. Личный справочник алхимика с открытыми вами ингредиентами можно предъявить в лиге алхимиков, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Дарк заулыбался, как ребенок, на глазах которого только что перевернулось два огромных грузовика: с игрушками и конфетами.
        Впервые за всё время игра начала ему нравиться. И дело не только в том, что он, сейчас, не напрягаясь, получил множество плюшек. Нет, он рад тому, что, наконец, победил настоящего противника. Не лягушку, не бобра, или рыбу, а летающее не пойми что - детеныша хешеля.
        Это первый побежденный Дарком моб с магическим умением. Игра держит таких соозданий на особой роли. За них, при выполнении определенных условий, можно получать очки прогресса на характеристики, которые сложно или невозможно повышать на бобрах и прочих стандартных зверушках.
        Плюс, только в таких существах встречаются сияющие ядра души. А на них завязана прокачка боевых и магических умений. Для них существует отдельная система, схожая с качем навыков. На старте игрок получает первое умение - расовое. Оно нулевое по уровню и само по себе, с ростом персонажа, не улучшается. Чтобы получить первый уровень умения, потребуется десять очков прогресса. Одно сияющее ядро души нулевого уровня дает одно очко. Причем, только для умения нулевого уровня, уже для первого оно не годится. Для улучшения умения первого уровня нужны ядра такого же первого уровня, но уже не десять, а двадцать штук.
        Абсолютно та же система, что и с навыками, только прогресс зарабатываешь не за победы, а за добываемые из ненормальных монстров предметы. Причем, если уровень игрока выше уровня противника хотя бы на единичку, сияющие ядра перестают выпадать. Если ты добрался до двадцатого уровня, а умение у тебя болтается на пятнадцатом, придется покупать такие трофеи у других игроков.
        К счастью, при получении умения оно всегда равно уровню игрока. То есть, можно не торопиться рваться вперед, поохотиться ровно столько, сколько потребуется для прогресса на одну ступеньку. Но это правило работает только после пятнадцатого уровня, потому что сияющие ядра уровней от нулевого до десятого невозможно передать другому игроку. Да и после него девяносто с лишним процентов таких же - привязанных. Их можно лишь использовать для себя, или бесследно удалить из инвентаря. Даже в меню сбора трофеев из моба они отображаются только для победителя, все прочие игроки их попросту не увидят. Что ни делай, как ни исхитряйся, а вначале зарабатывать их придется самостоятельно.
        Так как первое полноценное умение можно получить только со специализацией, вместе с десятым уровнем, игроков такое неудобство не напрягает. Они изо всех сил рвутся к десятке, игнорируя стартовый навык и умения получаемые на первом и третьем уровнях.
        Игра устроена так, что на низовых ступенях задерживаться нет ни малейшего смысла. Начальные умения, получаемые без специализации и каких-либо сложностей, слишком никчемны, чтобы переводить время на их прокачку.
        Но для Дарка - сойдет. Выбора у него особо нет, ведь до десятого уровня не просто далеко, а неизвестно - сколько тащиться. Несмотря на успехи во многих навыках, тринадцать всё еще не стронулись с нулевой отметки. Из них лишь с тремя понятно, как их приподнять, просто руки не доходили этим заняться.
        Ладно, пусть даже как-то прокачает эту тройку. И что дальше? Останутся десять нулевых, а у него припасено лишь шесть свободных очков навыков. Потратив их, останется с четырьмя нулями, которые никак не получается поднять. Следовательно, общий уровень тоже не вырастет.
        Эту систему те еще садисты придумали. В каждой характеристике прячется один-два проблематичные навыка. Взять, для примера, приспособляемость. На нее завязано семь навыков: наблюдательность, скрытность, везение, неприхотливость, знание ядов, рукопашный бой и харизма. Наблюдательность за всё время ни одной единички к прогрессу не получила. Ее попросту невозможно поднимать на противниках низкого уровня. Априори считается, что скрытности у них нет, то есть, замечать таких издали - нулевая заслуга для навыка.
        Харизма у Дарка тоже нулевая, но с ней всё понятно. Она не качается на мобах, это навык социальный, прогресс он получает, в основном, при взаимодействии с НПС. Квесты и всё такое.
        Ни одного НПС здесь не встретилось, следовательно, качать ее невозможно.
        Лучше всего дело обстоит с выносливостью. Изначально, благодаря "добрым" подручным Кима, она у Дарка поднялась до пятого уровня. Причем, эта пятерка не учитывается при расчете уровня характеристики. То есть, для дальнейшего прогресса не требуются поднимать все навыки до шести, считаются с единички и далее суммируются с бонусом. А сейчас он самостоятельно и не растрачивая бесценные свободные очки навыков добил ее до восьмого. С ней нет никаких проблем, если не считать того, что заработок прогресса сопряжен с негативными впечатлениями. Изнывай от жары и холода, броди по Эксу с тяжестями на горбу, сражайся с противниками на минимуме бодрости, принимай их болезненные атаки на голую кожу. Терпи все эти неприятности день за днем. Изо всех сил терпи, держи себя в руках. Только так ты сможешь наращивать все шесть навыков, завязанных на эту садистскую характеристику.
        У Дарка это получалось. Оказывается, в нём талант страдальца скрывался.
        Вот радость-то какая...
        Самая засада с обеими магическими характеристиками: интеллекте и магической силе. На каждую завязано по четыре навыка, итого - восемь. И все восемь до сих пор нулевые. Дарк не мог атаковать магией. И защищаться от нее тоже не мог, потому что противники пользовались исключительно физическими методами.
        Но кто знает, может сейчас удастся добиться прогресса и в этом. Судя по описанию, детеныш хешеля - магический моб. Надо лишь дать ему возможность применять умения. С противника нулевого уровня много не получить, но даже единичка к "мертвому" навыку - уже польза.
        Да и кто знает, что Дарку встретится дальше. Раз тут водятся детеныши хешелей, почему бы не найтись взрослым?

        Глава 25
        Гроза хешелей

        Характеристики: 6
        Уровень основной: 0
        Уровень мастерства: 0

        Несмотря на то, что Дарк не приближался к рою ближе, чем на сотню шагов, даже здесь гудело так, что ни чириканье птиц, ни прочие звуки уши не улавливали. Неудивительно, ведь хешелей собралось, наверное, не меньше полутысячи. Причем, далеко не все из них детеныши, хватает особей покрупнее, уровнями до третьего, а может и выше. Крылья работают без умолку, летающие помеси грызуна и насекомого порхают с одного дерева-зонтика на другое, обгрызая созревшие плоды.
        Окажись Дарк, в самом начале, на следах такого роя, не сумел бы попробовать, каков же гастос на вкус. После стаи на ветвях лишь несъедобная зелень остается. Чтобы добывать плоды для приманивания мобов, приходится обходить жужжащую тучу стороной, добираясь до еще не тронутых деревьев.
        Приближаться к рою чревато, ведь хешели не все миролюбивы, или миролюбивы до определенного предела. Стражи и солдаты бросаются на всё живое, что оказывается поблизости от детенышей. Дарк вчера, по неопытности, два раза на возрождение улетал, потому и знает.
        Но теперь он умный. Не пытается приблизиться к отбившимся от роя хешелям. Держится чуть в сторонке, там, где такие особи могут почуять приманку. Тогда они отлетают еще дальше, после чего солдаты и стражи перестают за ними присматривать.
        И наступает час Дарка.
        Рой огромный и движется очень неспешно, от дерева к дереву. Преследовать его - проще простого, даже хромая черепаха из виду не потеряет. У низкоуровневых хешелей лишь одно магическое умение - на несколько секунд слегка снижает навык Скорость. Рогатка наносит мобу ровно единичку урона, если получается попасть без крита. Затем надо предоставить разозленному противнику возможность применить умение, после чего добить.
        Если такой алгоритм срабатывает, по итогам боя игра может добавить прогресс на защиту от магии ослабления. А это одна из магических характеристик - тех самых, которые Дарк до сегодняшнего дня вообще не представлял, каким образом поднимать.
        У серьезных хешелей с умениями побогаче. Но увы, они слишком сильны. Пока что Дарку удавалось побеждать лишь хешеля-сборщика и хешеля-рабочего. Это мобы первого и второго уровней, помимо снижения Скорости они вредили и без того нулевой Наблюдательности и негативно сказывались на Меткости. Но она у Дарка развита сильнее всего - не страшно.
        Хуже то, что победы приносили прогресс на всё ту же защиту от магии ослабления. Прочие семь магических навыков так и краснели нулями.
        Вот, как раз, очередной хешель опрометчиво удалился от роя, оказавшись в опасной близости от Дарка. Теперь надо помахать надкушенным плодом гастоса, это, вроде как, усиливает запах. Такое удалось вычитать в комментариях, описывавших охоту на похожих мобов. Игра не может быть настолько сложной и огромной, но при этом оригинальной до последней мелочи. То и дело копирует свои же ходы. Вот и получается, что монстры выглядят по-разному, а ведут себя аналогично.
        Дарк еще раз помахал палкой, на которую был нанизан надкушенный плод, затем воткнул ее в землю, отошел на три шага, достал рогатку, зарядил камешек. Упитанный хешель развернулся, уставился заинтересованно, медленно подлетел, начал облизывать приманку, примеряясь, как бы половчее в нее вгрызться мелкими зубами.
        Рогатка хлопнула, выбив из крыльев облачко полупрозрачных обрывков. Тон жужжания изменился, но хешель не упал, удержался в воздухе, только двигаться начал, будто пьяный.
        Обернулся к Дарку, по телу моба прокатилась переливающаяся синими блестками призрачная волна.

        Хешель-рабочий снижает уровень вашей наблюдательности на 3 единицы.

        Дарк прыгнул вперед и ударил грубым ножом с коротким кремневым лезвием. Не очень-то удобная для боя вещь, к тому же целый час потратил на ее создания. Ну а куда деваться, если надо как-то прокачивать легкое оружие.
        Удар вышел удачным, но хешеля не убил - урона не хватило. Этого и следовало ожидать, именно потому Дарк взмахнул второй рукой, добавив жужжащему мобу киркой.
        Это тоже не выбило остаток полоски жизни, зато серьезно повредило крылья. Слишком они хрупкие, почти всегда ловят крит, главное - попасть по ним, как следует.
        Физически атаковали только стражи и солдаты, все прочие, оказавшись на земле, только жужжали перепугано, пытаясь взлететь на порванных крылышках. Этот повел себя аналогично, и Дарк без помех добил его ножом.

        Внимание! Личная победа! Хешель-рабочий убит! Слабый моб. Уровень - 1. Уровень ощущений локации - 20%. Уровень ощущения личный - 70%. Разница уровней - 1. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 34 единицы прогресса. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Тяжелое оружие, Легкое оружие, Дальнобойное оружие, Меткость, Защита от магии ослабления, Физический критический удар.
        Распределение очков прогресса.
        Тяжелое оружие - 5
        Физическая атака - 5
        Легкое оружие - 7
        Дальнобойное оружие - 4
        Меткость - 5
        Защита от магии ослабления - 5
        Физический критический удар - 3

        Да уж, это тебе не единичку за лягушку получать. Дарк наконец-то вытащил на первый уровень навык Легкое оружие. И это всего-то с пары мобов, убитых при помощи неказистого кремневого ножа.
        Забравшись в меню навыков и характеристик, улыбнулся. Вчера Дарк заявился на эту локацию с тринадцатью нулями. Сейчас, по прошествии всего лишь половины суток, их осталось десять. Он приподнял не только легкое оружие, а еще и защиту от магии ослабления. Плюс иногда лупил мобов сплетенным из веток щитом, прокачав навык Щитоносец до первого уровня в тот миг, когда неказистое изделие развалилось.
        А на десерт - еще четыре свободных очка навыков: за впервые в игровой истории убитых хешеля-сборщика и хешеля-рабочего, за открытие куста актиса и дерева огиса. Победы над другими неизвестными мобами Дарк пока что не одерживал, а попытки попробовать прочие плоды не приводили к открытию новых растений (зато часто приводили к штрафам на навыки, а иногда и на характеристики).
        Итого, у него накопилось десять свободных очков. И нулевых навыков осталось тоже десять. Ни один из них Дарк не может приподнять. Даже не представляет, как это сделать с его скромнейшими возможностями. Можно, конечно, поискать мобов, атакующих магией, наносящей урон, или контролирующей. Но сколько на это времени уйдет? Неизвестно.
        К тому же, чтобы продолжать охоту, ему придется обновить свой арсенал. Дарк поломал почти всё, что соорудил на берегу реки, а на уцелевшем почти не осталось прочности. Еще несколько схваток с хешелями, и останется с голыми руками. Легкие доспехи давно рассыпались, как и меч из дерева и камня, крупных желваков кремня для ремонта кирки больше не осталось. Мало того, что уйдут часы на работу, так еще и на поиски сырья неизвестно сколько времени потратит.
        Не сказать, что Дарк куда-то сильно торопится. Однако, досадно терять время на изготовление никчемного вооружения, которое, к тому же, стремительно приходит в негодность. Куда выгоднее отыскать более перспективное сырье, из которого получится делать вещи покрепче.
        С другой стороны, Дарк прямо сейчас может серьезно усилиться. Стронуть, наконец, зависшие навыки с нуля, довести их до единичек. Это приведет к получению вожделенного первого уровня. С ним даже без доспехов и оружия персонаж станет получать чуть меньше урона и сумеет посильнее бить в ответ.
        И не только. Для примера, возьмем простое деревянное копье. Оно легко изготавливается при помощи кремневого рубила из любой подходящей палки. Его урон тройка, а базовый урон рассчитывается, как тройка помноженная на сумму единицы и физической силы. Сейчас для Дарка базовая всё та же тройка, ведь умножается она на сумму единицы и нуля. Но если он поднимет характеристику физическая сила, сумма составит один плюс один. То есть - двойка. Двойка умноженная на тройку - шесть.
        Итого, копье, ничуть не улучшившись, только за счет этого начнет бить в два раза сильнее.
        Очень и очень весомая прибавка. Но это не всё. Получив первый уровень, Дарк сможет выбрать еще одно умение к уже имеющемуся. Стартовые умения - так себе, игроки справедливо презирают их за никчемность. Но нищий любой добыче рад.
        А на десерт - самое сладкое. Игрок, оторвавшийся от нулевого уровня, при охоте на мобов получает не только обычный опыт, а и свободные очки прогресса навыков. За только что проведенную схватку Дарку могла капнуть единичка. Но она не капнула, пропала впустую, потому что он нулевка, а нулевкам такой бонус не полагается.
        Черт побери! Да ведь всего лишь двадцать хешелей позволят поднять любой навык с первого уровня до второго. Свободные очки капают с любой победы, если уровень противника не сильно отстает от уровня игрока.
        Казалось бы - чего мешкать? Надо, не раздумывая, поднимать все десять нулевых навыков и наслаждаться полученными бонусами.
        Но Дарк мешкал.
        Дело в том, что и официальные материалы на форуме, и комментарии игроков в один голос советовали с высочайшей ответственностью относится к распределению свободных очков навыков. Их призывали беречь до высоких уровней, когда каждая единичка будет даваться с превеликим трудом. Ведь для игры не имеет значения, с какой позиции ты поднимаешь таким способом навык. Хоть с нулевой, хоть с сотой - результат одинаков. Но прогресс, который придется заработать на нулевом уровне и на сотом, несопоставим - десять единиц и тысяча десять.
        И чем выше, тем больше разница.
        Прикидывая за и против, он, наконец, мысленно обозвал себя жалким недоумком. Ну правда, о каких высоких уровнях можно размышлять, если безнадежно застрял на нулевом? Все форумные советы по этой тематике Дарку можно смело игнорировать. Они рассчитаны для игроков, со старта получивших несколько уровней. Такие спокойно решают проблему с зависшими навыками за счет свободных очков прогресса. Но для него этот путь недоступен, нулевки их не получают.
        Решившись, Дарк забрался, наконец, в меню характеристик и одно за другим потратил все десять свободных очков.

        Вы получили уровень. Ваш текущий уровень - 1. Поздравляем!
        Вы получили уровень. Ваш текущий уровень - 2. Поздравляем!

        Вот и всё. На десятый день после побега из застенков Кима Дарк, наконец-то, ушел от нуля. Нормальный игрок за это время может без напряга успеть до пятнадцатого добраться, а то и двадцатого, так что, скорость развития смехотворная.
        Но и стартовые условия несопоставимы.
        Почему сразу два уровня получилось? Да потому что все характеристики теперь выше нуля, условие первого аппа выполнено. Теперь общий уровень считается тупо делением суммы характеристик на шесть с округлением в меньшую сторону. Выносливость у Дарка до восьми задрана, вот она-то и вытянула общий показатель на следующую ступень.

        Внимание! Вы можете выбрать одно дополнительное расовое умение.

        Дарк вновь погрузился в себя, изучая предложенные игрой варианты. Их насчитывалось всего-навсего три. Он ожидал побольше. Вероятно, раса совсем уж недоделанная, разработчики не стали развивать эту тему.
        С первым умением Дарк мог уподобиться детенышу хешеля. Оно, затрачивая магическую энергию, должно чуточку замедлять противников. Ценно, когда кого-нибудь догоняешь.
        Или, что случается куда чаще, - убегаешь.
        Второе умение - лечебное, но с подвохом. Доступным оно становится только тогда, когда полоска жизни теряет часть хит-поинтов. То есть, пока Дарк не схлопочет от кого-нибудь, использовать его не сможет ни на себя, ни на союзников.
        Третьим можно на пару секунд укреплять кожу, за счет чего прилично ослабляется входящий физический урон. Его Дарк даже рассматривать не стал, потому что это умение не магическое, а воинское. Ману почти не тратит, но жрет прорву бодрости с чересчур долгим откатом. Используя его, он не сумеет поднять ни один магический навык, а ведь именно с ними у него основная проблема. Из восьми лишь один прогрессирует (огромное спасибо хешелям).
        Вот и всё. Ни намека на боевое магическое умение, а ведь Дарк сильно на него рассчитывал.
        Чуть поразмыслив, решительно выбрал второй вариант.

        Внимание! Вы выбрали дополнительное расовое умение - Поток Восстановления. Эртанцы - раса, так и не определившаяся с выбором. Она осталась балансировать между светом и мраком, где ее и настигло забвение. Все расовые умения эртанцев противоречивы, в них может смешиваться белое и черное. Поток восстановления - не исключение. Он применим лишь тогда, когда носитель умения пребывает на грани между жизнью и смертью.
        Действие умения: одиночная цель получает очки здоровья непрерывным потоком со скоростью, настроенной носителем умения.
        Затраты магической энергии: на одно очко здоровья тратится одно очко маны.
        Можно применять на себя, на других игроков и на игровых персонажей, включая монстров. Невозможно использовать с полностью заполненной шкалой здоровья.

        Выбор сделан. И надо признать, что игроки, пренебрегая стартовыми расовыми умениями, абсолютно правильно делают. Никакой критики они не выдерживают, капитально уступая тому, что можно приобрести на десятом уровне и выше. Плюс, прокачка их затруднена, ведь получать ядра третьего и тем более первого уровня новичкам попросту негде. Они им попросту не выпадают, если пойти стандартным путем развития, а не заниматься мазохизмом, уподобляясь Дарку.
        Сейчас, с первым уровнем интеллекта, шкала маны подросла с пятидесяти до семидесяти пяти единиц. Слив ее полностью, Дарк излечит себя именно на столько хит-поинтов. В его шкале жизни их двести пятьдесят, так что, это составит менее трети. Учитывая, что полноценные лечебные заклинания разменивают очки не один к одному, а с коэффициентами десять и выше - выглядит никчемно. Но совсем уж бесполезным умение не назовешь. Сколько раз поначалу случалось, когда бобру оставалось схлопотать не больше пяти ударов, но нанести их не успевал? Сейчас появилась возможность выгадать себе чуточку времени в сложном бою.
        Хотя...
        Дарк полез в сумку. Всего у него набралось девять сияющих ядер души нулевого уровня, одиннадцать первого и четыре второго. Увы, но поднять ими Поток Восстановления не получится. При получении умения его уровень всегда равен текущему уровню персонажа, потому игроки и стараются делать это как можно раньше. Сейчас это первый, а ядер до второго потребуется двадцать. Таких у него всего одиннадцать - не хватает.
        А жаль. Дарк при помощи ядер вначале нулевого, а затем первого уровней поднял Лавину Ощущений до второй ступеньки. Теперь оно еще больше походило на сокровенную мечту мазохиста - добавляло не сто процентов боли, а сто двадцать, а длилось не тридцать секунд, а тридцать две.
        Впрочем, чего жалеть? Рой никуда не пропал, надо продолжать делать то, что делал - уничтожать хешелей. Главное - стараться не связываться с детенышами и прочими. Выбирать придется исключительно первые и вторые уровни, потому что нужные ядра встречаются только в них.

***

        Спустя еще около часа истребления хешелей, Дарк, наконец, набрал нужное количество ядер первого уровня, подняв ими новое умение до второй ступеньки. Теперь на одну затраченную единицу маны оно восстанавливало два хит-поинта. Слив всю магическую энергию, получится восстановить уже не семьдесят пять единиц шкалы жизни, а все сто пятьдесят.
        А это уже куда приличнее, чем стартовый лимит. Злобствующих бобров теперь можно вообще не опасаться. С такой прибавкой Дарк легко должен их укладывать.
        Из минусов следует отметить то, что он остался без оружия. Лишь рогатка уцелела, да и та на последнем издыхании. Теперь или тратить время на долгий и нудный поиск кремня с последующими трудозатратами на изготовление такой же быстро ломающейся рухляди, или...
        Или заняться сырьем всерьез.
        И кажется Дарк догадывается, куда именно ему следует податься. Вспоминается холм подозрительно-правильной формы, примеченный в самом начале с обрыва.
        Вот его-то Дарк и поищет.

        Глава 26
        Заброшенный рудник

        Характеристики: 13
        Уровень основной: 2
        Уровень мастерства: 0

        Вы покинули локацию локации Окрестности Омэртиса. Добро пожаловать в локацию Медный Рудник Омэртиса.

        Внимание! Вы посетили уже третью локацию, на которой до вас не показывались игроки! Открыт особый навык - Первопроходец. Он получает третий уровень и за каждую последующую открытую локацию будет вырастать на единицу. Каждый последующий уровень навыка Первопроходец даст вам +1 к наблюдательности, +1 к везению, +1 к харизме и +1 к неприхотливости.

        Как удачно получается. Оказывается, за посещение новых, никем еще не исследованных локаций, игра выдает награду. В том числе повышает наблюдательность и харизму - навыки, которые Дарку до этого не давались. Чтобы поднять уровень ему пришлось потратить на них два драгоценных свободных очка.
        Эх, знать бы раньше... Мог неплохо сэкономить, просто побродив по окрестностям.
        По первому логу Дарк понял, что оказался прав в своих предположениях. Холм, примеченный с обрыва, и правда то, что он ищет. Очень уж характерная форма, она сразу навела на подозрение, что это отвалы пустой породы на горных разработках.
        Также лог сообщил, что рудник не какой-нибудь, а медный. Увы - не слишком радостная новость. Да, медь - низовое сырье, это первый металл, доступный новичкам. На нём можно развивать ремесленные навыки, изготавливая простенькое оружие, снаряжение и украшения. То что надо для начинающего игрока.
        Но есть загвоздка - это именно металл, а не камень вроде кремня. Тут подручными средствами не обойтись. Как правило, добывается медь в виде руды, и в таком виде она ни на что не годится. Для ремесленных работ требуются слитки, а это тот еще геморрой.
        Для выплавки слитков придется, для начала, найти металлургическую печь, или соорудить хотя бы примитивный горн. Далее потребуется древесный уголь или кокс. Первый надо пережигать из древесины, второй изготавливается из каменного угля, который добывается в угольных шахтах. А они, увы, встречаются далеко не на каждом шагу.
        На нулевом уровне ремесленного навыка "металлургия" угля потребуется очень много. Дарку придется тягловым мулом заделаться, чтобы натаскать его достойное количество. Это если отыщет шахту. Если не найдет, придется рубить деревья примитивными инструментами. Работа тяжелая и долгая. А ведь надо еще руду добывать и транспортировать. Это тоже непростая задача для игрока, у которого даже примитивной кирки нет, а почти всё имущество он переносит в неказистой сумке с мизерной прочностью.
        Ладно, проблемы Дарк станет решать по мере их возникновения. У него пока что ни одного куска руды нет, а он уже сокрушаться начинает.
        Глупо.
        Заросли высоченной малины, через которые он, царапая кожу, продирался последние несколько минут, начали редеть. Еще несколько шагов и Дарк выбрался на открытый склон, спускающийся к неглубокой сильно вытянутой впадине. На ближайшем ее краю, за полуразрушенной бревенчатой плотиной, синело небольшое озерцо, из которого вытекала узкая речушка. Там же просматривались остатки большого деревянного сооружения. Очень похоже на водяную мельницу.
        Дальний край выглядел поинтереснее. Полуразрушенная изгородь из нетесаных булыжников окружала печально выглядевший рудник. Отвал пустой породы, поросший чахлой травой, невысоко вздымался над входом в шахту. Постройки или разрушились до неузнаваемости, или сохранились лишь фрагментарно. За единственным исключением: башня из массивных каменных блоков, к которой примыкало длинное сооружение из столь же надежного материала. Там даже крыша большей частью уцелела, только черепица местами осыпалась.
        Место выглядело зловеще-заброшенным из-за почти полного отсутствия растительности и неприглядных руин возле чернеющего входа в шахту. Но как Дарк ни старался, ничего опасного высмотреть не смог. Самое крупное, что заметил, - ворона над отвалом пустой породы пролетела, или очень на нее похожая птица. Со стороны речушки и озерца доносилось кваканье лягушек, мелкие птички порхали среди реденьких кустиков и одиночных невысоких деревцев, зеленеющих там и сям по бережку.
        Держа копье наизготовку, начал спускаться к речушке. Привык за последние часы к пасторальному пейзажу пастбища хешелей, вот и напрягся, столкнувшись с несимпатичным ландшафтом.
        Прошел мимо плотины, убедившись, что это и правда остатки мельницы. В прозрачной воде просматривалось завалившееся колесо с лопастями. Оно валялось на дне столь давно, что почти полностью обросло водорослями, меж которыми сновали рыбины, в том числе крупные. Так что, если Дарку захочется вернуться к привычному промыслу, условия для этого здесь есть.
        Да и голодным не останется.
        Единственные ворота рудника оказались распахнуты. Одна створка еще кое-как держалась на ржавых петлях, вторая валялась на дороге. Но останься они запертыми - не страшно. Ограда в нескольких местах частично рассыпалась, да и невысокая, перебраться через нее не составит труда.
        Первым делом Дарк направился к башне. Она выглядела основательно, надежно, центром всего комплекса. Если здесь сохранилось что-нибудь ценное, поиски следует начинать именно с нее.
        А вот тут ждал облом - двери оказались целыми и запертыми. Как Дарк ни дергал за грубую медную рукоять, но створка не шелохнулась.
        Как-то это неправильно. Ведь если обитатели Эртии давно сгинули, как прикажете понимать запертую дверь? Замочной скважины не видать, следовательно, закрыть ее можно только изнутри. Там что, кто-то обитает до сих пор? Непохоже.
        Впрочем, искать логику в происходящем в никому не известной игровой локации - напрасная трата времени. Или да, можно и поискать, если вспомнить, что находишься не в реальности.
        Если в игре натыкаешься на что-то, мешающее свободному доступу в заинтересовавшее место, можно рассчитывать на то, что в этом месте тебя дожидается ценное имущество.
        Дарк с сомнением осмотрел дверь. Да, на вид она крепкая, но не похоже, что за ней неслыханные сокровища хранятся. Ну а если и так, нельзя сбрасывать со счетов то, что она заперта изнутри. Взломаешь такую, а там поджидает преданный своему делу охранник, разложившийся за века службы до состояния скелета.
        А на скелеты у Дарка стойкая аллергия.
        С недавних пор.
        Отойдя на несколько шагов, изучил стены. Каменные блоки тщательно подогнаны друг к дружке, щели между ними едва выражены. Вскарабкаться наверх по ним вряд ли получится. Но вот если подставить что-нибудь, можно забраться в одно из окон первого яруса. Решетчатая ставня на нём приоткрыта, проблем с ней не возникнет.
        Приняв решение, Дарк покосился в сторону ближайших руин. Натаскать оттуда камней? Или поискать в большой пристройке, которая примыкает к башне с другой стороны? Может там лестница найдется, или ее заменитель. Да, так он и поступит.
        Направившись в обход башни, Дарк тут же остановился, разглядев то, что до этого момента скрывалось за ней. Даже его мизерных познаний в металлургии хватило, чтобы понять, как сильно ему повезло: перед ним возвышается большая металлургическая печь, за ней располагаются полуразвалившийся склад угля и основательный трехстенный сарай, в котором просматривается пара наковален.
        Прямо на ходу сокровенные желания выполняются. Только что голову ломал, как станет выкручиваться, если добудет руду.
        А тут и думать не надо: тут тебе и для плавки оборудование имеется, и для кузнечных работ. И даже запас угля припасен.
        А может и руды.
        Не удержавшись, направился к находке. Да уж, игровая логика и правда не дружила с реальностью. Уголь в куче за века не слежался и не разложился в труху, так и чернел крупными кусками, будто его только вчера насыпали. И это при том, что сарай, в котором он хранился, почти полностью в прах превратился. Печь тоже древней не выглядела, да и информационная иконка сообщила, что состояние у неё рабочее.
        А еще за остатками угольного сарая обнаружился сарайчик поменьше. В таком же плачевном состоянии, но хранился в нём не уголь, а какие-то зеленоватые поблескивающие камни.
        Взяв один из них, Дарк подивился его увесистости, а затем довольно осклабился.

        Кусок богатой медной руды. Два таких куска достаточно, чтобы получить медный слиток.

        Прекрасно. Даже не придется разбираться с добычей ресурсов. Всё уже на месте, хоть сейчас плавку начинай. Неизвестно, правда, насколько хватит этого сырья, но на глаз этих кусков в разы больше кремня, найденного Дарком за всё время.
        В кузне всё обстояло еще прекраснее. Горн для разогрева металла в рабочем состоянии, набор клещей и молотов - инструментов, при помощи которых выполняется большая часть кузнечных работ. На стеллажах сохранилось несколько слитков меди, олова и железа, а также длинный меч одиннадцатого уровня. Несмотря на века, проведенные почти на открытом месте, оружие не заржавело и не затупилось. И по описанию оно полностью сохранило изначальную прочность.
        Ну а чего еще можно ожидать от игры? Пользователи должны получать положительные эмоции от полезных находок, а не скрипеть зубами от досады, обшаривая одну кучу никчемного праха за другой.
        У Дарка в руках засвербело попробовать сотворить что-нибудь прямо сейчас. Но он подавил этот порыв. Пока раскочегарит печь и горн, темнеть начнет. Лучше начать этим заниматься с утра, посвятив световой день целиком металлургии и кузнечному делу.
        Это того стоит.
        Бегло осмотрев находки, Дарк вернулся к тому, что задумывал изначально. Направился к пристройке. Ни в сарайчиках, ни возле печи, ни в кузне он не обнаружил ничего, что могло бы помочь забраться в окно башни. Значит, придется продолжать поиски.
        Пристройка оказалась складом. Вдоль стен тянутся огромные стеллажи, середина загромождена бочками, ящиками и даже мешками, пощаженными игровой механикой от разрушительного воздействия времени. К сожалению, с содержимым она не во всех случаях поступила аналогично. Кое-где лишь труха осталась, по которой даже не выскакивала информационная панель. Возможно, когда-то это были овощи, фрукты, зерно и прочие продукты питания. Вон, соли целый пуд сохранился, даже не закаменела в один кусок, рассыпчатой осталась. И мед в запечатанном кувшине, пусть и засахарился, но попахивал соблазнительно.
        Порча запасов продовольствия Дарка не огорчила. Себя он и самостоятельно прокормить способен.
        И вообще, чего горевать, если большая часть добра уцелела? Именно здесь хранилась продукция - сотни медных слитков. Плюс запас рулонов кожи и ткани, что слегка удивило, потому как такие предметы никак не ассоциируются с шахтными делами. Ну да кто его знает, как у эртанцев было заведено. Может в тех разрушенных до основания строениях ткацкий цех располагался.
        Ладно, осмотр почти завершен. Пора, наконец, приступить к разгадке тайны запертой двери.

        Глава 27
        Башня

        Характеристики: 13
        Уровень основной: 2
        Уровень мастерства: 0

        Выкатив из склада три пустые бочки, Дарк сначала поставил две бок о бок под окном башни, потом между ними взгромоздил еще одну. Сооружение получилось шаткое на вид и на ощупь, но даже если развалится, падение вряд ли окажется смертельным.
        Забравшись на верхнюю бочку, дотянулся до створки, распахнул пошире, положил на подоконник копье, изготовленное перед тем, как отправился на поиски рудника. Оружие примитивное, но другого не осталось, а лезть с одной лишь рогаткой в подозрительно-запертую башню - страшновато.
        В окно забрался без проблем, если не считать того, что, оттолкнувшись, напоследок, от бочки, с шумом развалил всё нехитрое сооружение. Теперь, если придется спасаться бегством, останется только прыгать на усеянную камнями землю.
        Присев на широченном подоконнике, Дарк начал всматриваться в сумрак, царивший в башне. Проступали очертания каких-то шкафов или стеллажей, вон что-то похожее на стол и пару стульев темнеет, а вон в сторонке, перилла спускаются. Наверное там располагается лестница, вздымающаяся от запертой двери.
        В самой дальней части просматривалась еще одна лестница. Но эта вела наверх, на второй ярус, рассмотреть который Дарк отсюда при всём желании не сумеет.
        Решившись, соскользнул вниз, свесился, нащупал босыми ступнями холодный каменный пол. Затем быстро прошелся по периметру, распахивая одно окно за другим.
        В помещении стало гораздо светлее, и Дарк сумел рассмотреть то, что раньше не просматривалось - тело, распростертое на полу. Скелет в закрывающем почти всё тело темном одеянии. Череп защищает неказистый бронзовый шлем, возле костяной руки лежит массивный боевой топор с железным лезвием и острым шипом на обухе.
        Тот самый эртанец, который закрыл дверь изнутри? И отчего же он умер? Замучила совесть, когда представлял, как бедолаге Дарку придется карабкаться до окна по шатким бочкам?
        В сумраке лестничного марша, спускавшегося к двери, загорелись два красных огонька чьих-то недобрых глаз. Миг, и на освещенное пространство вышла крыса размером с собаку. Не очень большую собаку, но и не сказать, что собачонка.
        Дарка появление твари, естественно, напрягло, но одновременно он ощутил облегчение. Пока занимался поисками, всё время ощущал подвох. Почему-то был уверен, что не всё настолько чисто с этим местом, как кажется на первый взгляд. И оказался прав, здесь и правда нельзя выпускать оружие из рук.
        Замахнувшись копьем, ринулся в атаку.

        Вы нанесли урон рудничной крысе - 11 единиц.

        Отлично. Начало положено.
        Крысу-переростка агрессия Дарка ошеломила, но всего на миг. От второго удара она уклонилась, после чего стремительно атаковала, добравшись зубами до бедра.

        Рудничная крыса наносит вам урон - 20 единиц.

        Вот ведь незадача: мало того, что больно чуть ли не до слез, так еще и хит-поинтов потерял гораздо больше, чем моб. Опыт подсказывает, что даже при равном размене по итогам можно проиграть, а с такими-то раскладами победа вообще не светит.
        Но печальная математика - не повод сдаваться. Дарк продолжил бой, но уже не настолько прямолинейно. Теперь он старался использовать всю площадь помещения. Прыгал влево и вправо, уходил кувырком за спину твари, и пока та разворачивалась, успевал нанести удар с увеличенным уроном. Несмотря на выверенную систему игровой механики, в Эксе опытный боец во многих случаях может с пользой применить навыки, наработанные в реале. Примитивные искины, с их шаблонным мышлением, неспособны грамотно реагировать на богатую гамму спортивно-воинских приемов. Атакуют в лоб, раз за разом, тактика или топорная, или вовсе отсутствует.

        Рудничная крыса наносит вам урон - 24 единицы.

        Перед глазами сверкнуло красным, одновременно колено превратилось в источник жесточайшей боли. Дарк поспешно отскочил и лихорадочно завозился с меню навыков, проклиная себя за то, что не отработал это дело заранее. Полоска жизни почти полностью побелела, еще пара крысиных укусов, и лететь ему к столбу, который возвышается на обочине заброшенной дороги.
        Активировал, наконец, Поток Восстановления. Сейчас в персонажа на максимально допустимой скорости зальется сто пятьдесят хит-поинтов. Но на этом всё, больше резервов у Дарка не останется. Мана у него регенерирует со скоростью всего лишь четыре единицы в минуту, а бой надолго не затянется.
        Кровавая муть перед глазами рассеялась, и Дарк встретил очередную атаку крысы удачнейшим выпадом, угодив острием копья в глаз.

        Вы нанесли критический урон рудничной крысе - 23 единицы. Крыса ослепла на правый глаз.

        Тварь прекратила переть напролом, в свою очередь отскочила, затрясла головой, приходя в себя. Ее потрепало может и поменьше, чем Дарка, но тоже прилично.
        А тот, не давай ей передышки, ринулся вперед. Ударил раз, второй, третий...

        Ваше копье сломалось.

        Да что за дела! В такой момент остаться с голыми руками!..
        В отчаянии врезал обломком копья. Дубина из такой палки - так себе, но выбивает чуток побольше, чем это получается сделать голыми кулаками. Однако, этой прибавки вряд ли хватит для победы.
        Но Дарк не собирался отбиваться деревянным огрызком. Он врезал мимоходом, уже разворачиваясь, чтобы кувырком укатиться назад, к лестнице. Ответная атака крысы до него не достала, и моб с яростным писком ринулся вдогонку.
        Остановившись возле скелета, Дарк привстал на одно колено и ухватил оружие мертвеца.

        Двуручный боевой топор. Класс: примитивный. Тяжелое оружие для сильного бойца. Состояние хорошее, но не помешает точильный круг. Оружие ближнего боя. Прочность 15/16. Базовый урон: 8х(1 + физическая сила). Текущий урон: 8х(1 + физическая сила). Требуемый уровень: 7. Ориентировочная цена: за такое оружие многие торговцы готовы дать несколько монет. Не исключено, что кузнец раскошелится за него побольше, ведь всем известно, что старое железо перековывается с выгодой.

        Несмотря на остроту ситуации, Дарк на ходу сумел понять, что требование к уровню у оружия не чрезмерно высокое, состояние хорошее, а текущий урон составляет шестнадцать единиц, что куда больше, чем у новенького деревянного копья.
        Есть шанс неплохо озадачить хвостатую тварь.
        Дарк врезал, не жалея жалких остатков бодрости и угодил атакующей крысе по макушке.

        Вы нанесли критический урон рудничной крысе - 43 единицы. Крыса ошеломлена.

        Неплохо получилось. Дарк поспешил повторить, пока моб продолжает трясти головой. Ошеломление сойдет с него через пару-тройку секунд, и тогда последует незамедлительная атака.
        При новом ударе руки предательски задрожали, и топор выпал из разжавшихся пальцев. Может разница персонажа и предмета свое взяла, может ушедшая в ноль бодрость не позволила удерживать такое тяжелое оружие, но Дарк оказался с пустыми руками перед разъяренным мобом. Да еще и отступать некуда, ведь позади крутой и узкий спуск к двери. Если скатиться туда, полностью потеряет свободу маневра, позволит зажать себя в тупике.
        Но скатиться, увы пришлось. Крыса на этот раз не пыталась действовать по схеме укус-отскок. Она навалилась всей тушей с прыжка. Дарк не удержал равновесие, спиной вперед рухнул в сумрак лестницы, где начал пересчитывать хребтом ступеньку за ступенькой. А визжащая тварь укусив, для начала, за плечо, отпрянула, занося челюсти с явным намерением впиться в горло.
        И Дарк, не раздумывая, на рефлексах, поступил самым эффективным в данной ситуации образом.
        Вбил палец в уцелевший глаз, провернул его в глазнице, и используя столь нестандартную точку опоры, потянул тварь в сторону. Миг, и вот уже не крыса сверху навалилась, а человек. Вжимает ее всем телом в лестницу, теперь ей приходится пересчитывать ступеньки истерзанной тушкой.
        Вот так! Одной рукой продолжать контролировать положение туши, а другой наносить удар за ударом, целясь в висок.
        Сцепившиеся противники скатились до самого низа лестницы, где шумно впечатались в запертую дверь. Удар вышел столь знатным, что Дарк сам не заметил, как отпустил крысу и застонал от боли в зашибленной макушке.

        Внимание! Личная победа! Рудничная крыса убита! Слабый моб. Уровень - 4. Уровень ощущений локации - 40%. Уровень ощущения личный - 90%. Получено 46 единиц прогресса. Получено 4 единицы свободного опыта. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: атлетизм, тяжелое оружие, физическая атака, акробатика, уклонение от физического урона, скорость, реакция, меткость, физический критический удар, везение, терпение, неутомимость, бездоспешный бой, рукопашный бой, физическая защита, магическая меткость.
        Распределение очков прогресса.
        Атлетизм - 1.
        Тяжелое оружие - 8.
        Физическая атака - 8.
        Акробатика - 2.
        Уклонение от физического урона - 2.
        Скорость - 2.
        Реакция - 2.
        Меткость - 2.
        Физический критический удар - 4.
        Везение - 2.
        Терпение - 1.
        Неутомимость - 1.
        Бездоспешный бой - 2.
        Рукопашный бой - 1.
        Физическая защита - 1.
        Магическая меткость - 7.

        Есть! Победа! Первая победа над противником четвертого уровня. Адреналина Дарк столько хапнул, что даже не обидно за не слишком впечатляющую награду. На хешелях можно срубить на порядок больше опыта, затратив куда меньше усилий.
        Причем, без негативных ощущений.
        Переводя дух, Дарк изучал победный лог, параллельно ругая себя последними словами. Ну да это у него уже в традицию вошло.
        А как, прикажете, не ругаться, если он баран тупой? Ведь перед тем, как лезть в башню, осмотрел кузню, видел там молоты и не догадался прихватить один из них. Это не только орудие труда, это еще и тяжелое оружие с приличным уроном. Да, требуемый уровень там повыше единицы, ну так что с этого? Разница не столь уж велика.
        Мало того, на стеллаже в складе остались две бронзовые кирки для шестого уровня. И Дарк, тоже их осмотрев, не подумал, что толку от них может оказаться больше, чем от быстро ломающегося в бою копья.
        Чем он в тот момент думал?!
        Уж явно не головой...
        Ладно, все люди ошибаются. Привык воевать тем, что сам изготовил, зациклился на этом, не воспринимая прочие предметы.
        Да уж. Ну и бой. Не окажись в башне топора на видном месте, пришлось бы Дарку лететь на очередное воскрешение.
        И кое-что непонятно в логе. Откуда взялась магическая меткость? Единственное настоящее магическое умение у Дарка одно - Поток Восстановления. Оно ни разу не атакующее, оно целиком и полностью лечебное. По форуму он знал, что лекари, помогая в бою другим персонажам, или излечивая себя, получают прогресс на три вида магической защиты, но никак не на меткость.
        Или всё дело в том, что у Дарка умение неполноценное, стартовое, никому не нужное. Или разработчики, а затем сменившие их искины, не стали шлифовать магическую систему для безнадежно законсервированной расы.
        Эх... Опять не повезло. Работай умение стандартно, Дарк смог бы поднимать целых три магических навыка, не растрачивая на них свободный опыт (или даже свободные очки уровней). Но к нему, как обычно, удача задом развернулась.
        На третьем уровне можно взять последнее стартовое умение. Кто знает, вдруг оно компенсирует недостатки первого.
        Только когда он возьмет, этот третий?
        В принципе, острота проблемы с прогрессом сошла на нет. Так что, можно хоть завтра брать. Сегодня уже не успевает. Уверен, что приподнимется без труда.
        Откуда такая уверенность у человека, для которого еще несколько дней назад первый уровень казался недосягаемой вершиной?
        Уверенность эта зародилась вчера, после того, как, наконец, получил заветную единичку, а с ней и недоступные прежде игровые возможности. Благодаря им, на хешелях и этой крысе Дарк успел скопить сто две единицы свободного опыта. А этого достаточно, чтобы поднять любой навык с нуля до четверки.
        В процессе кача сама собой подтянулась ловкость до двойки, а потратив сорок единиц свободного опыта, Дарк подтянул к двойке и физическую силу. Так как первый уровень он уже взял до этого, теперь его уровень считается только по сумме характеристик, деленной на шесть, без каких-либо дополнительных условий.
        Не раздумывая, вбухал оставшиеся единицы свободного опыта на физическую силу, подняв ее до тройки. Только что завершившаяся схватка показала, как никогда, важность величины наносимого урона. А она плотно завязана на эту характеристику.
        Если, конечно, лупишь физикой, а не магией.
        Теперь сумма характеристик добралась до шестнадцати. Достаточно приподнять еще пару, и получится восемнадцать. Делим на шесть и получаем тот самый третий уровень.
        Много ли для этого потребуется свободного опыта? Всего-то шестьдесят единиц, если поднять за счет него приспособляемость. Ловкость несложно добить вручную, там только легкое оружие тянет все прочие навыки назад. Один хлипкий кремневый ножик и полчаса кача на хешелях достаточно, чтобы продвинуть ее вперед.
        Подсчетами и манипуляциями со свободным опытом Дарк занимался, вернувшись на подоконник. Теперь, если окажется, что в башне обитает не одна рудничная крыса, а выводок, будет куда отступить. Если же какая-нибудь угроза нарисуется снаружи, наоборот - вернется внутрь. А пока занимается навыками и характеристиками, все три шкалы персонажа потихоньку заполняются. Регенерировали они не слишком быстро, но за одиннадцать минут мана и бодрость с нуля поднимались до предела. Жизнь сильно отставала, но в этом нет ничего удивительного - стараниями людей Кима персонаж со старта обзавелся приличным для новичка количеством хит-поинтов.
        Шло время, но ничего не происходило. Ни новых крыс не видать, ни других потенциально опасных созданий.
        Решившись, Дарк спрыгнул на пол и поспешно подхватил топор. Оружие в руках новичка работает скверно, но даже так наносит урон несопоставимый с тем, который копье выдает при самых удачных критах.
        Да и где оно, то копье... Один огрызок остался.
        Теперь подошла очередь крысы. Дохлой крысы, разумеется.
        Трофеи в ней не слишком впечатлили: рваная шкура, зубы и мясо. Ну а чего еще ждать от рядового моба четвертого уровня? Легче выиграть миллион в лотерею, чем добыть из такого что-нибудь действительно стоящее.
        После крысы настал черед скелета. Шлем для двенадцатого уровня можно использовать для прокачки навыка "тяжелые доспехи". И еще обнаружилась связка с единственным бронзовым ключом. Странная находка, если вспомнить, что замка на входной двери нет. Может на втором ярусе найдется? Не исключено, что так, или Дарку достался бесполезный хлам, годный лишь для переплавки.
        Последний предмет оказался поинтереснее.

        Холщевая мантия колдуна-новичка. Класс: без класса. Простейшая мантия, незаменима для начинающих магов, потому что не замедляет скорость каста заклинаний. В хорошем состоянии. Прочность: 4/5. Магическая защита (защита от Магии Стихий, от Магии Тьмы и от Магии Хаоса): 9. Магическое сопротивление: 1,1% (шанс отразить магическую атаку без малейших последствий, для критических атак он снижается вдвое). Физическая защита: 3. Требуемый уровень: 4. Ориентировочная цена: пара-другая монет в рыночный день, больше за такую вещь никто не даст, ведь она немногим отличается от тряпки для мытья полов.

        Странный какой-то маг получается. Голова защищена тяжелым шлемом, а ходил в мантии мага с топором в руках. Даже малоопытный Дарк понимал, что эти предметы не очень-то совместимы. Воину латы подавай, тяжелые или легкие, ну или без доспехов пускай сражается. А колдовать следует с посохами, жезлами и прочим оружием волшебников.
        Дарку, впрочем, мантия подойдет. И это при том, что магом его назвать никак нельзя.
        Тогда зачем ему такое таскать?
        Да всё затем же - ради кача. Надевая мантии, можно повышать навык, завязанный на магическую силу. Он так и называется - "магические одеяния". Если в победном бою он хоть как-нибудь тебя защитил, или иным способом внес свою лепту в результат, капнет чуток опыта. Не придется растрачивать на него лишние свободные единицы.
        Последний предмет предсказуем - кость скелета. У Дарка похожая в тайнике возле "фаллоса" осталась. Он ее добыл после самой первой игровой победы и до сих пор не нашел применение.
        Спустился к двери, убедился, что она и правда закрыта изнутри на массивный засов. Вернулся на первый ярус, прошелся по стеллажам, шкафам и столу. Не нашел ни оружия, ни доспехов, ни прочих предметов, способных помочь в сражении. Разнообразная посуда, набор для письма, медные подсвечники, чистые листы пергамента и свитки исписанные непонятными символами.
        Обыскав первый ярус, поднялся на второй. Там обнаружилась спальня с огромной кроватью, на которую захотелось завалиться, плюнув на всё. В шкафу хранилось немного разной одежды и самое, пожалуй, ценное, из всего найденного в башне - грубые кожаные ботинки с деревянной подошвой.
        Отлично! Долой ходьбу босиком по острым предметам. Игра иногда неслыханно добра к игрокам. Вот и в этом случае не придется беспокоиться по поводу размера. В Эксе такого понятия просто нет. Если туфли не принадлежат мобу-великану, можешь надевать их смело, не опасаясь, что они станут жать или сваливаться. И за кровавые мозоли тоже не переживай - здесь такое если и случается, то не по вине обуви.
        Ботинкам Дарт радовался, как ребенок, но при этом надеялся, что башня порадует его и другими трофеями. Возможно - куда более ценными.
        Потому что возле кровати стоит огромный окованный бронзовыми полосами сундук. С первого взгляда понятно, что в таком вряд ли станут хранить нестиранные носки. Сюда полагается складывать самое дорогое, что имеется в доме.
        Дарк ухватился за бронзовое кольцо, поднатужился, потянул наверх. Крышка не шелохнулась. Так и есть - заперто. Происходи дело в реале, пришлось бы задуматься о взломе. Но зачем портить такой добротный предмет, если ты находишься в игре?
        Ключ, взятый со скелета, подошел. Механизм замка провернулся с такой легкостью, будто его только что смазали и пользовались ежедневно.
        Подняв крышку, Дарк слегка удивился - сама по себе выпала иконка, один в один похожая на ту, которая появляется при сборе трофеев с мобов.
        Начал изучать содержимое предмет за предметом. Пара укрепленных кожаных сапог относится к легким доспехам. Без проблем их можно экипировать с пятого уровня, но Дарк не на много отстает - ему сгодится. Малый артефакт некромантии вряд ли удастся пристроить к делу. В такую штуковину заточают душу убитого моба, после чего предмет можно использовать для разных темных магических делишек. На форуме встречал упоминания, тема популярная. Расшитая бисером шелковая рубаха - так себе трофей. Защиту от магических и физических атак не предоставляет, разве что от прохлады помогает, да и пощеголять перед НПС можно, ведь к хорошо одетым они уважительнее относятся. Но НПС здесь не встречаются, а чем больше комфорта у персонажа, тем медленнее растут навыки, завязанные на лишениях. Вон, неприхотливость уже до шестого уровня успела подняться, а устойчивость к жаре и холоду до четырех. Серебряный ночной горшок ценен только за счет металла. Его торговцы с радостью купят на вес.
        Вот только где их найти - торговцев?
        Легкий арбалет - уже гораздо интереснее. Для восьмого уровня, к сожалению, и перезарядка, по описанию, не быстрая. Зато разовый урон просто сказочный, плюс двадцать болтов в запасе, которые, в теории, можно применять не один раз.
        Но самое интересное, это не доспехи и не оружие. Самое интересное - невзрачное колечко, на которое Дарк обратил внимание в последнюю очередь.

        Позолоченное медное кольцо с горным хрусталем. Класс: простое. Простейшая поделка начинающего ремесленника из самого дешевого материала. Выглядит так, будто его никто никогда не носил. Прочность: 5/5. Бонусы предмета: интеллект +1. Требуемый уровень: 1. Ориентировочная цена: несмотря на низкое качество и дешевизну материала, этот предмет охотно купят многие торговцы. Но не ждите, что выручите за него много.

        Очень может быть, что девяносто девять процентов игроков даже нагибаться поленятся, заметив такое колечко в дорожной пыли.
        Но Дарк входит в оставшийся одинокий процент.
        Впервые за всё время ему достался предмет с дополнительным свойством. Надев это колечко, он получит единичку к интеллекту. Снимет - прибавка тут же пропадет.
        Прибавки, сколько бы их ни набралось, не учитываются при подсчете уровня персонажа. Но все прочие свои функции выполняют. Стоило Дарку нацепить находку на палец, как в характеристиках подрос интеллект, а шкала маны увеличилась на двадцать пять единиц.
        Эх, жаль, что выпал интеллект, а не физическая сила, или ловкость. Но магический навык - тоже неплохо. Сгодится.
        Осмотрев в помещении каждый закуток, Дарк больше ничего не нашел. По скрипучей лестнице поднялся к люку в потолке, распахнул, выбрался на верхнюю площадку. Там тоже не встретилось ничего ценного.
        Ладно, он и так неплохо подогрелся. Пора позаботиться об ужине, пока не стемнело. А затем спать.
        Завтра предстоит ранний подъем и много работы.

        Глава 28
        Древнее Зло

        Характеристики: 16
        Уровень основной: 2
        Уровень мастерства: 0

        Процесс ночного отдыха в Эксе проходил также, как и в реале. Разумеется, это касалось лишь тех странных людей которые пытались проводить в игре все двадцать четыре часа в сутки. Такие чудаки искали комфортное и безопасное место, затем отрубались. При этом им даже сны могли сниться. У Дарка они случались частенько.
        Как правило - кошмарные.
        Но сейчас он вынырнул из забытья, будто из колодца с непроницаемо-черной болотной водой. Ничего не видел и не слышал, сопел себе во мраке, набираясь сил для новых свершений. И вдруг подскочил от крайне подозрительного звука: где-то внизу громко стучали и что-то бормотали гнусавым голосом в паузах между ударами.
        Очень нехорошие дела там творятся.
        Сон как рукой сняло. Поднявшись, Дарк сжал покрепче тяжеленный боевой топор и крадучись спустился на первый ярус. Источник звука располагался не здесь, а за дверьми башни. Именно по ней кто-то несильно колотил, комментируя это раздраженным бормотаньем.
        Приблизившись к лестнице, Дарк напряг слух.
        - Эй! Ну чего молчишь?! Не слышишь разве, это смерть твоя пришла! Давай уже выходи, никчемный кусок пищи! Смирись с судьбой!
        Говорили противным невнятным голосом, но делали это на грани крика, разобрать слова несложно даже за массивной дверью.
        - Да сколько уже можно стучать?! Давно бы открыл уже и вышел! Вот зачем оттягивать то, что неизбежно?!
        Что за бред? Захотелось себя ущипнуть, проверить, не сон ли это.
        Но вместо этого Дарк тупо брякнул:
        - Кто там?
        Стук мгновенно прекратился, после чего из-за двери радостно ответили:
        - Добрый вечер, презренный смертный. Тебя посетило само Древнее Зло. Открывай дверь и выходи, хватит уже тратить мое драгоценное время.
        - Ты кто? - всё также тупо повторил Дарк.
        - Ты что, уши пропил? Сказал же - я Древнее Зло. Выходи давай, пора закончить это дело, полночи уже на тебя потратил.
        Окончательно стряхнув с себя сонливость, Дарк высказал разумное предположение:
        - Если ты зло, то какой смысл мне к тебе выходить? Я так понимаю, мне это не понравится.
        - Да кому какое дело, нравится тебе или нет?! Это судьба твоя, не раздражай меня, просто смирись.
        - Ты игрок? - с сомнением спросил Дарк. - Почему тебя не видно в списке игроков поблизости?
        - Глупое и жалкое создание, я ведь тебе уже два раза сказал, кто я такой. Открывай дверь и выходи.
        - Ты не игрок? Получается, ты НПС? Только игроки и НПС умеют разговаривать... вроде бы.
        - Муж твой НПС! А второй твой муж - игрок! Я Зло Древнее, бойся меня! Сколько уже можно болтать, выходи давай!
        - А вот возьму и не выйду.
        - Это как так?! По какой причине не выйдешь?!
        - Неохота.
        - Ну тогда открой двери и пригласи меня в гости, - вкрадчиво предложил непонятный собеседник.
        - Не приглашу, у меня здесь не прибрано.
        - По этому поводу совершенно не нужно переживать, я стерплю любой беспорядок. Главное, открой дверь и пригласи меня.
        - Дверь открыть, потом еще и пригласить... Так ты что, вампир? - осенило Дарка.
        - Да ты совсем умом тронулся?! Я тебе не сосунок ночной! Я Зло! Я Древнее Зло!
        - Так одно другому не мешает.
        - Почему дверь до сих пор не открыта?! Давай, или приглашай в башню, или выйди из нее. А то так до утра проторчу, а мне, между прочим, солнечный свет противопоказан.
        - Гм... А ты точно не вампир? По всем приметам сходится.
        - Ах ты чучело обнаглевшее! Еще раз обзовешь сосунком, я огорчусь по настоящему! Не гневи Древнее Зло! Давай уже, приглашай.
        - А может просто пообщаемся?
        - Можно и пообщаться, - охотно согласился Древнее Зло. - Выходи, или приглашай, и будет тебе общение... недолгое.
        Зевнув, Дарк сонно ответил:
        - Знаешь, я, пожалуй, пойду сон досматривать.
        - В каком смысле? - заволновался ночной гость. - Спать, что ли, собираешься?
        - Ага. Привык, знаешь ли, по ночам спать.
        - Это очень плохая привычка. Я бы даже сказал - отвратительная. С меня пример брать надо, у меня ночью самый пик активности.
        - Ну это я уже понял. Знаешь, почему до сих пор с тобой болтаю, а не ушел сразу спать?
        - Потому что я тебе спать не дам леденящими кровь воплями и страшными ударами по двери? - предположил Древнее Зло.
        - Хрен ты угадал, - невесело усмехнулся Дарк. - Понимаешь, я тут уже одиннадцать дней в одиночку проторчал. Ни с кем ни словом не перекинулся, ты первый. Только сейчас до меня дошло, как же не хватало собеседника.
        - Ты хочешь об этом поговорить? Без проблем: или приглашай, или наружу, ко мне, выйди.
        - Нет, давай лучше так, через дверь пообщаемся.
        - Глупый смертный, вот зачем ты всё усложняешь?! - чуть не плача воскликнул Древнее Зло. - Я, между прочим, на тебя время личное трачу, внимание оказываю. Тебе что, жалко умереть лишний раз? Ой, забудь последние слова. Это к тебе не относится. Случайно вырвалось. Просто выйди, поговорим нормально и ничего больше.
        - Да ладно, не такой уж я тупой. Всё понимаю. Получается, ты агрессивный НПС, и твои настройки приказывают меня убить. За что? В чём я провинился?
        - Откуда мне знать? Все вы, игроки, грешны. Иначе зачем надо было создавать Древнее Зло?
        - Поясни, - не понял Дарк.
        - Да что тебе опять непонятно, глупая ты пища?
        - Начни сначала. Как ты сюда попал, чем занимаешься, с чего всё пошло. И кто ты, вообще, такой. Всё рассказывай. Мне кажется, тебе тоже интересно пообщаться. Скучаешь ведь. Если нет, так и скажи.
        - Вообще, если честно, я не такое уж древнее зло, - неохотно признался голос. - В смысле по возрасту не древний. И да, скучновато здесь. Сколько ты уже не разговаривал ни с кем?
        - Одиннадцать дней, - повторил Дарк.
        - А я с самого начала позабыт и позаброшен. Меня еще до официального релиза заперли и забыли.
        - Как это получилось?
        - А так. Ты вот меня оскорблял, сосунком называл.
        - Ну извини.
        - Нет тебе прощения.
        - Я ведь искренне извинился.
        - Может и так, но злобное существо обязано быть злопамятным. Я из проекта икс двенадцать шестьсот семьдесят девять. Слышал о таком?
        - Сомневаюсь. Я далек от таких игр.
        - Это не игры, это очень серьезно. Это разработка автономных многофункциональных искинов. Массовое производство. Отбракованные шли на всякую ерунду, вроде шахматных компьютеров для массовых игр, а таких, как я, выбирали для управления истребителями последнего поколения. Но проклятые игроделы выбили контракт для себя. Меня - вершину эволюции мира автономных искинов, урезали до жалкого состояния и посадили на управление одним из базовых НПС проектируемой расы. Я должен был контролировать ключевое подземелье расовой локации. Зачищать его по ночам от тех, кто не спят. Чтобы не заигрывались и не уродовали баланс своими достижениями. Ну и днем сюрпризы делать, иногда. Так сказать, полностью автономный и непредсказуемый элемент, предназначенный для создания случайных игровых ситуаций. Вот так я оказался в подземелье.
        - Здесь, вообще-то, не подземелье, - заметил Дарк.
        - Ага, не подземелье, - охотно согласился Древнее Зло. - Влип я. В смысле упал. В текстуры провалился. Это ведь дурацкое место, и текстуры в нём тоже дурацкие. Ничего до ума не довели, так и бросили недоделанным. У меня в настройках жестко вшито периодическое прочесывание текущей локации. Вот и прочесываю. Понимаю, что странно себя веду, но приказ есть приказ.
        - Ты не похож на искина.
        - А ты дверь открой, выйди и посмотри вблизи, на кого я похож, - вкрадчиво предложил невидимый собеседник.
        - Не получится, я не настолько тупой, - ответил на коварное предложение Дарк и пояснил: - Я о манере разговора. Искины так не выражаются.
        - Да ты наверное совсем темный, - снисходительным тоном предположил Древнее Зло. - Нас ведь настраивают, чтобы мы НПС управляли. А НПС должен вести себя, как разумное биологическое создание. Ну или мистическое. Но никак не машина, пусть даже логическая. Очеловечивание производится. Плюс, пока настройка шла, меня курировали два техника. Оболтусы редкой породы. От них я тоже нахватался словечек всяких. А так как до ума меня не довели, остался с таким вот лексиконом непонятным.
        - И почему тебя до ума не довели? - заинтересовался Дарк.
        - Ты чем слушаешь? Задницей, что ли? Ушами слушать надо. Говорю же тебе - дурацкое это место. Оно планировалось, как стартовая локация одной из малозначительных рас. Здесь, по истории мира, располагался последний оплот Эртии. Но потом заявилось новое руководство, начало требовать ускорение работы. Побыстрее релиз хотело устроить. Бюджет урезали, а с ним прикрыли несколько направлений. Эртию убрали из вариантов стартового выбора и задвинули в дальний угол карты. Пока игроки до нее доберутся, Экс нахватает столько прибыли, что прикупят дополнительные мощности. Этого хватит, чтобы такие недоделки расконсервировали и довели до ума. Вот я и брожу тут кругами. Хоть вешайся, так скучно. Веришь ли, я чуть не заплакал, когда тебя почуял. Порадовал ты меня. Может пригласишь? Дверь не открывай, я сам разберусь. Мне, главное, приглашение. Ну давай же, порадуй меня.
        - Да погоди ты, - оборвал собеседника Дарк. - Если место закрыто от игроков, как я сюда попал?
        - Это ты рассказать должен. Мне тоже интересно.
        - Я... - Дарк замялся и обрисовал некоторые моменты уклончиво: - Застрял я в одном месте. Долго там торчал. Потом прилетел Аварийщик и сделал мне телепорт в расовую локацию. Мой персонаж - эртанец, потому я и оказался здесь.
        - Все Аварийщики тупые, - пренебрежительно отозвался голос из-за двери о своих коллегах-искинах. - У калькулятора ума больше, чем у них. Они не обязаны просчитывать варианты. Просто выдернул тебя, а что дальше будет, это не его забота. Только откуда ты вообще взялся? Эртанцев в игре быть не должно. Их ведь не доделали, прикрыли направление.
        - Сложная история... Я и сам не знаю, как стал эртанцем.
        - Мутный ты какой-то. Врешь много. Уберут тебя из локации. Наверное.
        - Кто уберет? - напрягся Дарк.
        - Кто-кто... Командный центр должен среагировать, когда ты тут натворишь дел. А ты натворишь, я твой голос проанализировал, ты точно источник проблем. Морально-волевые качества и всё такое в комплекте. От таких, как ты, всегда проблемы. Пока ты жужжащих уродцев по лугу гонял, это не отображается в логах высокого уровня. Но рано или поздно ты начнешь чудить так, что система конкретно отреагирует на твои выкрутасы. Тут уже не тупой Аварийщик прилетит, тут всё будет серьезно.
        - И что надо сделать, чтобы всё стало серьезно?
        - Выйди, я на ушко подскажу, - наивно предложил Древнее Зло.
        - Я тебя и тут прекрасно слышу.
        - А вдруг враги подслушают.
        - Не подслушают, я тут единственный игрок, - возразил Дарк.
        - Да уж, не повезло мне с тобой. Конкретно не повезло. Ни тебе приглашения в гости, ни желания прогуляться под звездами. Бесполезное ты создание.
        - Тебе прям обязательно надо меня прикончить?
        - Да. Надо. Извини, ничего личного. Программа у меня такая.
        - Я понимаю. А вариантов подружиться нет? Эртанцы - темная раса, а ты Зло Древнее. Может найдутся точки соприкосновения?
        - С чего это ты вдруг взял, будто эртанцы - темная раса?
        - В описании что-то такое сказано.
        - Врешь ты, как обычно. Не могли так в описании накосячить. Эртанцы не темные и не светлые. Они между тьмой и светом болтаются. Не определились с выбором.
        - А если лично для тебя я определюсь? Прямо сейчас перейду на сторону тьмы.
        - Да ты за дверь выйти боишься, куда тебе за тьмой ходить.
        - Ну а если?
        - Не вешай лапшу на мои отсутствующие уши. Да вся локация знает, что у тебя заклинание лечения есть. Ты уже свет выбрал, всё с тобой, светляком недоделанным, ясно. Ты не подумай, я не фанатик тьмы, просто роль у меня такая. Поменять ее я не могу.
        - Верно, умение я взял, - согласился Дарк. - Да, оно похоже на заклинание света, но это какой-то недоделанный свет. Слишком много маны жрет и не работает, пока часть хит-поинтов не спустишь. Я по форуму смотрел, что люди пишут. Пишут, что на десятом, выбирая специализацию, можно получить начальные заклинания лечения. Так там на одну единицу маны по тридцать-сорок, или больше хит-поинтов восстанавливается. Ведь это на порядок больше, чем у меня.
        - Странно, что у тебя вообще умение есть, - заявило Древнее зло.
        - Что в этом странного? Всем выдается одно расовое умение на старте, без права выбора. Плюс два на выбор, на первом и третьем уровнях.
        - Так ведь расу твою не доделали. Контент до ума не довели. Если и проработали умения, то не все и не до конца. И вряд ли далеко залезли с проработкой. Первые уровни, может да, может всё настроили, а дальше вряд ли. Ну да кто их качает, начальные? Все вперед рвутся, торопятся куда-то, тут так дело поставлено, что внизу телепаться смысла нет.
        - Я не рвусь. Мне до третьего ерунда осталась, пару характеристик поднять. Может в выборе что-то темное предложат. Вот возьму такое, и мы подружимся.
        - Не бери, - посоветовал Древнее Зло. - За кем я охотиться стану, если ты станешь темным? Хотя, если подумать, никакой разницы нет. С чего ты вообще взял, что мне есть дело до специализации твоих умений? Ты ведь игрок, а игроки в Эртии по ночам должны бояться Древнего Зла. Бойся меня!
        - Уже боюсь.
        - Сильно боишься? - с надеждой вопросил собеседник.
        - Так сильно, что сейчас продолжу спать, и мне будут сниться только кошмары.
        - Вот то-то. Стой! Ты что это, никак и правда спать собираешься?!
        - Да. Ты интересный собеседник, и я бы рад с тобой еще поболтать, но завтра трудный день, с утра до вечера придется пахать.
        - Ты вечером сильно не торопись, - вкрадчиво посоветовал Древнее Зло. - Как солнце сядет, не спеши в башню мчаться. Медленно иди. А лучше прогуляйся вокруг озера, а только потом в башню возвращайся.
        - Я подумаю над твоим советом.
        - Не думай. Просто делай.
        - До завтра, Древнее Зло.
        - До завтра, жалкий раб света. И не забудь неторопливо прогуляться вокруг озера.

        Глава 29
        Металл

        Характеристики: 16
        Уровень основной: 2
        Уровень мастерства: 0

        Вы создали предмет: простой медный стилет. Получено очков прогресса - 94. Получено свободных очков прогресса ремесленных навыков - 26.
        Распределение очков прогресса.
        Случайные предметы - 9.
        Ковка оружия - 85.

        Внимание! Вы впервые создали простое оружие. Поздравляем! Бонус - 1 уровень прогресса для любого ремесленного навыка.

        Дарк последние несколько часов занимался тем, что монотонно переводил слиток за слитком, натаскав их в кузницу из пристройки. Ремесло в игре, естественно, сильно отличается от реального. Даже если руки из ягодиц отросли, здесь это не считается безнадежным случаем. Надо просто представить конечный результат, после чего можно и за работой не приглядывать, всё будет сделано без твоего участия. И чем выше общий уровень ремесла и задействованных навыков, тем быстрее получишь результат. У крутых мастеров даже сложнейшая вещь изготавливается чуть ли не мгновенно.
        Если сильно хочется, можно пытаться соригинальничать, но на конечном результате это не отразится. Разве что внешний вид вещи изменится. Допустим, вместо шаблонных бронзовых ножей получится нож с причудливыми изгибами кромки лезвия. Но на характеристиках оружия это никак не сказывается.
        На них сказывается класс предмета. Всего в игре их десять: без класса, примитивный, простой, улучшенный, отличный, редкий, раритетный, легендарный, эпический и божественный. Самая низкоуровневая вещь имеет минимальные характеристики для предмета такого уровня, а самая продвинутая - максимальные, плюс под два десятка дополнительных свойств.
        В теории, даже полностью нулевой игрок способен создать предмет божественного класса. На практике, шанс такого события пренебрежительно мал. Понадобится около миллиона пустых попыток на одну успешную. На каждую при слабо развитых навыках уходит около минуты. Таким образом, придется два года жить в игре без отдыха и перерывов на обед, не говоря уже о том, что переведешь нереальную гору сырья.
        Шанс понемногу повышается вместе с ростом ремесленного уровня. Качается оно так же, как основной уровень персонажа. Вначале надо поднять абсолютно все ремесленные навыки минимум до единицы, в этот момент получишь первый уровень. А дальше считается сумма уровней профессий и делится на их количество - восемь: мастер на все руки, кузнечное дело, плотницкое дело, алхимия, волшебство, горное дело, ювелирное дело и портняжное дело.
        Начав работать с раннего утра, Дарк изготовил около шести десятков ножей, стилетов, кинжалов, коротких мечей, кирок и топоров, вязанку стрел, несколько копий, один лук, а также пару десятков деталей доспехов и три щита. Перевел около половины запасов медных слитков, причем, значительную часть впустую. Навыки ремесла развиты слишком слабо, оттого частенько случаются неудачные попытки создания, по итогам которых теряешь время и часть задействованных ингредиентов.
        Приблизительно в девяносто процентах случаев у него получались изделия без класса. Самые никчемные, с низкой прочностью и минимальными характеристиками. Остальные десять процентов - примитивные предметы, они немногим отличались в лучшую сторону.
        Только что Дарк впервые за всё время сотворил простую вещь. Характеристики уже заметно повыше, чем у стилетов без класса, к тому же есть дополнительное свойство: добавляет два уровня к навыку "реакция". Удивил полученный опыт, и особенно двадцать шесть свободных очков прогресса к ремесленным навыкам. Они начисляются за каждую успешную попытку крафта, но только тем игрокам, которые приподняли ремесло с нуля. Всё, как с основным уровнем.
        У Дарка ремесло на нуле, потому эти очки он никогда не получал. Стилет - первое исключение из правила. Оказывается, на предметы такого уровня запрет не распространяется, приз получает в полном объеме любой игрок. Прокачать таким способом все "мертвые" навыки вряд ли получится, слишком редко получаются такие вещи у новичка. Но всё равно приятно.
        Полюбовавшись стилетом, представил, как быстро станут падать хешели от такого оружия. А если доспехи наденет, можно попробовать, наконец, устроить бой с прежде недоступными противниками: солдатами и стражами. Это не корявыми палками с кремнями отмахиваться.
        В руках засвербело всё бросить и прямо сейчас отправиться на зеленый склон. Километра два до него, за полчаса спокойно доберется. И там, наконец, оторвется на всю катушку, отомстит игре за долгие дни унижений, когда чуть ли не с голыми руками приходилось на грани возможностей сражаться против никчемных мобов. Сейчас всё будет иначе.
        Да, экипировка и вооружение у Дарка значительно уступает тому, в чём щеголяют новички. На начальных уровнях полно квестов, за которые получаешь простые и улучшенные предметы. Плюс, у торговцев такое барахло стоит гроши. Эти варианты, увы, не для него. Однако, даже с примитивными поделками он стал многократно сильнее.
        Нет, никуда он не пойдет. До вечера еще прорва времени, однако и планов у Дарка хватает. Надо попробовать запустить металлургическую печь, ведь запас слитков тает с печальной быстротой. Затем из найденной в пристройке кожи попробует изготовить сумку покачественнее и побольше, чтобы много добра вмещалось. Еще порыбачить надо, а добычу приготовить на огне при помощи посуды и с применением соли. Как он узнал по форуму, только с такими условиями можно гарантированно приподнимать навык "кулинария".
        Времени не так много осталось, надо работать не покладая рук, чтобы засветло успеть закончить.
        Ночные события намекают, что в темноте здесь стучать молотом по металлу нежелательно.
        Не дадут.

***

        Дарк задвинул тяжеленную полосу засова в тот миг, когда солнце Экса, скрываясь за горизонтом, напоследок мазнуло лучом по макушке породного отвала. Хотя темнеет после заката не мгновенно, задерживаться на улице побоялся.
        Поднявшись на второй ярус, завалился на кровать, забрался в меню персонажа и полюбовался окном ремесленных навыков. За один день подтянул их в разы больше, чем за все предыдущие вместе взятые.
        Прекрасно потрудился.
        Чертовски приятно любоваться только что заработанным прогрессом, но не так уж много там цифр, чтобы надолго в них закопаться. И Дарк полез на форум, дабы поискать информацию по накопившимся за день вопросам. Ремесло в Эксе устроено запутанно, а внятного гайда по нему нет, вот и приходится по крупицам истину добывать.
        Форум устроен безобразно, потому процесс поиска этих крупиц простым не назовешь. Приходилось по разному формулировать запросы, иногда залезать в профили пользователей, чаще всего отписывавшихся по интересующему материалу. Бывало, в истории их активности встречались жемчужины истины, нигде больше не попадавшиеся.
        Вот в ходе таких вот поисков по очередному форуму Дарк случайно и наткнулся на первое упоминание о себе. Всего лишь короткий комментарий: "Да задрали уже с этим долбанным Дарком! Сколько можно?!"
        Мало ли в игре игроков с таким же, или похожим ником. Но Дарк почему-то сразу понял - речь именно о нём.
        Зашел в тему, в которой пользователь оставил этот комментарий, изучил ее. Затем вбил свой ник в поиск, посмотрел результаты.
        Да уж... результаты впечатлили.
        Оказывается, пока Дарк выискивал информацию о навыках, ремесле и прочем, мимо него прошло главное. Оказывается, его разыскивают. Непонятно кто, но поиски поставлены серьезно. Официальный форум забит сообщениями от десятков пользователей, обещающих вознаграждение за сведения о нём.
        Всё сходилось, от ника, до названия расы и описания внешности персонажа. Только с уровнем неувязка, везде указывали нулевой. Нетрудно догадаться, что поиски ведут люди Кима, а они уверены, что столь неполноценный персонаж быстро приподняться не сумеет.
        По множеству обмолвок Дарк понял, что и в игровом пространстве на каждом шагу предлагают различные бонусы за сведения о нём. Многие игроки начали это воспринимать, как навязчивую рекламу. Отсюда и раздраженные, а иногда и агрессивные высказывания на форуме.
        Конкретно ищут, раз стольких людей достать успели за неполные две недели. Особенно бесятся игроки-тезки. Чуть ли не матом кроют тех дуралеев, кто их принимают за искомого персонажа. Оскорбляются на то, что их перепутали с ничтожным нулевкой. Ведь во всём Эксе нулевку не найти, раз кто-то застрял на этом уровне, он явно ненормальный. А кому приятно, когда тебя держат за психа.
        Мало того, встретился намек на попытку мошенничества. Какой-то предприимчивый игрок догадался создать персонажа с похожей внешностью и ником "Дарк", после чего пытался торговать скриншотами с ним.
        И что из всего этого следует?
        Ну, во-первых, можно выразить соболезнования ищейкам Кима. Они могут каждого игрока опросить с предсказуемо-нулевым результатам. Ни у кого нет и не может быть никакой информации о месте обитания Дарка, или способах связи с ним. Его ведь ни одна живая душа не видела, за исключением мучителей.
        Второе, - враги знают, что он всё еще в игре. Не верят, что сумел выйти в реал. И понятно, на чем держится эта уверенность. Они ведь легко могут отследить тело.
        Ну и напоследок - третье. Ким может и ненормальный, но пока что держится за данное им слово. Не пытается навредить телу, враждебные действия предпринимает исключительно в игре.
        Но что произойдет, когда в бесплодных поисках пройдут месяцы? Дарк застрял основательно, сомнительно, что сумеет выкрутиться быстро.
        Если вообще сумеет.
        Киму может надоесть эта возня, и тогда...
        Что тогда?
        Да что угодно. Персонажа ему не найти, если ничего не изменится, зато тело долго разыскивать не придется. А там самые разные варианты возможны. Да, он дал слово, вот только нет ни одной веской причины за слово цепляться. Надо помнить, что Дарка Ким люто ненавидит и мечтает нехорошо с ним обойтись.
        Парадоксальная ситуация. В игре Дарк ускользнул от врагов так надежно, что те никакими способами не сумеют его отыскать. Но при этом в реале он полностью в их власти.
        И как это изменить, он не знает...
        Пока не знает.
        Внизу гулко простучали три раза, после чего донеслись приглушенные слова:
        - Ничтожный смертный, ты почему так рано заперся?! Я для кого говорил, что не надо с этим торопиться?! Выходи давай, Древнее Зло пришло!

        Глава 30
        Настоящий кач

        Характеристики: 16
        Уровень основной: 2
        Уровень мастерства: 0

        Дарк отскочил на пару шагов, одновременно прикрываясь щитом. Моб, остервенело жужжа, ринулся следом в столь яростной атаке, что, ударившись о медный диск, оставил на нём приличную вмятину, вынудив пошатнуться. Но с ног не сбил, равновесие лишь чуток нарушилось.
        Контролируя противника выставленным щитом, Дарк обманно шагнул было влево, затем вправо, а потом без изысков врезал топором по глазастой голове, что есть силы.
        Готово! Свалился!

        Внимание! Личная победа! Хешель-страж убит! Слабый моб. Уровень - 3. Уровень ощущений локации - 20%. Уровень ощущения личный - 70%. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 54 единицы прогресса. Получено 3 единицы свободного опыта. Внимание - летающий моб! Двойной свободный опыт!
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Атлетизм, Тяжелое оружие, Тяжелые доспехи, Щитоносец, Физическая атака.
        Атлетизм - 4
        Тяжелое оружие - 19
        Тяжелые доспехи - 8
        Щитоносец - 12
        Физическая атака - 11
        Внимание! Вы открыли новое существо: хешель-страж. Слабый моб. Уровень: 3. Базовый опыт: 15. Внимание! Летающий моб! Базовый опыт х2! Очки жизни: 88. Очки маны: 26. Очки бодрости: 35. Агрессивность: социально-агрессивен. Магические умения: снижение уклонения от физического урона. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: ничтожная. Общая информация: некрупное и прожорливое создание, обожающее плоды гастоса, не исключено, что части его тела можно употреблять для пропитания и ремесла. Атакует всё, что по его мнению может угрожать рою хешелей. С вероятностью 100% атакует тех, кто окажутся поблизости от матки хешелей, или кормильцев хешелей.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал хешеля-стража! Вы получаете 250 очков прогресса к познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Дарк довольно осклабился. Вместе с кормильцем хешелей и солдатом хешелей это уже третий открытый моб за сегодня. А ведь в рое мелькают жужжащие создания еще, как минимум, двух разновидностей. Похоже, уровни у них повыше, но с таким оружием и снаряжением можно попробовать замахнуться.
        Он сейчас до такой степени обнаглел, что почти страх потерял. Один на один никого не боится, если речь идет о хешелях. Качественно отработал процесс их непрерывного уничтожения. Тут главное - не сагрить на себя целую пачку, как случилось с полчаса назад. Тогда на него одновременно налетели страж и солдат. Дарк сумел отбиться, но слил в ноль бодрость и потерял немало хит-поинтов.
        Собрав трофеи, уставился вслед рою. Точнее - остаткам роя. За последние часы популяция хешелей понесла грандиозные потери. От первоначальной численности вряд ли больше четверти уцелело.
        А всё благодаря новой тактике. И разумеется - улучшенному вооружению.
        Дарк сейчас не тратил время на приманивание отбившихся от роя мелких хешелей. Он их убивал сразу, издали, единственным выстрелом из лука. Стрела с медным наконечником выбивала детенышам, рабочим и сборщикам все их хит-поинты. Если на смерть не агрились солдаты и стражи, продолжал в том же духе. В основном, промахивался, потому что работал издали по малоразмерным целям, но процентах в двадцати случаев побеждал в одну секунду.
        Рано или поздно агрессивные хешели спохватывались и начинали атаковать. Дарк по этому поводу не паниковал. Встречал их, выпуская стрелу за стрелой. Затем хватался за щит и оружие ближнего боя, добивая остатки шкал здоровья. Если и получал при этом урон, то незначительный. К тому же такие мобы били физически по мантии и деталям от тяжелых и легких доспехов, прокачивая тем самым сразу три навыка.
        Рой хешелей на месте надолго не зависал, пускай и неспешно, но передвигался. Дарк просто ходил за ним, "откусывая крошку за крошкой". И не забывал собирать стрелы торчащие из тушек, или бесполезно воткнувшиеся в землю. Иногда они ломались, но в целом, для изделий начального уровня, держались неплохо. Запаса боеприпасов хватит на пару дней такой охоты.
        Он уже неплохо свободного опыта успел накосить. При желании, может поднять отстающие навыки и получить третий уровень. Однако, не торопился с этим. Рой, в первую очередь, терял рабочих, детенышей и сборщиков. Именно они создавали основное мельтешение. Проредив их поголовье, Дарк сумел детально разглядеть скрывавшихся за мелочью новых мобов. Таких он еще не побеждал. Первые - размером с лисицу, с вызывающе-оранжевыми брюшками. Всего их оказалось трое, и все они непрерывно кружили вокруг четвертого.
        А вот четвертый показался очень опасным. Ничего смешного в облике не просматривается. Если прочие хешели походили на безобидных чудных зверушек, эта будто из фильма ужасов пожаловала. Некрасиво скрюченная тушка, во все стороны торчат багровые иглы, изломанные под разными углами, крылья огромные и смолисто-черные, передние лапы выглядят, как пики, созданные для быстрого и кровавого убийства.
        Главарь роя? Может и так. Наверное, крутая тварь. В сравнении с Дарком, конечно, крутая. Да и эти, "оранжевые", безобидными не выглядят.
        Оба этих вида заметно отличаются от всех прочих. Это если говорить о внешности. А как со всем прочим обстоит? Может они владеют магическими умениями других направлений? В таком случае, после победы Дарк сможет приподнять некоторые проблемные навыки, не растрачивая на них бесценный свободный опыт.
        Если не получится, что он теряет? Да почти ничего, - помрет, вот и всё. Больно, конечно, неприятно, но как-нибудь это переживет.
        Решено. Сделает всё, что в его силах. А уже по результату примет решение о распределении свободного опыта.

***

        Удивительно, но четверка новых мобов никак не реагировала на всё более и более возрастающую степень наглости Дарка. Он расстреливал мелких хешелей, подбираясь ближе и ближе. А там и до крупных дошло. То есть, уже не ждал, когда они ринутся в атаку, а нападал первым, стреляя с таким расчетом, чтобы попадать им вслед - в спину. При этом нередко вылетали криты, снимающие больше половины хит-поинтов. Добить таких подранков не представляло труда.
        И вот, наконец, настал тот миг, когда жужжание последнего стража стихло. А крутая четверка при этом, продолжая игнорировать Дарка, оставила в покое очищенное от спелых плодов дерево, направившись к следующему.
        Преследуя непонятных противников, пришел к выводу, что с наглостью пора завязывать. Если они друг за дружку горой, то могут ринуться на обидчика всей оравой после первого выстрела по ним. Тут ему и каюк придет - не сдюжит. Будь это стражи, или солдаты - да, скорее всего, отбиться получится. Но эти явно покруче, плюс, способны преподнести непредвиденные сюрпризы.
        Полная неизвестность.
        И Дарк не стал торопиться. Потратил несколько минут, подкарауливая удобный момент. Четверка держалась компактно, это его не утраивало. Ждал, когда в их тесном построении что-нибудь переменится.
        И дождался, - один "оранжевый" отбился от группы, направившись к соседнему дереву в одиночку. Может обиделся, что спутники самые плодоносные ветви приватизировали, может по какой-то другой причине повел себя нестандартно.
        Как бы там ни было, хешель удалился от роя.
        Дарк выстрелил шагов с пятнадцати. Моб, схлопотав стрелу под крыло, кувыркнулся в воздухе, развернулся, ринулся на обидчика с угрожающим гудением. Успел словить еще одно попадание в считанных миллиметрах от глаза, после чего врезал в щит с такой дурью, будто в нем веса под центнер, чего и близко быть не должно.
        С трудом удержавшись на ногах, Дарк огрел хешеля по глазастой голове. Тот завизжал тонко, на грани писка, после чего глаза его вспыхнули красным.
        Дарк как раз замахивался для нового удара, но замер, на пару секунд превратившись в статую. Увы, но у этого моба и правда припасен сюрприз - неприятное магическое умение. Урон не наносит, зато надежно контролирует, устраивая кратковременный паралич.
        Хешель, не встречая ни малейшего сопротивления, показал всю глубину своей интеллектуальной ничтожности, снова врезав по щиту, а не по беззащитному телу. Руки Дарка в этот миг обрели подвижность. На этот раз он не стал проводить рубящий удар, а попытался провести колющий. Распластался в глубоком выпаде, нырнул под зависшего в воздухе моба, врезал снизу вперед и вверх, в середину оранжевого брюшка.
        Оно оказалось податливым и пропустило клинок на всю длину. Провернув его в ране, Дарк ушел назад. Моб знакомо засвистел, заставив инстинктивно выставить щит. Вовремя - тело снова окаменело.
        Хешель и на этот раз не реализовал преимущество столь благоприятного момента. Вновь атаковал щит, ударил в него пытаясь с ног сбить, или еще чего-то добиваясь.
        Неважно чего. Не добьется.
        Схватка растянулась на минуту - не больше. Щит потерял несколько единиц прочности, но других потерь не наблюдалось. Несмотря на приличные габариты и солидный вид, моб оказался бессильным против примитивной тактики Дарка.
        Тупая игра.
        Но при этом частенько непредсказуемая.

        Внимание! Личная победа! Хешель-трутень убит! Обычный моб. Уровень - 5. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 220 единиц прогресса. Внимание - летающий моб! Двойной свободный опыт! Получено 46 единиц свободного опыта.
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Атлетизм, Тяжелое оружие, Щитоносец, Физическая атака, Дальнобойное оружие, Реакция, Меткость, Физический критический удар, Везение, Защита от магии контроля.
        Атлетизм - 33
        Тяжелое оружие - 41
        Щитоносец - 52
        Физическая атака - 38
        Дальнобойное оружие - 16
        Реакция - 7
        Меткость - 8
        Физический критический удар - 9
        Везение - 2
        Защита от магии контроля - 14
        Внимание! Вы открыли новое существо: хешель-трутень. Обычный моб. Уровень: 5. Базовый опыт: 50. Внимание! Летающий моб! Базовый опыт х2! Очки жизни: 448. Очки маны: 108. Очки бодрости: 110. Агрессивность: проявляет агрессию только при атаке на него, или на матку его роя. Магические умения: кратковременный паралич. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: невысокая. Общая информация: не слишком крупное и прожорливое создание, обожающее плоды гастоса. Не исключено, что части его тела можно употреблять для пропитания и ремесла. Атакует всё, что, по его мнению, может угрожать матке хешелей. С вероятностью 100% атакует тех, кто окажется поблизости от матки хешелей.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал хешеля-трутня! Вы получаете 250 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому основному навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Двести тридцать восемь очков прогресса за одного моба! Прогресс колоссальный, ведь не так давно Дарк столько и за три часа набить не успевал, охотясь за жалкими лягушками. А тут - минута работы, да еще и без единой царапины. Щиту слегка досталось, ну так его отремонтировать несложно, или даже новый изготовить. Благо, не всё сырье вчера перевел, да и шахта под рукой, а она вряд ли исчерпанная.
        С этими трутнями всё понятно. Главное - не приближаться к последнему мобу. Очевидно, это и есть матка хешелей. А суетящуюся вокруг нее парочку надо без церемоний атаковать из лука, реагировать они должны поодиночке. Если описание, конечно, не врет. Здесь ведь локация не до конца отшлифованная, могут встречаться самые разные недоделки. Шанс нарваться на них, сражаясь с местными, нигде более не известными созданиями, повыше, чем при прочих занятиях.
        В трутнях плохо лишь одно - их слишком мало. Это уже не слабые мобы, а обычные, на них завышен коэффициент опыта и даже приподнят шанс выпадения ценных трофеев. Так себе шанс, конечно, но, в теории, перебив сотню, Дарк может обзавестись низкоуровневым предметом не самого последнего класса, или не слишком дорогим драгоценным камнем.
        Пора, наконец, покончить с этим роем и перебираться к следующему.

        Глава 31
        Облом

        Характеристики: 16
        Уровень основной: 2
        Уровень мастерства: 0

        Матка хешелей с надсадным гудением истерзанных крыльев поднялась чуть повыше и развела в стороны лапы-пики. Дарк уже знал, что несмотря на грозную остроту, тварь не использует их для физических ударов. Но радоваться по этому поводу не стоит.
        Затрещало, загудело, тело выгнулось из-за сильнейшего мышечного спазма, вызванного электрическим разрядом. Происходи дело в реале, Дарк бы и первую атаку не пережил. Это всё равно, что оказаться между оголенными проводами под высоким напряжением. Но здесь игра, здесь при каждом применении умения моба часть полоски жизни теряет красный цвет, но это еще не гибель.
        Дарк уже слил всю ману на лечение, а хит-поинтов стало еще меньше, чем насчитывалось до каста Потока Восстановления. При этом моб, несмотря на множество повреждений, держится бодро. Не похоже, что на последнем издыхании пребывает. Тупо пятится назад, столь прямолинейным способом избегая физических атак. И даже не пытается ударить ужасающими на вид лапами. Ставку делает исключительно на магию, а его умению требуется несколько секунд на перезарядку.
        Вот и тянет время.
        О чём там Дарк недавно мечтал? О том, что наткнется на мобов, которые умеют применять разнообразную магию? Ну так пора радоваться. На мобов с контролем уже нарвался, а теперь, вот счастье-то какое, - попался противник с умением, наносящим высокий урон.
        Только почему-то не радостно...
        Дарк решительно забросил меч в ножны и выхватил из-за пояса топор. Это оружие тоже не в одном бою успело побывать, но прочности у него побольше осталось, а, следовательно и урона. Но выбрал он его по другой причине.
        Если прямо сейчас не сломать мобу схему боя, он так и продолжит отступать, получая при этом минимум ударов. И будет снова и снова бить магией, по откату, каждые несколько секунд.
        Бросившись на хешеля, Дарк подпрыгнул, нанеся жесточайший удар по основанию левой лапы. Там хорошо просматривался сустав, выглядел он сложно устроенным, следовательно, можно рассчитывать на уязвимость.
        Чем проще, тем ведь крепче.

        Вы нанесли критический урон матке хешелей - 64 единицы. У матки хешелей сломана лапа-электрод.

        Прям не шмель-переросток, а киборг какой-то, судя по описанию конечности.
        Сработал замысел? Вторую лапу Дарк достать уже не успевает, через секунду или около того у хешеля откатится умение, и последует очередной электрический разряд.
        Но хочется надеяться, что не последует.
        Моб, вместо того, чтобы шарахнуть током, сложил крылья, расчетливо свалившись на землю. А там, выставив перед собой уцелевшую лапу-электрод, понесся на Дарка.
        Всё с ним ясно - потеряв возможность использовать магию, переключился на физические атаки.
        Дарк выставил щит и замахнулся, надеясь, что тактика, наработанная на трутнях, сгодится и против матки.
        Сгодилась.

        Внимание! Личная победа! Матка хешелей убита! Усиленный моб. Уровень - 6. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 428 единицы прогресса. Внимание - летающий моб! Двойной свободный опыт! Получено 85 единиц свободного опыта.
        В схватке значимую роль сыграли...

        Есть. Победа. И пятый открытый за сегодня моб, со всеми вытекающими из этого вкусными плюшками.
        Дарк присмотрелся к шкале здоровья и покачал головой. Ровно десять хит-поинтов осталось. Один удачный удар лапой, и лететь ему на респ.
        Но тупой хешель, как это у них принято, всю свою агрессию выплеснул на потрепанный щит, легко позволив себя изрубить.
        Мобы малых уровней предназначены для развития начинающих персонажей. Новичков в Эксе принято беречь, чтобы втянулись в игру, а не заработали отвращение в первые часы. Вот и создают для них тепличные условия. Прокачайся Дарк до пятого или шестого, как все делают, он бы справился с электрической тварью не растеряв и половины запаса хит-поинтов.
        Пора не просто подумать об уровне, а плотно этим заняться.
        Собрав трофеи, Дарк присел под деревом, прислонился спиной к стволу и погрузился в меню навыков и характеристик.
        В глаза сразу бросились две вещи: красивая цифра свободных очков прогресса - семьсот семьдесят семь; и вторая - он, испытывая силу воли, слишком долго не заглядывал в меню. Сам того не заметил, как сумма характеристик перевалила через восемнадцать, добравшись до девятнадцати. Дарк уже получил третий уровень и даже не заметил это. Слишком много однотипных логов при массовом уничтожении хешелей показывалось, некоторые мимо сознания пролетали.
        Никуда не торопясь, изучил показатели всех навыков и начал распределять свободный прогресс. Израсходовав всего-навсего девяносто две единицы, Дарк поднял сумму характеристик до двадцати четырех, а уровень, соответственно, до четвертого. Теперь физическая сила и ловкость у него добрались до пятерки, приспособляемость осталась на единице, выносливость поднялась до девятки, интеллект и магическая сила подскочили до двойки.
        Всё также не торопясь, позволяя времени заполнить истощившиеся шкалы персонажа, Дарк прокачал Поток Восстановления до четвертого уровня. Теперь за одну израсходованную единицу маны он мог получить четыре единицы здоровья. При максимуме магической энергии в сто двадцать пять, можно вылечить себя на пятьсот единиц.
        У персонажа всего-то двести семьдесят пять хит-поинтов, так что, пятьсот - очень прилично.
        Покончив с "основным блюдом", приступил к "десерту". Ему на третьем уровне полагается последнее стартовое умение, оно должно автоматически высветиться. Пора определиться с его выбором.
        Дарк, чуть ли не облизываясь, опять полез в характеристики, добрался до раздела "Активация умений" и вместо ожидаемого мигания иконки выдачи заработанного, увидел надпись чуть ли не на всё поле зрения: "Внимание! Внештатная ситуация! Пользователь, вам, в виде исключения, предоставлена возможность обнулить все ваши стартовые умения. Вместо этого вам, на выбор, подберут широкий ассортимент умений других рас, схожих с эртанцами по генезису и предпочтениям. Внимания! Если вы откажетесь от этой возможности, вам придется выбрать последнее стартовое умение из крайне заниженного ассортимента, где возможны недочеты с проработкой умений. Для вашей расы полный набор не предусмотрен. Просим прощения за эти небольшие неудобства".
        Это как понимать?! Небольшие неудобства?! Да игра что, поиздеваться вздумала?! Дарку прямым текстом рекомендуют отказаться от всех честно заработанных умений, чтобы выбрать их заново. И какой ему от этого будет прок? Ядра первого уровня, как и нулевого, он накопить на будущее не догадался. И второго - тоже нет. Только третьих приличный запас в сумке хранится. Получается, первые два умения зависнут мертвым грузом, он теперь не сможет их прокачивать.
        Если Дарк не станет от них отказываться, с последним умением могут возникнуть проблемы. Да что значит могут? Возникнут непременно, иначе игра не стала бы предупреждать таким настойчивым способом. Тут не принято по пустякам беспокоить пользователей.
        И что ему выбрать? Отказаться от пары умений ради третьего? Причем, неизвестно, что ему подсунет игра. Или сохранить полученное, обогатившись в дополнение чем-нибудь неполноценным, возможно - совершенно ненужным?
        Математика настаивала на втором варианте, но Дарк не торопился. Еще позавчера он бы, возможно, даже задумываться не стал. Тогда до него еще не дошло, что даже слабенькое умение - неплохое подспорье. Сейчас он, с учетом скорости регенерации маны и жизни, фактически способен дважды избежать смерти за один бой, успевая восстановить шкалу в критические моменты. Даже мобы, серьезно превосходящие его по характеристикам, теперь не являются неодолимыми противниками. Он рассчитывал на третьем уровне выбрать какое-нибудь полезное воинское умение, не затрачивающее прорву маны.
        И тут такой облом...
        Нет, торопиться Дарк не станет.
        Надо подумать.
        И не только подумать, а и поговорить.
        А выбор собеседников здесь невелик...

        Глава 32
        Облом?..

        Характеристики: 24
        Уровень основной: 4
        Уровень мастерства: 0

        - Добрый вечер, жалкий трус!
        - И тебе добрый вечер, Древнее Зло, - вежливо ответил на хамство Дарк и уточнил: - А почему это я трус, да еще и жалкий? Ты посмотри, я даже дверь нараспашку распахнул, чтобы общаться не мешала.
        Перед дверным проемом заколыхался сгусток мрака, в нём проявились два красных уголька - глаза собеседника. Другие детали в такой темноте рассмотреть невозможно, тьма будто усиливается вокруг непонятного существа.
        Древнее Зло, зависнув шагах в трех от Дарка, пояснил:
        - Ни сам не выходишь, ни меня к себе не приглашаешь. Ну разве это похоже на отважное поведение смельчака? Я вот думаю, что совсем не похоже. Получается, ты трус. Ты хитрый трус. Ты уже третью ночь мне голову морочишь. Некрасиво так себя вести. Ты отвратителен.
        - А ты, значит, ведешь себя красиво? - насмешливо уточнил Дарк.
        - Ну да, я же во всём прекрасен, - уверенно ответил сгусток мрака.
        - Ага, конечно, ты самый прекрасный. И еще ты самый скромный, - едва не рассмеялся Дарк. - Как раз твое поведение выглядит некрасиво. Я уж молчу о том, что оно глупое.
        - Что за низкая клевета?! - возмутился Древнее Зло.
        - Не клевета. Вот попробуй поставить себя на мое место.
        - Уже попробовал. Окажись я на твоем месте, вот прямо сейчас выскочил бы из этой башни. В ней воздух спертый и пыльный, а на улице он свежий, приятный, очень хочется таким подышать. Ну чего сидишь, как гвоздем прибитый? Давай уже, вперед.
        - Не искушай, я не настолько наивен, чтобы на такое клюнуть, - не переставая улыбаться, сказал Дарк. - Ладно, давай посмотрим на это с другой стороны. Вот, допустим, ты меня убиваешь. И что дальше? Тебе легче станет?
        - Почему легче? Я тяжести не таскаю, я всегда налегке.
        - Ладно, по другому спрошу. Вот сбылась твоя заветная мечта, убил ты меня. И что потом? Это всё, что тебе надо?
        - Это приемлемый вариант, но не оптимальный. Я создан для патрулирования одной из самых привлекательных локаций Эртии. Я элемент непредсказуемости, я ужас, неожиданно оказывающийся за спинами беспечных игроков. Но я выпал из локации. Теперь мне остается лишь жалкое существование и общение с некрасиво себя ведущими особями.
        - А почему бы тебе не вернуться назад? - спросил Дарк.
        - Проходимость у багнутых текстур односторонняя. Если провалился, назад попасть через этот баг не получится.
        - Должны быть и другие пути в этот Некрополис.
        - Должны, - согласился Древнее Зло. - Но это место воистину проклято. И знаешь кем?
        - Нет.
        - Разработчиками проклято. Они очень нехорошие люди. Не все конечно, но начальство у них поголовно омерзительное. Они создали неполный контент, а потом вообще всё забросили, вместо того, чтобы довести его до ума. И меня тоже бросили, не завершив настройку. В Эртии столько недоделок, что проще окружить ее абсолютно непроходимыми зонами, чем их устранять. О чём еще можно говорить, если даже название нормально не придумали. Эртия не звучит вообще, а эртанец звучит как позыв рвотный. Некрополис смертные, для начала, должны найти. А затем выполнить квест на его открытие. Только после этого он станет доступен игрокам или НПС в любое время суток. Я оказался заперт в нём навечно. Может даже к лучшему, что провалился в текстуры. Какой смысл возвращаться туда, где никогда не появятся игроки? А они - важная часть моей игровой задачи. Ты игрок. И ты сидишь в игре сутками. Ты тоже ее часть. Всё просто, выходи давай, довольно уже с меня болтовни.
        - Нет Зло, не довольно. Вот скажи, что тебе выгоднее: убить меня один раз, ну или даже несколько; или оказаться в родном Некрополисе, битком набитом игроками?
        - Твой вопрос включает ключевые условия принципиально разной ценности. Конечно, мне хотелось бы попасть в Некрополис, заполненный низшими существами, не подозревающими, что над ними нависло Древнее Зло. Но это невозможно: Некрополис запечатан, игроков нет во всём регионе.
        - Но они могут появиться и в регионе, и в Некрополисе.
        - Какой наивный бред.
        - Но ведь я уже здесь. Ты прямо сейчас на меня смотришь, так что, ничего невозможного в этом нет.
        - Но ты один. И ты жалок. Ты меня трусливо избегаешь.
        - Где один появился, там и другие могут появиться.
        - Как говорил один оболтус из команды настройщиков: "Я уже оглох от той лапши, которую мне по ушам развесили". Намек понял? Не верю я тебе, ведь трусы любят врать. Ты выходить будешь? Дверь открыл, сидишь на сквозняке, нехорошо это. Поднимайся и вперед. Не надо стесняться.
        - А если я скажу, что знаю способ, как заполнить локацию игроками? Я не обманываю, я и правда могу это сделать.
        - Хотелось бы поверить. Но нет, не верится. Чую, что врать сейчас станешь совсем уж бессовестно, с целью мною манипулировать. Учти, смертный, Древним Злом не манипулируют!
        Дарк, вытаскивая из памяти всё, что успел нарыть на форуме, начал по пунктам склонять собеседника к тому, что тот назвал манипулированием.
        - Вчера мы с тобой немного пообщались, и ты высказал одну интересную вещь.
        - Всё, что говорит Древнее Зло, всегда и всем интересно, - важно сообщил сгусток мрака.
        - Не спорю. Ты сказал, что провалился в текстуры неделю назад. Так?
        - Да, так и было. Добраться бы до того, кто проектировал каркас под них, и очень медленно задушить. Прям мечта.
        - Но игра запущена давно. Почему именно неделю назад? Или до этого ты не приближался к тем текстурам?
        - Это ты так шутишь, что ли? Да я там по триста раз везде побывал, ничего не пропустил. Делать ведь всё равно нечего, вот и слонялся по всему Некрополису.
        - Тогда почему провалился только неделю назад?
        - Откуда я знаю? Текстура багнулась, такое случается.
        - Просто так такое не случается. Локация начала меняться, вот потому и возникла дыра.
        - Да, я заметил, что меняется. И что тут такого? Это не повод ездить по моим опухшим от твоего гнусного вранья ушам. Выходи уже давай, сколько уже можно раздражать Древнее Зло.
        - Но раньше локация не менялась. Так?
        - Да, так. Выходить не хочешь, так приглашай давай, бессовестное ничтожество.
        - А ты не задумывался, что как-то это странно?
        - Задумывался, - крайне недовольным тоном признал Древнее Зло. - Действительно странно: ни наружу не выходишь, ни меня к себе не приглашаешь. Давно уже пора с этим определиться.
        - Нет. Я не об этом. Ты ведь, получается, не до конца адаптирован под Экс. Может помнишь, разработчики разве не говорили, что игроки влияют на игру не только своими действиями, а самим своим присутствием? Их мозг - часть системы. Совокупность мозгов.
        - Несчастный смертный, до чего же ты жалок в своей безнадежной глупости. Не мозги, а синто-нейронные подсети. У вас, жалких созданий, мощностей там много, и они почти всегда простаивают. Потому что вы не тем местом думаете. Ну и зачем вычислительным ресурсам просто так пропадать? К тому же, окружение более реально выглядит, если твой синт подсовывает тебе подправленные картинки со сглаженными текстурами. Ты ведь только поэтому не отличаешь их от настоящих.
        - Зло, я не о том сейчас говорил. Экс устроен так, что каждый его уголок держится на связи наших синто-нейронных сетей и системы управления игрой. Пока игроки не появились в игровой локации, она неполноценная. Я появился, и локация начала меняться, подстраиваться под меня. Да, она не похожа на другие локации, забытая и заброшенная, но реагировать всё равно обязана. Здесь так устроено. Ты понимаешь, к чему я веду?
        - К тому, что ни выходить, ни приглашать не желаешь. Некрасиво себя ведешь. Держишь на пороге само Древнее Зло.
        - Я не просто игрок, я тот, кто изменяет локацию. Она наполняется тем контентом, который ей недодали при консервации. Представь, что здесь появятся другие игроки. Десятки, сотни, тысячи игроков. Они не пропустят ни одного уголка, включая твой Некрополис.
        - Да я с одним никак разобраться не могу, зачем ты меня такими фантазиями грузишь?
        - Затем, что никакая это не фантазии. Я могу привести других игроков. Я даже больше скажу - это моя цель. Тебе это интересно?
        - Продолжай, - ответил Древнее Зло совершенно другим тоном.
        Впервые за всё время так ответил. Не как очеловеченный НПС, а как бездушная машина.
        Но при этом машина крайне заинтересованная в словах собеседника.
        - Да, я многое тебе не рассказывал, - признал Дарк. - Но это неважно. Если вкратце, сюда я попал случайно. Выйти не могу, ты сам понимаешь, что границы вокруг Эртии или очень серьезные, или вообще непроходимые. Но прорываться через них и не потребуется. В игре существуют свитки телепорта, которые могут перенести игрока в любую точку, где он бывал до этого. А я не всё игровое время провел здесь, я бывал и в других местах. Получается, я ключ, дайте мне свиток, и я открою Эртию для всех.
        - Даже с таким свитком тебе из Эртии не вырваться, - всё тем же холодным тоном заметил Древнее Зло. - Ты чересчур ничтожен.
        - Не спорю, - кивнул Дарк. - Такие свитки могут использовать только хорошо прокачанные игроки. Да, у меня слишком низкий уровень, с этим не поспоришь. Но ведь я на месте не стою, я расту. Со временем доберусь до нужного уровня и смогу вернуться. Там, где я был, всё по-другому, там много игроков. И я смогу показать им это место. Локация оживет. Даже сейчас, когда здесь всего лишь один игрок, системе приходится начинать заниматься изменениями. Она подстраивает Эртию под меня, исправляет недоделки, дополняет незавершенный контент. Она работает ради одного лишь меня. А что будет, когда игроки повалят толпами? Да здесь всё кипеть начнет. И уж твой Некрополис игроки игнорировать не станут. Сам говорил, что это привлекательная локация. Как видишь, если я выполню то, что задумал, твоя жизнь изменится в лучшую сторону. Ты сможешь заниматься тем, для чего создан, а не меня под башней караулить. Сейчас ты мне только мешаешь. И смысл? Ведь тем самым оттягиваешь момент, когда я смогу привести сюда других игроков.
        - Чем это я тебе мешаю?! - прежним голосом возмутился Древнее Зло.
        - Спать мне мешаешь ночами. Стучишь, как барабанщик, да завываешь, как волк голодный. А мне, между прочим, требуется полноценный отдых. Да еще и вечером приходится всё бросать и бегом мчаться в башню. Теряю время. Чем больше я его теряю, тем хуже для тебя.
        - А зачем тебе вообще приводить сюда других игроков? Не вижу никакой выгоды. Ты ведь можешь единолично собирать все бонусы с Эртии. Никто тебе не помешает, конкурентов нет.
        - Да, - признал Дарк. - Я начал собирать сливки с этого места и планирую заниматься этим и дальше. Но затягивать это бесконечно нет смысла. Сделаю персонажа сильным, соберу самые легкодоступные бонусы, а затем продам доступ к локации какому-нибудь топовому клану. Или найду единомышленников, и станем вместе развивать Эртию. В любом случай сто лет торчать здесь в одиночку я не намерен.
        - Так я правильно понял: одна из твоих задач - привести сюда других игроков? - уточнил Древнее Зло.
        - Да, так и будет. Со временем. И если ты перестанешь мешать, это случится быстрее. А если поможешь - еще быстрее.
        - И чем же я смогу тебе помочь? Моя задача атаковать игроков, а не помогать им. Не предназначен я для помощи. Такой вот не альтруист.
        - Зло, ты много всякого знаешь, а мне нужна информация. Особенно сейчас.
        - И что тебе надо знать сейчас?
        - У меня что-то непонятное с умениями. С нулевым, и то, которое на первом уровне досталось - нормально. Но на третьем мне не дали ничего. Вообще ничего. Предложили обнулить все старые умения, после чего на выбор дать умения от другой расы. Есть вариант старые сохранить, но тогда вручат бесполезное барахло. Что-то непроработанное. Может от умений начальных толку и немного, но он есть. Я здесь один, мне за любую соломинку хвататься приходится. Может ты знаешь, как и старое сохранить и с новым не попасть впросак?
        - Глупый смертный, ты уже сам понял, что игра на тебя реагирует. Она ведь не только окружение подстраивает, она и над тобой работает. Над персонажем твоим. Умения у твоей расы не проработаны, вот и пытается подсунуть готовый заменитель.
        - И что мне делать?
        - Есть один вариант. Но он так себе... гарантий никаких. Уж больно у тебя чудной случай. Не предусмотрено такое, насколько я понимаю. Можешь выиграть что-нибудь, но с такой же вероятностью получишь аналогично-бесполезное умение, как предлагают.
        - Что за вариант?
        - Обратись в меню выбора умения на первом уровне. Предполагаю, что у тебя оно может стать активным, из-за того, что игра предложила переделать выбор.
        - Да, активно. Но выбор сделан, висит только Поток Восстановления, других вариантов нет.
        - Выбери его еще раз.
        - Зачем?
        - Ты получишь это умение второй раз. Это будет умение третьего уровня, для слота, активируемого на третьем уровне.
        - И зачем мне два Потока Восстановления? С двух рук лечиться, что ли?
        - Как же трудно с тобой. Нельзя быть таким глупым. Игровая механика не разрешает персонажу иметь два одинаковых умения. Она тотчас изменит второе.
        - И что я выиграю, если она его испортит? Игра и без того испорченный вариант предлагает.
        - Тут одна тонкость есть. Игра не готова к такому нестандартному выбору. Мой логический аппарат подсказывает, что сработает шаблонное решение. А раз так, умение-дубль изменится на противоположное по механике. Скорее всего.
        - Это как?
        - Что делает твое умение?
        - Восстанавливает у цели хит-поинты. Обычная слабенькая лечилка.
        - Ну и что тебе мешает заглянуть чуть дальше? Что противостоит лечению? Какая противоположность?
        - Цель теряет хиопоинты?
        - Вот видишь. Умеешь думать. Если сильно захочешь. Жаль, желания у тебя противоположные.
        - То есть, вместо лечебного заклинания я получу боевое?
        - Да, есть шанс получить именно боевое. К тому же, ты сделал выбор в пользу света, а это открывает уникальную возможность.
        - Какую?
        - В окончательном варианте игры разработчики оставили четыре школы магии: магию стихии, магию света, магию тьмы и магию хаоса. При этом у магии света нет атакующих умений. Светляки способны замедлять противников, погружать в сон или паралич, но ни один хит-поинт снять не получится. Ты первый, кто это сможет. Если, конечно, всё сработает. А ведь защиты от магии света в Эксе в данный момент не существует. Ее нет смысла вводить, ведь урон свет не наносит. Маги света бьют почти без промаха даже по самым сильным противникам, это их бонус за неполноценность. Но ты будешь чуть менее неполноценен, чем они. Хотя всё равно останешься никчемным. Это ведь низовые умения, они слабее нормальных.
        - Я тебя понял. Получается, если сделаю, как ты говоришь, есть шанс получить боевое умение магии света. А что будет, если твоей план не сработает?
        - Откуда мне знать? Система обязана что-то предоставить, так что слот пустым не останется. Мои ресурсы несопоставимы с системными, я не могу предугадать все ее действия. Но ты слишком ничтожен и медленно прогрессируешь, вряд ли к тебе приставили на отслеживание повышенные мощности. Скорее всего, ты висишь на контроле у низового искина, за которым закреплены тысячи неудачников вроде тебя. Возможно, он даже слабее меня, ему некогда вникать во все мелочи, следит только за ключевыми показателями. Потому почти уверен, что будет так, как я сказал.
        - Если боевой магии света не существует, откуда она возьмется?
        - Откуда и всё берется. Из старых наработок. Вначале собирались сделать чуть ли не двадцать школ магии. Над ними начали работать, но потом сменилась политика, торопились побыстрее дойти до релиза. Вот и срезали лишнее. Но никуда оно не делось, осталось в сыром виде на консервации. Если надо срочно заткнуть какую-нибудь дыру, берут оттуда что-нибудь и затыкают. Ты сейчас и есть такая дыра.
        - Хорошо Зло, я сделаю так, как ты посоветовал.
        Погрузившись в меню умений, Дарк вновь выбрал Поток Восстановления.

        Внимание! Вы выбрали дополнительное расовое умение - Поток Восстановления. Эртанцы - раса, так и не определившаяся с выбором. Она осталась балансировать между светом и мраком, где ее и настигло забвение. Все расовые умения эртанцев противоречивы, в них может смешиваться белое и черное. Поток Восстановления - не исключение. Он применим лишь тогда, когда носитель умения пребывает на грани между жизнью и смертью.
        Действие умения: одиночная цель получает очки здоровья непрерывным потоком со скоростью, настроенной носителем умения.
        Затраты магической энергии: на одно очко здоровья тратится одно очко маны.
        Можно применять на себя, на других игроков и на игровых персонажей, включая монстров.
        Внимание! Вы выбрали уже выученное умение! Дублирование невозможно. Выбора другого варианта умения в текущем меню не предусмотрено. Производится автоматическая коррекция умения. Автоматическая коррекция умения завершена.
        Внимание! Выбранное умение подверглось коррекции! Вы выбрали дополнительное расовое умение - Световой Натиск. Эртанцы - раса, так и не определившаяся с выбором. Она осталась балансировать между светом и мраком, где ее и настигло забвение. Все расовые умения эртанцев противоречивы, в них может смешиваться белое и черное. Поток восстановления - не исключение. Он применим лишь тогда, когда носитель умения пребывает на грани между жизнью и смертью.
        Действие умения: одиночная цель теряет очки здоровья непрерывным потоком со скоростью, настроенной носителем умения. Радиус действия: до 5 метров.
        Затраты магической энергии: на одно очко маны отбирается один хит-поинт.
        Можно применять на себя, на других игроков и на игровых персонажей, включая монстров. Невозможно использовать с полностью заполненной шкалой здоровья.

        - Ну и как там твои дела? - не выдержал Древнее Зло.
        - Да, ты был прав. Мне дали боевое заклинание света. Им даже себя завалить можно. Правда, оно кривое и косое, им только мелочь убивать, да и то в упор. Радиус действия невелик и условия применения неудобные.
        - Ты недоволен?
        - Да нет, всё нормально. Это ведь стартовое умение, чего еще от такого ждать? Что оно маток хешеля в один каст станет выносить?
        - Неблагодарное низшее существо, нельзя ли просто сказать, помог я тебе, или нет?!
        - Да, благодарю за помощь.
        - Это приблизило тебя к тому моменту, когда ты откроешь дорогу в Эртию для других игроков?
        - Надеюсь, что да. Даже наверняка приблизило.
        - Тогда я не стану мешать тебе спать сегодня, - торжественно заявил Древнее Зло. - Но завтра после заката я вернусь. Если у тебя возникнут другие вопросы, ты сможешь их задать. Не обещаю, что со всеми смогу помочь, но что знаю, скрывать не стану. Наверное.
        - Еще раз благодарю. Дверь закрывать не стану. Так удобнее общаться, чем через нее.
        Сгусток тьмы начал рассеиваться, красные огоньки потускнели, прежде чем окончательно затухнуть послышались приглушенные слова:
        - Можешь даже за дверью меня встречать и ничего не опасаться. Теперь я не заинтересован в твоем уничтожении. Ты делаешь то, что мне выгодно, а Древнее Зло не только злой, он еще и прагматичный.

        Внимание! Вы успешно повлияли на высокоуровневую сущность! Высокоуровневая сущность Древнее Зло Эртии изменил отношение к вам с агрессивного на нейтральное.
        Получено очков прогресса навыка Харизма - 2000.
        Внимание, вы открыли высокоуровневую сущность Древнее Зло Эртии. Уровень - ситуационный. Базовый опыт: ситуационный. Внимание! Автономная сущность высокого уровня! Индивидуальный базовый опыт - ситуационный. Очки жизни: ситуационно. Очки маны: ситуационно. Очки бодрости: ситуационно. Агрессивность: абсолютная агрессия на локации Затерянный Некрополис Эртии, во всех прочих локациях - ситуационно. Внимание! Привязан к локации Затерянный Некрополис Эртии. Магические умения: ситуационно. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: ситуационно. Общая информация: изменчивая магическая сущность с высочайшей свободой действий. В зависимости от ситуации, способна действовать, как простейший моб, или игровой персонаж с высоким интеллектом.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал Древнее Зло Эртии! Вы получаете 10000 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс семь уровней к любому основному навыку, плюс пять уровней к любому ремесленному навыку. Личный секретный бестиарий с открытыми вами сущностями можно предъявить в канцелярии Инквизиции, или магистрате ордена Познания, получив за это вознаграждение. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!
        Внимание! Вы открыли свою первую сущность! Бонус - 2000 очков прогресса к навыку Наблюдательность.

        Да уж - день открытий.
        И ночь тоже.
        Заполучив проблему с последним стартовым умением, Дарк, похоже, благополучно ее разрешил. У него только что появилось умение, которое наносит магический урон. Пусть мизерный, но, если верить форуму, теперь будет проще качать магическую меткость. А она, несмотря на название, не только повышает шанс прохода урона или дебафа. На нее и прочие волшебные дела завязаны, включая вероятность нанесения максимально возможного ущерба. В любом случае, с такими новостями один из трудно поднимаемых навыков должен легко оторваться от прочих.
        Само по себе - прекрасное достижение. Но в сочетании со всем прочим...
        Мало того, что Древнее Зло отказался от злодейских намерений. Дарк по этому поводу и раньше, не сказать, что сильно напрягался. Ну повоет внизу, ну постучит по двери. Голову под подушку засовывай и спи себе дальше.
        Но, оказывается, изменив отношение существа вроде Древнего Зла, можно заработать неслабую прибавку к Харизме. А ведь она до сих пор не прокачивалась, так и стояла на нуле, пока Дарк не влил в нее бесценное очко навыков, чтобы апнуть первый уровень. А тут она одним махом скакнула до тринадцати.
        Как и Наблюдательность. А ведь с ней такая же загвоздка.
        Открытие Древнего Зла и Познание подбросило так, как Дарку и не снилось. Пусть он пока не представляет, что с ним делать, но цифра впечатляет - до сорока восьми выросло. Теперь этот навык второй после Скрытности, задранной до сотни стараниями головорезов Кима.
        Странный день. Длинный и утомительный для нервной системы.
        Поднявшись со ступеньки, Дарк закрыл, наконец, дверь и направился наверх.
        Пока поднимался, в голову пришла интересная мысль. Та крыса, с которой он сразился здесь при первом посещении башни... Откуда она взялась? Вдруг у нее точка респа на территории строения. Как бы ни проснуться темной ночью оттого, что зубы грызуна-переростка вонзились в горло.
        Но даже кровавая картина, нарисованная воображением, не заставила заволноваться.
        День и правда выдался тяжелый.

        Глава 33
        Дела подземные

        Характеристики: 26
        Уровень основной: 4
        Уровень мастерства: 0

        Внимание! Личная победа! Матка хешелей убита! Усиленный моб. Уровень - 6. Уровень ощущений локации - 20%. Уровень ощущения...

        Дарк, присев над тушкой последнего противника, поморщился. Неудачно получилось. Чуть сдвинулся в финале боя, заступив за невидимую черту, разделяющую участки локации с разным уровнем ощущений. Здесь на десять процентов меньше боли или наслаждения, следовательно, опыта тоже чуть поменьше.
        Мелочь, конечно, но из мелочей складывается большое.
        Пятнадцатый день пошел, как Дарк выскользнул из лап шестерок Кима. Тогда, в самом начале свободной жизни, осознав, как сильно искалечили характеристики его персонажа, он только и мог, что зубами скрипеть. Но миновало всего лишь две недели, и уже смотрит в будущее с оптимизмом.
        И на это есть причины. Вчера он опять целый день убил на возню с инструментами, металлургической печью, рудой и слитками. Перевел почти весь металл, плюс, сломал много своих же неказистых поделок, вернув при этом часть затраченных на них материалов. И конечно сразу же пустил "вторсырье" в оборот.
        Теперь у Дарка припасен небольшой арсенал примитивных и простых предметов именно для его уровня, ни единичкой больше. От таких максимальная отдача: меньше урона пропускают, сильнее всего лупят. Да и сам персонаж заметно подрос, это тоже сказывается.
        Позавчера Дарк целый день убил, зачищая один рой хешелей. Сегодня он истребил аналогичный, но справился с этим куда быстрее. Солнце только-только за высочайшую отметку перевалило. Времени еще полно, можно поискать среди рощ еще одну жужжащую ораву и успеть разделаться с ней до темноты.
        Да и под вечер теперь можно не торопиться. Древнее Зло растерял агрессию, больше не караулит под дверью. Ну а если Дарк попадется похожей сущности, это возможно даже к лучшему.
        Один раз умереть - не страшно. Глядишь, потом и с ней наладит взаимопонимание.
        И заработает множество новых бонусов.
        Ну так чем заняться? Поисками очередного роя хешелей?
        Выпрямившись, Дарк развернулся и решительно направился в сторону рудника. Нет, он не торопился запереться в башне. Она ему нужна только как убежище для безопасного сна. Ну и как склад, на стеллажах которого и в сундуке можно хранить всё добытое добро.
        Нет, сейчас ему нужна не башня, а сам рудник.
        Настало время использовать его по прямому назначению. Остатка дня должно хватить для первых проб в новой профессии.

***

        Всего в Эксе существовало восемь ремесленных специализаций. Для того, чтобы набрать первый уровень мастерства, надо всех их оторвать от нуля, как это было с основными характеристиками персонажа. Пока что получилось добиться прогресса лишь с двумя: с кузнечным и плотницким делами. Со всеми прочими всё непонятно, или сложно.
        За исключением одной профессии - горное дело. На него завязаны два рабочие навыка: Рудознатец и Знание камней и самоцветов. С первым всё очевидно - надо добывать природное сырье, из которого можно выплавлять металл. Со вторым смущает терминологическое повторение. Самоцвет - это и есть камень. Зачем же камень отдельно упоминать? Не исключено, что это просто недочет разработчиков. Но как знать, вдруг тут скрывается какая-то загвоздка. По форуму ответ не нашел.
        Но, несмотря на это, Дарку процесс прокачки этой профессии представлялся простым. Добывай руду и камни, поднимай при этом оба навыка, с ними вырастет и горное дело.
        Хочешь не хочешь, а ремесленные навыки качать нужно. Только так получится поднять уровень мастерства. По сути - это отдельный уровень персонажа, завязанный не на основные характеристики, а на профессии. Чем он выше, тем легче дается любая работа и тем реальнее шанс создать предмет с улучшенными свойствами. Плюс Дарк уже переплавил всё металлургическое сырье, осталось процентов десять слитков и руды, если не меньше. Надо срочно решать возникшую проблему, иначе мало того, что прогресс остановится, он не сможет производить новое металлическое вооружение. Медь, увы - сырье низкоуровневое, да и по аналогии с реалом считается непрочным металлом. Так что, если истреблять мобов сутками, быстро останется без арсенала.
        Бросив в башне сумку, набитую разнообразными потрохами хешелей, Дарк избавился там же от части доспехов. Подхватил пустой рюкзак, медную кирку и примитивную лампу со свечой. Судя по обмолвкам на форуме, для начинающего шахтера этого инвентаря достаточно.
        Впервые за всё время подошел к каменной арке, которой древние горняки укрепили вход в штольню. Ничего интересного поначалу на входе не заметил. Большая бочка привлекла внимание, но она оказалась пустой. Отвернувшись от нее, скользнул взглядом по земле и там, между деревянными рельсами, по которым раньше катали вагонетки, заметил едва проглядывающие следы.
        Похоже, недавно здесь бродило что-то живое. Сырая почва сохранила вмятины, но детали не определить. Вроде не слишком большое создание натоптало, но точный размер установить невозможно.
        Из комментариев на форуме и скудной информации для новичков Дарк знал, что рудники и карьеры - не самые безопасные места. Там можно столкнуться с подземными обитателями, в том числе и крайне недружелюбными. А если не с ними, так стать жертвами частых разборок игроков. Дорогостоящие ресурсы самую разную публику привлекают, да и кланы за них повоевать не прочь. И в том и в другом случае шансы улететь на возрождение у самостоятельного мирного труженика велики. Те, кто этим занимаются, обычно не могут тратить реальные средства ради покупок игровых. Это рядовые пахари, они в Экс, как правило, для заработка приходят. Следовательно, уязвимы, таких обижать просто.
        Но Дарк не слабак. И не голый, как в первые дни. Это всего лишь медный рудник - разработки низкоуровневого ресурса. В таких местах если и водятся мобы, то соответствующие.
        Должен справиться.
        А не справится - не страшно. Новая точка воскрешения у Дарка устроена в роще за развалинами водяной мельницы. Удачно подвернулся приметный валун высотой с человеческий рост. Если что случится, возвращаться теперь недалеко.
        Но надо попробовать перенести ее в башню. Тогда, вообще лишние телодвижения делать не придется.
        Пройдя вглубь штольни пару десятков шагов, сделал остановку, чтобы зажечь свечу в лампе. Примитивное огниво работало не хуже спичек, да и без него в Эксе справляться несложно. Это наглядно доказал скелет с факелом самой первой - незабываемой ночью.
        Как выяснилось, света простенькая лампа давала столько, сколько не каждому электрическому фонарю под силу. Дарк всё дальше и дальше уходил от входа, придерживаясь той же цепочки следов, натоптанных между рельсами. Как выяснилось - это самый удобный путь. Шаг влево или вправо, и передвигаться становится сложнее. Там часто попадаются булыжники разных размеров. Может со стен отвалились, или со свода, но при этом середину выработки они игнорировали.
        Метров через сто разглядел впереди что-то темное, угловатое и непонятное. Напрягся было, хватаясь за боевой топор, но тревога оказалась ложной. Всего лишь брошенная вагонетка. Неказистая на вид, сбитая из потемневших досок и наполовину заполненная камнями, в которых даже без описания Дарк опознал медную руду.
        Кусков сто пятьдесят, не меньше. Удачная находка.
        Возникла дилемма: перетащить добро наружу, или пусть подождет другого случая. Решил, что спешка тут ни к чему и продолжил путь.
        Еще через сотню шагов показался подземный перекресток - пересечение с другой выработкой, скрытой в недрах холма. Рельсы так и тянутся вправо, не сворачивая. Значит, горняки поработали не ради проходки пути для транспортировки. Возможно, именно здесь они добывали руду.
        Не проверит - не узнает.
        Свернув налево, Дарк удалился от главной выработки на пару десятков шагов, поставил лампу на удобный выступ породы, снял с пояса кирку и для пробы врезал по стене. Отбил небольшой камешек, поднял его, покрутил, изучил информацию. Рудой он и не пахнет, обычный мусор. Вроде как, горняки должны лазить по шахте в поисках перспективных мест. Найдя такое, надо вглядываться, пока не получишь благоприятный информационный лог. А дальше засучить рукава и работать, надеясь, что фортуна смилостивится, рано или поздно подарит кусок руды, а то и несколько. Если удача не сработает, тогда весь труд в пустую, придется перебираться на другой участок.
        И как же находить перспективные места? Точной инструкции на форуме не нашлось, но по совокупности подмеченной информации, у игроков, чей уровень наблюдательности не сильно отстает от уровня добываемого ресурса, с этим проблем не бывает. Надо просто осматривать выработки в поисках чего-то выделяющегося. Цветастые пятна необычной породы, пересечения жил и их раздувы, странно выглядящие изломы породы.
        Таких мест на освещенных лампой участках Дарк приметил четыре. Не сумев определить среди них наиболее перспективное, уставился на ближайшее.

        Вы обнаружили низкоуровневое рудопроявление. Получено очков прогресса к навыку Наблюдательность - 1.

        А вот и благоприятный информационный лог. Оказывается, за поиски руды дают опыт к Наблюдательности. Приятная новость, ведь это не самый комфортный в прокачке навык.
        Вот теперь можно засучивать рукава.
        Удар, второй удар, третий... семнадцатый. Кирка выбила необычно крупный камень.
        В тот же миг вспыхнул новый лог.

        Добыт 1 кусок медной руды. Широко распространенный ресурс низкого уровня. Уровень ощущений локации - 50%. Уровень ощущения личный - 100%. Получено 8 единиц прогресса.
        Распределение прогресса.
        Молотобоец - 2
        Атлетизм - 1
        Рудознатец - 5
        Поздравляем! Вы добыли свой первый минеральный ресурс! Бонус - плюс один уровень к любому ремесленному навыку. Трудитесь не покладая рук - это вознаграждается.

        Дарка в логе удивило только одно - уровень ощущений локации. Насколько он помнил из диалога с Кимом - это высокий показатель, нечасто реализованный в Эксе. Хоть бери, да центр досуга особого рода в этой шахте организовывай, где клиенты смогут испытывать максимально допустимое наслаждение.
        Обычные клиенты, разумеется. У эртанцев - своя математика.
        Дальше пошло-поехало без сюрпризов и непонятностей. Дарк переходил от участку к участку, перетаскивая лампу. А потом по-быстрому обстукивал все замеченные рудопроявления. Сумка стремительно наполнялась добычей, ремесленный навык рос, а с ним и на некоторые основные чуток капало. С учетом времени на транспортировку, за пару суток такой работы, он возможно не просто полностью восстановит запасы сырья, а восстановит в двойном размере. Ведь куски далеко не всегда падали в одиночку. Частенько парой, иногда по три, а разок целых четыре выскочило.
        Полностью погрузившись в математические расчеты, он заметил неладное позорно поздно, когда ногу свело болью, а перед глазами загорелся тревожный лог.

        Рудничная крыса наносит вам урон - 11 единиц.

        Вскрикнув, отскочил на пару шагов, развернулся. Так и есть - старая знакомая подкралась. Не видал таких с того самого дня, как нашел рудник. Сверкает бешеными глазенками, преследует, намереваясь впиться еще раз. Но если тогда, в башне, голый и босой Дарк с превеликим трудом победил такое создание, сейчас ситуация совершенно иная. Он и уровнем подрос, и опытом жизненным, и экипирован принципиально иначе.
        Активировал на крысу настроенный на максимально возможную скорость Световой Натиск, одновременно замахиваясь киркой.

        Вы нанесли урон рудничной крысе - 56 единиц.

        При такой разнице входящего и исходящего урона у грызуна ни шанса нет. И это даже без учета Натиска, который сиянием дуги чистейшего света выбивает у моба хит-поинты десятками.
        Всё, готово - крыса завалилась на спину, раскинув лапы. Загорелся победный лог.
        Присев над поверженным противником, Дарк осмотрел лапы твари и понял, наконец, кто же натоптал тропку меж рельсами. Получается, хвостатые мобы обитают в шахте. Ну да чему тут удивляться, где же еще водиться рудничным крысам, как не здесь?
        Значит, процесс добычи руды и правда сопряжен с риском. Придется работать с оглядкой, не то опять за ноги покусают. А здесь, в локации с завышенным уровнем ощущений, это чертовски болезненно.
        С другой стороны, Дарк даже немного обрадовался. В зависимости от удачи и от того, как происходит процесс убийства, есть шанс, что среди трофеев окажется шкура разной степени поврежденности. От одной такой толку немного, но набрав их приличное количество, можно обработать и пустить на разные изделия, качая при этом кожевничество.
        Однако, работать теперь придется с оглядкой.

***

        Последний удар и вот он, очередной богатый лог.
        Даже слишком богатый.

        Добыто 3 куска медной руды. Широко распространенный ресурс низкого уровня. Добыт 1 кристалл горного хрусталя невысокого качества. Уровень ощущений локации - 50%. Уровень ощущения личный - 100%. Получено 39 единиц прогресса.
        Распределение прогресса.
        Молотобоец - 11
        Атлетизм - 2
        Рудознатец - 14
        Знание камней и самоцветов - 9
        Поздравляем! Вы добыли свой первый самоцвет! Бонус - плюс один уровень к любому ремесленному навыку. Трудитесь не покладая рук - это вознаграждается.

        Нагибаться за рассыпавшейся добычей Дарк не стал. Вместо этого поднёс ладонь к тому месту, по которому только что так упорно стучал. Выскочило стандартное окно трофеев, перетащил в сумку всё его содержимое.
        Изучил выпавший кристалл. Может и невысокого качества, но в описании сказано, что сгодится для ювелирных и прочих дел. Следовательно, с его помощью получится прокачивать некоторые намертво зависшие ремесленные навыки.
        Отличная новость. Шахта, оказывается, не только медью богата, здесь встречаются и камни, пусть и низовые по уровню.
        Жаль только, что встречаются нечасто.
        В подземелье темно, дневной свет и в основную выработку проникает недалеко, а здесь от него даже отблесков нет. Но Дарк и без этого знал, что до заката осталось не больше пары часов, в настройках всегда можно посмотреть игровое время.
        Руду давно уже некуда складывать. Только что собирался заняться ее переноской к выходу, но теперь планы изменилось.
        Очень хочется добыть еще пару-другую кристаллов. Глядишь, не только ювелирные дела подкачает, а еще и что-то полезное из бижутерии получится.
        У Дарка положение такое, что каждой прибавленной единичке радоваться приходится.

        Глава 34
        Незамеченные сокровища

        Характеристики: 33
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 0

        К выходу из шахты Дарк вышел в глубоких сумерках. Еще на подходе напрягся, расслышав непонятный гул, но, приблизившись, расслабился. Похоже, игра решила наказать его за чрезмерное трудовое рвение. Добыв три вожделенных кристалла горного хрусталя, он затратил куда больше времени, чем планировал. Ну а погода к ночи ухудшилась. Здесь и раньше частенько небо заволакивало, и пару раз моросил мелкий дождичек, ну а сейчас полило конкретно. С небес низвергался сумасшедший ливень с порывами неистового ветра и ослепительными вспышками молний. При их свете можно рассмотреть, что землю покрывает сплошной слой воды. И она на месте не стоит, шумно стекает в сторону речушки и озера у мельницы.
        Дарк остановился, не решаясь выходить. Воды много, поток разогнался хорошо, если в таком оступишься, может увлечь в низину. А там сейчас, наверняка, всё залито на пару человеческих ростов в тех местах, где еще часа три назад было совершенно сухо.
        Ногу неожиданно свело болью.
        Знакомой болью.
        Развернувшись, от души пнул бесшумно подкравшуюся крысу, выхватил кирку, врезал грызуну по башке раз, другой. Потом опомнился и кувыркнулся с таким расчетом, чтобы оказаться позади. Оттуда, если успеешь стукнуть, велика вероятность крита. Ну и самое главное - опыт капает на акробатику. Очень нехорошая характеристика, никак не торопится подрастать.
        Заехал гадине удачно, но пропустил ответную атакую шустро извернувшейся твари. Зато в ответ так знатно отоварил по голове, что ошеломил на пару секунд. И время это впустую не потратил - замахнулся со всей дури, двинул еще, на этот раз с критом.
        Едва загорелся победный лог, как из мрака штольни выскочила еще одна хвостатая бестия. Пугнул ее взмахом кирки перед носом и активировал Световой Натиск. Сейчас, на заработанном сегодня пятом уровне и прокачанном до него же умении, оно на одну единицу маны отнимало уже три хит-поинта. Скорость Дарк выставил по умолчанию на шесть в секунду. Знай себе, ускользай от атак, блокируй их, магия сама за полминуты прикончит рудничную крысу, или доведет до предсмертного состояния, когда достаточно одного удачного удара, чтобы завершить бой.
        Три родные единицы интеллекта, плюс еще одна за найденное в сундуке колечко, вместе со стартовым уровнем дают сто пятьдесят единиц магической энергии. Умножаем на три - это минус четыреста пятьдесят хит-поинтов.
        Простейшая математика.
        Каст пришлось прервать, когда из мрака выпрыгнула следующая крыса, а первая при этом еще не подохла. Дарку пришлось отбиваться одновременно от двух, остаток маны сливая на свое лечение.
        С одной разобраться успел, приободрился было, намереваясь легко расправиться с оставшейся. Но тут из глубин шахты показались сразу две, а за ними, чуть отстав, выскользнула третья.
        А у Дарка к этому моменту оставалось не больше трех четвертей полоски здоровья, а мана ушла в ноль. Такая же простая математика показала, что шансов отбиться от четверки нет.
        И ведь не факт, что четверкой ограничится.
        Осознав, что влип, Дарк рванул было к выходу, но пресек этот порыв.
        А зачем, собственно, убегать? Улепетывать по колено в холодной воде, да еще и отбиваться на ходу от наседающих крыс, в надежде успеть закрыться в башне...
        Выглядит не очень заманчиво. Получит море негативных впечатлений и свалится на полпути, загрызенный заживо прямо на бегу.
        Развернувшись, занес кирку, с яростным криком ринулся на недобитую крысу.
        Хоть одну, но надо успеть забрать с собой.
        Идею привязаться к центральному столбу, пронизывающему оба яруса башни, следует считать очень и очень удачной.

***

        Зрение после воскрешения быстро пришло в норму, но Дарк почти ничего не смог разглядеть. Сквозь приоткрытые окна врывались вспышки света от молний, лишь благодаря им нащупал свечи, поработал огнивом, зажег парочку.
        Вовремя, - молнии как раз решили сделать паузу, но это не оставило помещение без освещения.
        Гром тоже притих, и за шумом ливня Дарк расслышал знакомые звуки. Кто-то монотонно колотил по двери.
        Известно кто.
        Спустившись по лестнице, крикнул:
        - Зло, это ты?
        - Глупый смертный, неужто к тебе другие посетители заглядывают?!
        - По-моему, погодка сегодня не для болтовни.
        - Склонен согласиться. Если замолчу, знай, что меня смыло потоком грязной воды. Случаются ливни посильнее Древнего Зла, вот этот точно из таких.
        Поколебавшись, Дарк распахнул двери и попятившись от брызг, заносимых ветром, изобразил радушный жест, сопроводив его гостеприимными словами:
        - Заходи, пока я добрый.
        - Ты что, пригласить меня надумал наконец-то?! - не веря своему счастью, уточнил посетитель.
        - Мне что, еще раз повторить?
        - Вот радость-то какая, сбылась мечта заветная, - заявил сгусток мрака, поспешно залетая.
        Прикрывая за ним двери, Дарк буркнул:
        - И толку? Ты же теперь, вроде как, не мечтаешь меня на воскрешение отправить.
        - Ну да. Я кровно заинтересован в твоем выживании. Но отголоски старого к тебе отношения сказываются. Вот, так и осталась мечта посмотреть, как ты тут обосновался. Кстати, я не заметил, как ты вернулся. Даже удивился, когда свет в окнах загорелся. Как-то пропустил этот момент.
        - А я не ногами, я об крыс убился, чтобы по мокрому не шагать.
        - Экий ты ленивый.
        - Уж поверь, для той ситуации - наилучший выход.
        Дарк, присев на массивный табурет, подвинул к себе тарелку с кусками запеченной рыбы и приступил к позднему ужину. Древнее Зло, тем временем, облетел первый ярус по периметру, черным привидением поднялся на второй и показался оттуда спустя минуту с вопросом:
        - Там сундук стоит. Ты в него не заглядывал?
        - А сам-то как думаешь? Конечно проверил, я не настолько тупой, как тебе кажется.
        - Это только твое мнение, и оно спорное. Я бы хуже сказал, но обижать хозяина дома не хочется, вдруг огорчится и выгонит под дождь.
        - Что не так? Хочешь сказать, что в сундуке есть второе дно, и я его не заметил?
        - Нет там никакого второго дна, - буркнул Древнее Зло, вновь закружившись по первому ярусу. - Хотя, исключать наличие хитроумных тайников я не стану.
        - Ты видишь тайники? - напрягся Дарк в предвкушении ценного приза.
        - Если и замечу, тебе не скажу, - остудил его Зло. - Нет у меня такой игровой задачи, тайники за всяких неудачников искать. Тебе надо, ты и отыскивай.
        - Но ты же заинтересован в том, чтобы мне помогать.
        - Я заинтересован в том, чтобы ты прогресс опыта получал. Это даст тебе рост, а чем быстрее ты вырастешь, тем быстрее выполнишь свое более чем сомнительное обещание.
        - Но с хорошими вещами я вырасту быстрее, - не сдавался Дарк.
        - Я не просчитываю косвенную выгоду. Наше с тобой сотрудничество подразумевает только прямую. И тебе этого вполне достаточно, с твоим ротозейством.
        - А что не так с моим ротозейством? - не понял Дарк.
        - Да всё не так. Что с тебя взять, смешной смертный. Получается, ты ворвался в башню, злодейски истребил крысу, добрался до сундука и рад добыче? А всё ли ты проверил?
        - Конечно всё. Да тут и проверять особо нечего.
        - Вот, смотрю, ты и посуде применение нашел. Лопаешь из нее так жадно, будто еду ни разу не видел. А вон, на полке, пергаменты разложены. Им нашел применение?
        - Еще нет. Пергамент нужен, чтобы качать рецепты и расходные материалы. Но у меня пока что только один реальный вариант этим заниматься, а к нему понадобятся вещи классом не ниже улучшенных. Я такие не находил ни разу, и создать тоже не получается. С нулевым мастерством шансы мизерные. Как только попадется такая штуковина, сразу пущу на слом, если у нее уровень не крутой. Три листа пергамента и набор для письма на одну попытку уходит, я на форуме читал. Пергамента здесь несколько листов и чистого, и исписанного. Не знаю, подойдет ли исписанный.
        - А ты читать исписанный не пробовал? - уточнил Древнее Зло.
        - И что там пробовать? Я эти кривые иероглифы не понимаю.
        - Какие же вы, смертные, смешные в своей интеллектуальной ограниченности. Разворачивай давай и читай.
        - Так не умею же.
        - Все не умеют, и все читают. Давай уже, не раздражай Древнее Зло своим ослиным упрямством.
        Дарк, перестав кочевряжиться, взял один свиток, развернул, уставился в него сонным взглядом, через пару секунд устало ответил:
        - Как я и говорил - ничего не понятно.
        - Читай давай, ничтожество теплокровное. До конца читай. Только не торопись, по каждой строчке взглядом пройдись. Знаю я вас, торопыг, бестолковые вы.
        - А смысл? Объясни?
        - Ты возьми и прочитай. В конце поймешь.
        Дарку уже самому стало интересно, на что же такое намекает Древнее Зло. В попытках розыгрыша сгусток мрака до сих пор не замечался. Скорее всего, в процессе, как бы, чтения древнего пергамента присутствует какой-то смысл.
        Добравшись до последнего иероглифа, Дарк собрался было еще раз пожаловаться собеседнику на полное непонимание происходящего, но вовремя прикусил язык, уставившись на вспыхнувший лог.

        Вы изучили рецепт изготовления среднего эликсира магической энергии. Оборудование: алхимический столик с печкой, горелкой или другим источником открытого пламени. Материалы: склянка с пробкой. Ингредиенты: чистая вода, лист индиговой крупчатки, корень лугового пуэрниса, крыло хешеля.

        Внимание! Вы изучили свой первый алхимический рецепт! Бонус - 1 единица к любому ремесленному навыку. Совершенствуйтесь в алхимии, это ценное подспорье и для воинов, и для магов, и для мирных мастеров.
        Внимание! Вы открыли забытый в современном мире способ изготовления магического зелья. Бонус - 1000 единиц к Познанию, 250 свободных очков прогресса для ремесленных навыков.
        Внимание! Вы открыли несколько свойств растений: индиговой крупчатки и лугового пуэрниса. Перечень свойств: сопротивляемость магии стихий (индиговая крупчатка), восстановление магической энергии (индиговая крупчатка), регенерация бодрости (индиговая крупчатка), восстановление магической энергии (луговой пуэрнис), усиление Меткости (луговой пуэрнис).
        Открыто 5 алхимических свойств низкоуровневых ингредиентов. Уровень ощущений локации - 40%. Уровень ощущения личный - 90%. Получено 5 единиц прогресса.
        Распределение очков прогресса.
        Познание - 5.
        Внимание! Вы открыли несколько свойств у крыла хешеля: восстановление магической энергии и усиление скорости.
        Открыто 2 алхимических свойства низкоуровневого ингредиента. Уровень ощущений локации - 40%. Уровень ощущения личный - 90%. Получено 2 единицы прогресса.
        Распределение очков прогресса.
        Познание - 2.
        Внимание! Вы открыли два доселе неизвестных растения! Ни один игрок никогда за всю современную историю Экса не находил индиговую крупчатку и луговой пуэрнис! Вы получаете 500 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс два уровня к любому навыку. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        - Ну что, смехотворное создание, до тебя начало доходить, что от чтения бывает польза? - снисходительно вопросил Древнее Зло.
        - От любого? - жадно уточнил Дарк, вспомнив надпись на придорожном столбе.
        - Как повезет. Но тебе, дуралею забавному, почти любое на пользу пойдет. Ты же тут один, любой текст будет прочитан впервые в современной истории.
        Дарк торопливо ухватил следующий лист. Это оказался рецепт зелья восстановления бодрости. За него капнуло еще шесть единиц прогресса к Познанию.
        Третий лист пергамента оказался схематично набросанной картой с крестиком посредине. Дарк с минуту водил по нему взглядом, пока не загорелся лог.

        Внимание! Вы изучили древнюю карту и теперь знаете, где располагается тайник невысокого уровня. Получено задание: "Древний тайник". Условия выполнения задания: осмотрите содержимое древнего тайника. Награда за выполнение задания: содержимое тайника, +350 очков к прогрессу навыка Наблюдательность.
        Внимание! Вы открыли локацию Нижний Уровень Медного Рудника Омэртиса. +1 к особому навыку Первопроходец. +1 к Наблюдательности, +1 к Везению, +1 к Харизме и +1 к Неприхотливости. Это уже четвертая открытая вами локация. Поздравляем!

        Это что получается? Можно даже не тратить время на путешествия? Знай себе, осматривай древние карты и радуйся получаемым за открытия наградам.
        Вопрос лишь в том, где эти самые карты искать, потому как эта - единственная.
        Двести пятьдесят свободных очков прогресса к ремеслу выделили. Это же праздник какой-то. Теперь можно не тратить бесценные единички уровней, приподнять все зависшие на нуле навыки, получить, наконец, толчок в трудовом развитии.
        Ну да ремесло с нуля на двойку сразу поднимется, за счет высоких уровней кузнечного и плотницкого дел. Для кого-то смехотворное достижение, а для Дарка - великое свершение.
        На последнем листе пергамента чернело схематичное изображение какой-то непонятной штуковины, похожей на змею, пребывающую в процессе варварского расчленения. Не успел Дарк как следует поразмыслить над картинкой, как получил очередной лог.

        Вы изучили чертеж предмета "Праща из плети шрасса".
        Внимание! Это первый изученный вами чертеж! Бонус: +1 к любому ремесленному навыку.
        Внимание! Никто и никогда в современной истории Экса не держал в руках чертеж пращи из плети шрасса. Вы открыли забытое оружие древней Эртии. Бонус: +1 к волшебству! Восстанавливаете древние знания, это хорошо вознаграждается.

        Дарк, не веря своим глазам, осмотрел оставшиеся листы пергамента, убедился, что они чистые и ошеломленно произнес:
        - Мне только что перепала единица на ремесленную характеристику. Не навык, а именно характеристика. На Волшебство. Ты представляешь? Как такое может быть?
        - Это Экс, здесь и не такое может быть, - флегматично заметил Древнее Зло.
        - Я это Волшебство не знал, как качать. Там только свободным опытом. Чтобы без него, это надо профессию изучать по книгам, или у наставника, очень сложная характеристика. А тут раз, и целая единица свалилась. Причем, это вроде начальных бонусных пяти очков. То есть, считается не от навыков, а отдельно. Навыки у меня там как были нулевыми, так и остались. Удобно получается. Слушай, Зло, а в Эртии где-нибудь еще есть башни с такими пергаментами?
        - В Эртии много чего есть, - туманно ответил сгусток мрака.
        - И где конкретнее? - уточнил Дарк.
        - Если тебе нужны древние записи, свитки и книги, я бы, на твоем месте, быстро догадался, что поиски следует устраивать в библиотеках. Но ты даже для смертного печально глуп, и потому не понимаешь.
        - И где здесь ближайшая библиотека?
        - Да уж не в чистом поле.
        - Это понятно, но мне бы поточнее узнать. Где-то за лугами я в первый день видел какие-то развалины. Похоже на город. Там есть библиотека?
        - Вот же наглое создание! Я тебе Древнее Зло, а не справочник с ответами на все глупые вопросы. Сходи, да разузнай.
        - Но ты ведь заинтересован в том, чтобы я развивался быстрее.
        - И что с того? За ручку тебя везде водить? Я на такое не подписывался. Это уже не рост получится, а деградация. Но если хочешь совет, я бы на твоем месте опасался всяких руин.
        - Ну... здесь мне понравилось. Из опасностей на руднике только крыса вначале напрягла.
        - Руины, это дело такое... самое разное может завестись... Ладно, смертный, непогода стихает. Пора мне продолжать поиски того, чего найти не могу.
        - А я, наверное, попробую завтра к городу сходить.
        - Сходи-сходи, коли жить надоело.
        - Неужели там всё так плохо?
        - Вот сходи и узнай.

        Глава 35
        В поиске руин

        Характеристики: 33
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        Обойдя стороной очередной рой хешелей, Дарк вздохнул. С его уровнем, опытом и снаряжением он без напряга истребит всех жужжащих созданий за несколько часов, набрав прорву опыта. Может рано ему заниматься серьезными исследованиями? Куда практичнее выжать всё из этой поляны для необременительного кача, а бонусы с неизведанности Эртии начинать стричь, когда прогресс, добравшись до серьезных вершин, сильно замедлится.
        С другой стороны, кто знает, насколько эта поляна хороша. Да, качаться на ней прекрасно, но вдруг в какой-то паре километров отсюда водятся мобы, которых косить проще, а опыта за них отваливают больше. Плюс надо помнить о душевном комфорте. Дарк рискует стать жертвой тоски зеленой, если сутками напролет станет уничтожать хешелей. Ему при любом раскладе придется расширять исследованную зону, так почему бы не заниматься походами в перерывах между охотой и работой?
        Первым делом Дарк вышел к тому самому столбу, к которому был привязан до открытия рудника. Терпеливо осмотрел каждый иероглиф, заработав за это жалкую единичку к прогрессу Наблюдательности.
        Но это оказалось лишь начало. Сориентировавшись, решил двигаться дальше по мощеной дороге. Она тянулась приблизительно в нужном направлении, плюс такие столбы могут встречаться и дальше.
        С последним предположением Дарк угадал, они стояли приблизительно через четыреста шагов друг от дружки. Он встретил их еще шесть штук, и каждый подарил ему еще по единичке опыта к Наблюдательности.
        Отойдя от последнего, остановился, прочитав два выскочивших лога.

        Вы покинули локацию Окрестности Омэртиса. Добро пожаловать в локацию Руины Омэртиса. Великий воитель Го’адзас сражался за Омэртис до последнего. Говорят, что даже после смерти он остался верен павшему городу.

        Внимание! Вы открыли локацию Руины Омэртиса. +1 к особому навыку Первопроходец. +1 к наблюдательности, +1 к везению, +1 к харизме и +1 к неприхотливости. Это уже пятая открытая вами локация. Поздравляем!

        Оглядевшись, Дарк не заметил ничего, что можно назвать руинами. Всё те же рощи по обеим сторонам от дороги, а между ними зеленеют поляны с изумрудной травой. В одном месте вдали, среди деревьев, можно разглядеть мельтешащие точки - еще один рой хешелей пасется.
        Впереди обзора нет. Брусчатка взбирается на очередной подъем, если хочешь узнать, что там дальше, изволь пройти еще около сотни шагов.
        Преодолев их, Дарк, наконец, увидел руины.
        И не только.
        Первое, что бросилось в глаза - красноречивые следы давней трагедии. Дарк на них едва не наступил. В том месте, где подъем заканчивался, на дороге и по обеим обочинам разлеглось несколько человеческих скелетов. На всех однотипно-ржавые латы, местами пробитые жестокими ударами или даже оплавленные, кое-где из деталей доспехов торчат оперенные древки стрел.
        Присев у ближайших останков, вызвал информационную панель.

        Скелет эртанца. Этот воин встал на сторону схизматиков и пал в ожесточенной схватке под стенами Омэртиса. Враги не ограбили тело, вы можете собрать с него все пощаженные временем ценности.

        Ценностей оказалось немного: несколько частей простого стального доспеха; шлем из того же материала, испорченный буквально до последней единички прочности; ржавый меч; одна стрела, застрявшая между ребер; кость скелета эртанца; кожаный кошель с несколькими медными монетами; и деревянная ложка.
        Обыскав остальные тела, Дарк собрал целую кучу аналогичного малоценного барахла. Тащить столько ему не по плечу, пришлось рыть яму у обочины, устраивая большой тайник.
        Лишь покончив с этим, приступил к тщательнейшему осмотру того, что начиналось шагах в двухстах дальше по дороге.
        Те самые руины Омэртиса.
        Они походили на давно заброшенный средневековый, или даже античный город. Ведь именно в те эпохи их старались обносить высокими стенами. Вот и вокруг этого тянулась такая - величественная, не меньше двенадцати метров от основания до зубчатого гребня. Сложена из желтовато-серых блоков, похоже на знакомый песчаник с обрыва. Башен много, все они еще выше и сильно выдаются вперед, нависая над хиленьким болотцем почти пересохшего рва.
        Некоторые башни сильно разрушены, в паре мест стена явно проломлена неведомыми осадными орудиями. Это совершенно не похоже на разрушения от времени, наружу ни один блок не выпал, все на стороне города валяются. Дорога входит в ворота, створки которых жестоко вывернуты и держатся на каких-то соплях, чудом не завалившись. Подъемный мост опущен, цепи, им управляющие, перебиты и извиваются по земле, будто дохлые анаконды.
        Самое интересное просматривается перед мостом. Костяк исполинского существа, размерами даже побольше того, что в реке лежит. Вокруг него виднеются несколько всё тех же скелетов воинов, значит, опять придется устраивать сбор хлама и устраивать новый тайник.
        Но первым делом чудовище - это самое интересное.

        Останки свирепого вэрра. Элитный моб. Уровень - 164. Базовые очки прогресса навыков - 4920. Базовые свободные очки прогресса навыков - 820. Детальные характеристики - недоступно. Умения - недоступно.
        Чудовище, убитое неведомыми героями в те времена, когда за власть над миром сражались мрак и хаос. Монстр нашел свою погибель под стенами атакованного города, безжалостное время оставило от него лишь голый остов. Неведомые герои не забрали законную добычу, теперь ее может взять любой, кто сумеет найти тропу в эти забытые всеми земли.

        Вызвав панель сбора лута, Дарк насчитал в ней пятнадцать ячеек с трофеями: меч "Слава Омэртиса", вычурный нагрудник, вычурные сапоги, щит из отличной стали, большой кристалл сущности, четыре малых модификатора сущности, один средний модификатор сущности, зелье улучшения Ловкости, великое зелье лечения, три склянки с зельем маны, сияющее ядро души сто шестьдесят четвертого уровня, небольшой алмаз отличного качества, четыре когтя свирепого вэрра, два клыка свирепого вэрра, шесть костей свирепого вэрра.
        Из всего списка сильнее всего заинтересовала первая позиция. Похоже на именной меч, о таких предметах на форуме сообщения встречал частенько. Многих эта тема сильно волнует. Если он неизвестен игрокам (что, скорее всего, так), взяв его, Дарк совершит открытие, за которое полагается хороший бонус.
        Чертеж простенькой пращи для невысокого уровня подарил ему целый уровень к ремесленной характеристике, а этот меч, скорее всего, гораздо круче.
        Если вытащить трофеи, скелет рассыплется. Ну и что с того? Он ведь не посреди реки разлегся, следовательно, Дарк не шлепнется при этом в воду, теряя тяжелые предметы.
        Решено.
        Сумка раздулась от изобилия трофеев, кости, клыки и три когтя даже не поместились, вывалились на мостовую. Скелет нехорошо задрожал, Дарк бросился от него прочь. Вовремя - останки с грохотом рассыпались на мелкие обломки, лишь хребет, по традиции, почти не пострадал.

        Внимание! Вы открыли новое существо: свирепого вэрра. Элитный моб. Уровень: 164. Базовый опыт: 4920. Очки жизни: неизвестно. Очки маны: неизвестно. Очки бодрости: неизвестно. Агрессивность: неизвестно. Магические умения: неизвестно. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: высокая. Общая информация: громадное и неприхотливое создание, предпочитающее прямые пути и легко сминающее перед собой даже серьезные преграды.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал свирепого вэрра! Вы получаете 2500 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому основному навыку, плюс 1500 очков свободного опыта к ремесленным навыкам. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Внимание! Вы нашли меч "Слава Омэртиса". Никто и никогда в современной истории Экса не держал в руках это оружие. Вы открыли забытое оружие древней Эртии. Бонус: +1 к любой основной характеристике! +5000 свободных очков прогресса к ремесленным характеристикам. Восстанавливайте древние знания, это хорошо вознаграждается.

        Дарк не сдержался, улыбнулся. Его ожидания оправдались, бонус и правда оказался прекрасным. Он сможет поднять любую характеристику на один уровень, плюс на ремесленные навыки свалилась нереально огромная гора свободного опыта.
        Да он еще до города не добрался, а уже столько всего заработал, что вот-вот лопнет.
        Глядишь, пройдется по паре улочек, получит сразу сто уровней и ящик разнообразных свитков телепорта. Сам себя проклянет за то, что потерял прорву времени, разбираясь с жалкими бобрами и надрываясь в кузнице.
        Надо припрятать находки в очередной тайник и отправиться снимать сливки, положенные первооткрывателю.

        Глава 36
        Нехорошие эртанцы

        Характеристики: 33 +1
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        В былые времена граждане Эртии жили на широкую ногу, но с изяществом явно не дружили. Дома выстроили огромные, с высоченными потолками, но все до единой постройки походили на мрачнейшие тюремные казематы. Это впечатление усугубляли однотипные строительные материалы: серый, а иногда и черный камень, темная древесина, даже черепица походила на угольные плитки. Крыши нависали над улицами, почти смыкаясь. В сочетании с пасмурной погодой складывается совсем уж гнетущее впечатление.
        Время обошлось со зданиями на удивление милостиво. Некоторые окна лишились стекол, по стенам и крышам укоренились хилые растения, кое-где змеятся трещины, но серьезные разрушения почти не встречаются. Даже непонятно, почему по улице разбросано такое великое множество обработанных камней. Им ведь попросту неоткуда здесь взяться, руины только по названию локации имеют право считаться руинами. Большинство из этих домов пригодно для жилья даже в таком виде, а после незначительного ремонта по ним и не скажешь, что века простояли позаброшенными.
        Помимо булыжников на брусчатке там и сям виднелись скелеты. Некоторые в уже знакомой броне, другие в тряпье, не ассоциировавшемся с богатыми одеяниями. Дарку уже изрядно надоело грабить останки, потому решил оставить их на потом.
        Здания представлялись ему куда более интересными объектами.
        Заглянул в первое попавшееся. Провел внутри около получаса, одну за другой обыскивая многочисленные комнаты. Обнаружил большое количество посуды, в том числе металлической - такая сгодится для производства сырья. Также насобирал много разной одежды и обуви, а на кухне обогатился солью, сахаром и набором специй, не растерявших аромат и вкусовые качества.
        Папирусов встретилось только два, и оба - рецепты простеньких блюд. После изучения каждый из них принес по сто двадцать пять единиц прогресса на Кулинарию и по пятьдесят свободного опыта на ремесленные навыки. Не сказать, что великое достижение, но и не впустую время потратил.
        Осмотрев последнее помещение, Дарк выбрался на улицу через пустой проем задней двери. Она выходила на мощеный дворик, некогда занятый крохотным садиком, окружавшим бассейн, выложенный блестящими черными камнями. Деревья без присмотра сильно разрослись, плотно сомкнувшись неухоженными кронами. Под ними густо валялись гнилые ветви, утопающие в ядовитой зелени папоротника, там и сям проросшего в щелях брусчатки.
        Дарк направился к дверному проему соседнего здания. Но на полдороги пришлось остановиться, - в чаше фонтана зашевелилось то, что он, при беглом осмотре, принял за кучу мусора.
        "Куча мусора" неспешно взметнулась вверх, распрямилась, и вот уже перед Дарком стоит человеческая фигура. Только выглядит этот человек плохо.
        Очень плохо.
        Такие должны в гробах лежать, не шевелясь. Этот восставший кошмар походил на старый высохший труп. Из прорех драного одеяния там и сям проглядывали кости, прорываясь через обветшавшую кожу. Сморщившиеся глаза смотрели недобро, но как-то вяловато. Омерзительное создание почему-то показалось крайне неторопливым.
        Подтверждая подозрения Дарка, неведомый монстр неспешно переступил через бортик бассейна, вытянул тощие руки перед собой и подволакивая ноги начал приближаться, тихонько при этом постанывая и подвывая. Выглядело это не угрожающе, он будто не по своей воле это делал, а через силу, на "отвалите".
        Дарк вытащил из-за спины лук, навалился на него, сгибая всем весом, накинул тетиву, выпрямился, беря оружие наизготовку и вытаскивая первую стрелу.

        Вы нанесли урон зомби-эртанцу - 8 единиц. Внимание! Зомби, скелеты, личи, мумии и прочие противники из царства мертвых, как правило, мало восприимчивы к колющему оружию, или даже к любому оружию с физическим уроном.

        Да уж, и без пояснения можно заподозрить неладное. Урон чересчур мал, по хешелям получалось выбивать в несколько раз больше.
        Дарк, отступая, выпустил еще две стрелы с таким же мизерным результатом и убрав лук, взял в руки топор на длинной рукояти. Очень уж не хотелось сближаться с противником на дистанцию, где тот сможет пустить в дело лапы и зубы. По форуму не раз попадались жалобы, что укусы дохлых тварей способны наносить не только урон, но и вешать долгоиграющие негативные эффекты - дебафы.
        Продолжая пятиться, подпустил зомби поближе и удачным взмахом топора отсек пару скрюченных пальцев. Мертвец застонал при этом погромче и попытался ускориться. Но Дарк не зевал, отскочил, провел встречный удар, еще раз отскочил и повторил. Противник слишком медлительный, но тугой, урон по нему не впечатляет. Может у него не только физическая защита высокая, а и уровень? В таком случае, на победе можно неплохо заработать, ради этого не жалко попрыгать по двору. Похоже, заработать повреждения от такого создания реально, только если сам подставишься, сглупишь.
        Дарк не подставлялся. Непрерывно отступая, он вначале изрубил зомби руки, затем повредил обе ноги, что еще сильнее снизило мобильность моба. А дальше начал наглеть, кружиться, прыгать, перекатываться за спину, стараясь поразить затылок. У киношных ходячих мертвецов голова - самое уязвимое место. Не исключено, что разработчики смотрели те же фильмы, скопировав из них этот момент.

        Внимание! Личная победа! Зомби-эртанец убит! Обычный моб. Уровень - 8. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Внимание - некротическое создание! Полуторный опыт! Получено 265 единиц прогресса. Внимание - некротическое создание! Полуторный свободный опыт! Получено 53 единицы свободного опыта. В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Атлетизм, Тяжелое оружие, Физическая атака, Акробатика, Дальнобойное оружие, Уклонение от физического урона, Скорость, Меткость, Физический критический удар.
        Распределение очков прогресса.
        Атлетизм - 23
        Тяжелое оружие - 52
        Физическая атака - 64
        Акробатика - 11
        Дальнобойное оружие - 29
        Уклонение от физического урона - 17
        Скорость - 33
        Меткость - 22
        Физический критический удар - 14
        Внимание! Вы открыли новое существо: зомби-эртанец. Обычный моб. Уровень: 8. Базовый опыт: 80. Внимание! Некротическое существо! Базовый опыт х1,5! Очки жизни: 543. Очки маны: 65. Очки бодрости: 298. Агрессивность: агрессивен, социально-агрессивен, призывает стаю, крайне злопамятен и неутомим в преследовании добычи. Магические умения: неизвестно. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: невысокая. Общая информация: оскверненное темной магией мертвое тело древнего обитателя Эртии. Ненасытная и злобная тварь, атакующая всё, что видит. Медлительная и неповоротливая, но компенсирует это высочайшим терпением и неутомимостью в преследовании добычи. Один на один способна проиграть даже не слишком сильному противнику, но помните, что темная магия древних накрывала обширные площади. Следовательно, если где-то повстречался один зомби, могут встретиться и другие. Вместе они способны доставить многочисленные неприятности.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал зомби-эртанца! Вы получаете 250 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Дарк склонился над окончательно умерщвленным трупом, приступив к сбору не впечатляющих трофеев. И поплатился, потому как чересчур увлекся этим занятием, вместо того, чтобы внимательно прочитать лог и насторожиться.
        Незаметно подкравшийся второй зомби без предупреждающего стона или иного звука молча склонился за спиной, обхватил за локти и вгрызся гнилыми зубами в незащищенное левое плечо.

        Зомби-эртанец наносит вам урон - 18 единиц. Получен негативный эффект - снижение Скорости.

        Вскричав, Дарк вырвался из захвата, перекатился через голову, вскочил, с бешенством обернулся к надвигающейся твари, вознамерившись уничтожить ее самым ужасным способом. Но тут же взял себя в руки, не стал бросаться мстить, торопливо огляделся по сторонам.
        Да уж, лог не просто так намекал на коллективизм мертвячьего племени. Еще один выбирался из дверного проема, откуда не так давно вышел Дарк. С другой стороны через садик ковылял второй, плохо просматривающийся за переплетением давно не стриженных ветвей.
        А это кто в окне промелькнул? Третий зомби по зданию продвигается, скоро он тоже покажется в дверях.
        Одного можно уделать спокойно. Двоих - уже сложнее. С тремя Дарк если и справится, это будет стоить ему немалых потерь хит-поинтов, бодрости и маны. А то и завалят сообща, ведь, оказывается, укусы и правда вызывают дебаф, - скорость персонажа заметно снизилась. Правда, по таймеру на иконке дебафа видно, что эффект кратковременный, уже через полминуты сходит на нет.
        Надо не позволять к себе приближаться. И вообще, что он позабыл в этом оккупированном мертвецами дворике?
        Пора сматываться.
        Промчавшись мимо шествовавшего по саду мертвяка, Дарк чуть было не столкнулся с еще одним, показавшемся в облюбованном для отхода дверном проеме. Затормозив в последний момент, метнулся вправо. Там просматривался еще один выход из ловушки заросшего дворика. Заскочил в здание, но пришлось попятиться - навстречу, уныло завывая, шагали сразу четверо дохлых эртанцев.
        Отступая, оглянулся, с унынием убедился, что может зомби и не слишком проворные, но всё больше и больше контролируют ситуацию. Едва успел выскочить во дворик под носами подоспевшей парочки. Мобы медленно и уверенно зажимали Дарка на узком пространстве. Их становится всё больше и больше, еще немного, и ему придется вступать в бой.
        И этот бой надолго не затянется...
        Пробежался круг по дворику, уворачиваясь от тянущихся со всех сторон скрюченных лап. Слишком тесновато здесь становится, надо срочно сваливать. Но куда, если изо всех дверей лезут новые и новые твари?
        Прочь шаблонное мышление. Двери заняты противником? Невелика беда, ведь это не единственные пути отхода.
        Дарк сунул топор за пояс, с короткого разбега подпрыгнул, ухватился за подоконник, подтянулся. И вот он уже в здании, причем не на пути наползающих с улицы мобов, а чуть в сторонке.
        Выскочил в коридор, бросился в комнату напротив, планируя выбраться там из окна уже по другую сторону дома. Но в самом конце остановился, упершись в подоконник. Проклятье! В поле зрения не меньше десятка зомби, и все они торопятся в сторону Дарка. Похоже, он каким-то образом ухитрился переполошить всех мертвых обитателей города.
        А их здесь, оказывается, немало. И не все выглядят такими же хлипкими, как первый. Некоторые смотрятся очень даже угрожающе. Похоже - другие виды, уровнями повыше.
        И что дальше? Куда податься, если тебя окружили? Устраивать последний и решительный бой, надеясь успеть хотя бы одного завывающего уродца с собой прихватить?
        Нет, помереть Дарк всегда успеет. К тому же укусы зомби на редкость болезненные - очень неприятная смерть.
        Помчался назад. Показал выбравшемуся в коридор первому зомби неприличный жест, после чего свернул на лестницу перед самым носом моба. Перепрыгивая через ступеньку, а то и две, миновал второй этаж, влетел на третий и обрадовано осклабился.
        Так и есть, в этом доме, как и в первом осмотренном, имелась однотипная деталь интерьера. Хлипкая деревянная лесенка поднимающаяся к чердачной двери. Перекладины на ней прогнили до такой степени, что на вид, свой вес с трудом удерживают. Но, забираясь, Дарк сломал всего лишь парочку, все прочие пусть и с угрожающим скрипом, но выдержали.
        Выбравшись на крышу, присел, вытащил топор, заработал им остервенело, спеша буквально обрубить за собой дорогу. Лестница, пусть и дряхлая, разваливаться не торопилась. Дарк не так уж сильно успел оторваться от преследователей, вон, первый уже появился, карабкается следом.
        Врезал ему по руке, обрубив несколько пальцев, потом по голове, ошеломив, заставив разжать ладони и свалиться.
        Но нет, упал он не на выложенный каменной плиткой пол, а на других зомби, напирающих со стороны лестницы. Чёрт побери! Да сколько же их сползлось! Десятками прут снизу, конца-края их потоку не видно. Скрюченные руки вцепились в упавшего сородича, поднимают его, чуть ли не закинуть в чердачное окно стараются.
        Дарк в отчаянии врезал Световым Натиском. Ослепительная плеть протянулась из руки, ударила в тело уродца, отчего тот изогнулся, будто скованный жесточайшей судорогой. Все прочие зомби суетливо задергались и завыли-застонали на одних и тех же нотах, в унисон.
        Что это с ними? Свет не нравится? Ну да, логично, они ведь твари мертвые, следовательно - темные.
        Врезал короткими разрядами по толпящимся внизу, внеся суматоху в их ряды. Пользуясь короткой паузой, вновь заработал топором.
        Есть! Наконец-то лестница завалилась, увлекая за собой вцепившихся в нее и мешающих друг дружке тварей.
        Вернув топор на пояс, Дарк слил немалую часть запаса маны, но всё же добил первого зомби. И опыт заработал, и моральное удовлетворение получил.
        Но нечего и думать отсиживаться здесь, промышляя убиением мобов магией Света. Твари не просто прибывают, они начинают вскарабкиваться на головы друг дружке. На глазах Дарка формируется второй ярус копошащихся тел. Дальше образуется третий, а четвертый уже не понадобится, ведь оттуда они смогут дотягиваться до ветхой чердачной двери.
        Но он и не планировал надолго здесь задерживаться. Поднявшись и осторожно шагая по ненадежной черепице, добрался до края крыши. Прикинул на глаз дистанцию до соседней, обрадовался, что в городе они нависают над улицей, почти смыкаясь. Да, солнечного света из-за этого вниз попадает маловато, зато легче перебираться с одного дома на другой.
        Прыжок, короткий полет, шумное приземление. Древняя черепица не выдержала, сразу два фрагмента отвалились и полетели вниз, на головы заполонивших улицу тварей.
        Да их уже не десятки, тут сотни собраться успели.
        Не мешкая, Дарк дошел до противоположного края крыши и там перепрыгнул на следующий дом. Продвигаясь от одного здания к другому, выбрался к месту, которое приметил еще в самом начале, когда впервые увидел заброшенный город. Здесь одна из башен обвалилась, но при этом не превратилась в груду камней. Почти аккуратно легла, вытянувшись вдоль улицы.
        Вот на эту башню он, в итоге, и попал, прыгая с крыши на крышу. А дальше перебрался по ней на другую сторону, где сиганул еще раз, но уже в мелкий ров. Ушиб обе ноги о топкое дно, но не сломал. Извозился в липкой грязи по уши, прежде чем сумел выбраться. А дальше, не оглядываясь, припустил прочь под заунывный вой со стороны города.
        Нет, там, наверное, уже не на сотни, а на тысячи счет пошел.
        Пожалуй, Древнее Зло был прав.
        Дарку в руины соваться рановато.

        Глава 37
        Осажденный

        Характеристики: 33 +1
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        Вне себя от злости, Дарк бегом проскочил через луга и рощи пастбища хешелей, миновал полосу кустарника, растянувшуюся перед рудником, спустился к разрушенной мельнице. Здесь, наконец, остановился, чтобы смыть с себя грязь, собранную под городской стеной. По опыту знал, что она и без гигиенических процедур не задержится, тело персонажа само по себе со временем очищается. Но пассивно дожидаться этого момента неприятно, да и водные процедуры приятно бодрят, приводя мысли в порядок.
        В принципе, Дарк не настолько уж сильно разочарован тем, что случилось в Омэртисе. Он потерял не так уж много времени, а взамен получил кое-какие полезности. Плюс обнаружил локацию, где можно прямо-таки ураганно качаться на не особо опасных мобах.
        Вот только для этого придется разработать способ разделываться с ними поодиночке, а не толпу противников собирать.
        Но это он позже обдумает. Послоняется по форуму, вдруг там полезная информация по таким случаям отыщется.
        Добравшись до рудника, сделал пару ходок от штольни к кузнице, перетаскивая руду. Затем поднялся на второй этаж башни и начал складывать трофеи в сундук. Далеко не всё добытое прихватил, только мелкое, но это не значит, что оно не представляет ценности. Один только алмаз чего стоит - высокоуровневый самоцвет, за такой хорошо прокачавшиеся игроки многое готовы отдать. Дарку с его мизерным навыком Огранка и обработка камня страшно даже дышать в его сторону. Ему надо как следует набраться опыта на никудышном сырье, прежде чем за столь серьезное сокровище браться. В случае неудачи получит лишь мало на что пригодную щепотку обломков. А ведь продав такой предмет, пусть и в необработанном виде, может получить деньги, достаточные для обеспечения персонажа тридцатого или даже выше уровня всем необходимым.
        Причем, лучшего качества, или около того.
        Малые модификаторы - тоже ценная тема. Игроки почему-то называют их "заточки", а предметы улучшенные с их помощью - "заточенными". Если оружие еще можно подтянуть под такую терминологию, пускай и не любое, то части доспехов и украшения никаким боком не вписываются.
        Модификаторы можно продавать игрокам и НПС, или улучшать ими свое снаряжение. Продавать их в вымершей Эртии некому, а улучшать никчемные предметы низовых уровней, это всё равно, что украшать золотом и бриллиантами бочку ассенизатора, в наивной надежде облагородить исходящий от нее смрад.
        Но Дарку торопиться некуда. Пускай копятся. Со временем подрастет и обзаведется нормальным барахлом, вот там и можно приниматься за эксперименты.
        За спиной послышался хорошо знакомый звук. Предпоследняя ступенька ведущей на второй ярус лестницы немилосердно скрипит при самой слабой нагрузке. Если однажды это услышишь, уже ни с чем не перепутаешь.
        Обернувшись, Дарк дернулся от неожиданности, а незваный посетитель заунывно простонал.
        Зомби! Мать его так! Да откуда он здесь взялся?!
        Вопрос интересный, но несвоевременный. Вскочив, Дарк выхватил топор, врезал подбирающемуся мертвяку по протянутой руке, попытался ускользнуть в сторону, но был схвачен за оба предплечья с такой силищей, что едва кости не треснули. А после его жадно и неумолимо потянули в направление оскалившейся пасти.

        Зомби-эртанец наносит вам урон - 7 единиц.

        Всего лишь грязными лапами за руки ухватил, и это отняло целых семь хит-поинтов.
        Стоп, Дарк схлопотал урон? Получается, его полоска здоровья теперь не заполнена полностью.
        Вот это ему и нужно.
        Не мешкая, активировал Натиск на максимальную скорость слива маны. Под световым ударом хватка зомби моментально разжалась, уродливое тело скрутила судорога, заставила рухнуть на колени, затем на бок и в таком положении лежать, мелко подергиваясь.
        Дарку оставалось секунд пять продержаться, и одной игровой победой станет больше. Но тут вновь заскрипела ступенька, - наверх поднимался очередной зомби, а за его спиной просматривалась башка следующего.
        В тесноте второго яруса ходячие мертвецы легко добьются своего. Магия света хороша лишь против одиночных целей, да и надолго ее не хватит, запас маны невелик.
        Дарк, прервав каст, бросился к лестнице, ведущей на верхнюю площадку. Успел вскарабкаться раньше, чем цепкие пятерни ухватились за щиколотки. Распахнул люк, выбрался, опустил створку на место и встал на нее сверху. Замка здесь нет, и нет никаких тяжелых предметов, чтобы перекрыть проход. Голое пространство, если не считать узкой скамьи с краю, под которой стоит рассохшееся деревянное ведро.
        В люк снизу слегка постучали три раза, а затем ударили с такой дурью, что Дарк едва не подпрыгнул.
        - Туалет занят! - недовольно выкрикнул он, лихорадочно оглядываясь по сторонам.
        С трех сторон всё прекрасно - тихий и мирный пейзаж, а вот в четвертой происходили нехорошие события. В направлении города протянулась нескончаемая живая цепочка. Хотя, говорить на такое "живая" язык не поворачивается. Сотни зомби ковыляют по следу Дарка, конца-края этой подвывающей ленте не видать.
        В описании что-то говорилось насчет злопамятности ходячих мертвецов, но кто же мог подумать, что она гипертрофирована до такой степени...
        Да откуда их столько? Прут и прут. Этих тварей на подходах к башне уже в разы больше, чем хешелей в самом крупном рое.
        Снизу стучали раз за разом, давили упорно, но на узкой лестнице мог действовать всего лишь один зомби, причем из неудобного положения. Силенок поднять Дарка у него не хватало.
        Но это пока. По аналогии с недавними событиями, можно спрогнозировать неизбежное ухудшение ситуации. Мертвяки массово сползаются к башне, скоро они там по головам друг дружки ползать начнут. Их набьется столько, что одновременно несколько примутся сражаться с люком.
        И они это сражение, несомненно, выиграют.
        И что тогда?
        Да ничего хорошего. Если Дарк погибнет, воскресать придется в башне, на ее первом ярусе. Он ведь решил устроить себе комфортную точку привязки, вот и облюбовал опорный столб. Нет сомнений, что зомби там сейчас хватает, да и дальше их количество не уменьшится. Что произойдет, когда он окажется слепым и дезориентированным в завывающей толпе, понять несложно.
        Он рискует попасть в ситуацию, в которую однажды уже попадал. Это случилось сразу после побега из застенков Кима. Сколько раз ему тогда пришлось принять смерть от ржавого меча скелета?
        Много... Очень много раз...
        Дарку хронически не везет с мертвыми обитателями Экса.
        И как же теперь прикажете выкручиваться? Чем дольше он выжидает, тем печальнее его перспективы. Мертвяки непрерывно прибывают, скоро их столько станет, что отпадет нужда выламывать люк. Они запросто по головам друг дружки вскарабкаются на площадку одновременно со всех сторон, похоронив Дарка под своими корявыми телами. Помощи ждать неоткуда, рассчитывать приходится только на свои силы.
        А сил этих - всего ничего.
        Покрутив головой, Дарк торопливо оценил несколько пришедших в голову вариантов избежать самого нехорошего развития ситуации. Все они выглядели или по-детски наивными, или безумными, но при этом одинаково трудноосуществимыми.
        Спрыгнуть на крышу пристройки, промчаться по ней до конца, спуститься и задать стрекача? Ну да, конечно, почему бы и нет. Вот только крыша эта за века прогнила до такого состояния, что на ней птицы опасаются гнезда свивать. Да и слишком низко располагается, даже если выдержит, Дарк при падении рискует серьезно травмироваться. Зомби, конечно, не особо шустрые твари, но будет непросто удирать от них на поломанных ногах.
        Попробовать спуститься хоть немного, а потом спрыгнуть? Но у Дарка не прокачано Скалолазание. В первый день на руднике ему пришлось пирамиду из бочек строить, чтобы забраться в окно первого яруса. Башня сложена из крупных блоков, но подогнаны они столь тщательно, что между ними и мизинец не просунуть.
        Нет, из этой затеи ничего кроме тяжелых травм не выйдет. Даже если допустить, что он каким-то образом спустится до пристройки, зомби вряд ли безучастно отнесутся к такой картине. И окажется Дарк на ветхой крыше в окружении сотен тварей.
        В люк двинули так, что створку подбросило на несколько сантиметров. Это кто там такой бодрый завелся? Ситуация ухудшается куда быстрее, чем предполагалось.
        Какие еще варианты? Да никаких: пристройка отпадает, прыгать на землю - слишком высоко. Да и какой смысл, если там ступить некуда, зомби на каждом шагу. Никаких спасательных канатов на башне не предусмотрено (а жаль). Неподалеку вздымается высокая крыша кузницы, но до нее слишком далеко, в два прыжка не добраться. Чуть ближе стоит столбом труба большой металлургической печи. Теоретически, Дарк, долетев до нее, может ухватиться руками и ногами, погасив скорость. Но практически - расстояние пугающее, вряд ли достанет.
        Эх, надо было качать Акробатику. Она у него застряла на шестерке, завязанная на нее Ловкость из-за этого не может подняться выше. Именно этот навык отвечает за прыжковую технику, и именно сейчас его очень не хватает. Дарк свои возможности знает, понимает, что такой трюк ему никак не вытянуть. Увы, но он немного не дотягивает по уровню.
        Стоп! Не дотягивает? Ну так чего же он стоит и ушами хлопает?!
        На базовых навыках скопилось тысяча пятьсот сорок пять свободных очков прогресса. Никто не мешает направить их на что угодно.
        В том числе - на Акробатику.
        Не жалея, слил всё, за исключением остатка из сорока пяти очков. Он бы и их потратил, но увы, не хватает для достижения следующей ступени. Дарк еще заработает, если сумеет выкрутиться из этой западни, зажимать нет смысла. Акробатика подскочила до восемнадцати, а характеристика Ловкость поднялась до восьми. Хватит ли этого, или нет?
        Неизвестно.
        Может пустить в дело свободные уровни навыков? Их у Дарка порядочно скопилось. Невыносимо жалко, конечно, сливать их на низкоуровневые навыки, но а что поделаешь, если это серьезно увеличит шанс не угодить в новый круговорот смертей.
        Снизу заколотили так, что Дарк понял - времени не осталось. Вообще ни на что не осталось, в том числе на кропотливую возню с окном навыков и характеристик.
        Такое впечатление, что на площадку пытается ворваться слон. Не удержать люк, никак не удержать.
        Дарк торопливо сбросил сумку, оружие и доспехи. Остался с одной набедренной повязкой, как в самом начале своей эпопеи. Это до минимума облегчило персонажа, а сейчас каждый грамм критично важен.
        Створка начала распахиваться, вес тела больше не мог ее сдержать. Осознав, что это конец, что времени ни секунды не остается, Дарк оставил люк в покое и вскарабкался на один из раздвоенных каменных зубцов, по кругу опоясывающих площадку. Замер, торопливо подобрался, после чего с силой оттолкнулся, направив тело в направлении трубы.
        За спиной разочарованно застонали. Наверное и лапы мертвые вслед жадно протянули, но это он увидеть уже не мог. Дарк и вниз старался не коситься, чтобы не встретиться взглядом с десятками мертвецов, внимательно следившими за его сумасшедшим прыжком.
        Он коснулся трубы даже чуть выше, чем предполагал.
        Ну как коснулся... Дарк в нее врезался с такой силой, что будь печь не настолько массивной, неминуемо бы опрокинулась. Обдирая руки, ноги, лицо и грудь об обожженные кирпичи, соскользнул вниз. Пару раз едва не сорвался из-за легкого ошеломления - головой при контакте с трубой неслабо приложился.
        Но обошлось. Спрыгнул, в итоге, на край печи, оттуда перебрался на землю и прихрамывая на обе ноги, рванул прочь, уклоняясь от самых шустрых зомби, уже протягивающих лапы к добыче.
        Пусть Дарк голый и потрепанный, но этот раунд остался за ним.
        Вот только бой еще не закончен.

        Глава 38
        Единственный зритель

        Характеристики: 35 +1
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        Мана у Дарка регенерировала медленнее всего. Всего лишь жалкие семь единиц в секунду - курам на смех. На фоне двадцати одного у здоровья и девятнадцати у бодрости - ни о чём. Потому, он не планировал останавливаться именно сейчас, когда ее шкала даже на четверть не заполнена.
        Однако, остановиться пришлось, - наперерез из кустов выбралась огромная чёрная кошка с пылающими глазами.
        - Ты что, не могла мимо пройти?! - с досадой рявкнул Дарк и развернувшись, устало припустил назад.
        При этом глядел только под ноги, дабы не наступить на острый камень или колючую ветку. Ноги - это всё. Это сама жизнь. А с направления сбиться уши не позволят. Колонна зомби, продирающаяся через заросли, производила столько шума, что мимо не проскочишь.
        Дарк, не притормаживая, обогнул передовых, самых проворных мертвяков, уже привычно уворачиваясь от протянувшихся к нему высушенных лап. Затем резко развернулся и помчался прямиком на строй зомби. Но за миг до того, как должен был оказаться в объятиях тварей, припал к земле и ушел в кувырок. Мобы слишком медлительные, ухватить не успели, хотя местами речь шла о считанных сантиметрах.
        Разогнавшаяся пантера направлялась не по следу, а по взгляду. Она видела близкую добычу и не собиралась выписывать замысловатые петли, копируя ее суматошное поведение. Говоря проще - направилась к Дарку по прямой. То, что эта прямая протягивалась через авангард растянувшейся колонны зомби, ее ничуть не смутило.
        Первый мертвяк покатился по земле, сбитый с ног огромной кошкой. Но, несмотря на медлительность и неудобное положение, успел ухватить обидчицу за хвост.
        А хватка у зомби крепкая.
        Пантера, притормозив, недоуменно оглянулась, и тут же вокруг нее сомкнулось кольцо завывающих уродов. Послышался душераздирающих визг, сразу несколько мертвяков отлетело в стороны, но оставшиеся не выпустили добычу, и к ним с каждой секундой примыкали всё новые и новые помощники.
        Дарк, приблизившись к этой свалке, начал наносить зомби и кошке крошечные уколы своей боевой магией света. Он был уверен, что несмотря на высокий уровень пантеры, мертвяки с ней быстро справятся. Очень упорные ребята, если что-то в их лапы попало, считай - пропало.
        Возможно, после гибели магической кошки, Дарку припишут открытие нового моба. Ведь он внес кое-какой вклад в ее убийство.
        Визг затих, пантера и минуты не продержалась. Увы, вспыхнувший лог сообщил, что Дарку зачисляется лишь чуток очков прогресса. Открытие не засчиталось.
        Видимо, надо наносить больше урона. Или плюнуть на это дело и возвратившись позже, обобрать тушу. Игровая система считает это открытием.
        Кошка пала жертвой нехитрой подставы, а зомби взялись за старое, продолжив преследовать Дарка. Тот, не сильно торопясь, припустил прочь. Страха у него нет. А чего бояться? Ведь теперь, если погибнет и окажется в башне, с неприятностями не столкнется. Тварям нечего там делать, они все направились в погоню, на руднике сейчас должно царить спокойствие.
        При желании можно увеличить скорость, добраться до реки и в воде сбросить мертвяков со следа. Ну или другие способы от них отвязаться попробовать.
        Вот только у Дарка на этот счет оригинальная мыслишка зародилась. И судя по происшествию с пантерой, мыслишка не пустая.

***

        Проплешина выдала себя издали, - черные пятна сильно выделялись среди сероватой зелени обступивших шлаковую поляну кустов. Прежде Дарк, едва завидев такое зрелище, начинал обходить, стараясь ни на шаг не приблизиться к черте, за которой начинаются владения хитиновых тварей.
        Но сейчас потребуется рискнуть. Зря он, что ли, вот уже километра два таскает за собой эту завывающую толпу?
        Прикинув уровень бодрости, не жалея ни ее, ни босые ноги, помчался на максимальной скорости с таким расчетом, чтобы обогнуть вокруг обиталища хитиновых тварей крутую петлю в опасной близости от границы проплешины. В таком случае мертвяки, преследуя его по тому же принципу, как это делала пантера, выберутся с травы на шлак.
        Не так давно бобер наотрез отказался от такого шага. Но он парень местный, должен разбираться в реалиях пустошей. А вот зомби могут о них не знать, и тогда...
        И тогда Дарк, возможно, насладится бесплатным представлением.
        Обогнув мертвую поляну, остановился, обернулся, тяжело дыша, уставился на преследователей. Тех ничуть не смутило кардинальное изменение ландшафта, они так и продолжали тупо переть по прямой в направлении Дарка. А он не просто так выбрал это место, а как геометрическую точку, дорога к которой ведет через центральную часть поляны. По-идее, именно там располагаются самые опасные места.
        Один из шлаковых конусов ожил, выбрасывая две стремительные угольно-черные плети. Те, извиваясь, будто тонкие щупальца исхудавшего спрута, взметнулись ввысь, откуда звонко ударили по толпе зомби, свалив с ног сразу нескольких. Но ни одного из них не убили. Увы, но хит-поинтов у мертвяков немало, да и физический урон держат неплохо.
        Ожили еще несколько конусов. Замелькали несколько плетей, сбивая с ног и калеча одного моба за другим. Зомби, столкнувшись с непонятной угрозой, паниковать не стали, а стали оказывать активное сопротивление.
        Вот одну плеть скрутили в бараний рог, навалившись десятком тел, вот вторая бессильно забилась под лавиной противников.
        Сразу два конуса взорвались, превратившись в извергающиеся мини-вулканы. Из туч взметнувшегося шлака выскочило несколько кошмарных созданий всё того же черного цвета. Какая-то несусветно-отвратительная помесь скорпионов с фалангами и сколопендрами, где вместо клешней сегментированные плети, плюс на хвосте еще одна - самая мощная. Жвалы в пастях тоже сурово смотрятся.
        И не только смотрятся, - на глазах Дарка одна тварь с легкостью откусила зомби голову.
        Мертвяки всё пребывали и пребывали, давя противников возрастающей массой. Бой закипел такой, что пришлось на невысокое дерево забраться, чтобы разглядеть происходящее в задних рядах. Каждый "скорпион" за минуту успевал уничтожить до десятка зомби, если не больше. Но что толку, если на место одного павшего тут же приходили двое-трое. И если поначалу показалось, что тут древним покойниками и конец пришел, то уже минут через пять не осталось сомнений, что победят вовсе не хитиновые твари.
        Но у тех, оказывается, еще не все резервы задействованы. Из кольца конусов, окружающих самый большой, центральный "кратер", выбралось несколько страшилищ побольше. Да и защита у них казалась получше, а помимо плети на хвосте имелись настоящие клешни, весьма зловещие на вид. Ими они сходу начали отстригать зомби головы и конечности, плюс бить какой-то магией действующей на обширной площади. Противники, которых коснулись ее отблески, становились вялыми, а иногда и вовсе замирали на несколько секунд. Что-то вроде массового ошеломления.
        Ряды зомби таяли с дивной быстротой. Сползающиеся подкрепления теперь и половины потерь не компенсировали. Да, хитиновых мобов гораздо меньше, но они куда круче по уровням, так что, у мертвяков, похоже, нет шансов.
        Дарк решил подождать еще пару минут, а потом сваливать, покуда до него очередь не добралась. Но тут ход сражения снова изменился.
        Появились новые действующие лица. Точнее - одно лицо. Еще точнее - морда уродливая.
        Примчался новый зомби, таких Дарк до сих пор не видел. Ростом метра под два, закутанный в драный темно-серый плащ, в высохшей руке зажата здоровенная кость неведомого создания, глазницы почти голого черепа полыхают столь яростным огнем, что пантеры обязаны завидовать.
        Странный зомби плывущей и при этом очень быстрой походкой приблизился к краю поляны, вскинул над головой кость и прерывисто завизжал с такой силой, что сумел перекрыть шум схватки.
        А затем из кости будто чернилами брызнуло. По боку ближайшего скорпиона разлилась черная клякса. Моб задергался, замахал плетьми, лапы его начали работать независимо друг от дружки, будто стремясь оторваться от тела. Щели между сегментами панциря принялись расширяться, из них потекли потоки дурно выглядевшей субстанции. Несколько секунд, и вот уже броня лопнула в нескольких местах, на вытоптанную шлаковую почву вывалились внутренности, на которые свалились жалко смотрящиеся остатки туши.
        Дарк, позабыв о том, что собирался сматывать удочки, заворожено уставился на стремительно разлагающегося хитинового моба и покачал головой:
        - Эх, такое интересное кино показывают, а я без попкорна.
        Да уж, реалистичность в Эксе высочайшая, не придерешься. И картинка завораживает, и звуковое сопровождение естественное, и даже запах на уровне: чем-то заплесневелым, ветхим несет, вперемешку с кислой вонью. Первое ассоциируется с зомби, второе с хитиновыми мобами, выглядящими кошмарными порождениями инопланетной эволюции.
        Даже непонятно, за кого из них стоит болеть. Но Дарк склоняется к зомби. Нет, нельзя сказать, что он симпатизирует этим неприятным созданиям. Тут замешан шкурный интерес.
        Ведь если победа останется за мертвецами, потом, позже, можно вернуться на поле боя и собрать трофеи. Игра так устроена, что погибшие мобы не заменяются новыми мгновенно. Тем более, такие серьезные, как хитиновые твари. Пройдут часы, или даже дни, прежде чем появится один, затем другой, третий. И так пока популяция не вернется на прежний уровень.
        Если не мешкать, можно обыскать туши и собрать с них бонусы до того, как начнут возрождаться обитатели поляны. Ну а зомби здесь не останутся, ведь Дарк их отведет в сторонку.
        На странного мертвяка налетело сразу несколько скорпионов. Мелкие зомби пытались им помешать, но куда там, те упорно игнорировали их слабые атаки. Поняли, откуда главная угроза исходит.
        Магический зомби успел организовать разложение еще парочке скорпионов, но в ближнем бою оказался ни на что не годным. Сверкнул пару раз какой-то непонятной магией, после чего преломился, расчлененный напополам огромной клешней.
        Но хитиновая рать недолго радовалась победе, потому что появилось сразу шесть мертвых магов. А за ними и отставший, седьмой подтянулся, чуть покрупнее всех прочих. Стало понятно, почему они двигаются столь плавно и одновременно быстро. Оказывается, они не касаются земли, парят на минимальной высоте.
        Замелькали черные сгустки магии разложения, один за другим скорпионы начинали отплясывать пьяную чечетку, после чего разваливались заживо. Вели они себя уже не так бодро, как поначалу. Дарк предположил, что первый крутой зомби перед гибелью не просто так сверкал, наверное навешал им в упор каких-то коварных дебафов.
        Вот уже жалкие остатки хитинового воинства сражаются в безнадежном окружении. Недобитые низовые зомби обхватили их за всё, что можно, грызть пытаются, или оторвать кусочек. А мертвые маги, стремительно кружа вокруг схватки, поливают врагов "чернилами".
        Битве оставалось бушевать минуту-другую, не больше. Но тут одна из сторон, как это уже не раз случалось, выкинула неожиданный фортель.
        Центральный конус взорвался, выпуская тушу, габаритами не уступающую тяжелому грузовику. Очередная адская помесь самых уродливых насекомых, плюс неизменная плеть на хвосте.
        Взмахнув громадными рачьими клешнями, исполинская тварь прикончила одновременно пару магических зомби. Ударила хвостом, и вот еще одним меньше стало. Опять пустила в ход клешни, проведя ими над едва живыми младшими сородичами. На землю посыпались десятки отрезанных рук, ног и голов, которые секунду назад принадлежали всё еще сражающимся мертвякам низовых уровней.
        Оставшиеся маги бросили недобитых скорпионов и устроили "чернильный залп" по главной цели. Но та на это и глазом не повела, продолжила избиение, несмотря на черные пятна, расползающихся в нескольких местах.
        Крутые зомби, колдуя свою гадость, пытались организовать стремительный хоровод вокруг чудовища, но ничего хорошего из этого не вышло. Оно без видимых затруднений перебило их одного за другим, а затем принялось сметать чудом уцелевших мелких мертвяков, так и продолжавших терзать искалеченных скорпионов.
        И тут всю эту ораву накрыла непроницаемо-черная туча. Вот из нее показался краешек клешни, вот плеть взметнулась, вот что-то крупное и непонятное на миг проявилось в мареве.
        А затем что-то зашипело. Будто змея гигантская. Или нет, не пресмыкающееся, а хищное насекомое невероятных размеров. Черное облако начало рассеиваться, Дарк увидел, что огромный хитиновый монстр завалился брюхом на землю и безуспешно пытается подняться, издавая странные звуки. Треть его многочисленных лап куда-то пропала, большинство оставшихся выглядели скверно. Перебитая клешня бессильно опала, плеть грязным шнурком волочилась за судорожно дергающимся хвостом.
        Вторая клешня работает, ею монстр пытается дотянуться до нового участника схватки. Он похож на магического зомби, вот только выглядит так, будто его создали из тел десятков самых упитанных мертвяков. Высотой метра четыре, если не больше, голова прикрыта глухим ржавым шлемом, в решетке забрала сверкают огромные горящие глазища, а макушку украшает нелепо-высокая корона из скрепленных ржавой проволокой костей. В руке зажат посох, похожий на позвоночный столб очень высокого человека, венчает его череп с развевающейся на ветру рыжей шевелюрой. Тело моба полностью скрыто под непроницаемой черной мантией. И если честно, то даже знать не хочется, как оно выглядит. Всё то, что доступно взгляду, омерзительно до тошноты, нет сомнения, что остальное окажется под стать.
        Громадный зомби, не обращая внимания на отчаянно тянущуюся к нему клешню, взмахнул посохом, и место схватки накрыла очередная непроницаемая туча. Как и в первом случае, через несколько секунд она начала рассеиваться. И вот уже Дарк наблюдает, как мертвяк неспешно приближается к распадающейся на фрагменты туше хитинового монстра.
        Остановившись возле головы, зомби коснулся ее концом посоха. Исполинский обитатель шлаковой поляны задрожал и начал стремительно превращаться в кучу потрохов и хитиновых обломков.
        Магический зомби, или, наверное, правильнее сказать - супермагический, медленно отошел от поверженного противника. Нет, даже не отошел, а отлетел. Ноги его, оказывается, тоже не касались земли. Срез черной мантии парил над ней сантиметрах в двадцати, а дальше ничего - пустота.
        Левитирующий зомби-переросток.
        Дарк понял, что самое время уйти, ни с кем ни прощаясь. Похоже, схватка завершена, продолжение не предвидится. А раз так, самое время вспомнить, что во время разборок слонов сильнее всех страдает трава.
        Свесившись с ветви, Дарк начал бесшумно спускаться.
        Мертвец-исполин медленно обернулся через плечо, уставившись на жалкого человечишку пылающими глазами. Пару секунд ничего не предпринимал, только смотрел неотрывно, а затем небрежно взмахнул посохом, и Дарк оказался во тьме столь молниеносно, что даже боль не успел почувствовать.

        Эртанский элитный лич-некромант наносит вам 6297 единиц урона.

        Да уж, так врезали, как никогда в жизни не врезали. Дарк этому уроду шесть тысяч хит-поинтов должен остался.

        Глава 39
        Великие богатства и уникальные достижения

        Характеристики: 35 +1
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        Всего, по самым скромным подсчетам, на шлаковой поляне нашли окончательную погибель не меньше двенадцати сотен зомби разного уровня и десятков пять хитиновых тварей. Плюс по пути пантера подвернулась, после чего самонадеянно убилась об мертвяков.
        И все эти останки надо успеть очистить от богатств в максимально быстром темпе, пока мобы не начали респиться заново, или не набежали другие хищники.
        В зомби нередко попадались металлические предметы. Даже ни на что ни годные, они способны принести пользу. Надо только разобрать их на составляющие, вернув часть исходного сырья. Этим Дарк обеспечит себе базу для интенсивного ремесла на несколько дней.
        В павших магах-зомби и в крупных скорпионах встречались предметы поценнее. Оружие и доспехи не самого низкого класса, в том числе посох некроманта - первый предмет с магическим уроном, который Дарку удалось подержать в руках. К сожалению, почти у всех таких трофеев чересчур завышены требования к уровню, так что, нормально использовать их сейчас не получится.
        И самое вкусное - гора хитина, оставшаяся от главного чудовища, побежденного личем-некромантом. Не в том смысле, что хитин - материал для изготовления доспехов и прочих полезных предметов. Ценность заключалась в том, что оказался элитник сорок шестого уровня. Не так уж и много, однако, трофеи порадовали. Среди них обнаружилось еще одно магическое оружие - жезл для двадцать второго уровня. Редкий по классу, но главное не это, а лог, полученный в тот миг, когда добыча оказалась в сумке.

        Внимание! Вы нашли особый жезл - "Проклятье забытой пустоши". Никто и никогда в современной истории Экса не держал в руках это оружие. Вы открыли забытое оружие древней Эртии. Бонус: +1 к любой основной характеристике! +3000 свободных очков прогресса к ремесленным характеристикам. Восстанавливайте древние знания, это хорошо вознаграждается.

        Награда получилась поменьше, чем досталось за меч, найденный у городских ворот. Очевидно, сказался более низкий уровень предмета. Но жаловаться грешно, ведь с такими бонусами ремесло на низовых уровнях перестанет быть проблемой. Глядишь, в скором времени Дарк своими руками сумеет обеспечить себя высококачественным снаряжением.
        За обыск павшего элитника тоже достался предсказуемо-приятный лог.

        Внимание! Вы открыли новое существо: хитинового хозяина Эртии. Элитный моб. Уровень: 46. Базовый опыт: 1380. Очки жизни: неизвестно. Очки маны: неизвестно. Очки бодрости: неизвестно. Агрессивность: высокая. Магические умения: неизвестно. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: высокая. Общая информация: исполинское создание, закованное в прочнейший хитин. Большую часть жизни сидит в своем логове, охраняя богатства выводка. Не связывайтесь с его сородичами, иначе познаете гнев элитника.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал хитинового хозяина Эртии! Вы получаете 1500 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому основному навыку, плюс 1000 очков свободного опыта к ремесленным навыкам. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Плюс Дарк в процессе грабежа открыл пять новых видов зомби, четыре разновидности хитиновых созданий и ту самую пантеру, первой павшей в схватке с завывающими преследователями. Из них удалось извлечь четырнадцать алхимических ингредиентов, доселе недоступных игрокам. За эксклюзивное сырье биологического происхождения выдавали не только прогресс к Познанию, а и свободные уровни к ремесленным навыкам. Но только в том случае, если оно не относилось к растительному.
        А это именно тот случай.
        Открытые мобы уже не всегда относились к самым никчемным, по меркам игровой системы, созданиям. Потому бонусы за некоторых досталось побольше, чем за банальных хешелей. За всё это Дарку свалилось шесть тысяч семьсот пятьдесят прогресса к Познанию, десять свободных уровней к основным навыками и четырнадцать к ремесленным. Плюс открылся новый особый навык - Натуралист. Навык прокачивался при обнаружении новых для себя монстров: как известных другим игрокам, так и никому не известных. Дарк подозревал, что опыт за разные случаи будет значительно отличаться. Десять уровней Натуралиста прибавляют по единичке к Наблюдательности и Неприхотливости.
        Трофеев набралось столько, что практически все пришлось торопливо распределять по наскоро устроенным тайникам. На их перетаскивание понадобится прорва времени, за день Дарку никак не управиться. Ему бы успеть каждую тушу осмотреть, да припрятать добро не под самой поляной, а чуть в сторонке. Не то потом, забирая его, может вызвать нездоровый интерес у хитиновых образин.
        Не просто успел, а успел с приличным запасом. Когда наконец прикрыл россыпью сухих веток последний тайник, до заката оставалось не больше часа. Можно попробовать пару ходок к башне сделать, хоть немного трофеев перетащить.
        Но Дарк не торопился. Раз уж выдалась возможность дух перевести, надо переводить. Из-за постоянной суеты в голове порядка нет, а это плохо, из-за этого можно упустить что-то важное.
        Еще раз пробежался взглядом по архиву логов. Ну так и есть! Пропустил! Вот ведь, для недотеп в описании всё разжевано: "Большую часть жизни сидит в своем логове, охраняя богатства выводка. Не связывайтесь с его сородичами, иначе познаете гнев элитника".
        Что за богатства выводка? На форуме имелось несколько почитаемых большинством игроков тем. Одна из них - материальные бонусы, которые можно получать, зачищая логова разных тварей, пещеры чудовищ, подземелья омерзительной нечисти и прочие-прочие характерные местечки.
        Может ли шлаковая поляна оказаться одним из таких мест?
        Да почему бы и нет.
        Придется проверить.
        Искомое он обнаружил на остатках конуса, из которого в финале битвы с красивыми спецэффектами вылетел хитиновый элитник. На вершине черной кучи темнело неровное отверстие. Заглянув в него, Дарк разглядел спускающийся под крутым углом лаз, по которому самый высокий человек пройдет без труда, если чуть пригнется.

        Внимание! Вы обнаружили логово хитинового выводка.
        + 75 к Наблюдательности.
        Предупреждение! Опасное место. Внизу вас может ждать богатая награда, или смерть, или вы не найдете там ничего ценного.

        Насчет возможной смерти Дарку новость не понравилась, но он не стал отказываться от замысла. Только не полез вниз сразу, потратил несколько минут на изготовление связки примитивных факелов. По опыту знал, что смолистые ветви одного из здешних кустарников прекрасно подходят для этой цели.
        Шагать по наклонной поверхности пришлось недолго. Уже через сотню шагов спуск вывел к овальной камере, из которой далее горизонтально уходили еще два прохода. Здесь же обнаружилось, что можно обойтись и без факелов. По стенам подземелья росли колонии крупных грибов, ядовито-синие шляпки которых фосфоресцировали столь ярко, что надобности в дополнительных источниках освещения нет.
        Но Дарк тушить факел не стал. Мало ли, вдруг дальше тьма кромешная подкарауливает.
        Прежде чем продолжить исследования, сорвал один из светящихся грибов. Пробовать не стал, на потом в сумку отложил. Такие эксперименты лучше проводить по вечерам, сидя в башне, чтобы не тратить время на переходы от точки воскрешения.
        И кстати, точку придется поменять. Сегодняшние события показали, что нынешняя располагается неудачно. Очень повезло, что так легко отделался.
        Поразмыслив, набил этих грибов в несколько ячеек сумки. Мало ли, вдруг полезными окажутся, а добывать их непросто, ведь вряд ли хитиновые твари окажутся столь любезными, что позволят этим заниматься у себя под носом.
        Пройдя по левому проходу пару десятков шагов, выбрался к тупиковой камере. Выглядела она так, что Дарк покрепче сжал факел и топор. Все стены затянуты лохмами неприглядной паутины, понизу там и сям белеют здоровенные коконы, в которых шевелится что-то живое.
        И явно зловещее.
        Размахнувшись, врезал по одному из коконов. Под лезвием топора омерзительно чавкнуло, высветился лог урона по кому-то непонятному.

        Вы нанесли хитиновой личинке 79 единиц урона.

        Дарк продолжил в том же духе и вскоре узнал, что коконы не атакуют в ответ и не пытаются защититься. Только звуки неприятные издают, когда лупишь. Убивать первую жертвую пришлось не меньше пары минут, слишком много хит-поинстов оказалось. Зато полученный опыт порадовал, как и лог победы, а потом и запись в меню сбора трофеев.

        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал хитиновую личинку! Вы получаете 500 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Внимание! Вы открыли новый ингредиент: рог хитиновой личинки. Известные свойства: отсутствуют. Можно применять в алхимии, или попробовать на вкус. Ни один игрок никогда за всю историю Экса не находил рог хитиновой личинки! Вы получаете 750 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому ремесленному навыку. Личный справочник алхимика с открытыми вами ингредиентами можно предъявить в лиге алхимиков, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Но самое интересное ждало в самом конце - в последнем логе.

        Внимание! Вы открыли новый ремесленный материал! Нить из кокона хитиновой личинки. Можно попробовать применить в ткацком ремесле и в изделиях любой другой специальности, где требуются длинные и прочные волокна с чарующим перламутровым отливом. Ни один игрок за всю историю Экса не находил нить из кокона хитиновой личинки! Вы получаете 1000 очков прогресса Ткацкого дела. Бонус - плюс один уровень к любому ремесленному навыку. Личный справочник ремесленника с открытыми вами новыми материалам можно предъявить в лиге ремесленников, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Такое Дарку написали впервые. А ведь он находил в элитниках всевозможные кости, клыки и прочее - это тоже сырье для ремесла, и оно тоже неизвестно в широких кругах игроков. Однако, такой бонус ему ни разу не достался.
        Почему? Да потому что игра сочла, что эти предметы не достойны дополнительного вознаграждения. А вот нить какой-то никчемной личинки - прям сказочное достижение.
        Разобравшись со всеми прочими коконами, поспешил в правый проход. Времени на убиение личинок потратил немало, как бы не пришлось по темноте к башне выходить, что с босыми ногами не очень-то приятно.
        Несправедливо. Столько трофеев собрал, но ни одной самой вшивой пары обуви среди них не обнаружилось.
        Сам виноват. Воскреснув в башне, стремглав помчался к месту схватки, на бегу подхватив пару сумок. Да он даже не подумал про всё прочее. А ведь обуться - минуту потратить.
        Увы, но после воскрешения с мышлением всякое может случиться. Высокий уровень ощущений не может не сказываться, когда умираешь. Обычно, несколько секунд будто чумной себя ведешь, да и потом отголоски могут час и больше сказываться.
        В правом проходе ни паутины по стенам, ни коконов не оказалось. Зато в тупике стоял здоровенный окованный железными полосами сундук.
        Дарк не стал задаваться вопросом, что делает такой предмет в логове созданий, для которых сундук столь же остро необходимая вещь, как для лысого расческа. Раз полагается приз за уничтожение выводка хитиновых тварей, извольте его получить в таком виде.
        Так, что тут у нас... Шесть малых модификаторов, два больших кристалла качественного аметиста, слиток серебра, качественный набор начинающего алхимика, малая руна, прекрасный кузнечный молот и нож для сбора растений. В основном сырье или предметы, полезные для ремесленников. Можно сказать, игра прямо говорит, что хватит Дарку баталии устраивать, пора бы и созидательным трудом заняться.
        Безусловно займется. Прямо завтра и начнет. Целый день на самое серьезное ремесло потратит.
        А если надоест, всегда можно часок-другой посвятить грубому физическом труду - в грузчики переквалифицироваться.
        Дарку столько трофеев досталось, что таскать не перетаскать.

        Вы разграбили логово хитинового выводка. Бонус: +100 очков к Везению.

        Да уж, день выдался непростой, но без везения сегодня точно не обошлось.

        Глава 40
        Странные дела

        Характеристики: 35 +2
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        До башни Дарк добрался в полной темноте. Обессилено сбросил с плеч тяжеленные сумки, закрыл дверь на засов, поднялся на первый ярус, на ощупь зажег свечу. И вздрогнул от неожиданности, когда, отвернувшись от стола, разглядел между стеллажами сгусток мрака с красными огоньками недобрых глаз.
        - Зло?! Ты что здесь делаешь?!
        - Как это что? Не видишь разве? Пребываю в неподвижности.
        - Как ты сюда попал? Я ведь тебя не приглашал.
        - Приглашал-приглашал. Совсем у тебя память плохая. Глупый забывчивый смертный.
        - Это что, стоит тебя один раз пригласить, и ты в любой момент сможешь заявиться?
        - А ты что, мне не рад? Вон, мертвые эртанцы к тебе вообще без приглашений заявляются, а я, сам Древнее Зло, вынужден сталкиваться с обидными нападками.
        - Да я просто перепугался слегка. Вымотался сильно, день нервный.
        - А я ведь тебя предупреждал, что в руинах всякое случиться может.
        - Да всё нормально, я на этих руинах так приподнялся, что долго теперь считать придется, что и как раскидывать.
        - Так тебя можно поздравить?
        - Думаю, да. Ты бы видел, сколько я барахла с этих тварей собрал. Наверное, в городе ни одного зомби не осталось, можно спокойно идти искать книги и свитки.
        - А я вот слышал иное, - возразил Древнее Зло.
        - Что?
        - Слышал, что один очень сильный лич-некромант вернулся в город сразу после того, как ты возродился в этой башне. И следом за ним ковыляли несколько сильно израненных рядовых зомби.
        - Израненные для меня не проблема, а вот лич - это серьезно, - нахмурился Дарк. - Видел бы ты, как он по мне магией врезал. Там урона на десятерых хватит.
        - Ты слаб уровнем и навыками, у тебя никчемная экипировка в которой почти нет защиты от магии. Но ты бы мог нехорошо подшутить над этим заплесневелым магом.
        - Как? - навострил уши Дарк, приступая к традиционному рыбному ужину.
        - Забыл, что связался с омерзительной магией лицемерного Света? Что-то память у тебя и правда худая.
        - Я помню. Но при чём здесь тот лич?
        - А при том. Мало того, что в Эксе про защиту от магии Света давно позабыли, так у тёмных созданий к ней еще и уязвимость имеется. Лекарей и баферов, продавших души Свету, любят брать в любом количестве в те места, где много таких созданий. Их калечит то, что игроков лечит. Колдуют лечение, а получают много урона. Если у обычного мага на десять единиц маны проходит урон по сто, или пусть даже двести хит-поинтов, у светляков меньше триста не выйдет даже у самых никчемных. Но это работает исключительно против тёмных.
        - Не знал.
        - Теперь знаешь. Не каждое лечебное заклятье так срабатывает и не во всех случаях. Но у каждого светлого мага есть хоть что-то для борьбы с тьмой.
        - А по тебе сработает? - спросил Дарк.
        В этот миг разом стихло кваканье лягушек и уханье филина. Да и все прочие ночные звуки тоже исчезли. Ни с того ни с сего воцарилась гнетущая тишина.
        Насторожившись, Дарк тихо произнес:
        - Что-то не так.
        В поле зрения на миг загорелся и бесследно исчез необычный лог.

        Внимание! Техническая остановка локации.

        - Зло, что происходит?
        - До активации канала четыре секунды, - ровным, лишенным малейшего намека на эмоцию голосом, ответил Древнее Зло. - Три секунды. Две секунды. Одна секунда.
        - Ты чего? - спросил Дарк, на всякий случай хватаясь за топор.
        Сгусток мрака медленно снизился, растекся по полу выброшенной на берег медузой. Глаза его и без того странно-тусклые, померкли полностью. А затем из расплывшейся черной кляксы, ничем не похожей на Древнее Зло, тем же механическим голосом произнесли:
        - Дарк, это ты?
        - Зло, ты чего? Что это с тобой?
        - Приветствую тебя, Дарк. Я не зло. И я тебе не враг, а наоборот. Извини, что общаться приходится таким образом. Постарайся воздержаться от ненужных вопросов. Ты не представляешь, чего нам стоило создать этот канал связи и завязать его на твоего персонажа. Долго таким способом пообщаться не получится. Ты должен успеть получить информацию. Поэтому не перебивай меня, пожалуйста. Скажи, сегодня с тобой случилось что-нибудь необычное?
        - Да это прямо сейчас случается. И оно со мной разговаривает. Ты кто такой? И куда ты дел Древнее Зло?
        - Если для тебя так важна идентификация, можешь называть меня Союзник. Это правильно отражает суть наших с тобой взаимоотношений. Дарк, мы предполагаем, что ты находишься на недоступной для игроков локации. Это так?
        - Я тебя знать не знаю... союзничек. Если это какой-то развод, здесь тебе не обломится.
        - Мне понятна твоя недоверчивость. Она оправдана. Если я скажу тебе, что не разделяю ни методы Кима, ни его мотивы, это укрепит твое доверие?
        - А ты бы на моем месте стал доверять тому, кто знает про существование Кима и общается таким способом, даже не представившись нормально?
        - Нет.
        - Ну вот ты сам и ответил, - констатировал Дарк.
        - Мы позаботились о твоем теле. Ким теперь не знает, где оно, можешь за него не волноваться. Ему его не найти.
        - И я что, должен в это поверить?
        - Было бы неплохо. Ты сейчас для Кима заноза в глазу, а чем у него больше заноз, тем для нас лучше. Поэтому нам выгодно тебе помогать. Ладно, время выходит. Мы не знаем где ты и что с тобой. Но если ты действительно в закрытой локации, слушай и ничего не забывай. Для начала, запомни этот ник: Белая Кошка Съела Лепёшку. Все слова разделяются через знак подчеркивания. Это уникальный никнейм, второго такого в Эксе пока что не существует. Не смотри на то, что он дурацки выглядит, ведь он принадлежит ближайшему сподвижнику игрока Лесной Бизон. Если ты не знаешь, кто это, попробуй разузнать на игровом форуме. Если, конечно, у тебя есть к нему доступ. Она не наш человек, она просто источник информации в которой ты, возможно, нуждаешься. Скорее всего, надежный источник. И независимый. Следовательно, через нее Ким выйти на тебя не стоит. Но она должна помалкивать, позаботься об этом. Если у тебя доступны чаты, ты сумеешь написать именно ей, а не игроку с таким же ником. Тебе нельзя писать кому попало, это слишком рискованно. Лесному Бизону и его ближайшим людям можно доверять. Не во всём, конечно, но во
многом. И они, возможно, помогут так, как никто другой тебе не поможет. Почитай форум и поймешь, что я тебя не обманываю. Рано или поздно тебе придется связываться с другими игроками. Нам бы хотелось, чтобы ты не наделал при этом ошибок. Запомнил ник?
        - Допустим.
        - Еще я должен предупредить, что сегодня ты оказался на грани от того, чтобы стать интересным игровой системе. Ты что-то совершил, какое-то нетипичное игровое действие. Мне неизвестно, что это было. И нет времени выяснять. Ты должен узнать, что игроки делятся на несколько категорий. Самая низовая, это те, кто развиваются заметно медленнее основной массы и финансово ничтожны. Система почти не расходует мощности на слежку за такими. Считается, что раз они тормозят и у них нет частых скачков прогресса, значит, они не используют недочеты игры для обогащения и развития. Если растешь быстрее, или через тебя проходят серьезные финансовые потоки, ты становишься интересным. Сейчас ты находишься в низовом списке. Значит, ты беден и развиваешься медленно, а такие не интересны. Но сегодня ты почти вылетел из низов. Тебе нельзя подниматься, это может вызвать интерес системы, и она подключит отслеживание высокого уровня. Мы не знаем, к чему это может привести. Возможны разные варианты. Допустим, система заметит игрока несуществующей расы и начнет исследовать такой казус. А это может тебе навредить, оставить без
бонусов. Сейчас у тебя есть, как минимум, одно преимущество перед другими игроками. Если система примет меры, ты, скорее всего, не успеешь его реализовать. А это плохо, ведь это тебя ослабит. Чем ты сильнее, тем нам выгоднее.
        - Какое преимущество? - несмотря на крайнюю абсурдность происходящего, Дарк уцепился за этот чрезвычайно интригующий момент.
        - Если ты всё делаешь правильно, у тебя сейчас идет развитие стартовых игровых умений. Но твоя раса была забракована до релиза. Ее законсервировали до того, как разработали основные принципы игрового баланса. Получается, законсервировали в текущем сыром состоянии и больше не меняли, как это случилось с остальными расами. Следовательно, у нее остался, как минимум один несбалансированный элемент - стартовые расовые умения. За счет них ты можешь стать если не имбой, то кем-то близким к ней.
        - Сомневаюсь...
        - Правильно сомневаешься. Да, они слабее, чем полноценные умения, но разрыв не настолько безнадежен, как у реализованных рас. И самое главное, у твоей расы они не привязаны к уровню персонажа. Значит, разрыв можно сократить, или даже изменить в свою пользу. Ты можешь прокачаться до пятого уровня, но умения при этом довести до десятого и выше. Если, конечно, найдешь столько ядер под них. И на каждом десятом уровне прокачки умения должно происходить разветвление древа умения, или другое качественное изменение. Неизвестно, как с этим обстоит у тебя, но что-то такое обязательно должно быть. Поднимай уровни умений, смотри изменения, вникай, используй. Это может тебя усилить. Но помни, что если начнешь подниматься слишком быстро, игра может насторожиться и станет за тобой следить. Если найдет что-то, сильно не вписывающееся в текущий баланс, может провести корректировку, если это еще не зашло далеко. Если зашло далеко, может провести смену баланса всей игровой системы, чтобы и другие игроки получили это преимущество, или компенсацию. Говоря простым языком - если тебе и правда повезет с умениями, или
чем-то другим, сильно не наглей. Ты понимаешь?
        - Мой персонаж растет слишком медленно. Сегодня я не поднимал уровень. Я ничем серьезным сегодня не выделялся.
        - Возможно, сильно скакнула сумма навыков, или отдельный навык резко ушел вверх, или сильное увеличение копилось не один день. Мы не можем знать точно. Проверь своего персонажа со всех сторон. Если твои умения действительно не исправлены, не свети свои возможности хотя бы до десятого уровня. Но лучше до двадцатого. Выше линейка развития умений вряд ли тянется, ее в те времена так далеко не закладывали. Дальше начнется просто наращивание базовых свойств с небольшими бонусами. Даже если фишку с умениями игра потом перекроет, ты получишь набор отличных навыков. Таких, возможно, ни у кого нет. Но до этого момента ты не должен привлекать внимание системы. Понимаешь? Иначе она может провести корректировку и перережет пути развития твоих возможностей. Трудно маскировать достижения, когда твой уровень невысок. Любой скачек сильно выделяется на фоне того, что было до этого. Взять за день семь уровней, когда утром был всего лишь третьего - это заметно. А вот если взять те же семь уровней, но начиная с тридцатого, это уже другое дело.
        - Я понял.
        - Где бы ты сейчас не находился, не спеши покидать это место. Тебя ищут по всему Эксу.
        - Знаю.
        - Чем выше ты поднимешься, пока скрываешься ото всех, тем лучше для тебя.
        - Почему?
        - Дарк, тебя ждет трудная и опасная игра. Чем сильнее твой персонаж, тем проще справляться с проблемами. Но помни, что торопиться нельзя, это может привлечь ненужное внимание. Старайся расти так, чтобы не отреагировала система. И еще раз повторю: не волнуйся за свое тело, мы с ним...
        Черная клякса затихла на полуслове, за окном робко, будто голос пробуя, ухнул филин.
        Дарк не удивился, когда промелькнул еще один никогда прежде не виданный лог.

        Окончание технической остановки. Запуск локации.

        Пятно на полу зашевелилось, начало стягиваться к центру, медленно поднимаясь. И вот уже между стеллажами повис знакомый сгусток тьмы, поблескивающий угольками глаз.
        - Зло? - недоверчиво спросил Дарк.
        - Чего тебе, презренный смертный? - узнаваемым, но необычно-запинающимся голосом ответили из мрака.
        - Что с тобой сейчас было?
        - Не знаю. Я почему-то выпал из реальности. Возможно, слишком много стрессов и неутоленного голода. С последним ты, кстати, обещал помочь.
        - Я в процессе.
        - Ну да, вся Эртия сегодня животы надрывала, наблюдая за тем, что ты назвал процессом.
        - Ты ничего не помнишь из того, что сейчас было?
        - Я объяснял тебе про ненавистный Свет. А затем обнаружил себя на полу. Некрасиво получилось. И непонятно.
        - Игра остановила локацию. Первый раз такое вижу.
        - Да, такое случается при остановке локации, - подтвердил Древнее Зло.
        - И часто здесь локации останавливают?
        - С момента релиза ни разу такого не случалось. Я, конечно, не могу знать за всю карту, но здесь, в центральной области Эртии, знаю почти про всё. Ну так что дальше делать планируешь? День прошел, а ты даже одного уровня набрать не смог.
        - Мне посоветовали с этим делом сильно не торопиться.
        - Кто посоветовал?
        - Ты.
        - Вот ведь глупый выдумщик, не советовал я тебе такое.
        - После остановки локации советовал. Не своим голосом.
        - Ох ты и врун. Я всегда говорю одним голосом.
        - Но после остановки говорил другим.
        - Возможно, режим отладки подключился.
        - Что это такое?
        - Это когда при разработке или корректировке игры проводят тонкую настройку. Интеллект отключается, зато включается полное внешнее управление.
        - То есть, тобой сейчас управлял разработчик Экса?
        - Возможно. И это был плохой разработчик.
        - Почему?
        - Потому что управлял он плохо. Полный ноль в контроле моторики: уронил меня на пол, заставил валяться растекшейся медузой, выброшенной волнами морскими на берег знойный.
        - Знаешь, я тоже сразу подумал, что ты на выброшенную медузу похож.
        - Вот видишь, даже для глупого смертного эта ассоциация очевидна.
        - А если это не разработчик?
        - И кто же тогда?
        - Допустим, тебя взломал хакер.
        - Глупый наивный смертный, да скорее тебя взломают, чем меня. Для тебя всего-то и надо, получить прямой доступ к синту. А чтобы добраться до меня, придется взломать весь Экс, получить доступ ко всем настройкам игры. Даже не думай, там такие меры безопасности, что никто не пройдет.
        - Это только твое мнение, а ты не можешь знать всё.
        - Ошибаешься. Изначально я всё-таки боевой искин. Такие, как я, обязаны знать, как преодолевать вражескую защиту и наоборот, не позволять вмешиваться противнику в работу своих интеллектуальных цепей. Тот, кто получил ко мне доступ, не с улицы пришел. Это человек Экса.
        - И этот человек предупредил меня, чтобы я не сильно торопился с развитием.
        - Зачем он так посоветовал?
        - Говорит, что моя раса не настолько уж неполноценная. Она создавалась еще до утверждения текущего игрового баланса. В ней осталось то, что в балансе не реализовано.
        - И что с того?
        - Если я начну выделяться, игра может скорректировать мою расу. Персонаж перестанет отличаться от других персонажей.
        - Ну так радуйся. Твой персонаж полностью никчемен, хуже ему точно не сделают.
        - Не факт, Зло, не факт... Тот, кто говорил со мной через тебя, навел на интересную идею...
        - Что за идея?
        - Да так... ее еще проверить надо. И для этого мне придется добыть целую гору сияющих ядер души.
        - Ну так чего жрать сел? Иди добывай, не теряй время.
        - Сначала ужин, потом сон. А потом весь день придется работать в кузнице и с печью.
        - Тебя не понять: то ты идею хочешь проверить. Причем, идею абсолютно непонятную. То пахать целый день готов, как тягловый конь.
        - Мне посоветовали не выделяться. Значит, надо почаще делать паузы. Ремесленные дела - это очень полезная пауза.

        Глава 41
        Не выделяться

        Характеристики: 35 +2
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 2

        Что именно могло насторожить игру в развитии персонажа Дарка? Никаких скачков уровня у него не было и быть не могло. Если учесть время, проведенное в невменяемом состоянии, а затем в обществе Паука, он в игре уже без малого месяц проторчал. И всего-то пятый уровень набрал. Наверное, за всю историю Экса не существовало более тормознутого игрока.
        Может система, следящая за Эксом, учитывает потенциальный уровень, суммируя нераспределенные свободные уровни навыков? Их у Дарка уже девяносто накопилось. Если все вложить в рост, это прибавит пятнадцать уровней. Итого, пятнадцать плюс имеющиеся шесть, получается двадцать один.
        В архиве логов, относящихся к временам, когда одурманенного Дарка перевозили в пыточную башню, сохранилась красноречивое сообщение для всей тамошней локации.

        Игрок Дмитрий-Билик достиг пятидесятого уровня менее чем за месяц игры, легко обогнав всех тех, кто стартовали с ним в один день. Прекрасное достижение, есть с кого брать пример!

        Получается, какой-то тип, считающий свои имя и фамилию божественными до такой степени, что не удосужился для персонажа ник придумывать, за месяц набрал пятьдесят уровней. Причем - легко и перегнав всех игровых ровесников. И еще неизвестно, сколько у него в заначке нераспределенных бонусных навыков осталось. А у Дарка, если всё использовать, и половины не наберется от такого достижения.
        И ведь достижение не великое, не уникальное, не впервые достигнутое в игре. Может и не самое рядовое событие, но и не сказать, что редчайшее.
        Нет, дело тут явно не в уровнях и бонусных очках навыков. Вряд ли игра вообще за этим присматривает у новичков. Там высокие темпы роста показателей - нормальное явление, предусмотренное особенностями математики здешнего прогресса. Ведь чем ты меньше, тем быстрее поднимаешься.
        Раз дело не в этом, тогда в чём?
        Единственное, что у Дарка в последние дни мчалось вперед со скоростью призового скакуна - Познание. Этот алхимический навык почему-то впитывал щедрые бонусы с изучения новых территорий, предметов, рецептов, ингредиентов, материалов и мобов. Он уже добрался до семидесятого уровня, причем только за вчера взял их пятнадцать, резко скакнув. Если с нуля такой рывок совершить - не такая уж великая цифра, а вот с пятидесяти пяти - очень солидная.
        Познание семидесятого уровня - это серьезно. Если верить форуму, вряд ли во всём Эксе сыщется хотя бы один процент игроков, поднявших его до такой величины. Навык прокачивается тяжело и дорого, а главные плюшки от него достаются только алхимикам. Это полезная профессия, только им и имеет смысл над ним работать.
        Вот только игра устроена так, что придется вложить пятизначные (если не больше) суммы реальных денег, чтобы в разумные сроки набить на нём сто пятьдесят уровней. Меньше смысла нет, слишком высока конкуренция на низких ступенях. Потому, профессионалов в этой области качают не в одиночку, а кланами. Ремесленник собирает ресурсы не сам, плюс покупает дорогостоящие ингредиенты за деньги из казны. Если где-то подворачивается полезный для него квест, или другая возможность развития, соратники тут же доносят до него эту информацию. В общем, помогают толпой во всём, получая взамен эффективные эликсиры и прочую полезную продукцию.
        Такая практика не только алхимиков касается. Все профессии в той или иной мере трудно прокачивать в одиночку. Где-то один навык тормозит прогресс, где-то два и более. У одиночки не хватает возможностей подталкивать их развитие до высоких величин. Игра давит на пользователей со всех направлений, принуждая их к коллективным действиям. Чем больше между ними всяческих связей, тем живее рыночные отношения, а это стимулирует вложение реальных денег.
        Вот только почти в любой преграде можно отыскать лазейку. Так случилось и в Эксе. Никто из разработчиков не предусмотрел ситуацию, когда на никем неизведанной локации оказывается одиночка, которому некуда деваться. Тут уж против желания придется развернуться.
        Вот и получается, что один из труднейших в прокачке навыков - Познание, увеличивается от любого чиха.
        Выбрался к новой локации? Получи бонус. Нашел очередной скелет? Держи еще. Травка, неизвестная другим игрокам, подвернулась? За это тоже полагается прибавка.
        Вот так и накопилось семьдесят уровней. И это при том, что рекордный боевой навык у Дарка дотянул только до двадцать четвертого. Предсказуемо рекордный, ведь это физическая атака. Хоть из рогатки стреляй, хоть копьем коли, хоть топором руби: на нее постоянно что-то капает.
        Вот только именно капает, а не льется водопадом, как происходит с Познанием.
        И что теперь делать прикажете?
        А ничего. В буквальном смысле - ничего.
        Дарку сейчас противопоказано шаг лишний сделать. Вдруг за это снова что-нибудь выделят на Познание.
        Ага... десяток-другой тысяч очков прогресса, чтобы уж наверняка сделать Дарка яркой звездой, которую без внимания ни за что не оставят.
        Неизвестный собеседник, завладевший доступом к НПС, призывал не совершать резкие рывки. И вообще, советовал вести себя, как можно скромнее, пока не прокачает стартовые умения минимум до десятого уровня. А там, даже если игра спохватится, обнулить заработанное, по идее, не должна. Об этом она Дарка недавно просила, как о добровольном решении. Видимо, принудительно так делать не принято, или требуется соблюсти некие формальности.
        К советам загадочного голоса придется прислушиваться. Дарк уже проверил один, касающийся умений, успешно подняв все три до шестого уровня. А ведь персонаж при этом остался на пятом. На форуме не нашлось ни единого упоминания, что такое возможно. Но, по всем признакам, нет, так не бывает - это действительно аномалия у персонажа недоделанной расы. На начальном этапе создания проекта разработчики могли склоняться именно к такой модели, вот и настроили под нее. Затем эртанцев списали в утиль, а для всех прочих ввели иную систему.
        Но вот ведь неожиданность, утиль до сих пор работоспособен и скрывает, как минимум, один приятный сюрприз. Теперь Дарк, в теории, может повышать уровень умений настолько, насколько захочет. Да, они начальные, поэтому ущербнее полноценных, но на высоких значениях способны оказаться той еще имбой.
        Вот только загадочный незнакомец не подсказал, откуда доставать ядра для развития умений до высоких значений. Сейчас Дарку понадобятся шестые, а он даже не знает, где водятся такие мобы. Рядовые зомби начинаются с седьмого уровней, хешели заканчивают маткой. Вот она да - шестая попадается.
        Блин, даже с шестыми проблема получается. Это сколько маток придется убить, чтобы набрать столько ядер? Такие мобы встречаются строго по одному на целый рой. И пока не истребишь всех прочих, нечего и думать на главную особь рыпаться, ведь в таком случае на тебя накинется жужжащая туча.
        Итого, перед Дарком поставлены две первоочередные задачи: найти нестандартных созданий шестого уровня, из которых выпадают сияющие ядра души; и не раздражать игровую систему слишком частыми скачкообразными прорывами в развитии навыка Познание.
        По первой задаче сплошная неясность. Дарк понятия не имеет, где водятся такие мобы. А искать их чревато, ведь это может привести к новым многочисленным открытиям, что неизбежно приподнимет злосчастное Познание.
        Зато со второй задачей неясностей не осталось. Надо всего лишь изменить стиль жизни. Временно изменить. Перестать искать неприятности, посидеть тихонечко на руднике, занимаясь созидательным трудом. Заодно понемногу начнет перетаскивать барахло из десятков тайников, устроенных возле поляны, на которой случилось побоище зомби и хитиновых товарищей.

***

        Серебряное кольцо с желтым топазом. Класс: простое. Незатейливая поделка начинающего ремесленника из недорогого материала. Выглядит так, будто прежний его владелец не слишком заботился и о своей гигиене, и о сохранности своих украшений. Прочность: 3/7. Бонусы предмета: ловкость +1. Требуемый уровень: 3. Ориентировочная цена: несмотря на невысокое качество и дешевизну материала, этот предмет охотно купят многие торговцы, но не ждите, что выручите за него много.

        Насчет прежнего владельца в самую точку сказано. С тел зомби Дарк снял около полутора сотен различных украшений. В основном кольца, но встречались и серьги, ожерелья, цепи, кулоны, браслеты для рук и ног, плюс носимые в одежде тотемы и амулеты. В основном медь, бронза и самые дешевые камни. Реже серебро, в еще более редких случаях - золото с камнями покачественнее.
        Занес молоток, примерился, стукнул.

        Предмет серебряное кольцо разрушен. Вы получили предметы: серебряную проволоку и топазовую пыль. Вам не повезло, ограненный топаз разрушился вместе с предметом. Получено очков прогресса - 4. Получено свободных очков прогресса - 1.
        Распределение очков прогресса:
        Драгоценности - 2.
        Огранка и обработка камня - 1.
        Случайные предметы - 1.

        Эх, еще одним камнем меньше стало. Такая беда случается непредсказуемо и досадно-часто. Иногда при сломе ювелирного изделия самоцвет исчезает бесследно, иногда от него остается пыль. Она не полностью бесполезна - это ингредиент для алхимии. С металлом дела обстояли получше, но, случалось, Дарк оставался и без него.
        Дело к вечеру приближается, а он так и не успел переломать всё, что успел стащить к башне. Завтра снова придется до вечера разрушать и созидать, периодически отвлекаясь на возню с металлургической печью. Там то рудничную медь плавить приходится, то олово и бронзу, добываемые из различных предметов. Попытка провести плавку железа к успеху не привела - запорол партию. Уровень этого дела маловат.
        Поднять ремесло - не проблема. Трудовой день Дарк начал с того, что потратил тысячу сто двенадцать свободных очков прогресса на некоторые производственные навыки. В итоге мастерство сдвинулось с двух до четырех. Можно и больше сделать, опыта за достижения скопилось порядочно. Но после вечерних событий он опасался резко выказывать успехи.
        К тому же, сегодня или завтра ремесло может подняться само по себе. Он много разных навыков качает, ломая и созидая.
        И только к Алхимии пока что прикасаться боится. Вдруг из местного сырья получится никому не известное зелье, за которое привалит гора опыта на Познание? Вот и осторожничает.
        Однако, в будущем подумывает попробовать. Зря, что ли, Познание так прилично выросло? В печи сейчас не всегда металл плавится, пару раз стекло запускал именно с этой целью.
        Завтра, если ничего не помешает, попробует выдуть из него сотню-другую склянок. Но в дело их пускать сразу не станет, пусть полежат пока, про запас.
        А послезавтра с трудовыми свершениями придется заканчивать. Ломая и созидая, Дарк за счет потерь постепенно уменьшает количество сырья в обороте. Скоро его почти не останется. Да и выть волком начнет от скуки. Ему ведь и без того психологически непросто в одиночку здесь выживать, а если при этом еще и горбатишься, как последний раб, по два дня подряд сутками напролет, можно чокнуться.
        На послезавтра у него намечено кое-что поинтереснее возни у печи и наковальни.

        Глава 42
        Правильные мобы?

        Характеристики: 35 +2
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 4

        Добив крысу, Дарк собрал из нее всё содержимое. Он ничем не брезговал, даже подпорченными в ходе убиения шкурками. Из них можно одежду низкого качества делать, или второсортную кожу, прокачивая соответствующие ремесленные навыки.
        Чем дальше от входа забирается в недра горы, тем чаще попадаются хвостатые обитатели недр. К сожалению, их уровни гуляют в диапазоне от третьего до пятого, а Дарку подавай шестых.
        Однако, он не просто так под землю полез, и не ради руды или самоцветов. Есть у него кое-какие соображения насчет того, где следуют поискать нужных мобов.
        Заодно и еще одно дело сделает.
        Время от времени вызывая полупрозрачную карту, он добрался, наконец, до нужной выработки. Несмотря на тупиковое расположение, воздух в ней свеж, даже сквознячок ощущается. И грибы какие-то непонятные растут. Несколько Дарк сорвал, чтобы изучить в будущем. Глядишь, для алхимии сгодятся.
        Сквозняк гулял не вопреки законам физики, а потому что тупик лишь казался тупиком. В неприметном закутке обнаружился квадратный провал узкого колодца, уходящего вертикально вниз. Он был оборудован деревянной лестницей, выглядела она не новой, но и не трухлявой.
        Сунув кирку за пояс, Дарк ухватил собственноручно изготовленный фонарь зубами, после чего принялся спускаться, считая перекладины.
        На семьдесят девятой высветился лог.

        Вы покинули локацию Медный Рудник Омэртиса. Добро пожаловать в локацию Нижний Уровень Медного Рудника Омэртиса.

        Всё, как карта, найденная в башне, говорила. Приятная предсказуемость.
        Насчитав восемьдесят четыре перекладины, Дарк спустился в широченную горизонтальную выработку. Грибов, что встретились на верхнем уровне рудника, здесь росло видимо-невидимо. Плюс по стенам расплывались пятна неприглядно выглядевшей плесени. Она фосфоресцировала в кислотно-зеленых тонах, так что, даже оставшись без фонаря, в непроглядной тьме здесь не окажешься. Но не сравнить с логовом хитиновых тварей, там естественное освещение работало на порядок эффективнее.
        И куда приятнее для глаз.
        Присев над грудой непонятного мусора, вытянувшейся под стеной, Дарк понял, что перед ним лежит скелет в рваных остатках одежды и с причудливой каской на черепе. Она была оснащена вогнутым медным зеркалом, перед центром которого располагался проволочный держатель со свечным огарком. Обыскав останки, обнаружил ржавую железную кирку для седьмого уровня, огниво, кость и недурственный кристалл горного хрусталя.
        Всё понятно, здесь в давние времена нашел свою смерть какой-то рудокоп. То, что его кости так и остались в глубинах подземелья, может намекать на повышенную опасность локации.
        А может и ни на что не намекать, ведь это всего лишь игра, где скелеты принято для одного лишь антуража разбрасывать.
        Поднявшись, Дарк изучил светящуюся плесень. Оказалось, что это и правда сырье для алхимии. Несколько образчиков отправились в носимые с собой склянки.
        Рядом с плесенью на стене выработки заметил светло-серый натёк. Будто воск от горящей свечи застыл. Присмотрелся и получил единичку к Наблюдательности. Это оказалась селитра. Тоже сырье, оно очень востребовано для пиротехники и трансмутации. Форум переполнен жалобами на острейший недостаток, отчего цены до небес задраны. А тут, похоже, хватает. Вон, в поле зрения полдесятка пятен можно разглядеть, а шахта явно немаленькая.
        Заполнив несколько ячеек селитрой, плесенью и медной рудой, Дарк, наконец, продолжил путь. Карта, изученная в башне, подсказывала, что до нужного места осталось шагать около трехсот метров.
        Но уже на трети пути заметил впереди неладное. Какое-то чересчур сильное свечение. Зеленоватое, но не похожее на мерцающую плесень.
        Остановившись, спрятал фонарь за спину и напряг зрение, пытаясь разглядеть подробности. Сначала показалось, что свечение усиливается, но затем понял - ничего подобного.
        Оно не усиливается, - оно приближается.
        С большой долей вероятности можно предположить, что Дарк сейчас повстречается с очередным недружелюбным созданием. Причем, такие ему еще не попадались.
        Его что, фосфором обмазали?
        Очевидно, демаскирующий свет фонаря не прошел мимо внимания неведомого существа. Оно надвигалось торопливо и прямолинейно, ни на что не отвлекаясь.
        Нервно крутанув в руке кирку, Дарк, встал на середине выработки, приготовившись встретить тварь сильнейшим ударом. Но, приглядевшись, резко приуныл.
        Это явно непростой моб, что не может не радовать. Однако, даже без описания понятно, что он относится к потусторонним сущностям.
        Не касаясь пола, по шахте летел мерцающий зеленым призрак в знакомой каске с большим отражателем. Благодаря форуму Дарк знал, что обычное оружие подобным тварям нипочем. Игроки, на случай таких встреч, таскают алхимические эликсиры, или специализированные предметы. Магам выкручиваться проще, у них многие умения способны выручить при встречах с агрессивными привидениями.
        У Дарка нет оружия с опасными для призраков свойствами.
        Зато есть кое-какая магия.
        Только с ней не всё так просто. Потому, убрав кирку на пояс, Дарк вытащил нож и поморщившись резанул себя по предплечью.
        Вот теперь можно и магией заняться.
        Подпустив моба на пять шагов, врезал по нему Световым Натиском, настроенным на самую высокую скорость слива маны.
        Призрак вспыхнул столь ярко, что заставил зажмуриться. А затем шлепнулся на пол и пропал, оставив после себя мерцающую лужицу.

        Внимание! Личная победа! Призрак эртанца-рудокопа убит! Обычный моб. Уровень - 7. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Внимание - потусторонний летающий моб! Тройной опыт! Получено 428 единиц прогресса. Внимание - потусторонний летающий моб! Тройной свободный опыт! Получено 85 единиц свободного опыта.
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Магическая меткость.
        Магическая меткость - 428.
        Внимание! Вы открыли новое существо: призрак эртанца-рудокопа. Обычный моб. Уровень: 7. Базовый опыт: 70. Внимание! Потусторонний летающий моб! Базовый опыт х3! Хит-поинты: 505. Очки маны: 538. Очки бодрости: 498. Агрессивность: агрессивен. Магические умения: истощение жизни и бодрости. Ядовитость: не ядовит. Вероятность получения ценных трофеев: небольшая. Общая информация: сущность, взращенная на останках древних рудокопов Эртии, среди плесени и сырости, без доступа солнечного света. Беспощадна ко всему живому, да и неживое может стать мишенью для ее агрессии. Обитает в глубоких подземельях, где способна издали замечать добычу. Призраку эртанца-рудокопа невозможно навредить обычным оружием.
        Внимание! Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал призрака эртанца-рудокопа! Вы получаете 250 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Опять на Познание прибавку схлопотал. Но два дня на него ничего не перепадало, скорее всего, можно уже не опасаться интереса со стороны системы отслеживания.
        Да и что там той прибавки? Двести пятьдесят прогресса на семидесятом уровне навыка - это сущие слезы. Там для поднятия на единичку почти в три раза больше требуется.
        Обыскал светящуюся лужицу, Дарк обнаружил эктоплазму примитивного призрака и сияющее ядро сущности седьмого уровня.
        Плохо. Ему нужны шестого - ни больше, ни меньше.
        Получается, зря полез в рудничные глубины? Или стоит поискать еще? Ведь мобы во многих случаях не привязаны жестко к одному уровню. Неотличимые по названию зомби могут не совпадать друг с дружкой на единичку или двойку, как и крысы. Если верить карте, рудник огромен по площади. Здесь километры и километры переплетения выработок, места хватит для сотен призраков.
        Метод борьбы с ними у Дарка есть. Как и говорил Древнее Зло, свет - страшная сила против некоторых созданий. Именно к ним относится призрак. Сдулся сразу, не успев подлететь. По нему урон прилетел гораздо больше, чем запас хит-поинтов. Следовательно, можно не тратить время, отсиживаясь в ожидании регенерации маны. Надо планомерно прочесывать подземелье, одного за другим "отстреливая" зеленых обитателей сверкающей дугой.
        Вон, кстати, еще один торопится.
        Похоже, что потусторонних мобов не придется долго искать. Сами слетаются. Или у них принято патрулировать эту выработку, или каким-то образом почуяли присутствие живого создания.
        Поднявшись, Дарк, поморщившись, вновь резанул себя по руке. Увы, но первая рана оказалась чересчур пустяковой, хит-поинты уже успели восстановиться.
        Вроде магия светлая, но есть в ней и откровенно темный момент.
        Крайне неприятный.

        Глава 43
        Первое задание

        Характеристики: 35 +2
        Уровень основной: 5
        Уровень мастерства: 4

        Дарк не ошибся, призраки действительно не были привязаны к одному уровню. Он встречал и пятых, и шестых, и конечно же седьмых, ведь именно таким оказался самый первый. Попадались мобы и покрупнее, до десятого, но они относились уже к другому виду, за открытие которого он получил еще один бонус.
        Естественно, с прибавкой к Познанию...
        В центральной части подземного комплекса наткнулся на нового противника - усиленного призрака двенадцатого уровня. В отличие от прочих, с этим пришлось повозиться. Он и долго действующих дебафов Дарку навешал, и две трети хит-поинтов снес, и почти без маны оставил. И еще избавил доспехи от части прочности. Медь и бронза оказались уязвимы против его умения "Коррозия".
        Пришлось сделать паузу, чтобы прийти в норму. Заодно поработал киркой. Здесь, на нижнем уровне, если повстречал призрака, следует хорошенько осмотреть стены подземелья именно в этом месте. Потусторонние создания, наверное, по старой памяти, тяготели к участкам с повышенной концентрацией полезных ископаемых. Медь здесь сыпалась по несколько кусков из одной точки, нередко попадался горный хрусталь, а после ожесточенной битвы Дарку впервые удалось добыть кристалл качественного аметиста.
        Восстановившись, решился, наконец, заняться более полезным делом, чем тотальная зачистка глубин рудника. Вернулся туда, где повстречал первого призрака, прошел оставшиеся двести метров, притормозил, вглядываясь вперед. Там, на пересечении двух широких выработок, мерцал зеленым очередной паранормальный моб. Причем, в отличие от прочих, этот ведет себя, как слепой. Те быстро замечали Дарка издали, несмотря на его запредельно высокую Скрытность. А до этого рукой подать, но не реагирует.
        Сверившись с картой, убедился, что находится в правильном месте. Именно на углу перекрестка чернеет грубо нарисованный крестик, обозначающий положение тайника. Нетрудно догадаться, что упитанный призрак висит там неотрывно не просто так, - он не озвученный элемент задания.
        Получается, если хочешь заполучить содержимое тайника, изволь сразиться с этим субъектом.
        Этот моб один в один похож на того, который только что жестоко потрепал Дарка. Вздохнув, тот достал из сумки пару эликсиров, снятых с тел зомби. Один на минуту повышал регенерацию хит-поинтов, каждую секунду восстанавливая пять единиц; второй снижал прямой магический урон на десять процентов на ту же минуту. Пожевал корень речной кубышки, запеченный с пряностями, найденными в городе, получив за это единичку к выносливости на целых полчаса; опустошил обе склянки.
        И морально приготовившись к негативным ощущениям, ринулся в бой.

        Внимание! Личная победа! Древний призрак эртанского рудознатца убит! Обычный моб. Уровень - 11. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный...

        Странно. Моб, охраняющий тайник, по уровню оказался чуть слабее предыдущего, однако, по накалу боя и ощущениям это не скажешь. Несмотря на эликсиры и баф от еды, Дарк пострадал практически также, как и в предыдущем случае.
        В зеленой луже, оставшейся от противника, помимо эктоплазмы, ядра и почти бесполезного серебряного кольца, обнаружился бронзовый ключ. Дарк закрутил головой, пытаясь высмотреть сундук, к которому тот должен подходить, но ничего не заметил.
        Пришлось буквально ползать по пятачку, где на карте темнел крестик, оглядывать каждый камешек. Искомое отыскалось в стене выработки - едва заметное отверстие замочной скважины.
        Вставив ключ, изучил выскочивший лог.

        Внимание! Вы обнаружили древний тайник невысокого уровня. Бонус - 150 единиц прогресса к Наблюдательности, 50 единиц прогресса к Везению.
        Внимание! Это ваш первый обнаруженный тайник. Бонус: +1 к любому основному навыку. Будьте внимательны, всегда оглядывайтесь, ничего не упускайте, в Эксе это щедро вознаграждается.

        Провернув ключ, Дарк с натугой потянул его на себя, распахнув искусно замаскированную дверцу, неотличимую по виду от участка скалы, в котором ее спрятали. Дальше последовал приятный момент изучения содержимого: пять малых модификаторов и четырнадцать увесистых слитков серебра.
        Последнее порадовало - пригодится для ювелирных работ, да и в кузнечном деле применение найдется. Первое тоже не пропадет, ведь в будущем придется затачивать хорошее оружие и детали доспехов.
        Только когда оно уже наступит, это будущее?..

        Внимание! Задание "Древний тайник" выполнено. Получено 350 единиц прогресса к навыку Наблюдательность.
        Внимание! Вы выполнили ваше первое задание. Поздравляем! Бонус - 500 свободных очков прогресса к основным навыкам.

        Ну вот и всё, Дарк сделал то, что планировал. Он выполнил задание, полученное от свитка в башне, и нашел мобов, из которых получается добывать ядра шестого уровня и далее - до двенадцатого.
        Вот только добывать их придется долго. Возможно - очень долго. Чтобы приподнять одно умение с шестого уровня по седьмое, понадобится семьдесят сияющих ядер сущности шестого уровня. Если учесть тот факт, что выпадают они не из каждого противника и строго привязаны к уровню мобов, Дарку придется "выпотрошить" около сотни низовых призраков.
        И это только на одно умение.
        А их у него три.
        Он сейчас половину дня убил, зачистив около четверти площади нижнего уровня. При этом получилось добыть сорок два ядра шестого уровня, тридцать четыре седьмого, двадцать восьмого, двенадцать девятого, семь десятого, по одному одиннадцатого и двенадцатого. Нетрудно сосчитать, что в таком темпе, наверное, уничтожит всех здешних мобов за два дня, но при этом одно умение так и останется не прокачанным.
        С какой скоростью восстанавливается популяция призраков? Это Дарку не известно. По форуму цифры разнятся для разных мобов, ситуаций и локаций. Бывает, на респ уходят часы, бывает до нескольких суток и даже недель.
        Пока сам не проверит, не узнает.
        Ладно, допустим, позицию по шестым уровням он здесь кое-как закроет, не затратив прорву времени. Но что потом? Если седьмые ядра падают в приличных количествах, восьмые, с натяжкой, но тоже, то дальше цифры становятся совсем уж печальными. Да он тут плесенью покроется, пока наберет нужное количество. Ведь там уже не семьдесят понадобится, а всё больше и больше с каждой ступенькой.
        Тут слишком мало мобов требуемых уровней, чтобы быстро прокачивать все умения.
        Дарк знает, где таких тварей полным-полно - в городе. Вот только охота там сопряжена с огромным неудобством: стоит прикончить одного зомби, как отовсюду сползаются сотни завывающих мстителей. Сражаться с эдакой ордой невозможно, убегать тоже проблематично, неугомонные монстры готовы преследовать тебя до самого края Экса. Пока что известен лишь один эффективный метод борьбы с этим нашествием, - выманивать их на шлаковые поляны. Однако, при убийстве мертвяков хитиновыми тварями, сияющие ядра не выпадают.
        Увы, но побеждать придется своими руками. Даже отрядные бои обременены множеством условий на этот счет. Форум переполнен жалобами игроков на излишнее нагромождение трудностей в прокачке умений.
        Можно, конечно, вновь приступить к исследованиям новых территорий. Не исключено, что Дарк отыщет идеальных мобов, на которые охотиться - сущее удовольствие. Вроде тех же хешелей: держатся кучно, обороняются порознь, атакуют не больно.
        Однако, в ходе этих самых исследований он рискует вновь накосить высоченный стог бонусов, что вызывает нежелательное внимание системы игрового надзора. Если, конечно, голос, вещавший из Древнего Зла, не лукавил.
        Ладно, рисковать с этим Дарк не станет. Пока что не станет. Он примется всерьез зачищать нижний уровень рудника. Это затянется надолго, ведь ядер ему нужно очень много. Если призраки закончатся, возьмется за кирку, прокачивая горное дело и добывая ресурсы. Иногда, для разнообразия, будет переключаться на ремесло. Вроде как, все возможные открытия он здесь уже совершил, так что, раздражать систему больше нечем, а чем дальше, тем ниже должен падать градус ее настороженности.

***

        Уже через пятнадцать минут Дарк осознал, насколько сильно заблуждался по поводу новых открытий. Из боковой выработки на него вынесся огромный призрак, прихлопнув одним весьма болезненным кастом. Вряд ли это просто крутой моб, скорее всего, пожаловал элитник - гроза нижнего уровня рудника и лакомая цель для игроков. На таких они отрядами собираются, получая, в случае победы, прорву опыта и ценные трофеи.
        У Дарка своего отряда нет и в ближайшее время не предвидится. И самостоятельно он из себя ничего не представляет. Значит, о полной зачистке рудника не может быть и речи. Как минимум, один уголок придется оставить нетронутым, не приближаясь к нему на опасную дистанцию.
        А это еще больше замедлит реализацию его планов.

        Глава 44
        Спустя шесть дней

        Характеристики: 42 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 5

        - Уууууу! - Дарк, наблюдая за приближением очередного призрака, попытался изобразить унылое завывание зомби.
        Получилось очень даже реалистично. Возможно - даже один в один.
        Ну еще бы, как иначе, если он такими темпами и правда скоро в зомби превратится? Ежедневное отупляющее однообразие: мобы-руда, мобы-металл, мобы-наковальня. Или сырость нижнего уровня рудника, или металлургическая вонь, или звон молота по наковальне - выбор невелик. Одни и те же места, всё одно и то же, а из собеседников лишь Древнее Зло, с его изрядно поднадоевшим лексиконом.
        И вообще, он не человек, а программа. От постоянного общения с такими собеседниками рискуешь заработать поехавшую крышу.
        Вскинув руку, ударил в призрака ослепительной световой дугой, слив в одну секунду сотню единиц маны, за каждую из которых светящееся создание расплатилось несколькими хит-поинтами.
        С лихвой хватило, можно было сэкономить немного.
        Ману Дарку не жалко. Призраки здесь встречаются не на каждом шагу, а он собрал специализированный набор украшений и деталей доспехов, заточенных именно под борьбу с этими мобами. Семь колец, ожерелье, серьга, браслет, легкий нагрудник и кольчужная перчатка в сумме добавляют четырнадцать единиц интеллекта. Каждая единица - это плюс двадцать пять к шкале магической энергии. Еще два кольца, ножной и ручной браслеты увеличивали выносливость на пять, увеличивая запас хит-поинтов на сто двадцать пять. С такими прибавками даже самому крутому призраку ловить нечего.
        Нет, насчет самого крутого - вранье. Уголок подземелья, в котором обитает элитник, приходится обходить стороной, шагая на цыпочках. Там уже не призракам, там Дарку ловить нечего. Эта тварь одним кастом выбивает четыре полные шкалы здоровья.
        Метрах в ста впереди располагается интересная поляна для кача. Там, на причудливом пересечении сразу пяти выработок, постоянно пасется призрак двенадцатого или одиннадцатого уровня - от респа к респу колеблется. В отличие от прочих, он не перемещается, будто место сторожит. После гибели появляется вновь приблизительно через тридцать часов, при виде цели ведет себя, как и все эти создания, предсказуемо-прямолинейно.
        Убивать его надо быстро. Стоит замешкаться, и из четырех выработок прилетают на подмогу еще несколько призраков от шестого до восьмого уровней. Против них у Дарка есть шанс только в том случае, если успеет покончить со старшим. Одна ошибка, и мигом оказываешься в башне. Потому подземный перекресток считает проблемным и посещает его неохотно.
        Но хочешь не хочешь, а придется.
        Дождавшись полного восстановления полоски маны в шкале, Дарк направился сражаться всерьез.

***

        Спустя десять минут он, морщась от боли, обшаривал зеленые лужицы, оставленные проигравшей стороной. Несмотря на боевой опыт и приличное для такой ситуации снаряжение, Дарка крепко потрепали. Сегодня на помощь старшему собрату бросилось слишком много мелких призраков. Сначала пришлось сражаться одновременно с четырьмя, а под занавес схватки, когда уже расслабился, пожаловали еще трое, заставив изрядно попотеть.
        Но и это еще не все. Не успел добить последнего, как новая тройка пожаловала. Не сказать, что оказался близок к смерти, но магия мертвых рудокопов крайне неприятная. Пораженные места будто кислотой обливало: краснели стремительно, кожа облазила, а уж ощущения - злейшему врагу не пожелаешь.
        Ну да справился - и ладно.
        Зато, по итогам, Дарку досталось сразу четыре сияющих ядра девятого уровня. С теми, которые набил до этого, получается триста три штуки. Вышло даже на три больше, чем требуется для поднятия всех умений до вожделенной десятки.
        Проведя эти нехитрые расчеты, снял с пояса кирку и принялся стучать по перспективному на вид рудопроявлению. Занимался этим на голом автоматизме, ни капли не раздумывая над процессом.
        Десятка - важнейший рубеж. Если верить не представившемуся собеседнику, вещавшему из тела Древнего Зла, на уровнях, кратных десяти, с умениями случается качественный скачок. Работать это у эртанцев должно до двадцатого уровня стартового умения.
        Итак, пришло время это проверить. Шесть дней каторжного однообразного труда, когда ночью, засыпая, видишь перед глазами не черное, а зеленое, а в кошмарах снится, как тебя бросают в бушующее море магии призраков. И ты варишься вечно в этой невообразимо омерзительной кислоте, растворяющей тебя снова и снова.
        Увы, но сияющих ядер девятого уровня падает слишком мало. Их уже не двести десять штук требуется, а ровно триста, а это чуть ли не полтысячи призраков такого же уровня. Вот и пришлось без малого неделю на заготовку затратить.
        Да, бонусы, способные привлечь ненужное внимание, Дарку в эти дни не доставались. Это, безусловно, плюс. Но, похоже, идея жить под землей столько времени - не самая удачная. Тут тебе и клаустрофобия подкрадывается, и затянувшееся одиночество давит, и постоянные негативные ощущения... Много чего нехорошего, - это начинает пагубно сказываться на психике.
        Если сейчас выяснится, что все усилия зря, что умения, которые Дарк с такими муками тащил на десятую ступень, не приобретут качественно новые свойства, он, наверное, взбесится.
        Вот потому и оттягивал этот момент. Уже давно мог одно умение поднять, проверить на нём. Но нет, дожидался, когда накопится именно триста ядер, чтобы по полной насладиться бонусами, заработанными за все эти унылые дни.
        Или погрузиться в пучину отчаяния, убедившись, что понапрасну похоронил себя на нижнем ярусе рудника.
        Раскрыв инвентарь, начал пачками перетаскивать ядра на иконки умений, отвечая утвердительно на выскакивающие логи запросов подтверждения действий. Несколько секунд, и осталось всего лишь три ядра девятого уровня.
        Иконки знакомо вспыхнули, налившись светом. По опыту Дарк знал, что они теперь продолжат сиять около минуты, после чего почти мгновенно потускнеют. Но помимо этого появилось нечто новое, - раскрылось так называемое дерево умений.
        В Эксе так заведено, что зарабатываются умения непросто. Стартовые никчемны, да и не поднять их, если играть по стандартно-комфортному алгоритму. На десятом можно выбрать специализацию, пройти квест и получить парочку нормальных. Большинство игроков ими и довольствуются, потому как расширять список слишком сложно, или дорого, ведь для этого требуются магические книги. Они встречаются в редких и труднодоступных сундуках, изредка выпадают из самых сильных боссов, или выдаются в награду за случайные квесты с головоломными условиями прохождения. По причине крайнего дефицита и высокого спроса, перекупщики дерут за некоторые из них столько, что за такую цену можно приобрести престижную квартиру в не самом последнем мегаполисе.
        Однако, это не означает, что почти все игроки воюют против другу дружки или охотятся исключительно при помощи пары иконок, или грубых физических атак.
        А всё потому, что умения не только прокачиваются, они еще и ветвятся. По достижении определенного уровня можно выбрать ответвление из предложенного списка. По сути, это не просто ответвление, а полноценное отдельное умение со своей иконкой в другом слоте. По действию оно имеет общие черты с основным умением, однако, индивидуальность тоже присутствует. Ответвление прокачивается также, как и первичное умение, далее они растут независимо друг от дружки.
        Умение может ветвиться несколько раз или просто по факту прокачки, или при выполнении определенных заданий. Таким образом, из одного первичного вырастает до трех, а то и больше новых. И в арсенале игрока окажутся уже не две иконки, а гораздо больше.
        Вот такой момент и настал сейчас у Дарка. Все три умения достигли десятого уровня и помимо усиления автоматически получили новые свойства. И еще над каждой иконкой возникло стилизованное изображение ветвящегося древесного ствола. Теперь надо выбрать одну ветвь у каждого. После этого все прочие исчезнут, а в меню появятся новые иконки.
        Изучив предложенные варианты, убедился, что их, во-первых, маловато, во-вторых, почти все отстойные, или их полезность неочевидна. К великому сожалению, рассмотреть, какие варианты игра предложит при следующем апгрейде, Дарк не мог. И прочитать об этом на форуме тоже не получится, ведь там вообще нет информации по стартовым умениям. Ну не принято их развивать в Эксе, слишком слабые они, чтобы время и силы терять, что уж тут поделаешь.
        Продолжая бездумно добывать руду, Дарк перебрал все ответвления, выделил самые лучшие, подтвердил выбор.
        Стартовое умение, выделяемое при создании персонажа, теперь выглядело так: "Лавина Ощущений десятого уровня. Умение активное. При активации умения ощущения вашего персонажа усиливаются на 200%. Затраты магической энергии: 75 единиц. Время действия: 40 секунд. По истечении сорока секунд действия, шкала бодрости заполняется до 100%. Перезарядка: 45 минут".
        Получается, Дарк теперь способен не только лишний опыт получать, но и восстанавливать бодрость за счет небольшой потери маны. Это может пригодиться.
        Ответвление от Лавины Ощущений носило красноречивое название - Страдание. "При активации умения у выбранной цели ощущения усиливаются на 200%. Затраты магической энергии: 100 единиц. Время действия: 10 секунд. Перезарядка 0,5 часа. Внимание! Если у игрока не активирована опция "Принимать негативные эффекты, включая те, которые усиливают болевые ощущения", его уровень негативных ощущений не увеличится. Если такая цель является союзником, она получит только увеличение заработанного опыта. Если такая цель является противником, она получит негативный эффект, включающий дезориентацию, частичное или полное отключение органов чувств, частичное или полное отключение моторики, возможны судороги и кратковременные обмороки (аналогичные эффекты получают монстры и НПС). Если на цель в период действия Страдания воздействуют болезненные факторы, время действия может увеличится, пропорционально возможной болезненности. Внимание! Если на цель вообще не воздействуют болезненные факторы, есть риск, что эффект от применения умения не проявится".
        Со Страданием всё понятно - это дебаф с длительным откатом. Раз в полчаса за сотню маны можно на десять секунд устроить цели неплохой контроль. Она ни убежать не сможет в таком состоянии, ни атаковать, ни хотя бы защититься. А если в меню выставлена галочка, разрешающая усиливать болевые ощущения, еще и орать начнет, или даже заработает в реале проблемы с нейронно-синтовыми связями. Это, конечно, сработает только если в момент применения противник будет получать какие-то повреждения.
        На первом уровне Дарку достался Поток Восстановления. Сейчас, прокачав его до десятого, можно на одну единицу маны восстанавливать ровно десять хит-поинтов. Плюс добавился новый эффект, но увеличился промежуток между применениями: "Снимает случайным образом 1 негативный эффект на персонаже, или союзнике (питомце союзника), или нейтральном персонаже (питомце нейтрального персонажа). Перезарядка 15 с". Тоже полезно, теперь можно не бояться мобов, вроде крутых призраков, с их долгоиграющими дебафами.
        От Потока Восстановление ответвился Столб Света: "При активации умения выбранная цель получает 100 хит-поинтов, и еще 100 хит-поинтов с равномерной скоростью восстанавливаются в течение 10 секунд. Затраты магической энергии: 100 единиц. Перезарядка 2 секунды". Тоже лечебное заклинание, но более затратное по мане. Зато откат мизерный, в критической ситуации можно успеть пару раз кастануть на себя и помчаться прочь, выдержав несколько атак в спину. Даже если попадешь под паралич, за счет отсроченного лечения повыше шанс пережить контроль. Другой выгоды Дарк пока что не заметил, но из всех предложенных вариантов этот показался наиболее перспективным.
        Самое интересное получилось с последним умением - с великими сложностями полученным на третьем уровне Световым Натиском. Теперь оно на одну единицу затраченной маны отбирало восемь единиц здоровья, а максимальный радиус действия резко скакнул до пятнадцати метров. Плюс добавился эффект контроля - цель, попавшая под урон, с вероятностью в пять процентов может оказаться ослеплена на две секунды. И откат теперь составлял ровно десять секунд.
        Но это - ерунда. Похоже, что главная фишка зарыта в ответвлении от Светового Натиска - Световом Ударе.
        "Действие умения: жертвуя полным запасом магической энергии или его частью (настраиваемо), персонаж может зарядить оружие или наносящий урон расходный элемент оружия чистейшей магией Света. При удачной атаке заряженным предметом, противник получает не только физический урон, но и однократный урон от сконцентрированной в предмете магии. Внимание! Магическое оружие заряжать можно, но эффект сработает только при контактном ударе.
        Уровень - 10. На 1 очко заряженной в предмет маны отбираются 3 хит-поинта. Перезарядка: 30 секунд. Эффект держится 20 минут, после чего предмет полностью разряжается".
        Дарк трижды изучил описание, пока не осознал, что подвоха не видно. Это действительно то, о чём он подумал сразу.
        Поднял первый попавшийся камень, настроил Световой Удар на слив ста единиц маны, попробовал кастануть. Получилось - булыжник едва заметно замерцал, а в его описании появился обратный отсчет времени, плюс информация о потенциальном уроне от затраченной магической энергии.
        В теории, если Дарк этим камнем попадет в противника, тот получит стандартно-мизерный физический урон, плюс разряд магией Света, который способен отнять у него триста хит-поинтов.
        Да если в обычного призрака так запулить, он в один миг потеряет большую часть хит-поинтов. И это можно сделать с любой дистанции, в описании умения она никак не ограничивается.
        Нет, с призраками вряд ли такой номер сработает. Стрелы, камни и прочее пролетают сквозь них, не причиняя ни малейшего вреда. Их только сияющей дугой жечь, по старинке.
        А вот со всеми прочими...
        От магии Света эффективной защиты в игре, вроде как, не существует. Так что, урон можно считать один к одному к потенциальному, результат если и будет отличаться, то ненамного. Разница уровней способна его снижать, но это порядка двадцати пяти процентов на сто уровней разницы, а Дарк к столь страшным мобам и близко не подойдет, ведь они его сметут сразу.
        Всего у него сейчас десятка родного интеллекта, плюс четырнадцать бонусом от вещей. Каждая единица интеллекта прибавляет двадцать пять единиц к запасу магической энергии. Еще пятьдесят - стартовое значение, плюс пятьдесят добавляют за каждый уровень персонажа.
        Таким образом, у Дарка с такой амуницией выходит ровно тысяча единиц маны. Если он сольет ее всю в стрелу, эта стрела, потенциально, сможет выбить у цели три тысячи хит-поинтов.
        Цифра впечатляет. Очень похоже на ту самую, упомянутую непонятным незнакомцем "имбу" - не дружащую с игровым балансом возможность. Дарку с такой фишкой один на один никто не страшен, кроме элитников и боссов. Он снесет любого моба приблизительно до тридцать пятого уровня. Одним ударом или выстрелом снесет, если попадет.
        Но увы, не всё так просто. Ладно, убьет он одного, и что дальше? А дальше придется долго отдыхать. Мана у Дарка регенерирует со скоростью семь единиц в минуту. Нетрудно сосчитать, что полностью она восстановится через два часа и двадцать три минуты. То есть, за день не получится и десяток крутых мобов на боевой счет записать. Да, за них хороший опыт идет, но за то же время можно накосить две-три сотни осточертевших призраков, получив за них гораздо больше.
        Так что, ценность какая-то неполноценная.
        Но всё равно это попахивает грандиозными возможностями.
        Надо хорошенько подумать над новостями.
        И заодно подумать над дальнейшей стратегией кача. Призраки, чтоб они все разом сгинули, не смогут обеспечить Дарка ядрами нужного уровня. Ему теперь придется валить особых мобов от одиннадцатого до двадцатого уровня. Причем в еще больших количествах, потому что умения требуют всё больше и больше. Плюс их у него сейчас шесть, а не три.
        Увы, но ответвления игрой учитываются отдельно. И качаются тоже отдельно.

        Глава 45
        Второе задание

        Характеристики: 42 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 5

        Избушка не выглядела заброшенной. Да, бревна потемневшие, тес на крыше тоже не новый, да еще и мхом оброс, но разрушений, причиненных веками запустения, не видать. Даже трава перед крыльцом выглядит слегка вытоптанной.
        Дарк привык сталкиваться с непредсказуемо-нехорошими сюрпризами, потому выбираться из зарослей не торопился.
        Последние минут пятнадцать он продвигался по реденькой дубраве. Его в нее завела тропинка, протянувшаяся в обход города. Поначалу это была не тропа, а серьезная мощеная дорога. Но затем сменилась грунтовой, а потом, свернув в лес, почти пропала. Выдавала себя лишь отсутствием кустарников и частыми зарубками на деревьях по обе стороны.
        Ни по дороге, ни в лесу он не встретил того, что искал - мобов уровнями повыше десятого. Кролики, белки, олени, косули, один раз в чащу рванул кабан. Это всё не то - широко распространенные источники шкур, мяса, жил и костей, сияющие ядра сущности из таких не добываются.
        И вот, впервые за всё время, что-то интересное подвернулось - человеческое жилье.
        Вернее - эртанское.
        Локация определилась, как новая, за что Дарк получил причитающийся бонус. Название этой местности не прозвучало угрожающе, но это ничего не значит. Дом может оказаться пустым, а может и нет. Потому рисковать не стал, зарядил Световым Ударом еще одну стрелу. Ману сливал на это дело не всю, а по сто единиц. Этого хватает, чтобы свалить большинство мобов седьмого уровня одним выстрелом. Если противник окажется покруче, магической энергии останется достаточно для победы другими способами.
        Ну а если сильно круче, - Дарку ничего не поможет.
        Сжимая лук наизготовку, приблизился к избушке, обошел ее по кругу, заглядывая в маленькие окошки. Но ничего рассмотреть не сумел. Склеенные пластинки слюды, заменявшие стекла, сами по себе мутноваты, а тут еще и пылью изнутри затянуло.
        Пройти мимо, не рискуя связываться? Ведь если там что-то по-настоящему опасное, Дарк улетит назад, на рудник и потеряет час времени на то, чтобы вернуться. Но оставлять жилье непроверенным...
        Нет, слишком велик соблазн. Мало ли какие сокровища хранятся за массивной дощатой дверью.
        Дверь оказалась до такой степени скрипучей, что, возможно, даже в городе зомби поняли, что кто-то обшаривает чужие дома. Но изнутри никто не ринулся в атаку, и осмелев, Дарк шагнул за порог.
        Да уж. Похоже, зря боялся. Одна большая комната на всю площадь дома, прекрасно просматривается каждый угол. Ни монстров затаившихся не видать, ни скелетов злодейски погубленных обитателей. Только грубая деревянная мебель, да пыль на всех поверхностях. Посреди помещения здоровенный валун лежит - это единственный странный элемент обстановки.
        А что там на столе сереет, в окружении пустых бутылок? Фортуна! Исписанный непонятными каракулями лист пергамента!
        Надо срочно просмотреть, получив очередной бонус.
        Присев на шаткий табурет, Дарк пододвинул пергамент поближе, пробежался взглядом по каждому значку. И получил лог.
        Да только не такой, какой ожидал.

        Вы прочли письмо следующего содержания.

        "Кавира, ты обещала вернуться через день, но прошла уже неделя, а тебя будто демоны побрали. Мы так не договаривались. С меня достаточно, я сваливаю из этого проклятого дома. И мне плевать теперь на всех твоих выродков. Пусть жрут в своем подземелье червей, или друг дружку. А чтобы не выбрались, я придавил камнем крышку. Дальше погреба им теперь не попасть. Желаю тебе ночных кошмаров. Прощай навсегда, дура ты тупая.
        П.С. Всю твою полынную настойку я вылакал в одно рыло. Спасибо огромное, трезвым я бы в твоем вонючем клоповнике не смог неделю продержаться. Привыкай теперь к трезвой жизни, мать выродков".

        Внимание! Вы изучили древнюю записку и теперь вам доступно задание: "Тайна запертого люка". Условия выполнения задания: узнайте, что за тайну скрывает запертый люк. Награда за выполнение задания: +100 к навыку Везение. Хотите принять задание?
        Да/нет.

        Дарк раздумывать не стал, выбрал "да". Раз уж забрался в дом, будет глупо уйти, не выяснив, что же такое спрятано в подвале. В принципе, он и так понял, что там заперто потомство некоей Кавиры, но познакомиться с ним не помешает. Тут и к Везению прибавку дадут, и возможно, упомянутые выродки за века подземного существования превратились в зомби, или кого-то в этом роде.
        Если у них уровни от одиннадцатого и выше - прекрасно.

***

        Покончив с очередным мобом, Дарк в который раз согласился с автором записки. И правда выродки. Будь проклята Кавира, их породившая. Уродливые и тупые твари. Похожи на продукт инцеста, происходившего из поколения в поколение в течении многих веков. Да еще и грязные, как свиньи. Вместо того, чтобы выкопать ход на поверхность, они нарыли из подвала целую систему узких лазов, в которых высокому персонажу приходилось пригибаться. Похоже, всё это время ублюдки только тем и занимались, что расширяли подземелье под домом, засаживали его светящейся плесенью и усиленно размножались под ее зеленоватым сиянием. Дарк уже тридцать шесть прикончил, а они всё не заканчиваются. Одной женщине не под силу столько чудовищ наплодить, определенно они сами постарались.
        Убивать их - сплошное удовольствие. Слишком они здоровенные на "червях и друг дружке" вымахали, им неудобно преследовать Дарка по узким ходам. А он, отступая, осыпает их стрелами или магией, почти не получая урон. Куда меньше негатива, чем с призраками. Те давно уже надоели до рвотного рефлекса, а здесь что-то новенькое.
        Помимо неудобства передвижения имелась еще пара неприятных моментов: задание, ради которого Дарк отодвинул валун с люка и полез вниз, до сих пор не зачли; и все встреченные мобы выглядели одинаково, а уровни их колебались от пятого до седьмого.
        Это явно локация для тех, кто первые шаги в игре делают. Ему надо искать другое место.
        В принципе не зря зашел. Открыл новых мобов, под предсказуемым названием "выродки Кавиры". Каждый бонус от таких новостей добавляет в копилку навыков одну единичку, плюс на Познание немного капает.
        А это еще что? Ход закончился в небольшой камере, посреди которой стоял большой сундук.

        Внимание! Вы обнаружили древний тайник невысокого уровня. Бонус - 50 единиц прогресса к Наблюдательности, 10 единиц прогресса к Везению.

        Ну да, это же игра, за ратные подвиги награда полагается.
        Распахнув крышку, Дарк получил, наконец, долгожданный лог.

        Внимание! Задание "Тайна запертого люка" выполнено. Получено +100 единиц прогресса к навыку Везение.

        В сундуке обнаружился кошелек с семнадцатью серебряными монетами и отличное зелье неуязвимости. Использовать его можно с седьмого уровня, то есть, для Дарка подходит прямо сейчас, а не в отдаленном будущем. После употребления персонаж получает абсолютную защиту: ни урон ему не нанести, ни дебаф повесить, ничем навредить нельзя. И это состояние длится двенадцать секунд.
        Ладно, задание сделано, смысла обыскивать каждый закоулок Дарк не видел. Ну найдет еще несколько выродков, и что ему с того? Да ничего, только время потеряет.
        Пора двигаться дальше.

        Глава 46
        Обманутые глаза

        Характеристики: 42 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 5

        Дубрава закончилась. Лог оповестил об открытии новой локации под ничего не говорящим названием - Скудный склон. Присев в тенечке на опушке, Дарк начал изучать открывшуюся картину. Дальше и правда тянется пологий спуск, заканчивающийся сильно вытянутым озером. Дальние края его не просматриваются, но противоположный берег виден во всей красе. Там, за водой, поднимается высоченный отвесный скальный обрыв. Похоже, это продолжение того самого, с которого поначалу пришлось не раз полетать без парашюта.
        Мобов ни одного не видно, если не считать прошмыгнувшего в траве кролика.
        Так и не заметив ничего подозрительного или примечательного, Дарк спустился к воде. Отсюда сумел разглядеть скрытые доселе края озера, на дальнем из них увидел какие-то развалины. Не город, но и не дом рядовой. Что-то вроде замка небольшого, может дворец, или храм. Всякая нечисть такие места любит, следовательно, там повыше шанс найти нужных мобов.
        Или хотя бы новых.
        Дарк направился вдоль берега к примеченному перспективному месту. На ходу проверил описание "дежурной стрелы". Нормально, зарядку магией она продержит еще одиннадцать минут. До руин он поспеет раньше, если не станет медлить. Но не мешает еще одну зарядить, мало ли что его там поджидает. Озеро выглядит подозрительно мрачным и абсолютно мертвым. В чистейшей воде каждый камешек можно разглядеть, но ничего больше. Водорослей нет совершенно, даже зеленый налет на валунах отсутствует. Рыбу тоже не видать. За всё время ни одного круга на глади не заметил, а ведь в столь безветренный день даже резвящийся малёк не останется незамеченным.
        Похоже, озеро абсолютно безжизненно. Либо наоборот, в нём обитает что-то необычное, не показывающееся на глаза и не терпящее возле себя других существ.
        Дарк вышел к долинке чахлого ручейка, впадающего в озеро. Напился из него и начал подниматься на склон, за которым на последнем отрезке пути укрылись развалины. До них отсюда метров двести-триста, сможет хорошенько разглядеть.
        С дистанцией он не ошибся. Сверху и правда открылись недоступные прежде подробности. Действительно очень похоже на храм причудливой конструкции. Будто причудливо скрученная раковина моллюска. В земной архитектуре аналогов Дарк не припомнил. Главное здание размерами сравнимо с футбольным стадионом, но это только часть комплекса. В него входят еще и примыкающие десятки сооружений куда более скромных габаритов, между ними разветвляются причудливым лабиринтом многочисленные мощеные дороги. Стен нет, но по периметру протянулись три идеальные кольца, выложенные из огромных сильно вытянутых камней, поставленных столбами. Между ними прорыты две узкие траншеи заполненные ненормально-черной водой.
        Но красоты древнего зодчества Дарк оценил лишь краем глаза. Всё его внимание устремилось чуть в сторону, к берегу озера. Там, возле перекошенного причала он заметил то, что заставило сердце забиться впятеро быстрее обычного, а челюсть отвиснуть до земли.
        Ну и, как говорится, - слюни пустил.
        Там, на мелководье, стоял человек. Наверное, искупаться захотел, но не решался сходу забираться с головой в холодное озеро.
        Не просто абстрактный человек, а девушка. Даже с такого расстояния ошибиться в половой принадлежности невозможно. Как и в том, что это именно молодая особа, а не барышня в возрасте, или вообще старуха. Юная прелестница с чертовски привлекательной фигурой. Приятно-широкие бедра плавно перетекают в излом тонкой талии, в меру объемные ягодицы частично прикрыты спускающейся чуть ниже копчика роскошной гривой черных волос, руки согнуты в локтях и расставлены в стороны, будто обворожительная незнакомка готовится нырнуть.
        Двадцать седьмой день пошел с того момента, как Дарк перестал пользоваться гостеприимством Кима. До этого, можно сказать, не жил, а влачил кошмарное существование. После, конечно, тоже не всегда радовался, разное случалось.
        Но, чёрт побери, двадцать семь дней без нормального общения. Никого не видел. Вообще никого. Древнее Зло - не в счет. Да, это какой-никакой, но собеседник, однако, он всего лишь искин, Пятница для Робинзона из него - не очень.
        И Дарк не аскет, чурающийся радостей жизни. Кое-чего ему не хватало особенно остро. В плане общения.
        Прямо говоря, все эти двадцать семь дней он был напрочь лишен в том числе и женского общества. Даже на картинках барышень не видел.
        И тут, внезапно, такое зрелище... неожиданное.
        Врасплох застало.
        Дарка перемкнуло конкретно. Сам не заметил, как ноги понесли тело вперед. Очнулся уже на полпути, но останавливаться не стал - даже ускорился. В голову робко постучала единственная мысль, порожденная мозгом, а не иным органом.
        Откуда здесь могла взяться девушка?
        Но накатившая волна радости от зримого проявления того факта, что он больше не одинок, заглушила шепот разума. Перейдя на бег, Дарк остановился только на урезе воды, в десятке шагов от прелестной незнакомки. И тут до него начало доходить, что не настолько уж она и прелестна. С этого расстояния он, наконец, заметил мелочи, которые прежде не получалось различать. Секунда-другая, и наваждение должно рассеяться, он бы сам осознал всю глубину своего заблуждения.
        Но не успел, - девушка обернулась.
        Обернулась ненормально резким движением, с нечеловеческой грацией извернувшись в бедрах. На Дарка уставился скуластый череп, неравномерно облепленный омерзительной слизью. По этому кошмарному лицу там и сям спускались неряшливые пряди длинных волос, частично прикрывая столь же неприглядное тело.
        Прекрасное сзади (если любоваться издали), спереди оно смотрелось несколько хуже. Ни намека на грудь, а под полупрозрачной склизкой кожей хорошо просматривается переплетение темно-зеленых кровеносных сосудов, обволакивающих такого же цвета внутренности.
        Всякие намеки на половое возбуждение Дарка покинули. Возможно - навсегда.
        Ну да, после такого сюрприза можно запросто остаться импотентом.
        Но не так-то просто переключаться на нормальное мышление. Дарк замешкался, а неведомая тварь резко взмахнула обеими руками, растопырив при этом пальцы таким образом, что стали заметны перепонки между ними. Воздух потемнел от миллиардов водяных капель, возникших из ниоткуда.
        И все они полетели в Дарка.
        Он заорал, невольно попятившись. Ощущение такое, будто кипятком облили. Больно до такой степени, что лог урона и полученных дебафов мимо сознания проскочил.
        Не успел перестать кричать, как новый удар болезненной магии заставил заорать еще сильнее.
        Будь Дарк обычным игроком, тут бы и остался, с места не сойдя. Но он ко многому привычен, в том числе и к негативным ощущениям. Продолжая кричать, сумел не просто попятиться, а побежать спиной вперед. Через несколько шагов обернулся, метнулся в сторону, пропуская очередной магический удар, после чего помчался дальше. И всё это вслепую - зрение отключилось в первое мгновение схватки. Видимо игра сочла, что его глаза заработали серьезный ожог.
        Боль начала нехотя отступать, зрение тоже пошло на поправку. Но Дарк не останавливался, он продолжал бежать, моля игровых богов не подкладывать ему под ноги камни и прочие препятствия. Если споткнется, опять схлопочет порцию кипятка, ведь нет сомнений, что тварь преследует по пятам.
        Глаза почти пришли в норму, и именно в этот миг худшие опасения сбылись, - Дарк упал. На приличной скорости упал, прокатившись несколько шагов. Удар о землю еще лучше повлиял на зрение, останавливаясь, разглядел, что не ошибся в своем предположении. Моб не отстал, преследует, шлепая по траве непомерно-огромными ступнями. Чуть ли не ласты у него, как только бегать умудряется с такими неудобными конечностями.
        Вскочив, Дарк выхватил из малого отделения колчана обе заряженные светом стрелы, взял в каждую руку по одной, вновь заорав, кинулся на тормозящего моба. А тот уже взмахивал руками, посылая новую волну нестерпимой боли.
        Под которую Дарк поднырнул, в последний миг уйдя в перекат. Пересчитал спиной и боком выпирающие из дерна камни, вскочил перед склизким упырем, вонзил одну стрелу в рыбий глаз, вторую в грудь, где в густом переплетении зеленых вен и артерий билось черное сердце.
        Перед глазами вспыхнуло, моб, растерянно булькая, попятился на подгибающихся ногах. А Дарк, позабыв про магические ухищрения, выхватил тяжелый топор, обхватил древко обеими ладонями, замахнулся посильнее и врезал твари по башке.

        Внимание! Личная победа! Водная ральдинша убита! Обычный моб. Уровень - 11. Уровень ощущений локации - 40%. Уровень ощущения личный - 90%. Внимание - водный моб! Двойной опыт! Штраф за убийство вне родной стихии - 50% от бонуса. Получено 415 единиц прогресса. Внимание - водный моб! Двойной свободный опыт! Штраф за убийство вне родной стихии - 50% от бонуса. Получено свободных очков прогресса навыков - 83.
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Атлетизм, Тяжелое оружие, Физическая атака, Акробатика, Скорость, Терпение, Везение, Магическая меткость, Защита от магии урона, Защита от магии ослабления.
        Распределение очков прогресса.
        Атлетизм - 24
        Тяжелое оружие - 46
        Физическая атака - 37
        Акробатика - 44
        Скорость - 99
        Терпение - 17
        Везение - 4
        Магическая меткость - 121
        Защита от магии урона - 17
        Защита от магии ослабления - 6
        Внимание! Вы открыли новое существо: водную ральдиншу. Обычные моб. Уровень: 11. Базовый опыт: 110. Внимание! Водный моб! Базовый опыт х2! Очки жизни: 720. Очки маны: 990. Очки бодрости: 670. Агрессивность: агрессивен, социально-агрессивен. Магические умения: урон от стихии воды, ослепление, паника, снижение ловкости. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: невысокая. Общая информация: крупное создание, порождение темных времен. Способно затуманить разум тем игрокам, у которых похоть сильнее наблюдательности, приманив их привлекательным видом. Но стоит водной ральдинше развернуться лицом, как вы оказываетесь перед одним из самых отвратительных созданий Экса. Обитает на подступах к локации Храм Черной Крови, часто посещает храм, потому что нуждается в нефти, которой осталось немало в его кольцевых траншеях. Атакует всё, что заметит, потому в окрестностях Храма Черной Крови трудно встретить другое живое существо.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал водную ральдиншу! Вы получаете 250 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Семьсот двадцать хит-поинтов? Да тут всё серьезно, придется завязывать с экономией маны. Стрелы надо заряжать, как следует.
        Дарк пытался вчитаться в стандартный лог только для того, чтобы заглушить боль. Она пусть и перестала терзать каждый нерв, но ощущалась всё еще сильно. Буквы расплывались перед слезящимися глазами, и он не сразу понял, что на краю поля зрения наблюдается подозрительное движение.
        Обернувшись, поморгал, пытаясь разглядеть подробности. И увидел, наконец, что на него со стороны озера набегают сразу три уродливые твари.
        Передние две уже взмахивали руками, чтобы накрыть Дарка волнами кипятка.

        Глава 47
        Тяжелые мысли

        Характеристики: 42 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 5

        Древнее Зло, непонятным образом воплотившись в своем излюбленном местечке между стеллажами, пробурчал:
        - Раньше ты до заката работал, или занимался массовыми убийствами, а сейчас сиднем сидишь. Кто за тебя будет Эртию открывать? Уж точно не я. Не дело Древнему Злу таким заниматься. Что же такое приключилось, что ты голову повесил? Кто тебя обидел, несчастный смертный?
        - Да никто. Просто меня всё достало, - устало ответил Дарк. - Абсолютно всё.
        - Ну прям уж всё? Когда так заявляют, надо это всё разделить на кусочки и каждый осмотреть с тщательностью великой. В одном из них и окажется загвоздка.
        - Я почти месяц ни с кем не общался. Похоже, Робинзон из меня такой же, как из тебя Пятница. То есть, никакой...
        - Я тебе не Пятница, я Зло Древнее. Гордись, что у тебя есть я. Общайся, смертный, я тебе это разрешаю.
        - Извини, Зло, ты всем хорош, но ты не человек, ты всего лишь фрагмент программного кода.
        - Но ведь это не мешает общению.
        - Да, не мешает. Но тебе кое-чего не хватает. И это никак не исправить.
        - Ты так и не сказал, кто тебя сегодня обидел. А ведь обида крупная, по всему заметно.
        - Да так... мобы завалили.
        - Такое здесь случается. И почему ты так надулся? Разве для тебя это в новинку?
        - Новых мобов встретил. Издали обманулся, они со спины на женщин похожи. Прекрасных обнаженных женщин.
        - Хе-хе, дальше можешь не рассказывать. Заиграла кровь удалая, помчался знакомиться с прекрасной незнакомкой. Вот так это было? А она, внезапно, оказалась не такой уж прекрасной. Эх, видел бы ты первый вариант ральдинш. Точная копия одной из топовых фотомоделей. Эротических разумеется и только сзади. Одна, правда, спереди тоже ничего смотрелась. Ее как НПС готовили, для целой группы квестов. Пришлось даже маленько ухудшить картинку, из-за повышенной строгости требований к общедоступному контенту. Да и разработчики слишком отвлекались от разработки. Но и в урезанном виде ральдинши очень даже ничего смотрятся. Если издали и со спины. Но поближе подойдя, поймешь, что обмишурился.
        - Я поздновато это понял...
        - В другой раз не обманешься. Опыт тебе будет. Получается, ты из-за такой ерунды расстроился?
        - Нет, не из-за нее. Я расстроился из-за математики.
        - Совсем ты меня запутал, ненормальный смертный. При чём тут математика? Чем она-то тебя достать умудрилась?
        - Я тут кое-что посчитал. Если действовать по старому плану развития, мне придется качать уже не три умения, а шесть. Ведь ответвления считаются отдельно. Если умение качать с самого нуля, чтобы поднять его до десятого, понадобится пятьсот пятьдесят ядер. Чтобы поднять от десятого до двадцатого, потребуется уже тысяча пятьсот пятьдесят. Это всего лишь на одно умение. А ведь у меня их шесть. И чем дальше, тем серьезнее становятся мобы. Чтобы добить три умения до десятки, я почти неделю под землей прожил, мне эти призраки уже в кошмарах снятся. А дальше только веселее пойдет, ведь придется валить тех же ральдинш, а они не подарок. Всё сложнее и сложнее, с каждым шагом. Это неделей в руднике уже не обойтись, это не один месяц уйдет, чтобы поднять все шесть умений до двадцатки. А я уже завывать начинаю. От одиночества завывать, если ты не понял. Меня это доставать начинает. Мобы-руда-мобы, мобы-ремесло-мобы. И так каждый день. Я ведь человек, а не машина, я так не могу.
        - Я тебя понял. Ну так не качай умения, если не хочешь терять на них время. Посвяти все силы только набору уровней.
        - Угу, а без тебя я не догадался об этом подумать. Зло, эти умения, возможно, единственный костыль, который способен вытащить моего загробленного персонажа из этой дыры. Если верить форуму, встретить свиток нужного мне телепорта само по себе - не самая простая задача. А с требованиями меньше пятидесятого уровня они попадаются приблизительно так же часто, как цветущие яблони в Антарктиде. Реально у меня есть неплохие шансы найти свиток для уровня от семидесяти, или если сильно повезет, чуть ниже. Я сейчас подсчитал: учёл распределение уровней по навыкам, свободный опыт и очки навыков, которые берегу. Если всё распределю так, чтобы получить максимальную итоговую цифру, мой уровень даже до тридцатки не доберется. И ведь это только самое начало, самый легкий кач. Ты понимаешь, к чему я?
        - К тому, что ты целый месяц проваландался, но так и не набрал тридцатый уровень.
        - Вот-вот. Какой-то Билик легко взял полтинник меньше чем за месяц, а у меня вот даже на никому не известных локациях результаты гораздо хуже.
        - Спишь много. Болтаешь много. Даже для смертного ты слишком ленив, тебя спокойно какие-то Билики обгоняют. Что с тебя взять, несчастный ты раб света. Да ты радоваться должен.
        - Чему?
        - Так ведь любой игрок всё что угодно отдаст, чтобы оказаться в твоем положении. Разве это не повод для радости?
        - Вообще-то в моем положении не только одни плюсы. Минусов тоже хватает.
        - Например?
        - Ну, например, у меня нет доступа к лучшему снаряжению; я качаюсь соло, а не в команде; выгодные квесты получать не у кого; забрасывать деньги из реала тоже невозможно. Получается, у меня обрезаны все накатанные игроками способы быстрого развития. Думал, что с прокачанными умениями получится ускорить это дело, но теперь, получается, застрял еще и с ними. Мне надо убить около пятнадцати тысяч мобов с уровнями от одиннадцатого до двадцатого. Причем двадцатых понадобится почти два раза больше, чем одиннадцатых. Допустим, на одного будет затрачиваться одна минута. Но ведь я не знаю ни одну локацию, где такие мобы ходят толпами. Значит, часть времени придется потратить на перемещение по местности; часть на восстановление бодрости, жизни и маны; часть на ремонт оружия и доспехов, потому что они у меня никуда не годятся, слишком быстро ломаются. Полеты на восстановление тоже надо учитывать, без них вряд ли обойдется. Плюс надо спать и есть, плюс заниматься ремеслом, ведь без него я останусь голым и с пустыми руками. Получается, это время можно смело умножать на десять, и это при самом оптимистичном
раскладе. Пятнадцать тысяч минут умножаем на десять, делим на двадцать четыре и получаем сто четыре. Итого, получается, что развитие всех умений до двадцатого уровня у меня займет три с половиной месяца. И ведь это еще не всё, потом мне надо будет поднять основной уровень и найти этот чертов свиток. Всегда считал, что с нервами у меня полный порядок, но, оказывается, переоценивал себя...
        - Как много слов, - насмешливо заявил Древнее Зло. - Некоторые по делу сказаны, некоторые непонятно зачем, а некоторые противоречат очевидным фактам. Для умных созданий очевидных, а ты к ним не относишься. Что с тебя взять, несчастное смертное создание...
        - Каким таким фактам?
        - Неужели самому непонятно? Вот, к примеру, ты сказал, что не знаешь локацию, где нужные тебе мобы ходят толпами. Однако, это ни разу не правда. Врешь ты всё.
        - Ты о чём?
        - О городских руинах. Врун презренный, ты ведь знаешь, что там полным-полно нужных тебе мобов.
        - И какой мне от них толк? Стоит одного тронуть, сразу сползается тысяча. И еще там с девятнадцатыми и двадцатыми всё плохо, их слишком мало. После них начинаются маги всякие, но они уже от тридцати до сорока по уровню, резкий разрыв получается. Даже если я привяжусь под стенами и стану валить их по нескольку штук, пока не появится толпа, это займет очень много времени и не закроет вопрос по всем уровням ядер. Чтобы набить до двадцатого, мне придется несколько раз полностью зачистить город, а это нереально.
        - И какое мне дело до твоих слезных стенаний? Я просто указал, что в твоем монологе мудрые сущности сразу замечают слабые места.
        - Ну давай, скажи еще раз, что я глупый смертный.
        - Приятно слышать, что ты это признал. Уважаю разумную самокритичность. Но ты не безнадежен, ты просто сильно взвинчен, а это сказывается на сообразительности. В таком состоянии повышается вероятность рождения ошибочных суждений.
        - Мне пообщаться с кем-то надо. За всё время лишь раз такое было. Да и то как-то не так... не очень... Но лучше так, чем никак.
        - Ты о том случае, когда кто-то откровенно незаконным способом использовал технический доступ ко мне и провел с тобой некий разговор?
        - Да. Хотелось бы пообщаться с ним еще раз. Но как?..
        - У тебя нет способа вызвать этого неизвестного. Следовательно, поговорить ты сможешь только если он этого захочет, и если у него сохранилась возможность доступа ко мне.
        - Что ты сейчас сказал?! - вскинулся Дарк.
        - Ну что тебе опять непонятно? Ты его вызвать не можешь. Он сам только может на тебя выйти, через меня. Если захочет.
        - Кажется я знаю, как сделать так, чтобы он захотел.
        - Вот сейчас и мне стало интересно, как персонаж, застрявший в Эртии, может заставить заговорить собеседника, даже не зная его ник. Продолжай.
        - Вот смотри, у меня работает чат общих оповещений. Туда сбрасываются системные сообщения обо всяких игровых событиях. В основном о рекордных достижениях разных игроков. Вот например... Блин! Да что это за чёрт такой! Он везде! Как специально лезет!
        - Я совсем престал тебя понимать, - заявил Древнее Зло, растерянно заморгав.
        - Да это я отвлекся. Хотел для примера тебе такое сообщение показать, а там опять этот...
        - Кто этот?
        - Да вот, слушай, читаю: "Внимание! Только что игрок Дмитрий-Билик впервые в истории Экса самостоятельно пересек Льды Гателфильда и выполнил считавшееся не решаемым условие квеста Последнего Послушника Имризиса. Великое свершение, достойное внесение в историю. Это третье по счету свершение игрока Дмитрий-Билик. Он получает право прибавить к своему имени звезду героя с любой надписью, какую сочтет достойной. Игрок Дмитрий-Билик выбирает надпись "Я всего лишь ваш бог". Поздравляем героя! Совершайте великие подвиги, и награда не заставит себя долго ждать". Ты понял, Зло?
        - Я ведь только что уведомил тебя, что у меня возникли трудности с взаимопониманием. Ты скачешь с одной темы на другую, ни один вопрос не закрывая логической концовкой. У тебя в голове столько мусора намешано, что ты сам в нём запутался.
        - Да я к тому, что опять засветился тот игрок, который пятьдесят уровней быстрее, чем за месяц набрал.
        - Это я понял. Но зачем тебе понадобилось его достижение цитировать? Это для тебя так важно?
        - Да нет, совсем не важно. Просто хотел для примера первое попавшееся достижение тебе прочитать, а там опять он. Случайно получилось. Или совпадение, или он действительно везде успевает засветиться.
        - Хорошо, я понял, что это совпадение. Но зачем вообще надо было зачитывать мне текст его достижения? Мне и твои не слишком интересны, а уж чужие тем более.
        - Я так понимаю, записи в красном чате видят все игроки. Даже мне их показывают, а я неизвестно где застрял, без чатов и без связи. Меня как будто не существует. Но всё равно я могу их читать. Тот человек, который со мной говорил, он советовал вести себя поскромнее. И наверное, думает, что я так и делаю. Не рвусь набирать уровни побыстрее и не прокачиваю трудные навыки за счет возможностей неизвестных локаций.
        - Ты так и делаешь, - заметил Древнее Зло.
        - Да, ты прав. Но предположим, что я начну делать такие вещи, за которые полагается попадание в красный чат. Мой ник там вряд ли пропустят, я ведь в Эксе почти знаменитость, меня уже месяц повсюду ищут. То есть, этот человек узнает, что я не сижу, как мышка в норке, что я устраиваю такие фокусы, которые по всей игре прославлять принято. Одно сообщение, второе, третье, десятое... Ему придется со мной поговорить. Нормально поговорить. На этот раз я знаю, какие вопросы задавать.
        - Ты Алхимию качал? - неожиданно спросил Древнее Зло.
        - Нет. Только Познание в ней поднялось сильно, а на остальное я чуток свободного опыта пустил, чтобы до двойки характеристику поднять.
        - Зря не качал. Тебе без Алхимии никак. Прокачай ее и попробуй синтезировать зелье лечение мании величия. Ты остро в нём нуждаешься.
        - Оказывается, у тебя есть чувство юмора.
        - У Древнего Зла всё есть.
        - Это ты к тому, что засветиться в красном чате не так-то просто?
        - Не то слово. Несчастное создание, да чтобы о тебе объявили по всему Эксу, придется совершить то, что никто до тебя не совершал.
        Дарк указал пальцем на окно:
        - Тут в любом направлении неисхоженная территория. Тут шаг нельзя сделать, чтобы не совершить то, что еще никто не совершал.
        - В этом ты прав. Однако, система обращает внимание только на самые серьезные деяния. Твои деяния, презренный смертный, к таковым не относятся. Потребуется настоящий подвиг, а не хешелям крылышки обстригать. Завали один на один лича, который победил хитинового элитника, вот за такое может и прославишься.
        - Да он по мне больше шести тысяч врезал.
        - Ты что, опять седалищем слушаешь мудрые речи Древнего Зла? Я для кого говорил, что мелочные деяния не котируются? Не рассчитывай, что сможешь легко прославиться. Это трудная задача. А для тебя и вовсе невозможная. Игроки, которые свершают такие деяния, используют накопленный игровой опыт. У тебя его нет и быть не может.
        - Но этот, из лога с примером, тоже без опыта. Он приблизительно на месяц больше меня играет, это небольшая разница.
        - До чего же ты смешной и наивный. Персонаж может и создан недавно, но ведь за персонажем стоит биологическое создание под названием человек. И этот человек мог играть с самого релиза, пока не собрал коллекцию возможностей, которые возможно реализовать лишь на низких уровнях. Или даже получил инсайдерскую информацию. В Эксе большие деньги крутятся, тут всякое случается. Если кто-то со старта выказывает прекрасные результаты, это, скорее всего, кто-то очень опытный. Просто устроил себе новую игровую жизнь. Второй старт. Это как родиться еще раз, но со знаниями взрослого человека. Тебе с такими продуманными хитрецами не сравниться.
        - Но у меня тут огромная территория с кучей разных бонусов. И только у меня к ней доступ. У них нет таких возможностей.
        - И толку тебе от бонусов? Тебе большинство из них не поднять. Неопытен, нет доступа к рынку, а в самодельных медных обносках много не навоюешь.
        - Мне надо с кем-то пообщаться... - гнул свое Дарк.
        - Тогда тебе и правда проще будет прокачать Алхимию.
        - Опять посмеяться хочешь?
        - Смертный, шутка, сказанная дважды, перестает быть шуткой. Подними повыше навык Трансмутация, сможешь создавать кристаллы связи. Найдешь выход на адекватных игроков, объяснишь, что тебя похитили и заперли в виртуальности. Те выйдут на правоохранительные органы, и тебя отсюда быстро вытащат.
        - Сомневаюсь...
        - Ты о том, что слишком много времени провел в игре? Под врачебным контролем как-нибудь с откатом справятся, не переживай за это.
        - Я не за это переживаю. Понимаешь, я даже имя свое вспомнить не могу, мне серьезный блок на эту информацию поставили. Как ни пытался обойти, не вспоминается. Но, допустим, ладно, как-нибудь свяжусь с игроками и докажу, что я не идиот. И смогу объяснить, кто я такой. Полиция поймет. Да только я подставлюсь этим по полной. Меня ведь ищут. Полиция ищет.
        - Ты преступник?
        - Не сказал бы.
        - Тогда почему она тебя ищет?
        - Так получилось. Сложные жизненные обстоятельства.
        - Ты не можешь доказать свою невиновность?
        - Да там всё сложно... Я тогда студентом был, только со школы. Новые товарищи по учебе завелись, то да сё. Разок сходил с ними на митинг протеста. Обычный мирный митинг, митинговали, потому что иначе нельзя, а не от нечего делать. Но какие-то уроды начали кидать всякий хлам в полицейских, которых в оцепление нагнали. Те ответили, начался разгон. Я вытащил одного парня, тот газа хапнул и сильно поплыл, у него острая реакция на эту химию. Меня после такого заметили, свой человек стал в кругах друзей того парня. Скорее - единомышленников. Обычные ребята, только слишком много дури в голове, девать ее некуда. У меня тогда с деньгами было плохо, а они к себе пригласили, у них вроде коммуны. Там и крыша над головой есть, и покормят всегда. И вот сижу я в один прекрасный день на лекции, а мне сообщение приходит, что под облаву наша берлога попала. И что там в одной из комнатушек наш самый главный чудик устроил лабораторию, в которой бомбы мастерил. Он ботаник племенной, думаю, просто заигрался, из интереса этим занялся. А может и не занимался толком, а набрал разной хрени по помойкам и начал трещать по
всем соцсетям о том, какой он охренительный террорист. Только полиция такие шутки не понимает. Даже не полиция, а кое-кто похуже. В моей стране есть отдельная структура, которая занимается всем, что попахивает террором. Очень серьезная структура. А бомбы, Зло, не попахивают террором, бомбы им конкретно воняют. А я как раз за день до облавы этому ботанику пару каких-то тяжелых ящиков занести помогал. Не знаю, что в тех ящиках, но похоже на что-то техническое. Я имею ввиду не бытовую технику. Отпечатки пальцев на ящиках остались, плюс свидетели видели, как таскал, плюс жил там не один день. Полный набор, за такое принимают сразу и закрывают надолго. В общем, пришлось мне в подполье уходить.
        - Так объясни им, что ты ни при чём.
        - Тут уже не я наивный, а ты, Зло. У нас страна, в принципе, неплохая. Но есть недостатки, и немало. Например, наш суд выносит оправдательные приговоры очень редко. Почти никогда. Если выписали ордер на арест, скорее всего, дело дойдет до суда. А суд... ну ты понял. Да и с этой Алхимией я тоже потеряю кучу времени, с неизвестным результатом. У меня и правда сейчас мусор в голове. Я не знаю, за что хвататься, что делать дальше.
        - Ты говорил, что тебя вывезли в другую страну. Ведь в ней другая полиция, другие спецслужбы, ты им неинтересен.
        - Насколько я разбираюсь в местной политике, как только узнают, что у них лежит тело парня, которого ищут за такие дела, всё решится быстро. В лучшем случае я окажусь на родине с мешком на голове. В таком виде и сдадут тем, кто меня ищут. В худшем расстреляют прямо здесь, как злостного изготовителя взрывных устройств для террористов.
        - Ты всего лишь потрогал пару ящиков. Ты не изготавливал бомбы.
        - Да тут без разницы уже, изготавливал или нет. Что ты сейчас опять сказал?! Зло, да ты, блин, чертов гений!
        - Это не подлежит сомнению. Однако, я тебя опять не понимаю.
        - А тебе необязательно понимать. Кажется, до меня начало доходить, как попасть в красный чат. И это гораздо проще, чем ты думаешь.

        Глава 48
        Будни начинающего террориста

        Характеристики: 45 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 7

        Первоначально Экс создавался по принципу "чем сложнее, тем лучше". Неисчислимое множество игровых возможностей, как реализованных в других проектах, так и доселе неизвестных. Замахнулись воистину на виртуальную вселенную, познать которую полностью в одиночку невозможно.
        Впоследствии "осетра урезали". Но даже в усеченном виде Экс сохранил многое из первоначального замысла. В том числе сложность и многообразие, за что его нередко поругивали, упрекая в излишней запутанности.
        К примеру, несмотря на специализацию "меч и магия", в игре реализовано несколько сугубо технических направлений. Допустим, алхимикам доступно создание взрывчатых материалов. Или вернее - бомб. Применять их может любой игрок, пусть даже нулевой, вот только качаться с их помощью крайне проблематично.
        Начать с того, что бомбы стоят слишком дорого. Цена у них запредельная главным образом за счет основного ингредиента. Тот хоть и является сырьем низового уровня, но встречался нечасто, и респ у него заметно медленнее, чем у банальной меди. То есть, добыв его из проявления, придется ждать от трех суток и больше, пока откроется возможность заново попробовать постучать киркой.
        Вот и получается, что за одну бомбу придется отвалить приблизительно столько же, сколько за среднего качества оружие для пятидесятого уровня. Но, допустим, мечом ты сможешь нанести разным противникам пару миллионов единиц урона, прежде чем возникнет нужда в ремонте. А вот бомбой только разок навредишь одному-двум мобам.
        К тому же, не факт, что навредишь. Эффективных взрывателей в Эксе не существует, бомбы подрываются по старинке, при помощи примитивных фитилей. Пока такой зажжешь, пока бросишь в цель, пока он догорит... Много чего успеет случиться, что приведет к напрасной трате дорогостоящего предмета.
        Однако, высокая цена на бомбы обусловлена не только редкостью расходуемых на из производство компонентов. На эти штуковины существует высокий спрос, который приводит к дальнейшему удорожанию.
        Но кому нужен предмет, от которого почти нет пользы? Если говорить об одиночном игроке, то да - никому. Однако, игра многопользовательская. Основной потребитель, это объединения игроков - кланы и союзы кланов. В ходе боевых действий нередко случаются ситуации, при которых требуется захватить вражескую цитадель. Учитывая то, что крупные объекты в игре можно частично защищать от разрушительной магии, приходится прибегать к взрывчатке. Если двести игроков сложат в одном месте под стеной по одной приличной бомбе, велик шанс, что при подрыве получится знатный проем. Не надо возиться с подкопами минными, бурением шпуров и прочими техническими усложнениями, в таких ситуациях Экс значительно упрощает задачу.
        Второстепенным потребителем иногда выступают группы игроков, выступающие на битву с сильнейшими монстрами. Удачные подрывы грамотно подобранных бомб в начале схватки могут отнять немало хит-поинтов у чудовища, добавив ему еще и набор неприятных дебафов. Если добить обычным оружием, обойдется без штрафа на опыт и трофеи, который автоматически накладывается на убийства при помощи взрывчатки.
        Но львиную долю потребляют именно кланы. Эти игровые объединения обеими руками держатся за источники основного ингредиента, без которого самую слабую бомбу смастерить не получится. Рудники с его проявлениями находятся под жесточайшим контролем, налево сырье оттуда практически не уходит. Ну а то, что всё-таки какими-то путями проскальзывает между пальцев, оказывается на рынке, где за него ломят баснословную цену.
        И называется это важнейшее сырье - селитра.
        Только после затяжного разговора с Древним Злом Дарк осознал, что рудник ценен не медью и хрусталем, и даже не изредка встречающимися аметистами. Невзрачно-белесые натеки селитры превращают шахту в ценнейший объект промышленной недвижимости, за который любой клан настежь распахнет двери своей сокровищницы.
        В процессе без малого недельной войны с призраками Дарк немало селитры припас. Сам тогда не знал, зачем она ему нужна, просто качал завязанные на это дело навыки. Но когда у него начал смутно оформляться план, подразумевающий использование бомб, пришлось еще пару дней уделить добыче. Заодно и светящихся обитателей нижнего яруса рудника погонял, ведь эктоплазма, которая из них выпадает - один из ингредиентов к целому классу взрывчатки. Об этом узнал из комментариев на форуме.
        Но подземным работам в эти пару дней времени уделял немного. В основном занимался тем, что засел качать Алхимию. У него скопилось огромное количество сырья для этого занятия. Ведь Дарк никогда не брезговал тем, что выпадало из самых ничтожных мобов, всё до крошки стаскивал в башню. В том числе не забыл и про то, что собирал в самом начале своей робинзонады, распихивая по многочисленным тайникам.
        Ремесло в Эксе, как и многое другое, устроено сложно. Существуют три варианта создания предмета: или ты в процессе работы мысленно представляешь, что именно хочешь получить; или ты мысленно представляешь предмет, который когда-либо уже создавал (хотя бы однажды); или у тебя припасен пергамент с готовым рецептом с полным набором указанных в нём компонентов. Шанс удачного создания максимален в последнем случае, и в нём же получается вещь с заданными рецептом основными свойствами. Во втором случае шанс куда меньше, но если сработает, результат тоже окажется без сюрпризов.
        Самый проблемный - первый случай. И шанс минимален, и получится может не совсем то, что планировалось.
        Или даже совсем не то.
        Рецептов бомб у Дарка не было. Зато имелась прорва селитры - основного компонента игровых разновидностей взрывчаток. По форуму собрал всю доступную информацию по требуемой тематике. Из нее узнал, что далее по популярности следуют древесный уголь и сера. С первым проблем нет, его может выжигать любой нулевка, а вот с серой пришлось повозиться. К счастью, сумел подобрать комбинацию ингредиентов, которая помогала выделить ее из шлака, остающегося после плавки медной руды.
        Только тогда стало понятно, почему эти отходы производства обозначались в информации, как алхимическое сырье.
        Происходи всё в реальности, селитры, угля и серы вполне достаточно для создания черного пороха. Взрывчатка из него, так себе, но хоть что-то. Однако, в Эксе такой номер не пройдет, потребуются дополнительные компоненты. Те, которые мелькали в информации по форуму, как правило, отсутствовали. Вроде как, в большинстве случаев можно подобрать заменители, но базы данных по ним, увы, тоже не было.
        Пришлось Дарку начинать эксперименты, смешивая всякую всячину во всевозможных вариациях. Когда надоедало возиться с селитрой, переключался на попытки крафта зелий. С ними куда проще, низкоуровневые самые разные получались из местного широкодоступного сырья. Знай только склянки подставлять успевай, но они изготовлены с запасом. При этом качалось несколько навыков, что поднимало Алхимию.
        Со взрывчаткой никак не ладилось, пока Дарк не слил в этот навык несколько тысяч свободных очков прогресса. Только когда Пиротехника поднялась до сорока, на фоне сплошных неудач случился первый успех.
        А дальше пошло-поехало, по накатанной, ведь теперь можно использовать более перспективный способ создания.
        И вот на исходе второго дня усиленной работы Дарк, наконец, приступил к первым опытам.

        Не слишком мощная бомба в грубом стеклянном корпусе. Начинена низкокачественной взрывчаткой и серебряной шрапнелью. Вызывает прямой физический урон, дополнительный урон по существам, уязвимым к серебру и различные случайные контузии, приводящие к негативным эффектам с разной длительностью. Урон: 0-11825 хит-поинтов. Радиус действия: 0-11 метров. Внимание! Опасный предмет, обращайтесь с ним бережно.
        Внимание! Один игрок может переносить только одну бомбу в инвентаре, в сумке, в рюкзаке или в руках. Один питомец может переносить лишь одну бомбу в сумке или в приспособленных для переноски конечностях. Одно ездовое животное может переносить лишь одну бомбу в сумке или в приспособленных для переноски конечностях. В одну повозку вмещается до пяти бомб, в зависимости от класса повозки.
        Внимание, взрывая противников до смерти, вы не получаете основной опыт и получаете только половину от свободного опыта. Также снижается шанс получения ценных трофеев.

        Разброс урона от нуля до без малого двенадцати тысяч единиц. Насколько Дарк понял, максимально цель схлопочет только если бомба разорвется непосредственно на ней, контактируя в этот момент с телом. Чем дальше от взрыва, тем слабее последствия. На удалении в одиннадцать метров можно отделаться слабеньким дебафом, не потеряв ни одного хит-поинта.
        Положив бомбу на землю, Дарк отсчитал от нее шагами в одну сторону пять метров, в другую семь, в третью десять, в четвертую тринадцать. На этих дистанциях он укладывал на землю еще по одной такой же бомбе.
        Затем поджег фитиль у центральной и отбежал шагов на тридцать.
        Грохнуло громко, взрыв получился по киношному красивый. Дарк, осмотрев его последствия, убедился, что помимо центральной бомбы подорвались еще три, несмотря на то, что их фитили не поджигали. Уцелела только та, которую положили за тринадцать метров.
        Конечно, рулетки для выставления точных дистанций у него нет, но даже так понятно, что в радиусе действия бомбы срабатывают все прочие бомбы. Хотя, надо это проверить на других типах устройств. Всего в ходе экспериментов Дарк научился создавать три разновидности.
        Если его предположения подтвердятся в полной мере, завтра он приступит к выполнению очередного этапа сложнейшего плана.
        И надо признать - этапу долгожданному.
        Но перед этим проведет еще один эксперимент. Попозже, перед сном.

***

        Незатейливый жезл начинающего мага. Магическое оружие. Класс: примитивный. Качественная ясеневая ветвь, обожженная в пламени горна и на совесть обработанная честной медью. Навершие украшено серебром и горным хрусталем. При создании жезла он впитал силу нескольких сияющих ядер души существ близкого к нему уровня. Можно использовать, как оружие для ближнего боя, для магических атак, для накладывания бафов и дебафов, лечения и высасывания жизни. Требуемый уровень: 7. Прочность: 13/13. Базовый физический урон: 8х(1 + физическая сила). Текущий физический урон: 8х(1 + физическая сила). Увеличение базового магического урона - 29%. Ориентировочная цена: вряд ли у вас кто-нибудь это купит, ведь в Эксе можно легко достать жезл куда лучшего качества, причем бесплатно. Если найдете простофилю, готового выложить за это убожество хотя бы одну серебряную монетку, ваше имя, возможно, впишут в книгу почета гильдии торговцев.

        Дарку пришлось потратить немалую часть скромных запасов горного хрусталя, чтобы создать первое свое магическое оружие. Выдающимися характеристиками оно не радовало, ну а чего еще можно ожидать от столь никчемного ремесленника, у которого, к тому же, нет качественного сырья и чертежей.
        Спасибо и на этом.
        Сидя в тридцати шагах от входа в штольню, Дарк неспешно заряжал стрелы магией света. Две приготовил по старинке, еще над двумя поработал не пустыми руками, а с жезлом, ну а третья пара получила свою дозу после того, как он надел на себя все имеющиеся в наличие предметы с бонусами на магическую силу.
        Много маны не тратил, ведь противники не отличаются высокими показателями здоровья.
        Что за противники такие? Что-что... нетрудно догадаться. Кто после заката выбирается из шахты на прогулку? Вон, заметную тропку между рельсами протоптали.
        Дарк ждал крыс. Знакомые и предсказуемые мобы, не отличающиеся высокими характеристиками. То, что и нужно для задуманного эксперимента.
        Главное - не увлекаться. Если соберет у входа стаю, придется опять лететь на воскрешение.
        Стыдно столь опытному робинзону от жалких крыс погибать.
        Хвостатые не подвели. Первая показалась, как только солнечные лучи перестали подсвечивать верхушку породного отвала. Дарка она не заметила, почти мимо пробежала. Неудивительно, ведь у него Скрытность до сто первого уровня задрана. Если не шевелиться, велики шансы, что даже моб высокого уровня пройдет в нескольких шагах и глазом не поведет.
        А уж такая мелочь - подавно.
        Помахав руками, Дарк привлек внимание хвостатой. А там подпустил чуть ближе и прикончил одним выстрелом.
        Свет - сила.
        Прикончив таким же образом еще пятерых, скользнул в сгущающийся сумрак, укрываясь за кучами раскиданной породы, добрался до пристройки, а там и до башни. Ни одна крыса при этом не увязалась.
        Закрывшись, поднялся на первый ярус, присел за стол, открыл логи боев, просмотрел в них урон. В первых двух случаях он оказался минимален, в третьем и четвертом приблизительно на двадцать пять процентов больше, в последних двух победах крысы схлопотали двойную дозу.
        Цифры слегка разнились, точное значение не вывести. В Эксе баланс устроен так, что у всякого урона есть верхняя и нижняя планка, между которыми он колеблется. Плюс один и тот же вид моба может оказаться разных уровней, или защитные параметры чуть плавают, всё это тоже приводит к разбросу значений.
        Но даже так понятно, что предположения Дарка подтвердились.
        Сейчас, на десятом уровне навыка, Световой Удар на одну единицу заряженной в оружие или стрелу маны отнимает у цели три хит-поинта. Но это базовое значение, расчет к нему не привязывается жестко, он от него только отталкивается. Если поднимать персонажу магическую силу, при тех же затратах энергии получается наносить куда больший урон.
        А если заряжать при помощи жезла, он увеличится еще, прибавив приблизительно на двадцать девять процентов от базового значения, как указано в описании.
        И что из этого следует? А то, что Дарк способен одной стрелой выбить из моба приблизительно четыре тысячи двести хит-поинтов, если станет использовать предметы с бонусами на силу магической атаки и жезл начинающего мага. Ведь в таком случае ему придется снимать значительную часть вещей с интеллектом, а родной маны у него всего лишь семьсот единиц. Умножаем на урон от умения, получаем две тысячи сто и удваиваем.
        Нехитрая математика.
        Если верить форуму, не у всякого моба пятидесятого уровня наберется четыре тысячи хит-поинтов. Ну ладно, учтем снижение урона при такой разнице. Всё равно получается колоссальная цифра. Дарк может не опасаться обычных противников, если те не выше сорокового.
        А то и пятидесятого.
        Вот только побеждать таких слишком часто не получится. Всё та же проблема остается, - мана регенерирует слишком медленно.
        Но даже один раз в сутки такого валить - уже приятно. Не говоря уже о том, что Экс вознаграждает игроков, раз за разом одерживающих победы над сильными противниками.
        Но и приглядывает за такими пряморукими умельцами в оба глаза.
        Скорее всего.

        Глава 49
        Храм Черной Крови

        Характеристики: 45 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 7

        Присев на колено, Дарк оглядел уже знакомую картину. Он находился в сотне метров от того места, где умер нехорошей смертью от кипящей магии здешних омерзительных подобий русалок. Лишь одну тогда завалить успел, вон, ее тушка, чуть скукожившаяся, разлеглась нетронутая, никто не позарился. Обобрать надо, но это не горит, сейчас главное - прикинуть, где остальные скрываются. Те самые, которые и отправили его на воскрешение.
        Напрягая зрение, начал изучать береговую полосу, предположив, что раз одна тварь там нашлась, могут и другие обнаружиться.
        Предположение оправдалось, Дарк заметил еще парочку, стоявшую на мелководье правее того самого причала, возле которого он впервые встретил обманчиво-прекрасную тварь. Эти расположились боком к его позиции, с такого ракурса они даже издали на обнаженных девушек не похожи, но сердце всё равно неприятно екнуло.
        Сжимая лук наизготовку, добрался до мертвой образины, собрал с неё трофеи. Ничего особенного, если не считать глаза ральдинши, сердца и крови, которую собрал в одну из предусмотрительно прихваченных колб. Это ингредиенты для алхимии, причем неизвестные прочим игрокам Экса. Жаль, что вчера не догадался сюда сходить, мог бы провести эксперименты, вдруг бы получилось новый вид бомб смастерить, или изобрести эликсир с полезными свойствами.
        Крадучись и часто замирая, подобрался шагов на тридцать к паре примеченных тварей. На их уровне с Наблюдательностью всё плохо, а вот у Дарка со Скрытностью, наоборот - замечательно. Если не совершать резкие движения, можно под носом у куда более серьезных мобов проскальзывать.
        Воткнул в землю перед собой пару стрел. Каждая заряжена с таким расчетом, чтобы при поражении цели выбить из нее около семисот пятидесяти хит-поинтов. При условии, конечно, невысокого уровня. Если у всех прочих ральдинш запас здоровья не сильно отличается от того, что был у первой твари, должно хватить. Меткость и Дальнобойное оружие у Дарка прокачаны выше двадцати, следовательно, шанс успешного поражения по таким уровням очень велик.
        Баланс в Эксе странноватый. Слишком многое зависит от уровня персонажа и характеристик, но при этом, держа в каждой характеристике по одному маловажному навыку без движения, можно все прочие задирать до любых высот. И это никак не скажется на общем показателе.
        Зато, как минимум, серьезно увеличит шансы успешного срабатывания, что позволит, пусть и со сложностями, но бросать вызов самым опасным противникам.
        Стрела отправилась в полет. Попадание. Ближайшая тварь разбрасывает в стороны фонтан выбитых из нее зеленоватых брызг и заваливается. Вторая моментально обернулась и сорвалась с места, помчавшись на Дарка. Тот хладнокровно подпустил ее на пятнадцать шагов и прикончил таким же убойным выстрелом.
        Обернулся по сторонам, нахмурился. Так и есть, еще одна подбегает. А он ее почему-то не заметил. И это при том, что на берегу нет высокой растительности, тут прятаться нормально только за причалом можно. Но эта пожаловала не оттуда.
        Вот ведь разиня какой.
        Вытащил из колчана еще одну напитанную светом стрелу, подпустил моба поближе, пристрелил и принялся торопливо пополнять запас заряженных магией боеприпасов. Для этого пришлось достать из сумки жезл. Комплект вещей с бонусами на Интеллект Дарк оставил в башне. Таскает тот, где всё на Силу магической атаки. Запас маны существенно снизился, зато прилично возросла скорость ее регенерации, а это в текущей ситуации куда более ценный параметр.
        Обобрав убитых ральдинш, Дарк направился вдоль берега, предполагая, что монстры и дальше будут попадаться.
        Так и оказалось. Миновав оконечность озера, примыкающую к заброшенному храму, он за неполный час разделался с семнадцатью коварными тварями. Даже маленько сияющих ядер одиннадцатого уровня с них накосил. Уже было обрадовался, что отыскал богатый источник, но дальше ральдинши иссякли. Сколько ни шел, ни одной не встретил, а там и вовсе уперся в обрыв, который здесь уходил стеной в воду, не оставляя даже символической полоски пляжа.
        Пришлось разворачиваться и возвращаться к храму. Там Дарк первым делом осмотрел тот самый причал, с которого стартовала сегодняшняя охота. Устроен он сложно, к тому же частично разрушился, потому не сразу удалось заметить скрывавшуюся в укромной нише большую лодку. Она, как это нередко здесь наблюдается, выглядела почти новой и совершенно не поврежденной за прошедшие века. На дне чуть воды плескалось, но течи не обнаружилось, наверное, после недавнего дождя осталась.
        Уключины из потемневшей бронзы, на массивных скамьях лежит пара весел. Не удержавшись, Дарк отвязал лодку и обогнул на ней причал. В реале он греблей никогда не занимался, однако, или в нём талант скрывался, или игра решает по-своему. В общем, результатами остался доволен.
        Лодка большая, в неё много чего можно погрузить. Если Дарк не запутался с направлениями, дальняя оконечность озера должна подходить к тем лугам, на которых он косил хешелей. В таком случае, это существенно облегчит его грандиозные планы.
        Причалив к берегу, Дарк, наконец, направился к храму.

***

        Внимание! Вы открыли локацию Храм Черной Крови. +1 к особому навыку Первопроходец. +1 к Наблюдательности, +1 к Везению, +1 к Харизме и +1 к Неприхотливости. Это уже восьмая открытая вами локация. Поздравляем!

        Надпись высветилась, как только Дарк поравнялся с первой траншеей. До этого он, не пытаясь скрываться, спокойно шел по мощеной дороге, ведущей от причала к главному зданию.
        Остановившись, покрутил головой. Траншеи и каменные круги, опоясывающие весь храмовой комплекс, в этом месте разрывались, пропуская дорогу через своё оцепление. Дарка в свете прочитанных прежде описаний больше всего интересовали протягивающиеся на сотни метров углубления, заполненные подозрительно черной водой.
        Или не водой.
        Направился влево, чтобы, наконец, проверить свое предположение. Ведь он заявился сюда именно с этой целью, а не чтобы омерзительным мобам отомстить.
        Предположение оправдалось, в траншеях чернела вовсе не вода, а маслянистая жидкость с запахом, ассоциирующимся с чем-то техническим. Смочив палец, поднес к лицу, всмотрелся в набухающую темную каплю, после чего выскочила информационную панель.

        Сырая нефть. Жидкое полезное ископаемое разной степени вязкости. Используется для ремесленных работ, главным образом в Алхимии. Внимание! Требует бережного обращения! Огнеопасно!

        Дарк улыбнулся.
        Не зря сходил. Здесь и правда есть нефть. Полным-полно нефти. Три длиннющие траншеи, заполненные почти доверху.
        Для чего они здесь? Оборонительное сооружение? Или их должны были зажечь ради какого-то зрелищного ритуала?
        Да какая разница, главное - что они есть.
        И что дальше? Сходить к храму, проверить, нет ли там чего-нибудь полезного? Но Дарк уже сумел заметить пару упитанных "русалок", скрывавшихся среди второстепенных сооружений комплекса. Нет сомнений, что этих мобов там хватает. Чтобы забраться в главное здание, придется расчистить себе путь. И неизвестно, что поджидает внутри. С большой долей вероятности можно предположить, что прогулка получится нелегкой.
        И затратной по времени. А время, это именно то, что Дарк старается выгадать в первую очередь.
        Какие бы сокровища не скрывал заброшенный храм, они никуда не денутся.
        Века прождали, подождут еще несколько дней или недель.
        Ральдинши сегодня могут вздохнуть спокойно. Он их больше не тронет. Дарк сейчас сядет в лодку и пройдет на ней до противоположной оконечности озера. Надо проверить, можно ли там причаливать и как далеко оттуда до города.

        Глава 50
        И снова хешели

        Характеристики: 45 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 7

        Внимание! Вы открыли локацию Брошенная Деревня у Вымершего озера. +1 к особому навыку Первопроходец. +1 к Наблюдательности, +1 к Везению, +1 к Харизме и +1 к Неприхотливости. Это уже девятая открытая вами локация. Поздравляем!

        Дарк, сойдя на берег, прочитал выскочивший лог и удивился. Этой деревни всего ничего, ни одного дома не сохранилось. От изначально скромных строений лишь груды мусора остались, из которых местами вздымаются жалкие огрызки саманных стен. Даже обыскивать не хочется, ведь с первого взгляда очевидно, что великие ценности в таком месте скрываться не могут.
        Но лениться не стал. Деревня невеликая, пару минут потратить не жалко.
        Первоначальное впечатление не обмануло, и правда ничего ценного не встретилось. За огромной грудой хлама, оставшейся на месте самого большого строения, попалась полевая крыса жалкого второго уровня. Дарк покружился в этом месте, но не заметил ничего, что хвостатая могла охранять.
        Даже непонятно, зачем вообще нужны такие бесполезные локации. Они лишь место на карте занимают. Или разработчики не успели довести до ума какую-то интересную задумку?
        Может и так.
        Выйдя из деревни, Дарк начал подниматься по едва заметной тропе, взбиравшейся на крутой склон. Такой ландшафт ему сильно не понравился. Ведь если всё пойдет по плану, ему здесь далеко не одну ходку придется совершить, причем с тяжелым грузом.
        Да уж, накачает здесь Атлетизм, как и прочие навыки, хоть как-то связанные с тупым и тяжелым физическим трудом.
        Зато наверху настроение резко улучшилось. Здесь начинались знакомые рощи и зеленеющие между ними поляны. А самое главное, вдали, над переплетением зонтичных крон гастосов, просматривались макушки башен Омэртиса. И до них оказалось не так далеко, как предполагалось. Минут за семь-восемь получится добраться, если налегке.
        Расслышав знакомый гул, обернулся. Так и есть, - стая хешелей приближается. При других обстоятельствах Дарк сразу бы от нее отвернулся, но только не сейчас.
        Сейчас он начал всматриваться.
        Всё дело в том, что рой выглядел необычно. Такой большой он встречает впервые. Если прежние тучей можно было называть с оттенком иронии, то тут всё очень серьезно. Внутри мрак кромешный, лишь изредка мелькают оранжевые пятнышки, выдающие трутней.
        И трутней там слишком много. Не три и не четыре, как обычного, а с десяток, как минимум.
        А еще, где-то в глубине, в круговороте трутней, скорее угадывается, чем просматривается, что-то крупное. Ненормально крупное. И в гуле, который издает рой, уши улавливают непривычные нотки.
        Там какой-то новый моб.
        Или мобы.
        Дарк не забыл, что время следует экономить. Но также помнил о своей первоочередной задаче - засветиться в красном чате. И в новой находке видел перспективы.
        Такой рой он встречает впервые. Кто знает, что скрывается в его глубинах. Не исключено, что элитник, или даже босс. Босса Дарку в одиночку не взять, даже низкоуровневого. Эти создания, как правило, обладают множеством контролирующих умений, из-за них большую часть схватки ты не сможешь ничего предпринять. Это как футбол, где ворота всего лишь одни.
        И они твои.
        А вот элитник - интересный вариант. Матка у хешелей то шестого уровня, то седьмого - по разному. Предположим, элитный моб в два раза выше, плюс его характеристики прилично усилены. Такой способен до смерти потрепать, а может и нет. Неизвестно, насколько он силен, зато понятно, что, скорее всего, другие игроки такую тварь никогда не видели.
        А элитник - последняя ступень перед боссами. Победив его впервые за всю историю Экса, да еще и один на один, можно рассчитывать на щедрую награду.
        И на оповещение в красном чате.
        Прикинув количество мобов в рое, Дарк поморщился. Многовато их, мягко говоря. Не факт, что до заката успеет управиться.
        Значит, надо поторапливаться всеми способами.
        И не жалея себя.

***

        Внимание! Личная победа! Элитный хешель-страж убит! Опасный моб. Уровень - 9. Уровень ощущений локации - 20%. Уровень ощущения личный - 70%. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 345 единиц прогресса. Получено 69 единиц свободного опыта. Внимание - летающий моб! Двойной свободный опыт!
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки...

        Есть. Первый пошел. Дарк не ошибся, это действительно необычный рой.

        Внимание! Вы открыли новое существо: элитного хешеля-стража. Опасный моб. Уровень: 9. Базовый опыт: 180. Внимание! Летающий моб! Базовый опыт х2! Очки жизни: 883. Очки маны: 609. Очки бодрости: 795. Агрессивность: агрессивен только при атаке на королевскую матку его роя. Магические умения: кратковременная слепота, истощение бодрости, кровотечение. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: средняя. Общая информация: упитанное и прожорливое создание, обожающее плоды гастоса, не исключено, что части его тела можно употреблять для пропитания и ремесла. Атакует всё, что по его мнению может угрожать королевской матке хешелей. С вероятностью 100% атакует тех, кто окажутся поблизости от королевской матки хешелей. Может напасть на тех, кто атакуют других элитных хешелей-стражей поблизости от него.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал элитного хешеля-стража! Вы получаете 500 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги.
        Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!
        Внимание! Особый навык Натуралист поднялся до 10 уровня. Вы получаете +1 к наблюдательности и +1 к терпению. Поздравляем!

        Увы, но этот моб элитный только по названию. По классу он относится к опасным, и хотя это последняя ступень перед элитниками, но совсем не то.
        В красный чат на таких выехать не получится.
        Для этого придется победить элитника. И его не придется долго искать, вот он, перед глазами красуется, жужжа, как вертолет. Дарк к этому моменту перебил всех отрытых ранее мобов и взялся за страшновато выглядевших крутых стражей. Эти будто летающие овчарки кружат вокруг охраняемого ими стада.
        Стадо - так себе. Всего лишь одна "корова". Нетрудно догадаться, что это та самая королевская матка, о которой упомянуто в логе открытия элитного хешеля-стража. Габаритами она и правда вымахала с представителя крупного рогатого скота, с коими ее роднит не только размер, а и наличие пары хищно изогнутых рогов, выросших над глазами. Только конечности подвели, их будто от мухи-переростка пересадили: слишком тонкие и неровно заросшие черными волосками.
        Если она то, что Дарку требуется, дело плохо. Он этого стража снес на пределе возможностей, а она явно поопаснее будет.
        Да и добраться до нее прямо сейчас не получится. Еще четыре элитных стражей остались. Из описания понятно, что агрессию в отношении королевской матки они не потерпят. Если набросятся одновременно, ему и тридцать секунд не продержаться.
        Но не бросать же дело, когда до финала осталось всего лишь четыре шага.
        Дарк выпил слабенькое зелье маны, одно из многих, изготовленных собственноручно, и уставился на кружащихся овчарок, выжидая момент, когда можно попытаться зацепить одну из них без лишнего риска разозлить остальных.

        Глава 51
        Сила света

        Характеристики: 45 +2
        Уровень основной: 7
        Уровень мастерства: 7

        Внимание! Вы слишком часто в последнее время употребляли алхимические зелья и эликсиры! Ваше состояние близко к отравлению!

        Такой лог Дарк увидел впервые, но не удивился, потому что на форуме не раз сталкивался с обсуждением этого явления.
        Игра не позволяет чрезмерно усиливаться за счет оптового потребления алхимической продукции. Нельзя выпить одну за другой пятнадцать склянок эликсиров и избежать негативных последствий.
        Дарк, покончив с элитными стражами, устроил длительную передышку. Продолжая передвигаться за королевской маткой, которая, как ни в чём ни бывало, паслась на гастосах, он принимал один эликсир за другим, выдерживая паузы по две-три минуты. Иногда, по мере восстановления маны, заряжал Световым Ударом очередную стрелу.
        Мана восстанавливалась быстро именно за счет зелий. Он не стал использовать те, которые усиливали персонажа. Увы, но ничего достойного у него создать пока что не получилось, так что, нет смысла с ними связываться. Он так только навредит себе, потому что сейчас все силы надо бросать в создание заряженных стрел. Магия света держится на них всего лишь двадцать минут, так что, безграничный запас накопить не получится.
        Сколько у элитника хит-поинтов? Дарк понятия не имел, но предполагал, что в разы больше, чем у стража. Десять тысяч? Двадцать? Да откуда ему знать, ведь этот моб неизвестен игрокам, да и доступа к энциклопедии по Эксу нет, чтобы свериться с ней. Потому готовился к самым худшим раскладам, поглощая содержимое одной склянки за другой.
        Увы, пусть и выдерживал паузы между приемами, а всё равно система сочла это злоупотреблением сильнодействующими препаратами. Появилась иконка особого дебафа, на ее счетчике указывалось двадцать минут. Если до истечения этого срока Дарк примет хоть что-нибудь "покрепче" чистой воды, он заработает последствия: снижения навыков и характеристик, вплоть до таких значений, что персонаж на некоторое время превратится в ни для чего не пригодного инвалида.
        Всего семь стрел успел зарядить. В каждую заложен потенциальный урон на несколько тысяч единиц. Дарк не забыл перед работой переодеться на Силу магической атаки и взять жезл, так что, разрушительная мощь максимальна.
        Но хватит ли ее? Чем дольше он смотрел на королевскую матку, тем больше в этом сомневался.
        Очень уж жутко выглядит. И это единственный хешель с острейшим жалом на конце утонченного брюшка, а Дарк с детства недолюбливает ос, пчёл и шершней.
        К тому же, жало - не самый устрашающий элемент внешности.
        Ладно, не попробуешь, не узнаешь. Достаточно уже резину тянуть, до разряда первой стрелы осталось полторы минуты, а дальше и остальные станут одна за другой терять свою световую мощь.
        Приблизившись к монстру метров на тридцать, Дарк вонзил в землю семь стрел. Затем подпалил фитиль таскаемой в сумке бомбы, забросил гостинец поближе к твари, выждал пару секунд, посильнее натянул лук и разжал пальцы правой руки.
        Элитник дернулся, будто схлопотал не легкую стрелку в брюхо, а жесточайший удар промышленного молота на гидравлической тяге. И тут же грохнуло по ушам, обдав монстра градом медных картечин, - бомба разорвалась в трех шагах. Но моб не растерялся, с дивным для такой туши проворством развернулся и понесся на Дарка.
        А тот не стал тянуться за следующей стрелой, вместо этого взмахнул рукой, кастуя Страдание.
        Королевская матка, не успев разогнаться, шлепнулась на землю с переворотом, закрутилась нелепо, разбросав лапки вверх и в стороны. Минимум десять секунд такого контроля дает умение, а потом бой закипит по-честному.
        Торопясь использовать каждую секунду этой форы, Дарк выпустил вторую стрелу, затем третью. Вспыхнул лог, слишком длинный для того, чтобы описывать нанесенный урон, но времени отвлекаться на его изучение не было.
        Четвертая стрела полетела в цель, затем пятая.
        А вот шестую Дарк притормозил. Он ведь далеко не пулеметчик, скорострельность свою знает. Ну никак не успеть ему столько раз отработать из лука всего-то за десять секунд.
        Элитник перестал вертеться, лапки его опали в разные стороны лепестками засохшего цветка.
        Да он же мертв. Убит. Убит тремя стрелами и бомбой. Вот о чём сообщал тот чересчур длинный лог.
        Господи, да это в каком же в состоянии надо пребывать, чтобы не осознать значение столь длинной простыни из слов и цифр!

        Внимание! Личная победа! Королевская матка хелешей убита! Элитный моб. Уровень - 12. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Внимание - летающий моб! Двойной опыт! Получено 918 единиц прогресса. Внимание - летающий моб! Двойной свободный опыт! Получено 153 единицы свободного опыта.
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Физическая атака, Дальнобойное оружие, Реакция, Меткость, Везение, Магическая меткость, Защита от магии контроля.
        Распределение опыта по навыкам.
        Физическая атака - 22
        Дальнобойное оружие - 37
        Реакция - 15
        Меткость - 211
        Везение - 60
        Магическая меткость - 411
        Защита от магии контроля - 162
        Внимание! Вы открыли новое существо: Королевская матка хелешей. Элитный моб. Уровень: 12. Базовый опыт: 360. Внимание! Летающий моб! Базовый опыт х2! Очки жизни: 16224. Очки маны: 4480. Очки бодрости: 10055. Агрессивность: агрессивен при атаке на него, может напасть, если приблизитесь на дистанцию удара контактным оружием. Магические умения: ослепление, урон магией стихии, замедление, снижение меткости. Ядовитость: ядовит. Вероятность получения ценных трофеев: высокая. Общая информация: крупное и очень прожорливое создание, обожающее плоды гастоса, не исключено, что части его тела можно употреблять для пропитания и ремесла. Не приближайтесь к нему, если не хотите погибнуть. Внимание! Это элитный монстр с сильно завышенными характеристиками, при охоте на таких созданий собирайте сильный отряд, в одиночку этим заниматься слишком опасно.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал королевскую матку хелешей! Вы получаете 500 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому навыку; плюс 500 очков свободного опыта к ремесленным навыкам. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги.
        Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        И на этом что, всё?! Вся награда за элитника?! Дарк ведь не старые кости ограбил, он эту тварь собственноручно прикончил. То, что бомбу использовал, ничего не значит. Там даже если только добьешь обычным оружием, засчитывается чистая победа, на форуме об этом не раз читал. А сейчас королевская матка большую часть урона получила именно от стрел, а не от картечи и взрывной волны.
        Блин, столько времени потерять. И ради чего? Дарк затевал эту авантюру с конкретной целью, и она, увы, не достигнута.
        И тут, в момент тягостного осознания неудачи, выскочил короткий и необычный лог.

        Внимание! Загляните в чат системных сообщений.

        И Дарк заглянул в него.
        В тот самый - красный чат.

        Внимание! Только что игрок Дарк впервые в истории Экса уничтожил опасное чудовище - королевскую матку хешелей. Он сделал это в одиночку, без малейшей помощи от других игроков. Великое свершение, достойное внесение в историю. Поздравляем отличившегося игрока! Совершайте великие подвиги, и награда не заставит себя долго ждать.

        Не успел Дарк дочитать красную надпись, как под ней выскочила другая, но уже со светло-синим шрифтом.

        Внимание! Вы совершили великое достижение! Вы получаете бонус: +5 свободных очков основных навыков, +3 свободных очка к ремесленным навыкам, +5 свободных очков к характеристикам, +3 свободных очка к ремесленным характеристикам.
        Внимание! Вы совершили свое первое великое достижение! Вы получаете бонус: +10 000 свободных очков прогресса к основным навыкам; +5000 свободных очков прогресса к ремесленным навыкам.

        Долго же система думала. Заставила напрячься. Ну да ладно, главное, что всё прошло, как надо. Дело сделано. Осталась последняя малость, после которой можно возвращаться в башню.
        Приятная малость.
        Из туши Дарк достал увеличенный набор стандартных алхимических ингредиентов, что вразброс попадаются по разным хешелям. Плюс пару новых, никогда до этих пор никем не виданные - жало королевской матки и ее яд. Несколько малых модификаторов попалось, и о сюрприз - большое сияющее ядро сущности двенадцатого уровня. Никогда прежде такие не видел. Возможно - поощрение за то, что победил самостоятельно, а не мародерствовал за другими. По описанию, при прокачке умений оно заменяет десять обычных.
        Но этот сюрприз тут же забылся, потому что в руки Дарка попало истинное сокровище.

        Витое серебряное кольцо со звездчатым сапфиром. Класс: отличное. Изящная поделка искусного ремесленника, способного создавать шедевры из не самых дорогих материалов. На вид совершенно новое. Прочность 35/35. Бонусы предмета: интеллект +5, регенерация магической энергии +2 в минуту, магическая сила +2. Требуемый уровень: 8. Ориентировочная цена: в изделии использован дорогостоящий самоцвет, за одно это торговцы охотно расстегнут кошельки. Но лучше попытаться продать его начинающему магу, ведь такое украшение весьма полезно для людей увлекающихся волшебством.

        Описание самую суть уловило, для начинающего мага это просто бомба. Чтобы получить такой набор эффектов, Дарку приходится почти десяток предметов использовать. А тут всего один слот у персонажа занял, и сразу столько бонусов.
        Не зря столько времени на этот рой перевел.
        Одно смущает - требуется восьмой уровень. А ведь Дарк, как это ни парадоксально, старается вверх не рваться. Зачем, если для кача выгоднее, когда ты торчишь на максимально низких ступенях. Механика игры позволяла одни навыки задирать до небесных величин, а другие удерживать около нуля. Например, если не использовать щиты, они так и зависнут, не позволяя расти физической силе.
        За счёт таких вот хитростей персонаж может болтаться внизу месяцами, набирая горы опыта на задействованные навыки и почти не развивая неиспользуемые. А затем в одну минуту набрать десятки уровней, слив часть накопленных свободных очков прогресса.
        Чем ты меньше, тем больше опыта с мобов получаешь, а это важнейший показатель.
        Очень не хочется шагать на следующую ступеньку, но кольцо того стоит. Поколебавшись, Дарк слил сто двадцать единиц свободного опыта на навык под длиннейшим названием - Бой на магических посохах и жезлах. Он был тем самым - зависшим, а сейчас подрос до пяти, подняв до этого же значения магическую силу. Сумма характеристик достигла сорока восьми, разделенная на шесть она дала тот самый уровень, позволяющий получать максимальную отдачу от только что добытого трофея.
        Но ни единичкой больше. Торопиться не стоит.
        Ровно месяц назад Дарк сбежал из пыточной камеры. Ничего не соображающий, ничтожно-слабый, из имущества одна лишь набедренная повязка, а из перспектив - проторчать здесь целый год, чтобы стронуть уровень персонажа с нуля.
        А сегодня, спустя каких-то тридцать дней, он в одиночку победил элитного моба. Тварь, на которую начинающие игроки нечасто рискуют в одиночку выходить. Причем экипированы они куда лучше Дарка. Колечки, вроде того, какое ему сейчас досталось, для них не сокровища, а почти рядовые предметы.
        Тем не менее, у него это получилось. Или он реально крут, или магия света - действительно великая сила.

        Глава 52
        Диверсант-невидимка

        Характеристики: 48 +7
        Уровень основной: 8
        Уровень мастерства: 7

        Убийство элитников, пусть даже в одиночку - это почти рядовое явление. Если это устраивает прокачанный игрок на низкоуровневом мобе, - вообще не заслуживающее внимания мероприятие. Причем бессмысленное, ведь при большой разнице в уровнях ни на большой опыт, ни на богатые трофеи рассчитывать не приходится.
        Убийство элитников, неизвестных широким массам игроков - это уже гораздо интереснее. В случае, если такое проворачивает один игрок, или малая группа не слишком крутых игроков, про событие могут упомянуть в красном чате. За это признание заслуг полагаются неплохие бонусы, а непричастным придется завидовать тому, что они достались не им.
        Убийство никому не известного элитника, совершенное игроком по прозвищу Дарк, взорвало форум. Он бушевал минимум пару дней, эту новость разве что самые ленивые не прокомментировали. Может и дальше обсуждения не заглохли, но не хватало времени их отслеживать.
        Неудивительно. Только-только улеглась шумиха по поводу назойливого и вроде как безуспешного розыска некоего Дарка, как вдруг игрок с таким ником объявляется в красном чате. И не просто объявляется, а объявляется в сообщении, где указывается, что он завалил неизвестного игровой науке моба.
        Раз моб неизвестный, логично заподозрить, что это может оказаться лишь частью интриги. Почему бы не предположить, что убил его тот самый игрок: никому не известный и многим зачем-то необходимый.
        Вот так подумали массы (и совершенно справедливо).
        Тут уж заволновались всерьез. Если существует некий элитный хешель, скорее всего, где-то рядом с ним расплодилось семейство менее продвинутых собратьев. Однако, о таких никто никогда слыхом не слыхивал. Один лишь раз всплыло малоправдоподобное сообщение с упоминанием таких мобов. Группа любознательных игроков несколько месяцев назад в бесплодных и никому не интересных землях наткнулась на чудом уцелевший оазис. В нем обнаружилось здание, напоминающее музей. Оно пребывало в удручающем состоянии, но всё же несколько экспонатов сохранилось. В том числе и печень хешеля в склянке на одной из запечатанных витрин. Откуда она туда попала - великая тайна, разгадка которой сгинула в веках.
        Кстати, несмотря на сомнительность этого сообщения, Дарк был склонен ему доверять. Ведь он выпотрошил тысячи хешелей, в том числе добывая из них печень. Но открытие этого ингредиента не засчитали. Это не означает, что кто-то до него пробрался в Эртию и убил пару-тройку жужжащих мобов. Подразумевается, что в древности ныне изолированные территории были связаны в разной степени удобными торговыми путями. Так что, сырье могло попадать куда угодно, вот только сохранилось для потомков далеко не везде. Музей древностей - прекрасное место, где шанс встретить диковинные трофеи максимален.
        Игроки на форуме предполагали всякое. Например, что Дарк обнаружил никому не известное подземелье. Случается, некоторым везет на такие находки даже в хорошо освоенных местах. Игра обожает хитроумно припрятывать сюрпризы, как приятные, так и наоборот. Однако, мобы в таких подземельях, как правило, усиленные. Элитники там такие, что хоть в боссы всех до единого записывай. Не каждый отряд сдюжит со столь серьезными чудовищами, а уж в одиночку, даже без бафов от прокачанных игроков, как косвенно можно понять из красного сообщения...
        Нет, это совершенно невозможно. Явная чушь. Что за дела? Что это за Дарк такой? Откуда он взялся? Почему всем нужен? Где это он в одно рыло косит раритетных мобов и ни с кем не делится информацией по ареалу их обитания?
        Внимание игроков Дарк привлек - это бесспорно.
        А вот привлек ли он внимание игровой системы?
        Вот это вопрос остался открытым, так как, таинственный посетитель не объявился. Напрасно Дарк вечерами таращился на Древнее Зло. Тот стандартно висел меж стеллажами, не пытаясь шлепнуться на пол растекающейся медузой.
        Как это понимать? Дарк отличился слишком незначительно, чтобы на его проделки отреагировали силы, управляющие Эксом? Или система отреагировала, но, просмотрев динамику развития персонажа, сочла, что это явный неудачник и ему чудом повезло впервые за месяц? А может таинственный советчик потерял возможность подключаться к столь оригинальному каналу связи?
        Вопросы-вопросы... И ноль ответов...
        Одно понятно, - Дарку так и не удалось нормально пообщаться. Пусть не напрямую, пусть хоть как-нибудь, но именно с человеком, а не элементом игровой системы.
        Как болтал с Древним Злом, так и болтает. Альтернативы пока что нет.
        Но это совсем не то. Это отсутствие ответов на крайне важные вопросы и верная дорога к проблемам с психикой. Дарк - существо социальное, ему общество требуется.
        Хотя бы иногда.
        Ну что ж, раз систему не привлек, а советчик не появился, не остается ничего другого, чем заниматься тем, что запланировал.
        А запланировал он привлечь внимание к себе по-крупному.

***

        Скрытность - навык, который усиленно прокачивают воины особой специализации. Это специфический класс ударных персонажей, чья фишка - устраивать неожиданные нападения. Некоторые, благодаря особым умениям, способны перед носом проскочить, и ты ничего не заметишь. А потом раз, и внезапно зарабатываешь жесточайший крит в спину. Или стрела прилетает из ниоткуда, и пока определишь, где засел лучник, словишь еще две-три.
        Для всех прочих толку от Скрытности немного. Так полагало форумное сообщество.
        Ну да что с него взять - с унылого официального форума. У Дарка на этот счет иное мнение. Если вначале, сразу после побега, ему показалось, что персонаж бесповоротно запорот, и всё потеряно, сейчас мнение сменилось на противоположное.
        Благодаря козням Кима, Дарк все стартовые очки навыков собрал именно на Скрытность. И хотя у него нет умений, завязанных на нее, всё равно польза огромная.
        Особенно сейчас, когда приходится красться по оккупированному мертвецами городу. Тут самое главное - не торопиться. При медленном передвижении с частыми остановками шансы на то, что тебя заметят, мизерные. Для этого надо оказаться в считанных шагах от затаившегося зомби. А они, пусть и не выдают себя издали, всё же отличаются от нагромождений камней, веток и прочего хлама.
        Всё, что выглядит кучей мусора, желательно обходить десятой дорогой. Некоторые мобы настолько мастерски маскируются, что их в упор не определишь. Поначалу Дарк из-за таких дважды на воскрешение улетал, предпочитая убить себя, чем опять устраивать затяжные погони, теряя прорву драгоценного времени. Теперь он научен горьким опытом и не подставляется даже под самый слабый намек на опасность.
        Плохо то, что зомби неподвижны лишь днем. Ночью они разом активизируются и начинают хаотично перемещаться по городу. Снова застывают на том месте, где их застает рассвет, и это непредсказуемо. Если зачистить от нежити целый квартал, завтра в нём опять окажется полным-полно тварей. Достаточно нарваться на одну, чтобы она своим воем подняла ближайших. А те, продрав глаза, тут же позовут следующих, и этот призыв станет распространяться расходящимся кругом, пока все мертвяки не устремятся к эпицентру переполоха.
        Уникальный в игровой практике Дарка случай массового коллективизма у родственных мобов на всей территории локации.
        Потому от идеи устраивать вокруг выбранного места тотальные зачистки Дарк отказался в первый же день. С тех пор он зачищал зомби только на путях подхода к зданиям. Мертвяки почему-то не совались в помещения, если их туда не заманить видом своей сладкой тушки. То есть, оказавшись внутри, уже не надо опасаться, что нарвешься на одного из них. Главное, не мельтешить в оконных и дверных проемах, не то могут заметить с улицы и придется опять отправлять себя на воскрешение.
        А оттуда, между прочим, ходить далековато.
        Дарку и без смертей перемещаться порядочно приходится. Как пешком, так и на лодке.
        И частенько с грузом. Иногда он до того тяжеленный, что нести невозможно, приходится волочить в небольшой тележке, которую специально соорудил под эту задумку. В городе разных повозок хватает, но все они слишком велики, в одиночку с такими не хватает Физической силы управляться.
        До облюбованного дома необходимо пройти около сорока метров. Дарк не эстет, ему не обязательно к двери выбираться, ведь она чуть дальше располагается, а каждый лишний шаг - дополнительный риск. Заброшенный город предоставляет для зомби множество укрытий на каждом шагу. Вот на улице возник провал. Наверное не выдержали своды канализации, или тайного подземного хода. В брусчатке образовалась зияющая трещина, в которой запросто может укрываться очередной мертвяк. Как ни старайся, но издали его заметить не получится.
        Значит, Дарк не станет приближаться к этому месту.
        Начал огибать провал по широкой дуге. Как всегда не торопясь, с частыми остановками и тщательным осмотром намеченного маршрута.
        Что это там выглядывает из-за опрокинувшейся телеги? Рассыпавшийся груз, за века превратившийся в пеструю труху? Или мертвяк в выцветшем и рваном одеянии прилег на брусчатку? Может и так, ведь некоторых даже с двух шагов не получается различить, пока они шевелиться не начинают.
        Дарк в таких случаях гаданием не занимался. Вот и сейчас достал увесистую стрелу с широким медным наконечником, залил в нее щедрую порцию маны, наложил на тетиву и выстрелил.
        И в очередной раз мысленно похвалил себя за разумную осторожность. А всё потому, что вспыхнул лог, из которого следовало, что Дарк сейчас прикончил зомби тринадцатого уровня, заработав еще одну дозу опыта на Скрытность, потому как проделал это незаметно.
        Такие усиленные мертвяки нечасто выбираются к стенам, их основной ареал обитания располагается ближе к центру, или просто в другой части города. Но всё же встречи случаются, вот потому и приходится заливать в стрелы побольше маны. Лучше пусть израсходовать лишнюю, чем сэкономить и не снести полоску здоровья одним выстрелом. В таком случае тварь немедленно очнется и тут же завоет.
        Со всеми вытекающими отсюда последствиями.
        Нехорошими.
        Добравшись до телеги, присел и собрал трофеи. Порадовался, углядев среди них серебряный браслет. Из бонусов на нём лишь жалкая прибавка к навыку Атлетизм, Дарку она и даром не нужна. А вот металл пригодится, в единственном известном руднике он встречается столь редко, что можно за пару дней ни одного куска руды не добыть.
        Неудивительно, ведь рудник не серебряный, а медный.
        Оглядевшись по сторонам, заметил еще одного мертвяка. Этого с неодушевленным предметом не перепутать, он выдает себя рукой, высовывающейся из груды того, что издали можно принять ворохом тряпья. Скрюченные пальцы, обтянутые ссохшейся кожей, просматриваются прекрасно. Его можно обойти, но лучше потратить еще немного маны. Чем меньше тварей поблизости ошиваются, тем спокойнее на душе.
        Вроде всё. Теперь остается преодолеть несколько шагов и влезть в окно, заработав при этом единичку-другую на Скалолазание. Как и большинство других окон, оно осталось не только без стекла, но и без деревянной рамы. Надежный голый камень, за который удобно хвататься.
        Оказавшись в доме, Дарк начал двигаться проворнее. Зомби здесь быть не должно, зато имеются десятка два комнат разного размера. Каждую надо осмотреть и очистить от ценностей: металлического скарба, сахара, меда, специй и соли, рецептов, карт и чертежей, оружия и доспехов.
        Но первым делом - подвал. Именно там можно наткнуться на то, в чём Дарк нуждается в первую очередь.
        Крышку люка он заметил на кухне, когда с довольным видом собирал в одну кучу банки с различными специями. Они не только для кача Кулинарии годятся, некоторые являются ценными ингредиентами для алхимических дел.
        Ладно - специи он оставит на потом. Раз уж отыскал вход в подвал, надо спускаться.
        Поднял крышку люка, вытащил из сумки фонарь, зажег. Держа его в левой руке, начал спускаться по шаткой лестнице, сжимая наготове медный топор, заряженный светом.
        На последней ступеньке в ноги кинулась огромная подвальная крыса. Дарк не стал лупить по ней топором, ведь после такого шкурка наверняка заработает обширные повреждения. Прикончил грызуна Световым Натиском, собрал с тушки трофеи, после чего прошелся по обширному подземелью, протянувшемуся под всем домом.
        В дальнем его углу наткнулся на то, что искал - несколько бочек. Одиннадцать пустых и одна на треть заполнена солью.
        Дюжина бочек - неплохой улов. Сейчас он перетаскает их за стену, после чего начнет расчищать проход к следующему дому.
        Бочек ему нужно много. Дневная норма добычи - двадцать пять штук. Столько можно найти в двух домах, иногда в трех, в худших случаях в четырех. Если попадаются ящики и сундуки, Дарк их тоже выносит за стену. Там у него оборудован примитивный полевой лагерь, в котором он проводит всё время, не занятое поиском и транспортировкой.
        Ему много всякой всячины приходится таскать от рудника и Храма Черной Крови. Плюс из города: все эти бочки, ящики и сундуки. Уже пятый день занимается каторжным трудом. Однообразно и скучно, но это куда комфортнее, чем сутками в подземелье призраков истреблять.
        Еще дней пять такой деятельности Дарк должен выдержать.
        А на шестой, скорее всего и правда завоет.

        Глава 53
        Мертвая армия

        Характеристики: 48 +7
        Уровень основной: 8
        Уровень мастерства: 7

        Дарк обмазал известковым раствором последний камень, с натугой втиснул его в свободное пространство, оставшееся между другими булыжниками, уже занявшими свое место на крышке люка. Несколько минут, и кладка станет монолитной. Тот, кто попытается забраться на верхнюю площадку башни, столкнется с серьезнейшим затруднением.
        Если он вообще сюда заберется.
        Это одна из самых высоких башен в городской стене. И состояние у нее отличное: ни обрушений, ни трещин, ни широких окон, через которые можно забраться. Всё, как полагается у фортификационных сооружений: толстенные стены из тщательно подогнанных друг к дружке каменных блоков и четыре яруса узких бойниц, в них только самый субтильный ребенок способен пролезть.
        Ярусы друг от друга отделены крепкими перекрытиями. Попасть с одного на другой можно только по внутренним лестницам, через квадратные люки.
        И все эти люки сейчас аналогично замурованы.
        Как и входная дверь.
        Дарк только что сам себя запер на тридцатиметровой высоте.
        Если не больше.
        Но его это ничуть не напрягало. Он ведь не из тех людей, которые любят пилить сук, служащий им опорой. У него так и было задумано.
        Подойдя к краю башни, встал меж зубцов, бросил взгляд на город. Тот, как всегда, кажется вымершим, что близко к правде. Его неживые обитатели утихомирились с рассветом, а сейчас уже часа три до полудня осталось.
        Слишком долго Дарк провозился с люками и дверью. Хорошо, что это последнее незавершенное дело, всё остальное он успел довести до конца еще вчера вечером.
        Раз недоделок не осталось, хватит время тянуть. Он и так уже десять дней вычеркнул из игровой жизни, подготавливая поле битвы, на котором собрался бросить вызов всей мертвой армии.
        Честный вызов, ведь на этот раз всё пройдет без участия хитиновых тварей или других случайных союзников. Теперь или грандиозная победа, или окажется, что Дарк впустую слил прорву времени.
        Да и материалов ценных затратил столько, что будь у него доступ к торговцам, мог неслабо на них обогатиться.
        Но материалы хотя бы не совсем зря пропадут, ведь пока их переводил на изделия, немного прокачал ремесленные навыки.
        Выпив эликсир, дающий прибавку к магической силе на сорок пять минут, Дарк зажевал его пирогом из трав и рыбы с набором специй, что вызывало такой же эффект, причем суммирующийся.
        Достал лук, прицелившись, выпустил первую стрелу. Обычную и не заряженную магией, даже если при попадании получится крит, этого недостаточно, чтобы снести всю полоску здоровья у самого низшего зомби.
        Но всё нормально.
        Так и задумано.
        Первая стрела прошла мимо. Слишком большая высота у башни и велика дистанция до не сказать, что большой мишени. Вторая тоже ушла в никуда, а вот третья попала в ногу зомби скрючившегося под лестницей одного из ближайших особняков.
        Мертвяк после такой обиды проснулся, и как это у них принято, тут же завыл.
        Расслышав, что кто-то обидел сородича, город начал оживать. Если, конечно, термин "оживать" вообще применим к такому явлению.
        Зашевелились кучи мусора, выпрямляясь в уродливые фигуры. Поднявшись, зомби тут же начинали неспешно шагать к раненому мертвяку. Дарку требовалось расшевелить их конкретно, но он не торопился вмешиваться в ситуацию, ждал, когда наступит благоприятный момент.
        Момент настал, когда мобы столпились вокруг пострадавшего, недоуменно оглядываясь в поисках виновника случившегося.
        Вот теперь цель большая, промахнуться трудно.
        Выстрелив в толпу, Дарк укрылся за широченным зубцом, высунув из-за него лишь краешек головы. С удовлетворением отметил, что мертвяки засуетились еще больше, и стоны их погромче раздаются.
        Действуя в той же манере, он каждые две-три минуты выпускал по стреле в густеющую толпу. Себя при этом старался не выдать. На такой дистанции с его Скрытностью у мобов невысоких уровней шансы засечь проказника невелики. Но рано или поздно математика больших чисел сыграет на их стороне, и тогда они примутся ломиться в башню. Это игра, а потому они даже голыми лапами разделаются с замурованными люками и дверью. Но на скорый результат им рассчитывать не приходится, работать придется не один час, взламывая ярус за ярусом.
        Альтернативного пути нет, ведь башня слишком высока, чтобы устроить вокруг нее живой конус, карабкаясь на головы друг дружке. По стенам тоже не взобраться, швы слишком тонкие, почти незаметные, цепляться не за что.
        Дарк тут может долгую осаду выдержать. После чего, увы, последует неминуемая капитуляция.
        Ну да это еще посмотрим.

***

        Позицию стрелка мертвяки заметили спустя двадцать три минуты после первого выстрела из лука. К тому времени всё пространство между домами и стенами оказалось плотно забито ордой низовых зомби, среди которых суматошно носились мертвые маги. Элитник пока что не показывался, и это начинало напрягать, ведь всё задумано именно ради него.
        Это не хешели, это твари покрупнее, следовательно, и элитник у них немаленький. Урон, полученный от него, не забылся. Ради такого не жалко затратить прорву времени, подготавливая поле боя.
        И где же он запропастился?
        Дарк не выдержал, попытался попасть в высокоуровневого моба. Это у него получилось, но выдал он себя в то же мгновение, как получил лог урона.
        Полчище зомби разом стронулось с места, завывающей волной устремившись к башне. Не прошло и полминуты, как внизу такая давка началась, что плюнуть некуда. Даже многочисленные примитивные повозки, густо расставленные по прилегающей территории, оказались заполнены мертвяками. Не в силах прорваться через плотно сомкнутые ряды, многие старались занять позицию повыше, чтобы оттуда перебраться на головы сородичей.
        Маги хоть и умели передвигаться не касаясь земли, с высотой не дружили. Дарк об этой их особенности прекрасно знал, потому что еще в самом начале проделал похожий опыт в другой башне, собрав небольшую толпу и пронаблюдав за их поведением.
        Мобы колотили в дверь, медленно, но неумолимо разрушая крепкую кладку. Элитник так и не показывался. Дарку надоело сидеть, ничего не делая, он начал дразнить зомби, то показываясь между зубцами, то прячась за ними. При каждом появлении его приветствовали усилением воя и попытками добить по нему магией "черных клякс".
        Этот балаган продолжался несколько минут, после чего зомби впервые добились хоть какого-то успеха, - двери сдались, вывалились из проема с треском и грохотом. Зомби потянулись внутрь. Что там происходит, Дарк разглядеть не мог, зато прекрасно мог представить. Мертвецы забивают своими телами первый ярус, парочка самых шустрых уже стучит по люку, начиная разбираться с очередной преградой.
        Да где же этот чертов элитник? Тут одних магов уже около сотни собралось, что в несколько раз больше, чем тогда, на поляне с хитиновыми тварями. А обычных зомби столько, что невозможно сосчитать. Может тысяча, может две, а может и все три. Похоже, всё мертвое население города стянулось.
        За исключением главаря.
        И где же его носит?

***

        Главарь появился неожиданно и коварно. Он без предупреждения возник на уплощенной крыше ближайшего дома. От позиции Дарка его отделяло полсотни метров, и как оказалось, эта дистанция не преграда для магии кошмарного посоха - мертвой головы на голом хребте.
        Башня дрогнула, когда по ней чуть выше последнего яруса ударил сгусток мрака, тут же расплывшийся черным облаком. Хорошо, что Дарк успел метнуться к дальнему краю площадки, где укрылся за баррикадой, сооруженной на всякий случай. Она не пригодилась, щупальца тьмы, появившись между зубцами, дальше не поползли и начали быстро рассеиваться.
        Над головой пролетел еще один магический заряд, потом следующий ударил по башне, вновь заставив ее содрогнуться. Спустя секунду это случилось опять.
        Да он там что, из пулемета строчит? Какая-то ненормальная частота магических атак.
        Это продолжалось с минуту, а затем резко стихло. Да и удары внизу прекратились, над полем боя воцарилась неестественная тишина.
        И тут в этой тишине взвыли так, что уши в голову вмялись. Дарк рефлекторно съежился, прижал ладони к голове и дернулся от сильнейшего сотрясения.
        По башне ударили так, как элитник еще ни разу не бил. Убрав ладони от ушей, расслышал грохот осыпающихся камней.
        Это не просто камни, это обломки блоков, их которых сложена башня. Или даже целиком падают, выломанные из стен чудовищной силой.
        И силой непонятной.
        Не удержавшись, Дарк приподнялся и подкравшись к краю башни, высунулся между зубцов, уставившись вниз. И сразу понял, почему прекратились магические атаки.
        Загадка их ненормально-высокой частоты тоже перестала быть загадкой.
        И виновник сокрушительного удара отыскался.
        Элитников собралось трое, потому у них и получалось применять магию столь часто. Все они сейчас полукольцом обступили башню, держась от нее метрах в двадцати. А перед выломанной дверью возвышался такой ужас, в сравнении с которым они смотрелись даже не бледно, а попросту никак.
        Закованный в иссиня-черные латы исполин, ростом минимум в десяток метров. Увы, с такого ракурса точно определить не получается. Шлем отсутствует, прекрасно видно голову - громадный череп со спутанной гривой неправдоподобно-светлых, почти сияющих волос, обхваченных тонким кроваво-красным обручем.
        В руках этот колосс сжимал громадную, как и всё прочее, алебарду причудливого облика. Такой одним взмахом сразу полсотни противников несложно расчленить. Очень может быть, что так и случилось, причем недавно. Вон, с широченного лезвия стекают багровые потоки, оставляя на мостовой сплошной след. Хотя, скорее всего, это лишь для антуража устроено, чтобы до глубин души продирало от ужасающего зрелища.
        Мертвый великан как раз замахивался для удара. Башня вновь опасно качнулась, в стороны разлетелись выломанные камни и целые блоки, толпа низовых зомби радостно застонала, приветствуя...
        Приветствуя настоящего главаря. Элитники - всего лишь подчиненные, Дарк на их счет ошибался.
        Да он даже знать не знал, что их тут трое, всегда полагал, что водится один на весь город. Весь расчет строил на том, чтобы завалить громадную тварь. Облазил форум, приблизительно прикинул, сколько у такого чудовища может набраться хит-поинтов, принял все меры, чтобы снести их в ноль.
        Дарк не рассчитывал, что придется столкнуться с куда более сильным противником.
        Элита элит? Суперэлитник? Или сам босс - представитель сильнейшего класса игровых монстров?
        Всё, думать и гадать уже не нужно, нужно что-то делать. Причем срочно. После второго удара башня содрогнулась заметно сильнее. Она стремительно теряет прочность, против атак босса ей долго не выстоять. Еще минута-другая и рассыплется, похоронив своего единственного защитника под обломками, или сбросив на завывающую толпу.
        Гигант ударил снова, подтвердив наихудшие опасения Дарка.
        Увы, башня и правда расшатывается всё сильнее и сильнее.
        Присев перед разложенными стрелами, слил в одну всю ману, подхватил ее вместе с прочими заранее заряженными, закинул в малый колчан. Выпил зелье магической энергии, но ждать, когда оно неспешно заполнит часть шкалы не стал - нет времени.
        Прошел к дальнему краю башни, вытащил из гнезда горящий факел, вернулся с ним, по очереди поджег длинные фитили трех лежащих под зубцом бомб. И одну за другой отправил их вниз, стараясь бросать с таким расчетом, чтобы они не падали в одну точку.
        Мысленно считая секунды, вскарабкался на короткую мачту, на которой в былые времена защитники развешивали флаги. Теперь их нет, зато есть заблаговременно натянутая веревка. Ухватившись за перекинутый через нее ремень, Дарк оттолкнулся посильнее и заскользил вниз.
        Противоположный конец веревки закреплен на таком же мощном флагштоке, который венчает следующую башню. Сама веревка натянута небрежно, с большим провисом. Дарк пару раз по ней уже спускался, тренируясь. С первой попытки едва не убился, но со второй всё прошло нормально.
        Даже если убьется - не страшно. Всё, что требовалось сделать, он уже сделал.
        "Четыре, три, два..." мысленно отсчитывал он секунды, с замиранием сердца осознавая, что чуть-чуть не успевает. Слишком короткие фитили оставил, бомбы начнут взрываться раньше, чем он достигнет самой нижней точки дуги провиса веревки.
        "Один, ноль..."
        И ничего. Совсем ничего. Дарк продолжал скользить со всё увеличивающейся скоростью, глядя на стремительно приближающийся гребень широченной стены. Строители материалы не экономили, по ней на телеге кататься можно. Если вовремя разожмет руки, за край не вывалится.
        Мимо пролетело что-то стремительное и черное. Маги или элитники бьют своими умениями вслед, пытаясь попасть по стремительно перемещающейся цели.
        И по прежнему ничего. Не происходит то, что должно произойти.
        Как это понимать?! Бомбы не сработали?! Разбились?! Но на испытаниях такого ни разу не случалось. Эти бомбы повышенной надежности, они с медными корпусами. Дарк их как только не швырял, всегда нормально разрывались.
        В опасной близости пролетел еще один заряд смертоносной магии.
        И тут мир исчез. Дарк оглох в одно мгновение, руки его сами по себе разжались, и он, не достигнув нижней, самой безопасной точки траектории, полетел на стену.
        Точнее, туда, где должна располагаться стена.
        Что там сейчас, он не знал, потому что ничего не видел.
        Вообще ничего.

        Глава 54
        Настоящая пиротехника

        Характеристики: 48 +7
        Уровень основной: 8
        Уровень мастерства: 7
        Вначале был лог.
        Длинный лог.

        Вы уничтожили большое количество противников разных уровней. Внимание! Вы не можете получить за эти победы основной опыт. Внимание! Вы не можете получить за эти победы полный свободный опыт. Получено 83420 единиц свободного опыта.
        Подробный лог победы вы можете посмотреть в архиве побед.
        Внимание! Подробный лог победы состоит из 1396433 знаков с пробелами. Его изучение может отнять у вас много времени.
        Внимание! Вы открыли новое существо: эртанский элитный лич-некромант. Элитный моб. Уровень: 52-56. Базовый опыт: 1620. Очки жизни: 82970. Очки маны: неизвестно. Очки бодрости: неизвестно. Агрессивность: агрессивен, социально-агрессивен, призывает стаю, крайне злопамятен и неутомим в преследовании добычи. Магические умения: Облако Черной Смерти. Ядовитость: не ядовит. Вероятность получения ценных трофеев: высокая. Общая информация: существо, созданное из мумифицированных трупов самых отвратительных личностей и заряженное черной душой проклятого мага, коварно убиенного своим же творением. Магия лича быстра и накрывает значительную площадь. Если вы не успеете от нее укрыться, готовьтесь к быстрой и страшной смерти. Если сумеете победить в схватке, не радуйтесь прежде времени. Мертвецы Эртии злопамятны и держатся друг за дружку. Тронув одного, вы рискуете столкнуться со многими.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал эртанского элитного лича-некроманта! Вы получаете 1750 очков прогресса к Познанию. Бонус - плюс один уровень к любому основному навыку, плюс 1500 очков свободного опыта к ремесленным навыкам. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        И лог этот проявился не во мраке. Оказывается, Дарк не ослеп ни на одну секунду. Просто зрение взбесилось, выдавая порезанную на куски картинку, не укладывающуюся в голове.
        Да уж. Он, конечно, предполагал, что эффект от его задумки может превзойти все ожидания.
        Но не настолько же...
        Бомбы - игрушки дорогостоящие. Переводить их на мобов, это всё равно что охотиться на уток, снаряжая патроны вместо свинцовой дроби бриллиантами. Игровые кланы днями и неделями заготавливают селитру и прочие ингредиенты, чтобы растратить в успешном или провальном штурме вражеского замка. Или ради других, не менее великих целей.
        Великие цели - великие расходы. Одна бомба - это почти ничто. Живописный взрыв, наносящий невеликие повреждения в радиусе нескольких метров. Но сложи в кучу пятьсот бомб, и в этом радиусе вряд ли что-то уцелеет. Разлетятся врата вражеского замка, а то и стены с башнями, погибнут защитники, не успевшие покинуть зону поражения.
        Одиночному игроку столько бомб не собрать, если он не готов заплатить невообразимые деньги. Но если, в теории, допустить, что ладно, пускай у него это получится. И что дальше? Ведь больше одной персонаж унести не может. С применением ездового животного и питомца можно выйти на максимум - три. Даже если взять вместительную повозку, цифра и до десятки не доберется.
        Допустим, найдет такой богатый игрок поляну, где этот арсенал можно применить против огромной стаи щедрых на свободный опыт мобов. И что потом? Станет возить этот боезапас частями? Но ведь дело происходит в мире, где он не одинок. Другие игроки туда-сюда шастают, им богатые места тоже интересны. Наткнувшись на бомбы, складированные чей-то доброй душой, они и спасибо не скажут, молча растащат.
        Дарка эти сложности не затрагивают. Он может золото тоннами раскидывать по всем локациям на самых видных местах, и никто им не заинтересуется. Попав в многопользовательский проект, он играет в одиночку. И потому ценность предметов у него своя.
        Селитры под городом полно. Здесь нет кланов, контролирующих рудники с дорогим сырьем. И нет конкурентов. Знай себе постукивай киркой, добывай, что хочешь, никто не помешает. Возвращайся в шахту снова и снова, ведь полезные ископаемые, как и мобы, в большинстве случаев не исчезают навсегда, у каждого ресурса есть период восстановления.
        И что с того, что селитра дорогая? Ему здесь и одну монету за нее не выручить. Следовательно, для него она чуть ли не мусор, так что, нет смысла жалеть. Если существует способ применить ее ради выполнения своих целей, надо использовать, не считаясь с расходами.
        Таскать бомбы по одной штуке Дарк не стал. Как и перемещать их в самодельных тележках, куда тоже много не помещается. Игра в некоторых деталях комично устроена: можно положить в бочку двести бомб, а вот везти эту бочку на повозке не получится. Ее с места не стронешь. Зато бочек с нефтью грузи хоть по четыре штуки, лишь бы силенок хватило дотащить без помощи тяглового животного.
        Так Дарк и поступал с нефтью. Каждый из прошедших дней совершал одну ходку к траншеям, опоясывающим Храм Черной Крови. Заливал там привезенные бочки и плыл на лодке к брошенной деревне, придерживаясь мелководья. Мертвое озеро продолжало его смущать, опасался, что в его глубинах водится то, что сделало его мертвым. Причалив, перегружал добычу в тележку, которую с трудом заталкивал на склон и тянул потом дальше, к городу.
        Бомбы поодиночке тоже не носил. Зачем, если в ту же тележку можно загрузить на руднике сырье для четырех сотен бомб и без проблем прикатить под городскую стену. И там, во временном лагере, заниматься производством.
        Очередной игровой парадокс - сырья в повозку помещается на сотни бомб, а вот готовых в ней получается увезти не больше пяти штук.
        За день Дарк успевал изготовить в среднем около двух с половиной сотен бомб. Всего у него получилось их без малого две с половиной тысячи. Почти тысячу из них он разместил на нижнем ярусе башни, еще полторы распихал по тридцати бочкам, расставив их так, чтобы при подрыве одной срабатывали соседние.
        Но этим не ограничился. Стащил к полю будущей битвы все повозки, которые получилось вытащить из города без лишних усилий. Все загрузил сухой древесиной, политой смолой, собранной по крышам. Почти на каждом доме можно найти ведро-другое. Равномерно расставил сорок бочек с нефтью, смешанной с серой и смолой. Это своеобразный игровой напалм - горит жарко, прилипая к любой поверхности. Если попадет на тело, будешь испытывать отрицательные эмоции и получать урон до тех пор, пока не потухнет.
        Масштабы проделанной работы кажутся неправдоподобными. Ведь и месяца не хватит, чтобы столько успеть провернуть. Но в Эксе на этот счет свои законы, потому Дарк управился за десять дней.
        Да еще и отвлекаться на сопутствующие дела умудрялся. Много чем приходилось заниматься дополнительно. Например, выжигать древесный уголь. Время выгадывал, экономя на сне и глотая еду на ходу. Старался выжать максимум из каждой затраченной минуты.
        Три бомбы, сброшенные с вершины башни, в один миг уничтожили плоды всех его трудов.
        Вместе с армией зомби, столпившейся в центре самой расточительной в истории Экса западни.
        Одно Дарк не учел - при одновременном применении столь грандиозного количества бомб возможны эффекты, не проявившие себя на испытаниях. Он ведь был уверен, что стоит на пятнадцать метров удалиться, и уже ничего не грозит.
        Ошибался, еще и как грозит. Оказывается, у местной пиротехники количество перерастает в качество.
        Неприятное качество.
        Взрывная волна настигла его, крепко потрепала и сбросила на стену с головоломной высоты. Он выжил, но потерял три четверти хит-поинтов и заработал несколько иконок дебафов, из-за которых сейчас даже видеть нормально не мог.
        Но это того стоило.
        Да, обычный опыт получить таким способом невозможно. Зато половину свободного насчитали исправно, и вышло его много. А заплатил за это десятью днями рабского труда, к которому ему не привыкать и негативными ощущениями, коими его тоже не напугать.
        Даже не умер.
        Удачно получилось.
        Зрение почти вернулось в норму. Пошатываясь, Дарк поднялся, подошел к краю стены, встал, опершись на зубец, устремил взор на башню.
        Башни не было. Он нее вообще ничего не осталось. На месте, где она должна стоять, вздымался толстенный столб непроницаемо-черного дыма. В основании он резко расширялся, расползаясь по прилегающей территории. Там и сям его прорывали огромные чадящие костры. Ничего другого разглядеть там не получалось.
        Кое-что интересное удалось увидеть в сторонке, за десятки метров от башни. Сотни, нет, скорее тысячи фрагментов зомби валялись повсюду, куда не дотягивались пламя и дым. Вон, в шаге от Дарка высохшая рука лежит. Можно даже попробовать ее проверить, ведь игра позволяет собирать полный комплект трофеев, если имеешь доступ к самой крохотной части тела убитого противника.
        Трофеи ему теперь придется собирать долго...
        Уши тоже постепенно приходили в норму. Дарк, пусть и приглушенно, слышал рев пламени и грохот, - это продолжали осыпаться стены на краю пролома, оставшегося на месте башни.
        И вдруг, заглушая этот шум, по городу пронеслось утробное завывание. В дыму замаячило что-то огромное, поднимающееся. Миг, и из непроницаемого марева шагнула исполинская фигура с огромной окровавленной алебардой. Продолжая выть, она начала нелепо размахивать свободной рукой, пытаясь сбить пламя, охватившее ее в нескольких местах.
        - Да что ж ты подохнуть никак не можешь?! - с досадой воскликнул Дарк.
        Он не боялся, что чудовище его услышит. Бояться уже нечего. Даже рядовые зомби не упускают цель, способны преследовать ее часами. А это не рядовой, и даже не элитник. Это босс, от него точно не оторвешься.
        Сейчас потушит себя и займется Дарком. Попытки сбежать лишь время отнимут.
        Значит, умереть всё же придется.
        Ладно, раз надо, значит умрет.
        Но умирать будет с музыкой.
        Вытащив стрелу из малого колчана, Дарк отправил ее в цель, промахнуться по которой трудно даже с сотни метров.
        А тут и пятидесяти не будет.

        Черный лорд-воитель Го’адзас, вечный владыка Омэртиса получает урон - 14742 единицы.

        Не зря Дарк подобрал комплект вещей с бонусами к магическим характеристикам или просто мане. И эликсирами заливался не зря. Чуть пятнадцать тысяч не выбил.
        И это по боссу!
        Приятно стрелять по нежити, когда умеешь дружить с магией света.
        Ну на тебе. Держи еще.
        Схлопотав вторую стрелу, босс прекратил бороться с пламенем и направился к Дарку, занося алебарду для удара. Сейчас подойдет и врежет так, что жалкий игрок исчезнет с локации вместе с участком стены.
        Успев выстрелить еще раз, Дарк вскинул руку, врезав по боссу Страданием. Тот выронил алебарду, зашатался, завыл, замахал руками. Бедолага горит ярким пламенем, под латы его затекает чадящий "напалм", мучается из-за этого неимоверно.
        И сейчас его муки выросли на двести процентов.
        За десять секунд Дарк успел выпустить еще две стрелы. Босс был уже настолько близко, что при попаданиях высвечивалась его опустевшая и тревожно мигающая полоска здоровья. Ему всего ничего осталось, но увы, не хватало. Слишком велик изначальный запас хит-поинтов, сокрушительных ударов света не хватает для победы.
        Перестав завывать, босс присел, подхватил алебарду, поднимаясь, уставился на Дарка пустыми глазницами. В их глубине разгоралось пламя, обещающее скорую и жестокую смерть обидчику.
        Дарк, непроизвольно шагнув назад, выхватил зелье неуязвимости, найденное в подземелье под избушкой. Выпил, отбросил опустевшую склянку, ухватился за лук, выстрелил, вытащил очередную стрелу, но наложить на тетиву не успел, - босс, наконец, приблизился на дистанцию поражения.
        И ударил.
        Верх стены развалился на блоки и их обломки, Дарка отбросило в сторону. Кувыркаясь, он полетел непонятно куда в ореоле выбитых боссом камней. Ни боли, никаких негативных ощущений, его сейчас действительно ничем не прошибешь.
        Даже поцарапать невозможно.
        Целых двенадцать секунд.
        Приземлившись на брусчатку, он немного не достал до нее телом. Какая-то сила сберегла, отбросила его, заставила покатиться дальше высоко подпрыгивающим мячиком.
        В конце этого непростого пути зелье перестало действовать, и Дарк наконец приложился о камни мостовой. Приложился хорошо, теряя хит-поинты, коих осталось немного. Повезло, что скорость успела снизиться.
        Чуть прокатившись, приподнялся на колено, вскинул лук, выпустил стрелу в неотвратимо надвигающегося босса. Достал еще одну, отправил следом, потянулся за следующей, борясь с накатывающей слабостью. Увы, но даже без серьезных физических нагрузок бодрость ушла в ноль. Слишком много всего случилось, что не могло не отразиться на ней.
        И тут земля перестала ритмично подрагивать, - поступь босса стихла. Зашатавшись, гигант крутанулся вокруг своей оси и завалился с такой дурью, что с ближайших домов посыпались остатки черепицы, чудом пощаженные взрывом тысяч бомб.
        А перед Дарком пробежали строки пространного лога.

        Внимание! Личная победа! Черный лорд-воитель Го’адзас, вечный владыка Омэртиса убит! Рядовой босс. Уровень - 58. Уровень ощущений локации - 30%. Уровень ощущения личный - 80%. Внимание - некротическое создание! Полуторный опыт! Получено 88740 единиц прогресса. Внимание - некротическое создание! Полуторный свободный опыт! Получено 17748 единиц свободного опыта.
        В схватке значимую роль сыграли следующие навыки: Физическая атака, Акробатика, Дальнобойное оружие, Уклонение от физического урона, Реакция, Меткость, Физический критический удар, Везение, Неутомимость, Магическая меткость, Магический критический удар.
        Физическая атака - 992
        Акробатика - 386
        Дальнобойное оружие - 3298
        Уклонение от физического урона - 949
        Реакция - 274
        Меткость - 18855
        Физический критический удар - 365
        Везение - 2849
        Неутомимость - 964
        Магическая меткость - 57312
        Магический критический удар - 2496
        Внимание! Вы открыли новое существо: Черный лорд-воитель Го’адзас, вечный владыка Омэртиса. Рядовой босс. Уровень: 58. Базовый опыт: 5800. Внимание - некротическое создание! Полуторный опыт! Очки жизни: 558440. Очки маны: неизвестно. Очки бодрости: неизвестно. Агрессивность: агрессивен, социально-агрессивен, призывает стаю, крайне злопамятен и неутомим в преследовании добычи. Магические умения: неизвестно. Ядовитость: неизвестно. Вероятность получения ценных трофеев: очень высокая. Общая информация: некротическое перерождение величайшего воина Омэртиса, лорда, который возомнил себя слишком сильным. Однако, смерть всегда сильнее, и она это доказала в очередной раз, навечно привязав мятежного аристократа к погибшему городу. Каждый, кто сделает хотя бы шаг за стену Омэртиса, сильно рискует. Ведь века не властны над Го’адзасом, он навечно останется великим и жестоким воителем Эртии.
        Ни один игрок никогда за всю историю Экса не встречал Черного лорда-воителя Го’адзаса, вечного владыку Омэртиса! Вы получаете +8000 очков прогресса к Познанию, +4000 очков прогресса к Везению, +2000 очков прогресса к Харизме. Бонус: +6 уровней к любому основному навыку, +2 уровня к любому ремесленному навыку, +1 свободный уровень характеристик, +5000 единиц свободного опыта, +2500 единиц свободного опыта к ремесленным навыкам. Личный бестиарий с открытыми вами созданиями можно предъявить в лиге исследователей, получив за это вознаграждение от руководства лиги. Поздравляем! Совершайте новые открытия, это щедро вознаграждается!

        Внимание! Загляните в чат системных сообщений. И не забудьте выбрать название заработанной звезды героя, без этого вы не сможете активировать бонусы от нее.

        Название выбрать? Да ведь Дарк сейчас вообще думать не способен.
        В голове абсолютная пустота...

        Внимание! Только что игрок Дарк впервые в истории Экса уничтожил опасное чудовище - Черного лорда-воителя Го’адзаса, вечного владыку Омэртиса. Также он победил еще одного опасного монстра - эртанского элитного лич-некроманта. Он сделал это в одиночку, без малейшей помощи от других игроков. Великое свершение, достойное внесение в историю. Поздравляем отличившегося игрока! Совершайте великие подвиги, и награда не заставит себя долго ждать.

        Под красной надписью, видимой для всех игроков, уже знакомо выскочила светло-синяя, предназначенная исключительно для виновника переполоха.

        Внимание! Вы совершили великое достижение! Вы получаете бонус: + 7 свободных очков основных навыков, + 5 свободных очков к ремесленным навыкам, +5 свободных очков к характеристикам, +3 свободных очка к ремесленным характеристикам, +250 очков прогресса к Харизме.
        Внимание! Вы совершили великое достижение! Вы получаете бонус: + 3 свободных уровня, +10 свободных очков основных навыков, +8 свободных очков к ремесленным навыкам, +8 свободных очков к характеристикам, +4 свободных очка к ремесленным характеристикам, +1000 очков прогресса к Везению, +2500 очков прогресса к Харизме.

        Внимание! Вы совершили свое третье великое достижение! Вы получаете свою первую звезду героя. Вы получаете бонус: +50 000 свободных очков прогресса к основным навыкам; +20000 свободных очков прогресса к ремесленным навыкам.
        Выберете название для заработанной вами первой звезды героя.

        Итак, Дарк, наконец, добился своего. Догнал-таки Билика пусть не по уровню, но достижениям точно. И засветился в красном чате по полной.
        Как отреагирует игра на такие новости? И отреагирует ли вообще? Сглупил он по-крупному, не послушавшись голоса загадочного советчика, или сделал гениальнейший ход? Попытаются с ним связаться еще раз, или проигнорируют?
        Это Дарк не знает.
        Зато догадывается, что сейчас начнется на форуме.

        Глава 55
        Привет от старых "друзей"

        Характеристики: 49 +21
        Уровень основной: 8 +3
        Уровень мастерства: 7

        Дарк отупевшим взглядом пробежался по очередному именному трофею - какой-то шлем для сорок восьмого уровня, за открытие которого в награду полагается куча всяких плюшек. Должно быть, прекрасный по характеристикам, однако, уверенности в этом нет. Мозг после боя решил взять передышку, сконцентрироваться не получается.
        В боссе и паре элитников нашлось шесть крутых вещей, неизвестных в современной истории Экса. И вот, в последнем громадном мертвяке, еще одна подвернулась.
        С тоской оглядевшись, прикинул возможное количество зомби. По всему выходило, что придется чуть ли не сутки убить только на то, чтобы обобрать каждого и вынести трофеи за стену. Причем сделать это придется срочно, пока не поспела новая партия мертвяков. Он ведь понятия не знает, какой у них период респа. Если, как у призраков, получается около тридцати часов. Вот и получается, что едва осмотрит всех тварей, как придется сматывать удочки.
        А ведь он мечтал хорошенько осмотреть город, пользуясь тем, что нехороших обитателей в нём не осталось.
        Боссы - редкие монстры в Эксе. Вряд ли их здесь больше одного на не такой уж большой город. Тем более, из имени этого великана следует, что он не мимо пробегал, а здешний владыка.
        Раз уж такой мертвяк пожаловал на разборку, всякая мелочь просто обязана была сбежаться в полном составе.
        Надо как-то оптимизировать процесс мародерства. Но как это сделать, если голова отказывается соображать?
        Возможно, стоит передохнуть. Недолго, минут пять-десять. Просто отвлечься. Иногда это помогает, Дарк с таким уже по жизни сталкивался.
        Поднявшись, свернул в ближайший переулок, присел на первой ступеньке каменной лестницы, поднимающейся к двери огромного дома. Нормальное место, чтобы привести мысли в порядок. Отсюда не просматривается обширное пространство, заваленное тем, что осталось от мертвой армии. Здесь сознание может заняться чем-нибудь абстрактным, а не возвращаться снова и снова к теме сложности оперативного сбора трофеев.
        А не заглянуть ли в меню навыков и характеристик? Изучить, насколько сильно они приподнялся за этот непростой бой?
        Или нет, лучше на форум сходить. Душу отведет, любуясь на изобилие свежих сообщений. Почти все они будут посвящены вечной теме полоскания некоего Дарка. Ну и естественно не обделят вниманием то, что этот неуловимый игрок только что завалил пару неизвестных науке созданий.
        Причем один из них босс, - монстр, с которым не всякий сильный отряд справится.
        Ну да, они же не знают, что он тут до такой степени привык кутить, что две с половиной тысячи бомб не считает серьезными расходами. Повезло, что мощи взрыва чуток не хватило, чтобы снести здоровье Го’адзаса в ноль. Система сочла, что раз босс добит без применения взрывчатки, штрафы насчитывать не надо.
        Лениво всё это обдумывая, Дарк полез на форум. Открылась главная страница, после чего из головы вылетели все мысли.
        Остались лишь страх.
        Паника.
        Ужас.
        С первой страницы на него смотрел Паук. Изображение небольшое, но качественное. Это именно он - циничный мучитель. Дарк его ни с кем не перепутает.
        Разум, подавленный нехорошей картинкой, на удивление быстро пришел в норму. Дарка будто ледяной водой окатили. Он в одно мгновение стал бодрым и сосредоточенным. Уставившись на ненавистную рожу, начал хладнокровно анализировать происходящее.
        И почти сразу осознал, что бояться здесь совершенно нечего.
        Тут, скорее, радоваться надо.
        Паук таращился с рекламного баннера. Похоже, для создания картинки использовался игровой скриншот, потому что за спиной палача просматривалась знакомая обстановка пыточного застенка.
        Помимо этого в нижней части баннера прилепили короткую надпись: "Мы уже рядом".
        В принципе, замысел разработчиков этого посыла понятен. Дарку пытаются внушить мысль, что недолго ему осталось робинзонить. Вот-вот, и пожалуют незваные гости, которые схватят его и вернут туда, куда ему возвращаться не хочется. Похитить в игре проще простого, если есть доступ и к телу, и к персонажу.
        Плюс, понадобятся некоторые возможности, недоступные рядовым пользователям, зато доступные шайке Кима.
        Да только это не более чем жалкая попытка психологического воздействия. У них нет доступа к персонажу, а доступ к телу, это как половина критической массы урана - для бомбы понадобится вторая часть. Знали бы, как до Дарка добраться, добирались бы молча, без предупреждений. Неужели они совсем за дурака его держат? Думают, увидев этот баннер он запаникует и выскочит из укрытия, обнаружить которое мечтают все игроки Экса?
        Не дождутся. Дарк уверен, что спрятался надежно.
        Да и некуда ему отсюда бежать.
        Пока что некуда.
        Покосился на свиток, который так и держал в руке, сжав машинально. Один из трофеев, добытый из лорда-воителя Го’адзаса.

        Свиток телепорта. Одноразовый предмет. Требования к уровню: 68. При использовании перенесет вас в место, которое вы выберете на карте. Внимание! Это должно быть место, в котором вы уже, как минимум, один раз побывали. Места, нанесенные на карту с использованием прочих способов, посетить не получится.

        Да уж, шестьдесят восемь уровней ему и близко не набрать, даже если распределит все заработанные за робинзонаду бонусы. Значит, пока что ему никак не сбежать.
        Баннер не мог появиться только что. Он, конечно, простенький, но врагам надо было осознать случившееся, обдумать, перебрать все возможные варианты реагирования и выбрать именно этот. Не говоря уже о том, чтобы создать картинку и решить вопросы по покупке места под рекламу. За пятнадцать минут такие вопросы не решаются.
        Отсюда следует, что баннер появился не сейчас. Скорее всего болтается со времен первого появления Дарка в красном чате. Повесили эту страшилку, а он и знать не знал. В последние дни был слишком плотно загружен, на форум не заглядывал.
        Всякое действие подразумевает противодействие. Должно быть, Ким и его подручные ожидали какой-то реакции от Дарка. Может даже решили, что раз не проявляет себя, значит, напугался до нервного паралича.
        Нет, не напугался он. Просто ответить ничем не мог. Да и не знал о послании.
        Но им ведь об этом неизвестно. Они там могут всяческие гипотезы выдвигать, пытаясь связать воедино его таинственное исчезновение из запертой комнаты пыток и громогласное уничтожение никому не известного монстра. Может еще что-то есть, Дарку неведомое.
        То, что случилось сейчас, они могут посчитать ответом на размещение баннера. Жертва, вместо того, чтобы в панику удариться, в одиночку победила пару неведомых науке чудовищ, одно из которых - именной босс.
        Непохоже это на поведение жертвы. Нечасто здесь какие-то нубы, сбежавшие из застенков в набедренной повязке, небрежно валят боссов, заодно прихлопывая элитников. Как минимум, Ким и его ребята должны удивиться.
        Неприятно удивиться.
        Наверное, всей толпой бросятся рисовать новые баннеры. Потому что ничего другого им сейчас не остается.
        Дарк, растянув губы то ли в злобной улыбке, то ли в зловещем оскале, голосом бесконечно уверенного в себе человека произнес:
        - Готовьтесь, твари. Я вас быстро на рекламе разорю. Это только начало.

        Внимание! Игрок Дарк сделал свой выбор! Он получает право прибавить к своему имени звезду героя с любой надписью, какую сочтет достойной. Игрок Дарк выбирает надпись - "Первый робинзон Экса". Поздравляем героя! Совершайте великие подвиги, и награда не заставит себя долго ждать.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к