Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ДЕЖЗИК / Казначеев Виктор: " Навыки Колыбель " - читать онлайн

Сохранить .
Навыки. Колыбель Виктор Казначеев

        История о человеке, сделавшем один из главных выборов в своей жизни в шутку. А затем он это осознал. Но вот так ли это на самом деле, был ни не прав герой, и выясниться по ходу повествования.

        Виктор Казначеев
        Навыки. Колыбель

         Пролог

        - Еще не собрались? - массивные железные двери, высотой более сотни метров, бесшумно разошлись в стороны, пропуская внутрь последнего опоздавшего.
        Тут же нестройный гул голосов, обычно сдержанных существ, выразил свое негодование по поводу опоздания, и радость от того, что можно приступать к совету.
        - Итак, приветствую вас, дорогие братья и сестры, на семьсот четырнадцатом совете! - говоривший, тут же принялся интенсивно хлопать в ладони, чему с небольшим опозданием, вторили еще 11 существ.
        - Да-да-да, мы слышали это уже семьсот четырнадцать раз. Скучно! - тут же проявил себя опоздавший, чем заставил некоторых членов собрания слегка поморщиться. - Предлагаю начать сразу с главного.
        - Уважаемый брат мой, - распорядитель проговорил особенно мягким голосом, - к чему такая спешка? Или может быть, ты готов внести дельное предложение?
        - Как ни странно, но да.
        - Локи, не беси нас еще сильнее, говори уже! - мягкий женский голос, наполненный поистине божественным очарованием, отдавал легким налетом укоризны.
        - Дорогая, один момент! - существо, откликающееся на имя Локи, картинно взмахнул руками, и в центре зала, появилось изображение планеты. - Земля, год 2035 от рождества, одного из наших братьев, - легкий кивок в сторону, - там сейчас достаточно много образованных людей, все еще не потерявших веру в чудеса, сложная политическая обстановка и просто огромное количество книг и игр про магию, избранных, неких попаданцев и даже игроков! Вы не поверите, но парочку из них, я даже скачал с пиратских сайтов, себе на память.  
        - Ближе к делу! - огромный, медведеподобный здоровяк, облаченный в звериные шкуры, ударил кулаком о ладонь. - У меня не так много времени, чтобы тратить его понапрасну.
        - Хорошо-хорошо! - Локи, еще сильнее заулыбался, и продолжил. - Думаю, там можно устроить очередную Колыбель, и что немало важно, это будет интересно!
        - Ты уже давно не тот молодой шалун, - раздался тихий голос еще одного старца. Он стоял чуть в отдалении от других, опирался на резной посох, и выглядел старым, даже по меркам местных жителей. - А все продолжаешь…
        - Какой сценарий, и сколько новичков нам требуется?
        - Дельный вопрос, красавица… ой-ой, убери копье! - очередная шутка, чуть не вышла шутнику боком. - На этот вопрос ответит распорядитель.
        - На данный момент, нам требуется около тысячи, но далеко не все они должны быть силовиками, - мужчина, на вид лет сорока, облаченный в деловой костюм, сверился с записями в своем блокноте. - На момент окончания срока эта цифра увеличиться.
        - Значит, стандартный сценарий с апокалипсисом нам не подходит.
        - Как и взросление в другом мире, наполненном нашей силой.
        - Локи, твой ход!
        - Спасибо, брат! Я предлагаю взять одну из наработок земных писателей! Отобрать претендентов, назвать их избранными, и дать им игровые возможности! Это будет так весело!
        Странно, но в этот раз никто не стал спорить. Более того, каждый присутствующий здесь глубоко задумался. Правда, ненадолго.
        - Нужно обговорить правила.
        - Кто будет судить?
        - Скольких наберем?
        - Нужно определиться с распределением.
        - Но в целом, возражений нет? - голос Локи, был полон едва сдерживаемого предвкушения.
        - Мы согласны.

        ГЛАВА 1. СОН.

         Сад?! Серьезно, это какой-то фэнтезийный сад, с огромным количеством лиан, украшенных цветущими Розовыми цветками, с просто дурманящим запахом.
        Но что в этом саду делаю я? Отчетливо помню, что дочитал новый роман до новой главы, и лег, таки, спать - утром же на работу, пришлось себя заставить отложить интересную книгу до следующего вечера. Значит, я сплю? Очевидно, что так. Повезло же, что не стал про зомби читать, сейчас бы побегал…
        - Ущипнуть себя что ли? - голос был моим, но в то же время, чужим. Или, если быть точным, таким я сам слышу свой голос. Не часто мне сняться такие сны, когда удается поговорить внутренним голосом, да еще и сравнить его с реальным. Нет, реальный голос, явно хуже - этот даже звучит приятнее.
        Тем не менее, щипать себя было не охота. Уж лучше по саду погулять, вот на кактусы посмотреть, например, или лучше розы? Не знаю, не любил никогда цветы.
        Звонкий смех был ответом на мои невысказанные мысли.
        Заинтригованный, я медленно шел вперед, огибая красивые колонны, все так же увитые цветущими лианами, переступая через упавшие со своих постаментов статуи, ненадолго останавливался то тут то там. Словно, в сад какого-то патриция попал, или самого цезаря. И пусть я не являюсь знатоком архитектуры древнего Рима, но обложку учебника по истории древнего мира, раз тысячу видел. Разок даже спал на ней, но не суть.  К тому же, фильмы, опять же, смотрел.
        Вот только, отчего мое подсознание привело меня сюда? Книга была о дружбе вора и некроманта, нагло и успешно, выполнявших свои аферы.
        И снова этот смех, больше похожий на тихий и мелодичный шелест травы. Словно я стоял где-то далеко от людей, в ночном лесу, на затопленной лунным светом поляне, и наслаждался…шелестом травы.
        Делать было нечего, и ведомый любопытством, я медленно брел вперед, переступая уже не через статую, но людей. Легионеров, облаченных в римский доспех, лежащих поперек моей дороги. Мертвых, скорее всего. Но это же сон? Сон! А значит, и задумываться об этом не стоит. Хотя при случае, психологу можно и рассказать. Людмила Николаевна, всегда любила слушать о том, что сниться ее пациентам.
        И снова этот смех…
        Сделав еще пару шагов, я резко оказался в какой-то беседке. Декорации сменились так быстро, что и осознать это было не так-то просто. Секунду назад я шел по заброшенному саду, теперь же стою в каменной же беседке. В центре небольшой фонтан, где в прозрачной воде медленно, с чувством собственного достоинства, плавает несколько крупных форелей. Почему-то сразу вспомнился мой первый опыт, готовки этой рыбы. Что же, укроп тогда добавлять, точно не стоило. Наверное, именно стыд за испорченное блюдо, и вывел мое подсознание на этих рыбок.
        Но все эти мысли исчезли, стоило мне увидеть девушку. Очень красивую девушку. Она сидела на мраморном бортике фонтана, и с явным любопытством смотрела в мою сторону. Ее левая, белоснежная рука, была опущена в воду, а в правой ладони она держала большую и спелую клубнику.
        На девушке, стройной, но не худой, была легкая туника, персиковая и очень откровенная, а ее зеленые глаза смотрели на меня с легкими искорками веселья.
        Хм, я же не читаю любовные романы с пометкой 18+, откуда же явилось это чудо?
        И снова прекрасный звонкий смех, разнесся по пространству, даря мне ласку и покой. Странное чувство, но очень хочется его повторить. Рассмешить ее что ли?
        - Здравствуй, дитя, - ее мягкий голос был волшебным. Мягкий и бархатистый, он, тем не менее, содержал в себе едва прикрытую силу и мощь. Таким голосом можно свергать или возводить на трон правителей.
        А вообще-то, довольно странно звучит, когда девушка моего возраста, в моем же сне, называет меня дитем. Обидно, что ли? Нет, не обидно, скорее забавно.
        - Привет, то ли девушка то ли виденье, - вспоминая старую песню, но все еще известную песню, решил ее немного освежить. - Кто ты?
        - Богиня, - просто ответила девушка, и весело рассмеялась. Наверное, из-за выражения моего лица, самому то мне не видно, но чувствую, что оно было глупым. Как минимум.
        - И как зовут, мою богиню? - а что? Сон чей? Мой! А значит и богиня то же моя.
        - Твою? А ты нагл, - девушка легко поднялась на ноги, обошла меня, и продолжила свою мысль, стоя уже за спиной. - Смелый, но в меру, хотя не сильный.
        - Это я-то не сильный? Еще, какой сильный, - гордость, существующая даже во сне, не позволяла признать себя слабаком. Особенно перед такой красивой девушкой, ой то есть богиней. Конечно же, богиней! Еще бы мне простые девушки снились, нет исключительно самые лучшие!
        Девушка снова засмеялась, а потом как-то резко перешла на серьезный тон.
        - Андрей Михайлович Коваленко, 2000 года рождения, любишь книги и компьютерные игры, работаешь учителем в школе, - девушка не спрашивала, а скорее констатировала известные ей факты.
        - Да все так, - крыть было нечем, а главное, незачем. От подсознания сложно что-то скрывать.
        - Андрей, - девушка подошла практически вплотную ко мне, обдав запахам луговых трав, ночной прохлады, и чем-то еще, таким легким, неуловимым, но манящим. - Сегодня исполниться твоя сокровенная мечта…
        - Дай угадаю, я избранный? Мне нужно спасти мир? - сарказм, современный защитный механизм, вырабатывался в современном обществе с раннего детства. Не сказать, что это было хорошо, но и судить я не брался.
        - Можно сказать и так, - моего сарказма, девушка словно и не заметила. - Точнее один из 12 000, которых отобрала я. И ты один из них, причем не самый бесполезный. Пожалуй, сделаю тебя чемпионом.
        - Чемпионом? - забавно, слово хорошее и значение у него, благородное. Но привкус есть, какой-то, скажем так, не самый приятный.
        - Да, и теперь тебе предстоит выбрать себе навыки. Один защитный и один атакующий, - девушка снова уселась на мраморный бордюр. - Выбирай с умом.
        Вот, Андрюха, дожил. Глупости, какие мне все-таки сняться глупости. Красивая девушка вот, и та навыки какие-то предлагает. Хотя с другой стороны, почему бы и нет? Выберу себе навыки, подсознание и себя порадую, а утром проснусь и пойду на работу. Зато хоть воспоминания останутся, приятные.
        - Можно брать что угодно? - хочу быть магом, самым крутым и сильным, как архимаги из великих саг.
        - Да, все что угодно, кроме магии, - кажется, богине доставляет огромное удлвольствие наблюдать за мной.
        - Специально сейчас ограничение придумала, да? - даже во сне обломали, обидно очень. Что ж, завтра буду про магию читать, и потом мне снова что-то приснится.
        - Нет, таков был договор, - богиня все так же игрась с форелью в пруду, и теперь выглядела еще привлекательнее. - Маги очень своевольны, не стабильны, и умирают очень часто.
        - Так-то да, - очень схожее описание со всем, что я читал. Хотя чего удивляться? Это же мой сон, а значит и знания мои. - Ладно, а в остальном ограничений нет?
        - Все навыки, возможные в этом мире, - девушка бы самой доброжелательностью.
        Вот он шанс - выбери что хочешь, любой навык, и пользуйся. Кстати для чего? С какой целью? Тьфу, это же сон, какая тут может быть цель.
        Что бы выбрать такое? Супер скорость? Это не навык… Силу или лазеры из глаз? То же не то. Хм, придумал!
        - У меня есть нож, на полке лежит, - видя, как кивает богиня, я улыбнулся. - Хочу к ножу боевой навык, на ваше усмотрение.
        - Хм, из всего обилия, ты выбрал простой нож? Да еще и навык мне выбрать предлагаешь? - богиня была удивлена, и, судя по всему, бы готова разозлиться.
        - Так я же Ваш чемпион? Почему бы мне не довериться Вашему мнению? - лесть, никогда толком не умел ей пользоваться.
        - Ладно, льстец, а что с защитой? - кажется, пронесло, и божественной кары можно не опасаться.
        - Хочу превращаться в дым, или туман, когда мне будет угрожать смертельная опасность, - мысль пришла в голову неожиданно, и показалась удивительно правильной.
        А воображение, натренированное на тысячах книг, тут же нарисовало мне человека в кожаном плаще, с ножом в руке. Окруженный врагами, парень наносил удары ножом, и распадался на дым, пропуская сквозь тело биты или цепи.
        - Не самый плохой вариант, - от подсознания скрыть мысли, наверное, мало кому удавалось, даже в романах. - Запомни, Андрей, отныне твое оружие - нож-артефакт, считай его моим подарком, с навыками сам разберешься. У тебя есть один земной год, чтобы привыкнуть и как следует натренироваться. Затем, ты и все мои последователи, получите от меня первое задание. И, Андрей, постарайся узнать правила игры. Это очень важно.
        - Ага, - только и успел я сказать, перед тем как проснуться.
        Стоило открыть глаза, как захотелось пить. Поборов лень и сонливость, босиком по прохладному полу, отправился на кухню. Там горел свет, и сидела моя мама.
        - Что читаешь? - мимоходом чмокнув ее в висок, взял первую попавшуюся кружку и поднес к крану.
        - Да вот, набрела на сайт один, скачала, «Спаситель Веры» называется.
        - И как оно? - спросил без особого интереса, просто чтобы поддержать разговор.
        - Нормально, весело даже, хотя и не особо такое люблю, - мама бы немного чем-то недовольна, судя по ее интонациям.
        - Ага, ну ладно, пойду досыпать, - уже в дверях меня догнал ее голос.
        - А ты где был? Я в комнату заглядывала, тебя не было.
        - Спал я мам, ты, наверное, меня не заметила в темноте, - посмеиваясь, я оставил задумчивую маму на кухне, и отправился досыпать.

         ГЛАВА 2. НАЧАЛО ПЕРЕМЕН.

        Утром, чувствуя себя просто превосходно, я залетел на кухню, чмокнул маму в макушку, пожал руку отцу, и плюхнулся на стул.
        - Мне только чай и бутер, - никогда не понимал, как можно есть по утрам. - Сегодня третьеклашки придут, надо подготовиться.
        - Сегодня придешь? - отец посмотрел на меня поверх слегка припущенной газеты. Сколько себя помню, он всегда читал по утрам, и совсем не обязательно, это была свежая пресса. Мог и детективчик почитать, или учебник какой.
        - Нет, пап. Должен же я и в своем доме бардак разводить? - ночевать у родителей, пусть и крайне редко, я очень любил. Хотя обычно это происходило, если я приходил что-то сделать, помочь или починить. Вчера, например, старый кухонный шкаф разобрал и вынес на мусорку.
        - Хорошо, удачи тебе сегодня.
        - Да ладно вам, я уже больше года преподаю этим спиногрызам, - почему-то все мои фразы в этот раз были особенно яркими и импульсивными. Но лично меня это нисколечко не пугало, чего не сказать по встревоженному взгляду мамы. Говорят, что материнское сердце, чует, когда детям грозит опасность. Что же, порой я не могу с этим не согласиться.
        Быстро допив чай, поблагодарил маму, и, схватив заблаговременно подготовленный дипломат, рванул в школу. 
                 Школа, была похожа на встревоженный улей. Нет, понятное дело, что тут всегда было шумно и весело. Но сегодня… сегодня было понятно - что-то случилось. Дети, как и некоторые учителя, были сильно возбуждены, что вызывало легкий интерес. Может проверку, какую пропустили и теперь спешно прибирают в классах, да готовят материалы? Впрочем, у меня класс прибран, а материала хватит на десяток выступлений. Волноваться не о чем.
        Но видимо так думал только я да наш физрук. В этот раз, даже обычного утреннего совещания не было. Хотя наша директриса, на моей памяти, всего несколько раз так поступала. Но так как я все же немного опоздал, то не был в курсе произошедшего и мудро решил не отсвечивать. Вместо этого пораньше отправился  в кабинет, чтобы подготовить для ребят стенд и еще кое-что по мелочи.
        Сегодня я планировал поговорить о Красной книге, и всех приготовлений - включить заранее интерактивную доску, да подготовить пару красочных презентаций.
        Дети уже были в классе, привычно рассевшись за партами, они бурно что-то обсуждали. До урока еще оставалось пару минут, когда приготовившись, я окинул кабинет внимательным взглядом, сегодня, как и весь прошлый месяц отсутствующих не было. Хотя, это не удивительно, ведь какие могут быть прогульщики в 3-м классе. Явка всегда практически 100%, что несказанно радует. Но журналом и призрачными «энками» детей все равно немного иногда пугал. Впрочем, я отвлекся.
        Так вот, пока среди новых сериалов и папок с книгами искались необходимые файлы, услышал как один из мальчиков, Дима Ефремов, доказывал одноклассникам, что он является одним из супер героев. Даже про какие-то силы говорил, которые получил ночью. Дети же просто смеялись, просили доказательств. Не позволяя уроку превратиться в балаган, я их одернул, и отвлек красивыми картинками.
        Когда, спустя 45 минут прозвенел звонок, я окрикнул Диму:
        - Ефремов, задержитесь, пожалуйста, - стараясь говорить так, чтобы выдержать дистанцию между строгостью и мягкостью, посмотрел на мальчугана.
        - Да, Андрей Михайлович? - мальчонка явно испугался.
        - Скажи, о какой супер силе ты говорил? - вопрос был навеян моим сном, и сейчас я сам себе не мог сказать, что же заставило меня задать этот вопрос его. Простое любопытство или какая-то невероятная догадка? А может быть, это была робкая тень надежды? Не знаю, но вопрос прозвучал, а спустя пару мгновений и ответ.
        - Мне ночью фея приснилась, и сказала, что награждает меня супер силой, - мальчик можно сказать, практически выкрикнул мне эти слова в лицо, с испугом и вызовом одновременно. Вроде как говоря: «Ну, давай, не поверь мне или засмейся. Это все равно, правда!»
        - Какой силой, если не секрет? - мои мысли скакали с вчерашнего сна, на слова школьника и обратно.
        - Я могу призывать Фиксиков, для атаки и зашиты, - фраза была произнесена так, словно он ее специально заучил.
        - Это фея тебе сказала? Или ты сам понял, - кажется, мальчик просто пересмотрел мультиков, и это просто совпадение.
        - Я сам так понял, - быстро-быстро затараторил мальчонка, словно боясь потерять единственного человека готового его выслушать. - Я докажу.
        И Дима взмахнул рукой, отчего в воздухе, словно из ниоткуда появилось два силуэта. Вот только на фиксиков эти существа были мало похожи. Скорее уж на ангела и демона. Только ангел был скорее синего цвета, нежели привычного многим людям белоснежного окраса. Да и нимба не виднелось.
        - Понял, развей их, быстро, - чувствуя как медленно, но верно, схожу с ума, замахал руками.
        - Не могу, они сами пропадут через минуту, - школьник виновато развел руками в стороны.
        - Ладно, тогда, ээ…попроси их встать во-о-н в тот угол, - выбрав самое не просматриваемое место, с удовлетворением заметил, что призванные сущности слушаются мальчугана. - Туда где Игорь обычно за проступки стоит.
        - Вы не удивились, - вот же, еще такой мелкий, а уже достаточно внимательный. - Почему? Разве это нормально? Ну, вызывать фиксиков?
        Чувствуя, что мальчик находиться на грани истерики, и только чудом себя сдерживает, я отбросил в сторону весь холодный официоз, и встал со стула. Чтобы тут же опуститься перед школьником на одно колено.
        - Старый мир, которого ты практически не знаешь, вчера стал меняться, - я говорил, стараясь успокоить мальчика, и сам же начинал верить во все сказанное. - И люди вместе с ним. Но, силу получили не все люди, а поэтому, такие как ты и я, должны скрывать ее. Как Питер Паркер, супермен или бэтмен.
        - Как мы? Значит, вы тоже получили силу? - глаза мальчика, в данный момент похожие на два огромных блюдца, зарелись надеждой и жгучим интересом. - Какая сила у вас?
        - Хм, видишь ли, я не могу никого призвать, - видя, как гаснет энтузиазм во взгляде школьника, решил идти на крайние меры. - Попроси твое нового друга, атаковать меня.
        Вот честно, я ожил, что мальчик стушуется. Начнет отмазываться или хотя бы переспросит. Но нет! Прошло меньше секунды, как красный демон, ударил меня своей когтистой лапой.
        И как только ему улось проскочить через весь класс и не задеть мебель? Пожалуй, это была единственная мысль, которая пришла на ум. А потом, мир на миг поплыл, словно перед глазами появилась дымка, и все снова вернулось к норме.
        - Вау, это было круто! - Дима едва ли не прыгал вокруг меня. - А атака?
        - Нет, атаковать я не буду, - потому что забыл нож в родительском доме, где он уже более трех лет, пылится на полочке. - Это слишком сильный навык, и пользоваться им стоит только в самом крайнем случае.
        Ну, вот. Уже ребенку вру. Наверное, должно быть стыдно. Теперь осталось только убедить мальчонку, чтобы он не болтал направо и налево о своих, и заодно моих, силах.
        На это ушла вся перемена, но в результате, Дима пообещал сказать одноклассникам, что выдумал все это, и больше никому не говорить о своих возможностях.
        До конца рабочего дня, этот разговор был самым содержательным и важным, что впрочем, не удивительно для моей школы. Но удивительно другое - несколько сотен видеороликов в интернете, которые люди обсуждали с непрекращающимся интересом. Да что там. Я сам пару уроков провел, смотря с учениками видео. С большого экрана значительно удобнее, чем с экрана смартфона.
        В итоге, вечером снова пришлось заглянуть к родителям, и тихонько забрать нож. Зато чаю с пирогом урвал - уже большой плюс.
        Придя домой, и привычно разбросав вещи, уселся за компьютер. Мне явно не хватило целого дня просмотра различных видео. К тому же пришла мысль, создать некоторую картотеку с занесением навыков с архив.
        Может быть это поможет? Поможет в чем? Не знаю, но надеюсь узнать.
        А нож, так и остался лежать в дипломате.

        ГЛАВА 3. ПЕРВЫЙ ВРАГ.

        Телевизор, обычно просто предмет мебели, включаемый мной исключительно от безысходности, работал уже без малого сорок минут. Можно сказать личный рекорд, если не брать в расчет детство, когда я с упоением смотрел мультики. А дело в том, что сейчас было время утренних новостей.
        - Всемирную сеть Интернет, продолжают заполнять ролики сомнительного происхождения, - взволнованный диктор, наряженный в стандартный строгий костюм, нервно обтер пухлое лицо платком. - Эксперты, называют это хорошо спланированной шуткой. Своего рода флешмобом.
        - К другим новостям. Найдена очередная жертва…
        Дослушать новости мне не удалось, так как пришла пора покидать уютную квартирку и идти на работу.
        Мой путь пролегал через небольшой парк, в котором обычно по утрам было полно народу. Кто-то выгуливал собак, кто-то бегал или даже просто гулял. Но в связи с последними событиями, здесь можно было встретить едва ли пару человек.
        Теперь бродить бесцельно по парку, наслаждаясь тишиной и природой довольно опасно, а значит, больше никаких праздных гуляк. Да что там гуляк?! Даже обычных спортсменов не осталось - только одна единственная девушка, в ярком розовом спортивном костюме, бегала по дорожкам парка. Единственный смелый человек? А может, она просто уверена в своей безопасности?
        Наверное, эту мысль не стоило отпускать и как следует ее обдумать. Но нет. Привычно кивнув Маше, она как раз пробежала мимо меня и одарила улыбкой, я переключился на старые мысли. Мир менялся, менялся медленно, но неотвратимо.
        Глупо звучит? Возможно. Наверное, одна из фраз, почерпнутых в книгах, и использованная в жизни. Усмехнувшись собственным мыслям, бросил быстрый взгляд по сторонам. Пустынные улицы, редкие  машины. Все изменилось в один момент.
        Сначала, жадные до дешевой славы люди, едва разобравшиеся со своими новыми возможностями, выложили видео в интернет. Затем, они стали умирать, быстро и неотвратимо,  естественно при странных обстоятельствах, я бы сказал - мистических. В новостях говорили, что это какой-то маньяк, сбрендивший по причине чужой популярности и искавший славы для себя. Но обмануть всех, даже нашему правительству не удалось. Ведь подобные вещи творились в разных уголках нашей планеты. И уже нашлись люди, попытавшиеся сопоставить убийства по времени и датам. Посему выходило, что в мире как минимум десять человек, целенаправленно занимающихся уничтожением, таких как я. Избранных.
        Разве что в Китае и Японии было практически спокойно. Там люди, наделенные Навыками, очень быстро стали объединяться и сражаться между собой. Но их к этому готовила собственная развлекательная индустрия.
        Плавно, мои мысли перетекли к тем навыкам, которые имелись у меня. И тут же, появилось чувство острого сожаления. Иметь в руках возможность выбрать ЛЮБОЙ  навык, и взять нож.
        Чем может помочь нож, против демона того же Димы, или против простого террориста вооруженного автоматом? И это уже не говоря о других избранных, чьи навыки разнились от одного человека к другому, и слабо касались холодного оружия. В общем, я чувствовал себя как человек, держащий в руках счастливый билет на миллион, но выбросивший его. А затем, узнавший, что билет был выигрышным. Ужасное чувство.
        - Доброе утро, Андрей Михайлович, - погруженный в свои мысли, сам не заметил, как дошел до школы.
        - Ой, здравствуйте теть Зин, - Зинаида Анатольевна, школьная техничка, именно она сейчас вывела меня из задумчивости. - Задумался, даже не заметил, как до школы добрался.
        Обычно, мне было неприятно оправдываться, но тетя Зина, была особенной - с ней любой человек мог общаться достаточно легко. Думаю, это талант, помноженный на природную доброту и многолетний опыт работы в школе.
        - Аккуратнее, Андрейка, опасно сейчас в облаках витать, - она похлопала меня по локтю, и отошла в сторонку. - Новости ведь смотришь?
        - Смотрю, - только и смог ответить, видя как внимательно на меня смотрят, умные старческие глаза. Дождавшись ее кивка, выдохнул и свободно прошел в здание школы.
        Кабинет, который мне выделили, был в самом дальнем конце школы. За то он располагался на первом этаже и был весьма близок к столовой. Плюс, причем весьма значительный.
        Сегодня, мне предстояло снова вести урок у третьеклашек. Со времени того памятного разговора с Димой, наши отношения ничуть не изменились. Хоть я этого и очень боялся - опекать малолетнего супергероя, в мои планы не входило. Муторное это дело, и, как правило, плохо заканчивается - либо опекун спекается, либо подопечный. Особенный шарм был в историях, где ученик превосходил своего учителя и убивал. Мрак, в общем.
        Когда прозвенел звонок, требующий учеников пройти в класс, у меня уже было все готово:  на большом столе находилось несколько красочных макетов, интерактивная доска ждала своего часа, а на домашнем ноутбуке прямо на рабочем столе имелись три весьма занимательных короткометражных фильма. Собственно, я всегда считал, что детей лучше учить с помощью разборных макетов и качественных фильмов. Конечно, все это просто обязательно должно сопровождаться интересными историями. Да в первую очередь, я старался заинтересовать детей, и только потом чему-то обучить. Наверное, поэтому и отказался в свое время от преподавания в старших классах. Тех ребят, кто повзрослее, простыми фокусами не пронять.
        Второй звонок отвлек меня от размышлений, заставив сфокусироваться на детях, занявших свои места за партами и уже успевшими между собой о чем-то поругаться.
        - Доброе утро, класс, - называть инех детьми, почему-то не получалось.
        Ответное приветствие, слышали, скорее всего, даже в спортивном зале. Приятно, и даже очень. Жаль только, директриса снова ругаться будет.
        - Итак, друзья мои, сегодня, мы с вами поговорим о природных явлениях, - стоило мне на миг остановиться, чтобы набрать в грудь воздуха, как один из ребят меня перебил.
        - Вулканы, да? Это будет круто! - а весь класс поддержал мелкого, тут же потребовав включить макет. - Включите его, пожалуйста, первым!
        - Боюсь, мне придется вообще убрать макеты, если вы не перестанете орать, - стараясь говорить строго, я даже немного нахмурился. Подействовало. А вот с пятым классом и выше, уже не прокатило бы.
        - Все-все, молчим, - Вероника, будущая отличница, тут же уселась максимально ровно и даже замерла в ожидании продолжения урока.
        Жаль только, начать его мне так и не удалось. Внезапно, тишину пустых школьных коридоров разорвал, словно сильный ветер паутину - вой пожарной сирены. К сожалению, наша школа имела только систему оповещения, в отличие от наших соседей, школы-лицея имени Ю. Диканского.
        Первые пару мгновений я ожидал, что сейчас ее отключат и урок продолжится, как не раз уже бывало. Но нет, сирена не умолкала, противно завывая и металлическим женским голосом требуя без паники и суеты покинуть помещение. Затем, я услышал, как стали раскрываться деревянные двери, ведущие в классы, и по коридору школы зашуршали ногами многочисленные ученики.
        - Кажется, сегодня вместо извержения вулкана, будем наблюдать пожар, - тот же балагур и малолетний шутник, Богдан Москвитин, выдал очередной прикол, чем собственно и вернул меня к действительности.
        - Так, быстро построились перед выходом в колонну по двое, - немного подумал и добавил. - Мальчики, возьмите девочек за руки и не отпускайте! Идите не спеша к черной двери, и не вздумайте бежать. Вперед!
        Эта была отрепетиравана десятки раз, на я все равна волновался за детей, которые к моей великой радости, прекрасно выполнили необходимые действия.
        В этот мамент, я сделал то, из-за чего меня вполне могли уволить, а то и посадить за халатное отнашение к детям - задержался в классе, чтабы отключить свой ноутбук и вынести его на улицу. Если пожар настоящий, та лишиться компа для меня подабна двум переездам в другой город. А эта куда страшнее всега одного единственного пожара.
        И вот, спустя секунд тридцать, когда компьютер удобно расположился в сумке, дверь в класс распахнулась от сильного удара, и в кабинет, спиной вперед влетел Дима.
        - Что происходит? - так и не сняв сумку с плеча, я рванул вперед, и поднял мальчика.
        Его губа была разбита, по лицу текла яря кровь. «Хорошо, что не темная, не опасно» - промелькнула в голове мысль. Затем Дима открыл глаза, и тихо прохрипел:
        - Т-там… Помогинете…
        - Что там Димка, что такое? - не на шутку испуганный, я поднял взгляд, и практически мгновенно уперся взглядом в чьи-то ботинки. Черные, в непонятных разводах и со следами застаревшей грязи, они стали предвестниками неприятностей.
        Подняв взгляд выше, увидед владельца обуви.  
        - Вы кто? - человек, стоявший в проеме, был мне незнаклм. Он был одет самым обычным образом -  дешевые ботинки, строгие темные брюки са стрелками, белая рубашка и серый пиджак. Последний был расстегнут, позволяя увидеть какую-то рукоять, торчащую из-за пояса мужчины. На больше всего запомнилось и напугало меня лицо незнакца - мясистые губы мужчины, кривились в усмешке, являя миру желтые зубы, его поломанный минимум в одном месте нос, был неестественно красным, а глаза, будучи нереально большими, не задерживались на одном месте дольше пары мгновений. Наркоман что ли? - Что вам здесь нужно?
        - Оракул сказал, что тут будет Чемпион, и я пришел, - голос у мужчины оказался на редкость слабым, я бы даже сказал каким-то неуверенным, если бы не его безумный взгляд, то было бы совсем не страшно. Но в том то и дело, что такой взгляд не мог принадлежать нормальному и здоровому человеку. И вот спустя всего пару мгновений, я уже не сомневался в том, что человек, ворвавшийся в мой класс, был сумасшедшим.
        - Чушь, здесь нет никого Чемпиона, - левой рукой поддерживая Диму, правой я судорожно старался расстегнуть сумку. Нужно было придумать другое место для ножа. Например, закрепить за поясом, благо ножны или кобура, имелась.
        - Оракул принял жертву, - человек вошел в класс, но теперь его взгляд, не отрываясь, смотрел только на Диму. - И сегодня один чемпион умрет!
        С этими словаме мужчена вытащел из-за ременного пояса старый, покрытый ржавчиной серп, и указал им в грудь школьнику.
        - Я заберу только его, беги училка, - тут он снова засмеялся. - И если успеешь, то выживешь!
        Наконец-то сумка расстегнулась, и моя рука легла на буковую рукоять ножа. Кажется, пришло время проверить свои навыки. Может быть, этого ничего нет на самом деле? Быть может, этот психопат, стоящий передо мной лишь плод моей больной фантазии? А сам я лежу в психиатрической лечебнице? Одни вопросы.
        - Тебе нужен не он, - гадая, почему Димка, так ловко управляющийся со своими Навыками, сейчас ничего не делает, я прислонил его спинок к столу для демонстраций, благо тот был большим и тяжелым, и встал перед мужчиной, так чтобы прикрыть школьника в случае чего. - Я тебе не позволю трогать своего ученика.
        Псих, с удивлением уставился на нож в моих руках, и на миг мне показалось, что он отступит. Но нет, мужчина снова заливисто засмеялся, разбрызгивая слюну и содрогаясь всем тем. И я прекрасно понимал, что это самый лучший момент для атаки - ударить пока длится это припадочный смех и обезоружить, а лучше даже убить противника.  Понимал, да. Но сделать этого не мог - страх, парализующий тело и душу, медленно, но верно расползался по конечностям, заставляя неметь руки и мелко дрожать колени.
        - Сразу два Навыка в одном месте? Аххаха, Оракул оказался щедрее, чем я думал. Пожалуй, не стоило его убивать! - и тут мужчина резким взмахом вырвал из-за пояса свое оружие и атаковал меня, намереваясь снести голову.
        Я хотел бы подставить под удар клинок, но рука слушалась плохо и медленно. Как в замедленной съемке, прекрасно видя лезвие серпа, с темной, явно уже смоченной кровью ржавчиной, я хотел закрыть глаза, но не мог.
        А затем серп, вместо того чтобы врезаться в мою пть, пропороть кожу, мясо и противно заскрипеть от удара о кости, просто прошел сквозь мое тело, не встретив сопротивления. Лишь мир подернулся какой-то страной дымкой. Навык. Это сработал мой защитный навык!
        После осознания этой простой истины, мой страх пропал так же неожиданно, как и возник, а силы вновь вернулись в те. Не позволяя себе задуматься, перевел так и не завершенное защитное движение клинка в атакующее, благо особых усилий для этого не понадобись. Одно короткое мгновение, и мой подарочный нож, легко, словно пронзая бумагу, вошел в висок врага. Да именно врага - человека, поднявшего на меня оружие. А значит, это не убийство, а самозащита.
        Не знаю, как долго я простоял так - с вытянутой вперед рукой, державшей нож, на котором словно бабочка на иголке, висел неудавшийся убийца Димы. Глаза мужчины потускнели, в них больше не бы ни буйства больного разума, ни признаков жизни - ничего. Изо рта мертвеца, тянулась тонкая струйка липкой розовой слюны.  Уверен, еще долго мне будут сниться кошмары, в которых я буду смотреть в глаза мертвого человека, павшего от моей руки.
        - Андрей Михайвич, с вами все в порядке? - оживший Дима медленно подошел ко мне, и похлопал по поясу. Выше он видимо достать не смог - может, побоялся, а может и руку повредил, когда спиной вперед летел через дверной проем.
        - А? Да-да. Все хорошо Димка, я сейчас, - чтобы перестать нести глупости, мне пришлось приложить довольно много усилий и закрыть рот.
        - Андрей Михайлович, класс уже горит, нужно уходить, - голос школьника доходил до меня с трудом, словно пробиваясь сквозь какую-то пелену.
        - Куда деть тело? Нельзя просто так уйти, - встряхнув говой, на время отбросил все посторонние мысли и вытащил, наконец, нож из говы мужчины. От чего тот обмяк и упал.
        - Его заберет огонь, - галас Димы был тверд, а сам мальчик выглядел неожиданно уверенным. - Я прикажу демону его сжечь.
        Ну вот, кажется, мальчик осознал, что фиксики выглядят несколько иначе. Эта мысль едва не заставила меня засмеяться в голос, и лишь осознание того факта, что школьник будет этим напуган еще сильнее, останавливало меня.
        - Хорошо, тогда идем! - поправив так и не снятую сумку с ноутбуком, бросил туда выпачканный в крови и, наверное, мозгах, нож. Потом стоит его помыть, мелькнула в гове мысль и тут же пропала.
        Коридор уже был заполнен едким дымом, который получается при горении пластика. Жаль я не догадался обмотать лицо Димы влажным полотенцем. Может, пока не поздно, вернуться?
        Но стоило мне так подумать, как в воздухе появилась белая фигура ангела, и дышать стало заметно проще.
        - Идемте Андрей Михайлович, - Дима взял меня за руку и уверенно пошел вперед. - Вы меня спасли сегодня, и когда-нибудь я верну вам этот долг.
        От былой нерешительности и страха, в мальчике больше ничего не остась.
        «Видимо кто-то пересмотрел мультиков про рыцарей или самураев», очередная неуместная мысль, вызвавшая еще более неуместную улыбку. Я хотел бы сказать, что все это пустяк, или назвать убийство своим долгом, но банально не смог. Убить человека, оказась сложнее, чем можно бы представить. И никакая литература просто физически не могла меня к этому подготовить. Может быть, стоило больше играть в GTA?
        Тем временем, довольно короткий коридор закончился, и мы наконец-то покинули стены школы. Обернувшись, увидел, как ввалит из некоторых окон сизый дым. Черт, школу ведь совсем недавно отремонтировали, мелькнула неожиданная мысль. Лет пять назад, ага.
        Тем временем ко мне и Диме уже подбежали другие учителя, а где-то на грани слуха, раздались сирены пожарных машин, и скорее всего скорой помощи.
        - Почему так долго? - Диктриса смотрела мне в глаза и требовала немедленного ответа-оправдания.
        - Это все из-за меня, - внезапно разревелся Димка. - Я вернулся за портфелем, а Андрей Михайвич кинулся за мной. А потом дым и мы долго шли, пока не вышли.
        Удивительнй, но все взрослые люди, поверили этому юному актеру, и я тут же удостоился нескольких благодарных взглядов от педагогов. Ага, уже не простофиля, проворонивший ученика, а практически герой. Прикольно, но мне все равно. Главное что сумку с моим ноутбуком если кто-то и заметил, то не стал заострять на этом внимание.

        ГЛАВА 4. НАГРАДА.

        Домой, учитывая все случившееся, попал уже совсем поздно вечером. Сразу же залетел в душ, надеясь отмыть запах едкий гари и чужой крови. Удивительно, как врачи или участковый этого не заметили, но от меня действительно несло смертью. Или так только казалось? Не знаю.
        Принять душ было отличной идеей, и уже спустя час я сидел на кухне с кружкой крепкого кофе и размышлял на счет алкоголя. Наверное, если бы курил, хотелось бы сигарет. А так я просто пил крепкий кофе, и думал: купить ли пива или нет, а может, стоит сходить за шоколадкой? В итоге страх перед новым выходом на улицу победил, любые желания.
        - Трезвость наше все, - усмехнулся я, и, бросив мимолетный взгляд на недочитанную книгу, пошел спать. Читать о чьих-то приключениях, когда сам только что побывал в передряге, как-то дико, по крайней мере, для меня. Завтра почитаю, все равно за отсутствием школы, работа временно откладывается.
        Перед тем как врачи скорой меня отпустили, мне казалось, что стоит достичь кровати, как сон моментально срубит, отправив в царство морфея. Но нет.
        Перед мысленным взором, раз за разом появлялось лицо того человека, устроившего в школе пожар. Он ворвался в кабинет, в погоне за Димкой, а встретил меня и нож.
        Невольно на глазах стали выступать слезы. «Черт, только этого не хватало. Соберись, не время раскисать».  Уговоры слабо действовали, но взять себя в руки все же получилось, пусть и не полностью.
        Момент, когда сон все-таки пришел, был мною упущен.
        Правда, провалиться в черноту без сновидений мне не удалось, и перед моим взором предстала очередная картина, небывалой красоты.
        - Божественный вид, - даже не видя, богини, готов поклясться, что она меня слышит и видит.
        - Название этого места нет в мифологии твоего мира, - как девушка оказалась за моей спиной, для меня загадка, но даже тени испуга это не принесло.
        - Все равно красиво, - обернувшись, встретился взглядом с богиней, а это была она, но не узнал. Куда только подевался прежний облик? Сегодня она была светлоглазой блондинкой, облаченной в светлое платье, с обилием изысканных украшений. И пусть я не понимаю в этом ничего, но ведь простых предметов у богов быть не может.
        - Ты первый из Чемпионов, победивший в схватке Психа, - девушка, судя по всему, была довольна.
        - Псих это тоже статус? Как и чемпион? - страшная догадка, поразила меня.
        - Конечно же, глупенький, - богиня рассмеялась, но теперь в ее смехе не было прежней красоты. Для меня так уж точно. - А есть еще и другие «избранные». Хочешь узнать о них?
        - Что взамен? От чего подобная забота? - слова были достаточно резкими, хоть я и старался смягчить их своим тоном.
        - Все просто - за любое убийство избранного из другой фракции, ты будешь получать награду. А за сложных противников, вроде Психов, награда будет увеличена.  
        - Что я  могу попросить? - вот он шанс, изменить свой первый выбор и стать кем-то большим, чем просто парень с ножом.
        - А ты хочешь выбрать сам? - девушка встала передо мной и смешно надула губки. - Я думала ты, снова оставишь выбор за мной.
        - Моя богиня, твой выбор в любом случае будет идеальным и верным, но я имею право нести ответственность за свои поступки, - ужас, вот это завернул. Хуже высказаться не мог.
        - Маленький Чемпион начал взрослеть? Это хорошо, - и не понятно, довольна ли она или наоборот. - Ты можешь улучшить один свой навык, получить информацию о других избранных, узнать немного больше о мире. Выбирай с умом.
        Девушка отошла от меня, всем своим видом показывая, что не собирается мешать мне с выбором. С одной стороны - знания это сила, но если вспомнить того же психа, то есть и иные способы добыть информацию. Значит, о людях спрашивать нет смысла. Узнать что-то о мире или мирах? Они существуют, это и так понятно. Но дадут ли знания о мирах мне что-то полезное? Не факт.
        А вот навык улучшить, это же поступок в лучших традициях любых геймеров-попаданцев, или оцифрованных. А значит, придется следовать канону. Вопрос в том, какую именно способность стоит улучшать - защитную или атакующую?
        - Время не бесконечно человек, по крайней мере, у тебя, - богиня мягко улыбнулась, как бы намекая, что шутит. - Ты сделал выбор?
        - Нож, хочу иметь возможность скрытно носить его с собой всегда и мгновенно использовать, при желании, - лучше все равно ничего в голову не приходило.
        - Звучит несколько сумбурно, но я тебя поняла. Не плохой выбор, но осмелюсь немного добавить от себя. Все-таки ты еще не готов на самостоятельные решения, а награда должна быть высокой.
        Мне хотелось подробностей, но сон резко прервался…звоном будильника. Черт, нужно было его отключить!
        Недовольный, словно проснулся не с той ноги, нехотя поднялся и пошел в ванную - спать уже все равно не получится, а значит, самое время умыться и включить новости.
        В ванной, уже вытираясь полотенцем, обнаружил на правой руке кольцо.
        - Что за фигня, я ведь не женат, - первая мысль показалась бредовой даже самому себе. - Откуда у меня кольцо?
        Попытка снять атрибут, не привела к желанному результату. Что странно, так как я видел, что кольцо свободно сидит на пальце. «Магия, не иначе».
        Новая мысль заставила меня замереть на месте. Точно, скорее всего, это подарок моей богини. Вот только с распожением кольца кто-то явно погорячился - не могу же я быть женихом богини? Или могу?!
        - Мамочки, - мысль о том, что мне как монахам придется дать обет безбрачия, вызвала нервную дрожь. Пригласил такой девушку домой, угостил ужином, и тут бац, вместо приятной ночи, ее протыкает божественной атакой. Копье там с неба упадет или молнией шарахнет. Ужас.
        Не знаю, как долго бы я стоял перед зеркалом в ванной, тупо пялясь на кольцо, но в дверь кто-то постучал. И тут волей не волей, но пришлось отвлечься.
        За дверью сял Дима, и настойчиво стучал в нее же.
        - Входи, - отперев дверь, рванул в спальню, хоть майку со штанами накинуть. - Чаю?
        - Да, если можно, - мальчик был предельно собран, и, кажется, собирался сказать что-то важное.
        - Конечно, проходи на кухню, сейчас все сделаю.
        Когда дела по кухне были закончены, а две чашки ароматного чая стояли на столе, в окружении печенья и домашнего варенья, я первым начал разговор.
        - Ты как? Нормально?
        - Спасибо, все хорошо, - мальчик сделал большой глоток, затем продолжил, - а Вы?
        - Жить буду, - улыбка вышлй слегка фальшивой, но вроде сработало.
        - Мне стыдно, что вчера я так испугался, - вот оно момент ради которого мальчик в столь ранний час пришел ко мне на порог. - Я не смог даже позвать защитников.
        - Ничего страшного, - отставив чашку с чаем в сторону, я через стол подался вред. - Думаешь, я не испугался? Еще как испугался, да в такой ситуации любой бы повел себя аналогичным образом, если не хуже!
        Убедить парня в том, что он не трус, было нелегко. Но я старался, как мог. И в итоге, кажется, преуспел.
        - К тому же, он владел какой-то аурой, - Димка явно любит читать или что вернее играть в игры, а значит, поймет меня и объяснения. - Толи страх, толи еще что-то такое.
        - Значит он меня дебафнул? Но у нас же не может быть магии?! - вот, теперь на смену апатии, у Димки появись нечто новое, похожее на недовольство? Удивительно, уж не станет ли он завидовать тому психу? Нет, не так, скорее это азарт.
        - Это не магия, а просто навык. Особый навык, - с ходу придумать классификацию и объяснение, мне не удалась. Но зачем человеку, прочитавшему огромные объемы литературы что-то сочинять?!
        - Особый значит, понятно. Спасибо Вам, Андрей Михайлович.
        - Не за что Дима, приходи в любое вреня.
        Мальчик невероятно по-взрослому пожал мне руку и вышел на улицу. Весело начинается утро, день надеюсь, пройдет спокойнее.
        Как ни странно, так и оказалось. Сначала я заглянул в гости к родителям, потом прошелся по магазинам, с недовольством наблюдая поговное повышение цен на все категории продуктов, да и товаров в целом. Спрашивать от чего так, у продавцов постеснялся, но обновил зарубку в памяти - посмотреть новости. Где-где, а уж на местном телевидении уже должны были этим заинтересоваться.
        Дальше сходил в городской парк, через который иногда пешком возвращался со школы. Той самой, в которой когда-то учился, а не сгоревшей. Мда, жаль ее, недавно только ремонт делали, года четыре всего прошло. Посмеявшись шутке, купил себе кофе в ларьке, и уселся на лавочку перед небольшим озером. Правда озером его считали только коренные жители города, а вот у людей видевших озера в дикой и не очень природе, это вызыва лишь усмешки.
        - Латте? - на скамейку рядом со мной уселась красивая девушка. Она носила широкую майку с эмблемой известной рок-группы, которая даже будучи свободной, не могла скрыть красивую фигуру. Короткая стрижка огненных волос, милое лицо, строгие очки, и порванные на коленках джинсы. Ах да, еще и белые кеды, кажется на босу ногу. Не то чтобы я был поклонником подобного стиля, но рок любил.
        - Имбирный пряник, - удивленный, что девушка сама подсела и заговорила, ответил несколько запоздало.
        - Хороший выбор, - девушка чему-то кивнула и ненадолго замолчала. - Ты Чемпион?
        Внимательный взгляд карих глаз, заставил меня проглотить так и не произнесенный ответ. Отрицательный.
        - Это знание не сделает тебя сильнее, а вот убить может, - спокойно, Андрей, в парке тебя станет атаковать только сумасшедший.  Черт, неудачная мысль, крайне неудачная.
        - Значит да, - девушка расслабленно откинулась на спинку скамейки, и кажется, забыла про меня.
        - Кто тебя послал? - уверен, что она не сама меня искала, да и не уверена была, что я это чемпион.
        - Оракул, - простой и лаконичный ответ.
        - Тот самый, который рассказал Психу, где меня искать? - помимо воли, из глубин души снова стала просыпаться злость. 
        - Тот мертв, это новый, - девушка снова посмотрела на меня. - Тот человек, пытал Оракула, заставляя отвечать не на один вопрос, а на все. Так быть не должно.
        - Понятно, откуда новый? - злой вопрос, да и девушка, скорее все, ожидала от меня иного, но зачем играть по чужим правилам?
        - Мой парень, он стал новым Оракулом, - вот это поворот. - А я теперь буду его оберегать.
        И столько скрытой силы и необъявленной угрозы всему миру было в этом высказывании, что я невольно позавидовал неизвестному парню. О такой девушке можно только мечтать.
        - Так зачем он тебя прислал? - кофе уже закончилось и мне пора бы вернуться домой. Новости сами себя не посмотрят.
        - Он просил передать тебе это: «Забота о ближнем своем это сильный поступок, но нужно ли это? Смерть чемпиона отбросит любую фракцию к началу ». - Девушка встала со скамейки.
        - Ничего не понял, - признаваться в непонимании было крайне неприятно. - Почему он говорит о навыках?
        - Ты - навык, я - навык, - девушка усмехнулась, видимо рассмотрев в моих глазах оттенок понимания. - А ты как называл себя, избранным или игроком?
        - Кажется, мы читали одинаковые книги, - ответом мне был смех девушки.
        - Он сказал, что я могу не говорить тебе это, но ты хороший, - девушка на секунду замялась, но продолжила. - Прежний Оракул три раза отвечал на вопрос о Чемпионах в этот городе.
        - Спасибо.
        - Пока Чемпион.
        Девушка скрылась в тени парковых деревьев, а все так же сидел на скамейке. Чемпионы - она сказала, что в городе их кто-то ищет, и это больше чем один человек. Кажется, у меня снова проблемы. Мрак.
        Домой шел, едва ли не срываясь на бег. То и дело, казалось, что из темноты на меня смотрят чьи-то цепкие глаза, выбирая момент для атаки.
        Добравшись до своей двери, юркнул в прихожую, и быстро запер за собой дверь. Пронесло, в этот раз все хорошо.
        Уже более расслабленно, дошел до телевизора, включил новости, и уселся на диван.
        - Пожалуй, я забыл о самом главном, - рыская по сумке в поинасках ножа, замер в ужасе, проглотинав остаток фразы. Нож пропал. - Как же так? Неужели та девушка его украла?
        Забыв об отдыхе, принялся искать артефакт, хотя отлично помнил, что не доставал его из сумки. Десять минут поисков не привели ни к чему, кроме беспорядка.
        На грани истерики, я позвал нож, как делал в детстве, когда пропадала та или иная вещь: «Нож, где же ты, найдись!».
         И каково же было мое удивлеуие, смешанное с облегчением, когда внезапно в пустой руке появился нож.
        - Как так? - нож приятно отражал блики от люстры, и вселял в меня уверенность в завтрашнем дне. - Откуда? Неужели это кольцо?
        Все так же, не разнимая руку с клинком, обнаружил исчезновение кольца.
        - Богиня, твой подарок едва не стоил мне инфаркта, спасибо, - не выдержав, посмотрел в потолок и высказался вслух. На что в ответ, где-то далеко-далеко, зазвенели серебряные колокольчики. Кажется, кто-то доволен.
        В этот раз сон пришел почти мгновенно, и никаких сновидений не было вообще.

         ГЛАВА 5. ИСПЫТАНИЕ.

        - Целый год на освоение это слишком много, - Локи сидел на краю моста и строил недовольные мины, используя все мышцы лица. Уж кто-кто, а он мог преображаться даже без магии. - Предлагаю устроить им пару маленьких испытаний, заодно и познакомим их между собой. Как тебе?
        - Это идет в разрез с нашими общими договорённостями, - собеседник бога обмана, справедливо ожидал в чужом предложении ловушку и закономерно опасался. - Не всем это придется по нраву.
        - Да ладно тебе, брат, - Локи резко подпрыгнул и подобно гимнасту стал балансировать на краю моста, жонглируя ручными гранатами времен второй мировой войны. - Уже и так больше трех сотен смертей, причем пострадали так же и оракулы с мудрецами.
        - Если договоришься с остальными, то я не против, - спорить с братом, бог не любил и не умел.
        - Вот и ладушки. 
        *****
        Очередной сон стал для меня большим сюрпризом - моя богиня появилась в обществе какого-то слащавого хлыща, с пронырливым взглядом.
        - Эгей, полегче парень, я ведь могу и оскорбиться! - неожиданно в руках этого человека появился короткий жезл, кстати, до боли знакомый по одной из культовых из экранизаций.
        - Пфф, я тоже так могу, - и продемонстрировал появившийся в руке нож. - И вообще, хватит читать мои мысли, это не вежливо.
        Правда, в последний момент, видя предостерегающий взгляд богини, я все же умерил свой пыл и закончил фразу в довольно примирительном тоне.
        - Это мой брат, известный у вас под именем Локи, - мягко проговорила девушка, как бы невзначай встав между нами.
        - О не стоит сестра, твой Чемпион храбр, но я не в обиде, - после его слов с моей души свалился едва зародившийся камень. - Позволь мне озвучить наше предложение?
        - Я сама. И так, Чемпион, мы предлагаем пройти тебе одно небольшое испытание, - девушка опять обошла меня по кругу, и замерла в прежней точке. Продолжать свою мысль она не стала, видимо, предлагая мне поучаствовать в разговоре. Так сказать, дать немного перехватить инициативу.
        - Что от меня требуется? - как будто я могу противиться воле богов. Лучше уж сразу согласиться и не страдать лишний раз. Но раз уж по правилам игры стоит немного поломаться, значит не будем гневить богов еще сильнее.
        - Разумно, - Локи тоже не мог устоять на одном месте и обошел меня, но уже с другой стороны. - Утром ты проснешься в осколке иного мира, и целью будет дойти до контрольной точки, откуда ты сможешь вернуться назад.
        - Так просто? - невольно вырвалось у меня из уст.
        - Не то чтобы очень, но и опасности для жизни практически никакой, - бог обмана и злых шуток, он ни на миг не переставал улыбаться. Я же в это время не сводил глаз со своей покровительницы.
        - Это мертвый мир, заселенный нежитью, - девушка следила за каждым движением бога, который уже уселся на бортик фонтана и принялся жонглировать горящими факелами. - Там ты сможешь улучшить владение своим оружием, при этом, не убивая живых людей.
        - Решай быстрее Чемпион, времени не так много, - и снова они меня торопят.
        - Что в награду? - наглость? Я так не думаю, ведь любая работа должна вознаграждаться, тем более, если ваш работодатель бог. Хотя и не факт. Может именно этот труд останется не оплаченным.
        - Наглец! Тебе предлагают безопасно отработать навыки боя и познакомить с иным миром! - Вот теперь, кажется Локи злиться. - Чего ты хочешь?
        Резкий переход сбил меня с толку, но лишь на мгновение.
        - Улучшить атакующий навык.
        - Идет, даю слово, - бог вместе со мной посмотрел на девушку, которая слегка помедлив тоже кивнула. Что же, теперь выбора у меня точно нет.
        - Согласен, - с тяжелым сердцем я все-таки согласился, хотя соблазн отказаться был велик. Но понимание того, что отказ сильно навредит и мне и моей покровительнице, да и банальная боязнь перед Локи, не позволили мне думать об отказе слишком долго.
        - Услышано. Да будет так, - богиня лишь улыбнулась мне, а в следующий миг я уснул.
                 Чтобы проснуться от громкой ругани чередующейся громкими выстрелами.
        - Сраные безбожники! Я вам покажу, как жрать мои ботинки! - быстро поднявшись с земли, бегло осмотрел округу, на предмет грозившей прям сейчас опасности. Противников рядом не было, вроде пронесло.
        Поляна, на которой я оказался, была совершенно обычной, под ногами обычная зеленая трава, над головой хмурое свинцовое небо, явно готовившееся разлиться дождем, а где-то вдали виднелись деревья. Никаких неизвестных трав или цветов, все совершенно обычно, словно я оказался не в другом мире или его осколке, а в средней полосе России.  Это даже немного символично, попасть в другой мир, и не встретить незнакомой флоры и фауны. Хотя, сейчас, пожалуй, еще рано говорить об этом.
        Ругань же доносилась откуда-то из-за спины, из развалин непонятного каменного здания, находившихся неподалеку. Не буду утверждать, но, кажется, когда-то это была башня или что-то вроде того.
        - Дилемма, - медленно протянул я, пытаясь решить что предпринять. С одной стороны там явно человек, и он в беде. А с другой, это может оказаться ловушкой и тот громко ругающийся человек будет моим соперником, если не врагом. - Ладно, это же отличный шанс познакомиться с местными монстрами.
        Ага, а так же с пистолетом и его владельцем, но это если капитально не повезёт. Таким образом, немного утешив себя, все же решил пойти в сторону развалин и посмотреть, что там происходит.
        Да и потом, как только неизвестные противники расправятся со стрелком, они запросто могут переключиться на поиски новой жертвы. А значит решено - иду спасать!
        Медленно и аккуратно ступая по траве, стараясь не выдать себя лишним шумом, я побрел в сторону боя. Словно оттягивая миг, когда придется взять на себя ответственность за чужую жизнь.
        Но как бы аккуратен я не был, как бы не старался идти медленно и бесшумно, времени все равно понадобилось мало. За каких-то пару минут, добрался до стены, и в лучших традициях боевиков и шпионских фильмов, стал красться. Направление, ради разнообразия, выбрал правое, и, прижимаясь спиной к холодному камню, пошел вперед.
        Нож появился в руке, стоило лишь это пожелать, но мне снова не удалось уловить тот момент, когда кольцо становилось оружием. Зато после этого, ощущая приятный вес оружия, сжав теплую буковую рукоять, почувствовал себя немного увереннее.
        Между тем, участок неразрушенной стены закончился и мне открылся вид, достойный лучших хоррор-артов наше времени. На крыше небольшого, частично разрушенного сарая, в полный рост стоял человек и держал в руках два блестящих револьвера. На мой неискушенный взгляд, они были огромными и весьма красивыми - и снова я почувствовал горечь от собственного выбора. Но не время для меланхолии.
        Мужчина, на вид лет сорока, был облачен в коричневый плащ, носил широкополую шляпу и вообще выглядел как заправский ковбой из высокобюджетного вестерна. И да, во рту он держал зажжённую сигару.
        А вот под его ногами, было около десятка мертвецов. Правда они не были похожи на мертвецов из «Walking Dead» , а скорее из второй части «Resident Evil», собственно они даже одеты и вооружены были соответственно - ножи, серпы и даже одна коса. Правда ее владелец валялся с практически отстреленной головой чуть в стороне и был окончательно мертв.
        Логично убить того первым, ведь серпы и ножи не могли ранить стрелка на таком расстоянии - зомби просто не дотягивались, а вот коса - запросто.
        Вот только дела у мужчины все равно были плохи, едва он начинал перезаряжать свое оружие, как зомби переходили в активную фазу и цеплялись за е ковбойские сапоги, стараясь если не скинуть мужчину, то хотя бы прогрызть/проткнуть ему ноги.
        - Адовы создания, я покажу вам истинный путь! - хм, кажется, мне довелось встретить фанатика. Может ну его к дьяволу и пусть сам выкручивается? - Эй, парень, помоги мне!
        Черт, не успел, и он меня заметил. Да и не он один.
        Три мертвеца отделились от толпы и довольно шустро заковыляли в мою сторону. Блин, а я ведь хотел выманить себе одно, для тренировки.
        - Бей в голову! И берегись их зубов! - дельные советы, парень, но я и без тебя знаю, как убивать зомби. В теории.
        Отбежав назад, решил немного разорвать дистанцию, чтобы враги не навалились на меня скопом, и приготовился к бою. Спина в одно мгновение покрылась холодным потом, а сердце гулко забилось в груди. Страшно, но я справлюсь!
        Первым из-за поворота на меня вышел мужчина, державший в руках ручку от топора. Его глаза были затянуты белым, кожа была коричневой и ссохшейся, словно старый пергамент. Зато одет он был весьма добротно - ботинки, серые штаны и клетчатая рубашка, закатанная у локтей.
        Решив не ждать атаки, ударил первым. Ну как ударил, попытался. Толи от испуга, толи еще почему, я слегка поскользнулся на траве, и удар вышел смазанным. В итоге, вместо то чтобы пробить мертвецу висок, лишь слегка оцарапал тому кожу. Крови ожидаемо не появилось.
        А вот ответный удар, пришедшийся в левое плечо, заставил меня отскочить и грязно выругаться. Больно черт подери! Благо хоть стена не позволила мертвецу нормально размахнуться и мне не сломали плечо или пару ребер.
        Вторая попытка вышла немного удачнее, поднырнув под руку с импровизированной дубинкой, я левой рукой толкнул зомби в стену, а правой с клинком, нанес удар в затылок.
        По ощущееиям, слов воезил кухоееый нож в тыкву - немного сопротивлееия и характерный хруст. Минус один.
        А из-за поворота уже появились новые противники, причем сразу двое. Когда-то молодая девушка, в простом платье, зияющем прорехами и парень чуть постарше. Эти были без оружия, что вызвало у меня улыбку и долнительную уверенность в себе.
        Отпрыгнув назад, выставил руку с нажам вперед, и слегка согнул ноги в коленях. Не уверен что именно так нужно поступать, на в фильмах герои делали нечто подобное.
        Вот только девушка-зомби оказалась чуть сообразительней, чем ожидалось. Она не стала бросаться на меня в атаку, в отличие от парня, а нагнулась за топорищем.
        - Нет, так не пойдет, - дождавшись, когда парень замахнется для удара, резко сблизился с ним и оттолкнул, после чего в два шага добрался до так и не разогнувшейся девушки. Перехватив нож лезвием вниз, нанес удар по затылку и проломил уже второй череп. Легко и просто.
        Вот только отскочить в сторону уже не успел, и закономерно поймал удар от оставшегося зомби. Парень, не размениваясь на сантименты, ударил ногой. Сила была таковой, что меня отбросило на землю, примерно в метре от окончательно скончавшихся зомби. Как раз у края стены. Но фортуна снова была на моей стороне, сильный удар ничего мне не повредил, по крайней мере, в горячке боя, даже синяки не ощущались. Все будет потом.
        Кое-как поднявшись на ноги, пропустил прямой удар в голову, от чего мир подернулся дымом. Это не помешало повторить тот же трюк что и с психом, и через мгновение третий зомби лежал у моих ног с дырой в виске.
        Раз сработал защитный навык, значит, этот удар мог стать для меня фатальным.
        - Опыта мне явно не хватает, - задумчиво пробормотал я, чувствуя, как от напряжения потряхивает руки.
        - Эй, парень ты там живой? - крик стрелка привел меня в чувство.
        - Да, - коротко крикнул я, заглядывая за поворот.
        К этому времени там уже оставалось всего два мертвяка, от которых ковбой отбивался тяжелыми рукоятями своих револьвером. Что же, его оружие тоже не оказалось панацей от всех проблем. Мне хотя бы не нужно постоянно перезаряжать свой нож для атаки.
        - Тогда помоги мне, пока они не прокусили сапоги! - требовательный крик был излишним, так как я и так уже был рядом с очередным зомби.
        Удар, и на моем счету еще один труп. Последнего добил стрелок, проломив ему таки череп. Для верности всадил нож и ему в череп. Так, на всякий случай.
        После чего мужчина спрыгнул с сарая и протянул мне руку:
        - Джим Эван, - рукопожатие было крепким. Мельком взглянул на ладони мужчины, отметив, что они покрыты трудовыми мозолями. Впрочем, для меня любые мозоли - трудовые, о других и не слышал никогда.
        - Андрей Михайлович, - чтобы ответить, мне пришлось переложить нож в левую руку. Развеивать его перед незнакомым человеком было как минимум опрометчиво.
        - Рад познакомиться и спасибо что помог, - его коричневые глаза внимательно смотрели на мое лицо, и мне нестерпимо хотелось отвести взгляд. Удержался, и выдержал.
        - Да без проблем, здесь враги только мертвецы, - я слабо улыбнулся, надеясь, что ковбой думает аналогично.
        - Отлично сказано, Андр-эй, - он засмеялся и буквально рухнул на землю. - Устал я немного.
        - Ага, я тоже, - присев рядом с мужчиной, неловко замолчал, не зная как продолжить разговор. - Тебе тоже надо найти выход?
        - Да, - несколько мгновений человек помолчал, явно что-то обдумывая, а затем добавил. - Давай идти вместе? Так будет намного безопаснее.
        - А давай! - немного подумав, я еще раз протянул руку Джиму. В любом случае, это выигрышное сотрудничество. Ведь, правда, же?

        ГЛАВА 6. ПУТЬ СКВОЗЬ МЕРТВЫЕ ЗЕМЛИ.

        Как бы нам не хотелось отдыха, после столь короткого, но тяжелого боя, но мы с Джимом решили идти дальше. Правда, после беглого осмотра развалин.
        - Как ты тут оказался? В смысле в развалинах? - бегло осмотрев зомбаков, трогать которых побоялся, я вернулся поскорее к стрелку. Так было спокойнее, и менее страшно.
        - Очнулся на поляне, только другой и пошел, куда глаза глядят, - Джим сидел на обломанной ступеньке и ловко добавлял патроны в барабаны и какие-то хитрые штуковины, позволяющие быстро перезаряжать револьверы. В какой-то момент он перехватил мой взгляд, - нравятся?
        - Практически всем мужчинам нравится оружие, как огнестрельное, так и холодное, - я завороженно смотрел за тем, как ловко ковбой обращается с оружием. - Как называется эта штука?
        - Спидлодер. Он создан для быстрой перезарядки револьверов, - неуловимое движение и оба ствола оказались в своих кобурах. - Ты все обыскал?
        - Нет, без тебя не стал соваться внутрь помещений.
        - Правильно, идем вместе.
        В итоге, спустя полчаса осторожного обследования, мы разжились парой буханок черствого хлеба и примерно килограммом вяленого мяса. 
        - Думаю, мы не отравимся, - внимательно осмотрев находки, стрелок тщательно срезал места с плесенью и убрал  все богатства в мешок, найденный недалеко от входа.
        - Пора в путь?
        - Куда идем? Может на восход? Я двигался именно туда.
        - Мне все равно, идем.
                 Первые полчаса мы шли, внимательно наблюдая за округой, вздрагивая от каждого шороха. А потом нам банально это наскучило, как-то сам собой завязался разговор. Джим стал рассказывать о своей родине, что родился где-то неподалеку от Техаса, о том, что отец учил его стрелять и подарил первый пистолет на совершеннолетие. О том, как хорошо учится его дочь и трудно в наше время содержать ферму.  Мне было интересно, ведь я никогда не бывал за границей, и видел те места только в фильмах. Но в какой-то момент он осекся.
        - Ты ведь не станешь использовать эту информацию против меня? - его взгляд стал каким-то подозрительным.
        - Мы не враги, говорю еще раз, - честно сказать, мне тоже было немного страшновато рассказывать о себе и школе, своем городе. Вот только идти молча, или хуже того, только внимательно слушая, было не лучше. - К тому же, лететь на другой конец планеты только ради того чтобы получить пулю в зад, мне не хочется.
        - Аххаха, хорошо сказал! Я рад, если это действительно, правда, - стрелок поправил кобуру и продолжил шагать вперед. - Пойдем через лес или лучше обойти?
        - Там есть тропа, и скорее всего она выведет нас на очередных мертвяков, - задумчиво проговорил я в ответ. - У тебя достаточно патронов? Если да, то лучше нам идти через деревни или что тут будет.
        - Да, нас ведь послали сюда тренироваться. А за патроны не переживай, у меня их валом, - ковбой отодвинул в сторону полу потертого плаща, показав мне пояс с большими кармашками. - Хватит на десяток нормальных перестрелок.
        - Именно. Значит, идем искать неприятности! - свой нож я держал в руке, так как в чехле надобность отпала из-за кольца. И сейчас, честно сказать, это меня уже не так радовало как в начале.
        Тропинка огибала лес по левому краю, и где-то часа через два, по моим ощущениям, мы вышли на небольшой холм, с которого было хорошо видно деревню.
        - Жаль я снял свои часы перед сном, - в который раз пожаловался мой спутник. - Вычислять время по солнцу то еще удовольствие.
        - И не говори, - аккуратно присев, чтобы из-за травы нас было сложнее разглядеть, мы внимательно изучили деревню. - Кажется, зомби просто бесцельно бродят там и все. 
        - Согласен. Как действуем? - вот вроде взрослый человек, старше меня на добрый десяток лет, а ответственность переложить старается. - Может, попробуем выманивать по одному или маленькими группами? - а нет, все нормально, он просто советуется.
        - Думаю, это должно сработать, они не кажутся мне особо сообразительными, - про случай с поднятым оружием, решил промолчать. В конечном итоге, ведь валявшуюся косу никто из зомби поднять не догадался.
        - Давай тогда оборудуем мне место для стрельбы, а тебе тогда придется немного поработать наживкой, - и он снова заулыбался, как бы показывая, что шутит.
        Впрочем, на этот счет были у меня свои задумки, и я тут же согласился.
        - Хорошо, тогда пул зомби на мне, а ты прикрываешь, - заметив растерянное лицо нового знакомого, заулыбался уже я. - Только учитывай, что после выстрелов остальная нежить может среагировать.
        - Хорошо, тогда сделаем так, - и ковбой описал мне свое понимание оборудованной позиции для стрельбы.
        Для начала нам пришлось вернуться к подножию холма и зайти в лес - стрелок потребовал набрать веток и бревен. Нарубили молодых сосен, сделав из них подстилку и небольшой редут. В итоге, если зомби попрут буром, то есть шанс, что кто-то из них напорется на заостренный кол, вонзенный в землю под углом к небу.
        - И почему мы не догадались взять лопату и топор? - рыть землю ножом, то еще удовольствие, вот я и жаловался.
        - Мало опыта еще, возьмем все необходимое в селении.
        - Ага.
          Наши приготовления заняли по моим прикидкам чуть больше часа, а судя по солнцу, сейчас было около трех часов вечера. Учитывая, что появились мы утром, то скоро будет темнеть. А темноту лучше переждать в какой-нибудь прочной хижине. Кто его знает, какие твари тут бродят по ночам?
        - Андрей, - за половину дня, стрелок научился довольно сносно выговаривать мое имя. - Спускайся не прямиком отсюда, а возьми по дуге, чтобы не выдать мое местоположение раньше времени.
        - Ок, - кивнув Джиму, тут же взял немного правее.
        Что интересно - мы прекрасно понимали друг друга, хотя я не говорил по-английски, а он по-русски. Решили списать все на богов и книжный закон перемещения между мирами - во многих книгах, после перехода людям давали знание языка, которое по возвращении назад, пропадало.
        Спуск не занял много времени, и вот я уже около облюбованного ранее забора, подбираю с земли камни. Идея была простой, как пять копеек - бросить в зомби камень и посмотреть, что из этого выйдет. В теории, зомби должен был пойти в мою сторону, никак при этом, не затрагивая остальных обитателей мертвой деревни.
        Выбрав камень, что удобнее всего лежал в руке, наметил цель и сделал бросок. Да видно с точностью у меня не все в порядке - снаряд пролетел мимо, гулко стукнув по стене какого-то деревянного строения. Зато эффект превзошел все мои самые страшные ожидания. Раздался глухой рык, и зомби целенаправленно побрел в мою сторону. А вместе с тем, и все остальные местные «жители».
        - Твою мать, - чувствуя, как волосы на затылке встают дыбом, я резко развернулся и побежал назад.
        Собаки. В том здании, как теперь я понимаю, это был вольер, оказалась свора собак. Мертвых и дико злых.
        У меня была небольшая фора перед зомби-людьми, но вот псам в скорости я проигрывал, и, причем довольно сильно.
        - Андрей, в сторону уйди! Как стрелять?! - крик Джима заставил меня резко сменить траекторию, и тут же раздались первые выстрелы.
        Господи как же громко стреляют его револьверы. Джим сказал, что это самая популярная модель, Смит и Вессон 10, 38 калибра. Даже краткую историю поведал, правда сейчас она совершенно вылетела из головы, как впрочем, и остальные мысли. Остался только липкий страх и адреналин, не позволяющий первому сковать мое тело.
        Первая собака, не убитая выстрелами, нагнала меня где-то на середине холма.
        - Берегись! - раздался крик стрелка, и я, не оглядываясь, наудачу отмахнулся рукой с ножом, и что примечательно попал! Мой удар сбил прыжок псины и распорол тому нос и часть морды. Конечно, так и обычно пса не убить, не то что пса-зомби, но мне хотя бы не вгрызлись в шею. К тому же я смог продолжить подъем, практически не замедлившись.
        А отлетевшую назад собаку, ждала встреча с лапами своих товарок и запоздалый добивающий выстрел.
        - Снова! - в этот раз я был уже практически на вершине, поэтому вместо удара наотмашь, развернулся и выставил руку с клинком вперед. И прыгнувший пес, словно проглотил мой нож, вследствие чего окончательно умер.
        Жаль только, что разгон и масса никуда не дались, и в итоге, массивная туша пса сбила меня с ног.
        - Поднимайся, живее! - Джим уже давно стрелял только из одного револьвера, быстро его перезаряжая. - Зомби на подходе!
        Кое-как сбросив с себя тушу, оказавшуюся намного тяжелее, чем можно было подумать, поднялся на ноги.
        Медлительные зомби, едва достигли того места где я первый раз был атакован собакой.
        - Не стой Андрей, их много очень, - Джим высыпал на утрамбованную землю горсть патронов, - снаряди спидлодеры, пока есть время.
        - Хорошо! - с непривычки, да и от страха, у меня получалось крайне медленно. Несколько патронов выпали из плохо слушающихся пальцев и затерялись где-то под настилом. Надо будет не забыть их, потом найти, дефицитные штуки все-таки.
        В итоге, когда зомби сократили разделявшее нас расстояние, Джим прервал мои потуги, махнув рукой в сторону.
        - Все, хватит! Бей тех, что станут нас обходить, - Джим снова начал стрелять с обеих рук, и что удивительно, совсем без промахов. Интересно, что за навык у него? Стрельба с обеих рук или точная стрельба? И какой тогда навык защиты? Одни вопросы.
        Встав позади стрелка, чуть правее и ближе к зомби, я принялся кричать и звать их. Может быть и глупая затея, но зато от основного потока из двух десятков мертвецов сразу четыре пошли в мою сторону, тем самым выигрывая нам немного времени.
        Кстати, патроны 38 калибра, даже попавшие в голову, не могли сразу уничтожить зомби, в отличие от моего оружия. Не зря же сама богиня приняла участие в его создании, или улучшении, не знаю, как правильнее будет выразиться.
        Первый зомби, был едва ли не точной копией того парня, что ударом кулака заставил активироваться мой навык.
        - Какие-то они все одинаковые! - прокричал я Джиму, ловко уворачиваясь от прямого удара и вонзая нож в ушную раковину противника. Минус один.
        - И не говори, словно мы в игре! - как не странно, слова стрелка натолкнули меня на одну интересную мысль. Если нам выдали способности, так или иначе, мелькавшие в литературе, аниме и играх, то почему бы оттуда не срисовать врагов?! Может быть, этот Осколок лишь оживленная богами картинка? Что-то вроде виртуальной реальности?
        - Парень, не отвлекайся! Уверен, смерть тут вполне реальна! - и действительно, снова погрузившись в мысли, я едва не прозевал следующую атаку.
        Теперь моим врагом была женщина, видимо для разнообразия облаченная в блузку и юбку, что было у нее на ногах, какая обувь, рассматривать не стал. У зомби в руках была лопата, причем на вид довольна приличная и опасная. Невольно вспомнилось как в одной из книг, дядька наставник отчитывал своего боярина, что тот не носит брони, а иной лопатой и голову снести можно.
        Между тем, уже привычно увернувшись от атаки, схватился за черенок и ударом ноги отправил женщину-зомби в обратный путь. Удивительно, но моя неловкая попытка сработала. В итоге трое зомби оказались у самого подножия холма, и, судя по всему кое-что себе сломали.
        - Андрей, помоги! - пока я наблюдал за тем, как красиво катятся монстры по холму, еще парочка мертвецов стали обходить Джима с другой стороны. Их-то я и постыдно проворонил.
        - Лечу, друг! - несколько шагов, и вот очередная тушка падает к моим ногам, но есть еще два противника. Ближайшего ко мне и стрелку, для пробы огрел лопатой по голове, но особого результата не добился. А вот второй удар, не плашмя как первый, а острой кромкой, довольно легко снес противнику пол черепа.
        Хм, ножом драться было проще и легче. Если говорить о затраченном времени и усилиях, то нож явно выигрывал у лопаты, причем с огромным разрывом по очкам.
        В итоге, мне еще два раза пришлось менять позицию, а затем совместно с напарником добивать тех мертвецов, что напоролись на осиновые колья, да так и провисевшие на них весь бой.
        - Зомби против живых, два ноль! - ковбой радовался как ребенок, едва ли не прыгая на одной ноге. Что же, у каждого свой отходняк после битвы, это тоже во всех книгах описывается. - Я такое только в боевиках видел! Когда один Стэтхем валит злодеев пачками! Это было круто.
        - Ага, - сил на бурное ликование у меня уже не оставалось. - Идем ковбой, нам еще надо еды поискать и домик выбрать попрочнее.
        - Согласен. А как ты этого лопатой то а? Ух, надо и мне ковырялку, какую подобрать, - и снова отличная идея, жаль мы не задумались об этом несколько раньше. Может быть, тогда мне не пришлось бы бегать вокруг Джима, отбивая постоянные атаки пока он перезаряжает барабан.
        - Подберем.
        Обыск пары ближайших домов произвели быстро, но невнимательно. Впрочем, даже так нам удалось найти погреб, в полу одного из домиков, где мы разжились ящиком неизвестного пива, парой палок старой колбасы и вязанкой чеснока. Учитывая найденные утром запасы, у нас должен получиться нормальный ужин.
        Домик себе выбрали на отшибе, чтобы в случае чего не пришлось выбираться через всю деревню. Может, это и было тактически неверным решением, но ни Джим, ни я не разбирались в тактике и прочих, как оказалось, важных вещах. Мы просто доверились своей интуиции и логике.
        Заперев двери и окна на засовы, решили не разводить огонь, чтобы не привлечь каких-нибудь ночных гостей. Вместо этого мы стянули с двух ближайших кроватей матрацы и уселись на них, завалив пол, заранее укрытый простыней, снедью.
        Ковбой тут же ловко, с помощью рукояти револьвера откупорил две бутылки пива, передав одну мне.
        - За знакомство!
        - За то, что выжили!
        Наши тосты, прозвучали практически одновременно. Удивленно замолчав, мы тут же рассмеялись и пригубили пиво. После жаркого дня, и проведенных сражений, есть, и пить хотелось невероятно сильно. Я сам не заметил, как первые три бутылки опустели.
        А с алкогольным опьянением пришла и расслабленность. Спокойствие смыло страхи и напряжение прошедшего дня, оставляя после себя только пока еще тихую радость. Я неизвестно где, в компании американца, сражаюсь с зомби и пью сомнительное пиво, на полу чужого дома.
        Когда я уснул, не знаю, но когда Джим аккуратно потрепал меня по плечу, мгновенно открыл глаза ине схватинелся за нож.
        - Спокойнее Андрей, идем на улицу! - Джим был пьян, но не сильно. - Когда ты уснул, я выпил еще бутылочку и захотел отлить. И знаешь, ты мне не поверишь друг, там такое!
        Заинтригованный, я даже не стал упрекать союзника в том, что он беспечно вышел на улицу ночью, оставив спящего меня монстрам на откуп. Было не до того.   
        - Смотри на юг! - ковбой повернул меня в нужную сторону и даже рукой указал, но это было лишним.
        - Локи, - только и смог пробормотать я, видя как высоко в небе горит «знак Бэтмена». - Больше некому было это придумать.
        Постояв пару минут, посмеявшись и дождавшись пока Джим сделает все свои дела, вернулись в дом. На этот раз я запер дверь и для верности подпер ее табуретом. А затем, наконец-то уснул.

        ГЛАВА 7. ДОМОЙ.

        - А этот парень, он действительно умеет шутить, - Джим, сидел на скамейке у одного из домов и в очередной раз чистил свои револьверы.
        Рядом, в куче всякого хлама разбросанного на земле, копошился я, старательно отбирая необходимые для продолжения похода вещи.
        - Главное, что бы тут не оказалось какого-нибудь не убиваемого героя из комиксов, - громко звякнул об землю уже третий, найденный мною кошелек. - Вот как так? Здесь нет электричества и воды, но есть пиво в ящиках. Одежда почти современная, а деньги сделаны из серебра?
        - Не знаю Андрей, но так ли это важно? - стрелок подобрал один из мешочков и спрятал под плащом. - Главное, не встретить тут некроманта или кого похуже.
        - Это да, - идея хамить Локи, теперь мне совсем не нравилась. Пожалуй, не буду говорить ковбою, что разозлил этого бога перед отправлением сюда. - Итак, смотри, что мы имеем.
        Перед нами, на хорошо утоптанной земле, валялось несколько предметов: садовая лопата, топор на деревянной ручке, моток веревки, сумка с провизией и пивом, а так же огромный нож, плохого качества.
        - Нормально, давай нагружаться.
        В итоге, после непродолжительных споров, мне довелось нести топор и лопату. И если первый я кое-как смог засунуть за пояс, то лопату удобнее всего было нести на плече. Собственно, так и поступил.
        Из деревни мы вышли задолго после рассвета, примерно часов в девять утра, и шли строго в направлении метки. Точнее это Джим так говорил, я же ориентировался на местности не в пример хуже него.
        - Заметил, что нет похмелья? - стрелок сегодня, был необычайно бодр и разговорчив. Видимо первая пережитая ночь в новом мире помогла ему увериться в своих силах. - Прекрасный мир, если бы еще интернет сюда и не было зомби, остался бы жить.
        И я, вторя Джиму, задорно рассмеялся в ответ.
                 - Смотри, кажется вот наша цель, - ковбой вывел меня из походного транса, в котором я находился последние несколько часов.
        По дороге через хвойный лес, нам не встретился ни один противник, более того даже простой белки и то не попалось. Не щебетали над головой птицы, и даже обычных насекомых нам не встретилось, отчего напрашивался только один вывод - осколок, это мертвый мир. И судя по всему, антураж и зомби, добавил сюда кто-то из богов, и что-то мне подсказывает, будто я знаю кто именно.
        Именно поэтому я позволил себе погрузиться в себя, как бы отстранившись от дороги и усталости. А все по тому, что пейзаж был одинаковым, ничего не происходило, а болтать быстро надоело и мне и Джиму, хотя он продержался чуть подольше и все шутил на счет моих физических данных.
        Впрочем, обижаться тут действительно было не на что, сорока двух летний житель Техаса, был куда выносливее меня - учителя младших классов, в обычной школе.
        - Это настоящий замок! - сказал он с придыханием, словно сейчас рядом стоял не брутальный мужик с двумя стволами, а молодая девушка, поймавшая лукавую улыбку рок-звезды. - Сокровища!
        Продолжение фразы понравилось мне еще меньше, чем ее начало, которое строго говоря, тоже было не супер. Как в мультике моего детства, когда мышь по имени Рокфор терял голову от одного только вида сыра, так и сейчас Джим стал похож на человека из фильма про золотую лихорадку.
        - Эй, друг, опомнись! Там же куча зомби и хрен его знает кто еще! - схватив напарника за рукав плаща, практически моментально получил левым кулаком в скулу.
        - Отвянь, сопляк! Там точно будут горы золота! - и, выхватив оба револьвера, ковбой стал спускаться к замку.
        - Сука, сам напросился! - резко поднявшись с земли, прыгнул на спину Джиму и сбил с ног. При этом мы оба покатились куда-то вниз к подножию замка. На тот момент в моей голове совершенно не было никаких мыслей, кроме злости. Я хотел помочь Джиму, а он меня ударил. Убью!
        Спуск был непродолжительным, но болючим. Несколько молодых веток, едва не оставили меня без глаза. А одна более взрослая сосна так и вовсе приняла в свои объятия, чуть не сломав позвоночник.
        Джиму повезло и того меньше - он докатился до самого низа, растеряв по пути все оружие, и оказался в воде.
        Не знаю, была ли это мелководная река, или полузасыпанный ров, но стрелок даже остановись практически на середине не пошел ко дну.
        Я, еле передвигая ногами, спустился следом.
        - Ну, что, золотоискатель, охладился? - в моем голосе помимо воли, проскользнуло слишком много яда и злобы. И это меня удивило, натолкнув на неожиданные мысли.
        Сначала до боли расчетливый Джим, который и шагу не ступал, пока все не проверит, летит сломя голову к замку, по всем канонам жанра кишащему монстрами, затем я, спокойный и сдержанный начинаю его чуть ли не ненавидеть.
         - Что это было? - Джим, кажется, тоже стал соображать, что что-то не так. - Зачем ты на меня напал?
        - Так ты меня ударил и пошел в гости к зомби, - занятый диалогом с напарником, совсем перестал наблюдать за округой, за что практически моментально и поплатился.
        - Эм…кхм…ААА, - если сначала я ждал извинений или оправданий, то после того как мычание перешло в крик боли, было уже не до разговоров.
        Один из зомби, судя по всему обитавший в воде, наконец, нашел свою жертву. Поднявшись из воды и грязи, мертвец попытался первым делом прокусить кожаный плащ ковбоя. К счастью для последнего, гнилых остатков зубов, для этого оказалось недостаточно. А утопить своего нового друга в луже, не позволил уже я сам.
        Резкое движение и очередная пустая чепушка трещит и раскалывается как песпевший арбуз.
        - Что встал? Ищи оружие, сейчас их тут будут сотни! - мой крик, заставил мужчину опомниться и рвануть прочь из воды, что, кстати, следовало сделать и мне.
        - Нашел! - Джим наскоро проверил оба ствола на предмет застрявшего там ссора, и замер, готовый начать стрелять в любой момент. Вот только врагов не последовало.
        Мы простояли пару минут, опасливо озираясь по сторонам, но так ничего не нашли.
        - И где все? - Джим неуверенно опустил оружие, но не убрал совсем. - Я даже как-то разочарован.
        - Думаю, внутри нас ждет босс, - было страшно это говорить, но еще страшнее было думать о том, кого Локи мог выбрать нам в качестве врага.
        - Тогда идем скорее, - за время пути стрелок не раз и не два упоминал, что жена и дочь будут сильно волноваться его отсутствию и скорее всего, поднимут панику, а значит стоит поторапливаться. - Смысл ждать?
        - Ага, зря только лопату волок, - хотя самой лопаты и не было, я вытащил из-за пояса топор и выбросил. Чудо, что я ничего себе не отсек пока катился по склону.
        - Серебро лучше оставь, нумизматы оторвут его с руками, - все-таки есть в нем что-то такое, от предков искателей золота. Хотя не уверен, что в Техасе такие были.
        - Или с головой, - мне хотелось намекнуть на то, что опасно продавать монеты из несуществующего мертвого мира, но Джим остался глух.
        - Понятно, осторожность не повредит, это да.
        Дальше разговор как-то сам собой не заладился. Мы, молча и осторожно, прошли по деревянному мосту, когда-то давно перекинутому через ров, а на деле, лежащему в густой и вонючей воде, к тому же местами сгнившему. И спокойно миновали каменную арку ворот, сохранившуюся куда более хорошо, нежели дерево, но оно и понятно.
        Внутри нас ожидал совершенно пустой двор, если не считать небольшой светящейся статуэтки на постаменте и заваленные камнями проходы. Каким образом вчера в небе появился знак «Бэтмена» нам выяснить не удалось. И только после детального осмотра каждого уголка, мы дошли до статуэтки.
        - Эм…это мадонна? - спросил Джим, растерянно наблюдая за фигуркой известной певицы под неимение известным псевдонимом.
        - Вроде как, - стоило мне ответить, как от входа в замковый двор, раздались хлопки.
        - Браво юные навыки, вам удалось пройти испытание, - Локи, а это был он, задорно улыбался и продолжал хлопать. - Не скажу, что задание выполнено идеально или что вы справились раньше других, но все равно не плохо. По крайней мере, вы живы.
        Почему-то мне показалось, что в последней фразе, проскользнула нотка неудовлетворения. Но я постарался живо отогнать эти мысли, старательно нагнетая в голову только одно - радость от того что все закончилось и благодарность богу, что не стал меня наказывать.
        - Это хорошо, навык, что ты стал понимать свое место, - Локи остановился напротив меня и пристально смотрел в глаза. Не знаю, что он надеялся там найти, но в тот момент кроме радости и благодарности там действительно ничего не было. - Итак, перед тем как вернуть вас по своим домам, я кое-что расскажу. Первое, что вам нужно сделать, это стать как можно сильнее. Ну, это и так понятно. Дальше, советую начать изучать своих будущих противников и по возможности уменьшать их численность. Ах да, найдите оракула или судью, а еще лучше обоих, те могут рассказать вам нечто полезное.
        Не успел я посмотреть на Джима, как бог в очередной раз хлопнул в ладони и мир исчез. А в следующий момент я открыл глаза, в своей квартире.
        Резко встав с постели, схватил телефон, но тот был полностью разряжен.
        - Черт, да сколько же времени меня не было? - подключив к сети зарядное устройство, подождал пару секунд и лишь, затем включил прибор. - Двое суток? Капец.
        Усевшись обратно, стал получать СМС-сообщения о том, кто мне звонил. Родители, родители, директриса, завуч, неизвестный номер. Хотел было набрать всем по очереди, но взглянул на время и решил отложить до утра. К тому же, с неизвестного номера пришло сообщение:
        «Не верь никому. Тот человек, Джим Пастырь, Чемпион другого Бога. Найди оракула!»
        Попытка позвонить на номер, окончилась неудачей. Прохладный женский голос сообщил, что данный номер в сети не зарегистрирован.
        - Ладно, черт с вами, я все равно хотел найти кое-кого, - упав обратно на подушку, приготовился нормально поспать, но не тут-то было.
        - Доброй ночи, мой чемпион, - мягкий голос богини был как всегда полон жизни и красоты. - Я довольна тобой.
        - Могла бы, и дать мне выспаться, - недовольно буркнул я, но тут же заулыбался, стоило увидеть новое тело девушки. В этот раз она была невысокой, полногрудой красавицей с рыжими волосами и бездонными зелеными глазами. - Ты прекрасна!
        - Спасибо. Итак, пришло время для награды. Чего ты хочешь? Только учти, я больше помогать не буду, - ее тон стал строгим, но глаза улыбались.
        И снмаова тот же вопрос: чего хочу я. Улучшить нмаож? Или же защиту. Или же, попытаться совместить?!
        Неожиданная догадка, заставила меня по-новому посмотреть на свои навыки, но осталось одно препятствие…
        - Я бы хотел, несколько развить защитную способность, - затаив дыхание и скрестив пальцы, проговорил я.
        - Слушаю.

        ГЛАВА 8. ОРАКУЛ.

        С момента моего первого испытания прошла неделя. Казалось бы, всего семь дней, разве это срок? Как оказалось, этого времени вполне достаточно, чтобы мир изменился еще сильнее.
        Улицы совсем опустели, люди старались двигаться либо группами, либо на собственном транспорте. Автобусы еще ходили, но даже в часы пик, там было просторно. Мне казалось, что весь город замер, в одной большой беды, готовый взорваться в один миг. Это пугало, пугало больше чем собственные силы и пережитое в осколке мертвого мира.
        Каждый день, я ходил в парк и занимал скамейку в ожидании Оракула или его защитницы, той бойкой и смелой девушки, но они не приходили. Даже Маша, стала появляться на улице реже и всегда с большой собакой на поводке.
        Один раз мы даже поговорили.
        - Андрей, верно? - и как ей только удается даже во время тренировки так прекрасно выглядеть?
        - Да, Маша, рад, что вы меня не забыли, - собственно, познакомились мы давно, она была мачехой одной из моих учениц и как-то пришла на собрание вместо мужа. 
        - Вы, я смотрю тоже, - она усмехнулась, но как-то по-доброму. - Не боитесь гулять тут в одиночестве?
        - Если я здесь буду только один, значит, мне точно нечего переживать, - в ее словах был некий резон, ведь люди пропадали или умирали повсеместно. Я следил за новостями, отмечая на карте очаги и то, как именно, были убиты люди. Небольшая тетрадка, рано или поздно грозила перерасти в настоящий блокнот следователя.
        - Что же, приятной прогулки, - девушка кивнула мне и побежала вперед, пес понесся следом.
        Пожалуй стоило бы сделать ей комплимент или поинтересоваться кличкой собаки, запоздалая мысль не вызвала никакого отклика в душе. Сейчас меня интересовал лишь Оракул или способ, чтобы его найти.  
        Неделя прошла незаметно, помню, так бывало перед сессией, когда до первого экзамена сначала месяц, потом неделя, а потом раз, и ты уже перед экзаменатором берешь нетвердой рукой билет, неистово надеясь вытянуть хотя бы один знакомый вопрос.
        Дело с оракулом не сдвинулось с мертвой точки, боги тоже мне больше не снились, зато удалось выяснить примерное количество навыков в нашем городе - 10, это если не считать меня, Диму и девушку оракула. Так же, еще был псих, убитый мною и девятнадцать жертв. Узнать были ли среди них навыки, теперь казалось практически невозможным.
        Зато мне удалось выяснить пару чужих навыков. Например, в одном месте сразу три человека умерли от кислородного голодания. Словно кто-то их задушил, или что вернее выкачал весь воздух из комнаты. Как это возможно, неясно, ведь богиня сказала, что магии у навыков не будет.
        Тогда я сделал вывод, что настоящая магия и то, как я себе это представляю, это разные вещи. Если руководствоваться моими выводами, то взрыв бытового газа в одном из жилых домов, так же можно отнести к атаке навыка. Но только в том случае, если огненный шар не считать магией. Очевидцы, впрочем, все как один говорили о коктейле Молотова, заброшенном в окно.
        В итоге, большую часть каждого дня я тратил на просмотр комиксов и фильмов, а часть ночи на чтение. Дошло до того, что мне приснился Барри Аллен, и попросил перестать, постоянно менять будущее.
         - Нужно, что то менять, - утро понедельника, следующей недели я встретил в парке.
        Сегодня на мне была толстовка с капюшоном, на тогах разношенные удобные джинсы и белые кроссовки. Нож по-прежнему находился в кольце, и пожалуй это единственное, что не вызывало у меня тревоги.
        Ни оракула, ни девушки снова не было, как не было и Маши. Честно сказать, отсутствие девушки спортсменки в ее ярко-розовом костюме ощущалось наиболее остро.
        Зато недалеко от озера, стоял полицейский уазик, что примечательно пустой.
        Заинтересовавшись, пошел в ту сторону, пытаясь угадать причину, по которой машина может находиться в парке. Буянов или праздную компанию приняли? Сомнительно, сейчас даже бары практически пустуют, а дураков пить на улице вообще поубавилось. Тогда остается либо очередное нападение, либо ребята просто решили отдохнуть. И видят боги, я молюсь, чтобы было именно так.
        Когда до уазика оставалось метров тридцать, до меня тали доноситься звуки…ударов.
        - Где он, отвечай! - вопрос, затем секундная заминка и звук удара, сопровождающийся стонами. Женскими. - Я тебя пока еще по-хорошему прошу, просто скажи мне, где он.
        - Валера, кончать ее надо и валить, - еще один голос, сильно прокуренный, а еще слышно, что его владелец явно нервничает. Но это и не мудрено, среди белого дня в центральном парке устраивать допрос с пристрастием.
        - Нас самих потом кончат, - ответил, судя по голосу тот самый Валера. - Или ты приказа не понял?
        - Найти любой ценой, иначе…, - человек не договорил, потому что встретился взглядом со мной, выглянувшим из-за дерева. Попытка слежения не удалась, очень уж неудачную позицию я выбрал. - Ты кто такой? Стоять!
        -Стою, - как можно спокойнее сказал я, косясь глазами на привязанную к дереву девушку. - Че парни, до участка не дотерпели?
        - Заткнись, пока сам рядом не оказался! - полицейских было трое, тот которого звали Валерой, стоял рядом с девушкой и держал в руках резиновую дубинку. Два других стояли с автоматами наизготовку и смотрели в разные стороны. - Это он?
        Вопрос предназначался девушке, но та лишь презрительно скривилась и плюнула на рубашку мужчины. Наказание за это, последовало мгновенно - миг и дубинка бьется о нижние ребра несчастной, заставляя ту кричать.
        Больше я подобного стерпеть не мог, мысленно вызвав нож, рванул к тому полицейскому, что был ближе. Очень удачно, что его напарник отвлекся на экзекуцию. Прямой удар ножа, не остановили ни бронежилет ни кости человека.  Артефактная сталь, это вам не китайское железо из кухонного набора.
        Второму дозорному, несшему вахту, повезло чуть меньше. Понимая, что не успею до него добежать, я метнул нож. Попал, правда, в живот, из-за чего парень упал на землю и скрючился, громко завыв.
        - И что дальше? - Валера стоял около девушки, прижав к ее голове свой табельный пистолет. - Чего ты добился? Оружие потерял, девушку не спас, меня разозлил.
        Забавно, что он не упомянул о смерти своих напарников, ну да ладно, его дело.
        - Дальше, я тебя убью, - после моего ответа, улыбка медленно сползла с его лица. - Я здесь не ради девчонки, меня интересует твой хозяин.
        - Ты лжешь! - Валера перевел оружие на меня и нажал на курок.
        Смотреть на человека с оружием, намного легче, когда знаешь, что ты неуязвим для первой атаки. Рванув вперед, на пару мгновений превратился в облако серого дыма, пропустив сквозь себя три пули, а затем сразу материализовался перед противником.
        - Ку-ку, - бить пришлось рукой, и я ее здорово повредил при этом. Зато мой соперник упал как подкошенный, а его удивленно-испуганный взгляд, теперь надолго застыл перед моим внутренним взором.
        - Как тебя зовут? - девушка, оказалась тем самым навыком, что обещала защищать оракула от всего мира.
        - Алла, - тихо ответила она, даже не попросив, чтобы я ее освободил.
        - Подожди немного, хорошо? Нужно связать этого и добить раненого, - черт возьми, неужели я так спокойно об этом говорю? Мрак. В этой жизни что-то явно пошло не по плану.
        - Угу.
        Раненный человек, попытался уползти от меня, даже не делая попыток вытащить пистолет. Неожиданно, пришло понимание, что попади этот юнец в мертвый мир, пускай даже с автоматом наперевес, он бы там не выжил. Глупости? Возможно. Не слушая мольбы, перемешанные со стонами, вытащил нож и вонзил еще раз. Чего мне только стоило удержать рвотные позывы, кто бы знал.
        - Ты встрял парень, - Валера, как оказалось, уже пришел в себя и внимательно наблюдал за моими действиями. - Он найдет тебя.
        - Кто меня найдет? - вернувшись к пленнику, изо всех сил старался выглядеть спокойным и уверенным в себе человеком. - Твой начальник?
        Судя по испуганному взгляду - угадал. Хотя, здесь не было ничего сложного.
        - Расскажи мне о нем и умрешь без мучений, - скучающим тоном, чтобы уж точно напугать, предложил Валере, сам же занялся освобождением девушки.
        - Я видел твою силу и видел его, - Валера облизам пересохшие губы, - хочешь, могу помочь убить его? Только не убивай.
        Неожиданная короткая очередь из автомата, заставила меня вздрогнуть, а Валеру испустить дух.
        - Он бесполезен, - девушка повертела в руках автомат, и с сомнением повесила тот на плечо. - Идем, Чемпион, Оракул расскажет тебе больше, чем другие.
        - Идем, - взять оружие убитого патрульного, мне показалось не очень хорошей идеей, но девушка настояла на этом. В итоге, мне пришлось тащить спортивную сумку полную оружия.
        - Ты прости, но мне нужно быть наготове, чтобы отразить атаку, - девушка слегка улыбнулась, продемонстрировав сразу десяток разных синяков, и это только на лице.
        - Я вижу, тебе это неплохо удается, - жалеть девушку, желания не было. Как и осуждать. Мир меняется, мы меняемся, даже я, и то стал другим. А нужно было для этого всего-то получить немного силы и призрачную возможность остаться безнаказанным. Дикость-то какая.
        - Смешно. Посмотрим, как ты справишься с ударом по голове, - мрачность девушки было нетрудно объяснить. Она вызвалась защищать своего парня, но не смогла справиться с обычными людьми, всего лишь осведомленными о ней и ее способностях.
        О, кстати, а что она умеет? Вопрос показался мне настолько важным и интересным, что тут же был задан.
        - Мы не настолько близки, чтобы я тебе рассказывала об этом, - грубый ответ и лишний.
        - Мы не враги, к тому же я тебя спас, - попытка надавить на совесть провалилась.
        - И что? Я бы и сама справилась, - девушка гордо, насколько позволяло побитое тело, пошла дальше. - Идем, дорога не близкая.
                 Жилищем оракула, была обыкновенная двухкомнатная квартира в не примечательном девятиэтажном здании. Затаившееся среди таких же обветшалых и пошарпанных строений, оно скрывало в своем чреве одну из самых важных фигур этой партии богов - оракула.
        Это был южный район города, и единственное что мне запомнилось, помимо тяжелой сумки с оружием, постоянно цепляющейся за все подряд и больно бьющей по ногам, это уютный дворик, огороженный от мира четырьмя бетонными муравейниками.
        Дойдя до подъезда, судя по всему, первого, или крайнего, девушка быстро набрала номер квартиры на домофоне. Раздался стандартный звук, почему-то именно в этот момент показавшийся мне дико противным.
        - Кто? - голос с той стороны, мог бы принадлежать  умудренному годами старцу. Сухой, скрипучий, он невольно намекал на тяжелый пройденный путь своего владельца.
        - Свои, - девушка требовательно потянула за дверную ручку, и секундой позже та поддалась.
        Домофон тут же потух.
        - Нам на седьмой этаж, и пока ждем лифт, искренне советую подумать над вопросами, - девушка хитро на меня посмотрела, и юркнула в открывшиеся двери кабины.
        - А раньше ты мне сказать об этом не могла? - мое негодование вызвало у девушки мимолетную улыбку, но уже следующим мгновением сменившуюся гримасой боли. А что, улыбаться с разбитым лицом еще уметь надо.
        - Не волнуйся, один вопрос я оплачу за тебя, - странная фраза, но обдумать ее как следует, я не успел. Лифт, издавая откровенно пугающие звуки, дернулся и замер, чтобы открыть свои двери. - Идем.
        Девушка осторожно покинула кабину, проверила лестничные пролеты вверх  вниз, и только после этого подошла к одной из дверей. Ничем не примечательная, это дверь была точно такой же, как и другие. Причем на всем этаже, не было ни одного номера, что странно. Хотя, скорее всего, оракул подобным образом старается себя обезопасить.
         Теу временем дверь бесшумно отворилась, и девушка спокойно зашла внутрь, а следом и я.
        Вот он момент, которого я так долго ждал, оракул стоит прямо передо мной и, судя по неуверенному взгляду, сам толком не знает зачем. Довольно высокий, голубоглазый, этот парень слегка сутулился и хмурил брови. Он был крупным и довольно сильным, если судить по объемным мышцам рук и груди.
        - Проходите в комнату, я только что сделал кальян, - и он первым рванул в комнату, явно больше переживая за оставленный без присмотра кальян, нежели гостей.
        - Он несколько изменился за последнее время, - девушка грустно пожала плечами и продолжила, - иди к нему, но не задавай вопросов, пока я не вернусь.
        - А ты куда? - мысль, что придется остаться наедине со здоровым типом и молчать, вызвала оторопь. 
        - В душ, не переживай, я быстро.
        Ага, быстро она, конечно. Но делать нечего, я сам искал этой встречи, а значит стоять в коридоре, слушая, как в одном месте плещется вода, а в другом издает своеобразные звуки кальян, не вариант. С тяжелым сердцем, время от времени проводя большим пальцем по кольцу, я все-таки вошел в комнату.
        Оракул сидел на стареньком, но чистом диване, и с интересом смотрел на меня. Кальян стоял на полу, и, судя по обилию подпалин, угли частенько падали со своего насеста.
        Помня о наказе Аллы, я молча прошел по паласу, оставив сумку с оружием на входе, и уселся на диван, рядом с парнем. Нас разделяла только кальянная трубка и дым.
        - Когда-то я любил эту штуку, - оракул лениво качнул ногой в сторону кальяна. - А теперь, мне приходиться буквально жить в дыму, чтобы смотреть и видеть, - последнее слово этот человек как-то по-особенному выделил.
        - Видишь в этом чью-то злую шутку? - посмотрев на колбу, я на краткий миг увидел чье-то знакомое лицо в отблеске света лампы.
        - Я знаю это, но тебе лучше молчать, - оракул втянул в себя немного дыма и медленно выпустил. - Хочешь?
        - Нет, спасибо, - мало ли, что именно в том табаке или воде растворено. Что оракулу хорошо, то навыку смерть. Вдруг это так?
        - И правильно. Забористая штука.
        Пару минут мы сидели в тишине, затем молодой человек продолжил.
        - Как-то глупо знакомиться после сорока минут общения, но все же. Ваня.
        - Андрей.
        - Спрашивай Андрей, о чем хочешь знать, - и пока я задумался, оракул снова приложился трубке.
        Что бы такое спросить? Сколько навыков в городе? Или желает ли мне кто-то зла? Не знаю. А может быть, узнать адреса других чемпионов? Сколько же всего хочется спросить. Но я молчал, памятуя о словах Аллы, которая до сих пор не покинула ванную.
        - Молчишь? Правильно, слушать иногда куда полезнее, - и очередная затяжка. Черт, хоть я и не курильщик, но мне жутко захотелось попробовать. И только невнятный голос моей богини на грени сознания, заставлял меня время от времени одергиваться. Не так-то просто все с этим орекулом и его трубкой мира. - Итак, Для начал прими мои поздравления - ты прошел испытание и победил в поединке Психа, а это, между прочим, серьезный удар по будущей армии бога, потерявшего своего десятника. Ага, именно так. Так же в армии будут рядовые бойцы, сотник, казначей и чемпион. Твоя задача, как чемпиона, резвиваться самому и помогать товарищам. Пока ты только помог другому чемпиону, - тут орекул рессмеялся, но как-то сухо. Больше похоже, на то, что он подавился дымом. - Первое срежение грядет в конце года, и пока будущее туманно. Теперь задавай свои вопросы, один вопрос бесплатно.
        Вот так вот, немного терпения замешанного на стеснении и совете малознакомой, точнее практически незнакомой девушки, и в итоге я получил краткую справку новичка. Правда, большую часть я и так знал, от общения с богиней.
        - Прости чемпион, но далеко не все навыки могут этим похвастаться, - оракул, словно видел все мои мысли. - Алла, не выбирала свой навык, и мир для испытания для нее никто специально не готовил. Нет, у тебя не было тепличных условий, просто тебе оказано чуть больше внимания. Но это и правильно, ведь именно тебе вести армию навыков к победе.
        - Кто кроме того психа, искал информацию, - обустройство армии и реалии изменившегося мира это конечно очень важно и интересно, но что толку если я умру раньше? Правильно, своя шкурка к телу всяко ближе.
        - Хороший вопрос, правильный, - и снова этот манящий звук бульканья жидкости в колбе. -  Это были простые навыки, желающие найти своих предводителей. И убить.
        Мрак. Только мне показалось, что жизнь налаживается, как этот здоровый и, должен отметить, пузатый парень, разбил все розовые мечты.
        - Мальчики, развлекаетесь? - в комнату вплыла Алла, заставив меня на миг забыть обо всех заботах. Для начала, девушка была довольно красива - невысокая и стройная, спортивная, а еще полуголая. Она невольно приковала мой взгляд, да так, что Ване пришлось даже кашлянуть.
        - Где синяки? - пришлось сделать вид, что пялюсь не на голые ножки и талию, а на места побоев.
        - Навык, - просто сказала девушка. А я снова почувствовал себя дураком - ну чего стоило попросить себе мгновенную регенерацию, или что-то подобное?! - Я тебе обещала платить один вопрос. Спрашивай.
        На столик перед оракулом легла маленькая серебряная монетка, которую тот сразу же забрал. Вот оказывается, какую плату берет местный провидец. Что же, этого стоило ожидать. Надеюсь, Джим не обманул меня и продаст эти монетки какому-нибудь коллекционеру. Вот будет прикол.
        - Кто приказал полицейским напасть на Аллу? Какому богу он служит? - строго говоря, это два вопроса, но интуиция подсказывала, что парень ответит. Как-никак это касалось его возлюбленной, даже в большем числе, чем меня.
        - Его зовут Егор, фамилия Гнедов и он начальник местной полиции, если коротко, - оракул еще раз затянулся и продолжил, - кто его бог покровитель мне не видно. Но я вижу, что он тоже общался с оракулом, но того убил псих. Теперь он ищет нового.
        - Понятно, - мыслей о том, что делать, особых не было. Скорее всего, именно этот Егор и хочет стать новым чемпионом, или что вернее - убрать таких из других фракций. А значит, по моей инициативе или по его, но рано или поздно мы встретимся.
        - Я ответил на твои вопросы, - оракул привстал, как бы намекая, что мне пора. - Остальные ответы лишь за плату. Алла, проводи гостя до двери.
        - Ага, идем Андрей.
        - Не спешите, - проговорил я медленно, потянувшись к карману. Девушка, чей взгляд моментально выдал целую гамму эмоций, в основном страх и недоверие, кинулась к сумке с оружием. Оракул же, просто сел обратно, в его взгляде чувствовалось недоверие. - Нам еще многое предстоит обсудить.
        На столик рядом с Иваном упал полный мешочек серебряных монет.

        ГЛАВА 9. СНЫ И НЕ ТОЛЬКО.

        Разговор с оракулом вышел продолжительным, за каждую отданную монетку он очень обстоятельно отвечал на любой вопрос, если знал хоть что-то. Задавать глупые вопросы, я не стал, хотя и хотелось.
        Домой добрался пешком, хотя  в подъезд входил уже в сумерках. Не раз и не два хотелось сесть на автобус, но или лень или интуиция меня от этого удержали. Пройтись пешком, подумать - именно этого мне хотелось, и именно так я и сделал.
        Как только входная дверь за спиной защелкнулась на замок, с огромным облегчением сбросил на пол пропахшую потом, кровью и дымом одежду. Пока не пропал запал, дошел до ванной комнаты и забросил все в стиралку. Сам же стал под душ.
        Большой объем информации требовалось обдумать. Затем решить, что делать с новыми знаниями и как вообще действовать. Мелькнула даже мысль записать все в дневник, что бы уж точно не забыть. Например, точные цифры по избранным, точно не мешает закрепить на бумаге, как и общее число погибших.
        Адреса некоторых интересных людей, опять же, забывать не стоит. А то перепутаю двадцать девятый дом, например,  с двадцать восьмым и вместо главы районного УВМД попаду в гости к стоматологу. То же не лишнее действие, но все-таки немного не то.
        Душ придал мне сил, поэтому по свежей памяти я все же набросал самые важные цифры в блокноте. А затем с блаженством откинулся на диван.
        - Сладких снов, Андрюшка, - так, бывало, мама укладывала меня, когда я был маленьким, читая при этом коротенькую молитву.
        *****
        Бежать было тяжело, воздух никак не хотел заполнять горящие от кислородного голодания легкие, а ноги каждый шаг, словно преодолевали бурлящий горный поток. Мне хотелось остановиться и приять бой, но первобытный необузданный страх, заставлял бежать вперед. Бежать из последних сил, преодолевая сопротивление воздуха.
        - Тебе не уйти, собака, - один из преследователей, молодой лейтенант, нашей доблестной полиции, с характерной дыркой в голове, время от времени окрикивал меня, грязно или не очень ругаясь.
        Рядом с ним бежало еще два человека, один с ножевой раной, а другой с развороченной пулями грудью.
        - Гребаные зомби! - от безысходности и отчаяния, я тоже ругался, чтобы хоть как-то бороться с липким страхом, обволакивающим меня как кукурузная патока муху, неосторожно слетевшую на манящий запах. - Откуда вы только беретесь?!
        Не знаю, как долго я бежал, по ощущениям - целую вечность. Но так уж устроен этот мир, что все заканчивается и проходит, жаль только хорошее всегда немного быстрее. Вот и я уперся в тупик, заканчивающийся почему-то детской площадкой, полной змей.
        Ну почему именно змеи?! Пауки или волки, да даже дракон не напугали бы меня так сильно, как эти жуткие и противные создания. Запрыгнув сходу на детскую горку, материализовал нож и повернулся к мертвецам.
        - Давайте твари, налетай по одному! - громкий выкрик получился каким-то визгливым, больше похожим на писк.
        Но мертвецы просто встали на краю площадки и замерли в ожидании чего-то.
        - Юный Чемпион, это всего лишь сон, - чей-то спокойный голос, раздался недалеко от меня.
        Обернувшись, встретился взглядом…со змеей. Или точнее, с нагой или нагом.
        Мрак. После вмешательства богов в целом, и Локи в частности, мой мир сильно изменился, и видят боги, я этому не рад.
        - Кто ты? - грубить неизвестным сущностям, я уже немного отучился. Постараюсь быть более уважительным, насколько позволит страх и нервы.
        - Чемпион боится змей, кто бы мог подумать?! - наг, а я все больше склоняюсь к той мысли, что это мужчина, легко поднялся на уровень моих глаз и замер. - Я, судья в этом части мира, а мое имя соответствует должности.
        - И для чего я понадобился судье? - странная тенденция вырабатывается, всем от меня что-то требуется.
        - Не льсти себе, юнец. Я просто захотел познакомиться с самым многообещающим Чемпионом из двенадцати, - наг, говорил степенно и чисто, что несколько разрывало шаблон.
        - Очень приятно, - ложь конечно, но зато вежливо. - А в спокойной обстановке было бы не так весело, да?
        - Только стресс позволяет увидеть человека в его истинной сущности, - судья едва уловимо пожал плечами, и до того элегантным было это движение, что я невольно залюбовался змеиным узором на его чешуе. - Ты умеешь бороться со страхами, сражаешься до конца, хотя твой разум и полон сомнений. Это хорошее качество, верное.
        - А есть неверные качества? - последнее слово активировало что-то в голове, заставив зацепиться именно за него.  Даже страх немного ушел в сторону, а ненасытный мозг уже старался извлечь из короткого разговора выгоду и новые знания.
        - В людях есть все, - загадочно ответил судья. - Тот человек, которым ты заинтересовался, сбился с пути. Верни его на истинный путь и получишь награду.
        Змей снова стал раскачиваться, словно гипнотизируя меня своими движениями. На миг я отвлекся на игру света отраженного от чешуи, а затем проснулся. Кошмар закончился - видимо, наг, сказал мне все что хотел.
        Проснувшись в холодном поту, отбросил в сторону мокрое и скомканное одеяло и резко поднялся. Даже в глазах на миг потемнело, но быстро отпустило. Мелькнули мысли о занятиях спортом и тут же пропали - если мне осталось жить всего год, то я найду куда более интересные занятия. Например, на йогу запишусь, может и не поможет выжить, так зато там девушки весьма симпатичные занимаются.
        Пройдя в ванную, умылся и пару минут тупо пялился на свое отражение: мешки под глазами, заострившиеся скулы. Вид не презентабельный, честно говоря.
        - Кем же ты становишься? - внимательное вглядывание в собственные глаза привело лишь к тому, что где-то в глубине зрачков мне привиделся сизый дым. Решив не испытывать судьбу и не мотать себе нервы, отстранился от зеркала, так и не почистив зубы. Потом, все потом.
        Немного подумав, закинул постельное белье в стиральную машинку, заодно забрав постиранные вещи, и отправился на кухню. Нужно сварить крепкий кофе и хорошо все обдумать.
        Судья знает о моем намерении встретиться с полковником Гнедовым, и даже где-то одобряет. При этом судья не хочет его смерти, ну так и я не маньяк и не псих - можно будет договориться, обязательно попытаюсь. Сомневаюсь, что совесть выдержит огромного количества жертв, а я же пока только и делаю, что убиваю.
        Подумать только, школьный учитель, скромный и дружелюбный парень, зарезал в парке двух полицейских и позволил застрелить третьего. Мрак.
        Ладно, кофе уже готов, пора подумать о приятном. Да и наг, сказал, что я сильнейший из чемпионов, или же правильный? Кошмар уже стал выветриваться из головы, и многие детали разговора канули в лету.
        - Я самый сильный, - приятно, но самолюбие и эго раздувать не стоит. Вдруг уже завтра очередной навык, найдет своего оракула и спросит: «А скажи-ка мне Фред, кто тут самый сильный отморозок, которого все боятся?» - Теперь не помешает стать еще и умным.
        Сходив в спальню за блокнотом, решил набросать примерный план действий на ближайшие дни. Первым на очереди стоит посещение полковника Егора, затем, если не будет неприятностей, нужно наведаться по паре адресов. Оракул за пару серебряных кругляшей назвал адреса и явки нескольких навыков, чьи умения мне точно пригодятся.
        Стоило подумать об умениях, как появилось сильное желание привлечь людей для разговора с полковником. Но нет, риски тогда возрастают многократно. Нельзя.
        Помимо этого, стоит как можно скорее найти Казначея - человека отвечающего за финансы навыков. Как предположил оракул, потеря подобного юнита может ослабить команду едва ли не так же как потеря чемпиона. На вопрос с чем это связано, Ваня, загадочно выдыхая дым, произнес лишь одно слово «золото». И даже не взял следующую монетку, а значит, действительно больше ничего не знал.
        - Казначеем должен быть либо банкир, либо предприниматель, - иначе я в этом мире вообще больше ничего не понимаю. И скорее всего, он так же ищет свою команду. Кстати, это мысль, нужно просто как-то дать о себе знать и ждать гостей. Надеюсь приятных.
        Оставив напротив этого пункта большой вопросительный знак, пообещал себе еще вернуться к обдумыванию, и тут же набросал следующий шаг.
                 Оставшаяся часть ночи и все утро ушло на составление списка задач, которому я собирался следовать. К концу, даже голова стала побаливать и внимание несколько рассеялось. В итоге, строгий изначально, блокнотный листик покрылся кучей рисунков - нож, цветочек, монетки и кельтский узел. Видимо большего я нарисовать не смог.
        - Что-то я засиделся дома, - мысль выбраться в парк показалась заманчивой, и я наспех оделся и даже обуться успел. И лишь затем вспомнил, что так и не почистил зубы. - Блин, мрак.
        Пришлось возвращаться,  а потом еще и улыбаться в зеркало, как приучила мама. Хотя, теперь, когда я знаю о наличии богов, наверное, и приметы со счетов сбрасывать не стоит. Или наоборот? Эх, как же все сложно.
        В парке, как и всю предыдущую неделю, было тихо. Тем более в такое время, уже даже Маша не бегала.
        Выбрав себе скамейку, на этот раз не самую любимую, уселся и вперил взгляд в тихую водную гладь. Умных мыслей не прибавилось. Но зато и ночной кошмар окончательно развеялся, позволив дышать свободнее.
        Наверное, свежий воздух и правда помогает думать, уже спустя час я стоял у подъезда, ожидая пока кто-нибудь откроет дверь. Можно было конечно позвонить в любую квартиру и попросить открыть, назвавшись кем угодно, но ведь потом эта ниточка ко мне и приведет.
        Спустя полчаса ожиданий, мне все-таки удалось попасть в дом - придержал дверь пожилой женщине с собачкой, за что был одарен благодарной улыбкой и злобным «гав». Но я не расстроился, даже наоборот. Разве что женщина мое лицо могла увидеть, но под капюшоном толстовки, вряд ли можно было многое разобрать.
        Оракул в своем дыму, видел просто потрясающие вещи, например, он точно описал мне все: дом, подъезд, лестничные пролеты, этаж, нужную дверь и даже лицо полковника. В общем, все, о чем только может мечтать убийца,…хотя, лучше уж оказаться вербовщиком.
        Позвонив в звонок, предварительно открыл лицо - сомневаюсь, что нормальный человек откроет незнакомцу в капюшоне дверь.
        - Кто? - вопрос, больше похожий на рык, раздался из-за двери.
        - Навык в пальто, - злая лихость, появилась в фразе, но зато там не было страха. Кем бы он ни был, я смогу его победить. - Открывай, Егор, пока я сам не вошел.
        На миг мне показалось, что он попробует выстрелить, через пару секунд я, было, решил, что полковник кинется бежать, но нет. Где-то через полминуты щелкнул замок и тяжелая и явно дорогая металлическая дверь бесшумно отворилась. Мне на мою зарплату, такую дверь купить можно только после пары месяцев откладывания денег. Или через кредит.
        - Входи, навык, - последнее слово мужчина словно выплюнул, показав этим свое отношение.
        Сам полковник был среднего роста, слегка упитанный, но не толстый. Отчего-то мне в глаза  сразу бросились его ухоженные руки - не мозолей как у Джима, ни шрамов, и ногти аккуратно и ровно острижены. А вот обручального кольца нет.
        Войдя в прихожую, не стал снимать обувь, уверенно пройдя на кухню.
        - Вижу, ты все обо мне знаешь, - его тон не был дружелюбным, но в то же время я не слышал в нем ярости. Человек был в замешательстве, он устал и, судя по всему, чего-то сильно боялся.   - Оракул подсобил?
        - Ты прошел испытание? - отвечать на вопросы бывшего следователя, или кем он там был, мне не улыбалось. Этот разговор пройдет по моему сценарию.
        - Как видишь, я жив, - Егор показал мне на стул и сам уселся рядом, затем быстро набрал какую-то комбинацию на часах и в комнате резво стал закипать чайник.
        - Кто твой покровитель? - самый главный вопрос, и возможно сейчас мне придется убить этого человека, не вызывающего у меня ни единого негативного отклика.
        Мужчина сидел на стуле и мрачно смотрел на меня, отвечать он не спешил. Что же, его право, пусть соберется с мыслями, пусть даже атакует, я переживу первый удар, а там уж не останется выбора.
        - Ты уверен в себе, навык, - неужели тянет время? Интересно для чего? Вызвал с помощью часов наряд или охрану, или просто не знает что делать? Сложные вопросы и очень важно найти правильный ответ до того как станет слишком поздно. - Стрелять бесполезно?
        - Можешь попытаться, но разговора потом не выйдет, - усмехнувшись, услышал, как щелкнул чайник. - Мне черный и три сахара, пожалуйста.
        - Встань и сделай, - нервно отозвался полицейский. - И мне заодно.
        Что же, я не гордый, действительно поднялся и стал готовить чай. Хотя, что там готовить? Заварка стояла на столе, в красивом чайничке, кружки нашлись в полке над мойкой, а сахар был рядом с заваркой. Минута и вот я снова за столом.
        - Кто твой покровитель, спрашиваю в последний раз, - это даже не общение, мы просто играем в гляделки, и должен признать, я проигрываю.
        - Она назвала себя Никой, - после признания, этот навык насторожился, словно ожидая удара молнии с неба, или чего-то подобного.
        - Мрак…- богиня Ника, если верить мифологии греков, это богиня триумфа и победы. Моя богиня. - Ну, давай тогда знакомиться заново. Андрей, Чемпион Ники.
        - Сука, - только и сказал полицейский, роняя голову на стол.

        ГЛАВА 10. КАЗНАЧЕЙ БОГА ТОРА.

        Оттащив бессознательного полицейского в спальню, практически аккуратно уложил на кровать и тихо ушел.
        Как оказалось, Егор ждал, когда за ним придут, ждал и готовился, правда, весьма своеобразно - когда я позвонил в дверь, он был уже чертовски пьян, хотя сначала я этого и не заметил.
        - Это ж надо, готовится к бою и упиться до состояния, когда уже на все плевать? - идя по пустынным улицам, мне оставалось лишь диву даваться. Хорошо еще, что при этом меня ни кто не слышал.
        Впрочем, улицы пусты - все кто только может, сидят по домам, наблюдая за жизнью мира через экраны телевизоров. Молодежь и особенно продвинутые пенсионеры, больше верят своим силам и возможностям интернета, где тоже наблюдают за мировыми событиями.
        Задумавшись по поводу своего будущего, немного помечтал, и сам не заметил, как пришел к родительскому дому. Одумавшись, вернулся немного назад, до магазина с цветами и конфетами - его держала одна приветливая семья, и я даже когда-то дружил с их сыном.
        - Привет, Виталик, - колокольчик зазвенел от открытия двери, в ноздри ударил прекрасная смесь цветочно-шоколадного запаха, а из-за прилавка на меня поднял глаза тот самый друг детства. - Как дела, родители как? С женой все хорошо?
        Вопросы стандартные, и мне в принципе все равно, но приличия того требуют.
        - Все хорошо, Андрей, спасибо, - Витос, особо не заморачиваясь, перегнулся через прилавок и пожал мне руку, одновременно похлопав по плечу. - Что тебе сегодня?
        - Букет роз, маме, - специально пояснил, чтобы получить самые свежие и красивые цветы, ну и на скидку понадеялся, чего греха таить. - И конфет с вафлями.
        - В общем, как обычно, - заказ был оформлен быстро, но я еще около пятнадцати минут поболтал с парнем, причем темы мировых катаклизмов и изменений принципиально не затрагивались.
        Затем быстро попрощавшись,  отправился к дому родителей, но уже во все оружии - все-таки пропал бесследно на несколько суток и мама будет поначалу сильно недовольной.
        Перед тем как открыть входную дверь, своим ключом, посмотрел по сторонам, но ничего особого не увидел. Кроме, разве что, одного яркого объявления: «Купим ваше золото. Дорого. Банк М. Кадетского»
        - Мам, пап, я дома, - на мой крик, тут же ответили из кухни. Родители были там, и о чудо, смотрели телевизор. - Приветы! - пожав руку отцу, поцеловал в щеку мать и тут же уселся на свой стул.
        - Видел новости? В Америке какой-то школьник убил своего учителя, - отец недовольно покачал головой.
        - Надоело ему видимо, учиться, - шутка вышла кривой, и естественно, никто не улыбнулся. Только мама неодобрительно поджала губы.
        - Черт знает что, в мире творится, - мама забрала цветы и угощение, тут же вернув его на стол в красивой вазочке. - За месяц столько всякого произошло, что оторопь берет.
        - Да ладно мам, у нас тут все будет хорошо, - сказал, и сам поверил в свои слова.
        - А школа твоя сгорела? А маньяк этот? - кажется, она не на шутку разволновалась.
        - Уже все хорошо, маньяк недели две как на людях не показывается, а школу отстроят заново, - это была только первая фраза. Затем еще десяток похожих, и наконец-то мама успокоилась.
        А там уже и время собираться домой.
        - Сынок, мы тут решили золото продать, - мама как всегда в своем репертуаре, а я ведь уже почти обулся.
        - Зачем?
        - Деньги хорошие дают, а отцу зубы надо сделать, да и мне, - родители вышли на пенсию, когда я еще учился в педагогическом. - Мы вот отобрали самые простые и дешевые, - мама поставила на стол старую шкатулку, в которой действительно валялся всякий хлам - порванные цепочки, серьги без комплекта, деформировавшиеся кольца.
        - Давайте я сам схожу, - мне это ничего не стоит, а родителей надо беречь. Тем более, какое-то странное предложение. Отдает от него чем-то подозрительным.
        - Тогда иди сейчас, у нас записано, - отец вышел и вернулся с бумажкой, на которой имелся адрес и время записи.
        - Хорошо, занесу деньги сразу как закончу, - повторно попрощавшись с родителями, сунул шкатулку в простой пакет и вышел из дома.
        Куда идти я примерно представлял - когда-то брали там кредит, мне на новый ноутбук.
        - Эй парень, ты же золото собрался продавать? - неожиданно рядом со мной остановилась недорогая иномарка. - Продай его мне, я могу дать куда больше, чем тот банкир!
        - Откуда такая информация? - человек остановил меня посреди тихой улочки, и естественно тут не было никого. Что поделать?! Спальный район, здесь и в обычное время людей не так много в этот час. 
        Кто бы это ни был, он точно знает, куда и зачем я иду. А значит, я не зря оставил родителей дома.
        - Парень, не глупи, мне очень нужно золото, и я готов за него заплатить, - человек открыл дверцу машины, показав мне себя целиком. Явно не высокий, простоватое широкое лицо, лысеющая голова, нос картошкой и кристально честный взгляд мошенника. А еще синие брюки и белая рубашка. - Садись в тачку, оформим договор. Пять косых за грамм!
        - Как будто с барыгой договариваюсь, - я сам не заметил, как стал приближаться к машине, уже готовый заключить договор. Наверное, эта мысль должна была заставить меня задуматься, но нет.
        Благо, в этот момент из-а поворота показалась еще одна машина, причем куда дороже предыдущей. Из приоткрытых окон орала злая музыка.
        - Вот же твари, покеда олух! - скупщик золота, захлопнул дверцу и со свистом рванул прочь, оставляя на земле черный след от покрышек.
        - Парень ты как? Отдал ему золото? - из черного ровера, выскочила хрупкая на вид девушка, и внимательно всмотрелась в мое лицо, видимо ожидая рассмотреть в нем что-то сокровенное.
        - Не успел, - в голове появился какой-то шум. - Он что, телепат или гипнотизёр, что ли?
        - А ты догадливый, - девушка на миг успокоилась, но я все испортил.
        - Просто книги читать люблю, - где-то на середине этой фразы, ее милое личико резко побледнело, и девушка отпрыгнула от меня в сторону.
        - Я тебе не враг, я же спасла тебя! - видимо она очень испугалась. - Отпусти, прошу!
        - Кто твой покровитель? - какая интересная ситуация. В столь маленьком городке я встречаю уже десятого по счету человека, имеющего навыки. А ведь нас всего-то сто сорок четыре тысячи. Было. Убитых думаю, уже на несколько тысяч наберется. - Ну, говори же!
        - Я не навык, я просто поверенный казначея! - на девушку стало жалко смотреть. Она реально боялась, боялась настолько, что не могла открыть дверь собственной машины, лишь беспомощно водила пальцами по полированной дверце.
        - Ладно, поехали к твоему казначею, - вселять в людей страх, одним своим присутствием мне не понравилось. От слова совсем. И что только многие герои книг в этом находили? Или авторы врали, стараясь сделать злодеев еще хуже, чем они были? А может это я какой-то не такой? Одни вопросы.
        - З-зачем?
        - Золото ему продам, - мне по большей части все равно, куда ехать. Судя по всему, казначеев будет как минимум 12 человек, а значит, мне нужно найти своего, и убрать чужих. Но девушке то знать это не нужно.
        - Хорошо, едем, - мне пришлось открыть дверь себе и ей, а потом еще пару минут дружелюбно улыбаться, ожидая пока девушка немного соберется с мыслями.
        - Успокойся, пожалуйста, и веди нормально, - мой голос был тих и спокоен, но кажется, от этого ей становилось только хуже. - Мне не страшна любая авария, а вот тебе стоит поберечься.
        - Поняла, простите, - мы, наконец-то стронулись.
        - Как тебя зовут-то? - никогда не был силен в знакомствах.
        - Вика.
        - А меня Андрей, расскажи о себе, - косовато вышло, но нужно же девушку как-то отвлечь от грустных мыслей.
        - Что рассказывать? Работала в сети ювелирных магазинов, пока мир не изменился. Наш директор, в один прекрасный день, пришел в офис и сказал, что он мессия нового бога, а мы все его слуги. Наш охранник, Миша, тогда еще засмеялся и покрутил пальцем у виска. А потом распался на две половинки, - Вика рассказывала все это так, словно ничего ужасного в ее рассказе нет. Видимо уже привыкла или запретила себе думать об ужасах более подробно и внятно. - Затем, Игорь Данилович, наш директор, назначил нескольких поверенных и приказал ездить по городу и скупать все золото за любые деньги.
        - У него же сеть магазинов? - неужели мне попался еще одни любитель золота, типа Джима? Вот уж сомневаюсь.
        - То золото не приносит ему пользы. Директор сказал, что его задача, собрать как можно больше металла, и обеспечить армии победу, - девушка явно повторяла чужие слова, лишь интонацией высказывая, свое негативное отношение.
        - Ты уже встречалась с другими навыками? - важный вопрос, ведь как-то девушка меня узнала.
        - Я десятый поверенный. Одну девушку зарубили серпом, нескольких насиловали до смерти, кто-то разозлил директора, и…да, я видела навыков. Тот же барыга на солярисе, он гипнотизирует людей и убивает их, шилом или просто спицей, я не знаю.
        - Кхм, я видимо тебе немного задолжал, - от этих слов, девушка вздрогнула и беззвучно заплакала. - Скажи мне, кто покровитель твоего директора? Какому богу он хранит верность?
        - Скорее всего, Тору, но я не уверена, - голос девушки, несмотря ни на что, оставался ровным, а слезы все текли и текли.
        - Ну не плачь. Ты помогла мне, причем дважды, а значит, я помогу тебе,- девушка в ответ лишь кивнула. - И это, того маньяка с серпом больше не будет на улицах города. Он мертв.
        На это, девушка лишь кивнула, затравленно посмотрев на меня и сильнее вцепилась в руль.
        Дальше мы ехали молча, я задумчиво крутил кольцо на пальце, понимая, что совсем скоро мне представится возможность испытать себя. Поможет ли мне мой улучшенный навык защиты? Или уже через час половинки моего тела где-то закопают? Нет, я не имею права сомневаться в себе!
        Когда мы приехали, я придержал, дернувшуюся было девушку за локоть:
        - Виктория, сейчас я пойду туда и убью твоего директора, - мой голос не дрожал, а эмоции больше не владели мозгом. - Ты же, если хочешь, можешь сбежать, но лучше останься - я покажу тебе безопасное место и помогу начать новую жизнь.
        Ложь конечно, новой жизни для нее уже не будет. Но хоть немного исправить чужие ошибки, и помочь девушке я могу.
        Тем временем, я покинул машину и вошел в стеклянные двери магазина.
        - Здравствуйте, чем могу помочь? - девушка за прилавком изо всех сил старалась выглядеть приветливой и счастливой.
        - Мне нужен ваш директор девушка, - уверенно пройдя по идеально белому мрамору, я достиг прилавка. - И будьте так любезны, спрячьтесь где-нибудь на это время. Лучше всего на улице.
        Я думал, что она заупрямится, или начнет плакать, или, наконец, громко закричит, но нет.
        - Вижу Вику за дверью, - девушка уверенно скинула с груди бейджик и вышла из-за стойки. - Камеры выключены, а директор теперь живет в подвале. Да поможет вам бог.
        - Спасибо, милая, бери, что хочешь с прилавков и беги домой, - больше я помочь ничем не мог.
        - Ну, уж нет, меня теперь от золота воротит, - с этими словами девушка покинула магазин.
        Дверь в подсобное помещение, была только одна, и подвал я нашел без проблем.
        - Красиво тут, - ящики с золотом валялись на полу, вперемешку с какими-то инструментами и деньгами. - Похоже на пещеру Али-Бабы.
        - Кто ты? - директором магазина, сидел за дорогим столом и гипнотизировал кучку золотых украшений. На моих глазах от золота отделилась небольшая часть, и потекла по столу в сторону казначея, на ходу принимая форму монеты. - Еще одна, отлично. Так кто ты?
        - Я золото принес, старое еще турецкое, - выставив вперед шкатулку, я неспешно ее открыл.
        - Поставь на стол и можешь набрать денег, сколько унесешь, - это какой-то сюр, а помня историю Виктории, этот тип настоящий деспот.
        Ждать мне больше не хотелось, как впрочем, и играть в шпионов. Подойдя по ближе, поставил шкатулку на стол, и тут же без предупреждения атаковал.
        Но на пути моего клинка, вместо плоти появился лист золота.
        - Ого, неужели появился еще один идиот, решивший напасть на меня в моих владениях? - наконец, этот человек показал свое истинное лицо - злобное и безумное. - Я казначей, бога Тора! Я управляю золотом, извлекая истинную ценность из металла, и повелевая всем остальным! Золото это моя защита и мое оружие! И ты, идиот, пришел в мою обитель, мой арсенал!
        - Задрал, болтать! - каждая моя атака встречала на своем пути золото. Артефактный нож справлялся с преградами, но шустрый казначей всегда успевал уклониться от атаки.
        - Ты ничего мне не сделаешь! - в мою сторону полетели три золотых струны, которые я ловко разрезал ножом. - Я сильнее тебя!
        Но как бы не хорохорился мой соперник, его золото, единожды повстречавшееся с лезвием моего клинка, больше не отвечало на зов. В итоге, спустя пару минут, кому-то нечем стало защищаться и атаковать.
        - Ты сильнее других, - кажется, казначей совсем не боялся меня. - Но и я не промах!
        Что произошло потом, я так и не понял - все золото, включая принесенное мною, резко поднялось в воздух и подобно осколочной гранате, разорвалось на сотни острых осколков.
        Миг, и я пронзенный сотней осколков, превратился в дым - смерть была бы обеспечена, но мне снова повезло. Хотя бы защитный навык выбрал классный, правда, только учитывая мощные одноразовые атаки.
        Теперь пришло время проверить мои улучшения. Пять секунд в состоянии живого дыма, это бесспорно мало, поэтому стоит спешить.
        После получения награды за мертвый мир, мой клинок так же становился дымом, но не терял своих свойств - именно об этом я и попросил.
        Теперь же, дымный силуэт ножа вонзился в грудь последователя другого бога, уверенно минуя золотую броню. А затем, мир пришел в привычное состояние, и мой соперник удивленно выплюнул сгусток крови мне на одежду.
        - Ты чемпион, я не знал,…не понял сразу…кх-х…
        Вытащив нож из тела уже директора магазина, медленно поднялся и огляделся. Не уверен но, кажется именно так должны выглядеть помещения, в которых что-то взорвалось.
        - Золото мягкий металл, - неожиданно вспомнилась строчка толи из песни толи из книги. Моя проблема как заядлого читателя - иногда совершенно забываю понравившихся авторов или даже все произведение целиком. Хм, снова задумался, но как всегда не вовремя. - Соберись, Андрей, не время раскисать! - подбодрив себя, собрался с духом и даже немного успокоился.
        Таким образом, немного отвлекшись от всего произошедшего в подвале, обновленным взглядом осмотрел помещение еще раз. Целым кроме меня и мертвого казначея, оставался только сейф и та самая золотая монета.
        - В конце концов, я обещал родителя денег, - с этой фразой, мой нож, достаточно легко вырезал в сейфе практически идеальное отверстие.
        Набив найденный же в сейфе мешок деньгами, покинул магазин. Вики с ее машиной, здесь не оказалось, как и случайных прохожих.
        Немного подумав, решил отправиться домой, и уже завтра начать искать других людей, наподобие этого казначея.
        Домой к родителям добрался уже в темноте, и был настолько вымотан боем, что не заметил тонкой фигурки, преследовавшей меня практически от самого магазина.

        ГЛАВА 11. КОМАНДА.

        Утром, после обильного завтрака, я сопроводил родителей до нормальной стоматологии и с чувством выполненного долга отправился по своим делам.
        Для начала заскочил в школу, чтобы узнать что нам, целой школе, разрешили проводить занятия в ближайшем доме культуры. Не самый оптимальный вариант, конечно, но лучшего пока не придумали.
        - Андрей, так уж получилось, что заниматься будут только старшие классы, - завуч, явно переживая по поводу того что часть учителей, остались не удел, пыталась как-то сгладить этот момент. - Поэтому мы выпишем тебе отпуск.
        - Понял, ничего страшного, - быстро подмахнув нужные бумажки, отправился дальше. Даже не слушая особо что-то по поводу отпускных и какой-то мизерной премии. Мне эти деньги уже ни к чему, но и отказ вызовет непонимание, а может даже и обиду. Как же, люди старались, даже такие копейки выбить, это подвигу подобно. В общем, быстро попрощавшись, покинул общество завуча.
        Настало время важных дел.
        Первым в моем списке был человек, которого оракул четко видел в своих накуренных видениях. Это был некто Павел. И работал он в магазине «Рыболов» где-то в самой ж…кхм, в общем, едва ли не за чертой города. 
        Дорога туда на худо-бедно работающем городском транспорте заняла более полутора часов. Одна радость, в автобусе кроме меня было всего несколько человек. Три бабульки, если быть точным, собравшиеся на дачи и молодой парень, погруженный в себя. Музыка в наушниках последнего, была даже громче, чем в стареньких и дешевых колонках автобуса, но так как играла нравившаяся мне музыка, то это нисколько не раздражало.
        Задумавшись, едва не пропустил свою остановку. В итоге, выскочил почти там, где и было нужно, но был обласкан бабулями и водителем. И если к водиле особых претензий нет, то дачницы могли бы быть и добрее…
        Магазинчик находился в здании из красного кирпича, в полуподвальном помещении. Над ним, судя по ярким вывескам и закрытым пока что дверям, были бар, ресторан и кальянная. Не плохо, так устроился этот Павел.
        Уверенно пройдя внутрь, толкнул вторую дверь, из очень дешевого пластика, и оказался в раю для рыбаков. Стройные ряды удочек и спиннингов, куча всяких прибамбасов, вроде разноцветных блесен и мощных катушек, а так же, палатки и лодки, все это отвлекло меня от главной цели - продавца.
        - Чем могу быть полезен? - среднего роста, полноватый, этот человек, казалось, с первого момента располагал к себе - мягкой улыбкой, внимательным взглядом, а главное тихим и дружелюбным голосом. - Сейчас многие люди предпочитают взять отпуск и рвануть в тихие места на рыбалку или охоту.
        - Да, у меня вот тоже…отпуск, - интересно, как сильно он изменится в лице и поведении, когда узнает, зачем я здесь. - Я обычно в степи уезжаю, на щуку.
        - А, маныч, видимо? - вот сказал, а я сразу почувствовал, что человек не только разбирается в своем деле, но и любит его. - На канал или озера?
        - Канал обычно, - несколько дней к ряду жарится на солнце, сидя на маленькой дощечке-скамейке, мне с самого детства не нравилось.
        - Значит, предлагаю пройти вот сюда, - парень занял место за прилавком, и указал мне на одну из витрин. - Тройники, грузики, стальные поводки и шикарный выбор лески. 
        - Простите, а как вас зовут? - мысль, что за прилавком может находиться другой человек, неожиданно меня напугала, вот и решил уточнить.
        - Павел, - парень открыто протянул руку, при этом, не переставая улыбаться. 
        - Андрей, - представившись в ответ, продолжил уже более уверенно. - Как странно, что человек подобный вам, был посвящен богине победы, а не скажем, воды.
        Атака последовала молниеносно - из аквариума, на который я и внимания то не обратил, резко вылетела тугая струя воды, безошибочно пробив мне сердце.
        Точнее, пробила бы, не превратись я в дымный силуэт. Вот, пожалуйста, первая же атака, оказалась для меня условно смертельной. Управление водой, как для атаки, так и для защиты, об этом оракул предупредил меня отдельно. 
        Пока не закончилось время моего навыка, прошел прямо сквозь прилавок, и прижал нож к шее Павла. Благо, изначально имелась такая возможность, и благодарить за это, судя по всему, мне стоит мою богиню.
        - Замри, Посейдон не доделанный, - как бы то ни было, сила, и уверенность этого человека меня восхитили. - Я тоже служу Нике. Я Чемпион!
        - Почему сразу не сказал? - Павел, опасливо косясь на лезвие ножа, сделал маленький шаг назад, при этом, не опуская поднятых рук. - К чему комедию ломать было?
        - Да я понятия не имею, как подобные разговоры начинать, - одного желания хватило, чтобы нож снова превратился в кольцо. - Вот завербую еще пару человек, и будет проще.
        - Идем в подсобку, Чемпион Андрей, - Паша криво усмехнулся, и махнул рукой, куда-то за шкафы. - Чаю выпьем, поговорим.
        *****
         Спустя три часа, я покинул магазин и отправился по следующему адресу - дальше в списке была девушка, дочь владельца довольно известной сети магазинов автозапчастей для иномарок. Собственно, именно в одном из главных магазинов она и работала.
        Разговор же с Павлом, оказался довольно познавательным и приятным. Парень знал, что за ним должен был явиться Чемпион, но так же опасался чужой атаки - по городу давно стали ходить слухи о странных убийствах, и знающие люди сделали соответствующие выводы.
        К тому же, парень не отказался от испытания и вышел победителем, но это и так понятно, раз уж он здесь. А вот серебра в его локации, долине тысяч ручейков, не было. Зато имелся жемчуг, правда для чего он был нужен пока не ясно, но я предположил, что судье точно будет это известно. Поэтому, на всякий случай, попросил себе одну жемчужину.
        Девушку же, звали Еленой Александровной, и если верить оракулу она должна была получить навыки совершенно не пригодные для сражений вне команды - а вот какие именно, выяснить не удалось.
        Автоматическая дверь на входе, раскрылась практически бесшумно, пропуская меня в красивое помещение, где царила приятная прохлада.
        - Добрый день, - девушка за столом, была самой приветливостью. - Чем могу помочь?
        - Поговорить с Еленой Александровной, - после небольшого совещания с Павлом, было решено, сразу переходить к делу, не «танцуя с бубном» вокруг новобранцев.
        - Она в своем кабинете, как вас представить? - девушка с готовностью потянулась к телефону.
        - Андрей, пришел по поводу соревнований в конце года, - поддавшись любопытству, слегка перевесился через стол и прочитал имя на бейджике девушки. - У вас красивое имя.
        - Спасибо, - девушка мило засмущалась. - Проходите в третий кабинет, Елена Александровна вас ожидает.
        - Благодарю, - не такой твердой походкой как хотелось бы, я направился в указанном направлении и уже спустя двадцать секунд стучал в дверь.
        - Войдите, - раздался мелодичный голос из кабинета.
        Открыв дверь, смело шагнул в комнату, но тут же словно споткнулся - мой взгляд уперся в дуло пистолета.
        - Без фокусов, иначе все мозги вышибу! - с яростью, достойной легендарных валькирий, прошипела мне в лицо девушка. - И руки подними!
        Невысокая, довольно плотная, она не была похожа на изнеженную барышню, но в то же время, и спутать ее с дояркой было нереально. Странное, но гармоничное сочетание женственности и силы. Ей бы жениха себе найти, да детей рожать, ан нет, придется сражаться, и что-то мне подсказывает - насмерть.
        Пришлось послушаться девушку и поднять пустые ладони в воздух. Конечно, можно было бы поступить как раньше: дернуться, сказать какую-то непонятную а потому угрожающую вещь, или просто попытаться выхватить оружие… Но шум, который при этом поднимется, мне совсем не нужен.
        - Спокойнее, я последователь богини Ники и пришел к тебе по делу, - а если бы не пистолет напротив головы, сказал бы «пришел за тобой».
        - Докажи!
        - Как? У меня нет метки, да и не у кого нет, - кстати, стоит задуматься о каком-то знаке или пароле, что ли?!
        - Какой навык? - девушка была настроена более чем серьезно.
        - Нож для атаки, дым для защиты, - довольно обтекаемая формулировка, на мой взгляд.
        - Бред. Это не навыки, это просто хрень, - кажется у нее истерика.
        - Согласен, не самый лучший набор, но ведь и твой не лучше, а? - рискованно, но куда деваться? У девушки скоро руки начнут уставать, и мало кто из богов знает, чем это может закончиться.
        - Поклянись, что служишь Нике! - ну вроде последняя проверка, хотя я по глазам вижу, что девушка мне верит. Или хочет верить.
        - Клянусь, - руку прижал к груди, и тут же заметил небольшое сияние исходящие от кольца.
        - Верю, - девушка убрала пистолет, затем вернула предохранитель на место и заткнула ствол за ремень. - Прости за такой прием.
        - Я все понимаю, - усмехнувшись, прошел к креслу, но сел только после хозяйки кабинета. - Человек, с которым я разговаривал до вас, попытался меня убить.
        - У него не очень-то и получилось, - на это высказывание, мне оставалось лишь пожать плечами. - Зачем пришел?
        - Меня зовут Андрей, я Чемпион Ники, и так уж вышло, что вроде как генерал будущего войска, - войско, смех один, как и генерал,… но что поделать, оракул советовать говорить именно так, чтобы люди, имеющие второстепенные навыки не теряли надежды. - Пришел сказать, что налаживаю сеть с другими навыками и надеюсь на взаимность.
        - Мы что, все  в одном городе? - девушка явно была удивлена.
        - Нет, нас раскидало по всему шарику, но думаю, что основная сса все же в городах.
        - Понятно. Ну, значит так, мне досталось два навыка: Управление техникой и Конструктор техники. Ни то ни другое не поможет мне пройти испытание, зато я могу собрать…эм, скажем так, артефакты…и передать их другим людям, - девушка намного быстрее Павла перешла к делу, и я просто не мог не начать уважать ее. За смелость, за собранность, за то, что она с пистолетом была готова сражаться до последнего.
        - Может чаю? Разговор предстоит долгий, - усевшись как можно удобнее, я достал свой блокнот.
        - Конечно. София, сделай нам с Андреем, пожалуйста, две чашки чаю.
        - Итак, всего богов двенадцать, и у каждого по двенадцать тысяч последователей, и понятное дело, что не все из нас будут способны сражаться. А навыки самые разнообразные. Я знаю паренька, который призывает ангела и демона для защиты и атаки.
        *****
        Разговор с Еленой занял два часа, что было на час меньше, чем с Павлом, но вышел, наверное, даже продуктивнее. Прощались мы добрыми знакомыми - я пообещал не давать ее в обиду, она же в свою очередь поклялась все силы приложить к созданию экипировки. Да, при ближайшем рассмотрении, получалось, что ее навыки определили девушке роль крафтера, если говорить языком фентезийных игр. А значит, еще должны быть саппорты и хилы, и именно одного из последних, мне предстояло сейчас посетить.
        Вот только я не успел - старенький, но любимый мобильник, раскричался некогда модной мелодией.
        - Алло.
        - Вася Оракул на связи, - голос парня был необычайно взволнованным. - Казначей Ники умирает, запоминай адрес.
        - Понял-принял.
        Выбежав на дорогу, поймал первую же машину, которая, между прочим, едва не превратила меня в дымный шлейф.
        - Ты сдурел совсем!!! - из окна на меня смотрела маленькая девушка, с пронзительно синими глазами, метавшими в данный момент молнии.
        - Девушка, простите, пожалуйста! Но вы должны мне помочь! Мой друг умирает, он только что позвонил. Отвезите меня к нему! - связно что-то объяснить, снова не выходило. Потерять казначея, как было сказано, так же плохо, как, к примеру, меня.
        - Ладно, куда ехать? - я назвал адрес.
        Девушка была стройной, ее правое ухо проколото в трех местах. А еще от нее просто одурманивающе приятно пахло парфюмом.
        - Герлен? - вот и пригодились несколько месяцев работы в парфюмерном магазине.
        - Да, - удивленно ответила девушка. - Как узнали?
        - Любимый запах, - почему-то показалось, что проще соврать, чем пускаться в долгие и запутанные объяснения. - Вы не переживайте, я вам заплачу и за время и за беспокойство. Просто таксистов сейчас как-то мало на дорогах, особенно на окраине.
        - Ага.
        Остальную часть дороги мы проехали молча.
        - Банк? Ваш друг его служащий? - приехав по нужному адресу, я с удивлением узнал тот самый банк, куда собирался зайти еще вчера. Вот так сюрприз.
        - Скорее уж владелец, - достав из кошелька несколько купюр, не глядя, опустил их на торпеду и вышел из машины. - Спасибо вам большое, надеюсь еще не поздно.
        - Не нужно денег! - но ее крик ушел в пустоту. Для себя я только отметил, что девушка очень мило картавит.
        Вбежав в здание банка, по идее все еще работающего, никого не застал - холл, словно вымер.
        - Куда бежать? - никогда не был в кабинетах у директоров банков. Где его искать? На самом верху или в середине, а может быть даже на первом этаже? - Эй, есть кто живой?
        Делать нечего, пришлось бегать по всем помещениям и кричать - ждать, что хоть кто-то откликнется. Других идей у меня не было.
        - Сюда, помогите, - больше хрип, нежели крик, раздался из очередной комнаты.
        Ворвавшись внутрь, даже не задумывался о возможной опасности, к счастью ее и не оказалось. 
        Немолодой мужчина, в некогда роскошном костюме, сейчас валялся на кафеле и истекал кровью.
        - Где рана? Где рана? Не закрывай глаза, слышишь?! - как-то много в последнее время ситуаций, где я совершенно не ориентируюсь. Будь то бой на ножах, или оказание первой помощи.
        - Бесполезно, они забрали золото, - казначей, а это он, так как больше не кому, буквально усыхал на моих глазах. - Я не справился, богиня не простит меня…
        Перевернув этого страдальца, я так и не нашел никаких ран. Пара синяков явно не в счет.
        Тут же в голову пришли слова вчерашнего казначея, которого я убил. Он говорил о том, что рядом со своей стихией практически не победим, что золото его сила. И как я могу убедиться, все это ложь. Уже второй казначей при мне едва не испустил дух.
        Порывшись по карманам, достал ту единственную монетку из чистого золота, что оставалась у меня после рейда в ювелирный магазин.
        - На, болезненный, держи, - стоило монете попасть в его руки, как банкира словно подменили. Пропали впалые щеки, исчезли круги под глазами, да и весь он как-то подобрался, стал больше напоминать человека, нежели медузу.
        - Спасибо, к-ха, кто ты? - вот что за манера у людей? Мы же едва знакомы, а уже на «ты».
        - Чемпион, - лаконично и красиво, что, кстати, уже даже звучит не так смешно как всего несколько недель назад.
        - Богиня прислала тебя? - спросил, а в глазах фанатичный блеск. Причем, он моментально поверил мне, и даже не спросил, чей именно я чемпион.
        - Можно сказать и так. Оракул тебя видел при смерти, - тут то врать незачем, наоборот, такое подспорье как лояльный оракул, должно подстегнуть интерес. Впрочем, кажется именно этому человеку на все начхать - он успел неистово поверить в богиню, и стал фанатиком.
        - Я обязан тебе жизнью, Чемпион, - банкир поднялся на ноги и позволил мне, как следует себя рассмотреть. Высокий и поджарый, он теперь был больше похож на военного, нежели офисного работника. Высокий прямой лоб с тремя черточками глубоких морщин, умные темные глаза, правильное лицо и черная бородка, вот, в общем-то, и все, что с первого раза бросилось в глаза. - Но нам нужно спасти золото, украденное у Ники. Украденное, у нас!
        - Ты знаешь, кто это сделал? - и почему я уже заранее знаю ответ…
        - Был тут один крутила, на дрянной машине, - ну точно, кто бы сомневался. - Уверен, это были его люди.
        - Что? Ты отдал золото простым людям? - а вот теперь я начинаю злиться. Ей богу, лучше бы мне попался тот воинственный казначей, он хотя бы не трусил применять свою силу.
        - Их было много, и они взяли заложников! - нетвердые оправдания банкира только подливали масла в огонь. - Я не мог пожертвовать их жизнями, пойми!
        - Собачья жизнь, - устало проведя руками по лицу, отчаянно захотел выругаться. - Банкир, найди этих людей. Завтра я зайду, и ты должен будешь дать мне полный отчет - кто, сколько, адреса и прочее. И еще, подготовь все, что нужно для наших людей, пока их четверо со мной вместе, но завтра будет больше.
        - Так точно Чемпион, не сомкну глаз пока всех не достану! - я почему-то не удивлен, его рвению.
        - Доставать их это моя задача, ты же просто найди, - покинув банк, с удивлением обнаружил девушку из машины, дожидавшуюся меня на том же месте.
        - Я не возьму эти деньги! - такой напор, я даже немного опешил. - Заберите! И как ваш друг, он жив?
        - Как на счет позднего ужина? - а почему бы и нет, мне давно уже пора измениться. Так почему бы начать меняться в лучшую сторону? Правильно, это моя жизнь, и плевать, что боги играют ей как меченой картой.

        ГЛАВА 12. ЗОЛОТАЯ ЛИХОРАДКА.

        - … уникальные кадры, нам предоставил наш специальный корреспондент из Чикаго, - диктор выглядел крайне взволнованным, и даже платочек для вытирания вспотевшей головы, остался в этот раз невостребованным, точнее диктору бы не помешало вытереть лицо и голову, но ему было не до этого. - Здесь два неизвестных человека, выясняют отношения прямо на улицах города…
        Тем временем, эти самые люди, перестали ругаться, перейдя к более весомым действиям - один ударил другого кулаком по лицу, и тут же отскочил в сторону, баюкая явно поврежденную руку.
        Ответ, настиг нападающего мгновенно - человек с непробиваемой кожей, ударил резко и насмерть. Его раскрытая ладонь, врезалась человеку в грудь и прошила бедолагу насквозь.
        - Господи, надеюсь это монтаж, - голос ведущего, заставил меня сосредоточиться и в буквальном смысле поднять на место челюсть. Такого навыка я еще не встречал.
        Казалось бы, вот он конец - победитель, поднял руки вверх, причем в одной он сжимал какой-то комок, подозрительно напоминающий сердце и что-то кричал. А затем, его голова лопнула.
        - Ужас, - кажется, ведущего прорвало. - Нашему оператору Метью Макгилану, удалось заснять стрелка. Покажите его пожалуйста.
        Камера послушно повернулась в сторону и взорам телезрителей, в чьих числах был и я, предстала картина достойная лучших блокбастеров. Мужчина в шляпе и коричневом плаще, стоял шагах в тридцати от двух тел, и картинно крутил в руке револьвер. Затем он повернулся в сторону репортера и камера резко отключилась.
        Ведущий говорил еще что-то, но я выключил телевизор и замер, сидя на диване.
        Навыки начинают активно действовать, являя миру свою силу и проявляя глупые амбиции. О нас уже знают все кому надо, а значит, пора решать, какую партию отыгрывать. А выбор на самом деле не велик. Либо идти на поклон к правительству, попутно отбиваясь от всех остальных, либо постараться сохранить независимость, надеясь, что после турнира все само разрешиться. Впрочем, почему бы и не сдаться? Все равно в итоге, если выживем, мы сможем скрыться в других мирах. Сложно. Стоит посоветоваться с оракулом, да вот беда - у меня нет серебра.  Правда, еще есть задание судьи, в общем-то, уже выполненное. Решено. Жду награды, затем разговариваю с оракулом и либо иду сдаваться в соответствующие органы, либо ухожу в подполье.    
        А сейчас, пора выдвигаться - есть дела, не терпящие отлагательств. Для начала зайду к казначею и получу информацию.
        Банкир оказался на месте, чем несказанно меня порадовал - все же, нигде не оговаривался вопрос с честным признанием. Может ли навык соврать, какому богу принадлежит? Как по мне, вполне.
        - Доброе утро, вот вся информация, - банкир небрежным движением подвинул мне тонкую папку. - Большего за ночь мою люди нарыть не смогли.
        Ответив на это лишь кивком, я поудобнее уселся в кресле и принялся за чтение. Хотя, что там, собственно говоря, было читать: имя и фамилию человека? Марку и номер машины? Скучно и толком бесполезно - имя мне его не нужно, а марку автомобиля, как и номер, я знаю и сам. Адрес разве что, да только думается, что новоявленный казначей уже сменил берлогу на более безопасную.
        - Не густо, - под моим мрачным взглядом, казначей словно уменьшился в объеме. - Ладно, дальше я сам, ты же займись более насущными делами.
        - Я слушаю, Чемпион.
        - Нам нужен нормальный особняк, чтобы вмещал хотя бы полусотню навыков. Простых людей там быть не должно, - эта мысль пришла мне в голову уже на подходе к зданию банка. - И нужно обеспечить наших людей финансами.
        - Понял, все сделаю, - казначей проникся моментом и даже не стал жаловаться или отказываться, чего я, если честно внутренне ожидал. - Я понимаю, что только от команды зависит, доживу ли я до следующего лета.
        - Рад, что мы понимаем друг друга, - попрощавшись, неспешно покинул кабинет, параллельно отправляя всем завербованным соратникам сообщение о сборе.
                 Спустя полтора часа, все люди были в сборе, при этом все они с опаской косились друг на друга.
        - Спасибо что пришли, - раз уж назвали начальником, стоит как минимум, попытаться соответствовать этому званию. - Все принесли то, что я просил?
        - Да. Только для чего это? - Павел, держащий в руках черный пакет, помахал им в воздухе. - Решил немного разбогатеть?
        - Скорее, разбогатеть очень сильно, - и подманив ребят поближе, кратко пересказал им вчерашнее происшествие и свою задумку. Все это действие, заняло от силы несколько минут.
        - Опасно, - Елена, принесшая больше всех личных украшений, сморщила лоб, явно размышляя. - Не проще ли отдать это золото банкиру и не рисковать напрасно?
        - Возможно и проще, но не лучше, это сто процентов, - вспоминая разговор с банкиром, ответил девушке и остальным заодно. - Это золото нужно для усиления каждого из нас, и его нам обязан выдать именно наш казначей. А если золота нет?
        - То нет и усиления, - Павел пришел к этой мысли скорее остальных, или же просто оказался первым, ее озвучившим.
        - Даже не так. Кто-то с нашим золотом станет сильнее вдвое, - а вот и дельная мысль от Елены.
        - Могу напрячь своих орлов, - Егор чувствовал себя в нашем кругу более скованно, чем остальные, хотя я не мог понять почему. - Остановят, проверят документы и будут пасти.
        - А если он их загипнотизирует? Предлагаю все же придерживаться моего плана, - перекинуть свои заботы на простых людей, я просто не мог позволить ни себе ни соратникам. Лучше уж самому все сделать, чем подставить под удар ни в чем не повинных граждан.
        - Ладно, тогда я пошел. Звони если что, - майор откланялся следом, а за ним и все остальные, оставив меня в гордом одиночестве. Ну как в одиночестве?! Рядом на лавке лежало несколько свертков с правильным золотом, и общим весом где-то в килограмм.  
        Уверен, мимо такого улова, гипнотизёр не проплывет. Вот еще бы знать. Что и я смогу сопротивляться его силе, и тогда вообще бы все было прекрасно.
        Немного подумав, достал сотовый  и набрал еще один свежий номер из списка контактов.
        - Алло, Алла, мне помощь твоя нужна. Да, автомат пригодится. Хорошо, - вот и отлично, теперь я чувствую себя намного спокойнее. Правда, мысль, что стоило привлечь Павла и Егора, настойчиво меня не отпускает. Да вот беда - я им не доверяю. А значит, выбор на самом деле не велик - либо хоть немного проверенная Алла, которая точно не воспользуется малейшей возможностью стать новым чемпионом, либо идти самому и надеяться лишь на чудо.
        Вот только, несмотря на существование богов, чудес не бывает, теперь то я в этом уверен.
             Спустя еще где-то час, я брел по улице в сторону М.Банка и аккуратно высматривал машину с чужим казначеем. Вот только его не было.
        Где-то сзади, метрах в сорока, медленно шла Алла, с пистолетом в дамской сумочке. Как она объяснила при встрече, автомат совершенно неудобно было прятать.  
        Дойдя до здания банка, зашел внутрь и, побродив по залу, вышел, стараясь, чтобы лицо выглядело как можно более недовольным.
        - Что парень, тоже с ценой обломали? - раздавшийся, казалось из пустоты голос, заставил меня вздрогнуть. Из тени колонны, вышел высокий лысый парень.
        - Да, дают втрое меньше чем в рекламе обещали, - первой мыслью было, что в городе появился еще один казначей, но я ее моментально отбросил. А вот то что, кто-то обзавелся поверенным, который теперь заманивает клиентов в безопасное место, вполне вероятно и правдоподобно.
        - Это да, я тоже вот пришел, - парень легким кивком указал на пакет, который держал у тела. - И тоже обломался.
        - А чего ждешь тогда? - выставив напоказ недоверие, и даже намек на враждебность, я ждал объяснений.
        - Да вот, погуглил в теньке, поискал, куда еще можно золото отнести, - словно нехотя признался парень.  
        - Нашел? - я даже подобрался, отбросив в сторону недоверие и враждебность.
        - Да вот есть один адресок, - парень помахал рукой с зажатым в ней телефоном. - Но что-то стремно одному идти, с таким багажом-то.
        - Опасный район?
        - Типа того. Может, вместе сходим? - а вот и долгожданная замануха.
        - Даже не знаю.
        Сделав вид, что раздумываю, все же согласился, спустя пару минут. В итоге, я вместе с незнакомым лысым парнем пошел по одному ему ведомому пути, даже не спрашивая, откуда он знает дорогу.
        К счастью, идти пришлось недолго - в одном из проходных дворов, нас уже ждали.
        Тот самый солярис стоял, повернутый к выезду, а его хозяин стоял, облокотившись на крышку багажника и улыбался.
        - О какая встреча, это снова ты, лопух? - теперь его голос не казался мне доверительным, в отличие от первого раза.
        - И не говори, казначей, - играть в шпионов мне не особо нравится. Проще уж начать бой и действовать по обстоятельствам.
        -  Навык, значит? - судя по всему, он совсем не боялся. - Как вычислил?
        - Люди добрые подсказали, - сделав пару шагов на встречу, я совершил непозволительную ошибку. Лысый парень, оставшись за спиной, нанес удар в голову тем самым пакетом, что держал в руках.
        Удар не был смертельным, поэтому я не превратился в дым, а просто упал на разбитый машинами асфальт, едва не теряя сознание. Сверток с золотом выпал из ослабевших рук.
        Его тут же подобрал лысый и спокойно передал казначею.
        - Ого, отличный улов, - противник нехорошо улыбнулся и, оставив сверток на багажнике, подошел ко мне. - Еще пару цепочек и можно покидать столь гостеприимный городишко.
        Он присел около меня, на корточки и внимательно стал внимательно рассматривать мое лицо. Лысый же, между делом достал откуда-то из кармана складной нож и так же склонился надо мной.
        - Убьем его?
        - Сначала я кое-что выясню, - мужик пару раз глубоко вдохнул, а потом уставился мне в глаза. При этом разум практически моментально «поплыл» и дело было совсем не в последствиях удара по голове. - Кто ты?
        - Человек, - острый приступ головной боли, заставил меня на время забыть о спеси. Боль была адской, и при этом, я четко понимал, из-за чего болит голова.
        - Еще одна подобная попытка и твои мозги просто спекутся, навык, - перед его взглядом и голосом, меркло все вокруг. - Меня интересует кто ты такой, какому богу служишь и где ваше золото.
        Отвечать не хотелось, сила, но дарованная казначею, неизвестным пока что божеством, была в сотни раз сильнее меня. Сопротивление было сломлено за один удар сердца, и вот я уже открыл рот, чтобы выложить все что знаю.
        - Меня зовут… - вдруг, голова гипнотизёра лопнула, разбрызгав все свое содержимое по округе. В числе пострадавших оказался и я - лицо было покрыто непонятной слизью, смешанной с кровью. Эта субстанция попала в рот, нос и глаза, залепив собой все, что только можно.
        Остальных выстрелов я не слышал, борясь с подступающей дурнотой.
         - Живой? - голос Аллы словно звучал сквозь толстое витринное стекло. - Скажи что-нибудь!
        - Я съел его мозги, - к сожалению, шутить я так и не научился. Резко среагировав на повернувшийся в мою сторону пистолет, я поднял руки и постарался успокоить девушку. - Живой я, живой! Все практически нормально.
        - Знаешь, это твое «практически» меня и напрягает, - девушка, перевернула труп казначея, ногой и принялась рыскать по его карманам. - Назад, поедем на машине.
        - Как скажешь, - кое-как поднявшись, я еле доковылял до машины и, открыв заднюю дверцу, практически рухнул на сиденье.
        Алла же, обобрала и лысого, затем закинула золото на сиденье рядом со мной, и лишь потом уселась за руль.
        - Ты правильно поступил, что позвал меня, - девушка уверенно стронулась и уже спустя пару минут мы ехали по пустынной улице. - Валяясь на асфальте, бессознательной амебой, ты был крайне уязвимым.
        - Знаю. Спасибо тебе, - одной меткой фразой, она подтвердила все мои опасения насчет новых соратников.
        - Теперь ты мой должник, одним спасибо здесь не отделаешься, - Алла, весело усмехнулась, наблюдая за мной с помощью зеркала заднего вида.
        - Лады. Сочтемся.
        Когда мы подъехали к банку, мое состояние уже более-менее пришло в норму. По крайней мере, я смог самостоятельно покинуть автомобиль и отнести несколько сумок в здание.
        - Золото мне ни к чему, а вот наличку я заберу, - Алла явно смущалась, но ее взгляд был твердым. Впрочем, деньги мне были не нужны.
        - Да не вопрос.
        - Отлично, тогда покеда. Еще увидимся!
        - Ага.
        В холле банка меня уже ждал казначей. Он стоял у стойки и нетерпеливо переминался с одной ноги на другую.
        - Вернул?
        - С запасом.
        - Хорошо, тогда идем в кабинет, я сейчас же отпишусь остальным. Есть пара важных моментов, которые стоит обсудить.
        - Хорошо.
        Заняв одно из гостевых кресел, попросил себе кофе и пару булочек. Девушка, довольно милая, принесла заказ мне и чай казначею, после чего тихонько удалилась.
        Банкир, же был поглощен разбором трофеев, при этом он то и дело недовольно ворчал.
        - Наше золото все здесь, и оно по-прежнему принадлежит мне. А вот все остальное, это драгоценности, - задумчиво-недовольно пробормотал он.
        - И чтоет?
        - А то, чемпион, что тебе попался не казначей, а всего лишь поверенный, владеющий навыками.
        - Плохо, но не смертельно, - я хотел было продолжить свою мысль, сказать что теперь-то у нас есть куча золота и расстраиваться не стоит, но меня перебили.
        - Еще как смертельно, это значит, кто-то догадался отправить своих миньонов по городам и селам, получая при этом дополнительное могущество! - судя по голосу, именно то, что идея пришла не в его светлую голову и злила моего казначея больше всего.
        - Не понял, при чем тут это золото? Зачем оно вообще нужно. В тот раз ты не особо распространялся на эту тему.
        - Расскажу, как все будут в сборе, чтобы не повторять по десять раз.
        Спорить мне не хотелось, поэтому я просто сидел и смотрел, как из очередной кучки украшений выделяется часть золота и формируется в монеты. Одна из таких оказалась у меня на коленях.
        - Возвращаю долг.  
             Народ собрался где-то за полтора часа. Мы сидели на креслах и стульях, вокруг стола и ждали новой порции знаний, или как выразился Паша - лекции.
        - Итак, дамы и господа, - банкир, после того как получил в свои руки несколько десятков монет, заметно оживился, и даже помолодел. - Богиня велела мне выделить каждому навыку по одному золотому.
        На стол перед каждым из нас легло по золотому кругляшу, а мужчина между тем продолжил:
        - Это ваш пропуск в элиту - каждая золотая монета позволяет вам открыть что-то связанное с вашими способностями у наставника.
        - Какого наставника? - Елена не выдержала первой. - Хочешь сказать, что нас еще и учить кто-то будет?
        - Именно. Но тут есть одна загвоздка, - замявшегося казначея прервал Егор.
        - Он либо у черта на куличках, либо мы вообще не знаем где его найти. Так? - полковник Гнедов, оказался прав.
        - Он находится в осколке, который нужно пройти группой от десяти навыков, - казначей выглядел весьма взволнованным. - И пройти ее необходимо как можно быстрее.
        - Ну, так мы готовы! - задору Павла можно было только позавидовать. Лично я не хотел подвергать свою жизнь опасности, но… кого это в конечном итоге волнует?! Надо, значит пойдем! 
        - Эээ…думаю, это потерпит до завтрашнего вечера, - банкир поправил узел галстука, немного его расслабив. - Тренера необходимо привести туда, где будет наша база.
        - И где это? - теперь уже не выдержал я сам. - Прости, перебил.
        - Ничего страшного, чемпион. Я купил один небольшой особняк в спальном районе. Думаю именно там мы и будем теперь базироваться. Плюс, каждому из вас, я подготовил по кредитной карте.
        - Еще кредитов мне не хватало! - Гнедов высказал практически общее недовольство.
        - Это не обычная карта! Вы можете снимать с нее любую сумму вплоть до миллиона рублей, и возвращать ничего не понадобиться.
        - Это как так? - Лена высказала общее недоумение.
        - А так, что турнир начнется намного раньше, чем придет срок платить по счету, - казначей был полон оптимизма, только к концу фразы он куда испарился. - А там мы либо победим, и нам тогда будет глубоко плевать, либо…
        - Мы тебя поняли, - заканчивать мысль, было не обязательно. - Ладно, тогда до завтра, я еще поспать немного хочу.
        И взяв со стола пластиковую карту, первым покинул собрание. В кармане лежало две золотых монеты, карточка с невероятным для прежнего меня балансом, и жемчужины…
        Эх, судья, когда же ты порадуешь меня своим визитом?! Пора бы уже закрыть этот квест. А ведь еще надо наведаться по паре адресов, правда в соседнее города, но это все подождет. 

        ГЛАВА 13. НАСТАВНИК.

        Следующие дни прошли для меня практически незаметно, а все из-за того что я погряз в хлопотах по благоустройству нашего нового гнездышка. Почему-то именно так все стали называть особняк, купленный казначеем. Недалеко за городом, он находился среди таких же дорогих и местами вычурных зданий.
        Трехэтажный особняк, со своим гаражом на восемь машин, парой бассейнов и сауной, он очень понравился всем, но не дороговизной и роскошью, а тем, что дарил иллюзию защищенности. Да, именно иллюзию, хотя большинство людей и были со мной не согласны.
        Помимо благоустройства мне пришлось заниматься вербовкой новых членов нашей общины, если можно так выразиться. В итоге, спустя три дня, в уютной гостиной собралось десять человек. Каждый из них был уникальным и, скорее всего, трудно заменимым.
        Док - он же, Межельников Владимир Анатольевич, наш полевой и штатный медик в одном лице. Его навыки: Диагностика и Направленное лечение, позволяли моментально определить состояние пациента и произвести лечение. Правда, чтобы лечить ему были необходимы различные непонятные компоненты: синие водоросли там или плоть зомби, но это все мелочи.
        Малена - девушка с умениями суккуба из книг и фильмов, а именно Соблазнение и Отравляющий поцелуй. И если первый навык на себе невольно опробовали все, даже девушки и женщины, то ради апробации второго храбрецов не нашлось. Говорить свое имя девушка наотрез отказалась, заявив, что прошлого у нее больше не существует. Конечно, это вызвало подозрение, и казначей с майором как могли, нашли всю подноготную историю этой девушки. Но после изучения дела, мы решили оставить все как есть и не доводить ее личные данные до всех людей в зале.
        Маг - он же Сергей Сергеевич Евдокимов, владел телекинезом. Душить по типу Дарта Вейдера парень не мог, а вот отбросить противника в сторону или закрыться прозрачным щитом, вполне.
        А так же два бойца Николь и Данила - эти двое умели обращаться с оружием. Николь отлично стреляла из сайги и имела два навыка: Точный выстрел и Беспорядочная стрельба. Если проводить аналогию с играми, то первым навыком она производила точный и убойный выстрел, а второй навык позволял буквально залить противников картечью на небольшом расстоянии, но зато массово. Данила же был некоторым аналогом варвара, или как он сам говорил - викинга. Навыки: Рассекающий удар и Блок щитом.
        Итого, вместе со старичками, нас было десять.
        - Друзья, теперь, когда минимальный состав собран, я могу открыть портал в осколок, где мы должны найти Наставника, - Казначей, как и все эти дни щеголявший в дорогом костюме, был до отвращения важным, а его голос был торжественным, как бы подчеркивая важность данного момента.
        - Так идем, чего еще ждать-то? - Павел озвучил мнение многих собравшихся здесь, кроме разве что Елены. Ей как крафтеру практически не имеющей средств защиты, было страшнее всего.
        - Идем, согласен, - тут же подхватил Егор, а за ним и все остальные выразили согласие.
        - Андрей? - казначей перевел свой взгляд на меня, ожидая отмашки.
        - Давай.
        Пока мужчина колдовал над золотом, я подошел к Лене.
        - Не беспокойся, я буду все время рядом, как и остальные, - хотелось сказать что-то ободряющее, но получилось, судя по всему не очень.
        - Спасибо, - девушка кисло улыбнулась, и кивнула мне в качестве благодарности. Ну, или по крайней мере я так решил.
        - Готово, выдвигаемся! Чемпион первым, за ним Ника и Даня, следом я и Лена, потом остальные!
        Кивнув на слова казначея, вошел в золотистую рамку портала.
                 Место, куда закинул нас портал, было красивым, и раздавшиеся тут же удивленные возгласы подтвердили, что не я один так думаю. Мы попали в сказочные лес - высокие ровные деревья, через чью листву пробивались солнечные лучи, был прекрасным. Под ногами лежала прошлогодняя листва и мелкие ветки, никак не мешающие ходьбе. Кустарника там, где оказались мы, не было вообще.
        - Красотища-то какая! - первой ахнула Елена, тут же собравшаяся подойти к какому-то кустарнику с красивыми фиолетовыми цветочками.
        - Не расслабляемся, тут может быть что угодно, от притаившегося Бэтмена и до тираннозавров, - мое одергивание, люди приняли за шутку и тут же засмеялись, но надо отдать им должное, они перестали шуметь и прекратили попытки разбрестись по округе. - Банк, куда нам идти?
        - Понятия не имею, я знаю только то, что наставник где-то здесь, - казначей развел руки в стороны. Кстати, зря он не переоделся, уверен, что уже после первой стычки, а то и раньше, его дорогой костюм-тройка превратится в лохмотья. Остальные же, взяли пример с Лены и Егора, и нарядились либо в камуфляж, либо в спортивные костюмы из туристического магазина. И лишь я остался в привычной уже толстовке, пряча лицо под капюшоном. Не знаю, почему так, но именно в этом наряде я чувствовал себя наиболее комфортно.
        - Ладно, тогда идем вперед! - стоя на месте, мы точно ничего не найдем. К тому же в рюкзаках, что были у каждого за спиной, еды было примерно дня на три, если не меньше. Опять же, все зависит от того как обильно  мы будем питаться.
        Осторожно ступая по прелой листве, я старался производить как можно меньше шума, но скрыть передвижение десяти необученных человек в лесу, было нереально. По крайней мере, с тем опытом, что имелся у нас в данный момент. А реального опыта тихого передвижения не было ни у кого. Майор отделался фразой о том, что в лесу бывал только по праздникам, а Павел как охотник и рыболов, больше предпочитал именно рыбалку. В общем, шумели все.
        Первый час мы шли на стороже, старательно огибая все преграды в виде поваленных стволов деревьев или зарослей каких-то колючих кустов, затем постепенно начались разговоры. Это было неизбежно, и я смирился, даже не стараясь показывать свое недовольство.
        - Эх, нам бы сейчас следопыта и пару собирателей, - Паша после часа ходьбы выглядел куда лучше остальных. - Думаю, нормальный травник мог бы извлечь пользу из этих растений.
        - Ага, бро, по-любому собиратели должны быть среди навыков, и спасибо Нике, мы то с вами не они, - Сергей был молодым парнем и заядлым геймером, что впрочем, не мешало ему много читать, но вот его постоянные разговоры с использованием малопонятных сленговых словечек, выводили из себя некоторых, точнее почти всех, из компании. - Ну, кроме вас, Елена Александровна.
        - А вот попросишь еще, себе пуху заточить, или как ты там выражаешься? - Лена весело улыбнулась юному магу, и вроде бы даже не обиделась. Ответом ей был лишь наигранный испуг на лице мага и тихий общий смех.
        Так за разговорами и неспешным путешествием прошел первый день. Ночь в лесу наступила как-то неожиданно, причем мы даже не успели начать подготовку лагеря.
        - Хреново друзья, я совсем забыл, что в лесу темнеет быстро и резко, - Паша, как самый опытный путешественник с моего позволения стал командовать обустройством лагеря. - Ладно, врубаем фонари, и за дело. Лена расчисть, пожалуйста, место под костер. Серый и Данила, вам ставить палатку, Док и Банкир, займитесь готовкой, Малена и Николь идете за дровами, остальные сторожат. 
        Эти хлопоты, которые впрочем, меня практически не затронули, заняли больше часа, и последние охапки хвороста девушки несли уже в кромешной темноте. Я в это время обходил импровизированный лагерь кругами, стараясь не упускать из виду никого.
        - Гречка с тушенкой и овощами, - гордо произнесла Лена, принеся мне миску с варевом и кусок пока еще свежего хлеба.
        - Спасибо, - тепло поблагодарив девушку, я отвернулся от костра, продолжая следить за округой. С противоположной стороны лагеря, точно так же расположился Егор, достав свое табельное оружие.
        Договорились дежурить по два часа, и первая смена выпала нам с полковником. И прошли они надо сказать на удивление тихо.
        Разбудив сменщиков, мы уселись у костра, чтобы немного согреться и выпить чаю.
        - Думаешь, тут никого не будет? - Егор, словно читал мои мысли. - Может так быть, что здесь пусто и ожидает нас только наставник?
        - Да кто его знает, товарищ полковник, - я улыбнулся, наслаждаясь теплом костра и горячим чаем. - Не стоит забывать, что осколки нам подбирали все боги, а не только Локи. Но вот хорошо ли это?
        - Я тебя понял. Примерно такие же мысли возникали и у меня.
        - Ладно, давай спать.
        - Ага.
        Устроившись поудобнее, я казалось только-только прикрыл глаза, как проснулся от чьего-то крика.
        - Нападение! Нападение! - голос принадлежал Паше, и сейчас он, судя по звукам с кем-то сражался.
        Резко поднявшись, я не разбирая дороги, тут же кинулся в сторону схватки и на кого-то наступил. Останавливаться не стал, но мысленно попросил богиню, чтобы это не был кто-то из наших…
        В свете практически потухшего костра, я смог разглядеть пару темных силуэтов, напавших на Пашу. Он, пока что успешно отбивался от них, пользуясь, чаем, оставшимся в котелке. И как я забыл, что ему для использования навыков нужна вода?! Очередной просчет, который мог стоить нам всем жизни.
        Призвав нож, тут же ударил им первого противника, удачно оказавшись сбоку от него. Миг, и противник осыпался прелыми листьями.
        - Аккуратно, Андрей! Они могут встать! - Паша, судя по голосу, был если не в отчаянии, то близко к оному. Вот только после моих атак, противники больше не вставали. Убив еще одного, который даже не стал на меня отвлекаться, так его разъярил водник, мы вместе с магом бросились на помощь остальным.
        Девушки и док, стояли у одного из деревьев, прячась за спиной Николь, которая чередовала простые выстрелы из своей сайги с навыком. Пока же она перезаряжала ствол, начинала стрелять Елена и Док. Владимиру Анатольевичу, мы выдали двустволку, которой он достаточно сносно владел.
        - Прекратить пальбу! - быстро приказал я, и всего за несколько ударов упокоил пятерку…кого? Духов леса или элементалей? Черт его знает. Главное, что артефакту без разницы кого отправлять в небытие, и это наш шанс на спасение!
        - Паша ты с ними! - не останавливаясь, бросился дальше. К счастью остальные люди, кроме Данила, были в одной кучке и спина к спине отражали нападение.
        - Не зацепите меня! - очередной крик, и я почувствовал, что горло начинает саднить. Фигуры из опавших и прелых листьев не обращали на меня никакого внимания, и я их спокойно перебил точечными ударами.
        - Фига се, мобы, - Сергей, устало опустил руки, но даже не подумал садиться на землю. - Хорошо, что агр на тебя не перешел, шеф. Ну, чисто мобы, ё-мае.
        - Ага, - выяснять, что именно хотел сказать парень, мне было лень, да и некогда. Общий смысл понял и ладно. - Где Данил?
        - У костра лежит, его первой же атакой убило, - голос казначея дрогнул.
        - Не может такого быть, приведите туда Дока и запалите еще костер! - метнувшись к палатке, где спали девушки, я схватил первый попавшийся фонарик и нацепил на лоб.
        - Если парень умер, я спалю этот лес к чертям! - кричать мне не хотелось, но дать тихое обещание, даже надсаженное горло не помешало.
        - Все нормально, он просто болен, - Док, несколько минут поводил над парнем руками и выдал обнадеживающий вердикт. - Одно из этих чучел, каким-то образом вселилось в тело Дани и теперь что-то делает.
        - Как это понимать? Что конкретно эта хрень делает, убивает? - Егор разговаривал очень яростно и громко.
        - Нет, по крайней мере, не сразу. Скорее оно пытается поглотить его и поработить, - слова Владимира заставили остальных замолчать. - Если верить моему навыку, у нас не больше трех дней. Нужно придумать, как его спасти.
        - Зачем что придумывать? - на мои слова, с недоумением обернулись абсолютно все. - Найдем наставника и там же, скорее всего, будет противоядие, или может источник какой. Это же все из книг и игр взято, а значит, даже смерть не будет являться точкой. Просто надо найти способ и все.
        - Да ты прав, Чемп, - кажется, Сергей до сих пор не может определиться как меня лучше называть. - Здесь точно что-то будет и либо оно в сердце леса либо на выходе.
        Разговоры продолжались еще около часа, затем мы стали поспешно собирать лагерь, едва в лесу стало возможно что-то разобрать без фонариков.
        Построение не изменилось, разве что теперь Док и Казначей тащили на себе носилки с телом Данила, состояние которого оставалось прежним. Лиственники, как их предложил называть Сергей, больше не появлялись, а к обеду мы наконец-то вышли из леса. Причем случилось это неожиданно резко - вот перед нами стена из деревьев, а следом уже перед глазами простирается степь.
        - Думаю нам не нужно гадать, куда идти, - Егор указал рукой на единственное строение на все обозримое пространство.
        Это была деревянная лачуга с навесом, колодцем и небольшим тренировочным полигоном.
        - Идем, у нас мало времени.
        Когда до домика оставалось около пятидесяти метров, неизвестно откуда прилетела стрела и вонзилась мне под ноги. Ожидаемого после этого предостережения/окрика/мата не последовало.
        - И что делать? - Док с недоумением покосился на стрелу у моих ног и повернулся к казначею. - Есть идея?
        - Нет.
        - У нас мало времени, - я решительно пошел вперед, жестом приказывая остальным остаться на месте. - Кто бы ты ни был, покажись!
        Вторая стрела, прилетевшая из пустоты, пролетела в считанных миллиметрах над моим плечом, но я даже не дрогнул. Но не от того что нервы железные или верил в свой навык, нет. Я просто пропустил момент атаки, а когда пришел в себя, дергаться было уже поздно.
        - Нам сказали, что здесь нас ждет наставник. Это так? - идти дальше уже было некуда, я и так находился во дворике. Теперь либо вламываться в дом, либо стоять тут и кричать в пустоту.
        - А достойны ли вы, чтобы учится? - тихий и спокойный голос раздался у меня из-за спины, а шеи коснулось что-то острое и холодное.
        Не делая резких движений, развернулся таким образом, чтобы клинок не поцарапал шею, и наконец-то увидел того, кто в меня стрелял.
        Это был высокий и стройный мужчина, одетый в подобие монашеского одеяния. За его спиной торчал колчан со стрелами и сам лук, в руках в данный момент находилась сабля, а на поясе висел пистолет в кобуре.
        - Достойны.
        - Судя по тому бою, что вы показали в лесу, это не так, - наставник лишь улыбнулся и покачал головой.
        - И это лишь доказывает то, что нам нужен учитель, - я твердо смотрел в его глаза, готовый в любой момент броситься в атаку. - А так же, что-то что вылечит нашего друга.
        - Хм, ладно. За вас просила сама богиня, и я пообещал ей, - наставник, так и не представившись, убрал саблю в ножны. - Зови своих, и проходите в дом.
        Махнув людям, чтобы подходили, я первым прошел в жилище, которое внутри выглядело ещё более убого, чем снаружи. Деревянные стены, причем сделанные не из толстых бревен как у изб, а из досок. Большой стол, ножками которому служили кривые сучья и топчан с креслом-качалкой. Именно в последнем и расположился наш будущий учитель.
        Дождавшись пока все войдут, он так же тихо продолжил.
        - Я буду вас учить. А вот помочь вашему другу уже сложнее. Чтобы изгнать существо, занявшее его тело, нужна вода из огненного источника.
        - Мы достанем ее! - выкрик Паши был поддержан общим одобряющим гулом.
        - Что же, хотя бы в вас есть командный дух, - медленно проговорил учитель, и малахнул рукой, открывая новый портал. - Идти могут только трое, и у вас всего три часа.
        - Я, Паша и Сергей идем туда, Док ты поддерживай Даню, остальные можете отдыхать, - отдавать приказ следить за округой, когда рядом наставник, судя по всему один из лучших бойцов в мире, а то и мирах, мне показалось ребячеством.
        - Отлично шеф, идем фармить! - Сергей, первым прошел в портал, а за ним матерясь и чертыхаясь, бросились и мы с  Пашей.

          ГЛАВА 14. ИСТОЧНИК ОГНЕННОЙ ВОДЫ.

        - Как вы думаете, для чего все это? - Сергей, в данный момент вооруженный ружьем Дока, шел впереди и болтал, полностью забив на свои обязанности впередсмотрящего. В этот раз, видимо ради разнообразия, он не пользовался игровым сленгом и вообще перестал твердить, что мы все в «охрененной виртуалке». - Смысл в этих крохах силы? В будущем сражении?
        - Да черт его знает, - Павел был более сдержан, и что самое приятное, внимателен. - Ты знаешь тоже, что и остальные. Выживи и победи, тогда сможешь стать богом.
        - Кощунство, не находите? - Магу очень хотелось поболтать, это было видно невооруженным взглядом. И хотя стоило бы, мне не хотелось его прерывать. - Ну, вот так сломать жизни стольким людям. Это же не война, где сотнями умирали молодые парни, одни шедшие в армию по собственному усмотрению, а других отправляли принудительно. А мы что? Мы мечтатели, книжные черви, кстати читали?
        - Ага, - слушать я был не против, а вот участвовать в разговоре не очень хотелось.
        - И я.
        - Так вот. Сколько всякого дерьма приключилось после того как людям дали навыки?! И каким людям. Вы же знаете, что психопаты тоже попали в список? - оглядев нас и увидев два практически синхронных кивка, парень продолжил, - ну и нахрена это, стесняюсь спросить? Может это все гон?
        - Я могу разрезать ножом, что и кого угодно, думаешь это гон? - все же заставил этот чертяка меня поучаствовать в дискуссии. 
        - Да нет же. Но вдруг после этого уже ничего не будет? Ну, поиграют боги, повеселятся, выяснят кто круче и все. А нас в расход?!
        Разговор, из вполне мирного и безопасного, перетек совсем в другое русло. И пока Сергей не стал призывать нас к бойкоту, или не дай все боги мира, к сопротивлению, я его прервал.
        - Заглохни, маг, - бедняга чуть не поперхнулся очередным высказыванием. - Это все демагогия, и говорить тут не о чем. Мы либо идем вперед и побеждаем, либо ждем, и следующий новый год встретят уже без нас.
        - Понял-принял, - кажется, он обиделся.
        Расстроившись, он даже вырвался недалеко вперед, позволяя нам с пашей побыть наедине.
        - Зря ты так с ним, он еще молодой, - хозяин рыболовного магазина, неодобрительно покачал головой. - Это просто страх.
        - Думаешь, остальные не боятся? - так и знал, что эти разговоры не доведут до добра. - Всем страшно, но его речи могут навлечь на нас совсем уж нехорошие последствия.
        - Да понимаю я, просто не суди его строго.
        - Не буду.
        Собственно, на этом все разговоры и затихли. Мы быстро шли вперед, стараясь не думать, что источник может быть в другом месте.
        - Есть, нашел! - радостный крик Сергея, заставил нас с Пашей перейти на легкий бег.
        Источник был выложен камнем и находился на небольшой полянке.
        - Смотрите под воду! - парень указал рукой на дно неглубокого источника, туда, где под слоем воды находилось нечто, похожее на лаву. - Сюр какой-то, надо будет в следующий раз у Ники попросить игровой интерфейс с его подсказками.
        На это высказывание Паша лишь тихо сплюнул в траву и нагнулся над водой.
        - Нужно просто набрать воды во флягу? - его голос стал серьезным, а взгляд колючим.
        - Не уверен, - стоило и мне подойти поближе, как вода в источнике забурлила, словно моментально закипела.
        - Твою же мать, - Сергей, первым заметил опасность и отбежал подальше.
        А между тем, прямо из воды появлялось что-то больше всего похожее на элементаля  воды, но с огненным нутром. Невысокого роста, это существо приняло форму человека, без половых признаков и одежды, и тут же атаковало.
        Сгусток воды устремился в сторону Сергея, и тут же распался на мириады брызг от встречи со щитом.
        - Бей его парни! - маг заметно побледнел, но при этом в его глазах все сильнее и сильнее разгоралась пламя дикого азарта. Не знаю, как объяснить, но я просто чувствовал, что Сергей жаждет сражений и это именно его стихия.
        Первым опомнился Паша, запустив в хранителя источника водяной струей. Именно такая атака в прошлый раз была использована против меня.
        - Что-то не заметно, чтобы он от этого пострадал, - крикнул Паша, уворачиваясь от очередного сгустка воды. - Андрей, попробуй ка ты!
        Нож уже давно был у меня в руках, но я никак не мог выбрать, куда и как бить. Решив, что первый раз будет тренировочным,  просто пошел вперед и пока противник не обращал на меня внимания, нанес удар.
        Нож свободно прошел сквозь водное тело, не причинив видимого вреда, а я получил мощный удар в грудь и отлетел, наверное, на метр или даже больше.
        - Сука, да как же его мочить?! - Сергей попытался атаковать противника с помощью своего навыка, но тот просто не активировался. - Я отвлеку его, наберите воды в источнике!
        После этих слов, раздалось два выстрела из ружья, после чего противник потерял к нам всякий интерес.
        - Прям как в играх, слушай, - Паша быстро вылил воду из своей фляги и, сорвав ее с пояса, просто бросил в источник. - Минута и все будет готово.
        - Помогите, а!
        - Я сам! - махнув, вскочившему было Паше, я бегом устремился в сторону куда увел противника маг.
        Впрочем, это было не так уж и далеко - хранитель источника не спешил покидать свою поляну. Зато он смог поймать Сергея в клетку - подобие огромного мыльного пузыря, и в даный момент, монстр концентрировал между ладонями, новый сгусток воды.
        Видимо отдаленность от источника плохо сказалась на его скорости - стоя в воде, противник создавал такие шары практически мгновенно, а сейчас ему на это требовалось некоторое время.
        В этот раз, вместо обычной атаки, я постарался достать до огненной начинки противника и в некотором роде мне это удалось. Стоило моему клинку проткнуть водную плоть и достать до огненного нутра, как раздался взрыв.
        Разумеется, я тут же превратился в дым.
        - Уйди из зоны поражения! - крик Сергея привел меня в чувство. Решив, что убив тварь и пережив взрыв, мне больше нечего опасаться, я замер на месте.
        Но оказалось, буйство двух противоборствующих стихий, униматься не собиралось. Рванув вперед, чудом успел покинуть опасную область, отделавшись лишь испугом и легким ожогом правой ноги.
        - Мрак. И как бы мы его убивали, не имея дальнобойных навыков? - мой вопрос остался без ответа.
        Паша просто подошел к нам с флягой в руке и сел на землю. Сергей тоже предпочел потратить немного сил и дойти до меня, и лишь затем упал на траву.
        - Нужно было брать Николь, - парень устало выдохнул и откинулся на спину. - Может ее точный выстрел смог бы достать до его внутренностей?
        - Может быть, - говорить мне не хотелось, совсем.
        Скоротечная схватка с одним единственным противником едва не стоила нам пары жизней, как минимум.
        Мы сидели на земле еще около пятнадцати минут, наблюдая за тем, как неистово буйствует стихия. После, когда страсти поутихли, вместе с напарниками подошел к месту сражения.
        - Кажется, нам была нужна именно эта вода? - на земле валялся странного вида бутылёк, в котором как в лавовой лампе, постоянно перетекали два сгустка: огненный и водяной.
        - Паша, ту воду что набрал, то же оставь, - подняв с земли фиал, вроде бы так принято называть такие причудливые сосуды, спрятал его в карман. - Идем назад?
        - Ага.
             В доме наставника нас встретили с радостью и облегчением.
        - Нашли? - первой нас встретила Елена.
        - Да.
        Зайдя внутрь, тут же подошли к наставнику, и я протянул тому сосуд. 
        - Это то, что нужно?
        - Да.
        - И что теперь? - почему-то именно сейчас вспомнились различные игры, где чтобы выполнить одно сюжетное задание приходилось раза три заниматься всякой подготовительной мишурой.
        - Просто вылейте ему это в рот, - Наставник с равнодушным видом уставился на Данилу.
        И когда я уже склонился над парнем, пытаясь понять, как правильно открыть фиал, наставник продолжил.
        - Или можете оставить этого несчастного умирать и выпить это сами. Эссенция источника позволит обрести одному из вас удивительную силу.
        Голос наставника еще не затих, а я уже откупорил крышку и вылил все содержимое в горло парню. И дело тут не в том, что мне не хотелось новых сил, или их не хотелось кому-нибудь еще, например той же Елене. Нет. Просто я испугался, что сейчас могут начаться разборки или ссоры. А так - нет эссенции, нет проблем, зато есть живой товарищ. Идеальный размен, как по мне.
        - Что ж, это ваш выбор, - наставник так же равнодушно кивнул и поднялся с кресла. - Пора уже переместиться в ваш мир и начать тренировки.
             Переход прошел уже обыденно, я даже не обратил на это внимания. Зато потом началось, то самое пресловутое обучение.
        Первым в комнату с наставником вошел я, точнее меня буквально запихнули туда остальные.
        - Итак, Чемпион, - Наставник внимательно посмотрел на меня и недовольно покачал головой. - Как ты только дожил до этого момента? Никаких навыков обращения с оружием, никакого понятия об артефактах и дарах богини. Да ты даже драться нормально не умеешь! Чем ты вообще думал, принимая на себя такие обязательства?!
        Казалось, его крики будут слышать даже в правительственном бункере чужой страны.
        - Ты бы хоть удосужился узнать, чем тебя наделили, олух! Одно радует, своими улучшениями навыков, ты запорол не все возможности развития! Готовься! С завтрашнего утра, ты начнешь тренироваться, а пока что, держи, - наставник достал из воздуха какую-то книгу и бросил ее в меня.
        - Прочти про артефакты и запомни как можно больше! Свободен!
        Развернувшись, так и не сказав ни слова, я с пылающим лицом выскочил из комнаты и тут же попал в окружение соратников.
        - Ну что там? - Паша озвучил общий вопрос, явно мучавший всех присутствующих.
        - А вы не слышали?
        - Нет, все было тихо, - теперь говорила Лена.
        - Хм, наверное, так нужно. Заходите по одному и ничего не бойтесь, - уже представляя, как будут выходить от наставника люди и проклинать мою молчаливость, я немного приободрился и ушел в свою комнату, не забыв при этом поинтересоваться у Дока состоянием Данила.
        - Все хорошо, признаки болезни уходят, - Владимир Анатольевич слегка замялся, но все же продолжил, - только у него температура поднялась, и вены странно светятся.
        - Думаю это следствие усвоения эссенции, не волнуйтесь особо.
        - Ага. Ты к себе?
        - Да, нужно выполнить первое задание наставника, - и помахав перед внимательным и дружелюбным взглядом книгой, отправился к себе.
        Первым делом, заперев за собой дверь, я без сил рухнул на кровать. Все эти блуждания по лесам, непонятные сражения и бег по пересеченной местности, здорово меня вымотали. Посмотрев на часы, решил, что могу себе позволить небольшой сон и лишь затем, приступать к чтению

        ГЛАВА 15. ТРЕНИРОВКИ.

        Бывает так, что время для одного единственного человека словно меняет свой ход. Кажется, что лично для тебя одного, вся вселенная замерла на пике перехода из одного состояния в другое и вот этот самый миг перехода, все тянется и тянется. Это твое время, которое принадлежит только тебе, и лишь действие или бездействие решает, какими будут последствия пересечения Рубикона.
        Что ж, мне хочется верить, что те два месяца, на пике перехода из одного состояния в другое, были потрачены мною не зря. Каждый день, ночь, любое свободное время, было потрачено мной на тренировки.
        Наставник, тренер, мучитель, бездушная тварь - это только малая часть кличек, данная нашему общему учителю. За два месяца изнурительных тренировок, в особняке прибавилось народа: казначей нанял нескольких частных детективов, и назначил поверенных - эти люди искали Навыки и предлагали им слиться с нашим отрядом. Многие соглашались, и теперь в любом закоулке практически в любое время дня и ночи можно было расслышать звуки чужих языков. В основном это были ругательства. Но что поделать, если именно эта часть любого языка осваивается наиболее быстро?!
        Все это прошло мимо меня. Прогулок в парке больше не было, как не было и просмотра новостей и составление примерного списка возможностей навыков. Работать в школу меня тоже не звали, и как это удалось решить все тому же банкиру, известно лишь ему и богам. Последним, впрочем, нет до этого дела.
        Во снах, как бы я не просил и не молился, царила тьма и пустота - Ника не отзывалась на мольбы. А тренер, видимо зная, или же предчувствуя что-то нехорошее, гонял всех нас до последних крох сил, заставляя выкладываться на полную мощность.
        Мы тренировались поодиночке, малыми группами и даже полным составом. Для тренировок Наставник открывал нам порталы в различные осколки, где можно было набраться опыта, собрать ресурсов и … умереть.
        В итоге, спустя долгие пятьдесят семь дней, когда каждому из нас явилась богиня, мы располагали внушительным арсеналом, включающим в себя одного железного монстра, названного Джаггернаутом с легкой руки Сергея, одноцветные высокотехнологичные комбинезоны для выживания в опасных и откровенно вредных средах, а так же кучу различного оружия, нереального для нашего мира. А еще мы потеряли сотню навыков, умерших во время вылазок для фарма.
        Для траура времени не было, поэтому после каждых похорон, по большей части с закрытыми и пустыми гробами, мы выпивали по рюмке дорогущего коньяка и шли тренироваться.
        Особенно выделялся Данила, получивший усиление после победы над болезнью и выпитой воды из источника. Теперь его оружие, при желании, приобретало огненный шлейф, запросто сжигающий врагов. Да и общее состояние улучшилось - он стал быстрее, сильнее и выносливее.
        Все чаще я слышал разговоры по поводу того, что именно ему бы стоило стать чемпионом. Но парень, к этому не стремился, и мне лишь оставалось гадать из-за чего. Может быть, он был благодарен мне за спасение, может быть, не хотел брать на себя ответственность. Не знаю. Мы никогда не разговаривали на эту тему. Собственно, мы вообще мало разговаривали.
        На памятной тренировке, перед тем как во сне явилась богиня, тренер впервые не стал меня ругать, а напротив похвалил и попросил присесть:
        - Прошлой ночью, во время медитации, со мной связался судья, - наставник многозначительно на меня посмотрел, словно ожидая какой-то бурной реакции. Но мне было все равно. Ну, связался и связался, мне то что? Судья так и не  наградил меня после выполнения квеста, а я так и не показал ему жемчужину. - Ему запретили с тобой связываться и давать награду.
        - Но разве мы не можем пользоваться всеми доступными шансами для усилений? - наверное, впервые за месяц у меня появились эмоции в голосе. - Разве не нам позволено убивать своих конкурентов везде и при любых обстоятельствах?
        - Да это так, ученик. Но награда судьи…ее посчитали излишней, - наставник немного помолчал, как если бы он хотел собраться с мыслями. - Та жемчужина, которую ты хранишь, откроет тебе путь к тому, чего боятся даже боги. Они этого не планировали.
        - Испугались? - что же, сейчас моя вера в богов может и пошатнуться.
        - Скорее, не захотели портить себе развлечение, - наставник ухмыльнулся, видя, как изменилось мое лицо. Все же, он был частью этих самых богов и не позволял никому вольностей в плане неверия или пренебрежительного отношения.
        - Зачем ты тогда мне это рассказываешь? - усталость снова затёрла все остальные чувства, сведя на нет все желания и стремления. Быстрей бы договорить уже и идти спать. - Чтобы сказать, что судья не виноват в том, что выдал задание, но не может дать награду? Тогда не стоит, я не в обиде.
        - Судья, обязан выполнить обещание, так как быть честным и беспристрастным -  цель его существования, - наставник еще раз почему-то хмыкнул и протянул свою ладонь. - Давай жемчужину.
        Недолго думая, залез в карман и достал перламутровую жемчужину, и тут же вложил ее в ладонь мастера. Тот внимательно рассмотрел ее, и так же как я спрятал в карман, но теперь уже свой.
        - Вот держи, - маленький красный камень упал мне в руку, причем я едва успел его подхватить, так, как наставник не стал заморачиваться и просто кинул в меня им. -  Это ключ к настоящему миру, а не к тем жалким осколкам, что нашел для всех вас Локи.
        - Спасибо. И что с ним делать? - дверь в другой мир, это отличная возможность спрятаться от богов и прожить дольше, чем до первого января.
        - Не бежать от проблем, - наставник засмеялся, словно ему были известны мои мысли по поводу ключа. - Боги выдернут тебя даже из небытия, если им этого захочется, уж поверь.
        - Для чего тогда? - глаза уже не то, что слипались, нет, теперь моргать было тяжело и опасно. Казалось, что после очередного движения веками, я уже не смогу открыть глаз.  
        - Стать сильнее, найти могущество, научится быть воином, сдохнуть в бою или заблеванной подворотне, - наставник очень внимательно и уже без юмора или веселости посмотрел мне в глаза. - А если серьезно, Чемпион, прибереги ключ на самый крайний случай.
        - Спасибо, Наставник, я учту это. До утра.
        - Надеюсь, еще свидимся, чемпион.
         Не обратив внимания на слова наставника, я, едва передвигая ногами, от усталости, добрел до своей комнаты, вот придумал же банкир, селить офицеров на самом верху, и даже не раздеваясь, упал на постель. Искупаться можно и утром, аккурат перед общим завтраком.
        - Привет, мой Чемпион, - как я оказался во сне, да еще и рядом с богиней, осталось для меня загадкой. Как впрочем, и всегда.
        - Доброго времени, моя богиня, - уроки почтительности и этикета от наставника не прошли для меня, да и для остальных, даром. И все же, я оставался верен себе. - Я тебе молился, ты в курсе?
        Дивный смех богини был мне ответом, что же, по крайней мере, она не злиться. И это хорошо.
        - Мои божественные братья и сестры решили провести еще один промежуточный отбор, - Ника, в этот раз встретившая меня на лесной поляне, была облачена в элегантный костюм эльфийского лучника, каким их показывают в кинематографе. Но даже в зелено-коричневых одеждах, она была прекрасной. - Теперь это будет командное соревнование, по мотивам одной из ваших земных игр, которую выбрал Локи.
        - А цена? - одного упоминания о хитром божке, мне хватило, чтобы проглотить уже вылетающий вопрос о награде.
        - Даже не спросишь про награду? Хм, интересно. Ценой будут сотни погубленных жизней, - богиня мягко и грустно улыбнулась, присев на ствол поваленного дерева. - Не все навыки пришлись по душе свои владельцам, едва ли треть из вас научилась хоть как-то владеть этими силами, а большая часть, где-то глубоко в душе надеется пересидеть опасность и собрать сливки в итоге.
        - Я примерно так и думал, - слова богини не вызвали у меня в душе отклика. Это при работе в группе из десятка человек, казалось, что все хотят победы и готовы приложить для этого все силы.
        С пополнением рядов, выяснилось, что далеко не все люди такие - многие старались откосить от тренировок, не соглашались идти в осколки за добычей, а предпочитали общество проституток и дорогого алкоголя. Так что, я уже прошел тот этап, когда это меня беспокоило или злило.
        - Знаю. В итоге, боги решили дать вам возможность проредить свои ряды.
        - Это жестоко, разве нет?
        - А мы вас не на легкую прогулку приглашали, - богиня резко махнула рукой, словно отметая все мои претензии и недосказанные упреки.   - Нам нужны сильные существа, готовые выполнять свои обязанности, не оглядываясь на потребности организма или минутные желания и слабости.
        - Ясно-понятно, - подняв руки в примирительном жесте, так же подошел и сел на ствол дерева. Мягкий мох приятно пружинил под руками, а ствол был теплым и довольно ровным, так что сидеть действительно было удобно и комфортно.
        - Итак, цель у вас будет самая простая - прожить две недели в том осколке.
        - Так просто?
        - Конечно же нет, у вас будут соперники - случайная команда другого бога, и ресурсов хватит только для пропитания одной группировки, причем значительно сократившей число своих членов.
        - По двенадцать тысяч человек, оказалось слишком много, так? - я усмехнулся, подобно наставнику, с которым не так давно разговаривал. - Впрочем, мне все равно, лучше пусть слабые и бесполезные отсеются сейчас.
        - Горькие слова мудрого и сильного правителя, - Ника мягко улыбнулась, но мне было не ясно, поддерживает ли она мое мнение или же нет. - Но это еще не все преграды, так же тот осколок будет заполнен случайными монстрами, с которых вы сможете добывать себе еду, ингредиенты и прочее.
        - Я все понял, когда отправляемся?
        - У вас три дня, на подготовку, а потом вы перенесетесь в свои владения.
        - Что же, придется, как следует потренироваться.
        - Это в твоих же интересах, Чемпион, - богиня улыбнулась, а в следующий миг я проснулся от звона опостылевшего будильника.
                 Три дня - много ли это? Разумеется, смотря для чего. Всем нашим, которые как, оказалось, тоже видели богиню, этого показалось крайне мало. С самого утра у наставника был полный зал бойцов, от чего он, наверное, должен был быть рад, но нет. Наставник ходил мрачнее тучи и постоянно за что-то отчитывал людей.
        - Позвольте угадать, они пришли сюда едва ли в третий раз? - подойдя к наставнику, я позволил себе быть чуть более раскованным, нежели обычно. Во-первых, мне еще не забылся вчерашний разговор, а во-вторых не мешало бы показать остальным, что я тут бываю постоянно и уже завел приятельские отношения с наставником. Понятное дело, что все это было чистой воды импровизацией, и откровенно говоря, ложью, но сработало. Отчасти.
        - Да, набежали, стоило лишь запахнуть жаренным, - наставник не позволил себе и тени улыбки, от чего и я задавил усмешку в зародыше. - Ты зачем здесь?
        - Хочу про оружие спросить, - это разговор я начинал уже не первый раз, и время от времени, мне кое-что советовали или показывали.
        - Вперед.
        - На прошлой неделе мне удалось изменить клинок, причем несколько раз, - запнувшись, набрал воздуха в грудь, и продолжил. - Легкая сабля и метательный нож…
        - И что ты от меня хочешь? Это даже прогрессом назвать нельзя! Тебе стоило бы еще в первую неделю владения артефактом заставить его изменять форму,  и я сто раз тебе говорил об этом, - наставник снова стал раздражаться, а значит, я снова ушел не в ту сторону. Нужно срочно исправляться.
        - Я хочу узнать, можно ли привязать артефакт ко мне, например, веревкой или цепью? - выдал вопрос-идею, почерпнутую естественно не из  собственной головы, я даже вжал голову в плечи.
        - Даже странно слышать от тебя дельную мысль, а не крохи познания в ожидание похвальбы, - слова наставника заставили меня невольно скривиться. Да, было дело, изначально я очень сильно разочаровал его, и продолжал так поступать еще около недели. Пока, наконец, не понял, в чем проблема.  
        - Есть один артефакт, которым можно физически связать твое тело и нож, - наставник замолчал, но при этом не перестал поправлять своих нерадивых учеников легкими ударами указки - так он показывал правильные положения для того или иного удара. - Вот только стоит ли его давать тебе? И дело не в том, что подобная вещь будет дорогой и ценной, а в плате, которую придется платить тебе?
        - Я готов к тому, что придется платить, - три золотых монеты, оценивающиеся примерно в 3 миллиарда долларов, но видя полный разочарования и гнева взгляд, быстро исправился. - Это плата за информацию, связующее звено и умение с ним обращаться.
        Судя по моментально разгладившемуся лицу тренера, я все сделал правильно.
        - Вечером придешь сюда, после шести, а пока свободен! - наставник махнул мне рукой, показывая, что разговор окончен и тут же принялся чихвостить какого-то новообращенного друида.
        Покинув наш импровизированный спортзал, я практически нос к носу столкнулся с Сергеем, нашим самым развитым магом, и Еленой.
        - Леночка, ну пожалуйста, ну хотя бы самый простой посох, жезл, да хоть волшебную палочку! - парень шел по пятам за крафтером, сложа руки в молельном жесте и безостановочно канючил.
        - Нет у нас таких ресурсов, я тебе уже сто раз это сказала! О, привет Андрей, ну как идет подготовка? - девушка заметила меня и тут же остановилась, маг же напротив, кивнул и, явно не довольный, отправился дальше.
        - Да нормально вроде бы, - я развел руками в стороны, конечно, это не то действие, которого ожидают от лидера, но и по-другому действовать, пока не получается. - Нужно смотреть на уровень подготовки наших противников. Ты же знаешь, все зависит о того, нашли ли они тренера и если нашли то, как рано.
        - Понимаю, - на этом разговор как-то сам собой потух, и, постояв еще пару мгновений, девушка закончила. - Ладно, тогда увидимся.
        - Ага.
        Больше до самой моей комнаты никаких встреч не было.
        Закрыв за собой дверь спальни, удобно улегся на кровать, намереваясь проспать до самого вечера. А что? Не все же время мне тренироваться.
                 Будильник сработал за полчаса до оговоренного срока. Как раз хватило времени, чтобы умыться, выпить чашечку кофе со слоеными булочками и спуститься к двери спортзала. Постучав, дождался позволения войти и лишь затем толкнул дверь.
        - Смотрю, ты отдохнуть успел, - и непонятно, хвалит наставник или упрекает.
        - Да, решил, что выспаться не помешает, - оправдываться или лгать наставнику было изначально неправильной идеей. Поэтому я просто признался, ожидая дальнейших действий.
        - Хорошо. Итак, слушай, - наставник пригласил меня к своему маленькому столику с четверкой стульев, где обычно находился фарфоровый чайничек с крепким черным чаем. - Я открою тебе проход в особый осколок, где ты сможешь найти и напитать так необходимый тебе артефакт. Его настоящего названия не знает никто, поэтому ты можешь называть его, так как тебе заблагорассудится. Наставникам он известен как цепь душ, - тут тренер замолчал, разливая ароматный чай по чашкам. Эта же небольшая передышка позволила мне вклиниться в повествование со своим вопросом.
        - Цепь душ? Мне сразу представляется полупрозрачная серебряная цепочка, которую не порвать и которая соединяем меня и нож. Но причем тут души? - наткнувшись на мудрый взгляд наставника, я осененный догадкой, продолжил. - Души заключаются в артефакт, очевидно, усиливая его?
        - Ты прав, чемпион. Конечно, часть душ можно будет набрать в том осколке, куда ты попадешь, но вот остальные…
        - А враги или прочие существа из осколков? - чувствуя, как вспотели ладони, я невольно обтер их о спортивные штаны.  
        - Только те, у которых имеется душа, - наставник, словно и сам был не рад, тому, что мне рассказал. - Так что в основном это люди.
        - Понятно, - отнять душу у человека, это не шутка. Для этого может оказаться мало всей моей решимости, и без того не великой. - Душа будет испытывать…неудобства?
        - Не думаю, что кто-то способен рассказать, что происходит с душой, когда она помещается в артефакт, - учитель развел руками в стороны. - Итак, ты готов к этому?
        - Думаю да, - после недолгого размышления, я решил, что смогу справится со всеми сложностями. К тому же, мне ведь не обязательно убивать всех под ряд, ради заполнения артефакта?! Думаю, тех душ, что застряли в осколке, мне вполне хватит.

        ГЛАВА 16. ЦЕПЬ ДУШ. ПРИЗРАЧНЫЙ ОСКОЛОК.

        Портал вынес меня на кусок скалы, или же большой камень, зависший в густом тумане, и таких кусков, различный размеров было просто неисчислимое количество.
        - Куда же меня занесло? Мрак, - как бы не старался наставник, но оставаться хладнокровным в любой ситуации, я так и не научился. Выругавшись, тут же вспомнил, что боюсь высоты.
        Первый же порыв, сесть на задницу и схватиться руками за выступы в камне, едва не стоил мне жизни - резкое движение, привело к тому, что глыба стала раскручиваться в пространстве.
        Времени на страх или раздумье больше не осталось - нужно было действовать, иначе я вполне мог не вернуться в свой мир. Да и знать, есть ли где-то в этом тумане дно, мне совсем не хотелось. Тем более найти там свое последнее пристанище.
        Поэтому, едва не жмурясь от страха, я стал прыгать вперед, перепрыгивая с камня на камень, оставляя за собой пришедшее в движение море каменных глыб, и веря, что где-то впереди есть достаточно большая глыба, на которой я смогу хотя бы временно перевести дух.
        В какой-то момент, я поймал ритм и даже стал получать некое удовольствие от такого передвижения - было в этот что-то от игр моего детства, простеньких, но захватывающих аркад. 
        А спустя минут пятнадцать, исключительно по субъективному восприятию, я, наконец, достиг камня, чья масса позволила немного отдохнуть на нем. Правда камень был занят.
        - Привет, чемпион, - худощавый, облаченный в какой-то невероятный плащ и неуместную шляпу, это был Локи. - Смотрю, ты решил достичь могущества? Это похвально.
        Бог сидел на обломке какой-то колонны, и задорно махал ногами в воздухе, вот только смеяться или даже просто улыбаться мне совершенно не хотелось. Еще ни разу встреча с этим существом не обходилась мне просто или дешево.
        - Доброго времени. Я просто решил слегка укомплектовать свое вооружение, - замерев за десяток метров от божка, даже побоялся двигаться лишний раз.
        - И появился здесь, - Локи засмеялся и развел руки в стороны. - Это не просто осколок, из тех, что я так любезно подыскал вам всем. Нет, чемпион, это нечто большее, но в то же время потерянное…
        - Мне просто нужно связующее звено между ножом и мной, - на миг мне захотелось все объяснить этому странному богу, но этого удалось избежать, хотя и с трудом. Помогла мысль, что подобное мне не свойственно, и все - наваждение как рукой сняло.
        - Да-да, - бог помахал рукой в воздухе, и резко спрыгнул, оказавшись всего в метре от меня. - Будь осторожен, чемпион, ты уже не сможешь вернуться отсюда прежним. О, боги, что это там?! - Локи так натурально удивился и показал мне за спину, что я невольно обернулся. 
        Разумеется, за моей спиной не было ничего кроме молочно-белого тумана и камней, все еще не пришедших в статичное состояние. В тот же момент, где-то вдалеке раздался задорный, с примесью злости, смех бога.
        - Мрак, - первым делом, я уселся на едва прохладный камень и вытянул вперед гудевшие ноги. Все-таки, идея не начинать физические упражнения, была не такой уж и здравой. - Вынужден признать, что герои разных произведений не были тупицами, в отличие от меня…
        Ну вот, признал свой промах, и стало как-то легче. Жаль, что сути это не меняет. Теперь мне нужно найти ту цепь, о которой говорил наставник, и как-то напитать ее. На первый взгляд звучит просто, но вот если вдуматься. Впрочем, нет, никаких раздумий. Мне это нужно.
        Легко поднявшись на ноги, я призвал клинок, и, как и сотни, раз до этого внимательно вгляделся в нож.  Тридцать один сантиметр высококлассной стали, если верить сертификату, самая широкая часть всего сорок миллиметров, очень прочный и хорошо держит заточку. Рукоять из набранной бересты, а ножны из натуральной кожи. Имеется гравировка, очень красивая, как по мне.
        Все это прошлось читать в интернете, так как наставник потребовал выучить о своем оружии все. А вот что удалось выяснить при тренировках:
        Нож был изменен магией моей богини полностью - и клинок теперь прочнее любой земной стали и иже с ней. Рукоять выполнена из какой-то редкой древесины, но не мелорна - я уточнял. Волновой изгиб на клинке позволяет резать противника даже без размаха и в условиях весьма ограниченных. А еще, я могу менять у этого артефакта все что захочу.
        Сделать из небольшого сувенирного ножа саблю? Легко. Точнее очень сложно и нужно представить все в мельчайших деталях, а так же не путаться в собственных мыслях. Если во время боя подумать об артефакте как о ноже, в то время когда он является саблей, артефакт тут же измениться. И так в любой форме, кроме разве что самого ножа.
        Что-то я увлекся, видимо из-за волнения. Так вот, в данный момент, мне захотелось иметь в руках нечто большее, чем просто нож. Но и махать саблей, среди камней и висящих в воздухе обломках скал, мне показалось глупой идеей. Поэтому, сейчас в моей руке нож плавился и принимал новую для себя и меня форму. На этот раз я выбрал форму боевого топора - одноручный и однолезвийный хищный топорик.
        Так как я только что снова повстречался с Локи, то постарался украсить древко топора рунами. Точнее, я просто захотел, чтобы там появились скандинавские руны и узоры, и какой-то красивый узор определенно появился.
        Узкое у древка и расширяющееся к концу, лезвие топора было таким же блестящим как и нож, ранее, более того гравировка так же осталась. Впрочем, большая лохматая собака смотрелась на лезвии топора так же красиво и гармонично, как и на сувенирном ноже. Вместо обуха, я захотел иметь прямой острый шип, уж не знаю, как он правильно называется - будет время, обязательно изучу чему холодного оружия. Сейчас же пока не до этого.
        - Теперь самое сложное, - я и так был сосредоточен, но теперь пришла пора сделать нечто большее. Мысленное усилие, хотел бы я сказать что «легкое», но нет. Минут через десять, у меня в обеих руках появилось по боевому топору.
        Сантиметров по восемьдесят, достаточно легкие, явно весящие менее половины килограмма. Они показались мне настолько классными, что я еще минут семь потратил просто на любование ими.
        Сделав пару пробных взмахов, приноровился к оружию и медленно пошел вперед. Тренировки с наставником, показали, что для закрепления формы оружия в так сказать памяти артефакта, мне стоит, как минимум несколько часов  тренироваться с ними в руках, а лучше провести это время в бою. Да вот проблема - драться с кем-то, при этом сосредоточившись лишь на поддержке формы оружия, было для меня пока невозможным. И суть не столько в недостаточном навыке и неотработанных приемах,  сколько в самом отсутствии опыта боев. Учитель сказал, что не в состоянии научить чувствовать бой, это каждый навык должен открывать для себя сам.
        - Что ж, теперь самое время, для тренировки, - недобро улыбнувшись, я побежал вперед в тот же миг, как увидел первого противника.
        Как не банально, но это было нечто вроде того хранителя источника, которого мы победили с Пашей и Сергеем.  Только теперь, вместо воды его тело состояло из плотного тумана, внутри которого были камни. Из камней же состояла и часть головы создания, а так же кулаки.
        - Мрак, - вместо бодрого боевого клича, у меня получилось лишь грустное высказывание, которое даже и ругательством назвать то нельзя.
        Враг меня заметил, и даже принял какую-то попытку атаки, да только все это меня уже не касалось - резко сократив расстояние между нами, я поднырнул под правую руку и вонзил оба топорика в спину противника, и тут же даже не проверяя реакции противника, отскочил назад на безопасное расстояние.
        И надо сказать, сделал это вовремя - туманник, так я мысленно окрестил этого несчастного, получив урон, резко закрутился на месте, раскинув руки в стороны. Забавная мельница, кажется, я даже где-то видел подобное, в какой-нибудь игре. Вот только первое же попадание по человеку, превратило бы его в кровавую и неказистую лепешку.
        Как только туманник успокоился, я снова бросился к нему и принялся наносить удары в различные места - шея, голова, туловище, локти и даже каменные кулаки, не забывал так же и о ногах, состоявших, кстати, только из молочного тумана.
        В итоге, когда противник снова применил свой коронный прием, я не успел отскочить достаточно далеко и первым же прикосновением каменного кулака обратился в туманную дымку.  Вот только я теперь и в этом состоянии являюсь опасным бойцом, поэтому вместо того чтобы отбежать на безопасное расстояние, снова атаковал.  И первый же удар шипом в голову туманника, принес мне победу.
        - Забавно, - я уселся на камень прямо там, где стоял и еще секунду назад вел бой. - Надо признать, первый эксперимент провалился, придется подождать и попробовать еще.
        Я не зря расстроился, когда мне не удалось победить туманника, без урона для себя, и дело не только в том, что каждый раз использовать защитный навык у меня не выйдет, а в том, что как только врагов станет больше двух, моим приключениям придет весьма печальный и скорый конец. Или, например, если один туманник будет находиться в нескольких метрах от второго, и я после уничтожения первого, просто не успею добраться до другого.  
        - Ладно, перерыв в десять минут, разбор трофеев и попытка номер два, - все же, победа над столь необычным противником, доставила мне толику удовлетворения и подняла настроение до уровня уверенного оптимизма. Я смогу добыть себе цепь здесь и даже спокойно вернусь назад!
         В качестве трофеев мне досталась кучка камней, соединенная странной серебристой ниткой.
        - Что ж, видимо это и есть моя цель, - аккуратно ударив по камням топором, мне удалось их расколоть и освободить концы нити. В итоге, серебристая тонкая ниточка, намотанная мною на ладонь, превратилась в небольшую цепочку из десятка звеньев, как раз в тот момент, когда я хотел засунуть все это в карман. - Точнее часть ее.
        Наставник говорил, что мне нужно не столько собрать цепочку, сколько наполнить ее душами. Душами разумных… людей.
        Хотя с другой стороны: что мне какие-то несчастные, если на кону стоит моя жизнь?! Плевать на них, главное только не перейти черту и не стать маньяком, целью которого станет накопление душ в артефакте.
        - Ладно, где там следующий? - встав с камней, я пошел вперед, намереваясь как минимум нарастить длину цепи до порядочных размеров. Уже стало понятно, что я не смогу таскать с собой стометровую цепь. Но метра три-пять, это вполне мне по силам. Итак, первая цель: угробить еще десяток-два туманников, не умерев при этом.
        Следующий противник нашелся метров через двести, практически у самого края камня. Мне даже показалось, что это отделилась часть тумана за пределами камня, уплотнилась и воплотилась в нескольких кусках гранита. Впрочем, какой именно породой завладел туман, мне было неизвестно.
        Этот противник был уничтожен мною за три минуты, и, как и планировалось, я не понес никаких потерь. Теперь можно было уверенно выходить на бой против нескольких противников.  
        Вторая часть цепи, примерно такого же размера, без труда слилась с первой. Так же, мне удалось прикрепить один ее конец к рукоятке топора в правой руке. Как оказалось - это было вообще проще простого. Я просто приложил цепь к артефакту и мысленно попросил их слиться. Ничего сложного.
        Больше на этой каменной глыбе ничего не было, к тому же она стала явно опускаться все глубже в туман. Это стало видно по тому, что основная часть глыб, летающих в воздухе, оказалась где-то на полметра выше моей глыбы.
        - Ясно, мне нельзя надолго нигде задерживаться, - конечно же, Локи не мог в каждый из осколков не привнести некой игровой механики. Как сказал бы один мой хороший друг: «Месье знает толк в извращениях». Не знаю, откуда он взял эту фразу, возможно, выкопал в интернете, возможно, читал что-то, чего не читал я. Но так или иначе, сейчас это высказывание пришлось как никогда к месту.
        Сделав пару интенсивных вдохов-выдохов, я разогнался и прыгнул на ближайший камень, с него на второй, затем третий и так далее. Проблема была в том, что первый раз мне пришлось передвигаться на одном уровне, а теперь, приходилось двигаться не только вперед, но и вверх. И если полметра это не было особой проблемой, то, что случится, если каменная глыба опуститься метра на три? Там уже не так много камней.
        Как бы то ни было, проверять это мне не хочется.
        Мчась вперед, в поисках очередного крупного осколка, я где-то глубоко в душе уже чувствовал, что в данном осколке будет не трудно сражать врагов и наращивать цепь, нет. Тут все будет завязано на времени и скорости продвижения, и возможно, что на жадности. Я еще не знаю, что дает захват чужой души, но если следовать логике - уже на следующем крупном участке, выясню это.
             Так и оказалось. Минут через десять интенсивных прыжков, где мне повезло ни разу не поскользнуться или промахнуться, с тяжелой отдышкой я попал на очередной кусок скалы.  
        И тут же из тумана, навстречу мне, выскочил человек.
        - Стой, ты кто такой? - первой мыслью, было, что Локи закинул себя еще парочку навыков с такой же целью, как и у меня. Т.е. вполне возможно, что передо мной конкурент, и именно за счет его души я смогу наполнить цепь.
        - Умри, исчадье тьмы! - судя по шуму, с которым человек бежал ко мне, он был облачен в доспехи или что-то подобное.
        Удивленный и еще толком не отдышавшийся, я сделал попытку блокировать его атаку своими топорами, и не преуспел в этом. Сделав, какой-то ловкий финт мечом, рыцарь, а по моему представлению именно так они и выглядели когда-то, пронзил меня своим мечом.
        Превратившись в дым, я без лишних раздумий вонзил в него оба своих топора. Голова и печень - у рыцаря не было даже шанса на жизнь. Миг, и я снова стою, так сказать воплоти, а у ног моих тела поверженного противника.
        На его доспехах нарисован какой-то неизвестный мне знак, и это точно не рыцарь с нашей планеты. Не уверен, что подобной символики не было и у нас, а вот доспех такой точно не делали - на первый взгляд он казался цельнометаллическим, но лишь при осмотре выяснилось, что это толстые пластины соединенные хитрым механизмом изнутри. Человек в этом доспехе, был больше похож на железную гусеницу о двух ногах, нежели на рыцаря.
        Брать его амуницию или оружие я не стал, хотя и понимал, что Лена за такое меня точно не поблагодарит. А вот душу противника, хоть и без моего участия, мне удалось получить.
        Это то же оказалось не сложно - через топор, все еще торчащий из шлема воина, в цепь перетекло нечто, заставившее ее засветиться. Правда свет был не белым и даже не светлым - цепь начала испускать легкое фиолетовое свечение.
        - Поздравляю Хенкель, ты нашел свою первую эпическую вещь, - усмехнувшись, я выдернул топор из тела и пошел вперед. - Хм, забыл.
        Мысль, что у человека может быть с собой кошелек полный серебра или золота, заставила меня вернуться назад и еще раз обыскать тело. Не нашел.
        Наверное, в нашем мире мало людей, особенно моего возраста, не игравших в игры. Я играл. Может быть не так много, ведь читать люблю больше, но все же. И ник мой в играх, особенно многопользовательских, чаще всего читался как Хенкель. Вариаций было множество, как и произношений, но друзья всегда говорил Хен. Почему-то мне это всегда нравилось, а само слово я увидел в словаре немецкого языка еще на школьных уроках. Так как в языках я был не силен, то большую часть уроков провел, листая этот самый словарь. А там это слово переводили как Палач. Мне понравилось, хотя после школы подобный словарик мне уже не попадался, а интернет выдавал на это современные переводы: Henkel - ручка. Или же всякие фамилии или названия фирм, один раз даже попалась название порошка или моющего средства.
        В общем, не важно, важно лишь то, что в играх, вещи, испускающие фиолетовое свечение были весьма редки и дороги.
        Забрав топор, я спешно пошел вперед, памятуя об ограничении по времени. Мне нужно около десяти душ, и желательно еще десяток туманников, и тогда я вполне могу покидать этот осколок.
        От волнения, я все больше и больше вдавался в воспоминания. Почему-то прошлые убийства: психа в школе, казначея чужого клана, поверенного и его подельников, не так сказались на мне, как этот мертвый рыцарь в сотне метров за моей спиной.
        Может быть дело в том, что его душа теперь не сможет переродиться? Или это просто проделки Локи? Не знаю.
        Отвлечься от мрачных дум, мне помогло появление следующего противника - на этот раз это был некто похожий на индейца. Вооружен противник был примитивным луком и каменным топориком. Томагавк - так, кажется, называется это оружие, далекий предок тех топоров, что я сжимаю в потеющих ладонях.
        Убить его оказалось еще проще, чего не скажешь об отборе души. Покидая этот каменный оплот, мне удалось победить еще одного туманника, и при этом камень если и просел относительно других, то незначительно.
        Дальнейшее продвижение не вызывало каких-то нереальных физических усилий. Нет, это было тяжело лишь в моральном плане - видеть лица людей, забирать их души ради насыщения артефакта. Это было сложно, и даже мысли о том, что они и так застряли в этом осколке, не помогали. Хотя я был почти уверен, что эти бедолаги и так застряли тут навечно.
                 Не знаю, сколько прошло времени, но спустя десять таких вот огромных глыб, полных противников, я оказался на совершенно ровной площадке, где не было ни тумана, ни камней, ни противников, ничего.
        - Здесь должен быть босс, - мой голос, впервые за долгое время не утонувший в тумане, разлетелся по площадке, и ничего не произошло.
        Тогда я пошел вперед, и остановился лишь где-то в центре. Опять ничего не произошло. Странно.
        К этому моменту цепь душ уже была чуть более трех метров и соединяла оба моих топора, а о том, сколько душ было внутри, я старался не думать. Вместо этого, было решено обследовать площадку и посмотреть, что находится в зоне видимости.
        Это оказалось правильным решением - отсюда, можно было довольно безопасно спрыгнуть на два новых участка. На одном находилась дверь, и видимо это был путь на Землю, на втором находилось огромное количество людей. Души. Сила.
        Вот о чем я подумал в первое мгновение и едва удержался, чтобы не сигануть туда.
        - Нет, мне пора домой, - развернувшись, я нетвердой походкой направился к другому краю, намереваясь спрыгнуть к двери.
        - Не так быстро, чемпион, - голос давно позабытого божка, раздавшийся за спиной, заставил меня вздрогнуть и резко обернуться, вскинув вверх оружие.
        Впрочем, стоило увидеть перед собой Локи, я тут же опустил топоры назад, и поклонился.
        - Простите, я не думал поднимать на вас оружие, - злость и ненависть на бога, я смог перенаправить. Теперь, если он читал мои мысли и чувства, да пусть даже эмоции, ему должно казаться что я боюсь и злюсь на себя. Не из-за того что вынужден пресмыкаться, а лишь что поднял оружие на бога и боюсь расплаты, точнее наказания.
        - Ах, оставь это, - Локи панибратски охлопал меня по плечу, не забывая впрочем, внимательно рассмотреть цепь. - Я не злюсь, тем, более видя, что мой прежний урок пошел тебе впрок.
        - Это так, мне хватило, - лгать не зачем, я действительно считал, что урок усвоен и даже был благодарен богу за это.
        - Мне даже жаль, что тебя нашла она, - Локи обошел меня по кругу, и когда вернулся на прежнее место, топоров и цепей в моих руках уже не было. И лишь слегка изменившееся кольцо на пальце, излучало легкое фиолетовое свечение. - У навыков есть возможность одной смены покровителя. Подумай над этим, чемпион. Мы увидимся через две недели, если ты, конечно, уцелеешь, и тогда я задам один простой вопрос. А пока, до встречи!
        Бог еще не успел растаять в воздухе, а я уже бежал вперед - туда, где находилась дверь в мой мир. Сражаться с тварью, которая с вероятностью в сотню процентов появится на плато, в мои планы не входило.
        Жестко приземлившись на каменную площадку, я рывком распахнул дверь и буквально выпал в тренировочный зал особняка. Практически на руки наставника.
        - Вижу, ты прошел испытание, - Учитель даже не изменил свой тон. - У тебя два часа чтобы поесть и привести себя в порядок, а затем возвращайся сюда. Я буду тебя учить.
        И только после этих слов я почувствовал дикий голод и жажду. Черт, я был там неизвестно, сколько времени и даже не задумался о еде и продолжительном отдыхе. И, похоже, настало время расплачиваться за это.

        ГЛАВА 17. ИСПЫТАНИЕ И ПЕРЕВОРОТЫ.

        Перед огромной алой аркой портала, открытого в назначенный час, собралась целая толпа. Все навыки, включая меня, стояли в паре метров перед неизвестностью и не решались сделать первый шаг. Банкир, которого иначе уже и не называли, постоянно что-то спрашивал, а то и кричал: «Сух пайки, все взяли их?» и кучу прочих вопросов.
        - Мда, с организацией у нас явные проблемы, - Сергей стоял подле меня, как впрочем, и другие офицеры, и безмятежно улыбался. - Когда пропадем на место, нужно угадать игру, по мотивам которой у нас начнутся неприятности.
        - А может быть приключения? - спросил Данил, который после лечения выглядел самым сильным и опасным навыком из присутствующих.
        - Сомневаюсь. Пошли! - тянуть больше смысла не было. И я, как и положено, вошел в портал первым.
        Мир дрогнул всего на миг, чтобы через секунду открыться мне и моим напарникам новыми красками.
        - Как же тут красиво! - Елена, прошедшая через портал сразу после меня, оказалась более мнительной и несдержанной. Впрочем, следующие несколько минут практически все навыки, что появлялись из порталов, высказывались примерно так же.
        - Заметил, что тут не только наш портал? - Сергей, добровольно принявший на себя роль правой руки, с моего молчаливого согласия, как всегда оказался поблизости. - Здесь будут все навыки.
        - Главное, чтобы лишние не попали, - мысли о том, что в наших рядах может быть куча шпионов, нет-нет, но появлялась в моей голове. А еще, была мысль о том, что в чужих рядах наших шпионов точно нет. В общем, довольно безрадостные мысли, и самое плохое, что теперь уже было поздно что-то предпринимать.
        - Думаю что тут все свои, - не очень уверенно, проговорил маг, и тут же вышел чуть вперед и закричал. - Все главы отрядов, просьба собраться здесь для знакомства!
        - Думаешь, стоило? - наблюдая за тем, как к нам двигаются вообще все люди на площадке, а это навскидку около десяти тысяч, я невольно почувствовал некую робость. - Нас же растопчут сейчас.
        - Не бойся Чемпион, ты же тут главный как-никак, - уверенности в голосе Сергея теперь уже совсем не наблюдалось.
        Зато проявили себя остальные члены нашей команды - Лена и казначей практически в один момент вырвались вперед и командирскими командами начали обрабатывать народ, заставляя даже самых горячих немного притормозить.
        - Что мы тут делаем? Я не хотел участвовать в этих дурацких играх! - половина выкриков толпы, так или иначе, выражала общее настроение навыков.
        - Ладно, теперь моя очередь, - выйдя из импровизированного круга, который образовали вокруг меня мои офицеры, я с уверенным видом, начал. - Вы что, действительно надеялись отсидеться? Серьезно?! Да вы блин издеваетесь! Разве хоть один из богов спрашивал вашего желания? Народ, ау! Вы УЖЕ здесь и у вас всего два выхода сражаться или сесть и умереть. Выбор за вами!
        Сделав пару шагов назад, снова в круг, я развернулся спиной к толпе и только теперь увидел замок, к которому стоял все это время затылком.
        - Вах, хорошо сказал, - Данил, впервые за долгое время заговорил, да еще и попытался пошутить. - Теперь в замок?
        - Да, и, кажется, я знаю, что за игра на этот раз, - встретившись взглядом с Сергеем, уловил его уверенный взгляд и легкий кивок. Что же, значит, не один я примерно представляю, с чем нам придется столкнуться.   
        Пока шли к замку, старались в меру своих сил, озаботиться стратегией развития, насколько это было возможно.
        - Первым делом, стоить решить продовольственные проблемы, - идти в гору было тяжело, но к моей радости никто из офицеров даже не запыхался - вот что значит, действительно тренировались! - Разбить людей на отряды и отправить охотится, зверья здесь должно быть навалом.
        - Ага, а еще стоит плотно обследовать округу, - Сергей на миг обернулся и обвел все обозримое пространство рукой, - только представьте, сколько тут будет ресурсов!?
        - Снова будешь о посохе умолять? - Лена не преминула напомнить магу о его, уже просто неприличных просьбах-требованиях.
        - Думаю, тут его можно будет купить или выбить с мобов, - маг уверенно и обезоруживающе улыбнулся девушке, но тут же обезопасил тылы. - Но если ты уже сделала посох, или заготовку, то я буду пользоваться твоим подарком.
        - Хитрец, - Лена тоже улыбнулась, но тут же стала серьезной. - Пришли.
                 Ворота замка были закрыты, да к тому же подъёмный мост так же был поднят. Ров перед стеной был глубоким, хотя воды в нем практически и не было.
        - Нужно придумать, как открыть проход, - судя по голосу Паши, лезть в затхлую воду и пачкаться в грязи, ему очень не хотелось.
        Остальная толпа навыков уже почти достигла нас, и действительно, стоило бы поторопиться.
        - Эй там! Открывайте, владелец замка пришел со своей свитой! - мой крик разнесся над строением и толпой приспешников.
        - Думаешь, сработает? - казначей с сомнением переводил взгляд с меня на заблокированный мост и назад.
        - Конечно, - мост и правда, стал опускаться вниз.
        Всего пара минут и через ров упали грубые доски, сбитые наподобие деревянного щита с крупными цепями по внешним краям. А следом открылись и ворота.
        - Кэп, кажется нам тут не рады, - медленно проговорил Сергей, отодвигая Лену вглубь строя. - Замок нужно еще захватить!
        - Все небоевые навыки в конец строя! Быстро! - даже не представлял, что могу так орать. В школе же обычно старался не повышать тон на детей, а тут такой талант.
        В один миг все воинство, пока еще не признающее моей власти и авторитета, пришло в движение. И видят боги, далеко не только небоевые навыки решили ретироваться пока могут.
        В итоге, когда лавина закованных в латы противников добралась до нас, перед навесным мостом стоял я - прямо на острие атаки. Правда, лишь в виду собственной не сообразительности, справа за плечом стоял Данил, за которым выстроились те самые предводители малых шаек навыков. С левого плеча стоял Сергей, просто не смогший пробиться сквозь сомкнувшуюся толпу. Кто стоял за ним, я рассмотреть не успел, так как отдавал приказ всем имеющим в арсенале дальнобойные умения рассредоточиться по краям рва и выбивать противников из гущи строя.
        Получилось весьма коряво, и совсем не удивительно, что большая часть навыков так и остались, бестолково стоять в давке взволнованных людей, и больше мешать, нежели помогать.
        - Как же тупо, мрак, - только и успел я покачать головой, как начался, наверное, самый эпичный бой в моей жизни.
        Первый же латник, добравшийся до меня, получил сразу три стрелы в забрало шлема, но даже не подумал остановиться или умереть, что было бы просто шикарно. Нет. Вместо этого рыцарь, или кем он там был, занес правую руку с мечом в воздух и собирался атаковать.
        Позволить себе слабину я не мог, и не только по тому, что за моей спиной куча напуганных нетренированных людей, но еще и потому что мне потом придется ими командовать. А командир, должен быть либо гениальным стратегом и оратором, либо безмозглым идиотом с грудой мышц и верой в правое дело, и соответственно, идти в первых рядах.
        Почему идиотом? Да потому что вид сотен молчаливых рыцарей в железном облачении и с оружием, быстро подтолкнул меня к выводу, что я далеко не гений-стратег и оратор, а именно идиот. Да простят меня нормальные полководцы и иже с ними.
        Больше на размышления у меня не осталось времени. Вызвав из кольца сразу два топорика, уклонился от удара меча и тут же нанес ответный.
        Топор без особого труда пробил доспех, но не застрял. Более того, мне удалось рассечь противника косым ударом надвое. Вот только вместо ожидаемой с содроганием крови и прочих прелестей средневекового боя, мне под ноги упал пустой доспех.
        - Големы! - тут же завопил Сергей, - они тупые и слабые! Не бойтесь их!
        А затем чуть тише, и явно только для узкого круга лиц, добавил:
        - Правда, скорее это оживший доспех, но кому какая разница?
        - Действительно, - язвительно согласился кто-то из-за спины. Голос не был знакомым, да и времени на выяснение того, кто еще нас услышал, у меня как всегда не было - доспехи не перестали атаковать.
        А секундная заминка, вызванная активацией дальнобойных навыков, уже миновала. Пора снова лезть вперед и рисковать своей шкурой.
        Уклоняясь от ударов медлительных врагов, и нанося ответные «подарки», я все быстрее продвигался вглубь строя противников и не  переставая благодарил свою богиню -   этот артефактный нож, наверное, лучшее оружие в мире. И именно благодаря ему, точнее двум топорикам, но это ведь одно и то же?! я прорываюсь вперед, а не завяз в бою на мосту.
        Ведь главное сейчас что? Правильно, захватить замок. Иначе даже боюсь представить, что будет с моей группой. Возможно, и ничего непоправимого не произойдет, но рисковать, как-то не тянет. Видимо прав наставник и товарищи - мы все меняемся, как и мир что нас окружает.
        Вырвавшись за спину последнего доспеха, не оборачиваясь, вонзил ему топор в голову, для этого как раз отлично подошел шип с обратной от лезвия стороны.
        Таким нехитрым, но довольно сложным образом, я первым попал за стены замка. Где никого не было.
        - И где все? - недоуменно озираясь по сторонам, тем не менее, оружие опускать не стал.
        - Тут только вы и я, - тихий голос заставил меня подпрыгнуть на месте и развернуться. - Как ты тут оказалась?
        На том месте, где я только что прикончил противника, стояла маленькая девушка с длинными черными волосами и печальным взглядом карих глаз. Она была одета в какое-то рванье, боса и неимоверно чумаза. А еще, я кажется, впервые в жизни увидел Каспера - маленькое приведение.
        - Просто пришла, - как прописную истину, известную всем и каждому, сообщила мне девочка-призрак. - А ты новый хозяин, да?
        - Да, меня зовут Андрей, и теперь этот замок принадлежит мне, - говорить пришлось быстро, так как доспехи не смогли оказать достойного сопротивления, и скоро во дворе будет не протолкнуться от навыков.
        - Тогда это тебе, - девушка протянула мне непонятно откуда взявшийся медальон и продолжала испытующе смотреть.
        Взяв красивую, явно золотую вещицу, тут же повесил ее себе на шею, и опустился перед девочкой на одно колено, убрав оружие. Может и глупо, но я не ощущал от нее никакой опасности.
        - Я могу тебе как-то помочь? - не знаю от чего, но грустный взгляд девушки занимал все мои мысли на данный момент.
        - Активируй замок и построй купель, если сможешь остаться главным, а потом мы еще поговорим, - девушка махнула рукой и растаяла в воздухе.
        - Эй, паря, отдай цацку взрослому дяде, - как я и предполагал, и без того небольшой внутренний дворик быстро заполонили люди, и большинство из них почему-то смотрели исключительно на меня, точнее на медальон, который кто-то так и не додумался спрятать.
        Мужчину, который стоял в трех шагах от меня и требовал отдать «цацку» я видел на мосту. Вроде бы он тоже пришел с отрядом и в данный момент он хотел самоутвердиться на посту владетеля замка, а заодно и общего командования.
        - Отвали дядя, не про тебя те украшения, - рванувшая было ко мне Елена, была перехвачена одним из навыков, а к ее шее прижали довольно кривой и даже на вид опасный нож.
        - Не спеши детка, сначала он отдаст Маху побрякушку, - в этот же момент все мои напарники и некоторые левые люди оказались в окружении вооруженной толпы.
        - Да-да, якобы чемпион, давай сюда медальон, и можете валить из моего замка, ну или остаться тут, кто-то же должен будет чистить сортиры, - мужчина, по имени Мах, мерзко улыбнулся. - Зря вы так вперед рванули, мы тут покумекали и решили, то ты нам как генерал не подходишь.
        - Боюсь, я против, - все мои надежды были на то, что эти люди еще не закостенели в убийствах себе подобных и не станут убивать моих друзей. К тому, же тот же Павел и Данил не позволят себя безнаказанно зарезать. - Но ты всегда можешь подойти и снять его с моего трупа.
        Довольно простая провокация, в духе моей любимой литературы, на самом деле, но сейчас и этого должно хватить.
        - Я сотру тебя в порошок, парень, - Мих не спешил двигаться, пытаясь, толи запугать толи уговорить. - Неужели ты хочешь умереть здесь и сейчас?
        - А мне кажется, ты просто балабол и ничего не можешь, так зачем людям верить твоим обещаниям? - чем больше он будет говорить, тем сильнее укоренятся зерна сомнений в головах других навыков. Жаль только, что он тоже это понимает.
        Атака была мгновенной и завораживающей - из его правой руки вырвалось три фиолетовых линии, которые по идее должны были оставить от меня кровавые ошметки, но вместо этого сработал защитный навык. А уже через секунду, я стоял напротив человека с отрубленными кистями рук и злобно улыбался.
        - Этого слишком мало для меня, - сомнительно, что несостоявшийся правитель сейчас понимал, что ему говорят. Он катался по земле и громко выл, заставляя каждого во дворе замка морщиться, а самых робких еще и отводить взгляд.
        Небольшое мысленное усилие, и оба топора в моих руках меняются на саблю. Легкий взмах, которой, играючи лишил его головы. Жестоко, но иначе уже нельзя.
        - А теперь все опустили оружие и начинайте уже работать. Мои люди расскажут вам, что нужно делать! - а сам тут же отвернулся, чтобы скрыть дрожь в руках…
        Пройдя метров двадцать, оказался перед огромными деревянными дверьми, окованными железом, и в очередной раз замер. У дверей, больше похожих на ворота, не было ни ручек, ни замков.
        -  Активируй медальон, - Сергей возник из-за спины как-то неожиданно, но при этом совсем меня не пугая. Наверное, по тому, что где-то глубоко в душе, я ждал кого-нибудь из друзей, решивших поддержать меня.
        - Есть идеи? - мы разговаривали так, словно ничего не произошло. И от этого почему-то становилось легче.
        - Сожми в руке, полей кровью, скажи «сезам», - маг нервно рассмеялся. - Все же и этот осколок подчиняется игровым законам, и слава Нике - это не Dark Souls.
        - Действительно, - криво усмехнувшись, я снял с шеи медальон, и сжал в руке, а затем потерял сознание.

        ГЛАВА 18. ИСПЫТАНИЕ, ЧАСТЬ 2.

        -  Может, стоило как-то более сильно на них надавить? - я сидел на краю крепостной стены и смотрел на ров, наполненный свежей проточной водой.
        Рядом со мной стоял Сергей, и, как и я, он был недоволен той политикой, что сложилась в крепости, за прошедшую неделю. Как-то так получилось, что от  всех нормальных занятий, меня мягко отстранили.
        То есть я как бы и был владельцем замка, со всеми вытекающими, но при этом являлся лишь формальным лидером. Среди навыков были люди с боевым и организационным опытом, и именно они всю неделю потратили на то чтобы отправлять отряды на зачистку территории, добычу ресурсов, расчистку и обновление рва и прочее-прочее-прочее….
        А мне мягко запретили покидать замок, во избежание так сказать осложнений. Но с этим бы я смог смириться, чего не сказать о политике партии - эти люди решили, что вместо резкого нападения на соперников стоит построить нашу тактику исходя от обороны крепости. И естественно, что большинство навыков это поддержали.
        - И что сделать? Собственноручно обезглавить еще трех лидеров? - я мял в руках медальон, и был недалек от истерики.  - Часть из нас, если не все, через неделю умрут! Я не могу посеять раздор внутри рядов, только не теперь.
        - Понимаю. И что будем делать? - Маг присел на соседний зубец и без содрогания посмотрел вниз. - Ты же знаешь, все наши по-прежнему на твоей стороне.
        - Знаю. Ладно, иди, вечером я расскажу вам, что будем делать и как жить, - дождавшись пока маг покинет мое общество, активировал медальон и выбрал строку с постройками. Их, ка и многое другое, мне приходилось выбирать лишь с одобрения совета и под чутким руководством Пал Палыча. Человека широких взглядов и огромных возможностей. Никто не знал, кем он был в обычной жизни, но в моем отряде его иначе как генералом не называли.
        И вот сейчас, я решил этот порядок нарушить - невыполненной обещание жгло не хуже собственной робости и несамостоятельности.
        Выбрав в качестве цели некую Купель, я первым делом посмотрел на ее описание, небогатое, прямо скажем: Позволяет нанимать призраков и взаимодействовать с ними.
        Согласившись на постройку, тут же услышал недовольный выкрик того самого Генерала - он явно заметил пропажу нескольких мер ресурсов, и в данный момент очень хотел меня видеть.
        - Спасибо, чемпион, - девочка-призрак, появилась около меня практически сразу, хотя всю предыдущую неделю я ее не встречал. - Ты выполнил обещание.
        Девушка подплыла ко мне еще ближе и коснулась своей прозрачной ладошкой моей груди.
        - Я немного изменила привязку твоей цепи… - ты зря послушал своего наставника, та связь, она так же выпивала и твою душу. Теперь ты владеешь артефактом, но не на оборот. И спасибо тебе.
        - Но что дает тебе купель? - обилие приятных и не очень новостей, гнало мен в свою комнату с камином и кувшином вина, но сейчас еще не время, и мне раз за разом приходилось себе это напоминать.
        - Я смогу возродиться в новом теле и новом мире, - призрак улыбнулась мне и лукаво посмотрела. - Есть идеи, где мне будет хорошо?
        - Кроме дома нет лучшего мира, - я лишь пожал плечами в ответ.
        - Я услышала тебя, чемпион. До встречи, - и призрак девочки растворился в воздухе, будто его тут и не было.
        Зато на стену взбежал разгневанный до крайности генерал.
        - Что ты построил? Я собирался разбить Волшебный Сад! - он был красен и разгневан, но еще старался сдерживаться. А вот мне держать себя в руках было не к чему. Хватит того, что я итак терплю их сверх всякой меры.
        - Волшебный Сад, дал бы всего три яблока к концу недели, и ты никак бы не смог сберечь людей, - я смотрел на Палыча и пытался решить, хочу ли я говорить, что уверен, что яблоки он использовал бы для себя и двоих самых ценных помощников.
        - Мне лучше знать, что и как надо делать, мальчишка! - его крик был совмещен с ударом по лицу, моему лицу. - Теперь скажи мне, что ты построил! Живо!
        По мере того как нарастала громкость его выкриков, я начинал говорить все тише и тише.
        - Еще раз посмеешь поднять на меня руку, Палыч, и лишишься ее вместе с головой… - мне все это надоело. Надоела липовая подготовка к осаде, которую проводил этот скользкий тип и его прихлебатели. Надоели те вылазки в логова опаснейших монстров ради артефактов, которые этот запасливый засранец хранил неизвестно где и обещал раздать во время осады. Я точно знал, что он хочет покинуть этот осколок через две недели и украсть вообще все артефакты, съев при этом плод из сада и получив иммунитет ко всем атакам на сутки.  И даже цена его использования его не пугала, а это сокращение жизни на один год, между прочим.
        - Я спросил тебя, что ты построил! - генерал все же сбавил голос и даже перестал пыхтеть как паровоз. Но его взгляд нисколечко не изменился.
        - Да мне насрать, что ты там спросил, - ну вот и все, я вышел из себя. - С этого момента, ты должен заняться обороной замка как это положено. И ты раздашь артефакты, через Елену и казначея, при этом не оставив себе больше одной единицы. Ты понял?
        Генерал сверлил меня своим взглядом несколько долгих мгновений, а я все стоял рядом с ним, надеясь на атаку. Тогда бы, этот кусок мяса, упал прямо в замковый ров, может быть даже целиком и еще живым…может быть.
        - Ты зарываешься, парень. Думаешь на твои навыки не найти управы? - эта угроза была уже какой-то вялой, без той остроты слов и движений как пару мгновений назад.
        - Мне плевать. А вот ты уже должен был бежать и заниматься тем, что я тебе приказал. Если, конечно, хочешь жить. Если нет, то сложи с себя все обязательства и вали на все четыре стороны. В замке мне ты станешь не только бесполезен, но еще и вреден.
        - Я все сделаю, - это было произнесено с таким подтекстом, что мне едва удалось сдержать себя от атаки.
        - Вали уже,  помни, я все проверю и узнаю.
        Недовольный генерал со своей свитой, медленно потопали вниз, особо мне не понравились два цепких и злых глаза его приближенных людей. Забавно, они действительно верили, что он поделится с ними плодами? Наивные.
        - Вот это ты дал, - восхищенно проговорил Сергей, опять появившийся, словно из пустоты. - Нажил ты себе врагов, кэп.
        - Одним больше, одним меньше - не велика беда, - я еще раз посмотрел вниз, и с тяжелым вздохом слез с зубца на стену. А ведь совсем не хотелось. - Теперь надо понаблюдать за ними, чтобы занялись, наконец будущей осадой, как положено.
        - Хорошо. А ты куда?
        - Проверю новую постройку, а затем выйдем на прогулку. Тут говорят, есть логово разбойников? - оставаться без артефактов, имея возможность, разжиться чем-то великолепным, я не собирался. - Предупреди всех наших, чтобы были наготове. Идем пятеркой.
        - Ок, шеф, давно пора! - и Сергей тут же в быстро понесся вниз по лестнице, видимо поднимать на уши, наших напарников.
        Что же, это хорошо, но следует теперь посетить Купель, хотя конечно там может ничего и не появиться - просто какой-нибудь столб или типа того. Но проверить надо.
        Спустившись во внутренний дворик, где было много занятого народа, прошел в сторону столпотворения. Как раз туда, где собрались все праздношатающиеся навыки.
        Новая постройка вызывала у людей недоумение, ведь Пал Палыч уже постарался оповестить всех, что будет строиться Сад.
        - Что за хрень? - интересного вида парень, стоял ближе всех к запертому входу и никак не мог открыть тонкую кованую калитку, увитую призрачными побегами винограда. Лоза, так это называется.    
        - Это мои дорогие, очень важная для каждого замка постройка, - на мой насмешливый голос, многие люди обернулись, но большая часть меня проигнорировала. Как я и говорил - особого авторитета, с участием генерала, мне добиться не удалось. - А теперь живенько валите все к Палычу, он вам раздаст задания.
        - Но у нас выходной сегодня! - тут же запричитала одна девушка, противно надувая накачанные силиконом губы и кривя лицо. - Мы все вчера работали!
        - Я повторять не буду. Тот, кто через минуту отсюда не свалит, расстанется сначала с конечностями, а потом и с головой.  
        Легкое движение правой кистью руки, и вот в моих руках два топорика, с рукояток которых свисают обрывки цепи.
        Люди зашевелились, устремляясь к выходу, а я не обращал на них внимания - почему цепи стали выглядеть так, было не ясно. Но очень быстро пришел страх, что призрак испортила артефакт.
        - Ладно, проверим, - с тихим выдохом, за которым скрывалась паника, я раскрутил правый топор, и как учил наставник, запустил топор в сторону стены. Миг, и вот мое оружие врезается в крепкую каменную стену и застревает там, а обрывок цепи, вопреки всем законам физики, продолжает тянуться ко мне в руку.
        Легкое замешательство, совмещенное с облегчением, и вот в воздухе проявляется цепь, только теперь она больше похожа на тот туман или дым, в который меня превращает мой защитный навык.
        - Забавно, - резко дернув цепь на себя, я заставил вылететь топор назад, и еще минут двадцать игрался с новыми возможностями. Точнее, возможности сами по себе были уже не новы, но вот визуализация, да, она поменялась.
             Через полчаса, я довольный и слегка вспотевший, толкнул калитку Купели и вошел в обитель призраков и их надежду на перерождение.
        Купель была похожа на небольшую каменную беседку, заросшую диким виноградом. Конечно, если не напирать на то, что большинство винограда, как впрочем, и колон, отсутствовали в материальном мире.
        В центре этой беседки стоял прямоугольный камень, заросший мелким и редким зеленым мхом.
        - Слабо похоже на алтарь, - подойдя ближе, я коснулся камня рукой и тут же ее убрал - вокруг меня мгновенно появилось просто огромное количество призраков.
        - Отпусти нас, освободи, пусти…. - тысячи голосов, слились в один протяженный гул, сжимающий виски тисками.
        - Так, замолчали все, и дайте мне время разобраться, как это все работает! - второй раз, касаясь руками алтаря, я знал только одно - быстрым это действие не будет.
         Вышел из Купели я только к ночи, уставший скорее морально, нежели физически, тем не менее едва передвигая ногами.
        - Ты куда пропал? Обещал же поход! - Сергей, в окружение Паши, Данила и Николь.
        - Простите народ, с призраками разбирался, - в этот раз усталость и истощение взяли свое - я, почувствовав себя в безопасности, потерял сознание.
        Очнулся от звуков падающей воды, точнее от того что редкие капельки воды срывались откуда-то и громко разбивались о камень. Попытавшись протереть глаза, я с удивлением обнаружил, что не могу этого сделать - руки были крепко связаны за спиной.
        - Даже не пытайся, чемпион, - насмешливый голос Генерала, моментально подсказал мне как, скорее всего, развивались события у Купели. Либо моих друзей вели, используя невидимок - благо таких людей оказалось на удивление много, просто каждый из них получил разные навыки, направленные на сокрытие, либо встретили случайно, когда они тащили беспомощного меня куда-то, например, в комнату.
        Мрак.
        - Значит, ты решил предать меня и умереть? - этот вопрос не прозвучал жалко, только по одной причине - я не пытался запугать, мне сейчас все это было безразлично.
        - Как это нестранно, но нет, - голос у генерала был поникшим и безрадостным.
        - Получается, мы сейчас в подвале нашего замка? И он захвачен? - десятки мыслей пронеслись напуганными антилопами по мозгам, оставляя за собой вытоптанную пустоту. Подвел друзей, подвел Елену, подвел богиню… мрак.
         - Э-э, нет. Мы в подвале чужого замка, - рассмеявшись, генерал тут же протяжно закашлял. - Нас поймали по отдельности, с помощью невидимок и оглушив. Ну, меня, по крайней мере. Тебя как говорят, взяли спящего, хе-хе-х.
        Почему-то именно эта попытка укола, вызвала у меня улыбку. Хотя быть может, он так пошутить решил? Как знать, быть может и этот Палыч не такой уж плохой человек. Подумал так и рассмеялся пуще прежнего.
        - А я все думал, как ты людям головы дуришь, - мой смех был вызван тем, что даже сейчас генерал пытался воздействовать на меня своим навыком. Но куда ему до Локи и прочих? Смешно. - Значит, твой защитный навык относится к ментальным техникам?
        - Догадливый, - недовольно протянул генерал. - Но это уже и так не секрет.
        - Ладно, проехали. Расскажи мне лучше, как выглядит то место, куда мы попали и желательно объясни, почему я ничего не вижу.
        - Все просто. Подвал похож на тюрьму из любой нормальной книги или даже фильма - темно, мокро, воняет, и бегают крысы. На наше счастье они тут щуплые и пугливые, ха-ха, а иначе бы тебе уже уши откусили бы и нос, ага, - видимо Палыч отрывался во всю, откровенно развлекаясь за мой счет. - Ты сидишь с мешком на голове, или с чем-то похожим на мешок, причем в соседней клетке и помочь тебе я не могу.
        - А ударить меня своим навыком? - первая же мысль, как избавиться от пут и всех проблем, увы, не прокатила.
        - Я в отличие от тебя не просто связан, а по самую шею засунут в бочку с тухлой водой, - судя по раздавшемуся плеску, генерал немного пошевелился, как бы подтверждая свои слова.
        - А почему я всего лишь связан? - значит, простой навык закрыли в бочке и тем самым обезопасили себя по полной, а меня, лютого чемпиона, всего лишь связали?!  
        - Они решили, то ты попросил оружие и без него не представляешь опасности, - его ехидные слова, тут же приобрели другие оттенки, - ты же можешь вытащить нас отсюда?
        - Нет, не могу, - с напускным сожалением признал я, интуитивно чувствуя подвох не только в разговоре, но и в ситуации в целом.
        Может быть, всё, что сказал генерал правда, но и другое развитие событий исключать не стоит. И пусть даже все, так как он говорит, что опять же не значит, что за нами не следят, а Палыч не продался врагам.
         - Ладно, старый, не ворчи, лучше замолчи и дай подумать, - прервав недовольный монолог-исповедь, генерала, я погрузился в размышления.
        Кольцо было на пальце, и я всегда мог вызвать клинок и убить себя одним ударом в район почек. Но вот превращусь ли я дым при этом? И не попытается мой же собственный артефакт выпить и мою душу?! Вот будет потеха - Локи знатно повеселиться, узнав об этом.
        Впрочем, можно не спешить - рано или поздно, сюда кто-нибудь придет, либо поговорить с нами, либо убить. И вот тогда можно будет что-то предпринять.
        Но как всегда, моим планам не суждено было сбыться, и на этот раз, виноват я - мне просто надоело сидеть связанным и ничего не делать.
        Несколько раз, помолившись моей богине, я вызвал нож и о чудо - даже не порезался. Разрезать путы отказалось довольно просто, но лишь по тому, что я много времени потратил на тренировки. Мои руки были связаны не только у запястий, но и выше локтей. Вот и пришлось медленно изменять длину клинка, чтобы разрезать путы и не отсечь ничего лишнего.
        А после, со свободными руками, освободить ноги и голову, было секундным делом. И только получив свободу движений, я задумался над тем, что делать дальше: бежать или вырезать весь замок в одиночку?
        - Нет, бред. Бежать.
        - Что ты сказал, прости, я задремал, - на мою фразу, совершенно неожиданно откликнулся генерал. - Ох ты, епт… освободи меня, быстрее!
        Он перешел на шепот. Что ж, видимо не один я подозревал о том, что за нами приглядывают.
        - А смысл? Зачем ты мне? - конечно же, я собирался его спасти, ну или хотя бы освободить, но маленькой мести это не помеха.
        - Вдвоем ведь легче выбраться, - совершенно удивленно ответил мне генерал, словно и правда, поверил, что я могу оставить его тут.
        - Ладно. Уговорил.
        Распоров железную решетку, перекрывающую мне путь наружу, следом повторил ту же манипуляцию с дверью Палычевой клетки.
        - И как тебя спасать?
        - Просто пробей аккуратно дырку у дна и выпусти воду, затем разберемся, - навык явно спешил, и ему не терпелось покинуть столь гостеприимный подвал.
        - Ок.
        Все эти движения, заняли не многим больше получаса. И вот мы уже на пути к свободе.
        Генерал идет впереди, катая по ладони маленький фиолетовый шарик - его навык требовал времени на активацию.
        - Вот скажи мне, американец, - решил немного пошутить я, - это магия или нет? Боги говорят, что нет.
        - Это навык, м-м-м… вот представь, что ты играешь в какую-нибудь игрушку на компе, и играешь за мага. Так вот, сколько всякой всячины у него есть? Куча навыков, перков, направлений магии, медитации и прочее. Так?
        - Ну наверное, я не задумывался особо над этим, - соврать. Мне показалось сейчас наилучшим вариантом, чтобы мужчина рассказал мне что думает, а не стал спорить и что-то доказывать.
        - Вот, а то дали нам? Ты вот Чемпион, но понимаешь ли ты, как работает твой навык? Можешь не отвечать, я и так знаю, что нет. Вот и никто не знает. Потому-то это и не назвать магией. Навыки даже развить самостоятельно нельзя, только попросив богов или наставников.
        - Это да, - неожиданно вспомнил я, как пришлось постараться, чтобы хоть немного расширить границы моих навыков.
        За время разговоров, мы совершенно без препятствий вышли во дворик чужого замка.
        - Кстати, а чьи последователи нам противостоят? - нужно же хоть примерно знать с кем придется сражаться через пару дней. Да и придется ли? Может быть, люди решат, что можно немного поголодать, нежели умирать на стенах неприступной крепости. Не знаю.
        - Вроде как Иштар, но сейчас уточним, - с этими словами генерал резко побежал вперед, истошно крича на бегу. - Побег! Атака! Внимание всем!
        При этом он, я явственно это чувствовал, использовал свой защитный навык.
        - Вот же сволочь, - практически с восхищением, я  смотрел вслед убегающему человеку, и не знал, как поступить дальше.
        Бежать следом не вариант - стражники на воротах уже проснулись, и даже пару раз запустили в воздух какие-то белые шары, осветившие большую часть пространства, правда, перед стенами, а не внутри.  
        - Хм, почему бы и нет? - удивленный собственной дерзостью, я развернулся назад и вошел в первую попавшуюся дверь, ведущую во внутренние помещения.
        К сожалению, этот замок сильно отличался от нашего, и я не мог идти куда-то наверняка. И, тем не менее, пока навыки будут заняты поиском беглецов за стенами, я могу тут неплохо и главное почти безопасно провести время.
        Сначала на пути попадались подсобки, какие-то проходные пустующие помещения, а затем я попал в столовую, где весело потрескивало пламя в очаге, а пара человек весьма аппетитно ужинали.
        И только почуяв запахи еды, я понял, насколько голоден был, а желудок тут же предательски заурчал.
        - Что приятель, проголодался? - вопрос первого же повернувшегося ко мне от стола человека, вызвал толпы марширующих мурашек по спине.
        - Вы что не слышали? Кто-то сбежал из…, - не успел я договорить предложение, как навыки повставали мест и понеслись прямо на меня.
        - Отвали с дороги! Иди остальных предупреди!
        Молча кивнув, я дождался, когда они покинут столовую и не спеша основательно покушал, удивляясь собственной безрассудности. Хотя, как уже упоминалось, сейчас в замке самое безопасное место, и это даже не смотря на то, что я экипирован в свой же костюм. Удивительно, но в ночи никто этого пока так и не заметил, а чтобы не случилось непредвиденных происшествий, нужно сменить одежду. И у меня есть на что!
        Когда все призраки были отпущены мной на перерождение, причем, кажется в мой же мир, на алтаре появилась какая-то странная одежда - это были тканевые доспехи, но опять же - призрачные.
        Как я пннял, это была награда за выполненное действие.
        Одев эти вещи, я и почувствовал острое недомогание и потерял в итоге сознание.
        И вот теперь, пришло время вызвать эту одежду. Как ни странно, хватило лишь намерения. И вот я уже облачен в легкий но судя по всему прочный костюм-хамелеон.
        - Почти как невидимка! - ошарашенно проговорил я, наблюдая за тем, как моя рука сливается с крышкой стола. - Может посетить местную сокровищницу?
        От мыслей о скором обогащении, меня отвлек скрип входной двери - в зал вошло около семи человек. Они весело о чем-то переговаривались, обсуждая атаку на мой замок.
        - Оскар сказал, нападаем через три дня, - весело говорил один из парней, а я наблюдал за интересным талисманом, висевшим на его шее. Явно местная штука, а значит определенно артефакт.
        Остальные были так же на взводе, и все имели минимум по одному артефакту. Кажется, сокровищница сама пришла ко мне на огонек.
        Ждать пока меня заметят, я не стал, вместо этого уверенной походкой встал из-за стола и медленно прошел к двери, так и не закрытой за собой двери. Компания проводила меня мимолетными взглядами, но никто так ничего и не сказал, пока я не захлопнул двери.
        - Эй, там сейчас и остальные придут. Зачем закрыл? - тот же парень, что распинался об атаке, тут же перевел на меня взгляд.
        - Это что бы, вы не сбежали, ребятки, - миг, и два топора летят в ближних противников, так и не понявших, что их убило.
        Остальные пытались атаковать в ответ, защититься и позвать на помощь, одновременно. И естественно, из всего этого не вышло ничего путного. Я убил их всех, одного за другим. Быстро и безжалостно. А затем, собрав артефакты, быстро ссыпал их в сумку, снятую с какой-то девушки, выбежал из зала.
                 Я бежал по замку, время от времени встречая других людей, и быстро с ними расправляясь, если получалось. Иногда, у противников оказывались мощные защитные навыки, и убить быстро их не получалось. Тогда я просто пробегал мимо, пользуясь тем, что люди под навыками защитами не могли атаковать. Жаль только, что кричать им это не мешало…
        Противники загнали меня на самый верх башни и уже начинали яростно кричать, обещая мне все муки ада, когда я выбил деревянные ставни, и уселся на узком подоконнике. Повезло, что на такой высоте не было бойниц, а имелись нормальные окна, в которые я мог спокойно пролезть.
        Дверь в комнату разлетелась неожиданно, ее разбило на мелкие щепки, словно кто-то очень сильный ударил по ней кувалдой, или даже взорвал.
        - Ну, привет Чемпион, - мягкий голос, вошедшего человека отразился от пустых стен комнаты. - Ты оказался не таким слабаком, как говорил твой сокамерник.
        - Ага. Это маскировка такая, - я криво улыбнулся, после чего мощно оттолкнулся от подоконника и выпрыгнул в окно.  
        Надеюсь тот блеск внизу, это не мокрые камни мостовой, а самая настоящая вода.
        Полет был непродолжительным, а я не в силах сдержать адреналин, все смеялся как тот псих, убитый мной в школе.

        Глава 19. Время.

        - Стой, кто идет? - со стен моего замка, раздался осторожный окрик одного из дежурных.
        - Свои! - весело выкрикнул я, смахивая капельки воды с лица и головы. Все же, вода во рве, переходящем в реку оказалась ледяной и я до сих пор не смог как следует обсохнуть. Впрочем, даже та лужа, что натекла с моей одежды на дерево подвесного моста, не могла омрачить моего хорошего настроения.
        - Свои все дома сидят, - так же шаблонно ответил страж, хотя, пожалуй, это слишком гордое название для простого парня стоящего на стене и наблюдающего за округой. Простой дежурный, ровно как в школе - приглядывать за территорией, и вовремя позвать кого-то…вот и все его задание.
        Впрочем, в воротах открылась небольшая калитка, куда я и протиснулся.
        - Вот как, живой значит, - на часах стоял немолодой мужчина, гордый обладатель объемного пуза и неизвестного мне навыка. Хотя тут большинство таких, но вроде бы, Егор составляет список, который очень может помочь в будущем.
        Пройдя по каменным плитам, устилающим небольшой дворик, я вошел в замок и спустя пару минут оказался в общем зале, который сейчас больше походил на какой-то митинг - люди стояли на столах, стульях, а одна барышня громко кричала с узкого подоконника. И как только туда забралась?!
        - Привет, - стоило мне войти, как люди на миг умолки, чтобы тут же снова начать кричать. - Тихо!
        Мой выкрик утонул в общем шуме и гаме. Но тут же со всех концов зала раздались похожие призывы к тишине и спокойствию. А ко мне пробился Сергей.
        - Как ты? Генерал, сказал, что ты помог ему сбежать… Ценой собственной шкуры, - теперь в зале стало тихо и все люди, включая того самого генерала, внимательно смотрели на меня, жадно ожидая чего-то. Рассказа, наверное.
        - Как можете видеть, моя шкура при мне и даже цела, - что интересно, но злость на предавшего, уже не первый раз, человека, утихла еще в лесном озере, из которого я то и выбрался на берег. Мне не хотелось ни мстить, ни разоблачать его. Вообще ничего не хотелось, если уж быть откровенным.
        - Вместо того чтобы сидеть тут и спорить, советую вам пойти и заняться подготовкой к осаде, раз уж ее не избежать, - от моих слов, никто даже не сдвинулся с места, зато люди стали проявлять недовольство. Кто-то даже заикнулся, что я продался соперникам, но быстро получил в зубы и замолчал, стараясь не лишиться последних… - Ребята, я не хочу повторять дважды. Кто не начнет заниматься делом, лишиться рук. 
        Вот теперь ситуация резко изменилась. Сначала зал покинуло пару человек, затем слабенький ручеек превратился в бурный поток. Осталась лишь моя команда, да тот самый генерал. Он выходил последним.
        - Ты же понимаешь, что хоть кто-то должен был спастись, - остановившись рядом, генерал посмотрел мне в глаза, что-то там надеясь увидеть. 
        - Я понимаю очень много, - говорить не хотелось. - Иди и займись делом. Невидимки не должны открыть ворота или убить самых перспективных защитников.
        - Понял.
        И лишь закрылась за его спиной дверь в зал, как я позволил себе немного слабины. Точнее я в пару шагов добрел до кресла, на котором еще две минуты назад кто-то стоял, оставив на память отпечатки обуви, и рухнул в него.
        - Выпить есть?
        - Неужели все так печально? - Елена оказалась ближе все к столику с напитками и подала мне настоящий серебрянный кубок с местным вином. 
        Я кивнул, и не вдаваясь в подробности, медленно опустошил емкость. По телу разошлось приятное тепло, и хотя во рту остался неперадаваемый корько-кислый вкус, захотелось выпить еще.
        Лена как чувствовала это и тут же наполнила кубок. Кто бы знал, каких усилий мне стоило отказаться от выпивки. 
        - Мы не сможем продержаться без потерь, - сказал я, медленно цедя слова.
        - Мы и не расчитывали на безкровную победу, - Паша развел руки в стороны, а Сергей лишь понимабще кивнул.
        - Знаю, но потерять можгут быть куда больше, чем боялись, - добавлять что-то еще, мне показалось излишним.   
        Остальное время, практически до момента атаки, заняла подготовка. Да, все знали что к этому идет, кто-то готовился, кто-то отнесся к обязанностям халатно. Так или иначе, в последнюю перед атакой ночь, было сделано очень многое. 
        Я же, провел практически все время общаясь с призраками, который снова было просто огромное количество. Уж не знаю с чем это связано - все же замок не похож на обитель некромантов... Был не поход, если точнее. 
        И вот, я стою на вершине крепостной стены и наблюдаю за прибывающими противниками. Люди шли уверенно и практически радостно - видимо они не считали нас за помеху, ли же, это было эффектом правильной мотивации. Не суть важно. 
        Я стоял на серых камнях, вглядываясь в даль и ждал. Рядом стояли все мои самые верные бойцы, кроме Елены и банкира. И если первая просто не имела боевых нываков, то второй потратил все запасы золота на броню для нас. Да, теперь на стене стояло десять фигур, буквально облитых золотом. Самые сильные, самые очевидные цели для атак.
        И первые выпады не заставили себя ждать - несколько самых убойных дальнобойных навыков было задействованно против золотых фигур.
        - Они правда купились на это? Не могу поверить! - банкир стоял рядом со мной и с нескрываемым удивлением наблюдал за расплавленными золотыми големами. - Это же такая очевидная уловка?
        - Решили перестраховаться, - пожал плечами Сергей и тут же переключился на меня. - Навыки определены, мы готовы атаковать.
        - Начинайте.
        Теперь пришел наш черед выпускать дальнобойные навыки. И мы, должен признать, справились с этим намного лучше, нежели враги. 
        В небе, в водной глади рва, а так же глазах сотен людей, отразились десятки всевозможных вспышек. Конечно, на той стороне сработали защитные навыки, но не все они были применены правильно. Не все смогли справиться с силой, атакуюшей их.
        - Десять минус, - азартно, но без капли сожаления о прерванных жизнях сказал Сергей. Ох уж эти геймеры, они наверное самые опасные из всех присутствующих, по обе стороны баррикад. Мало того что быстрее всех свыклись со своей особенностью и начали развиваться, так еще и чужие смерти стали воспринимать как должное. 
        - Мало, - с этим был согласен каждый на стене, даже я. 
        Понимаю, что там гибнут реальные люди, понимаю, что они могут быть как злыми так и добрыми, что они могут целенаправленно идти на войну, а могут нет. Все понимаю, но так же я понимаю, что каждый дошедший до стен, это потенциально мой убийца. И тут в дело вступают уже свсем иные инкстинкты и принципы.
        Когда до наших ворот осталось менее полутора сотен метров, сразу с трех сторон под стенами раздались по-настоящему страшные крики.   
        - Призраки встретили невидимок, - невозмутимо пояснил я, стараясь унять дрож в теле. И надеясь, что никто из близкостоящих не заметил как моя кожа покрылась "мурашками", а на лбу выступил холодный пот. 
        - Первый ход за нами, - после небольшой паузы, Сергей снова оживился.
        - Посмотрим, что будет дальше.
            Дальше начался ад, в моем понимании. Люди добрались до стен и ворот замка, каким-то способом развоплотили призраков и кто как может, стали атаковать. При этом многие из навыков, свободно взбежали по стене и оказались в наших рядах.
        Первый же несчастный, оказавшийся рядом со мной, получил ножом в сердце и навсегда лишился не только жизни, но и души. 
        Вторым противником был пенсионново возраста мужчина, ловко орудующий артефактной рапирой. Да и весь он был увешан артефактами, словно новогодняя елка. 
        И именно его весьма впечатляющий навык фехтования, едва не стоил мне жизни. Я уже поверил что его атакующий навык как и у меня, был заменем артефактом, и расслабился, полностью сосредоточившись на бое.
        А оказалось, что шустрый мужичок, просто бился волшебным артефактом, а его атакующий навык, это каменный шип, вырвавшийся из пола, у меня за спиной. Собственно, комбинированная атака - шип в шаге за спиной и толчок ногой, и принесла ему видимость победы. 
        Почему видимость? Все просто - я обратился в дым и в одно мгновение убил его тело и захватил душу.
        - Чемпион, зачем идешь в клинч? - проорал мне вдруг один из навыков, во всю швыряющийся огнем с обеих рук в людей. - Бей на растоянии!
        И правда! Со всей этой нервотрепкой, я совсем забыл что могу атаковать не подвергая себя большой опасности.
        Легкое мысленное усилие и мой нож, сначала делиться на два, а затем одна часть превращается в стальной шар, размером с кулак, усыпанный четырех гранными шипами. В тот же момент, между рукоятью ножа и шаром, появилась полупрозрачная цепь.
        Следующей целью была совсем молодая девушка, не думаю что ей было больше двадцати. Она сражалась используя какую-то палку, сотканную из черного дыма, или может быть праха. Ее голову разбил шар.
        Остальные бои слились для меня в кровавое месиво, сдобренное разноцветными вспышками - визуальным эффектом применения сражающимися людьми своих навыков.
        Мы постепенно отступали внутрь замка, сдавая врагам метр за метром. Пока в один момент бой не перешел в главный зал,  отступать дальше уже было нельзя, просто места больше не было.
        Выкроив момент, посмотрел по сторонам. Что же, нас осталось не более пяти десятков, а врагов явно больше, но не намного. 
        - Еще фрагов семьдесят и все, - тяжело проговорил Сергей, харкаясь кровью. Кто-то запустил в него стальной иглой и проил легкое. Но умертый маг, никак не хотел умирать и уже больше двадцати минут сражался так.   
        Все навыки в зале, были покрыты кровью - как водиться, и своей и чужой. Все были злы и каждый почувствовал вкус смерти на губах. И если у противников нет-нет и проступало торжество в звериных оскалах, заменяющих улыбки. То наши все больше и больше поддавались отчаянию. 
        А ведь загнанные в угол, многи начинали сражаться еще яростнее, чем ранее, хотя силы и были на исходе.
        В какой-то момент, мне показалось что сейчас бой остановиться, на пару минут - нападающие как раз откатились назад, и кто-то из их предводителей толкнет пафосную речь. Но нет, моим ожиданиям не суждено было сбыться. Либо у них е осталось командования, либо те не были фанатами сериалов. А может быть, что и на оборот - хорошо знали чем оканчивается пустой треп. Так или инаяче, стоило им откатиться назад, убрав всех тяжело раненых и не способных сражаться, как атака повторилась.
        После каждой волны, выживших становилось все меньше и меньше. В какой-то момент, рядом остались только мои соратники и еще пара человек. На противоположной строне была такая же картина - нам все же удалось свести численное преимущество врага к нулю. Правда ценою трех десятков жизней.
        - Это...кх-ха, кх... волна...последняя, точно..., - Сергей уже не стоял, а сидел облокатившись на стену. Его одежда была пропитана кровью, собственно весь пол был залит ее на сантиметр, не меньше. Но даже так, время от времени он умудрялся колдовать. 
        Лена как могла, старалась удержать те крохи жизни, что еще не вытекли из его организма. Наверное успешно, раз он до сих пор находил в себе силы разговаривать.
        - Тоже самое, ты гооврил часа два назад, - Паша сейчас был как никогда близок к званию водяного, ну или утопленника. Покрытый кровью с ног до головы, он красовался тремя трелами в теле: две в ноге и одна в плече. 
        Это результат предыдушей атаки, и скорее всего, через несколько минут он тоже сляжет. 
        - Т-теперь точно... кхкех-х, - я с у дивлением расглядел на его лице улыбку. - Время.
        Стоило только магу произнести это слово, как все мы тут же замерли. 
        - Позравляю всех выживщих, - в центре зала появился кто-то из богов. Я не знаю кто, и пафосно проговорил. - Теперь вы все имеете примерное представление о том, что вас ждет. У вас есть шесть месяцев. Готовтесь!

        Глава 20. Турнир.

        Привычный, такой родной и милый сердцу мир, встретил нас хмурой погодой, отлично гармонирующей с общим настроением. 
        Первые месяцы, ушли целиком на реабилиацию - оправиться от ран, нанесенных навыками, было по-настоящему тяжело. Благо, у нашего банкира хватило денег  на лечение и на то, чтобы никто не распространялся по поводу таких странных травм. 
        Через две недели, когда в особняке остались лишь проверенные люди, мы тихо посидели, поминая всех погибших. Отдельно меня порадовал наш главный маг - Сергей. Дело в том, что в этом мире его восприятие реальности не пошатнулось. Или же, он очень тчательно это скрывал. То есть я совершенно не боялся, что парень сорвется и нашинкует кого-либо своими навками. Нет, он вел себя полностью адекватно.
        Сидя в уютной гостинной, у растопленного камина, мы пили терпкое красное вино из обычных кружек и жгли церковные свечи. Никто не знал, каких ритуалов требует, если вообще требует, наша богиня. Поэтому сделали по своему разумению.
        Так или иначе, в начале третьего месяца, мы всем составом продолжили тренировки.
        - От толпы людей, по сути особо смысла и нет, - рассуждал Паша, без сил валяясь на полу в спортзале. - Как видите, остались только мы, собственно те, кто больше всего занимался и развивал себя.
        - Согласен. Не думаю, что у других команд дела обстоят сильно лучше, - задумчиво сказал Егор, недавно ушедший в отставку. - Более полтинника потивников, в одной команде, мы теперь не встретим. Хотя и этого нам будет выше крыши.
        Кстати, теперь он казался мне куда лучшим человеком, чем до совместного испытания боем.  И не понятно, пролитая кровь тому виной, или уход из органов. Как он сам признался, теперь может быть самим собой, без оглядки на статус, устав и положение. 
            Пока я погруженный в свои мысли, думал над тем как изменились все в моей команде, кто больше, кто меньше. Ребята продолжали обсуждение сложившейся ситуации.
        - Думаю, если мы приложим максимум усилий, то сможем там выжить, - с надеждой выговорила Лена. Теперь и она тренировалась с нами в полную силу, а причиной всему захваченные артефакты из прошлого испытания. 
        Единственное, что вместо ожидаемого мной огнестрела, ну или его аналога в мире средневекового волшебства, она выбрала холодное оружие. Трезубец, если быть точным. Разумеется, он был насквозь волшебным. 
        - Я просто чувствую, что это мое оружие, - невозмутимо ответила девушка на мой вопрос, и больше мы к этой теме не возвращались.
        Когда все так или иначе высказались, люди обратили свои взгляды на меня.
        - Согласен, стоит больше тренироваться, - решил и я внести свою лепту. - К тому же, мы теперь владеем артефактами, и явно стали сильнее. 
        И пускай, где-то лубоко в душе я не верю в победу, и даже смирился с неизбежным, мои люди должны видеть во мне опору. Заряжаться моей уверенностью и мотивированно тренироваться дальше. Возможно тогда, кто-то из них выживет и чем, Локи  не шутит, сможет стать богом. 
        На том и порешили.
            Вечером, за два месяца до финального испытания, я покинул особняк и в полном одиночестве поехал к тому самому парку с озером-прудом в центре.
        Заняв любимую лавку, поставил рядом яркую литровую упаковку сока, ядовитой расцветки, и пару булочек из любимой кондитерской. Странно, но даже получив огромную гору денег, по меркам моей прошлой жизни, я не сильно изменился и так же, не поменялись мои потребности. Наверное, для этого нужно время, или же отсутствие более насущных забот. Не знаю.
        Когда уже половина упаковки опустела, а третья из пяти булочек отправилась в воду, и я собирался уже уходить, мой телефон зазвонил. Должен сказать, теперь это происходило не часто - от родителей я отдалился, не в силах обсуждать с ними мое дальнейшее будущее, то что им давно хочется нянчиться с внучатами и тому подобное. Но, пусть это и маленькое утешение, я приготовил в банке несколько счетов, которые после моей смерти или же пропажи без вести, тут же переходили ко всем родственникам. Так как я их распределил. 
        Но вернемся к телефону: как бы я не медлил, абонент не желал сдаваться. С некоторым удивлением отметил, что номер мне известен. Это был Оракул.
        - Привет навык, - не очень то и весело начал парень. - Не уберег ты мою защитницу.
        Увы, но Вика погибла в одной из последних стычек. Три волны, кажется, не выдержала. Ее на несколько частей рассекло воздухом, и мне больно об этом вспоминать.
        - Я звонил тебе, - мое горло резко пересохло и его словно скрутило от спазмов, эти несколько слов удалось произнести с превеликим трудом. - Сообщить.
        - Мы с ней знали, что так все закончиться, - но не смотря на это, его голос был полон скрытой боли. Чтобы он не говорил, а смириться с потерей девушки ему не удалось. - Она знала на что идет, пусть я и не рассказывал ей всего. 
        - Верю, она была смелой девушкой, - теперь говорить было немного легче. А перед моим внутренним взором предстала картина, из недалекого прошлого: девушка с оружием на перевес, только что убившая человека. 
        - Я по делу звоню. Тебя просят задержаться на лавочке еще на сорок минут, - четко проговорил Оракул, и в тоже время я слышал звуки издаваемые водой в колбе, при курении кальяна. Тогда я не придал этому значения. 
        - Кто может просить Оракула? - праздный в общем-то вопрос, ответ так или иначе сам напрашивается.
        - Он просил оставить одну булочку ему. Ту что с джемом, - на этой фразе наш с ним последний разговор был окончен. Хотя тогда я еще не знал, что через пару мгновений после разговора Оракула убьет бог.
        Сорок минут прошли быстро. Я просто сидел и смотрел на воду, на мелких карасиков треплющих размокший хлеб, и на трех коричнево-черных уток, то и дело ловко ныряющих под воду. 
        И все-таки я сильно изменился, в другое время, достал бы книгу, на крайний случай открыл читалку в смартфоне и потратил это время с удовольствием - читая новые произведения любимых авторов. Радуясь выкроенному времени. Теперь же, блики на воде, шелест ветра и даже практически не слышимый здесь, гул города, казались мне куда весомее и важнее. 
        - Прошу прощения, что заставил себя ждать, - Локи появился на ловочке из пустоты и уже с моей булкой в зубах. - Спасибо. Люблю местную еду, знаешь ли.
        - Зачем я богу? - страясь не выказывать всего раздражения, охватившего меня, попытался быть условно вежливым и учтивым.
        - Хочу снова предложить тебе перейти на мою сторону, - Локи впервые на моей памяти не сидел на одном месте и не попирал законы физики своими действиями. При этом он был собран и максимально серьезен. - Больше предложений не будет. И уловок с предупреждениями не будет - Оракулы как-то неожиданно закончились. 
        Тут он резко и заливисто засмеялся.
        - Ты их убил? Зачем? - видимо мое ошарашенное выражение лица, еще сильнее развеселило бога.
        - Чтобы все было честно! Без подсказок и предостережений, - Локи развел руками и тут вся веселость с него слетела. - Твой ответ?
        - Нет, - с таким покровителем, мне явно не по пути.
        - Тогда прощай навык, я увижу тебя еще всего лишь раз, когда ты будешь умирать, - с этими словами Локи исчез.
        - Посмотрим, - недовольно буркнул я в ответ, и выбросив оставшуюся булочку в воду, пошел к остановке. Надо добраться до особняка и нормально отдохнуть - предстоящие два месяца обещают быть тяжелыми.
        Звонить Оракулу, даже не попытался - бог обмана, здесь не врал. Я это чувствовал.
            Данил встретил меня у входа в особняк.
        - Проветривался? - даже, в казалось бы, безопасном месте, он не раставался со своим копьём. Думаю не сильно ошибусь, если скажу, что он был самым эффективным и полезным бойцом в прошлом бою. И скорее всего, он куда сильнее меня.
        - Много мыслей, много забот, - едва пожав плечами, я попытался пройти внутрь, но парень меня задержал.
        - Богиня приходила ко мне ночью, - его глаза внимательно смотрели куда-то вглубь моих глаз, надеясь что-то там рассмотреть. - Сказала, что если ты не вернешься с прогулки, то мне придется возглавить отряд. 
        - Как видишь, я тут, - немного помедлив, размышляя что еще можно добавить, ничего так не придумал и прошел вперед.
        Запоздалая догадка, подсказала, что копье было взято с собой не просто так. 
        Между тем, в гостинной меня ждали все остальные, и по видимому, ожидали какой-то речи. Что же, не думаю, что смогу сказать им что-то полезное.
        - В мире больше нет Оракулов, теперь мы можем расчитывать лишь на себя, - медленно оглядев каждого из присутствующих, сказал я. А так как в ответ никто ничего не сказал, если не считать горьких вздохов девушек, продолжил. - Нам остается только тренироваться и верить в свои силы, да в силы друг друга. Иных вариантов нет, я проверял. 
        *****
        Шесть десятков дней слились для меня в одно пятно. Мы тренировались на износ, раз за разом выполняя все наставления тренера, отрабатывая сотни и тысячи однотипных ударов. 
        Тренировки сменялись лекциями, затем мы работали по подиночке, в парах, тройках и так далее, подбирая тактику согласно состава группы. Конечно, у нас так и не получилось без потери потенциала заменить одного бойца на другого, нет. Зато теперь, в большинстве случаев, нам удавалось прикрывать свои слабые стороны и максимально использовать сильные.
        В общем, все было в точности так, как и описывалось в наших любимых романах. Вот только читать теперь все перестали, как впрочем, и представлять себя на месте героев.
        - Автору легко, - поделилась со мной как-то раз Лена, во время короткой передышки. - Он если и не знает, то хотя бы представляет то, что ждет его героев и дает им шансы на спасение. А мы? Что остается делать тем, кто не видит картину в целом?
        - Тренироваться, верить в себя, верить в напарников, - легко пожав плечами, ответил я, не сказав ничего нового. - И только время покажет, были ли мы правы. 
        Должен сказать, что свое неверие в победу, я смог упрятать глубоко-глубоко внутри себя. И лишь Наставник, каким-то своим чутьем чувствовал во мне все это. Но молчал, лишь иногда неодобрительно посматривая в мою сторону. 
        Плевать. Я все равно пойду до конца, и буду делать вид, что верю в победу и команду. До конца.
            Когда портал открылся в гостинной, легко и буднично, как-то совершенно незаметно. Его появление не вызвало в нас практически никаких чувств, мы были готовы. 
        - Давно пора! Уже устал ждать. Предлагаю пойти туда и быстренько порвать там всех, - оптимизм Сергея, мало кто разделял.
        - Собрались! Заходим в полной готовности тут же оказаться в гуще боя, или упаси Ника, в лавовом озере, - я не собирался потакать их веселью. Нет уж, в данном случае лучше перебдеть.
        Построившись клином, мы плотной группой вошли в портал. Первым был я, за моей спиной банкир, вооруженный золотым мечом и щитом. К его радости, золото из бесконечного мешочка, что мы добыли в прошлом испытании, идеально слушалось его. В общем, банкир был своего рода прикрытием для остальных. "Золотой щит" как выразился на первой тренировке Паша, а там и банкира стали называть Золотым все кому не лень. 
        Дальше построение было стандартным - в центре все навыки, владеющие дальнобойными умениями или вооружением. Бока и тыл прекрывали бойцы с оружием ближнего боя. 
        Первым оказавшись по ту сторону портала, и не заметив опасности, я быстро огляделся - пол и стены из серого камня, стены высокие и идеально ровные, словно отлитые и выточенные из цельного скального массива. Над головой голубое, без единого облачка, небо.
        - Думаю, это лабиринт, - первой как не странно, высказалась Ира. - Очень похоже, да и по смыслу общей травли подходит.
        - Согласен.
        - Поддерживаю.
        - Ага.
        В общем, с догадкой девушки все согласились.
        Выпущенная кем-то стрела сгорела, едва поднявшись над стеной. Значит, схитрить нам тут не получится. 
        - Итак, прорываемся вперед, не исключенно, что с боем, - я сделал глубокий вдох, и продолжил, - все здесь, нам враги. Куда идти не знаю, но уверен что в центр.
        Меня тут же поддержали остальные.
        - Жаль, Мага погиб, он бы сейчас нас с легкостью вывел куда надо, - посетовал Егор, поправив на поясе трофейную рапиру. 
        Да-да, кто-то из ребят успел поднять ее с трупа моего первого противника на стене - того самого хитрого мужичка, который едва не одолел меня хитростью, отправив в последний путь.   
        Так или иначе, но мы шли вперед, осторожно заглядывая за каждый угол. Вот только опасность подкралась откуда не ждали - сзади раздались крики.
        - Внимание, атака! - панически прокричал кто-то, но тем не менее строй не нарушился. 
        Перестроение вышло быстрым и грамотным, все же не зря мы столько времени тренировались. Секунд двадцать и вот я уже в первых рядах, врываюсь в строй каких-то собакоподобных существ, вооруженных дубинками, копьями и просто палками, да камнями. 
        - Гнолы, чуваки, зуб даю это гнолы! - честно сказать, я не понимал того веселья и радости, снова появившихся в голосе Сергея. 
        - Плевать кто это, валите их! - азартный крик Лены, заставил растерявщихся было людей собраться и слаженно атаковать стаю. А молния пущенная с ее трезубца, обуглила сразу пятерых существ.
        Ворвавшись в чужой строй, который и назвать-то так было нельзя, я без единого промедления пустил в ход свой артефакт, уже привычно изменив нож на шашку. Так мне показалось продуктивнее. 
        Без нормальной защиты и плохо вообуженные, гнолы гибли сразу по двое-трое от одного удара. И тут длинна клинка уже многое значила. А еще, оказалось, что души гнолов подходят для подпитки цепи. Жаль только, что мои соратники так же легко и быстро убивали их.
        Стоп, что за глупости в голову лезут?! Нам очень повезло, что достались именно такие легкие противники. Для разминки и поднятия боевого духа - самое то.  
        - Тридцать шесть - ноль! - весело подвел итог боя Сергей. - Так бы всегда.
        Остальные навыки тут же принялись громко радоваться, чем несказанно меня огорчили.
        - Неужели вы хотите, чтобы на ваши крики, к нам пришел кто-то по серьезнее? - достаточно громко спросил я, и шум тут же стих. 
        - Командир, ты чего? - удивленно возрился маг, и уже собирался что-то добавить, как его остановил Паша.
        - Он прав, Серега. Не стоит так орать. 
        - Идем дальше, трофеи брать не советую, - видя непонимающие взгляды, горестно вздохнул  добавил, - бежать потом будет трудно.
        Не долго думая, решил ничего не менять и снова занял ведушее место в отряде. Даже особо не заморачиваясь, послушались ли меня люди или нет. Если хотят набрать деревянных палок и тупых мечей, когда владеют артефактами, то это их выбор и ответственность. 
        За следующие три часа мы встретились с минотавром, десятком гарпий, атаковавшими со стены, сотней зомби, и какими-то рыцарями в красивых, но абсолютно бесполезных доспехах.
        Помню, в тот момент Золотой еще посетовал, что не может поставить такой доспех у себя дома, в гостинной. А затем, стало резко не до разговоров - мы в одном из проходов столкнулись с другим отрядом.
        Так уж распорядился случай, что мы повернули из-за одного угла, а они из-за другого. Короткий миг на осознание ситуации и борьбу с растерянностью, и вот чужой предводитель уже раскрывает рот, чтобы отдать какой-то приказ.
        - Во славу ... к-гх... - закончить я ему не дал, запустив свой нож тому в горло. 
        Короткий миг, пока падает мертвое тело, а нож на цепи летит обратно, преобразуясь в штурмовой топорик, мои ребята использовали на полную.
        После слаженной атаки, от противников осталось всего несколько человек, которых я и добил, стараясь задвинуть моральные терзания куда-то в дальние уголки сознания. Останусь жив, появится и время для терзаний. Но только не сейчас.
        Пока мои бойцы разбирались с артефактами, попавшими в наши руки в качестве трофеев, мы потеряли свое преимущество.
        - Сраные безбожники! Я наставлю вас на путь веры! - знакомый голос, орущий знакомые фразы, перемежающиеся выстрелами из револьверов, отдался холодком между лопаток.
        - Валим! Быстро! - но к сожалению уже было поздно. Нас заметили.
        Последователи Локи гнали нас куда-то вглубь лабиринта, постоянно атакуя и практически не отвлекаясь на других.
        - Суки, такое ощущение, что именно мы для них главная цель, - сквозь зубы проговорил Егор, зажимая левой рукой страшную рану на боку. 
        - Видимо, да. 
        В какой-то момент, нам стало некуда бежать - мы забрели в тупик. 
        - Все, приехали, - несколько тяжело раненых человек, без сил упали у стены. 
        - Строимся кто в состоянии, - я был полон решимости принять бой и умереть как герои в книгах. - Зря только бежали.
        - И не говори, как от снайпера, - Сергей сплюнул кровавую слюну на каменный пол и активировал свой навык. - Наверное все? Game Over?
        - Еще рано сдаваться, - твердо проговорил я, борясь с отдышкой. Удивительно, но пять часов сражений и бега, дались мне относительно легко. Конечно, тут и экипировка сказалась - сапоги у меня были артефактными, как, впрочем, и у остальных.
        - Да и бесполезно это, не так ли? - уверенный голос Джона раздался из-за поворота предшествующего тупику. - Наш покровитель, обещал хорошую награду за ваше уничтожение. 
        - А мест в раю, или куда вы там попадете, не пообешал зарезервировать? -  наверное единственная моя фраза, похожая на удачную остроту.
        - Хорошо сказал, - тут же откликнулся Джим. - Я даже не буду вам предлагать ничего унизительного. Никаких "сдаюсь" или "пощады", лишь честный бой. 
        - Ну так выходи и сражайся, священник, - больше мне было нечего сказать.
        И они вышли. Более сорока человек, против десятерых, которые хоть как-то могут сражаться. 
        Я успел убить троих, навсегда лишив их шансов на перерождение, прежде чем мощный удар сбил меня с ног.
        - Вот и все, - пастырь Джим стоял надо мной. Он все так же был облачен в свой потертый плащ, а в зубах была зажата сигара. Мне почему-то подумалось, что та самая, с нашей первой встречи. - Есть, что сказать на прощание?
        - Есть, - мой нож валялся где-то в стороне, а цепь зажата под сапогом одного из бойцов пастыря. Зато теперь мои руки были относительно свободны. По крайней мере, мне удалось засунуть левую кисть в кармашек и сжать в кулаке бусину, переданную Наставником. 
        - Не интересует, - звук выстрела я так и не расслышал. Темнота поглотила все.

        Эпилог

        - Вижу ты все-таки решил использовать мой подарок, - могучий голос, заставил меня открыть глаза. 
        - Я жив? Но как? Почему? - сейчас меня мало интересовало то, что нахожусь я неизвестно где, что мое тело совершенно не болит, а говорит со мной пустота.
        - В самый последний момент, последнюю секунду, - неожиданно кто-то неизвестный, но явно, неизмеримо сильный рассмеялся. - Я Хронос, тебе это говорит о чем-то?
        - Время, судья, бог, - три с одной стороны простых слова, а на самом деле это весьма сильные слова. За каждым из них стоит сила, власть, мощь, вечность. 
        - Правильно. А зачем я тебе помогаю?
        На миг я замолчал, крепко задумываясь над причинами, но так и не пришел к какому-то одному выводу.
        - Смелее, смертный. Времени, как это не странно, у тебя не так много, - еще раз засмеялся Хронос. Должен заметить, от подобного смеха может и сердце не выдержать.
        - Кто-то мухлевал, - когда где-то рядом бог лжи и обмана, над причинами недовольства судей, особенно задумываться не пристало.
        - Да, Локи обманул молодых богов и богинь, - и видя или чувствуя мое замещательство, Хронос добавил. - Не удивляйся, для меня все они дети. Он решил схитрить, заставил богов потратить силы на Оракулов, Наставников, Навыки и артефакты, а сам лишь подбирал места для испытаний.
        - Но для чего? - спросил, и сам тут же придумал несколько обобщенных ответов.
        - Сила или Власть, а может ради шутки, не суть. Дело лишь в том, что я увидел обман, - тут Хронос как-то совсем по человечески вздохнул и продолжил. - Но я не могу вмешаться напрямую, ведь тогда вмешаются и другие.
        - Один и Зевс, например? - пожалуй, зря я не уделил внимания родословной моей покровительницы и прочих богов. 
        - Как вариант, а в связи с тем, что ты выполнил задание судьи и тебе положена награда, я предоставляю тебе выбор: вернуться в свое время, после Испытания и жить как все, или отправиться в чужой мир на тридцать лет.
        - Сколько? Три десятка?! 
        - Именно. Там ты сможешь подготовиться по-настоящему, освоить некотрые практики и в итоге, вернувшись к началу и спасти своих друзей. Твой выбор?
        - Теперь я знаю, как могли чувствовать себя книжные герои перед нелегким выбором...
        - Значит ты выбрал.
        - Да.
        Конец 1 книги.     

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к